Абабков Андрей С.: другие произведения.

Самый злой вид 10 - Реки крови

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
Оценка: 9.00*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Всего один приказ жестокой богини, и война, к которой вампиры готовились несколько веков, полностью изменила свои очертания. Сражения от обороны больше не способны стать спасением вампиров. Отсидеться не получится. Кровь уже течет по человеческим землям ручьями, но провидцы предрекают реки крови, и эти реки смоют старый мир, полностью изменив его очертания.

  Самый злой вид 10 - Реки крови
  
  Всего один приказ жестокой богини, и война, к которой вампиры готовились несколько веков, полностью изменила свои очертания. Сражения от обороны больше не способны стать спасением вампиров. Отсидеться не получится.
  Кровь уже течет по человеческим землям ручьями, но провидцы предрекают реки крови, и эти реки смоют старый мир, полностью изменив его очертания.
  
  Глава 1
  
  - Раз уж все собрались вместе, давайте обсудим Женеву. Как назовем главную улицу нашей будущей столицы? Какие есть идеи?
  На беспечно выглядящей Ольге сосредоточилось сразу несколько десятков крайне злых взглядов, брошенных хмурыми вампирами.
  - Ты это сейчас серьезно? - Александр впервые оторвал глаза от бумаг на столе и тоже глянул на нарушившую тишину собрания девушку.
  - Шучу, - пожала плечами вампиресса, - Просто вы все такие серьезные. Решила вас немного встряхнуть.
  - А ты считаешь, что у нас нет для этого повода? Приказ Мур не достаточная причина быть серьезным?
  - Я не считаю повод значительным.
  - Ну, да. Нам же всего лишь надо будет отправиться на другой конец мира и вырезать там кучу вурдалаков. И это прямо в тот самый момент когда к границам Элура подходит армия чертовски злых священников. Мур выбрала для своего приказа просто идеальный момент. И не забывай о наказании. Нас уничтожат.
  - Уверена, Мур сделала все это намеренно. И время специально подобрала предельно невыгодное, и наказание максимально жестким указала. Не зря же мы ее именем ругаемся. Вот "мамочка" нам и подсуропила, поддержав свою репутацию коварной и злой богини. Но если говорить серьезно, то я не вижу каких-то особых проблем с выполнением ее приказа. Или вас всех заботят потери среди молодняка общины?
  - Не только потери, Оль, хотя и они не на последнем месте, - подал голос Константин, - Тут дело в том, что, скорее всего, время приказа выбрано Мур не только из за желания подложить нам свинью. Вполне реально, что вокруг нашего мира начинаются игры богов. И это куда серьезней приказов и карательных мер за их невыполнение. Мы можем оказаться между молотом и наковальней.
  - С чего ты так решил?
  - Во-первых, мы слишком небрежно извратили веру в Демура и переписали догматы его Церкви. При этом таких Церквей у нас в мире целых две. Не думаю, что Демуру это нравится. Ему дважды неверно возносят молитвы. Я от подобного, как минимум, был бы не в духе.
  - Демуру плевать на этот мир, да и его противостояние с Мур не новость. Так что не вижу никаких причин считать это поводом для божественных разборок вокруг нашего мира. В смысле, два бога и так не прекращали свои игры ни на минуту, так что наши дела лишь отражение их древних забав. Просто эта партия осталась за Мур и не более. И пока не появится новый бог...
  - А почему сразу новый, чем тебя старый не устраивает?
  - Какой такой старый?
  - Ну, например, бог орков. Падение магического фона сильно сказалось на популяции и численности гоблинов, которые на этом континенте многие века являлись естественными врагами орков. Количество последних увеличилось минимум на десять процентов. Уверен, их бог доволен подобным расширением паствы.
  - Пфф! - Ольга презрительно задрала нос, - Популяцию орков ограничивают не только гоблины, но и примитивная форма их социума. Как только орки съедят все, что смогут добыть, голод вернет их количество к прежним нормам и даже их уменьшит. Уже лет через двадцать все будет как всегда. Слишком короткий промежуток времени, чтобы бог орков обратил из-за этого какое-то там внимание на наш мир.
  - Эльфы у нас тоже не атеисты, - напомнил Константин, - А их количество резко падает и будет таковым ближайшие пару веков Это достаточный срок? Так что задницей чую, боги вспомнили про наш мир, и приказ Мур - это лишь отражение подобного внимания со стороны ее "сородичей".
  - Аргументы слишком притянуты за уши, - покачала головой Ольга, - У нас в мире есть и другие континенты и там, судя по наблюдениям разведки, никаких особых потрясений нет.
  - Кстати, насчет других континентов, - встрепенулась Мария, - Теоретически мы нащупали безопасный воздушный маршрут и готовы попробовать совершить первый перелет. Уверена, он будет успешным. Можно начинать думать о поселении ученых. Я думаю, нам надо начать обучение людей, чтобы не отправлять туда вампиров.
  - Ты серьезно? - Александр гневно посмотрел на девушку, - Шутка повторенная дважды уже не выглядит смешной, а у нас и в первый раз никто не смеялся.
  - Вообще-то я серьезно, - надулась Мария, - Мы столько сил потратили на саму возможность быстро и безопасно добираться до других материков, и я...
  - Стоп. Помолчи. Сейчас мы обсуждаем приказ Мур и все, что с ним связано. Все другие вопросы оставляем до лучших времен, - Александр сложил бумаги перед собой в аккуратную стопку и задвинул их в папку, - Споры про богов и их возможные игры тоже оставим будущему. Сейчас есть приказ Мур и он в приоритете. У кого есть конкретные предложения, как мы будем низводить вурдалаков?
  - А есть варианты? - удивился Леонид, - По мне так все ясно как ночь. В Чергорию должны идти исключительно вампирские полки. Никаких эльфов, людей или гномов. Так у нас будут все шансы на победу и под ногами никто мешаться не будет.
  - И сколько полков ты хочешь послать?
  - Думаю..., - Леонид поднял глаза к потолку, - Сводная бригада численностью в четыре тысячи бойцов будет смотреться в Чергории уместно. Этого должно хватить там, и у нас здесь будет достаточно сил для защиты от церковников.
  - Четыре тысячи... Не мало? - усомнился в выкладках воеводы Александр, - Я думал, ты запросишь минимум семь.
  - А я вот хотел задать вопрос: а не много ли? - рассмеялся Константин, - У нас, как бы, полк в Ороде, полк в Шорезе, войска в Ильхори. Где возьмем еще четыре тысячи солдат? Или тряхнем стариной и сами в поход пойдем?
  - Собрать нужное количество не сложно, - пожал плечами Леонид, - Заменим наши войска на человеческие полки. Тем более и так это планировали ранее. Разве что в Ороде наших оставим, чтобы они там нужный настрой церковникам создавали. Так что четыре тысячи в самый раз. А что касается личного участия, то я прошу поставить командующим меня.
  - Хочешь свалить с Элура когда здесь начнется самое интересное? - поддел воеводу Александр.
  - Я...
  - Расслабься. В Триумвирате мнение насчет командующего войсками в Чергории едино. Им в любом случае станешь ты. Оборона Элура и планы этой обороны расписаны до мелочей и отработаны в течение нескольких столетий. Здесь справится любой из Совета. Насчет численности войск, я думаю, все уже поняли: в Триумвирате есть сомнения. Константин настаивает на двух тысячах, Евгений первым озвучил цифру в четыре, я же сразу подумал о пяти.
  - Извини, экселенц, но пять тысяч мы не потянем, - покачал головой воевода, - Константин верно заметил, что мы и так сильно расширили свое влияние. Впрочем, это мы уже не раз обсуждали, и я не вижу причин вновь затрагивать эту тему.
  - При тотальной мобилизации еще как потянем и пять, может даже шесть. И закончим куда быстрее.
  - Тогда почему бы и не шесть, - высказался Сергей, - С тотальной мобилизацией можно послать и столько, а справимся еще быстрее.
  - Боюсь, зависимость сроков уничтожения вурдалаков от количества наших войск не так уж и значительна. Потерпев первые поражения, вурдалаки скорее всего начнут массово обращать людей и после этого уже не так и важно, сколько у нас войск в Чергории, - их все равно будет мало в любом случае. Даже если мы все переселимся в Чергорию, все равно победа наступит только после существенного падения кормовой базы вурдалаков и не раньше.
  - А если немного поменять планы?
  - В каком смысле? - Леонид заинтересованно посмотрел на Геннадия.
  - Как я понимаю, план вторжения подразумевает разбивку наших войск на несколько отрядов которые быстро начнут громить гарнизоны вурдалаков по одному, постепенно продвигаясь по их территории.
  - Все верно. Четыре отряда по тысяче. Мы даже не дадим им опомниться. Разве что для штурма столицы придется объединять эти отряды, а так...
  - Так может наоборот? С большой помпой соберем твою сводную бригаду и под музыку да с развевающимися знаменами и прочими армейскими атрибутами отправим их в Чергорию строевым шагом.
  - Открыто?
  - Именно! Пусть все знают, что мы послали войска в Чергорию. Можно будет еще и двигаться не очень спешно. Вурдалаки успеют собрать свои силы в один кулак, и там-то мы большую их часть и прихлопнем в одном генеральном сражении. Оружия массового поражения у нас много.
  - А интересная идея, - воевода улыбнулся, - А еще у нее есть плюс и при обороне. Церковники ведь решат, что Элур ослаблен, и вторгнутся сюда без особых опасений. А это именно то, что нам нужно
  - Скорее уж они решат, что это ловушка и останутся на границах, ждать пока ушедшие войска ударят им в спину.
  - Если выйдем быстро, то к моменту вторжения церковников в Элур наша бригада уже будет на подходах к Чергории. Такой шанс они не упустят.
  - Я все же думаю, это, наоборот, заставит церковников повременить с нападением на нас. Они просто не смогут объяснить тот факт, что огромная армия вампиров в разгар войны против них пошла воевать с другими вампирами. Про наши отношения с Мур они не знают и однозначно посчитают все ловушкой.
  - Наши отношения с Мур не долго будут тайной. В этом мире слишком много доморощенных пророков. Но, в любом случае, я согласен на подобный план. Открытое выступление, одна большая битва против объединенной армии вурдалаков и пара лет зачистки всех, кого они успеют обратить.
  - Если выступать открыто, то надо будет совместить приятное с полезным, - тихо проговорил Константин, - Максимально пройтись по Гарну и Тошалу, разрушая крепости и грабя города причем с помпой и с пафосом. Я бы даже сказал, морем пафоса. Помните как эльфы во Властелине колец, в какой-то там части, входили в осажденную крепость? Морды кирпичом, смотрят прямо, маршируют слитно, доспехи блестят. Вот и нам надо так же, только как атакующая сторона. Чтобы шли слитно, как кремлевские гвардейцы, чтобы все блестело, города на меч берем и парад по всему городу! А потом грабеж толстосумов и на украденные деньги покупка у населения крови. Причем в добровольно-принудительном порядке...
  - Долго мы так идти будем, - судя по виду Леонида идея ему явно понравилась, и возражал он скорее ради порядка, - Вурдалаки не только армию собрать успеют, но ждать нас устанут.
  - Нормально. Пусть все видят мощь и силу Элура. И главное, за кровь платите побольше.
  - Зачем?
  - Все награбленное вы все равно не вывезете, а так экономику врагам обрушим, создадим себе положительную репутацию среди простого люда, да и отъедитесь вы так, что вурдалаков без всякого оружия массового поражения победите и не заметите.
  - А мне нравится, - проговорил Александр, чем поставил точку в любых возможных спорах.
  Триумвират свое мнение выразил, и Совету оставалось его исполнить.
  
  *****
  
  Под утро алукард и воевода собрались в кабинете Александра.
  - Почему ты не хочешь брать с собой гномов я понимаю. Да они и сами не пойдут. Решат, что это ловушка. Про эльфов и людей и вовсе молчу. Эти будут обузой, а не помощью. Но почему ты не хочешь брать наших добровольцев?
  На прошедшем Совете выяснилось, что почти все главы корпусов получили запросы от своих подчиненных на участие в будущем походе на вурдалаков. Причины такого энтузиазма у всех были разные, но вот количество таких добровольцев было весьма существенным. По сути, половина будущей сводной бригады могла быть сформирована исключительно из вампиров-добровольцев старше ста лет от роду. Вот только воевода высказался резко против подобного способа комплектования бригады.
  - Уверен, что большая часть этих добровольцев мамочки и папочки, желающие таким образом защитить свои чад от опасности похода.
  - Догадываюсь, что так оно и есть, - кивнул Александр, - Сам о дочках прежде всего подумал. Но это же делает добровольцев куда более ценными боевыми единицами, про их больший возраст я вообще молчу. Подумай об этом.
  - Нечего тут думать, экселенц, война это дело армии. Добровольцы пусть защищают наш дом.
  - В то время как их дети будут гибнуть в Чергории.
  - Во-первых, наши дети остаются в Ороде, а во-вторых, не вижу проблем, чтобы нарожать еще. Да и больших потерь не ожидается. Я планирую максимально использовать удары по площадям, а не личные схватки. Гибнуть солдаты начнут при зачистке. И честно говоря, в этом деле куда важнее не возраст и сила вампира, а неукоснительное соблюдение ими устава, что кадровые солдаты делают куда лучше всяких там добровольцев, пусть и с опытом армейской службы.
  - То есть, ты против использования добровольцев во второй фазе войны с вурдалаками.
  - Я в принципе против участия добровольцев в этой операции. Сначала надо будет потерять время на их сбор...
  - Плюс день, не более, - фыркнул Александр, - Мобилизация давно отработана. Да и самые длительные ее этапы уже выполнены.
  - Пусть так, но я бы сказал "это целый дополнительный день", терять который из-за желания кого-то там защитить своих отпрысков я не очень хочу. Но ладно бы дело было только в одном дне. Это можно было и стерпеть. Но ведь в походе нужно будет проводить учения и возвращать добровольческим подразделениям боевую слаженность. Это тоже время и немалое.
  - Еще пара дней, - вновь фыркнул Александр, - Учитывая, что поход будет боевым с начала и до конца и городов вам придется штурмовать до черта и больше, я бы и вовсе о таких учениях не упоминал. Так что назови мне истинную причину нежелания брать добровольцев или же будем считать, что ты передумал и согласился на их использование.
  - Но...
  - Истинная причина, Леонид. Я жду.
  - То есть, один из триумвиров уже высказал за использование добровольцев, а ты еще сомневаешься?
  - Не юли. Ты прекрасно знаешь, что я еще не общался на эту тему с другими триумвирами. Но то, что Евгений тоже подумает о своих детях, сомнению не подлежит. Так что назови мне истинную причину.
  - Я воевода, экселенц. Мне по должности положено открещиваться от всякого рода добровольцев. Армия и только армия. Гражданские пусть сидят дома. Тем более здесь тоже есть с кем воевать.
  - Глупая причина, Лёня. Очень глупая.
  - И?
  - Пусть молодежь сидит дома. Я объявляю сбор добровольцев.
  
  *****
  
  - Ты зачем влезла со своим воздушным путем на другой континент?
  - А ты зачем влезла с Женевой?
  - Я это объяснила еще на Совете. Очень уж все серьезные сидели.
  - Вот именно, подруга. Приказ Мур будто заставил всех забыть о том, что жизнь не закончилась и у нас есть другие дела. А весь этот Светлый поход... Да в арсенале лежит столько мощных бомб на все случаи жизнь, что мы вокруг Элура на сотню километров все выжечь можем! И бомб сильно меньше от этого не станет! Ресурсы на это потрачены такие, что даже говорить страшно. А все сидят, нахохлившись и ведут себя так, будто произошло нечто страшное. Мур обещала нас убить! У-у-у! Противно!
  - А применение оружия массового поражения это уже не страшно? - удивилась Ольга, - Или ты там в своих лабораториях окончательно монстром стала? Привыкла всех резать на лабораторном столе и уже ничего не страшно? Ты понимаешь, что нам теперь по любому твои бомбы применять придется? И выжигать все до каменного основания. Миллионы людей в прах!
  - Ерунда, - отмахнулась Мария, - В Элуре не более чем планировали раньше, то есть две или четыре штуки, а в мире... На мой взгляд, имперскую столицу давно пора сжечь. Всем от этого только лучше будет.
  - М-да, подруга, заработалась ты...
  - Просто мыслю логически. Ну умрет пара миллионов человек и что? Они ведь даже не узнают, что их убили мы. Спишут на богов или еще кого. А все доморощенные пророки могут говорить что угодно. Их все равно никто не слушает.
  - Знаешь... А давай поспорим.
  - О чем?
  - Ну, ты же с Александром заключила сделку, что если Корпус Науки еще раз облажается, то алукард переименует вас в Корпус Твердолобых. Помнишь?
  - Конечно. А еще помню, что если все будет нормально, то это наше прозвище все забудут.
  - Угу. Так вот, подруга. Переименования вам не избежать.
  
  *****
  
  - Проходи, садись.
  Развалившийся в кресле Александр указал Марии на аналогичное стоявшее напротив него кресло и, вытянув ноги, устало прикрыл глаза.
  - Неформальная обстановка, но тон у тебя деловой, - вампиресса повторила позу хозяина апартаментов, также растекаясь по креслу, разве что глаза закрывать не стала, - Будешь ругать. Может даже сильно.
  - Не буду. Бесполезно это.
  - Прямо вот совсем не будешь? - удивилась девушка.
  - Совсем. Но кое-что все же сделаю. Другим тебя не проймешь.
  - Бюджет урезать будешь, - Мария поморщилась, представив как сильно такой шаг триумвира может отразится на ее Корпусе, - Сильно?
  - В десять раз.
  - Чего? Да ты хоть представляешь...
  - Молчать! - рявкнул Александр не меняя позы, - Пока что это лишь туманные планы. Бюджет на следующий год во многом уже сформирован. Очки, заработанные Корпусом Науки в Игре, позволили вам получить приличные доли будущих расходов, а также наложить руки на существенную часть прочих ресурсов. Пересматривать эти результаты я не буду, да и не желаю. Все полностью соответствует нашим законам и традициям.
  - Вот именно. И ты не можешь...
  - Помолчи, Маш, я не договорил.
  - Извини, но за бюджет я буду драться до последнего. Где бы мы все были, если бы не наши ученые? И ты, вообще, понимаешь, что с тобой или мной сделают взбешенные вампирессы, если сказать им, что эксперименты с деторождением, только-только показавшие хоть какой-то положительный результат, ныне приостановлены из-за недостатка финансирования? Решил покончить с собой столь экзотическим способом? Только меня за собой тянуть не надо!
  - Я все помню, - Александр, так и не открывший глаз за все время диалога, протер их и сменил позу, сев в кресле как положено и даже немного официально, - Исследования деторождения отныне будут финансироваться из особого фонда Триумвирата. И даже если нащупанный вами путь окажется ошибочным, это решение останется неизменным. Все триумвиры согласны с этим и смена алукарда ничего не поменяет. Дети это цель всех вампиров, и не только в Корпусе Науки должны быть заинтересованы в их появлении. При необходимости Триумвират готов создать особый Корпус, занимающийся исключительно детьми.
  - Ну, хорошо. Соломку вы себе подстрелили и на мелкие кусочки толпа никого из нас не порвет. Но все остальное? - Мария эмоционально махнула рукой в сторону окна, - Как вы хотите двигаться вперед без науки? Сокращение расходов в десять раз убьет Корпус.
  - И что я по твоему должен делать, если вы сами себя убиваете?
  - Не начинай! - скривилась девушка, - Твердолобые... задел прошлых веков... нет новых идей! Я все это уже не раз и не два слышала слышала. Мне буквально только что, всю плешь по этому поводу проела Ольга и...
  - И она полностью права. Все нынешние успехи Корпуса Науки - это задел, созданный вами в прошлые годы. За последние полвека начато лишь два прикладных исследования и ни одного фундаментального проекта. Таковы факты и против них не попрешь.
  - Это немного неправильный подсчет. По факту все немного иначе, и там есть свои нюансы.
  - Сути это не меняет. Вы завершаете старые проекты десятками, а новые начинаете единицами. При таком подходе уже через сотню лет у вас совершенно не будет новых проектов.
  - Нам хватит и старых. Одно исследование магии даст нам столько, что вообразить сложно. Это путь к вечности!
  - Спорное утверждение, хотя некоторые исследования действительно могут продолжаться тысячелетиями...
  - Вот именно! Поэтому я не понимаю, зачем пугать Корпус Науки сокращением бюджета? - вампиресса закинула ногу на ногу и пристально посмотрела на подозрительно спокойного Александра.
  - Я не пугаю, Маш. Я же сразу сказал, что пока это лишь туманные планы, даже, скорее, перспективы, которые вы сами себе создаете. Смотри сама, ты девушка умная. Распределение бюджета довольно сильно зависит от количества очков, полученных каждым Корпусом в Игре. И перспективы Корпуса Науки уже сейчас выглядят блекло. Вам просто нечем набирать очки в прежних объемах. Каких-нибудь два десятка лет - и Триумвирату уже придется увеличивать ваш бюджет за счет собственных административных ресурсов, а не в пропорциях Игры. Но так было бы в мирные годы. Нас же ждет крайне длительная война. И чтобы там кто ни говорил, простой она не будет. При этом на каждом распределении бюджета сразу несколько Корпусов будут находиться в крайне привилегированном положении как в силу большего получения ими очков в Игре из-за военных успехов, так и в силу их банальной ценности в этой самой войне. Уже один этот факт срежет Корпусу Науки минимум половину бюджета только в ближайшие десять лет. Дальше же будет только хуже.
  Мария хмуро кивнула и промолчала. Впрочем, говорить действительно было не о чем. Армия, Разведка, Безопасность, Мастера, Стюарды... Все они будут получать кучу очков, а значит и увеличат свою долю в грядущих распределениях бюджета. А кому-то придется свои доли урезать. И Ученые тут на первом месте. Ведь все, что могли, они уже сделали, и теперь другие будут пользоваться плодами их трудов и получать за это награды, а главное, очки Игры. И упомянутое алукардом десятикратное урезание бюджета вполне себе получится естественным путем, а не будет результатом некоего наказания со стороны Триумвирата.
  Корпус Науки надо спасать!
  - Я надеюсь, ты сейчас не подумала о собственных боевых отрядах Корпуса Науки? - с ухмылкой поинтересовался Александр.
  - Я думала о химерах. Мы можем предоставить новые виды химер, выращивать которые будут ученые. Это даст нам очки и позволит сохранить часть будущего бюджета и ресурсов.
  - В Армии не примут непроверенное оружие и будут правы.
  - Будут правы, - тихо пробормотала Мария, - Ладно. Говори, зачем реально позвал. Я не верю, что ты на самом деле дашь урезать наш бюджет в десять раз и все прочее. Впрочем... ты об этом мне тоже сказал... Триумвират будет дополнять бюджет Корпуса Науки в любом случае и... Совсем запутал бедную девушку! Лучше бы ругал!
  - Ха-ха-ха, - искренне рассмеялся Александр, - На самом деле об этом и хотел поговорить. Ученые важны, но вы... Смена Шефа Корпуса раз в четверть века не дала у вас ожидаемого результата. Точнее, он стал отрицательным. Все остальные Корпуса встряхнулись, освежили планы своего развития, эволюционировали, если так можно сказать о подобных структурах.
  - Обычно в отношении организаций говорят о реформах.
  - Реформой явилось смена формы управления Корпусами. А остальное было их эволюцией. Вот только у вас речь скорее пошла о деградации. "Новая кровь" в управлении привела к разброду и шатанию, резким изменениям приоритетов и даже к дроблению отделов и появлению внутри Корпуса Науки конкурирующих структур. Как результат, успех есть лишь в тех областях, которые изначально курировала ты. Про ситуацию с будущим бюджетом, думаю, тоже все поняла. Потому, как ты смотришь на то, чтобы вернуться к бессменному управлению Корпусом Науки?
  - Неожиданно...
  - Быстрый ответ не требуется.
  - Я бы быстро и не ответила. Мне все это управление Корпусом как кость в горле, - Мария резко ударила себя ребром ладони по горлу, - Я бы предпочла руководство отделом.
  - Знаю, но пока никого лучшего нет. Основные успехи Корпуса Науки связаны с твоим именем и твоими проектами. Ты сделал ученых теми, кто они есть. Остальные... излишне увлекаются чем-то одним. И как результат... впрочем, мы это уже обсудили.
  - Почему сейчас? Почему не после войны?
  - Аналитическая записка с выводами насчет перспектив развития каждого Корпуса поступила в Секретариат неделю назад. Триумвират изучил ее, и мы все решили, что действовать надо уже сейчас, а не через десять лет, когда все будет плохо. По сути, мы готовы дать тебе вековой карт-бланш, закрыв глаза на твою безалаберность и твой научный фанатизм. Если будет результат, то мы готовы наплевать даже на новых пчел или еще что выращенное в ваших лабораториях.
  - У меня теперь есть семья, - напомнила вампиресса.
  - И я рад за вас, матриарх клана Гуян, - Александр картинно склонил голову.
  - Но ты все равно ожидаешь, что я приму предложение триумвиров.
  - Или же дашь нам альтернативную кандидатуру, достаточно безумную, чтобы управлять всем Корпусом Науки не впадая в крайности более чем на год. К тому же все триумвиры считают, что муж влияет на тебя крайне положительно, и разного рода безумных выходок от тебя ждать более не стоит.
  - То есть, я, по вашему, сумасшедшая?
  - Еще какая. Но ты наша сумасшедшая и мы тебя любим.
  - Ладно. Я подумаю над предложением Триумвирата.
  - Хорошо. А теперь, расскажи ка мне, что ты там ляпнула на собрании Совета? Безопасный путь к соседнему материку проложен?
  - Пока лишь в теории. Исходя из построенной карты вероятного размещения воздушных аномалий, основанной на ранее открытом принципе...
  - Короче, пожалуйста. Что с путем?
  - Мы готовы послать по нему исследовательский дирижабль. Вероятность успешного завершения миссии больше девяносто девяти процентов. При желании уже в следующем году можно будет организовать постоянный, полностью безопасный воздушный мост, проходить или, лучше сказать, пролетать который можно будет на высокой скорости. Это позволит основать на новом континенте постоянное поселение, а в перспективе начать и заселение севера соседнего континента. Он там полностью пустой.
  - Поддержания связи по воздуху будет достаточно?
  - Однозначно. Новые дирижабли буду достигать цели менее чем за сутки. Расчетное время в пути всего девятнадцать часов. Грузоподъемность новых проектов достигла тысячи тонн. Десяток дирижаблей надежно свяжут новые поселения с метрополией, а затем люди и сами отлично размножатся. Южные колонии тому пример.
  - Ясно. А подводные лодки? Что с ними? - броненосцы, уже не первое десятилетие ходившие к новым землям на востоке, раз за разом привозили крайне интересные образцы горных пород с высоким содержанием мифрила. Сами месторождения пока найдены не были, но это явно было делом времени, а потому Триумвират был заинтересован в освоении новых территорий, особенно теперь, когда о существовании вампиров стало известно людям. Недоступные противнику рудники и прочие ресурсы отлично поддержат вампиров, если война с церковниками пойдет не по их плану и придется садиться в осаду.
  - Построение карты подводных аномалий все еще в зачаточном состоянии. Теория распределения ключевых точек мира, находящихся непосредственно рядом с центром мира, все еще в работе, и там есть ряд факторов пока нам неизвестных, но сильно влияющих на законы размещения аномалий. Но даже это не сильно важно. Наша аппаратура позволяет находить аномалии заранее и если не выжимать из техники всю доступную ей скорость, то подводное плавание довольно простое занятие. Беда в том, что в море все еще много всякой живности, которая вполне себе не против закусить даже подводной лодкой отнюдь не маленького размера. Некоторые такие формы жизни и вовсе противоречат всем законам природы.
  - Двухсотметровую акулу я видел. Впечатление она оставила сильное. Гарантированное лечение любого запора.
  - Ты, Саш, ее на картинке видел. А экипаж подводной лодки с ней вживую столкнулся. До сих пор не могу уговорить их вновь выйти в море.
  - Я всегда считал моряков крепкими и суровыми ребятам, которым сам черт не страшен.
  - По большей части так оно и есть, но чтобы пережить некоторые впечатления требуется время. Акула в два раза больше подводной лодки как раз относится к таким впечатлениям. Я до сих пор удивлена, что она не смогла прокусить внутренний корпус.
  - Видимо поняла, что это несъедобно и выплюнула каку. Кстати, почему подобных акул мы не встречали ранее? Не заметить такую махину довольно сложно.
  - Либо новый магический вид, либо они обитают южнее. Наши корабли свободно ходят лишь между остров, а в остальном все вдоль берега. В открытый океан суемся лишь на севере.
  - То есть, этой акуле только размеры мешают начать охотиться за кораблями в колониях?
  - Думаю, что размеры тут вторичны. Как ты заметил, корабли ни разу не питательны. Охотиться за ними нет никакого смысла. В остальном же никакой крупной морской живности, которая может быть достойной добычей этого монстра, в колониальных водах нет. Все подобные чудовища сосредоточены на экваторе в глубоких водах. Скорее всего, там подобные акулы и обитают. Возможно даже на глубине.
  - Хорошо, что там нет никаких земель, - Александр мимолетно улыбнулся, - Значит ты за полеты?
  - Однозначно, - Мария кивнула, - Подводные лодки - это все еще вклад в будущее, ну и военные игрушки. Мы должны сосредоточиться на покорении воздушного океана. Это гражданский путь и это то, что нам всем нужно.
  - Но ведь дирижабли не так уж и надежны? Особенно эти "монстры" на тысячу тонн грузоподъемности. Аварии раз в месяц у них почти что рутина не достойная даже внимания. А ведь некоторые из этих аварий крайне серьезны. Над океаном помощи дождаться не получится.
  - Мы работаем над этим и уже есть обнадеживающие результаты. Юный гений, которую нашла Колет, чуть ли не на коленке собирает новые заклинания. Уже сейчас надо будет переделывать всю технологию сборки дирижаблей и, уверена, что это не предел. Так что, мы не только поднимем надежность и увеличим размеры наших воздушных кораблей и их грузоподъемность, но и сделаем их куда проще в плане эксплуатации. Про уменьшение цены и вовсе молчу. Уже сейчас речь идет о том, что все лунное серебро в конструкции можно будет поменять на мифрил.
  - Хорошо. Даю свое разрешение на более активное исследование соседнего континента. Вскоре вернется очередная экспедиция и у них есть местные жители. Они твои.
  - Благодарю. Но если ты хочешь так меня подкупить...
  - Нет-нет, - рассмеялся Александр, - Я просто не хочу нагружать этой работой боевые Корпуса. У них есть чем заняться. Так что здесь я действую по принципу "кого не жалко". У Корпуса Науки есть резервы свободного времени для исследования новых земель.
  - Их не так и много, и я бы хотела...
  - А теперь поговорим о химерах, - перебил девушку Александр, рукой показав, что споры сейчас не к месту, - Когда же мы наконец увидим собственноручно выращенных домашних боевых монстров, которые полностью верны нам и полностью управляемы?
  - Только после того как я научусь переписывать шаблон. И ты это знаешь. А пока довольствуемся тем, что есть. У Армии и так есть целый ряд удачных образцов.
  - Вот как ты заговорила, - Александр широко улыбнулся, - А десять минут назад была готова предложить новые химеры и...
  - Минутная слабость и не более. Я уже о ней забыла и тебе советую, - надулась Мария.
  - Ладно, забудем. На самом деле, на химер можешь пока вообще болт положить. У нас тут куда более серьезное дело появилось. Приказ "мамы" Мур вынуждает нас уничтожить всех вурдалаков Чергории. И в связи с этим есть ровно две проблемы. Первая, это то, что приказ однозначен и мы должны будет вырезать именно всех вурдалаков до последнего. Что уже довольно нетривиальная задача в рамках отведенного на это мамой времени. Так еще и нет никаких гарантий, что далее не последует приказ на уничтожение вообще всех вурдалаков в мире. И это вторая проблема. Границы Чергории вещь эфемерная. Мы рассматриваем их в рамках старых границ Закатных королевств. Но ведь в самой Чергории вурдалаки относят к своим владениям и потерянный ими Ильхори, а иногда и Сахию. То есть, зачистив от вурдалаков Чергорию, мы вполне себе можем получить вызов от Мур и приказ продолжить. Аппетит приходит во время еды, а здесь для подобного аппетита еще и все условия созданы, ведь приказ не так однозначен, как он звучит.
  - Дерьмо, - Мария явно впечатлилась, - Я с этой стороны об этом и не думала.
  - Многие не думали. Но это не твоя проблема. Тебе надо создать прибор позволяющий нам искать вурдалаков. Без этого их уничтожение сильно затянется.
  - Я уже поняла, - отмахнулась вампиресса, - Это нужно будет создать некий детектор, который позволит с точностью определять положение вурдалаков на довольно значительной площади. Значит надо будет создать некое заклинание-ловушку с чарами подобия и...
  Далее вампиресса явно ушла в свои собственные размышления и просто бормотала одной ей понятные вещи. Александр же просто довольно на все это взирал. Его мысль Мария уловила с полунамека и теперь горы свернет и землю перероет, но нужное вампиры получат. А там, кто знает, может быть получится договориться с Мур и уничтожить только вурдалаков Чергории, оставив всех остальных в живых. Все же, если подумать, животные они полезные... для вампиров.
  - Два или три месяца, экселенц, и детектор будет, - неожиданно подала голос очнувшаяся Мария, - Как раз к моменту как армия начнет зачистку Чергории. Конечно, нужно будет решить ряд технических и магических вопросов, но, думаю, все сделаем. Ни один вурдалак от нас не уйдет.
  В этот момент в далекой Чергории внезапно проснулся герцог Илий, чья интуиция буквально вопила о том, что надо срочно бросать все дела и бежать как можно дальше.
  
  Глава 2
  
  Бокал вина в руке герцога Форлезо не опустел ни на глоток за целый час, что мужчина крутил его между большим и указательным пальцем. Тяжелые раздумья отнимали все силы герцога и ему было не до наслаждения чудесным букетом изысканного алкоголя, приготовленного из выращенного в колониях Элура винограда.
  Собственно, именно факт происхождения вина и вызвал у герцога внезапную волну невеселых мыслей о всем происходящем вокруг. И центром всех этих событий был Элур. По крайней мере так все виделось Форлезо, и мужчине очень хотелось верить, что так думает не только он один.
  Все началось со странной охоты, устроенной Церковью на группу наемников, что уничтожила один из замков принадлежавших священникам. По сути, банальный эпизод, более чем укладывающийся в общую картину всего происходящего в Империи за последние годы. Просто и ясно: обычные внутренние разборки светош давно уже не знающих чувства меры. Но в процессе поисков злоумышленников неожиданно выяснилось, что нападавшие были ликанами, нелюдью, искусственно созданной магами Валерии и ими же полностью контролируемой. По крайней мере именно так утверждали сами валерианцы весь последний век.
  Так ли это по сей день - у них ныне не спросишь: Валерию раздирает жесткий конфликт магов, давно перетекший в полномасштабную гражданскую войну. А потому Форлезо приказал своим людям собрать о случившемся максимум информации. Она-то и заставила герцога совсем по другому посмотреть на вещи вокруг себя.
  Во-первых, каждому ясно мыслящему человеку в Империи было понятно, что нападавшим активно помогали некие сторонние силы. А во-вторых, эти силы явно были крайне могущественны. Ведь облава, устроенная силами девяти имперских легионов, завершилась грандиозным провалом, а беглецы скрылись за пределами южных границ Империи.
  То есть Церкви и Императору противодействовали настолько значительные и могущественные силы, что вариантов их принадлежности было ровно два: маги Империи во главе с архимагом Розом или же некая тайная организация элурских вампиров, а точнее людей, что им верно служат, ведь сами вампиры крайне плохо переносят дневной свет. И оба эти варианта были ужасны. Более того, герцог допускал, что в той или иной степени они могут пересекаться между собой, и тот же Роз, один из самых могущественных людей Империи, может быть связан с вампирами Элура, а это сразу делало соучастником уже и Форлезо, который не так давно взял деньги у архимага и пустил их на собственную тайную деятельность.
  Яростный патриот в душе герцога негодовал. Осторожный оптимист советовал не рубить с плеча и выяснить все досконально.
  Наконец, отложив так и нетронутый бокал вина в сторону, герцог Форлезо решил еще раз пройтись по всем событиям последнего времени и подумать, что он мог упустить.
  Сначала герцог мысленно пробежался по делам возглавляемого им тайного общества.
  "Уголь и сталь". Когда-то это название вызывало у него восторг и гордость. Двойной смысл во всем, и понять его дано не каждому. Теперь же от всего этого осталось одно глухое раздражение.
  Нет, дела общества шли отлично. Деньги верных последователей и деньги архимага Роза превратили "Уголь и сталь" в серьезную силу. Да и не могло быть иначе. Полтора миллиона золотых кого угодно сделают влиятельным и сильным. Здесь же деньги еще и легли на благодатную почту и успехи не заставили себя ждать.
  Вот только... А так ли благодатна почва на самом деле и не многовато-то ли успехов?
  Форлезо задумался и неожиданно понял, что успехов как-то излишне много. Еще несколько лет назад "Уголь и сталь" были заурядным тайным обществом болтунов и мечтателей. Герцог лично прилагал огромные усилия, чтобы изменить ситуацию, но результата практически не было. Неопытность людей и отсутствие у них необходимых в тайной деятельности навыков губительно сказывались буквально на всем. Агенты попадались в руки церковников чуть ли не каждый день, и оставалось лишь радоваться, что им хватало духа и решимость не попадаться живыми. Выжившим же оставалось лишь поминать погибших и копить злобу.
  Со временем пришел и некоторый опыт. Появились реальные успехи. Удалось выйти на несколько крайне нелицеприятных для Церкви и чиновников организаций. Это позволило получить в свои руки пусть слабые, но реальные ниточки влияния на власть. Вместе с этим появились и новые последователи... Много новых последователей. А вместе с ними стала забываться официальная причина существования тайного общества: выплавка собственной стали и создание в империи мощной промышленной базы. Да что говорить, про эту цель вовсе забыли и даже не пытались обсуждать ее на всех встречах последних лет.
  Шантаж, подкуп, тайные операции... Общество уважаемых промышленников и тех кто им сочувствует, резко превратилось в структуру, что действует против государства и видит в этом настоящий смысл своего существования. Военный переворот стал не просто одной из целей общества, он стал его единственной целью.
  Не то чтобы герцог был против этого, даже наоборот, полностью одобрял. Император предал страну, Церковь растаскивает ее на куски и единственный шанс вернуть Империи былое величие это вновь вспомнить, что власть рождается на острие меча и надо лишь взять этот меч в руки. Вот только принесет ли подобное решение благо?
  И герцог знал ответ на этот вопрос. Империя будет разрушена и еще долго не сможет играть в международных делах ведущую роль. А это очень и очень нужно некоторым силам за пределами страны.
  Вампиры Элура и Чергории, маги Валерии, торгаши Гании, эльфы, тифлинги и гномы, орки, дракониды и кочевники... Все они будут с радость взирать на немощь своего бывшего врага. И на этом фоне, "Уголь и сталь" получили не просто безумную сумму денег, но и такой компромат, что впору было закатывать недельные гулянья и праздновать феноменальный успех, который уже скоро выльется в реальное влияние на власть и приблизит цели тайного общества. А точнее, всего одну его цель - переворот.
  Герцог потянулся к бокалу с вином и в один присест осушил его.
  Сомнения, конечно, были, но в целом все было ясно. Тайному обществу, что готовилось выступить против власти, помогли. Сильно помогли деньгами и информацией. И сделали это совсем не для блага империи. А учитывая, что подозревал герцог вампиров, то и не для блага людей. Кровопийцы о людях заботятся не больше чем люди заботятся о скоте.
  Подобное прозрение было неприятным.
  Задумавшись о моменте, когда все резко поменялось в лучшую сторону, герцог понял, что может с точностью назвать этот момент времени. Не так давно мужчине повезло повстречать удивительной красоты юную дворянку, молодую вдову, что приехала в столицу проматывать состояние почившего мужа. Форлезо был очарован девушкой и приложил немало усилий для завоевания ее сердца и был счастлив когда это удалось. Его новая пассия, оказалась не просто красивой и умелой в постели, но и имела крайне интересные знакомства. Тогда-то все и изменилось.
  Появились надежные исполнители, наставники и просто полезные люди. Новая информация полилась в тайное общество полноценной широкой рекой. Успехи были оглушительными. И появились они буквально из воздуха.
  Значит, любовница...
  Надо будет тайно захватить ее и расспросить о связях более подробно и ни в коем случае не жалеть. Женщины отлично умеют вызывать жалость. А значит нужны не просто доверенные и надежные люди, но еще и крепкие духом, те кто не пощадят врага и не купятся на его лживые уверения в своей невиновности. К счастью, таковые люди у герцога были.
  Форлезо невольно улыбнулся. Вот, всего одно размышление, а уже выявлен чужой агент. Осталось выяснить, кому она служит и в чьих интересах действует, а затем направить усилия "Угля и стали" в нужное русло, отличное от того, что нужно пока неизвестным кукловодам.
  Долго радоваться собственному прозрению герцог не стал. Мысли тут же перескочили на внутренние дела Империи. И дела эти были плачевны, так как император, лицо империи и ее олицетворение, не просто предал страну передав управление державой в руки Церкви, но и сам тихо сходил с ума, если уже не сошел. Иначе объяснить все происходящее во дворце Форлезо не мог.
  И дело даже не в убийстве собственной дочери, тут император был в своем праве. Пусть герцог и не одобрял подобное, но закон есть закон, и он позволяет владыке империи столь жесткие шаги в отношении своей собственной семьи и крови. Хотя... Ну что такого могла сделать принцесса, став любовницей канцлера, чего она не могла бы сделать иначе? Или какую бы дополнительную власть приобрел сильнейший архимаг империи имея в любовницах особу императорской крови? Ответ на оба вопроса очевиден: ничего нового они бы не получили. Император просто совершил глупость, сначала отдав нелепый приказ о расставании, а затем убив дочь за его неисполнение. Но главное, канцлер Роз все еще на своем месте и отправлять его в отставку никто не собирается! То есть, собственными руками создав себе врага, император даже не потрудился лишить его власти или влияния. Страшная политическая ошибка, совершенная в столь опасный для страны период.
  Но даже все это можно было бы оставить без внимания, если бы не императорские указы, с завидным постоянством публикуемые канцелярией дворца в последнее время. И ладно дракониды, Мур с ними. Поганую нелюдь, и правда, давно стоило бы прижать к ногтю, а то и вовсе извести под корень. Но кому какое дело до длинны волос у вдов? И какое дело до этого императору?
  Так нет же! Два указа, регулирующие дозволенные вдовам прически и указывающие какова у них должна быть длинная волос. Два императорских указа! И оба - личная инициатива владыки. Это Форлезо знал точно, надежные информаторы во дворце у него ныне имелись.
  А каково жителям столицы было проснуться поутру и узнать, что все дома на главных улицах города должны быть окрашены в единый цвет? Причем, за счет самих горожан, ну, точнее, владельцев этих самых домов? И срок на исполнение этого странного приказа всего один месяц. Да и цвет выбран... не самый подходящий. Из-за последнего сразу несколько уважаемых семейств ныне торопливо продают свои дома, так как их жены отказались жить в чем-то "такого" цвета. Еще несколько десятков семейств продавали дома просто не имея финансовой возможности исполнить указ. Вот зачем это императору? Ныне его в столице ругает и стар и млад, а репутация оставляет желать лучшего.
  Хотя все это меркнет на фоне вчерашнего распоряжения "о ночном освещении столичного града". Согласно этому указу, на улицах Алье ночью должно быть также светло, как днем, "дабы величие города было видно каждую секунду, а подлые враги боялись показываться на его улицах". Как в голову императора вообще пришло что-то подобное?
  Ну не нравятся тебе дракониды и желаешь ты с ними повоевать? Так воюй! Слово никто не скажет. Каждый взрослый человек понимает, что на старости лет люди бывает чудят. Но чудят, а не сходят с ума, начиная регулировать все и вся. Информаторы из дворца ныне и вовсе доносят о намерении императора начать регулировать половую жизнь своих подданных. Чтобы этих поданных стало еще больше. Пока что владыку активно и вроде бы с успехом отговаривают от такого приказа, но если придворные не справятся с этой задачей, империю ждет бунт. В этом Форлезо был уверен.
  И вот когда все стало так плохо?
  Кстати, а куда смотрит Церковь? Благополучие императора и его высокая репутация крайне важны для них. Хотя, с этим все понятно. Себе в карман они смотрят, а все остальное не так и важно. Приказы сходящего с ума императора священникам никак не вредят и их власть не подрывают. Плюс к этому у них и собственных проблем хватает, как внешних, так и внутренних. Одна облава на ликан убедительно показала всю беспомощность агентов Церкви и стала крайне неприятным знаком для всех здравомыслящих людей. Ибо, если уж легионы не справились внутри Империи, то что же тогда будет в Элуре?
  А что если все это выгодно Церкви?
  Мысль, неожиданно пронзившая голову герцога, заставила его быстро подняться и самостоятельно наполнить кубок вином, чтобы тут же его опустошить и наполнить еще раз.
  Что если император не просто так сошел с ума и стал разбрасываться безумными приказами направо и налево? Что если ему дают специальные эликсиры влияющие на сознание? Форлезо знал наверняка, такие в арсенале Церкви имеются.
  Неужели иерархи Церковь решили убрать институт монархии и сами занять его место?
  Герцог сильно сомневался в этом. Священники не самые рациональные и разумные люди в империи, но даже они не пойдут на такой шаг в момент начала войны с вампирами. Тем более столь фатального начала, когда отправленный на Южные острова десант до них даже не доплыл, колонии потеряны, а грядущий урожай некуда складывать по причине уничтожения складов. Да и про содержимое самих складов забывать не стоит. А там ведь были огромные запасы, созданные как раз для войны с вампирами Чергории. И все они ныне потеряны.
  Нет. В таких обстоятельствах священники никак не пойдут на уничтожение и так полностью подконтрольного им императора и ни при каких обстоятельствах не будут его дискредитировать.
  Но с другой стороны, среди высших иерархов Церкви нет согласия и единства. Некоторые кардиналы в открытую выступают против Наместника и его действий, и это после демонстративных казней особо "отличившихся" в этом священников. То есть, даже перед лицом внешней угрозы людям Церковь не едина, и там вполне могут быть группировки, которые посчитали нынешнюю плачевную ситуации в стране удачным стартом для упрочнения своих собственных позиций и смещения Наместника. Ведь, в конце концов, Элур и Чергория с их вампирами далеко и реальной угрозы не представляют. Пока не представляют.
  Форлезо зло усмехнулся и осушил третий бокал вина. "Не представляют угрозы". Собранные для войны припасы сгорели, торговый и военный флот на дне, легионы получили крайне болезненный урок, впереди маячит реальная перспектива всеобщего голода, страну раздирают многочисленные противоречия... И в таких условиях, кто-то может подумать об отсутствии угрозы?
  Герцог честно признался себе, что и сам нет-нет да и допускает мысль, что вампиры находятся слишком далеко и не являются той проблемой, которую империя должна решать прямо сейчас. А значит, так могут думать многие, очень многие в империи. Но кроме подобных глупцов есть и откровенные враги императора. Как, например, канцлер Роз. Который тоже может подсыпать императору всякую дрянь. Уж у древнего и могущественного архимага ее в закромах никак не меньше чем у Церкви.
  В таких условиях истинному патриоту надо бежать на исповедь к ближайшему священнику и каяться, а заодно молиться о том, чтобы с империей все было хорошо. И не будь Церковь врагом Форлезо, герцог скорее всего так бы и поступил. Но сейчас надо думать о том, как помочь Церкви справится с ситуацией в стране и при этом лишить их власти.
  Сложная, почти невыполнимая задача. Особенно в одиночку. А значит, надо искать союзников, и делать это надо за пределами империи. Вот только есть ли там силы, годные хотя бы на то, чтобы даже теоретически рассматривать их на эту роль?
  Таковых сил за пределами империи не было, ни на первый, ни на второй взгляд.
  Случись вся нынешняя ситуация лет на пять пораньше, союзником Форлезо и его товарищей однозначно могла бы стать вечно враждебная империи Валерия. Страна магов, где очень сильно не любят кровавых магов, так сильно почитаемых на просторах империи. Уже один этот факт делал валерианцев естественными союзниками любого патриота империи, которые также всегда сильно недолюбливали кровавые ритуалы местных чародеев. А еще у валерианских магов были ликане - магические существа, обратить которых в вампиров было невозможно даже с помощью самых могучих заклинаний. То есть, Валерия была бы союзником мечты... происходи все нынешние события пять лет назад.
  В текущих условиях королевство магов было обузой и проблемой любого кто захочет назваться их другом. Жестокая гражданская война раздирает Валерию, и по доходящим до Форлезо слухам, ожесточенность сторон уже давно превзошла все мыслимые пределы. Отдельные купцы рассказывали не только об отрядах магов, что уничтожали друг друга до последнего человека, но и о практически узаконенном каннибализме, благодаря которому в столице королевства все еще теплится хоть какая-то разумная жизнь.
  А все потому, что архимаги Магического Совета вместо привычных правил войны, принятых не только в Валерии, но и во всем остальном мире людей, зачем-то стали уничтожать запасы продовольствия, из-за чего сразу несколько провинций королевства оказались на грани голодной смерти. Только вот на этом маги не остановились и не одумались, а продолжили в первую очередь истреблять не друг друга, а вражеские склады с продовольствием.
  Неожиданно для себя, Форлезо с ужасом подумал о том, что ситуация в королевстве магов крайне похожа на ту, что стараниями агентов Элура сложилась в империи, где благодаря вампирам голод может наступить и без гражданской войны. Многочисленные склады уничтожены в бесчисленных диверсиях, и если эту зиму удасться пережить более или менее комфортно за счет большого запаса прочности, созданного правителями империи за прошедшие века, то любое повторение подобных диверсий будущим летом поставит страну на грань продовольственного коллапса и бесчисленных голодных бунтов. Неужели в Валерии тоже действую агенты вампиров? Впрочем, ответ очевиден. Почерк ведь один и тот же!
  Только вот чем Валерия провинилась перед вампирами? Элур ведь давний союзник королевства магов. Неужели просто заранее выбивают из войны сильного игрока, в верности которого вампиры не могут быть уверены? Но тогда возможности элурцев их агентов в других странах просто потрясают, ведь нанести два столь мощных удара в разных уголках мира не под силу даже Светлой Церкви и ее адептам!
  Интересно, а учитывая факт гражданской войны и текущей враждебности архимагов друг другу, есть ли в Валерии силы которые противостоят вампирам в их подрывной деятельности и возможно ли в будущем назвать их своими союзниками? Все же, получается, у них один и тот же враг, а общий для двух сторон противник это всегда удачная основа для потенциально успешных переговоров.
  Форлезо постарался припомнить все, что слышал о ситуации в Валерии и раскладах сил всех сторон нынешней гражданской войны магов, но честно признался, что даже имена лидеров противостоящих группировок он знал из рук вон плохо. Советник Ламия и советник... Нет, память подсказывала лишь имя той кто ныне формально носил титул правителя Валерии и отказывалась называть имена ее оппонентов.
  Герцог хмыкнул и с нечитаемым выражением лица покачал головой. А ведь не погибни в горниле гражданской войны вся королевская семья Валерии, он сейчас даже имя архимага Ламии бы не вспомнил. Такова особенность аристократического воспитания, в котором важны лишь имена королевских особ, даже если эти особы гроша ломаного не стоят. Еще раз покачав головой, Форлезо оставил себе в памяти зарубку о необходимости послать верных людей на границу империи с Валерией и поручить им лично опросить беженцев и составить отчет о реальных событиях, происходящих у магов в королевстве, а не довольствоваться, как ныне, слухами и крупицами сведений, что перепадают от редких купцов. И может быть тогда получится найти потенциальных союзников, а пока надо искать таковых дальше. И то, что их принципиально нет, не должно останавливать герцога.
  Гания? Давний враг империи мог бы помочь, но... вновь, как и с Валерией, лет пять назад. Ныне в Гании озабочены лишь тем, что происходит на западных границах их страны, и ради безопасности местные элиты с легкость сотрудничают со Светлой Церковью, постепенно все более и более подчиняясь воле Наместника и Вобанэ. По этой причине, даже если вдруг на западе все наладится, Гания это плохой союзник. Да и времена могущества этого государства явно в прошлом. Разве что стоит поискать там таких же патриотов, что и сам герцог Форлезо, но уже сейчас можно сказать, что если таковые найдутся, им самим надо будет оказывать помощь, а не ждать ее.
  Бади, Гарн и Тошал? Мало того, что в этих странах ныне увлеченно и истово готовятся к Светлому походу, так еще и неугомонный кардинал Верзье за последние месяцы выкупил государственные и частные долги этих стран и теперь с высокомерием указывает их правителям что как и когда они должны делать. Любое же инакомыслие подавляется чисто финансовыми методами.
  И это значило, что союзников за пределами империи у "Угля и стали" не было и быть не могло. Любая значимая страна либо готовилась к войне с вампирами, либо уже активно воевала, как это ныне делали Ильхори, Шорез и Ород, куда не так давно вторглись войска Элура.
  И это было еще одной проблемой, ведь как бы этого не хотелось признавать, но война с вампирами давно идет, против фактов не поспоришь. Причем, пока что эта война проигрывается людьми по всем фронтам.
  Север Орода захвачен, и кровопийцы активно там укрепляются. И пусть во всех церквях священники рассказывают о победе духа, благодаря которой ородцы остановили армию нелюдей и заставили ее прекратить захват своей страны, Форлезо знал, что это было далеко не так, и армия Орода и Светлой Церкви была с легкостью уничтожена не при попытке остановить нашествие вампиров вглубь Орода, а во время собственной атаки на укрепленные позиции нелюди. Кровопийцы заняли ту территорию королевства Ород, которую и планировали, и люди никак не смогли им в этом помешать. Более того, до герцога доходили не очень проверенные слухи о том, что на ныне оккупированных территориях Орода местное население во всю сотрудничает с вампирами и всячески им помогает. В правдивость этих слухов легко верилось, ведь ни о каких восстаниях в тылу вампиров никто не слышал, и даже Церковь не смела врать о подобном. Хотя, по мнению Форлезо, священникам бы стоило запустить слухи о том, что вампиры просто напросто съели всех ородцев, которые попали к ним в плен. Так, по крайней мере, можно было бы объяснить, почему жители "самого праведного королевства людей" даже не думают сопротивляться врагу.
  И, кстати, это большая и реальная проблема. Ород давно является надежным оплотом Светлой Церкви. Инквизиция по сути правит этим северным королевством почти целый век и... вампиры приходят туда как к себе домой и чувствуют себя там очень комфортно среди обычных людей, которые даже не думают им сопротивляться. Впрочем, это лишь в очередной раз доказывает, что под властью Светлой Церкви империю ничего хорошего не ждет, и сам Форлезо все делает правильно.
  Смешно, но практически схожая с Ородом картина наблюдается и у другого соседа Элура - Ильхори. После Первого Светлого похода это королевство официально управляется Церковью, и вся ересь там была искоренена давно и надежно. Так искоренена, что стоило вампирам появится рядом, как правитель Ильхори, канцлер Вестор, сбежал в Элур и ныне служит там генералом у вампиров, а в самом королевстве произошла смена власти. Имперские герцоги Леваз и Фидо высадились в этой северной стране и взяли там власть в свои руки, после чего фактически тут же присягнули на верность Элуру и отдали вампирам часть земель Ильхори.
  Форлезо даже не мог ругаться на Леваза и Фидо, которых довольно неплохо знал, ведь их также не устраивала ситуация, складывающаяся в империи, и их бегство на север выглядит не как предательство, а как попытка выжить в условиях надвигающегося хаоса. И самое интересное, что, судя по всему, у них все сложится хорошо. Ведь получив кусок Ильхори, вампиры сняли все свои претензии к королевству и более в дела этой страны не лезут, ильхорийцы же не собираются лезть в Элур и даже, более того, готовы помогать соседям как союзники.
  Единственное, что немного беспокоило Форлезо в ситуации с Ильхори, это Северные острова.
  До недавнего времени имперский герцог даже и не слышал об этих землях. Слишком далеко на севере они находились и слишком незначительными были во всем. Ноль находящийся далеко за пределами обжитого людьми куска мира. Но именно с этого незначительного куска суши все и началось. Именно туда Элур нанес свой первый удар в этой войне. Десант захватил Северные острова всего за пару дней, в Касии заявили о собственном триумфе и официально включили острова в состав своего королевства, что было немыслимо по всем принятым нормам и законам, и на этом все закончилось. Тишина. Больше Северные острова нигде и никак не упоминались.
  Именно благодаря этому факту Форлезо и обратил внимание на этот кусок бесполезных земель. Ведь как оно ранее бывало? Любую свою победу элурцы праздновали долго и с размахом, рассказывая всем желающим и не желающим о своем величии и о том, какие же они молодцы. Так было с Сахией, так было с островами Каларгона, так было с колониями. Элур никогда не забывал широко освещать свои победы и затем рассказывать о положительных изменениях, которые произошли благодаря этим победам. И вот эта традиция прервалась на Северных островах, о которых элурцы молчали будто набрав в рот воды. При этом герцог был уверен, что это молчание никак не связано с некой неудачей, что Элур мог потерпеть на островах. Там просто не было ничего и никого, что могло бы нанести поражение Элуру, а в повторение давней ситуации восстания собственных войск Форлезо не верил. И потому ситуация с Северными островами очень беспокоила мужчину, интуиция которого буквально вопила о том, что в Элуре задумали сделать на островах нечто важное. К сожалению, дальше предположений Форлезо зайти не мог. Край мира это край мира и туда даже купцы не ходят. Информации нет и не будет. По крайней мере до тех пор пока в Элуре сами не расскажут, что же они такого сотворили на этих всеми богами забытых островах.
  Еще одной странностью в поведении вампиров, кроме Северных островов, был Шорез. Элурские войска вторглись в королевство, с легкостью разбили его армию, осадили столицу и... ушли. Правда, ушли не совсем, а лишь от столицы и ныне элурские отряды бродят по Шорезу и с завидной периодичностью сходятся в битвах с защитниками этого королевства. Результат неизменен, победа в таких стычках всегда на стороне Элура, но чего вампиры добиваются подобной тактикой - никто понять не может. Все генералы империи в один голос твердят, что падение Шореза это не просто некое будущее событие, а вполне себе случившийся факт, который по странной прихоти нелюди все еще не закреплен официально.
  Сам Форлезо был почти уверен, что все нынешние действия Элура в Шорезе объясняются обстановкой внутри королевства вампиров, где несмотря на победы генерала Вестора над войсками мятежных герцогов, сами мятежи и бунты пока еще продолжались. И опять же, священники на проповедях рассказывали прихожанам о героическом противостоянии людей и нелюдей, массовом неприятии вампиров народом Элура и чуть ли не о самоорганизованной армии сил света, но герцог знал, что ничего подобного на севере нет. Мятежи по большей части вызваны страхом и никак между собой не связаны, отчего очень быстро подавляются правительственными войсками. Реальной угрозой для вампиров было единое выступление герцогов юга, но и оно закончилось ничем. Также ходили слухи о неких противоречиях вампиров с Истинной церковью, но если это и было то в прошлом, и ныне мартианцы полностью поддерживают короля Александра. Последнего, кстати, уже во всю величают Кровавым не только в Элуре, но и за его пределами, и, по тем же слухам, самому Александру это прозвище очень не нравится. По мнению Форлезо, не так уж и важно, как тебя величают твои подданные, если они все еще признают тебя королем, а с этим у древнего вампира никаких проблем не было.
  Так что, вскоре генерал Вестор подавит последние очаги мятежа в Элуре, и вот тогда все странности связанные с поведением элурцев в Шорезе исчезнут, и это королевство падет в руки вампиров. Правда, агенты Форлезо в Светлой Церкви сообщали о неких лелеемых в Вобанэ планах относительно эльфов и гномов, что проживали на территории Элура. По замыслу кардиналов, вскоре эти расы должны были восстать против вампиров и тем самым создать им серьезные проблемы в тылу, но что-то герцог в подобное не верил и считал обычными завиральными идеями священников, которые иногда сами начинали верить в тот обман, которым они пичкали прихожан.
  Да и почему должно быть иначе, если и гномы и эльфы уже давно живут бок о бок с вампирами и никаких проблем от этого не испытывают? Зачем им бунтовать? А еще до империи доходили не только слухи, но и подтверждения того, что Элур направил большое посольство в Гномьи горы и Великий лес. По мнению Форлезо, это лучше чем что-либо демонстрировало тот факт, что вампиры уверены в живущих у них нелюдях и удара в спину от них не ждут. Кстати, западные гномы уже официально отказались участвовать в любом Светлом походе, направленном не против Чергории, так что посольство Элура в Гномьи горы явно имело успех.
  Чуть хуже дела обстояли в Великом лесу, где верные своим традициям эльфы, кажется, решили в очередной раз устроить междоусобицу. По крайней мере, многочисленные беженцы рассказывали о том, что противостояние великого князя и жрецов закончилось кровопролитием, и ныне стороны занимаются созывом новых армий и зализывают полученные раны.
  Впрочем, дела нелюдей мало волновали Форлезо, который по своему положению должен был думать о людях и своей стране. Мысли непроизвольно вернулись к поиску союзников для "Угля и стали" и раз таковых не было за пределами империи - надо искать внутри. Только политическое поле империи уже давным давно поделено между влиятельными игроками и независимых сил просто нет.
  До недавнего времени такой силой была всего одна единственная гильдия независимых судовладельцев, объединяющая многих мелких арматоров и традиционно не входящая в никакие постоянные политические союзы. Судовладельцы гильдии всегда предпочитали поддерживать тех политиков которые были им выгодны здесь и сейчас и тут же забывали о своих друзьях, стоило тем перестать быть полезными.
  И Форлезо верил, что смог бы найти нужные слова, чтобы убедить арматоров поддержать его. Да вот только после того как церковники так бездарно потеряли целый флот, что перевозил десант на острова Каларгона, гильдия независимых судовладельцев в полном составе покинула империю и перебралась в Элур. Что, кстати, помимо репутационных потерь нанесло еще и непоправимый урон морским грузовым перевозкам. Нынче империя располагала примерно четвертью от того количества судов, что у нее имелось еще год назад. Да и эти оставшиеся суда активно уничтожались элурским флотом.
  Итак, союзников у "Угля и стали" нет и не предвидится, основное финансирование организация получает из рук канцлера Роза, который спит и видит, как он уничтожит императора и империю, а сама империя уже во всю погрязла в войне с вампирами, хотя сама война еще толком и не началась.
  Перспективы, мягко говоря, пугающие.
  - Позволите, милорд? - помощник заглянул в дверь и преданно посмотрел на герцога.
  - Заходи, - Форлезо поднялся из кресла и, отложив вино, подошел к окну, распахнув его и полной грудью вдохнув холодного воздуха, - Докладывай.
  - Как вы велели ранее, наши люди были отправлены на юг к Соляной дороге и к ее окрестностям. Им удалось поймать нескольких местных бандитов и парочку орков. Допрос пленников ничего по сути не дал, это были обычные исполнители, причем, двое из бандитов ранее уже попадали в плен к священникам и дали обязательство работать на светлых отцов.
  - Как мы и предполагали, - пожал плечами Форлезо, - Церковники давно защищают Соляную дорогу и глупо полагать, что они не умеют работать.
  - Тем не менее, бандиты все еще громят соляные караваны, милорд.
  - Значит это кому-то надо. И чтобы выяснить кому, я и послал туда людей. Напиши им, что я недоволен, и пусть командир...
  - Сожалею, милорд, наши люди привлекли внимание светлых отцов и командир отряда счел за благо покинуть окрестности Соляной дороги.
  - Мур их побери! Как не вовремя! Лучши бы светоши так бандитов ловили!
  - Тем не менее, милорд, - помощник поспешил продолжить доклад, - Кое что интересное удалось узнать у орков.
  - И что же? - заинтересовался Форлезо, тут же забыв о своем гневе.
  - Вожди орков, а пленники были из разных племен, милорд, послали их на разведку. Соляная дорога была выбрана как место хорошо знакомое оркам, потому и стала первым местом куда направились разведчики. Цель же разведки - выяснить, насколько сильна оборона пограничных земель империи.
  - Орки готовят вторжение? - Форлезо с тревогой посмотрел на помощника, - или речь идет об очередном набеге?
  - Не могу знать, милорд, но пленные подтвердили, что некие люди навещали их вождей и предлагали тем оружие и доспехи чуть ли не за бесплатно.
  - Мур! Нам только орков для счастья не хватает! А ведь в императорском дворце и в Вобанэ считают, что орки слабы и ни на что не способны!
  - Общее мнение дворца и Вобанэ заключается в том, что набег любой силы будет отражен приграничными легионами, - поправил герцога помощник.
  - Чушь, - отмахнулся Форлезо, - Генералы уверены в слабости орков. Надо срочно послать разведку к кочевникам, и если те тоже готовят вторжение в империю, я официально пойду к владыке и все силы "Угля и стали" будут поставлены на службу императору! Еще одно нашествие орков и кочевников империя может и не пережить.
  - Я уже отдал распоряжение направить разведчиков в земли кочевников, милорд, - помощник почтительно склонил голову, - Вскоре мы...
  - Ваше сиятельство! - в кабинет влетел встревоженный слуга, - Ваше сиятельство, вы велели срочно докладывать любые новости о вампирах и... я...
  - Что там? - раздраженный Форлезо грозно глянул на слугу.
  - В городе... на улицах говорят, что элурские вампиры отличаются от чергорийских, мол другие они совсем, что магией элурские вампиры могут управлять прямо как настоящие маги, что дневной свет им не страшен и ходят они под ним, как люди, и что... и что выпив крови, все-все о тебе знают.
  - И кто распускает столь глупые сплетни? - сарказм так и сочился из Форлезо.
  - Светлая Церковь, ваше сиятельство. Всесветлый приоткрыл тайны и послал провидцам знак. Светлые отцы собирают народ в храмы.
  
  Глава 3
  
  - Ти-ши-на! - каждый слог сопровождался сильным ударом ладони о столешницу, после чего Наместник Демура и его правая рука в мире людей вскочил со своего места, что случалось крайне редко и свидетельствовало о нешуточных эмоциях испытываемых человеком, - Мне все это надоело! Я не намерен выслушивать вашу критику!
  - Но, подобный! Какие "другие вампиры"? Что это за чушь? Почему священники сообщают эту глупость прихожанам по всем церквям?
  - Таково было видение нашего пророка.
  - Вы в это серьезно верите, подобный? Видение?
  - Не важно, во что я верю, Грег, истина от этого никак не перестанет быть истиной, - тихо и печально проронил наместник и, опустив плечи и голову, тяжело сел на свое место.
  Собравшиеся в кабинете кардиналы дружно замолчали и, переглянувшись, стали с тревогой наблюдать за столь внезапно показавшим свою слабость лидером Светлой Церкви. Некоторые даже смутились, что при их образе жизни было очень необычно. В любом случае, все присутствующие моментально осознали, что решение Наместника оповестить всех прихожан об иной природе вампиров Элура отнюдь не личная прихоть главы Церкви, а очень даже важное дело, ради которого можно пойти и на конфликт с кардиналами, многих из которых подобная самодеятельность Наместника не порадовала и даже в чем-то оскорбила.
  - Хмм... Насколько видению нашего пророка можно верить, подобный?
  - Более чем. Все говорит о том, что видение послал нам сам Всесветлый, Грег.
  - Но тогда это значит...
  - Это ничего не значит, Грег, - Наместник поднял голову и обвел взглядом собравшихся кардиналов, - Вера пророка в свое видение всегда сильна, но от этого видение не перестает быть чем-то эфемерным, зыбким и неясным. В нашем случае все это имеет место, несмотря на то, что видение послано нам Всесветлым.
  - Тогда зачем вы публично объявили об этом видении, подобный?
  - Грег, - Наместник устало потер переносицу, - Ты вообще следишь за тем, что происходит в мире и империи или вылезаешь из своих подвалов только чтобы навестить меня и наши собрания?
  - Слежу, - обиженно буркнул кардинал и бросил несколько быстрых взглядов по сторонам, пытаясь заручится поддержкой других кардиналов, но никто не спешил лезть в их с Наместником беседу.
  - Тогда ты, наверное, знаешь, что наша армия в Ороде разбита, армия Шореза разбита, десант на Южные острова уничтожен полностью, в Ильхори...
  - Я слежу за новостями, подобный, - сжав губы повторил кардинал, - Все эти и другие события не прошли мимо моего внимания. Повторять не требуется.
  - Тогда ты понимаешь, что наша война с кровопийцами началась очень неудачно, и это самая мягкая оценка происходящего. Мы проигрываем как на поле боя, так и экономически. И это не изменить молитвами и красивыми словами. Даже вторжение нашей армии в Элур не поможет.
  - Почему? Наши войска готовы покарать...
  - Ты не на проповеди! - Наместник сверкнул глазами на мигом притихшего кардинала, - Наши войска может и готовы, но вампиры явно готовы лучше и у них было на это время. А сейчас из-за этой проклятой предсказательницы мы и вовсе не можем быть уверены ни в чем! Насколько вампиры сильны как маги? Ты знаешь? - начавший заводиться мужчина уже в открытую орал на собеседника, - Ничего ты не знаешь! Только языком работать и умеешь! Или может быть ты знаешь численность элурских вампиров? Или знаешь насколько они древние и сильные? Видел их артефакты и их мощь? Ничего ты не видел! Мы подвели к границам Элура огромную армию, но, как выяснилось, ничего не знаем о враге, кроме того что он очень силен и до этого с легкостью уничтожал любые силы людей. То есть мы просто собираемся подкормить вампиров парой сотен тысяч человек! Ты хочешь скормить вампирам столько людей?!
  - Я...
  - Закрой свой рот! За новостями он следит! - Наместник вновь вскочил со своего места, - А ты помнишь, как элурские наемники убили в Валерии двух архимагов? Помнишь или нет?! Так я напомню! С легкостью они их убили! С легкостью! И также убьют наших боевых магов! Или у тебя есть защита? Что молчишь? Отвечай!
  - Приношу свои извинения, подобный, - кардинал опустил голову и поклонился так низко, как мог, - Я не подумал об уязвимости магов перед оружием вампиров. У меня нет защиты для наших людей.
  - И у меня нет, - немного успокоившийся Наместник вновь сел на место и обвел всех гневным взглядом, - Ни у кого нет. И вы, мрази, смеете бросать мне в лицо обвинения в неправильном управлении Светлой Церковью. Сыто жрете и пьете, да трахаетесь, а головой подумать у вас времени нет!
  - Но, подобный, пророчества, даже если они сделаны церковными пророками, это не та основа на которой можно строить нашу стратегию.
  - Да плевать я хотел на пророчество и видения, да простит меня Всесветлый! На данный момент Светлая армия не способна победить вампиров. Вот что важно! Мы смертельно ранены и быстрая победа для нас не-воз-мо-жна! А все остальное..., - Наместник тяжело вздохнул, - Хотя, я должен признать, что посланное Демуром видение многое проясняет, особенно силу Элура. Если вампиры там и правда могут применять магию, ходить днем не опасаясь света демура и узнавать информацию просто выпив кровь, то наш враг намного сильнее, чем мы предполагали, и сейчас вообще стоит вопрос о том, а можем ли мы победить вампиров в принципе.
  - Пророки часто ошибаются, подобный.
  - Пророки ошибаются в интерпретациях того, что видят, а сами видения всегда верны.
  - А данное видение и вовсе ниспослано нам Всесветлым! - пафосно заявил до этого молчавший кардинал, - И поэтому вы, подобный, не имели права разглашать его. Демур вас покарает!
  - Да, подобный, мы так и не услышали о причинах побудивших вас сообщить о видениях всем прихожанам и официально признать и объявить эти видения волей Всесветлого.
  - Время, я хочу выиграть время. Сейчас вампиры играют нами как кошка с обреченной мышкой, и нам надо сломать эту тенденцию, нарушив планы врага и, получив немного времени, стать сильнее. Видение пророка показалось мне удачным шансом. Теперь я, не нанося потери репутации Светлой Церкви, остановлю армию, дам ей лучше подготовиться, объявив это волей Всесветлого, и никто не посмеет обвинить церковь в трусости. А потом можно будет найти примеры плохой подготовки солдат и затянуть вторжение в Элур, где нас, вне всяких сомнений, ждут и готовятся уничтожить. Правда, простого стояния армии на границах Элура нам не простят, и нужно придумать...
  - Сахия, - подал голос кардинал Верзье, - Уже не раз обсуждали это на целой веренице собраний. Возвращение острова и королевства под руку Светлой Церкви крайне благотворно скажется на боевом духе как армии, так и народа.
  - А мы в силах вернуть Сахию? - Наместник устало протер глаза, пара бессонных ночей явно давала о себе знать даже несмотря на магические стимуляторы, активно применяемые священником, - В последнее время я вообще считаю вампиров чуть ли не всемогущими, да простит меня Всесветлый за такие слова.
  - Я не военный, но думаю, что близость острова к побережью империи позволит нам быть сильнее вампиров, даже если пророки правы и те могут ходить днем как ночью.
  - Другие предложения? - Наместник внимательным взглядом окинул всех кардиналов, - Что, совсем никаких? Тогда я обсужу это предложение с легатами.
  - Стоит ли...
  - Не обсуждается, - отрезал Наместник, так и не дав договорить кардиналу, - Про орков тоже можете разговор не заводить. Все военные вопросы я отныне буду в первую очередь обсуждать с легатами и боевыми братьями. Ваша задача обеспечить духовные наставления прихожан. И если больше никто не желает обвинить меня в нарушениях заветов Демура, я вас больше не задерживаю. Убирайтесь к Мур.
  Недовольной толпой кардиналы покинули зал. Не приходилось сомневаться, что уже сегодня многие из них обсудят между собой излишне резкое поведение главы Светлой Церкви и даже начнут прощупывать почву насчет смены Наместника. Слишком уж многим не понравилось самоуправство первосвященника и слишком многим он сегодня перешел дорогу, даже если в их адрес не было сказано ни слова. Но все это будет позже, сейчас же желающий остаться в одиночестве Наместник обнаружил, что один из кардиналов его приказ все же не выполнил.
  - Чего тебе, Верзье? Опять деньги будешь клянчить?
  - Я так понимаю, подобный, что вы хотите отвлечь народ от вампиров войной с орками и кочевниками? - упомянутый кардинал даже бровью не повел на недовольный тон собеседника и полностью проигнорировал его вопрос.
  - Идея ничуть не хуже твоей Сахии, - проворчал Наместник, - А вообще, отвечать вопросом на вопрос очень грубо.
  - Не собираюсь быть вежливым с тем, кто в очередной раз запретил мне пить.
  - Чего ты хочешь? - теряя терпение, Наместник добавил в голос металла.
  - Мои казначеи все чаще и чаще обнаруживают поддельные серебряные монеты.
  - Что в этом нового? Фальшивомонетчики всегда были и всегда будут. Любые неспокойные времена это их время.
  - Подделки крайне высокого качества, изготовлены из алхимического серебра неизвестной рецептуры и таковых уже обнаружено на сумму более миллиона золотых.
  - Сколько? - от удивления Наместник аж подавился и закашлялся.
  - Миллион сто тысяч, - уточнил кардинал Верзье, сделав вид, что понял вопрос излишне прямо, - Но думаю, что уже больше.
  - Источник подделки... хотя тут и гадать не надо, - глава церкви вновь повесил голову, - Проклятые вампиры. Что предлагаешь? Или ты просто пришел, чтобы свалить на мои плечи еще одну проблему?
  - Предлагаю использовать выявленные поддельные монеты для расчетов с другими странами, подобный. Пусть эту проблему решают они. Паника из-за ложного серебра в империи не нужна.
  - Сделать вид, что серебро настоящее... А что нам еще остается. Паника, тут ты прав, нам не нужна. Но, с другой стороны, мы ведь ослабим своих союзников.
  - Они и нужны лишь для того, чтобы умирать вместо нас, подобный. К тому же поддельные монеты действительно имеют высокое качество изготовления и почти неотличимы от настоящих серебряных. Я даже почти уверен, что выявить подделку способны лишь казначеи Церкви, остальные же будут считать монету настоящей.
  - Хорошо, одобряю. Что-то еще?
  - Обращаю внимание на сложности с собственным производством охранных обелиском. Вам, подобный, докладывают, что там все в порядке, но это не так. Очень сильно не так, и доклады полностью расходятся с реальностью.
  - Разберусь, - проворчал наместник, хотя было видно, что сказанное сильно задело мужчину и он с трудом держит лицо, чтобы прямо сейчас не начать раздавать приказы о немедленных арестах и казнях.
  - Конечно, подобный, - Верзье был явно доволен достигнутым результатом, - Не смею вас больше задерживать.
  - Верзье! - стоило кардиналу достигнуть двери как наместник его окликнул, - Сегодня разрешаю блудить и пьянствовать. Но только сегодня, и чтобы завтра работал как проклятый.
  - Благодарю, подобный.
  Улыбающийся в тридцать два зуба главный финансист церкви поспешил в личные покои, куда заранее приказал привести женщин и вина. В некоторых вопросах Наместник был крайне предсказуем и одним из таких вопросов были донесения об ошибках других кардиналов. За подобные сведения и доносы Верзье неизменно получал поощрения которыми с удовольствием пользовался.
  Причем, как грамотный управленец, кардинал Верзье никогда не сообщал всю имеющуюся у него информацию в один день. Сегодня он рассказал о проблемах с производством охранных обелисков против вампиров, завтра сообщит о полном провале с выведением ликан в связи с утратой всех "образцов", а послезавтра "обрадует" Наместника новостью о том, что общество Голубей обзавелось новым высокопоставленным адептом, и их собрания на постоянной основе теперь посещает наследный принц. И можно было не сомневаться, что и завтра, и послезавтра Наместник отблагодарит своего верного человека, позволив ему утолить жажду алкоголя и женщин. А там... там и до заговора против наместника дойдет. Кардиналы как раз успеют согласовать позиции и выяснить мнение друг друга.
  Верзье аж зажмурился от удовольствия. Жизнь явно налаживалась.
  
  *****
  
  Такого замешательства и беспомощности Колет не испытывала никогда в жизни. Ни в свою бытность человеком, ни тем более сейчас, когда она является вампиром. И хуже всего, что никакого выхода из ситуации она не видела.
  А ведь поначалу все шло так замечательно.
  Глава посольства, торжественные встречи, аудиенции у правителей, вежливые разговоры и ровно ноль проблем. Даже гордые и спесивые гномы встретили элурское посольство вампиров нормально и, более того, не просто поговорили, но и приоткрыли часть своих планов на будущее, в той его части, которая касалась Чергории и обитающих там вурдалаков. Сама же вампиресса практически убедила короля гномов заключить союз с вампирами Элура. Триумвират и лично алукард были довольны.
  И вот на пути Колет вырос Великий лес и его эльфы.
  С ушастой братией вампиресса в целом была знакома. В свою бытность на обязательной вековой службе, девушка провела немало дней за охраной северных эльфийских поселений и именно в то время стала испытывать к ушастой расе довольно сильную симпатию. Потому, когда, уже находясь в роли посла во дворце Великого князя, узнала о том, что тот мертв и его дохлое тело таскают его же личные телохранители, выдавая за живого, первой же реакцией вампирессы было желание уничтожить всех, кто пытается оскорбить ее и вампиров, а когда девушка узнала, что тут разыгралась обычная в целом трагедия, желание изменилось и теперь вампиресса искренне желала помочь.
  И помогла! Труп обрел черты живого. Девушка просто применила некоторые навыки големостроения и создала своего рода куклу-марионетку, которой мог управлять чуть ли не любой разумный с магическими способностями. Именно эту куклу и стали таскать эльфийки и управлять Великим лесом с помощью трупа. Колет же стояла за их спиной и давала советы.
  Гениальная идея и блестяще реализованный план. Что могло пойти не так?
  А "не так" пошло почти все. Почему? Так эльфы в куклу поверили. И что хуже всего, за ней пошли. Ведь на фоне разгорающейся гражданской войны фигура давнего и, самое главное, легитимного правителя вызывала у всех надежду на нормальное решение всех проблем. Потому каждый эльф, что не бежал из Леса, стремился прибиться к силам великого князя.
  Вот только алукард отдал Колет прямой и недвусмысленный приказ поссорить всех со всем и начать в Великом лесу большую резню. Но эльфы упорно не желали эту резню начинать. Ныне вампиресса руками подконтрольного ей голема почти разорила Торговцев, заставив их положить к ногам великого князя свои богатства. Правители достали из арсеналов древние артефакты и вооружили ими боевые отряды, отданные под руку великого князя, то же самое сделала каста Высших и так далее, вплоть до самого низа. Эльфы сплотились вокруг своего лидера и выполняли чуть ли не любые его приказы, даже те, за которые еще год назад объявили бы ему кровную месть. У Колет даже стала отказывать фантазия на тему, чтобы еще такого необычного придумать да приказать, а тем временем силы подконтрольные великому князю лишь росли.
  Уже сейчас можно было смело говорить о том, что мятеж Жрецов будет подавлен. Слишком уж неравны собранные сторонами армии.
  И как тут прикажете устраивать междоусобицу? Вот и Колет не знала ответа на этот вопрос и оттого впервые за свою жизнь испытывала дикое чувство беспомощности.
  - Впрочем, - девушка очнулась от своих невеселых мыслей, - А кто сказал, что победители не ругаются? Так что пришла пора заканчивать со Жрецами и начинать делить плоды победы над ними. А там глядишь все и перессорятся.
  
  *****
  
  Подавив желание выпить крови собеседника и на этом завершить еще не начавшийся разговор, Александр небрежно махнул рукой, приглашая канцлера пройти за ним в малую гостиную, куда слуги как раз должны были подать чай, кофе и другие напитки на любой вкус. Разве что алкоголя тут не было, но это и понятно, все же вампиры его "не переваривали".
  - Угощайтесь.
  - Спасибо, ваше величество.
  Пока канцлер неспешно и с достоинством накладывал себе угощение к налитому чаю, Александр с поощрительной улыбкой разглядывал человека.
  Несмотря на некоторые сомнения в том, что оставленные на своих местах люди смогут справиться с делами, что на них навалили вампиры, большая часть со своей задачей справилась. Да, приходилось помогать и страховать, но, в целом, люди еще раз приятно удивили Александра. Единственной непреодолимой слабостью людей была их крайне низкая по сравнению с вампирами выносливость. В отличие от кровопийц, смертные не могли работать сутками напролет и оставаться при этом бодрыми и веселыми. Впрочем, даже эту проблему можно было решить с помощью стимуляторов еще пару веков назад разработанных в Корпусе Науки. Да, вредно, но ради дела на вред можно было и наплевать, тем более доставался он не вампирам, а людям.
  - Как вы знаете, ваше величество, - канцлер закончил с угощением и наконец-то приступил к беседе, - За последнее время мне пришлось встретиться с большим количеством делегаций от разных групп.
  - Знаю, - кивнул Александр, - И уверен, что большая часть этих делегаций в других условиях желала бы говорить со мной, но страшный вампир не тот собеседник которого люди хотят видеть перед собой, а потому идут к вам.
  - Я бы...
  - Ближе к делу, канцлер. Свою репутацию и отношение ко мне я знаю, и она меня не смущает. Потрошителем меня зовут не первый век. Чего хотели говорившие с вами делегации?
  - Их требования... слишком разнятся, ваше величество. Потому я и был вынужден просить внеочередной аудиенции с вами.
  А после канцлер быстро изложил Александру давно ожидаемую картину. Различные группы населения Элура решили, что смутное время это отличная возможность поднять собственные возможности и расширить свои права. Нечто подобное вампиры уже пережили месяц назад в герцогстве Кас, где и меньшие размеры территории и куда лучшая транспортная связанность этих территорий вкупе с хорошими коммуникациями между властями и народом породили целую лавину различных требований. Купцы хотели снижения налогов, аристократы увеличения прав, мастеровые желали больше власти и так далее. Предлог же был один - Светлый поход.
  Теперь то же самое вампирам предстояло пережить в размерах всего королевства Элур. Ну, разве что южные герцогства в этом участвовать не будут, там все еще официально подавляется мятеж герцогов, хотя, по факту, генерал Вестор просто наводит порядок в дальних деревнях. Но вампирам выгодно поддерживать идею о все еще продолжающемся мятеже, и потому юг все еще официально мятежный.
  - Стоп. Что вы сказали канцлер? - Александр очнулся от мыслей, услышав нечто по его мнению невозможное.
  - Торговцы настаивают на субсидиях от казны и компенсации всех уже понесенных ими потерь, ваше величество.
  - Удивительные люди, - пробормотал вампир, - Так, еще раз. Мастеровые требуют прав на владение землей вне городов.
  - Да, ваше величество.
  - Дворяне желают снижения налогов, вплоть до их полной отмены на время Светлого похода и десять лет после него.
  Канцлер молча кивнул.
  - Купцы желают получения льгот схожих с теми, что имеют их товарищи по ремеслу в Касе.
  Еще один кивок подтвердил, что вампир верно запомнил все сказанное.
  - А торговцы, кстати, из каких городов?
  - В основном столичный регион, ваше величество, но есть представители и более дальних провинций.
  - Отлично. И вот эти торговцы требуют субсидий и компенсаций.
  - Да, ваше величество.
  - Поразительная наглость. И сколько они хотят?
  - Э-э-э... Полной компенсации всех потерь, которые озвучит гильдия торговцев и которые она же сама рассчитает, плюс субсидия размером не менее десятой части торгового оборота.
  - И почему мне хочется всех убить? - нервно смеющийся Александр откинулся на спинку стула, - А потом эти люди называют меня Кровавым.
  - Виноват, ваше величество.
  - Ты то здесь при чем? Ты как и я пострадавшая сторона. Тебе пришлось весь этот бред слушать и передавать мне.
  - Да, ваше величество. Но что делать дальше? - канцлер последовал примеру вампира и тоже несколько расслабленно откинулся на спинку стула, - Я предлагаю приказать городской страже и гвардии...
  - Это лишнее, - покачал головой Александр, - Решить проблему силой мы всегда успеем. Сейчас же... Заболтайте все вопросы в каких-нибудь рабочих группах, комиссия или комитетах. Можете создать до пяти подобных групп, которые будут рассматривать все такие требования "народа". Уверен, что вскоре разных желающих поиметь с казны выгоду только прибавится в количестве. Только сделайте какую-нибудь мудреную форму для подачи вопроса на рассмотрение, нам важно выиграть время. Через два года можно будет просто отказывать и не опасаться каких-либо последствий. Справитесь?
  - Да, ваше величество.
  - Отлично. Тогда я вас больше не задерживаю, канцлер.
  Уже через минуту на еще не остывший после человека стул опустился Геннадий и с улыбкой уставился на алукарда.
  - Я так понимаю, о требованиях торговцев ты уже знаешь?
  - Как же я хочу убить всех этих жадных уродов, - сжав губы пробормотал Александр, - Нажились на повышении цен, так что теперь и правнукам хватит, но желают компенсаций. Твари.
  - Спокойней, экселенц. Не они первые, не они последние.
  - Жадность должна рождать бедность, - Александр внимательно посмотрел на собеседника, давая понять, что это не просто фраза, а указание к действию.
  - Я позабочусь об этом, - кивнул глава Корпуса Будущего, - Опыт Каса будет творчески переработан и... все сделаем, но нужно время. Так сразу обанкротить и разорить столичных торговцев не получится.
  - Я приказал канцлеру создать рабочие комиссии по рассмотрению всех требований. Два года у тебя есть. Заодно и других за яйца подержи, а то нормальные требования только у мастеровых, остальные хотят халявы.
  - Сделаем, экселенц.
  - Тогда рассказывай, с чем ты пришел и как будешь портить мне настроение?
  - Собственное, основное ты и так знаешь. Штатная предсказательница Светлой Церкви, из "профильного отдела" по этим самым делам, пребывала в очередном трансе, вызванном молитвой и специальными веществами, они там принимают...
  - Я знаю, мне докладывали.
  - Да, так вот. Штатная предсказательница, пятьдесят четыре года, истово верующая, без врожденных способностей к магии, пребывая в провидческом трансе и обозревая будущее... Кстати, она его никогда ранее не видела, и все ее предыдущие предсказания больше тянут на бред сумасшедшего. Мне пока только часть представили, но там..., - Геннадий потряс головой, - Полная дичь. Если это и будущее, то столь отдаленное, что касается нашего мира уже полностью поглощенного магией.
  - Ближе к делу.
  - Если ближе к делу, то пребывая в провидческом трансе, предсказательница внезапно для самой себя увидела перед собой Демура... К сожалению, это не бред. Призрачную фигуру, появившуюся перед женщиной, видели и другие пребывавшие в помещении "пророки". И этот призрачный Демур наболтал всякого разного про нас. Включая и то, что мы спокойно получаем всю информацию о человеке испив его крови. К нашему счастью, пока что священники трактуют эту часть видения неправильно, считая, что мы узнаем о человеке все за последнее время, а не за всю жизнь.
  - Там же, вроде, четкая и недвусмысленная формулировка?
  - И кому это когда мешало все извратить и понять неправильно?
  - И то верно. Продолжай.
  - А собственно, это все. Призрачный Демур сдал все расклады по нам грешным и растаял в воздухе даже не попрощавшись. Предсказатели дружной толпой ринулись к руководству и Наместник не придумал ничего лучшего, чем рассказать о явлении Демура и его словах всем прихожанам во всех церквях. Видение объявлено даром Всесветлого.
  - И каковы последствия этого шага на данную минуту?
  - Всем армиям, идущим на Элур, приказано встать в лагеря и ждать в них дальнейших распоряжений. Когда возобновится движение на Элур не известно.
  - Неприятно, - процедил Александр, - Нам нужно вторжение в этом году, пока люди не подготовлены. Как-то спровоцировать или подкупить руководство армий можно? Ну, чтобы они сами, без команды...
  - Ни малейшего шанса. Все генералы отобраны с огромной тщательностью. Полная верность священникам и полное отсутствие собственных мыслей и инициативы. Других в руководство не брали.
  - Логично, - махнул головой Александр, - Тут ведь не думать, тут прыгать надо*. Какие еще изменения замечены в империи?
  (*Ищите анекдот по запросу "что тут думать, прыгать надо")
  - Ряд легионов получили приказ выдвигаться на восточное побережье к Великому каналу.
  - Только не говори мне, что они вновь желают высадить десант на Южные острова!
  - Тролли, как один, с уверенность заявляют о том, что целью атаки будет Сахия.
  - Ага. Хотят есть слона по кусочкам. Умно.
  - Я бы так не сказал, экселенц, но смысл в этом есть. Церкви нужна война с вампирами, и не так уж и важно, где она будет происходить. Сахия вполне подходящая территория. Правда, Ород еще лучше, так что...
  - Ород и правда лучше. Возможно Сахия это отвлекающий маневр.
  - Я тоже так думаю, все же мы теперь будем вынуждены держать флот в Канале, а значит имперские каботажники Ночного моря вздохнут свободней, и экономика явно оживится. Люди будут довольны и благодарить за это будут Церковь.
  - Плевать. Это их внутренние дела. Нам же нужно уничтожить вставшие в лагеря армии, - Александр поднялся на ноги сделал несколько шагов вокруг стола, - Голод, понос или взорвем?
  - Болезнь будет лучшим вариантом, экселенц. В этом случае нас не заподозрят. Что может быть привычнее, чем умирающая от болезни армия? Голод и диверсии оставим на потом.
  - Хорошо. Можешь идти.
  - Я предпочел бы остаться, - улыбнулся Геннадий глядя на Александра.
  - Что у тебя еще? - сварливо проговорил алукард.
  - Меня заинтересовал тот факт, что в пророчестве призрачный Демур называет нас "ходящими под дневным светом, как люди". А это ведь не так. Далеко не так. Мы ходим под светом, но не как люди, ведь люди от света не защищаются, а мы это делаем.
  - Но ведь ходим то как люди. Не отличить, - Александра сказанное явно не заинтересовало.
  - Именно. Единственная фраза пророчества которую можно трактовать двояко. Единственная, экселенц. Все остальное прямо и четко, без недомолвок и оговорок. Это явно неспроста.
  - Ты натягиваешь сову на глобус, Ген. Это просто слова. Не думаю, что за ними что-то стоит.
  - И это в тот самый момент, когда вокруг нашего мира впервые за долгое время начались какие-то божественные игрища? Я бы и на молоко дул, Саш.
  - Не стоит быть столь мнительным.
  - Мне это по должности положено, экселенц.
  - Ладно. Хорошо, - алукард хлопнул в ладоши, - И что ты об этом думаешь? Почему в пророчестве столь явная ошибка? Не защита от дневного света, а именно ходим под дневным светом, как люди.
  - А если это не ошибка, а намек? Что если видение предназначалось не только людям?
  - И кому же? Нам? - усмехнулся Александр, но, увидев кивок собеседника, тут же стер улыбку с лица, - Видение послал сам Демур, а этого бога сложно заподозрить в симпатиях к нам.
  - Мне напомнить о куче детей с родством душ? Это точно не подарок мамы. Да и Совет вроде четко решил, что это шпионы Демура. Но есть и еще один вариант: что если пророчество исходит не от Демура?
  - Еще один бог? Мы же уже обсуждали это...
  - А почему нет? Светлая Церковь нашими стараниями давно уже почитает Демура слишком уж извращенно. Кто знает, к чему это могло привести. Но я как-то сомневаюсь, что ради неверно его почитающих жрецов Демур будет произносить какие-либо помогающие им пророчества. Скорее, видение касалось бы возврата к истокам веры и правильности богослужения, но никак не вампиров и их природы. Мур на этот мир не претендует, а значит и с нами можно разобраться позже, без спешки.
  - Звучит логично, - Александр закинул руки за голову и закрыв глаза задумался, - Но почему другой бог, а не скажем Мур? Мама могла устроить подобное. Тут ведь и нам хреново и всем вокруг. Вполне в ее характере.
  - При всем уважении к маме, но из того что мы знаем о Мур и Демуре можно сделать вывод, что это не очень умные боги. Прямолинейные и бесхитростные, решающие свои проблемы ударом в лицо. Как говорится "и кроме мордобития никаких чудес". Здесь же явно прослеживается если не тонкая, то какая-никакая а интрига. Детишки с родством душ, парочка других инцидентов связанных с нами и именем Демура и вот это видение, которое буквально все-все о нас раскрывает...
  - О как. То есть ты и детишек с родством душ связываешь с новым богом?
  - Не буду утверждать, но ведь похоже. И не с этим ли связано последнее задание мамы?
  - Мы это уже обсуждали, - недовольно прошипел алукард.
  - Просто повторяю.
  - И я тебя услышал. Но я так и не понял, к чему весь этот разговор?
  - Я думаю, нам на что-то намекают. Издевательски играются, этого не отнять, но при этом еще и намекают.
  - На что?
  - Не могу знать, но интуиция орет, что нам чуть ли не прямым текстом говорят о том, как нам стать сильнее.
  - Только вот мы этого не понимаем?
  - Верно.
  - Ну тогда у нас нет выхода, - улыбнулся Александр, - Ждем новых намеков. Может тогда поймем. А заодно и выясним, играются с нами, или за века жизни у нас просто разыгралась фантазия.
  
  Глава 4
  
  Гномы не любили людей. Впрочем, эльфов или вампиров они тоже не любили. Гномы вообще никого не любили. Так... терпели. И все в Александрии это прекрасно знали и принимали подземных жителей такими, какие они есть, со всеми их культурными заморочками. А как иначе, если именно гномы поставлены управлять городом? Да и проблем нелюбовь гномов ко всем вокруг себя никому не создавала, ведь, благодаря ей, сами коротышки никуда особо и не лезли, позволяя людям заниматься своими делами без всякого контроля из под земли.
  Тем удивительнее было наблюдать одному из вампиров, поставленных следить за порядком в городе, как в городское управление Александрии прибыла целая делегация гномов, в составе которой им были замечены представители всех кланов подземной части города. И все эти представители были отнюдь не рядовыми участниками своих кланов! Половина коротышек и вовсе являлась кем-то вроде министров их народа и реально управляла жизнью гномов, имея власти подчас больше чем таны. Но интересней всего было то, что и люди, с утра собравшиеся в управлении, тоже занимали не последнее место во властной пирамиде Александрии и являлись именно теми, кто реально управляет городом на поверхности.
  Проникнуть на необычное собрание было просто. Красный плащ, еще недавно являвшийся отличительной чертой "людей" герцога Каса, ныне официально могли носить лишь вампиры, остальных ждала смертная казнь. Простая деталь одежды служила универсальным пропуском куда угодно и своего носителя никогда не подводила, не подвела и в этот раз. Вампира просто проигнорировали на входе, предпочтя не заметить незваного гостя, а сам он не спешил заявлять о своем визите и тихо пристроился у стены.
  - Точны ли полученные сведения?
  - Точнее не бывает. Не только разведчики видели пауков и змей, мирно сосуществующих в одном логове. Наши ударные гирды разгромили одно подобное логово...
  - И понесли ужасающие потери. Неоправ...
  - Давайте о потерях поговорим потом! Сейчас это не важно! - докладчик бросил гневный взгляд на прервавшего его гнома, а затем вновь повернулся к человеку, которому давал ответ, - И змеи и пауки были в том логове вместе. Мои люди утверждают, что и жили они там совсем не по отдельности и сражались с нашими бойцами как союзники.
  - Как одно целое они сражались. Как одно целое! - вновь прервал разговор старый гном с множеством шрамов, часть из которых явно были свежими, - Ни один гирд так слитно не действует, даже после десятка лет тренировок.
  - Вы опять преувеличиваете! Мои бойцы сообщали совсем другое! - в разговор включился еще один гном, - Да, действовали вместе, но ни о каком едином целом или слитности речи не шло. Обычные союзные действия, пусть и рядом друг с другом.
  - А я вам в очередной раз повторяю, что так...
  - Тихо! Сами поручили мне донести до людей информацию и сами же не даете мне выступить!
  - А ты говори быстрее и по делу, может тогда сказать все успеешь! И нам не придется...
  - Ты мне не советуй! Я у горна уже стоял когда ты еще сиську мамкину сосал!
  - Да я...
  Вампир предпочел не слушать дальнейшую перепалку гномов, - тем более, что она могла затянуться, ведь некому было ее остановить своим авторитетом или кулаком,- а осмотрел собравшихся людей, которые тоже предпочли сделать вид, что их здесь нет. Впрочем, всем им подобные закидоны гномьего характера и культуры были хорошо знакомы и все знали, что надо просто потерпеть, рано или поздно коротышки вернутся к теме разговора, успокоившись самостоятельно. Самого же вампира больше заинтересовал тот факт, что никто из присутствующих людей не выглядел удивленным. Новость явно была для них не новой, хотя они и предпочитали делать вид, что не знают о том, что пропадавшие в последнее время на Рубеже отряды это не просто случайность, а результат действительно совместной деятельности пауков и змей из Проклятого леса, что по какой-то причине отныне не враждовали, как все последние десятилетия, а действовали вместе.
  Сами вампиры тоже были осведомлены о данном феномене, но раз руководство Александрии попросило алукарда не вмешиваться, особенно яро в это дело не лезли. А представители Корпуса Науки, которые без сомнения наплевали бы на любые просьбы хоть людей, хоть гномов, все еще до Александрии не добрались, ведь у них и в Гнезде было крайне много работы. Но в этом-то и была еще одна загадка. У Гнезда все было как всегда. Пауки ели змей, а те отвечали им взаимностью. Никакого союза и никакого совместного проживания в одном логове.
  - Да сиськи моей матери больше, чем твоей и...
  - Тихо!
  - Опять ты мне рот затыкаешь?!
  - Уважаемые, - немного магии в голос - и довольно негромкое обращение вампира услышали все присутствующие и как по команде уставились на мужчину в красном плаще, - Это все безумно интересно, особенно про сиськи, но у меня есть и другие дела. А так как я все же хочу поприсутствовать на данном собрании до самого конца, то хотелось бы, чтобы оно закончилось побыстрее.
  Секундная тишина, начавшие закипать лица присутствующих гномов и...
  - К-хм..., - старейший из коротышек солидно поднялся на ноги, - Есть свидетель. Могу представить непосредственного участника разведывательного рейда, который был совершен прежде чем мы отправили в лес боевые гирды.
  - С этого надо было начинать! - завопил докладчик, - Почему я о нем не знаю?
  - Это мой охранник, - в спокойно и совершенно нехарактерной для гномов манере ответил старик, - Я не планировал его выступления, да и... косноязычен он. Не говорить ему лучше.
  - Не страшно. Зови! - распорядился глава делегации.
  Буквально через минуту в зал вошел еще один гном, но, в отличии от уже присутствующих в помещении, этот был одет в настоящие, а не декоративные доспехи, а его лицо несло следы многочисленных схваток, в которых гному приходилось участвовать, правда свежих среди них не было. Уяснив суть вопроса, старый вояка начал свой рассказ.
  - Так, этого... шли мы значит в рейд... ну, разведка это была, не рейд, но... это... рейд в общем и это... людей нам дали... они под ногами путались и мешали все время. Зачем только их с нами послали?
  - Не отвлекайся.
  - Так ведь важный это момент. Мешали люди. Кабы не это, так и, глядишь, все нормально бы было, - боец резко утратил любые признаки косноязычия в своей речи и стал похож на готового ринуться в бой петуха, - Мешались!
  - Рассказывай ближе к делу.
  - К делу? Нашли мы, значит, это... логово. Паутины вокруг... значит... Тьма! Аж неба не видно. Липкая, противная... и это...
  - К делу.
  - Да. Вот, значит, решили все это... спалить. Людской маг огнем как даст... Только слабый он оказался и это... Мешали нам люди, говорю же!
  - К делу.
  - Да. Слабый огонь был. Мешали люди...
  - К делу.
  - Говорю же, мешали люди! - возмутился гном, - Толку от них нет.
  - Что было после атаки мага огнем?
  - Так это... загорелось все, значит, и это...
  - И?
  - И все! Загорелось. Хороший огонь такой был, будто уголь горит. Наши сразу так и сказали. А люди...
  - Ради всех богов, уберите его отсюда.
  - Опять ты мне рот затыкаешь?
  - Я же не тебе это говорил!
  - Уважаемые..., - вампир обвел взглядом в миг притихших спорщиков, а затем перенес свое внимание на собравшихся в зале разумных, - Может у кого-то есть другие свидетели?
  - У меня, - вперед вышел человек, как помнил вампир, занимавший в городе должность заместителя начальника стражи, - Один из моих егерей участвовал в этом совместном разведывательном рейде.
  - Зови.
  В этот раз новенький так уж сильно от присутствующих не отличался. Добротная одежда зажиточного горожанина и спокойное, чистое лицо человека, много времени проводящего на воздухе. Видимо, как отметил для себя вампир, егерь был отнюдь не рядовым. Его доклад это предположение лишь подтвердил.
  - В лесу наблюдается просто огромное количество паутины. Столько я ее никогда ранее не видел. Опасно, но если сохранять осторожность, риски приемлемы. Наш отряд зашел довольно далеко и кроме паутины и трех встреченных по пути пустых логовищ никого не обнаружил. Все логовища были сожжены магами. А затем... Это была засада, милорды. Хотите, можете смеяться надо мной, но это была засада и ждали пауки с червяками именно нас. При этом все пути отступления были отрезаны в первую очередь, и лишь потом твари занялись нашим истреблением. И пауки и червяки сражались в одном ряду, не делая разницы между друг другом и не сбиваясь в видовые стаи. Было ощущение, что для них разницы нет.
  - Как же вы выжили?
  - Артефакты, милорд. У нас было несколько боевых артефактов, и они же были у гномов. Мы убили там не менее трех тысяч тварей. Мои люди впервые устали настолько, что рука не поднимала меч.
  - Действовали ли пауки и змеи синхронно? - уточнил вампир, впервые вмешавшись в процесс переговоров не чтобы успокоить гномов.
  - Нет, милорд. Никакой синхронности замечено не было. Просто сражались вместе.
  - Благодарю. А что было, когда они отражали атаку на логово? - заметив растерянность докладчика, вампир пояснил, - Это вопрос не вам.
  - Да, милорд.
  - При защите логова действовали вместе и довольно сообща, - заявил гном, что и начинал доклад.
  - Вместе или же синхронно?
  - Скорее вместе, - недовольно уточнил гном, - Но сообща.
  - Спасибо, - вампир благосклонно кивнул присутствующим и вновь отошел к стене, показывая, что более в процесс не вмешивается.
  Собственно, дальше три часа люди и гномы переливали из пустого в порожнее, обсуждая происходящие в Проклятом Лесу странные телодвижения монстров, что внезапно стали союзниками и скорее всего теперь представляли для Александрии нешуточную угрозу. Впрочем, никаких особых решений принято так и не было. Укрепление обороны... Так это было понятно и без всяких собраний.
  Так что вампир пожалел, что вообще остался до конца, но зато у него появилось интересное дело, помимо скучного патрулирования города. Ведь если собрать кровь со всех, кто был в рейде, может быть удастся выяснить что-то новое! А там глядишь и повод для доклада Совету появится и может быть новое задание будет куда приятнее глупого присмотра за обычными смертными.
  
  *****
  
  - Кричит, оскорбляет, не слушает мнения других. Обсуждает стратегию с легатами и открыто заявляет, что делать это в дальнейшем будет только с ними! А мы? Даже не присутствуем на этих встречах! Что эти легаты понимают в войне или в политике? Дальше собственного легиона ничего не смыслят!
  - Так то оно так... Только вот, - полностью седой мужчина с роскошной бородой резко повернулся к собеседнику, - С каких это пор вы стали обсуждать действия Наместника, а главное, критиковать их?
  - С тех пор как Наместник превратился в истеричку, не способную нормально общаться даже со своими соратниками!
  - Даже так? - хмыкнул мужчина, - Вам настолько сильно не понравилось, что его подобие накричал на вас?
  - Крик? А про оскорбления вы забыли, преподобный?
  - Так и меня он оскорблял, - седой пожал плечами, - Только вот после этого я не заявился к вам домой почти ночью и не критиковал Наместника... и не собираюсь.
  - С каких это пор вы стали настолько лояльны к Наместнику?
  - А разве в разговоре между нами когда-то было иначе?
  - То есть, вы думаете, что я не искренен с вами?
  - Ничто не помешает вам завтра явиться на прием к Наместнику и рассказать о нашей беседе. Вас разве что еще разокдругой оскорбят, а я могу больше никогда не выйти из подвалов инквизиции.
  - Не драматизируйте! Или вы решили пойти по пути Наместника и тоже устроить мне истерику?
  - При чем здесь истерика? - удивился седой кардинал, - Почти два десятка наших коллег, что пропали после знакомства с инквизиторами, более чем весомый факт в пользу реальности моих опасений.
  - Я не собираюсь вас подставлять или доносить. Наместник заигрался властью, забывая, что ею надо делиться, и, более того, я серьезно сомневаюсь в его душевном здоровье. Мне сообщают, что минимум пару часов в день его подобие тратит на работу с архивами, лично копаясь в бесполезных древних бумагах, - видя молчание собеседника, говоривший принял это за согласие со своими словами и продолжил, - Зачем-то устроил личную инспекцию на производство охранных обелисков. Ну где это видано, чтобы Наместник Всесветлого бога в нашем мире лично проверял мастеровых? Когда такое было?
  - Ну, как выяснилось, проверял он не зря, - хитро улыбнулся кардинал, - Выявлены многочисленные нарушения и...
  - Не надо мне здесь этого! Или вы все еще думаете, что я вас проверяю на лояльность Наместнику и подослан им?
  - Я пока ничего не думаю. Вам прекрасно известно, что я давний оппонент Наместника и меня не надо убеждать в том, что многие вещи подобный делает... неправильно.
  - Все еще осторожничаете? А не боитесь, что ваша осторожность выйдет вам боком?
  - Боком - это не страшно, это лечат, главное, чтобы голова на месте осталось.
  - Шутите?
  - А что делать, если я до сих пор не услышал никаких предложений и все еще не понимаю, зачем вы пришли ко мне домой в столь поздний час?
  - Наместника надо менять, - тихо проговорил гость.
  - Вот с этого и надо было начинать. Что конкретно вы предлагаете?
  
  *****
  
  - Как Форлезо раскусил Тани? Я лично проверял ее кровь. Она отработала идеально. Ни одного промаха. Суперагент влияния. Аж гордость берет, что такое вырастили из обычной крестьянской девушки. Как ее вычислили?
  - Долбанные пророки.
  - У герцога появился карманный пророк?
  - У герцога случился внезапный приступ интуиции и озарение.
  - Просто так? Приступ озарения?
  - Ну... бухал он, но это не важно. Спонтанное проявление интуиции, пусть и на некоторой реальной основе, но..., - вампир с досадой махнул рукой, - Долбанные пророки! Работаешь как проклятый, все просчитываешь, годы подготовки и... лишний бокал вина - и вот уже полное ничтожество демонстрирует нам задатки гениального аналитика.
  - Я тебя понял. Ладно... Девушку вытащили и она в порядке...
  - А у герцога осталась полностью созданная ею служба разведки, шеф. Все нормально. Цели достигнуты.
  - Славно. Но хотелось бы в будущем избегать подобных неприятностей. - веско заметил Гор.
  - Как?! Долбанные пророки...
  - Любой план должен это учитывать, - отрезал глава разведки вампиров в Империи, - Недопустимо, чтобы в будущем нам приходилось так резко бросать все дела и проводить спасательную операцию по вытаскиванию провалившегося агента. Тани теперь бесполезна и...
  - Ерунда, - отмахнулся разведчик, - Я уже договорился, и ее переправят в Ганию. Там есть сразу две кандидатуры, под кого ее можно подложить.
  - Славно, но...
  - Я все понимаю, Гор, но и ты пойми, не знаю я как делать агентов еще более естественными и непримечательными.
  - Этого никто не знает. В Гнезде целых два отдела работают над проблемой. Просто учитывай провал в планах. Чаще меняй агентов. Не должен внезапный провал нашего человека создавать нам хаос.
  - А... Ты об этом, - разведчик небрежно махнул рукой, - Я уж подумал, ты включил режим "я начальник ты дурак" и собираешься ставить мне невыполнимые задачи, чтобы тебя отсюда убрали поскорее.
  - Я не настолько хочу покинуть свое место, что готов расстаться с головой, - рассмеялся Гор, - А за подобное Триумвират меня однозначно казнит, и на былые заслуги не посмотрят.
  - Это да, - поддержал начальника разведчик, - А насчет предусмотрительности не волнуйся. Я еще в самом начале, как о нас стало известно людям, стал работать по чрезвычайным алгоритмам, предусматривающим всплеск случайных пророчеств. Тани стала исключением, ведь ее, по сути, только подвели под герцога...
  - Поленился, значит, ее заменять.
  - Немножко, - вампир слегка развел большой и указательный палец, оставив между ними сантиметровый зазор.
  - Больше так не делай, - скомандовал Гор и, не прощаясь, вышел из комнаты.
  Через двадцать минут, не замеченный охраной, вампир зашел в изысканно обставленный кабинет, хозяин которого в эту минуту дремал в кресле.
  - Мое почтение.
  - Мур тебя задери, Гор! Когда ты уже научишься приходить в гости по-человечески? - немного испуганный, а потому злой архимаг Роз гневно смотрел на нежданного гостя.
  - Не раньше, чем стану человеком.
  - Сомневаюсь, - хмыкнул Роз, - С чем опять пожаловал?
  - Стало известно, что казначеи Церкви... старшие казначеи Церкви с легкостью распознают новые поддельные серебряные монеты. Пришел предупредить, чтобы ты тратил фальшивки с осторожностью.
  - Плохая новость, - архимаг размял затекшую от долгого сидения шею и вновь посмотрел на гостя, - Когда ожидать официального расследования от церковников, и могут ли выйти на нас?
  - Официального расследования не будет. Верзье убедил Наместника, что это против интересов Церкви.
  - И что дальше?
  - Фальшивки будут выявляться, складироваться и отправляться в соседние страны как законное платежное средство. О них решено широкой публике не сообщать.
  - То есть, церковники будут выдавать алхимическое серебро за настоящее? - шокированно спросил Роз.
  - Верно.
  - Отличные новости, - Роз повеселел, но тут же улыбка исчезла с его лица, - Но это также значит, что экономического ущерба Империи нанесено не будет. Ни-ка-ко-го!
  - На тебя тоже не выйдут, если будешь осторожен, - казалось, Гор вообще не обратил внимания на реплику архимага и продолжил отвечать на его предыдущий вопрос, - Церковь однозначно постановила, что монеты из алхимического серебра распространяют вампиры. Под подозрением любые купцы, ведущие деятельность с другими странами.
  - Да плевать мне на купцов! Ты обещал мне финансовый крах Империи! Где он?
  - Я подобного никогда не говорил. - открестился от обвинения вампир, - Но новое алхимическое серебро не единственный материал для создания фальшивых монет. Не забывай, что мы готовились к противостоянию с Империей долгие годы.
  - И что это значит?
  - Это значит, что на тайных складах имеются достаточные залежи подделок.
  - И почему они до сих пор не используются? - с сарказмом спросил Роз.
  - Качество изготовления этих монет довольно невысокое. Их можно распространять только среди крестьян. Собственно, для этого эти монеты и были предназначены. Обрушение экономики сельскохозяйственных регионов и глубокой провинции.
  - Долго, мало, незначительно.
  - Это действительно долго, - Гор пригладил волосы, - Потому все эти монеты на миллионы золотых все еще лежат в тайниках.
  - И зачем ты мне о них рассказал?
  - Мои ребята всегда очень плотно контролировали любых фальшивомонетчиков, которые появлялись на просторах империи. Сейчас их всех свозят в один городок в провинции Гросеза, туда же вскоре будут направлены и караваны с нашими запасами фальшивых серебряных монет. По расчетам, первая партия фальшивок общей суммой в пятьдесят тысяч золотых будет готова через месяц.
  - Вы там фабрику что-ли организовали? - удивился Роз.
  - Верно. Будут переделывать старые монеты и штамповать новые. Все на специальном оборудовании.
  - Хорошие новости.
  - Да, славные.
  - И?
  - Что?
  - Это все новости, что ты хотел мне рассказать?
  - Именно.
  - Можно было просто отправить послание, - пожал плечами архимаг, - Ради столь малого повода приходить лично...
  - Мне не трудно навестить тебя лично, - вампир с улыбкой легко склонил голову.
  Говорить архимагу о том, что в каждое свое посещение он обновляет личный допуск на артефактах защиты дома, вампир не стал. В конечном итоге, Роз уже которое десятилетие ищет лазейку, благодаря которой к нему ходят незваные гости и это уже стало традицией, а нарушать традиции вампиры не любили. Особенно если они были веселыми.
  
  *****
  
  - Кровь, господа. Приятного нам аппетита, - шеф Корпуса Крови выставил на стол ящик, содержащий несколько десятков зачарованных флаконов с кровью, и взял в руки один из них.
  После этого к столу стали подходить члены Совета Вампиров и также брать по одному флакончику. Кто-то выпивал содержимое прямо тут же, кто-то отходил к стене и проглатывал свою порцию там. Большая часть собравшихся была хмурой и сосредоточенной, но некоторые были вполне себе довольны.
  И в целом право на подобные эмоции имели как те, так и другие.
  Долгие годы община вампиров посылала экспедиции к берегам соседнего континента. Осторожные, предельно скрытные и очень-очень засекреченные. Не спеша броненосцы северной флотилии приглядывались к берегам таинственного континента, что несколько веков был отрезан от посещения любых гостей с их земель.
  Со временем такие экспедиции стали чуть ли не рутиной, но все равно каждый раз корабли посылались на заведомо безлюдные северные берега и очень редко приближались к ним на расстояние прямой видимости. Все же в давние времена старая империя уже колонизировала эти земли, но по какой-то причине все колонисты погибли не оставив о себе даже мимолетной памяти.
  И вот экспедиция не просто высадилась на берег, но и привезла с собой аборигенов. Их кровь сейчас и пили те члены Совета Вампиров, что в этот час присутствовали в Гнезде. Собраться все вместе решили на тот случай, если кровь будет содержать какую-нибудь важную информацию, которою потребуется немедленно обсудить. Ведь это впервые, когда вампиры попробуют кровь разумных, - до этого всегда были лишь животные далекого континента.
  - Все это интересно, но, думаю, нам можно расходиться, - вежливая фраза Константина тем не менее была прямым приказом, и советники медленно, но верно, стали покидать зал.
  Новости были интересными и даже, можно сказать, фантастическими, но ничто на новом континенте, из того что знали захваченные в плен аборигены, не могло угрожать вампирам, а значит и необходимости в какой-либо немедленной работе не было.
  Да, соседний континент, а точнее два находящихся рядом, почти вплотную друг к другу, континента были необычны и отличались от привычного вампирам, но в целом...
  Там также жили люди, эльфы, орки и гоблины, более чем привычные и по "родному" континенту. Разве что гоблины были почти низведены до уровня животных и встречались крайне редко, а орки, кроме привычного зеленого окраса кожи, имели еще и черный. Из новых рас, о которых знали захваченные люди, была лишь одна, правда, очень уж необычная. Но, к сожалению, информация о ней была очень уж обрывочной и иногда выглядела как сказка.
  Чего стоила хотя бы информация о том, что общается эта раса запахами.
  Каждый из советников удивился, но промолчал, относя эти знания к байкам деревенских рассказчиков. Ну в самом деле, кто эволюционировав до разумного существа будет общаться запахами? Да, многое в этом объяснял тот факт, что расу считали растениями, и вроде как именно растениями они и были, но запахи в качестве реальной и повседневной коммуникации? В такое верилось с трудом. Впрочем, в другие рассказы о бичах, а именно так и никак иначе люди называли эту лесную расу, тоже верилось с трудом. Отращивание листьев прямо на теле. Да еще и чуть ли не мгновенно? Крайне сомнительно! Высасывание самой жизни из тела жертвы? Не верится! Поголовная магия, но при это все же бывают исключения? Очень странно и противоречит тому, что вампиры знают об окружающем мире. Чуть ли не вечная жизнь? Однозначно ложь. Огромная сила? Верится, но опять же, зачем в лесу огромная сила, если ты сам большими размерами похвастаться не можешь. Все же обычно маленькие предпочитают выживать за счет ловкости и скорости, а вот с этим у бичей вроде как серьезная проблема. Не ленивцы с Земли, но...
  В общем, информацию о новой расе отнесли в разряд городских легенд и не сговариваясь постановили, что она требует самой тщательной проверки в будущем. Можно даже отправить специальную экспедицию. Все же, попробовать кровь разумного растения... это будет забавно.
  Вторым значимым отличием новых земель было политическое устройство тех стран, о которых знали пленники. Представляли эти государства этакие подобия республик времен средневековой Италии. То есть, во главе страны стоял вроде как выборный человек, власть которого мало отличалась от королевской, а важную роль в политической жизни имели разного рода собрания по типу сената. Причем, везде, как под копирку, должности сенаторов были наследуемыми и родовыми, случайных людей там не было.
  Третьим отличием была религия. Адепты разных богов, пусть и худо, но уживались друг с другом, ровно как это было и на континенте вампиров до Ночи Мур. Из-за этого пантеон соседей был куда более разнообразен, а единого бога не имела ни одна из держав. Ну, из тех о которых знали доноры крови.
  Самым же значимым отличием континента было меньшее количество аномалий, выходящих на поверхности, и куда более серьезное количество разной, крайне опасной живности, обитающей в лесах и мало отличающейся от давно вымерших монстров Проклятого леса. Из-за этого поселения людей образовывали значительные агломерации сплоченные вокруг города. При этом обычным делом были ситуации, когда дойти от одной деревеньки до другой можно было неспешным прогулочным шагом просто совершая моцион после завтрака или обеда. Зато за пределами таких агломераций людей днем с огнем не сыщешь. Впрочем, о подобном способе селения разумных на соседнем континента вампиры знали уже давно, магическая разведка мало чем отличалась от спутниковой и изображения с высоты поставляла исправно, просто теперь стало понятна причина такой застройки.
  В общем, было на новом континенте много нового и интересного, но ничего опасного не было, а потому советники могли заниматься своими делами. Континент ждал века, подождет и еще несколько десятков лет, никуда не денется.
  Чуть позже Константин и Евгений уютно расположились в кабинете первого, чтобы все же обсудить впечатления полученные от новых знаний.
  - Признаться, я ожидал большего.
  - Будь все наоборот, живи мы там и захвати крестьянина или охотника отсюда, тоже узнали бы не сильно много, - медленно проговорил Евгений, - Главное, что теперь у нас есть полная уверенность, что те места безопасны. Что бы ни убило колонистов тысячу лет назад, теперь этого нет. Можно больше не обращать такого внимания на безопасность. Это сразу ускорит исследования раз в двадцать.
  - Так уж и...
  - Хочу! Хочу! Хочу! - Ворвавшаяся в кабинет Мария отличалась от себя повседневной горящими глазами и буквально излучаемым в пространство энтузиазмом, - Это великолепно! Хочу!
  Резко возникшая за спиной вторженки Юлия молча шарахнула ту артефакторной дубинкой с усиленным шоковым зачарованием, после чего Мария кулем свалилась на пол без признаков сознания, а продолжающая молчать Секретарь Триумвирата резво схватила ее за ногу и вытащила прочь из кабинета, не забыв закрыть за собой дверь.
  - Совсем девка берега теряет, - промолвил Евгений.
  - Не зря она глава твердолобых.
  - Это точно. Чего она хотела-то?
  - Разве не ясно? - удивился Константин, долгое время живший вместе с Марией, - Разумные растения.
  - Фанатичка...
  - Всегда такой была, - пожал плечами триумвир, - А эти новые шоковые артефакты вроде ничего так... действенные.
  - Надо в Корпус Науки такие. Набрать стажеров на должности тех, кто будет стоять с шоковыми артефактами и периодически бить ими наших ученых.
  - Чтобы мозги прочищало?
  - Именно.
  - Неплохая идея. Но лучше просто приставить вампира к Марии с наказом бить ее раз в день. Остальных она уже сама...
  - Ну да. Глядишь за век все и наладится.
  
  *****
  
  - Подобный! Срочное донесение с границ Элура!
  - Что там случилось?
  - Наблюдатели сообщают, что Элур покинула большая армия.
  - Куда она движется?
  - На запад, подобный.
  - И... там же нет наших войск. Что вампиры там забыли?
  
  Глава 5
  
  - А здесь у нас будет столовая! Представляете? Целое помещение только чтобы в нем кушать, - довольная девочка широко развела руки из стороны в сторону, предлагая своим спутникам самим оценить просторы комнаты, но тут же резко развернулась и побежала в следующую, - А здесь у нас будет игровая комната!
  Потрясенные взрослые еле поспевали за шустрым ребенком и при этом испытывали ничем не скрываемое удивление на грани культурного шока. Простая крестьянская семья, менее года назад ютившаяся в землянке и имевшая весьма смутные перспективы на дальнейшую жизнь, неожиданно для самой себя уже второй раз резко меняла образ этой самой жизни.
  Сначала беглецы от гнета церкви сменили сырую и маленькую землянку в лесу на теплый и добротный крестьянский дом, довеском к которому шел не только кусок плодородной земли, с которого семья могла сытно кормиться, но и полные сундуки разного добра, включавшие в себя все: от одежды до необходимых крестьянам орудий труда. Но не успела семья обжиться на новом месте, как из ближайшего города, где ныне училась их дочь, пришло письмо.
  Маленькая Злата, худенький воробушек, которого маги забрали к себе на обучение, писала родителям, что учится она хорошо, кушает хорошо, живет хорошо и только что купила в городе небольшой и крайне милый двухэтажный особняк. Что важнее всего, купила она его не для себя, так как живет и учится девочка в специальном заведении для магов, а купленный дом предназначен для родителей и братьев с сестрами. Девочке очень сильно захотелось, чтобы родня была рядом с ней в городе и она могла бы периодически их навещать.
  Так что ошеломленная крестьянская семья ходила и осматривала свой новый дом и молчала, не задавая никаких вопросов, что особенно радовало Анастасию, которая сопровождала свою подопечную в этой поездке. Впрочем, вампиресса ничуть не сомневалась, что чуть попривыкнув и отойдя от шока, и отец и мать Златы эти самые вопросы задавать начнут, начиная с самого главного: откуда у ребенка деньги на подобный дом?
  Анастасию вопрос пугал не тем, что она не могла на него ответить, с этим-то как раз никаких проблем не было. Разработанные Златой заклинания были оценены Корпусом Науки и Корпусом Мастером в... ну в очень большую и неприличную сумму. Такую, что Мария и Ольга даже поссорились с Казначейством и лично его главой, Оксаной, которая требовала уменьшить призовые суммы за новые заклинания минимум в двадцать раз. По итогу уменьшили в десять, но это все равно было горой денег и именно это волновало вампирессу.
  Крестьяне по самой своей природе экономны и скаредны. Другие в деревне просто не выживают. И зная основную черту всех крестьян, Анастасия очень боялась, что прослышав о доходах дочери, семью девочки обует жадность и они поспешат прибрать эти доходы к своим рукам. И плевать, что это их полное право как родителей, обкрадывать подопечную Анастасия точно не позволит, а значит ей придется физически давить на людей, чего очень хотелось избежать, чтобы не портить свою репутацию в глазах Златы.
  А еще надо было не позволить ребенку творить с домом, что ее левая пятка пожелает. Игровая рядом со столовой? Это где же подобное видано? А ведь производила впечатление столь разумного ребенка! Заклинания новые придумывала, буквально как горячие пирожки пекла! И вот проявила свою истинную суть обычного глупого ребенка!
  Второй проблемой переселения семьи Златы в Ебург было трудоустройство. Помимо экономности, крестьяне отличаются еще и трудолюбием и большая часть из них даже минуты спокойно посидеть не может. Только вот в городе нет нужды пахать, сеять, жать и прочее, прочее, прочее. Неквалифицированного труда здесь тоже хватает, но скажем так, не на всякого рода деятельность своих родителей согласится уже Злата, которая спит и видит, как ее родные будут "отдыхать". Наивный ребенок.
  - А здесь будет учебный класс! - чуть вдалеке раздался радостный голос, - Здесь вы будете становиться умнее и мудрее, а потом пойдете в Университет и станете уважаемыми людьми.
  Будущее братьев и сестер Злата тоже спланировала от и до. Разве что жен и мужей еще не подобрала, ну так пока и маленькая еще, чтобы о таком думать.
  - А здесь поставим огромное зеркало, чтобы видеть в нем себя с ног до головы! Прямо на всю стену, как у нас в танцевальном зале. Физические нагрузки это очень важно и они полезны растущему организму. А теперь пошли наверх, покажу ваши спальни. У каждого будет своя собственная комната с большой кроватью!
  Давая ребенку развлечься и проявить самостоятельность, Анастасия не стала подниматься вместе со всеми на второй этаж, а вместо этого вышла из особняка и полной грудью вдохнула чистый воздух. Купленный Златой дом был великолепен, но куда лучше был прилагающийся к дому сад. Ранее жилище принадлежало магу Жизни, который предпочитал работать с растениями и потому на заднем дворе особняка было создано нечто фантастическое даже по меркам Ебурга, города магов, где удивить кого-то чем-то необычным было крайне сложно.
  Без помощи и поддержки вампиров купить этот дом Злата никогда бы не смогла даже имея в сто раз больше денег чем сейчас. Такое чудо за деньги просто не продается! Но архимаг Ебурга согласилась, Анастасия кое на кого, немного порычав, надавила - и вот чудный домик в два этажа и пять спален, с не менее чудным садом и всеми необходимыми дворовыми постройками типа конюшни, был куплен маленькой девочкой, что обещала вырасти не только самым сильным магом в мире, но уже сейчас была самым простым гением, которого этот мир еще не видел.
  - Госпожа Настя, госпожа Настя! Идите скорее сюда! - раздался крик Златы со второго этажа особняка.
  - Что случилось, горе мое? - поднимаясь по лестнице спросила вампиресса.
  - Тут камин не работает. Тяги нет.
  - Камин был забит предыдущим владельцем особняка, он поддерживал в доме температуру и влажность с помощью специальных заклинаний.
  - Правда? - Злата на минуту задумалась, а затем протянула руку в сторону камина, расцвела магическая печать и в помещении стало заметно теплее и свежее, - Так?
  - Да, именно так, - Анастасия постаралась, чтобы ее приближение к девочке и легкое поглаживание по голове выглядели максимально естественно, - Именно так.
  О том, что использованное юной магессой заклинание вампирессе неизвестно, Анастасия предпочла промолчать. Грабить ребенка никто не собирался и все положенные выплаты Злата обязательно получит, как и рассказ о создании принципиально нового заклинания буквально на коленке, а пока стоит промолчать.
  - А здесь стена слабая! - девочка и не думала останавливаться, своим энтузиазмом напоминая заведенную игрушку.
  - Верно. Ее подточили корни растений или мха... Я не вникала. Рабочие все устранят за два дня. Я уже договорилась.
  - Спасибо! Но... Мох? - Злата с интересом уставилась на стену которая по мнению Анастасии совершенно ничем не отличалась от прочих, хотя в отчете по дому и фигурировала фраза о необходимости ремонтных работ с использованием магов земли именно в отношении этой самой стены, - Тогда не надо, - девочка вновь протянула руку, секундная вспышка магии и..., - Теперь само зарастет. Корни все исправят.
  Очередное движение на полшага к ребенку и очередное поглаживание головы вновь выявили неизвестное вампирам заклинание, созданное Златой в мгновение ока. Так что остальное время осмотра дома Анастасия провела как в тумане, желая чтобы все побыстрее закончилось и она смогла поскорее рассказать о новых заклинания вампирам и подчиненным им магам.
  К счастью это желание исполнилось без особых проблем. Вопрос родителей о деньгах на все это великолепие наткнулся на радостный рассказ о размерах своего заработка и строгий взгляд самой вампирессы обещающий все кары земные и небесные тому, кто захочет развить данную тему. Крестьяне все поняли, и ответ дочери их удовлетворил, как, собственно, и удовлетворили их предложения Златы о будущих местах работы родителей. Так, отец и номинальный глава семьи стал углежогом, а точнее помощником оператора специальной машины, что использовалась для этих целей в Ебурге, а мать села к самому обычному ткацкому станку.
  Только вот неделя удивлений на этом не закончилась. Стоило Злате на выходных навестить родителей и поговорить об их новой работе, как на Анастасию было вывалено три заклинания, помогающие в работе ткачей, и одно заклинание для углежогов. Нервно почесывающей собственное ухо вампирессе только и оставалось, что гадать: а что случится, когда эта пигалица вырастет, обучится и наберется опыта? Избавит мир от вампиров? Начнет создавать заклинания, что будут убивать богов с одного удара?
  
  *****
  
  - Ехай давай!
  - Не тудыть, шельмы, вертай сюды.
  - Куда прешь, скотина?
  - Тормози, гад, помалу ход давай прежде.
  - Ехай помалу, ехай!
  - Запорю! Не трогай животину!
  Какофония криков во дворе, вкупе с несколько подзабытым конским ржанием, заставили архимага Роксолану оторваться от своих грустных мыслей и выйти на балкон, чтобы посмотреть, что же именно вызвало такое оживление среди слуг.
  Оказалось, что на укрепленный двор городской усадьбы въезжало сразу десятков несколько телег, из-за чего свободное пространство двора неожиданно закончилось и у прислуги возникли проблемы. Но прежде всего интересно было не это и не количество груженых телег, а лошади. Самые обычные лошади, что были запряжены в прибывшие возы. Такого количества этих животных Роксолана не видела уже давненько.
  Случившаяся в Валерии гражданская война, мало того, что сильно сократила количество валерианских архимагов, так и по простым людям ударила с прежде невиданной силой. А все дело было в том, что в этот раз конфликт вышел за пределы традиционно принятых норм и маги стали уничтожать не только живую силу противника, но и запасы его продовольствия. И обе стороны делали это так эффективно, что обычной еды в столице Валерии и провинциях рядом просто не осталось. Поэтому лошадок банально скушали, а телеги таскали методом бурлаков, то есть запрягая в них нескольких людей.
  Роксолана, как архимаг и как одна из руководителей одной из сторон гражданской войны, лошадей видела чаще обычных людей. Четыре штуки были оставлены, чтобы запрягать их в карету, на которой перемешались Ламия и Роксолана, и дюжину коней имела их охрана, что сопровождала эту карету в разъездах. Но это были вообще все лошади оставшиеся в столице! Шестнадцать штук на весь некогда огромный и густонаселенный город. А тут во двор набилось сразу больше полусотни животных, ведь большая часть возов была пароконной.
  - Ехай!
  - Куда направляешь, гнида? Сдай в зад!
  - Сейчас в харю дам!
  Потеряв интерес к происходящему во дворе, Роксолана вернулась в свой кабинет, чтобы вновь предаться грустным мыслям. Случившееся с ней происшествие, когда она на короткое время стала берсерком, благодаря чему увеличила свой магический потенциал до архимага, не прошло совсем уж бесследно. Про изменившиеся привычки и иное эмоциональное восприятие мира даже и говорить было смешно, так как это было совершенно незначительно на фоне того, что магическая сила Роксоланы до сих пор была нестабильна. Буквально как у ребенка!
  Из-за этого архимаг иногда не могла сотворить даже самые простые заклинания, что для любого мага не просто позор, но и потеря смысла жизни. В то же самое время, в периоды стабильности своей силы, Роксолана могла "вжарить" так, что ее подруге Ламие только оставалось цокать языком да завистливо вздыхать. И что с этим делать никто не знал. Некоторые так и вовсе уверенно заявляли, что такая ситуация с магическими силами архимага Роксоланы останется с ней до конца дней, и чудо уже то, что она сохранила разум после становления берсерком.
  Подобное угнетало женщину куда больше затянувшейся войны, бесконечных стычек с противником, постоянных забот о пропитании для армии, ставшего привычным каннибализма среди простых людей и пустых разрушенных улиц столицы королевства у которого уже некоторое время нет короля.
  - Все грустишь? - как всегда Ламия вломилась в комнату Роксоланы внезапно и без стука.
  - А есть альтернатива?
  - Вот не надо ввергать меня в пучину своей депрессии! Все с твоей магией будет нормально. Это просто не может быть навсегда.
  - Почему?
  - Потому что не может. Так не бывает, и точка, - отрезала архимаг, сразу же на корню рубя любые дальнейшие споры, - И прекращай тут сидеть, как вдовая царица, иди прогуляйся, осмотри пришедший караван.
  - Видела.
  - С балкона! А ты к ним спустись.
  - Зачем? - беседа заинтересовала Роксолану, понимающую, что просто ради тормошения ее тушки подруга не будет советовать ей спуститься во двор и полюбоваться повозками и теми кто пришел с ними, - Что такого интересного привез этот караван? И вообще, откуда он?
  - Караван из Тора.
  Роксолана с сарказмом глянула на Ламию, давая ей понять, что в подобную чушь она никогда не поверит. Враждебное Валерии королевство пошлет в воюющую страну разве что пожелание мучительно сдохнуть, но никак не караван, содержимое которого будет интересно даже архимагу.
  - Правда из Тора, - Ламия подняла руки развернув их ладонями к собеседнице, - Но это сейчас, а так из Элура. Король вампиров Александр послал в Тор серебро, чтобы купить для нас продовольствие и кое-что еще, - загадочно улыбнулась архимаг, подстегивая естественное женское любопытство подруги.
  - Я не видела у каравана охраны, он не мог везти ничего ценного или интересного, - Роксолана сделала последнюю попытку сохранить право на свою грусть и все-таки остаться в комнате.
  - Охрана не стала заходить в город, они остались в главном армейском лагере.
  - И все равно, пока не скажешь, что привез караван, я никуда не пойду, - уже чисто из вредно и желания быть правой заявила Роксолана.
  - Выпороть бы тебя... Ладно-ладно. В караване бочки с живыми мальками рыбы и кое-что еще.
  Борьба с нехваткой продовольствия и голодом вызвала в столице, стоящей на берегах реки, небывалый подъем рыболовства, который в итоге привел к тому, что в реке вообще не осталось ничего живого. Да иначе и быть не могло, ведь ловили рыбу не сетями и удочками, а вполне себе магией. И вот вместо ожидания пока река вновь наполниться рыбой, спустившейся от истока или же поднявшейся от устья, Ламия решила взять дело в свои руки и выпустить в воды реки заранее привезенных мальков. Причем, раз этих мальков тащили аж из Тора, рыбка была какая-то необычная.
  - Зачем мне смотреть на рыбу?
  - А про "кое-что еще" забыла?
  - Говори уже, - в раздражении бросила Роксолана.
  - Злюка! Элурцы привезли нам из Тора жидкой еды.
  - Ее же не продают! - удивилась архимаг, - Да и запрещено вывозить за пределы Тора...
  - Элурцы вывезли, - кокетливо произнесла Ламия, - Так все еще не желаешь оторвать свою задницу от стула и посмотреть на диковинку о которой раньше только слышала?
  Жидкая еда была уникальной разработкой алхимиков Тора. Тайная смесь из спирта, желчи одной рыбы и чего-то еще, до сих пор неизвестного шпионам, была уникальным составом, сто грамм которого полностью насыщали взрослого мужчину. Таким образом три маленьких порции заменяли дневной рацион. В условиях северных провинций Тора вещь практически незаменимая. И уникальная, так как делиться своей разработкой алхимики соседей отказались.
  - На жидкую еду посмотрю, - сдалась Роксолана, но тут же набросилась на Ламию с другим вопросом, - Не боишься такой караван по улицам водить? Узнают и никакая охрана не поможет.
  - Мы контролируем столицу. Полностью. А у измученных голодом жителей нет сил на подобное.
  - Ты же знаешь, что я не верю в наш контроль над столицей. Это лишь уловка врага.
  - Если это и уловка, то она ужасно затянулась. Последний отряд противника в окрестностях столицы видели больше недели назад. Это мы еще как-то держимся на поставках из Элура, а у врага таких союзников нет. Солдаты же кушать хотят не меньше наших. Так что, они ушли туда, где еще осталось продовольствие, и столица полностью наша. Можем делать что хотим. Хочешь, объявим тебя королевой?
  - Аж жить не могу без этого! - огрызнулась продолжающая пребывать в плохом настроении Роксолана, но тут же взяла себя в руки, - А с чего это элурские вампиры проявили о нас такую заботу, что аж жидкую еду из Тора выбили? Не слишком ли это щедро для простого выполнения союзнического долга?
  - Я же говорила, вампиры мои давние союзники. Они и раньше исполняли все взятые на себя обязательства, а теперь, после объявления Светлого похода, у них стало ровно в два раза больше причин помогать мне взять власть в Валерии.
  - Но...
  - А еще они умеют убивать магов, и что важнее, архимагов, всего одним выстрелом. Весомый довод, чтобы и мы были их верными союзниками?
  - Весомый, - согласилась Роксолана, выходя из комнаты, все же жидкая еда действительно стоила того, чтобы на нее посмотреть, пощупать и даже попробовать, - Только чем мы расплачиваться будем?
  - Да хоть пленными! - отмахнулась от вопроса Ламия, - От крови ни один вампир не откажется. Или вон картинки похабные делать, да продавать будем. Главное победить, а уж что за это отдать, мы найдем.
  - Согласна.
  - И насчет победить. Глава каравана сообщил, что из Тора в нашу сторону выдвигается новый большой караван, и на этот раз кроме обычных припасов гонят еще и овец с козами. Очень много. Потребности армии будут закрыты на месяц.
  - Намекаешь на генеральное сражение?
  - Прямо говорю. Такой шанс упустить нельзя.
  - Согласна.
  - Тогда начинай подготовку. Как придет караван, наша армия должна быть готова выдвинуться на запад.
  - Сделаю... И еще, - Роксолана замялась, - Если уж элурские вампиры так опасны для нас... Нет, я понимаю, что ныне они союзники, но... давай дадим больше свободы ликанам?
  - А что? - Ламия задумалась, - Это хороший способ привлечь этих животных на нашу сторону! Если ликане будут воевать за нас добровольно, победа нам гарантирована.
  - В нашей победе я не сомневаюсь, а вот вампиры... Согласна дать ликанам хоть полную свободу, если они будут защищать нас от вампиров. А что животные... Лошади тоже животные, но мы же их терпим.
  
  *****
  
  - Вино с пряностями, ваше императорское величество.
  - Наконец-то! Мне почти пришлось ждать.
  - Виноват, ваше императорское величество.
  - Ладно, прощаю. Этот в приемной?
  - Его императорское высочество, наследник престола, ожидает аудиенции вашего императорского величества.
  - Зови.
  - Будет исполнено, ваше императорское величество.
  К великому неудовольствию императора в открывшуюся дверь зашел не его старший отпрыск, а секретарь который пожелал убедиться, что слуга передал указание владыки верно. Раздраженно повторив приказ, император залпом осушил принесенный слугой кубок и тут же яростно зазвонил в колокольчик, приказывая слуге вернуться в кабинет.
  Зашедший наследник сначала с удивление посмотрел на отца, затем в его глазах зажегся огонек понимания ситуации и быстро перерос в некое злорадное удовлетворение, которое тут же было скрыто за маской безразличия и скуки.
  - Рад приветствовать, ваше...
  - Садись! Раздражаешь, - император поморщился и заорал в сторону двери, - Неси еще вина, бездельник!
  Подождав, пока расторопный и услужливый лакей поставит на стол перед императором новый кубок с вином, заодно убрав старый и убравшись сам, принц посмотрел на отца.
  - Церковники готовы высадить войска в Сахии...
  - Позлить меня пришел?
  - Нет, государь, но в вашей власти запретить это.
  - Все в моей власти, даже твоя кровь принадлежит мне, - император с превосходством и некоторой долей надменности направил свой взор прямо в глаза принца, - Но почему-то это тебя не пугает. Видимо, участь сестры ты уже забыл.
  - Я всегда выполнял все ваши указания, ваше императорское величество, меня ни в чем нельзя упрекнуть.
  - Нельзя упрекнуть? - рассмеялся император, - А кто у нас зачастил в общество Голубей? А? Задницы простолюдинов понравились? Или ты думал, что мне не доложат?
  - Я...
  - Рот закрой, я не договорил. Или может быть ты решил, что если Голуби помогли мне избавиться от твоей сестры, так они помогут и тебе избавиться от меня?
  - Ваше императорское величество, я совершенно не понимаю о чем вы говорите, - на лбу принца выступило несколько отчетливых капель пота, - Я верен вам, государь. А если мои недоброжелатели сообщили вам иное, так то пустой донос, ваше императорское величество, и не более. Лживая хула.
  - Но этого лживого доноса ты испугался, - удовлетворенно произнес император наблюдая за сыном, - Ножки трясутся, ручки вспотели, глазки бегают. Еще не обосрался?
  - Отец я...
  - Говори уже зачем пришел и убирайся. Раздражаешь.
  - Я немедленно прекращу любые контакты...
  - Конечно прекратишь, - оскалился император, - Ведь все в моей власти. Но я так и не услышал ответа на мой вопрос. Зачем ты пришел... сын?
  - Я... Я... Я...
  - Думал вызвать мой гнев в сторону Светлой Церкви, которая ныне озабочена лишь вампирами и совершенно не желает ничего слышать о драконидах и угрозе от этих ящериц. И на поганую Сахию у них войска есть, а на юг отправить они никого не могут, - император властно взял бокал в руки, но в этот раз глоток вина был совсем небольшим, скорее символическим, только чтобы сделать паузу в речи, - И я зол. Очень зол. Но я держу себя в руках, ведь Светлая Церковь это половина нашего государственного бюджета. Поссорься я с Наместником и у нас были бы проблемы с деньгами. Ты этого желал?
  - Я...
  - Этого ты и желал!
  - А еще хотел выпить со мной вина и, пока я не вижу, добавить в мой кубок штрею, этот новый алхимический порошок, - улыбка императора стала плотоядной и очень-очень злой.
  - Отец, я..., - принц вскочил со стула и упал на колени, - Я никогда... я...
  - Думал, я не знаю? Я все знаю! Все в моей власти. Доставай.
  - Ваше императорское величество...
  - Доставай!!! - от крика императора даже стекла в его кабинете жалостливо звякнули.
  Путаясь в карманах, бледный от ужаса принц, наконец успокоив дико трясущиеся руки, совладал с пуговицей и на свет появился небольшой бумажный конверт, в который было упаковано что-то объемное. Те же трясущиеся и потные руки протянули конверт в сторону императора.
  - А ты, я смотрю, на отца не поскупился! Тут же грамма три штрея.
  - Два, ваше императорское величество.
  - Страшно тебе, лоботряс?
  - Я...
  - Не отвечай и так видно. А про штрею я давно знаю. Сразу распробовал. Вкус у вина с пряностями другой стал, и я сразу же все понял, а алхимики разъяснили. Думал, что штрей сделает меня слабым, а главное, слабым станет мой разум и это позволит тебе занять трон не становясь отцеубийцей? Моя кровь в моей власти, тварь! Этого ты никак учесть не мог! Думал, штрей сведет меня с ума? Так ты просчитался! Не действует он на меня! Все в моей власти.
  - Отец я... Пощадите! Мур попутала!
  Бледный, почти теряющий сознание от ужаса принц что-то там еще бормотал, но император его больше не слушал. На звонок колокольчика в кабинет заглянул верный секретарь и он же вызвал преторианцев, которые и унесли потерявшего сознание наследника престола с приказом: "запереть это в темнице, пусть охладится". Сам же император под невозмутимым взором секретаря открыл принесенный принцем конверт, зачерпнул оттуда щепотку порошка, добавил ее в свой кубок с вином и залпом его выпил.
  - Делает разум слабым, влияет на поведение, - передразнивая кого-то пробормотал мужчина, - Главное, что это вкусно и бодрит. Эй! Тащи бумагу! Буду диктовать указ!
  Уже на следующий день подданные империи узнали о новом приказе императора, согласно которому любое упоминание о драконидах в печати или разговоре должно начинаться и заканчиваться словами "Смерть драконидам". Нарушителей же ждал штраф и даже тюрьма.
  
  *****
  
  - Не захотели по хорошему..., - парадно одетый Александр, стоящий посреди торжественно украшенного зала, склонился над столом и одним махом подписал солидно выглядящую бумагу, - Так будет по плохому. С этого дня повелеваю ликвидировать в королевстве Элур герцогства Айдерское, Баргурское, Гардингское, Куденское, Мираийское, Ремское, Ретвишское, Тифонское, Торбинское, Хузурское, Шафрурское и основать на их территориях одноименные королевские провинции во главе с назначаемым мной Наместником в каждой.
  Вампир обвел собравшихся в зале людей тяжелым взглядом. Кто-то, как верхушка придворных давно уже верных Александру, был рад и предвкушал награды, кто-то, как родственники бывших герцогов, не скрываясь рыдал и не ждал от будущего ничего хорошего, а кто-то, как многочисленные приглашенные лица и немногочисленные послы, был изумлен и просто слушал короля Элура.
  - Прочие дворянские титулы, прежде вассальные указанным герцогствам, сохраняются в полном объеме и без ущемления прав и свобод их обладателей, которые отныне считаются королевскими вассалами и обязаны принести соответствующую клятву, для чего каждый из них обязан не позднее конца года прибыть в столицу королевства. После принесения клятвы, исполнять свой долг вассала перед сюзереном упомянутые дворяне будут на тех же основаниях, что и прочие вассалы короны, за тем исключением, что свою волю до них я буду доносить через Наместников и посредством Наместников.
  Лично Александр желал разделить бывшие южные герцогства на отдельные графства и управлять ими через подобную систему привычную для этого мира, но небольшой и анонимный опрос среди столичных дворян показал, что такой шаг вызовет наиболее большое неприятие населения, и было решено не только сохранить прежние границы и названия, но и внутри пока ничего не менять, оставив даже недавно сформированные парламенты. Зато насчет будущего уже все определили и через век или чуть больше, новые провинции будут поделены на княжества, полностью поменяв всю карту юга. Княжеские титулы, естественно, получат исключительно вампиры.
  - Все люди, как мужского так и женского пола, имеющие родственную связь с бывшими герцогами, лишаются права на эти имена и фамилии. Под страхом смерти им запрещено упоминать, что когда-то они носили герцогский титул и под страхом смерти им запрещено передавать эти знания своим потомкам.
  Сохранение жизни родни бывших герцогов тоже было вынужденным шагом. Тут и общество должно было воспринять это максимально благоприятно, заодно осознав, что кровавые вампиры отнюдь не стремятся к крови. И пусть это было неправдой, распространять подобную идею среди людей вампирам никто не мешал. Но куда важнее имиджа была личная просьба членов Синода, сделанная отнюдь не лично. Патриархи озвучили свои пожелания прилюдно и уже через пару дней об этом говорил весь Элур. Так что, решили пощадить не только детей, но и их более взрослых родственников, но при этом лишить их имени и поселить в дальние провинции под строгий надзор. Вполне себе допустимая милость ради мира и спокойствия в королевстве.
  - Также этим приказом подтверждаю все данные ранее вольности городу Ур и закрепляю их навеки. Да будет так.
  Герольд объявил о начале пира и праздника, но Александр его уже не слушал. Подчиненные должны расслабиться и отпраздновать не на глазах начальства. Тем более у этого начальства еще куча работы, и сидеть, изображая из себя важного короля ему совсем не хочется.
  - Есть новая информация по инциденту? - алукард буквально влетел в свой кабинет, где его уже ждали Сергей и Геннадий.
  - Так точно, - Сергей устало махнул рукой, - Дирижабль добрался до места крушения и поднял на борт выживших.
  - Быстро. И что же случилось с нашим броненосцем?
  - Его съели.
  - Прости, что?
  - Съели. Сожрали. Схрумками. Заточили. Поглотили...
  - Стоп. Я понял, - Александр примирительно поднял ладони, - Кто закусил нашим броненосцем?
  - Описание есть лишь частичное. Огромные щупальца. Огромная пасть. Огромные зубы. И нет, это был не просто большой кальмар, это что-то новое и до этого нами не встреченное. Мария уже писает кипятком и послала в тот район десяток разведывательных дирижаблей.
  - В смысле, десяток? Она что, все наши разведывательные дирижабли туда послала?
  - Да.
  - И что, Костя или Женя ей и слова не сказали?
  - Экселенц, мы встретили новую магическую тварь, что походя закусила самым мощным кораблем, который есть у нас во флоте. Более того, на этом маршруте наши корабли раньше ничего подобного не встречали. Так что, я полностью поддерживаю отправку всех доступных разведчиков в район атаки на наш броненосец, и думаю, триумвиры мыслили схожим образом. Просто Мария их опередила...
  - Ладно. Тогда давай вспомним как потонул "Изумруд". Это могло быть связано с неким похожим океанским монстром?
  - Сомневаюсь, экселенц.
  - Берег был слишком близко, - подал голос Геннадий, - Да и другие корабли не были тронуты. Это два разных случая, экселенц.
  - Более того, - продолжил Сергей, - Мы собрали пробы крови у всех, кто не только смотрел на корабль, а кто просто дышал рядом с ним в паре километров. Ничего. Ноль. Так что, я закрываю расследование гибели крейсера "Изумруд". Обычная трагическая случайность.
  - А если нет?
  - Тогда отдавай Бориса на опыты в Зиккурат, экселенц. Пусть его там запрут и изучают, может поймут природу его неудач, но в любом случае мистика это не мой профиль. Дело закрыто.
  - Хорошо. Тогда жду подробности по поводу этой новой твари и анализ того, насколько это опасно.
  - Сделаю, экселенц, - Сергей коротко поклонился и вышел из кабинета.
  - Ну а ты что скажешь, дружище? - Александр посмотрел на Геннадия.
  - Где-то прибавилось, где-то убавилось... Такова жизнь.
  - Дерьмовая жизнь, особенно когда теряешь новейший броненосец... Почему тварь не сожрала выживших?
  - Там размер был такой, что для нее это крошки. Ты же не ешь крошки со стола?
  - Я кровь пью, Ген. Крошки ладно, но стальной корабль твари зачем? Вкусный? Или капитан атаковал ее?
  - Это пока неизвестно. По предварительным данным, первой атаковала именно тварь и сразу попыталась сожрать весь броненосец.
  - Значит ее привлекла магия артефактов.
  - Скорее всего, экселенц. Сомневаюсь, что сталь вкусная.
  - Я тоже, - Александр откинулся в кресле, - О чем хотел поговорить?
  - О будущем, все же я руковожу Корпусом Будущего.
  - И?
  - Нам надо резко ускорить строительство паровых дорог, а заодно и увеличить планы по их прокладке и охвату новых территорий.
  - Намекаешь на Ильхори и Шорез?
  - Безусловно, но и по Элуру плотность паровых дорог надо будет поднять в разы.
  - Ладно, хрен с ней со стоимостью. Ресурсы найдем. Плевать на Ильхори, договоримся и пару веток к ним протянем, они только рады будут. Но ведь Шорез все еще нами не захвачен, а Элур... Ты же не забыл про Светлый поход? Наместник армию, конечно, приостановил, но война продолжается.
  - Это лишь пара лет задержки, - отмахнулся Геннадий, - Не сношай мне мозги, экселенц. Сам знаешь, что нам прежде всего важно принять и одобрить в Совете планы, а потом уже все будет.
  - Так я тебе зачем?
  - Это должен быть план короля Александра, а не алукарда Александра. Поэтому я хочу "продать" тебе свой план, чтобы он стал твоим.
  - Твои интриги, Ген, иногда сильно напрягают. Так что, иди в задницу, дружище. Твой план, тебе его и представлять народу.
  - И все же...
  - Нет. И закончим на этом. Если у тебя все, то...
  - Вестор.
  - Что с нашим бравым генералом?
  - Как будешь его награждать за подавление мятежа?
  - Да вроде уже наградил... Говори уже, - раздраженно произнес Александр, глядя на довольное лицо друга.
  - Трон Шореза.
  - Не понял.
  - Давай сделаем его королем Шореза. Пусть с нашей помощью завоюет себе трон...
  - Заодно проредит местную аристократию и создаст себе группу поддержки из местных, - тут же подхватил идею алукард и немного ушел в себя продолжая ее обдумывать, - Бывший кардинал и человек... это будет воспринято не так и плохо. Войска ему дадим из числа человеков... Финансирование... пусть местных за кошелек щупает, там есть богатые купцы. Маги... маги это проблема... Надо будет привлечь разведку.
  - И диверсантов!
  - И диверсантов, - Александр все еще был глубоко в своих мыслях, - Церковь... патриархи будут в восторге... да они просто кипятком писать будут от радости! Жриц Мур туда сразу не пускать и все, церковь наша... А еще можно будет короновать его еще в Касии... заранее. Пусть знают в Шорезе, кто к ним приехал. Признание королей... а она нам теперь надо? Оно нам теперь не надо...
  - Но получить его стоит и это возможно!
  - Возможно, пусть и сложнее, чем мне. А еще, - Александр наконец-то вынырнул из своих мыслей, - Надо подобрать ему правильную жену!
  - Найдем!
  
  *****
  
  - Законы королевства знаешь?
  - Просвещали
  - Ну смотри, если что - умирать будешь медленно и не за один день.
  - Все хорошо понимаю, командир. Не подведу.
  - Верю. Принципы бладианцев знаешь?
  - На зубок. Лучший друг мечтал стать одним из вас, и принципы мне, почитай, каждый день рассказывал. Все из них помню.
  - Тогда слушай отрядные правила. Они простые. Первое правило: командир это твой бог. Демур второй после командира, и это никогда и ни при каких обстоятельствах неизменно. Второе правило нашего отряда: вне дела, отрядные знаки и форму не носишь даже если очень хочется, даже на минуту, даже девкам показать. В нашем отряде форма носится только при работе по найму. Без формы значит без найма, без найма значит без работы, без работы значит отряд за тебя не отвечает. И третье правило отряда: рядовые бойцы делятся у нас на старших и младших. В найме младшие никогда не врут старшим. Никому и никогда. Не врешь, и точка. Плевать насколько там что постыдно. Никакой лжи. Старшие же никогда ни при каких обстоятельствах не ведут младших на смерть. Если в деле должны умереть все, старшие младших на дело не берут. Все ясно?
  - Да, командир. Все запомнил.
  - Если забудешь, напомним, но за сохранность ребер и зубов ответственности не несем. Вопросы?
  - Ну... это...
  - Не мнись как целка, боец. Спрашивай.
  - Вампиры... Мы бладианцы, а... ну...
  - Барон Блад вампир?
  - Да.
  - Ха, - здоровенный рыжий детина с шикарными бакенбардами развернулся и призывно махнул рукой, подзывая к себе двух ближайших бойцов отряда, - Парни, тут новенький интересуется, значит ли для нас что-то тот факт, что наш король вампир?
  - Ничего не значит, командир! - в один голос проорали бладианцы.
  - А почему это для нас ничего не значит? - заорал рыжий детина.
  - Мы верны Бладу, Блад верен нам!
  
  *****
  
  Загнав всю свою семью на чердак и укрыв их там какими-то дерюгами, крепкий мужчина трех десятков лет от роду с ужасом наблюдал сквозь узкую щель в ставнях как по улицам его родного города маршировали вампиры.
  Сверкающие латы, безупречный строй, странные зубастые кони, которые готовы разорвать тебя в мгновение ока, крепкие повозки с высокими бортами, в которых металла, казалось, было больше чем дерева... Все это казалось каким-то кошмарным сном и очень хотелось проснуться.
  Когда Наместник объявил короля Элура вампиром и об этом сообщили буквально в каждой проповеди, это воспринималось как нечто невозможно, а еще очень далекое, хотя граница Элура была всего в паре дней пути от Кернста. Но всем жителям города было на это очень сильно плевать. Немного поколебали уверенность горожан первые появившиеся беженцы, что рассказывали страшные вещи о короле Александре, которого за глаза называли не иначе чем Кровавый или Потрошитель. Именно тогда в душе каждого жителя Кернста поселился страх. Такой монстр мог прийти и за ними. Успокаивал горожан тот факт, что войска Светлого похода уже спешили к границам Гарна и ждать их оставалось недолго.
  И вот когда мучительное ожидание помощи уже почти закончилось, а вампиры по прежнему были где-то там на востоке, за границами Элура, оттуда вышла армия и неспешно двинулась на запад. Кернст на ее пути стал второй целью.
  Битвы за город не случилось. Спешащие покинуть обреченный город люди так забили ворота, что вампиры зашли в них прогулочным шагом. Охрана была вырезана в мгновение ока, а затем... Затем был марш победителей по улицам павшего города. И за этим маршем неотрывно наблюдал не только глава одной семьи, но вообще все, кто не успел покинуть город.
  Мерный шаг, развернутые знамена, уверенные движения, неотвратимость... страх, ужас и безнадежность витали над некогда благополучным городом Кернст.
  До ночи семья продолжала прятаться на чердаке, а ночью... Вопреки воплям церковников о том, что именно ночью кровопийцы и делают свое грязное дело, ночью совершенно ничего не произошло. И утром город тоже не пострадал, хотя ради правды глава семьи и отметил, что вроде бы где-то в богатых кварталах что-то ухало, но за точность и уверенность этих сведений мужчина поручиться не мог.
  В обед же и вовсе случилось невиданное. Над городом развернулись огромные огненные крылья, после чего они исчезли, а небо заволокло непроницаемыми черными тучами и каждый горожанин, где бы он ни прятался, услышал весьма странное сообщение.
  - Жители славного города Кернст! Победоносные войска королевства Элур объявляют о начале покупки человеческой крови, которую каждый желающий может сдать в специальных пунктах, оборудованных на улицах вашего города. Забор крови производится непосредственно из пришедшего человека и совершенно не угрожает его жизни и здоровью. Каждый добровольно сдавший кровь получает за это плату на месте серебром, прямо в руки. Кроме того, каждый продавший свою кровь человек получает специальный жетон, предъявив который солдатам элурской армии он может рассчитывать на то, что его не тронут и не выпьют его кровь прямо на месте! Такой охранный жетон можно передать своим детям!
  Мужчина посмотрел на жену, затем на детей, затем снова на жену. Та лишь пожала плечами и сильнее прижав к себе младшую дочку тихо проговорила:
  - Надо идти.
  
  Глава 6
  
  Несмотря на всю свою силу и опыт вампиры иногда нервничали. Не так чтобы часто, но периодами подобное случалось. Колет знала это из памяти крови старших товарищей, некоторые из которых могли похвастаться и силой и опытом значительно превосходящими вчерашнюю выпускницу из школы жизни вампиров под названием 'обязательная вековая служба в армии'. Потому, стоя за спиной собственноручно изготовленного голема, что изображал Великого Князя Эльфов, и сама по самую макушку загримированная под эльфу, Колет не видела ничего страшного в том, что чувствовала слабость в ногах, а в голове в сотый раз прокручивала планы предстоящего сражения. Правда, уверенности придавал тот факт, что слабость в ногах была не более чем иллюзией, созданной ее собственной головой, а планы были составлены специальным отделом троллей, и это означало, что в них просто по определению не могло быть пропущено что-то важное. Оттого было даже немного смешно, что уйдя в своей природе от всего человеческого так неимоверно далеко, как это только возможно, вампиры тем не менее сохранили так много этого самого человеческого и в самые ответственные моменты жизни вели себя как слабые человечки, а не гордые сыны и дочери Мур.
  Да и чего вообще было нервничать? Цель общины вампиров и их полномочной представительницы - стравить эльфов между собой, создать в Великом Лесу хаос и замешательство, сделать ушастых засранцев на долгие века не способными призывать никаких богов или осуществлять какие-либо Великие Планы. И с этой задачей Колет, без сомнения, справится. А ее личной безопасности почти ничего не угрожает. Подумаешь, сражение огромных армий! Один маленький, быстрый, верткий вампир унести свои ноги всегда успеет.
  Тем более когда этот вампир несколько дней подряд отжирался кровью магов и жрецов и сейчас разве что сыто не рыгал и не почесывал полное брюхо. Тело Колет буквально распирало от полученной с кровью дармовой энергии, и минут пять она точно сможет изображать из себя архимага, каковым для всех являлся Великий князь. На всякий случай уже за спиной вампирессы стоял бочонок с кровью, что по легенде был бочонком вина, принесенным сюда по приказу правителя эльфов, чтобы отпраздновать будущую победу над ренегатами из касты Жрецов. Всего одно неловкое движение назад и содержимое бочонка окажется прямо на вампирессе, а дальше уже природа кровопийц сделает свое дело, и живительная жидкость впитается прямо в тело девушки. Легко, просто, никто ничего не поймет.
  - Владыка, разведка докладывает, что в рядах врага началось движение, а маги засекли начало ожидаемого ритуала жрецов.
  - Тогда и нам стоит начать подготовку будущего поля боя, - замершая фигура великого князя лишь на секунду шевельнулась и вновь застыла глядя вперед, - Да начнется битва! Запускайте ритуал.
  - Да, владыка.
  В желании уравнять шансы сторон на победу, Колет благородно предоставила жрецам право самим выбрать место будущего большого сражения, и противник выбрал таковым местом лес. Ратники и воители, составлявшие штаб великого князя, сначала недоумевали, ведь битва среди деревьев дает преимущество именно армии правителя Великого лес, что и по численности больше, и паладинов у нее хватает, но потом разведка донесла из лагеря жрецов, что последние готовят некий необычный ритуал. Две группы разведчиков сгинули без следа в попытках добраться до тайны ренегатов, но третья вернулась и принесла подробности.
  Жрецы отнюдь не сошли с ума, как сначала предполагали военачальники великого князя, а вполне себе подготовили врагу ловушку, предполагая ослабить его бдительность заведомо выигрышным для него местом сражения, а затем специальным магическим ритуалом превратить лес в поле, на котором преимущество было бы уже за жрецами, которые куда как более эффективны на открытой местности. Ведь тогда по врагу можно бить всякими разными убойными заклинаниями и ритуалами, и никакие деревья этому не мешают.
  Но в любую игру всегда играют минимум двое. Так что Колет без всяких сомнений приняла предложенное жрецами место сражения и устами великого князя приказала приготовить собственный ритуал, что должен был очистить лес от деревьев и кустов, а заодно и создать выгодный армии правителя рельеф местности. Более того, оба ритуала должны были дать сторонам противостояния силы для самого сражения. Жрецы собирались 'выпить' жизненную силу убираемых растений и напитать тем самым несколько своих магических кругов, что будут использованы в битве, а верные великому князю маги планировали полученный избыток силы направить на создание малых древней, растений с помощью магии приобретших зачатки сознания и подвижность. Точнее, ритуал подразумевал практически то же самое вытягивание жизненной силы растений, превращение ее в магическую и направление этой концентрированной магии на заранее сформированных магами малых древней. То есть, по сути создавались временные магические аномалии, которые должны были вызвать спонтанную магическую мутацию и получить на выходе неких монстров, которых уже планировалось использовать против жрецов. Маги клялись всеми эльфийскими богами, что смогут управлять получившимися тварями, ведь подобные опыты уже делались ими ранее и все было нормально, поводок мысленного управления никуда не девался и не слетал.
  Заявление вызвало у Колет и у троллей в Гнезде закономерный скепсис, но неоднозначный опыт разрешили, ведь даже если монстры перестанут быть управляемы, они все равно нанесут урон либо одной, либо другой стороне конфликта и это полностью устроит вампиров.
  Запущенный жрецами и магами ритуал визуально воплотился уже через пару минут. Находящиеся перед вампирессой деревья и кустарники стали быстро усыхать и осыпаться на землю прахом, и подобное происходило по всей линии соприкосновения войск. Территория между изготовившимися к битве бойцами быстро очищалась от растительности. Зрелище было одновременно пугающим и завораживающим. Наблюдать, как буйство жизни, царящее в многовековом лесу, мгновенно обращается в ничто... забыть такое было невозможно. И все свидетели подобного запомнили этот день до конца жизни не в последнюю очередь именно из-за начавшего это сражение двойного ритуала.
  - Удар, - скомандовала Колет устами великого князя, и над показавшимися позициями армии жрецов разверзся магический ад.
  Каста Жрецов Великого леса эльфов могла похвастаться огромными запасами редких и уникальных вещей, но еще большими запасами подобного могли похвастаться касты Высших и Правителей, а они сейчас находились на стороне великого князя. Так что извлеченные из арсеналов могущественные артефакты были без всяких сомнений использованы на врага, который вполне ожидал подобного и имел какую-никакую, но защиту. И сейчас 'меч' в очередной раз столкнулся со 'щитом'. Вот только условный 'щит' явно был слабее даже на взгляд стороннего наблюдателя, что уж говорить о вампирессе, которая видела магию и видела как защита поддается то в одном, то в другом месте. В рядах сторонников великого князя раздались радостные крики, когда стало видно, как под магическими ударами десятки и сотни врагов обращаются в пепел. Первый же выпад оказался страшным и нанес ренегатам ощутимый ущерб. Окружающие великого князя эльфы заметно повеселели и расслабились.
  - Магическое обращение младших древней завершено, владыка. Как и было обещано, контроль сохранен и мы готовы натравить их на мерзких жрецов. Все получилось, как мы и планировали.
  - Не думаю, - произнесли уста великого князя, - Вы где-то ошиблись. Новые тела не сохраняют магию.
  И это было правдой. Колет отлично видела всех трех младших древней, что находились в ее поле зрения и подверглись процедуре искусственной магической мутации, превратившей их в монстров. И если последнее произошло как и было задумано и на поле боя появились монстры, по своему внешнему виду более чем опасные и смертоносные, то дальнейшее стало для эльфийских магов явной неожиданностью. Лишенные возможности забирать магию из внешней среди, свежесозданные магические существа стали ее отдавать настолько резко и мощно, что дымка дрожащего будто-бы нагретого воздуха окутала каждого из монстров. Так продолжалось несколько десятков секунд, после чего тело получившегося мутанта падало на землю и, как видела Колет, жизни в этих телах более не было.
  - Это же..., - эльфийский маг, что подошел к великому князю сообщить об удачном завершении ритуала, пораженно замер, - Это...
  - Созданная лично вами зона магической нестабильности прямо по центру поля боя, - произнес великий князь, и Колет постаралась, чтобы его голос звучал максимально раздраженно, - Благодарите богов, что зоны получились маленькие и их легко обойти. На сражение подобное не повлияет, но в будущем я таких ошибок прощать не буду.
  Зоны, где любая магия вела себя совершенно непредсказуемым и хаотичным образом, и правда получились очень небольшими. Беспорядочно истекающая из тел монстров магическая сила далеко от них не отдалилась, создав концентрацию, которую своими глазами видели даже неодаренные эльфы. Но из за концентрации эта магическая сила занимала объем всего в несколько кубических метров. Ни атаковать, ни защищаться такие зоны не мешали, единственное что магам теперь надо будет внимательно следить, чтобы их заклинания в новообразованные зоны магической нестабильности не попадали. Мелочь, не достойная внимания ни одной из сторон.
  - Жрецы выпустили мертвые конструкты, владыка.
  К армии великого князя устремились создания, скромно названные подошедшим ратником 'мертвые конструкты'. Почти верное определение для искусственно созданной нежити, что была спущена на войска. Хотя дотошности ради Колет с удовольствием бы дополнила, что данные 'конструкты' все же скорее являются мертвыми химерами - на том простом основании, что управление ими не требуется, и они сами по себе обладают неким заранее заложенным базовым набором поведения, взятым жрецами у специально дрессированных под это дело лис.
  А вот выглядели появившиеся на поле боя новые боевые единицы врага совсем не как лисы, ну разве что своим вытянутым вперед черепом напоминая этих животных. В остальном же... В живой природе не было аналогичного образца, с которого бы жрецы могли сваять подобного монстра. Четыре мощные ноги, довольно худое и даже в чем-то хрупкое тело и четыре верхних конечности, которые Колет даже в страшном сне не назвала бы руками. Тем более что руки никогда не заканчиваются костяными косами. Ко всему этому, как неожиданно оказалось, мертвые химеры жрецов обладали еще и поразительной способностью к быстрому первому рывку, что позволило этим войскам очень резко оказаться прямо перед рядами верных великому князю бойцов.
  По ощущениям вампирессы, подобный рывок стоил 'мертвым конструктам' минимум двух третей имеющейся у них энергии, но зато сражение тут же перешло к рукопашной схватке, да еще и с не очень то готовым к этому противником. Колет была вынуждена признать, что это отличный ход жрецов в начале боя. Но хуже всего был тот факт, что подобный шаг противника вампиры не предвидели. Мертвые химеры значились в плане троллей как опасный враг, но таких маневров от них никто не ожидал. Кажется, разведка недосмотрела или и вовсе провалилась, и кого-то ждет хорошая выволочка от Совета Вампиров.
  А еще мертвые изделия жрецов стали наносить видимый урон войскам князя, в то время как сами жрецы восстанавливали порядок в собственных рядах после очень уж удачного удара артефактами полученного от лояльных правителю Великого леса войск. Присутствующие рядом с великим князем ратники заметно убавили в веселости и с немым вопросом посмотрели на него.
  - Выпускайте измененных животных, древней и химер, - Колет не стала заставлять офицеров ждать, тем более что командующие на местах уже делали нечто подобное: вампиресса видела минимум одного задействованного в отражении атаки древня и целую свору преобразованных магией животных, что так любили использовать в боях эльфы.
  Следующие полчаса поле боя, по крайней мере та его часть, что была видна Колет, напоминало красочный фантастический фильм, в котором разные монстры сражались между собой и не обращали внимания на прочих разумных, что наблюдали за ними. На массовое введение в бой химер, древней и измененных животных жрецы ответили примитивными големами и своими собственными химерами, на этот раз живыми. Именно такие 'бойцы' и сражались в центре, в то время как потрепанные мертвыми химерами эльфы чуток отошли назад, чтобы не мешать разборкам магических созданий. Сами мертвые конструкты, исчерпав энергию, просто валялись на земле. Как верно определила Колет, их первый рывок стоил им очень большого запаса сил. Но как отметила для себя вампиресса, подобное исчерпание отнюдь не приводило к рассыпанию самой химеры на составные части, что наводило на мысль о том, что мертвую тушку в последствии можно будет использовать еще раз, просто напитав магической силой.
  - Владыка! - в ноги великого князя бросился гонец, - На нашем фланге маги фиксируют применение жрецами неизвестных заклинаний. Они не могут ничего опознать, возможно это новый ритуал.
  Изобразив на лице куклы задумчивое выражение, вампиресса задействовала свои органы чувств, чтобы хотя бы примерно иметь представление о чем идет речь, если даже сами маги не смогли распознать заклинания врага. Результат ее немного напряг. 'Гнилой выдох' и 'Споры'. Два совсем не слабых заклинания, но не сказать чтобы редких или тайных. Маги должны были с легкостью их различить. 'Глиной выдох' в принципе был не блокируемым почти ничем заклинанием, так как прямого урона не наносил вовсе, ведь живые просто начинали испытывать некоторую нехватку кислорода, тогда как полностью 'Гнилой выдох' блокировать его поступление в тела не мог. А вызывающие заражение 'Споры', что уже через час вызывали дикие боли во всем теле зараженного, были более чем привычным эльфам заклинанием. Его должны были не только остановить обычными методами, но и с легкостью распознать. Видимо жрецы как-то прикрыли эти заклинания, чтобы их не обнаружили сразу.
  Удачный ход врага, и часть армии великого князя теперь, по сути, небоеспособна. Боль и частое глубокое дыхание в попытках получить больше кислорода с сопутствующей этому паникой не делают из солдат хороших бойцов.
  Пока вампиресса пыталась понять, что именно делают жрецы, те применили 'Гнилой выдох' и 'Споры' еще несколько раз. Весь левый фланг войск великого князя был выведен из сражения, и никакая магическая защита не сработала. Еще один сильный ход, на этот раз хотя бы предсказанный троллями, пусть те и указывали в своем аналитическом отчете другие заклинания, но суть была та же: быстрый и решительный вывод из строя или же полное уничтожение одного из флангов. А раз так, то сейчас должен быть удар диверсантов.
  Разведка и диверсии, это то, что эльфы возвели почти в культ, и в чем они достигли невиданных успехов. Не имей вампиры памяти крови, и их разведка была бы куда менее эффективной, чем у эльфов. И уже один этот факт говорил о многом. Так что диверсанты были обычной практикой и применялись ушастыми в своих сражениях часто и с большим размахом.
  Вот и в этот раз, даже зная, что диверсант должен быть и зная примерный момент его появления, Колет заметила его буквально в последний момент. Остальная 'охрана' великого князя и вовсе не заметила подобравшегося убийцу, который, тайно сократив расстояние до жертвы, сделал самоубийственный рывок и коснулся тела великого князя неким активированным артефактом.
  Голову диверсанту снесла Колет, а артефакт, разрядив свою энергию в тело великого князя, трухой осыпался под его ноги.
  - 'Божественное изменение' - в полной прострации пробормотал ближайший к правителю эльфов маг, невидящими глазами смотря на остатки артефакта, - Это 'Божественное изменение'...
  После озвученного названия примененного диверсантом средства, все окружение великого князя приобрело схожий с магом вид, что и не мудрено, так как слышали эти два слова многие, а некоторые даже видели результат применения таких артефактов лично.
  'Божественное изменение' было побочной ветвью области магических знаний в которой жрецы давно набили руку, а именно оно принудительно и без всяких оговорок обращало живое существо в лича. Почти мгновенно и без возможности как-то защититься от воздействия заклинания. По крайне мере самим эльфам такая защита была неизвестна. Была ли у такого метода отрицательная сторона? Да, была и еще какая, ведь получившийся в результате воздействия 'божественным изменением' лич был полностью неспособен каким-либо способом поглощать магию, а так как мертвые ее в принципе не вырабатывают, а только тратят, то дальнейшее существование подобного лича было крайне коротким и даже в чем-то мучительным. Собственно говоря 'Божественное изменение' не было забыто эльфами как полностью бесполезное знание лишь по той причине, что кому-то в касте Жрецов в свое время пришла в голову 'гениальная' идея использовать 'Божественное изменение' в качестве метода казни. Так его с тех пор эльфы и использовали.
  Свитские перевели ошарашенные взгляды на фигуру великого князя, что даже и не думал обращаться в нежить или еще как-то демонстрировать, что подвергся воздействию 'Божественного изменения'. В глазах многих окружающих появилось чистое и ничем не скрытое восхищение. Колет же просто посмеялась про себя, ведь чтобы 'Божественное изменение' сработало как надо, объект воздействия должен быть жив, чего никак нельзя было сказать про голема, изображавшего правителя эльфов. Кукла - она и есть кукла, и жизни в ней нет.
  Не успело окружение великого князя прийти в себя от случившегося на их глазах покушения и чуда, как в грудь главного эльфа залетело еще одно заклинание, на этот раз отправленное не диверсантом, а откуда-то из рядов армии жрецов. И что было неприятно, ни один из защитных амулетов и артефактов даже не подумал сработать или активироваться. Жрецы явно использовали нечто для сокрытия своей магии и это было неприятно, ведь ни о чем подобном в их арсенале Колет никогда не слышала. А еще вампиресса не смогла определить, какое же именно заклинание ударило в грудь голема, и почему не нанесло ему никакого урона. Впрочем, это не помешало ей изобразить на лице куклы пренебрежение и парой ленивых жестов стряхнуть с груди невидимую пыль. Великий князь должен был сохранять пафос в любой ситуации, тем более такой.
  - 'Копье амра', - вновь потрясенно прошептал тот же маг, что опознал артефакт диверсанта.
  Услышав это, Колет чуть было не засмеялась. Только что, на глазах всей верхушки эльфов, буквально их элиты, жрецы дважды явно и недвусмысленно показали всему миру, что великий князь не является живым существом, - и никакой реакции на это не последовало. Почему дважды? Так 'Копье амра' было очень могущественным и сложным заклинанием, а его дальнобойность и вовсе была обеспечена неимоверным вложением магических сил, но суть в том, что по своему воздействию 'Копье амра' было чем-то похоже на 'Божественное изменение', в том плане, что объект приложения заклинания должен был быть живым. И если это так, то у такого неудачника разрушались все клеточные связи. Но только между живыми клетками!
  (Просто напоминаю, что 'амра' это используемое эльфами презрительно прозвище людей.)
  - Слабаки! - губы великого князя презрительно изогнулись, - Даже убить не могут, а хотят править Великим Лесом. Теперь, видимо, ждем атаки на левый фланг?
  - Все так, владыка, - оживился один из ратников, - Предлагаю немедленно перебросить туда резервы и...
  Высказать свое дальнейшее предложение ратник не успел. Со стороны армии жрецов ощутимо полыхнуло магической мощью, как бывает, когда высвобождается огромное количество силы, и в сторону армии великого князя устремились два новых заклинания. Точнее, два ранее уже применяемых в этом сражении, а именно 'Споры и 'Гнилой выдох' Только вот в этот раз творили их не маги - это был явный ритуал, а силу для его наполнения использовали ту, что была собрана при очистке поля боя от растений. По сути, жрецы прямо сейчас выложили на стол свой главный козырь. После подобного ни одна армия нормально сражаться не сможет. Видимо, на левом фланге проводилась проверка на тот случай, нет ли у хитрых Высших или Правителей каких-либо артефактов, способных остановить эти два заклинания, и когда все прошло нормально, жрецы наслали заклинания на всю армия врага и не пожалели для этого никаких магических сил.
  Только вот и Колет несколько дней не просто так пила магическую кровь, потребляя ее в невообразимых количествах. Несколько минут она могла побыть архимагом и эти пять минут наступили. Правда, если с 'Гнилым выдохом' вампиресса сделать ничего не могла, тут требовалась стационарная защита, то 'Споры' были просто перекачаны дармовой силой, полученной жрецами из растений, и вся сила девушки в одно мгновение ушла лишь на то, чтобы использовать простое 'Отражение', пусть и уровня силы архимага. Дышать стало трудно, казалось, что воздуха вокруг так мало, что он вот-вот кончится, дарованные кровью силы тоже потратились под ноль и резко стало голодно, зато отраженные 'Споры' отправились назад и накрыли ряды не ожидавшей подобного армии жрецов.
  Друг напротив друга резко оказались две армии инвалидов. Одна не могла нормально дышать, вторая вот-вот начнет испытывать дикую боль. А прямо между ними все еще сражались разные химеры, големы, измененные животные и мертвые конструкты с древнями. Ситуация стала очень мало напоминать тот план, что разработали на этот бой тролли и уж наверняка не такого исхода всех своих задумок ожидали жрецы.
  - Начните очищение наших солдат. 'Гнилой выдох' надо нейтрализовать пока идет бой в центре, - распорядился великий князь устремляя свой взор вперед.
  Свита бросилась исполнять указание, и даже были получены некие первые результаты, как сражение в центре завершилось. Остатки победителей, а ими оказались силы верные великому князю, бросились на ряды жрецов, где и были с легкостью окончательно истреблены. Разного рода вспомогательные войска закончились и, похоже, в дело надо было вступать разумным.
  - Как у нас дела с очищением?
  - Успели поработать только с гвардией, владыка.
  - Значит гвардии в бой и идти. Пусть маги начнут подготовку...
  Договорить устами великого князя Колет не успела. Противник сделал свой ход первым. Раздавшийся рев был слышен на много километров вокруг, а из леса за спинам жрецов вышел... Таких созданий вампиресса никогда не видела.
  По внешнему виду это был типичный Гигантский Древень. Семь метров в высоту, толстый ствол-тело и расходящиеся во все стороны ветви, исполняющие роль верхних конечностей. Только вот Древнем это не являлось даже несмотря на внешнее сходство. Во-первых, это явно было не растением, а животным, то есть в данном случае химерой. А, во-вторых, ни один древень никогда не имел присутствующих здесь неких элементов, сильно напоминающих торчащие из его ствола костяные руки заканчивающиеся уже виденными костяными косами.
  - И как это прикажете убивать? - пробормотала себе под нос Колет.
  А между тем вопрос был не праздный. Супер Древень медленно приближался к позициям армии, по пути всего парой взмахов уничтожив всех замешкавшихся союзников, что не успели убраться. И это было страшно и одновременно завораживало.
  Не дожидаясь приказов сверху, маги стали забрасывать нового противника различными заклинаниями, но Колет отлично видела, что какого-то особого вреда Супер Древню они не наносят. Видимо, данная химера получила весьма хорошую магическую защиту, что было понятно, так как физически закатать подобное в асфальт крайне сложно, если вообще возможно. Сделав шаг назад, Колет изобразила неловкое задевание ногой несуществующей кочки и нелепо упала прямо на бочку с вином, которое было заготовлено для празднования победы. В результате вся бордовая жидкость хлынула прямо на распростертую на земле эльфийскую воительницу.
  - Недотепа, - презрительно бросил великий князь, отвернувшись от Колет, а сама девушка сыто облизнулась, ведь на землю почти ничего из 'вина' не попало.
  Теперь, как бы ни сложилось дальнейшее сражение, вампирессе ничего не угрожает, ведь она вновь сыта и довольна.
  Между тем, Супер Древень дошел до рядов эльфов, задыхающихся от недостатка кислорода, и началась резня. К чести эльфийских бойцов, никто из них не побежал. Врага забрасывали телами, магией и вообще всем чем могли. Как видела Колет, в ход пошла и магия призыва, крайне опасная и очень нестабильная.
  К счастью, защита Супер Древня не была абсолютной, и уже несколько минут спустя полученные повреждения стали сказываться на эффективности подобной боевой единицы врага. Именно в этот момент за спиной жрецов раздался еще один рев, и на поле боя вышел новый Супер Древень.
  Окружение стало с надеждой посматривать на великого князя, но тот продолжал невозмутимо смотреть на поле боя, где верные ему солдаты добивали первого монстра. Колет поняла, что в битве настал переломный момент. Кто покинет поле боя победителем, а кто проигравшим, будет решено в ближайшие полчаса. Жрецы явно имеют в запасе не двух Супер Древней, иначе пустили бы их в бой одновременно. А раз делают это последовательно, значит некий запас новых монстров у них еще имеется, Знать бы только сколько их точно есть в наличии? Десяток таких химер армия великого князя не переживет однозначно, а вот пятерых... тут возможны варианты.
  Подход второго Супер Древня к рядам солдат стал повторением действий первого. В стороны полетели трупы, а земля пропитывалась кровью с ужасающей скоростью. Только в этот раз все было хуже, ведь эльфийские маги хорошо выложились, стараясь остановить первого монстра, и в этот раз их атаки были куда более слабы. Третий рев над полем боя заставил Колет скривиться. Если сейчас жрецы выпустят четвертого, то сражение будет однозначно проиграно, остановить подобное будет почти нереально.
  Именно в этот момент в задних рядах жрецов что-то сильно взорвалось.
  - Наконец-то, - пробормотала эльфийка, стоящая рядом с Колет в охране великого князя.
  - Это точно, - улыбнулась вампиресса.
  Взрыв такой силы и мощности в задних рядах жрецов мог означать только одно - диверсионный отряд, отправленный уничтожить верхушку касты Жрецов, добрался до своей цели и поставленную задачу выполнил. Да, диверсантов в этом сражении использовали обе стороны, и одной из них они принесли успех. Справедливости ради стоит сказать, что будь великий князь жив, успех ждал бы обе стороны этого конфликта, но история не любит сослагательных наклонений. В эту минуту элита правителя эльфов была жива и стояла рядом с ним, а элита мятежников мертва или как раз сейчас добивается диверсантами, на оснащение которых артефактов не жалели и отдали лучшее и самое редкое.
  Посмотрев на кучу трупов, образовавшуюся около второго Супер Древня, и оглядев начинающуюся битву около третьего Супер Древня, Колет кинула взгляд назад, туда где стояли резервы, никакой вредоносной магией жрецов во время боя не затронутые. Великому князю было что бросить на чашу весов этого сражения. Гвардия плюс резервы - это сила. Жрецы же мало того, что обычно зацикливали любую магию на свою верхушку, так еще и вскоре их солдаты окажутся в очень болезненном состоянии после воздействия заклинанием 'Споры' и станут практически беспомощны.
  'Кажется, победили. Триумвират будет доволен.'
  
  Глава 7
  
  Не успел канцлер Элура, барон Авен, толком начать новый рабочий день и просмотреть пришедшую на его имя корреспонденцию, а заодно и отчеты подчиненных за предыдущий день, как верный секретарь оторвал его от дел и сообщил, что с ним желает поговорить его племянница. Срочно.
  Мужчина посмотрел на объем еще не прочитанных бумаг, бросил взгляд на часы и тяжело вздохнул.
  - Зови, раз срочно. И подай нам чаю.
  Оправив одежду, чтобы придать ей соответствующий своему положению вид, барон Авен поднялся из кресла и сделал шаг из-за стола.
  - Здравствуй, дорогая племянница, - мужчина поприветствовал зашедшую в кабинет красивую девушку в новом гвардейском мундире, который, казалось, еще больше показывал, насколько большой грудью может похвастаться его хозяйка, - Не часто ты балуешь старика своими визитами, - канцлер, у которого все внуки и внучки были старше зашедшей племянницы, искренне улыбнулся родственнице, которую любили абсолютно все в его семье.
  Так уж получилось, что его младший брат очень рано овдовел, а так как свою супругу тот любил по настоящему, а не как это принято в их среде, формально, то и траур по ней у брата случился долгим. Очень долгим. Никто уже и не надеялся, что любимец отца приведет в дом новую женщину или хотя бы вспомнит о радостях жизни и наплодит бастардов. Но возраст взял свое, и случилась классическая ситуация 'седина в бороду, бес в ребро'. Брат не просто завел новые романтические отношения с молоденькой девушкой, но даже взял ее в жены, наплевав на то, что она бастард. Да, совсем юная девушка была признанным бастардом от графа Стора и обычной крестьянки, а в Касии девушка появилась потому что хотела стать... актрисой.
  Скандал тогда в семье был жуткий. Но актрисой, даже начинающей, избранница брата стать так и не успела, как бастард была вполне себе признана отцом и носила очень даже благородную фамилию Элстор, так что род баронов Авенов был вынужден согласиться с выбором одного из своих членов и принять девушку в свои ряды. А уже через год все это забылось, ведь на свет появилась Луиза Авен и вмиг завоевала любовь всех кто ее видел.
  - Дядюшка, очень рада тебя видеть, но я по делу!
  - Что даже не выпьешь со мной чаю и не расскажешь как твои дела? - видя хмурый взгляд племянницы канцлер вздохнул, - И чем вызвана такая срочность?
  - Госпожа Колет, через которую я держала связь...
  - Слова-то какие знаешь! - хмыкнул канцлер.
  - Дядя! - возмутилась девушка, - Я о серьезных вещах говорю!
  - Молчу-молчу, но если тебе надо было просто донести информацию до вампиров, подошла бы к любому красному плащу.
  - Но это секретно!
  - Да? И много секретов вампиров ты знаешь?
  - Я...
  - Вампиры умеют хранить свои секреты, дорогая моя, - ухмыльнулся канцлер, - И постоянно общаются друг с другом. У каждого из них, даже обычных бойцов, есть собственный амулет связи, по которому они могут вызвать хоть триумвира... ну, если дело важное. Мне это его величество говорил.
  - Вот как..., - девушка закусила нижнюю губу и задумалась.
  - Присаживайся и рассказывай, что у тебя за дело. Я хоть и не вампир, но право доступа к его величеству имею днем и ночью, - видя затруднения родственницы, пришел ей на выручку мужчина.
  - Да! Поэтому я и пришла!
  - Тогда рассказывай.
  - Как ты знаешь, у нас в роте очень сильны... у нас... мои...
  - Говори суть, не надо прелюдий, - канцлер по доброму улыбнулся явно не знающей как начать свою речь девушке.
  - Этой ночью гвардейки хотят напасть на храм Мур!
  - И что?
  - Ну... хотят напасть..., - от вопроса дяди Луиза растерялась.
  - И это все?
  - Да, - тихо пробормотала девушка, поняв, что ее новость явно не настолько срочная и важная, как она думала.
  - Боюсь тебя разочаровать, но об этом известно всем.
  - Но это же секрет гвардеек!
  - Тоже мне секрет! Да ваши бабские разборки известны не только во всем дворце, но и во всей столице. Скоро при иностранных дворах обсуждать будут, как вы тут за внимание вампиров соперничаете и волосы друг другу выдергиваете. И будто дел других нет, как ваши дрязги разнимать! У меня тут страну после землетрясения отстраивать надо, треть города в руинах, Светлый поход, мятежи, новые провинции! А вы! - канцлер со злостью сжал вскинутую в порыве чувств руку в кулак, - Думаете как залезть в постель к вампирам! И в головах ничего больше нет!
  - Но они такие милашки...
  - Этим милашкам не одна сотня лет. У них таких как вы... ай, кому я что объясняю!, - канцлер махнул рукой.
  - А еще они чистые...
  - Все маги чистые, - мужчина вызвал секретаря, который быстро и умело расставил на столике чай, печенье и поднос с маленькими пирожными, - Угощайся, у вас в роте такого не подают.
  - Нам сладкое вообще не дают, - пожаловалась девушка, - А как быть с...
  - Я сообщу кому надо, но говорю же, знают. Это не первый раз уже, - лицо канцлера скривилось, - Расскажи лучше, чем еще, кроме вампиров и привлечения их внимания к своим особам, живет ваша рота.
  - Ну..., - Луиза с удовольствием отхлебнула чай и тут же отправила в рот миниатюрное пирожное, - Девочки хотят, чтобы рота была преобразована в полк.
  - Много какать будут, - канцлер подвинул поднос с пирожными поближе к племяннице, - Нам даже рота не нужна. Две сотни здоровых девиц дурью заняты, вместо того чтобы рожать да о мужьях заботиться.
  - Еще девочки хотят подать его величеству прошение с просьбой дать им боевой комплект формы, чтобы мы могли сопровождать триумвиров в их поездках за пределами столицы. В парадных мундирах это делать невозможно.
  - Еще одна дурость, - пробормотал канцлер, - Куда вы сопровождать-то их хотите?
  - Да куда поедут, туда и мы! Вот сейчас триумвир Константин,- Луиза с осторожностью, чтобы не ошибиться, выговорила необычное имя вампира, - куда-то улетел на этой штуковине...
  - Дирижабль это называется, - канцлер отпил чаю, - А улетел, милорд, в... впрочем, тебе это знать не надо.
  - Вот-вот! А мы его не сопровождаем.
  - Женская гвардейская рота охраняет и сопровождает короля Элура.
  - Но ведь триумвиры все равно...
  - Короля! - отрезал канцлер, - Это ясно?
  - Да, дядя, - Луиза потупила глаза, но согласилась явно лишь чтобы не злить родственника, а так мнения своего не поменяла.
  - Дурные девки, - барон Авен сокрушенно покачал головой, - Что еще есть в головах наших бравых гвардейских девушек?
  - Ну... девочки заметили, что его величество часто спит один и подумали, что если организовать пост охраны прямо в спальне государя...
  - Все, - стукнул чашкой по столу канцлер, - Сегодня же попрошу его величество убрать тебя из гвардейской роты. Не знаю, чего хотела достичь миледи Колет, посылая тебя туда, но ноги твоей больше в этом борделе не будет. Я найду чем тебя занять!
  
  *****
  
  Ожидая, пока на остров прибудет посланная сюда специальная группа магов и бойцов с особыми артефактами ментальной защиты, во главе аж с двумя магистрами Разума, Бетти терпела многое. Хотя, если говорить начистоту, то это 'многое' заключалось в банальном девичьем любопытстве. Но этого любопытства могло хватить на целый отряд маленьких девочек, так что всего одну распирало от оного со страшной силой.
  Да и кого бы не распирало, если прямо под боком творятся такие интересные дела, а ты должна сидеть и наблюдать? И за кем? Гоблинами, что были обращены магией в орков! И по внешнему виду их не отличишь! Да еще и с ментальными силами хорошего такого архимага, но работающими как-то не так, как привыкли все вампиры или маги этого мира. Но ладно бы только это. Так нет! Гоблины еще и образец своего поведения поменяли, а заодно сменили и магический шаблон, составлявший нерушимую основу любого магического существа. В Корпусе Науки писали кипятком от восторга. За право связаться с Бетти и задать ей несколько вопросов устраивали настоящие драки и постоянно слали ей одно задание за другим. И каждое из этих заданий неизменно отменял кто-нибудь из Триумвирата.
  От всего этого любопытство девушки росло как на дрожжах.
  А ведь еще где-то была странная плесень, что порабощала уже настоящих орков и заставляла их нападать на колонии Элура. И пусть подобное пока что было всего один раз, но этого уже более чем достаточно, чтобы считать угрозу реальной и, как минимум, попытаться ее устранить. Желательно насовсем и навсегда.
  Сам остров, пораженный непонятной плесенью, еще не был обнаружен, но это и понятно. Островов тут огромное множество и быстро перемещаться между ними вампиры не могут, а поручать это дело людям не стоит. Вот послали тут человечков проведать остров магов химерологов, о которых прознали Бетти с напарником, а вышло из этого одно сплошное недоразумение. Человеки либо ничего не нашли, - и это точно зная координаты места - либо пропали без вести. Так что, и там все ждали пока освободится кто-то из одиннадцати вампиров, прибывших на инспекцию южных колоний, а в Элуре пока формировали еще одну специальную группу с особым снаряжением.
  Пока же было ясно только одно: остров химерологов и остров плесени это точно разные острова, но существовала большая доля вероятности, что таинственная плесень, пожирающая тела изнутри, как и оркогоблины или гоблиноорки, тут Бетти еще не решила как именно стоит называть новый вид,- результат деятельности древних химерологов, судя по всему больных на голову наукой еще больше, чем вампиры из корпуса твердолобых. Ведь ученые вампиров занимались своим делом каких-то три века, в то время как химерологи сидели на своем клочке земли уже больше тысячи лет. И все это время проводили там свои эксперименты.
  Любопытно! Аж свербит во всех местах! Так и хотелось наплевать на приказы, набить морду местному шерифу и губернатору, быстро построить гоблиноорков и научить их вести себя правильно, а заодно бояться вампиров - и быстро лететь через мерзкий океан на остров химерологов, бить морды уже там. Но быстроходный клипер с группой спецназа был еще далеко от острова, второй подобный корабль еще не покинул острова Каларгона, а потому приходилось усмирять собственные желания и просто наблюдать.
  Терпение вампирессы лопнуло в тот момент, когда шериф притащил на свою ферму очередную партию орков для размножения.
  Местный глава правопорядка так и не узнал, что с его тайной фермы по разведению орков украли одну из самок, и при этом нападавшие явно были магами. Охрана забыла сообщить о подобном происшествии начальству. Потому ферма функционировала как и прежде, и разве что у вампиров добавилось проблем с присмотром за похищенной, которая в целом вела себя пристойно и спокойно. Но сейчас речь не об этом.
  Два раза Бетти с мужеством перенесла подселение новых рабов на ферму. Два раза ее кулаки чесались до изнеможения, но девушка пересилила себя. Третий раз стал фатальным.
  Следующие два дня жители городка запомнили на всю жизнь. Во-первых, о ужас, на их тихом и спокойном острове появился самый настоящий вампир! Легендарное чудовище имело вид девочки-подростка которая бегала по центру города прямо посреди дня, и любой, кто пытался ее остановить, очень быстро оказывался повержен. Во-вторых, этот ужасный вампир, это главное пугало материка, оказалось облечено властью. Некоторые утверждали, что ее бумаги подписаны самим королем. Кто-то не верил и смеялся над такими свидетелями, но в любом случае грозные бумаги с большими печатями у вампира были и они давали ей такие полномочия, каких не было даже у губернатора. Ну, а в-третьих, грозный вампир с полномочиями просто и незатейливо бил морды. Много и сильно. Первым под гнев девочки попал шериф Колин. Следом за сильно избитым шерифов в госпитале оказался губернатор. Властителю всех Верхних островов досталось не так сильно как шерифу, но нос был сломан, пара ребер помяты, а тройка зубов осталась лежать на полу кабинета. Потом в госпиталь стали поступать фигуры поменьше. Обычные колониальные чиновники почти в полном составе и примерно в том же состоянии, как и их начальник, то есть с выбитыми зубами и сломанными ребрами.
  А потом все резко прекратилось. Вампир успокоилась, и ее стало почти не видно.
  Бетти же почти все свободное время проводила на ферме шерифа.
  Стоило девушке выпустить пар и наказать наглых человеков, что забыли о том, кто на самом деле владеет южными колониями Элура, как из Гнезда пришел грозный окрик и приказ прекратить самодеятельность. Пришлось подчиняться.
  Втык от Александра был мало того что неприятным морально, так ей еще официально было заявлено о провале миссии по инспекции, и таким образом была поставлена под сомнение ее квалификация как сотрудника Корпуса Разведки. Алукард так и заявил, что по возвращению в Гнездо Бетти ждет курс повышения квалификации, раз уж за сто лет службы она так ничему и не научилась. На робкие возражения, что тайный инспектор и разведчик - это вообще-то разные занятия, Александр безжалостно заявил, что разницы между ними нет.
  Обида вампирессы вылилась в то, что она пошла к избитому ей шерифу и заявила, что его ферма и ее содержимое больше ему не принадлежит. Конфискована в пользу короны. На ферме Бетти и укрылась, пока ее напарник улаживал дела с губернатором и прочими чиновниками и вообще наводил порядок после всего, что устроила девушка.
  На удивление, время на ферме прошло буквально как отдых. Орки, те что настоящие, вели себя как и подобает их расе, а потому вампиресса часто отводила душу, доказывая всем, что именно она здесь альфа и безусловный лидер. А другие орки, которые были переделаны магами из гоблинов, вели себя послушно и не доставляли никаких проблем. Всего и надо было предъявить им похищенную ранее соплеменницу и рассказать, что либо все слушаются ее, либо она всех жестоко убивает. Последнее было блефом, так как за подобное Бетти саму бы жестоко убили ученые, но гоблиноорки этого не знали и согласились на все ее условия.
  Оставалось лишь дождаться группу спецназа и можно было продолжать инспекцию. И в этот раз Бетти очень надеялась, что больше ни на какие тайные задания, связанные с человеками, ее не отправят, а пошлют искать остров химерологов или хотя бы остров с плесенью. Там точно будет интересно.
  
  *****
  
  Сходя с трапа дирижабля, что доставил его в Моли, столицу ныне республики Ильхори, Константин испытывал двойственные ощущения. С одной стороны, все шло очень даже неплохо. Раскрытие вампиров не привело к катастрофе, и порядок в Элуре удалось восстановить в максимально короткие сроки. Объявленный Церковью Второй Светлый поход забуксовал и еще не скоро наберет силу и мощь, достаточные для продавливания внешней обороны вампиров. Усмирение соседей идет по плану, а кое-где, как, например, здесь в Ильхори, и вовсе случаются приятные сюрпризы и военное вмешательство не требуется.
  С другой же стороны, требование Мур уничтожить вурдалаков Чергории было совсем не ко времени. Стало происходить слишком много всего непонятного и не очень объяснимого с точки зрения разума и логики. Появились какие-то странные проблемы. Но главное, вампиры стали чудить сильнее, чем триумвир к этому привык. Ничего непоправимого, но... не ко времени. Все не ко времени.
  Даже этот визит в Ильхори, чтобы официально подписать новый договор между государствами, а заодно лично познакомиться с герцогами Левазом и Фидо, что нынче правили республикой, ну а заодно и лично поговорить с герцогом Ильхорийским, что еще недавно был здешним королем. Так сказать, навести мосты. Но не ко времени это все!
  Ведь происходящее было, по большей части, театральщиной для народа. И мирный договор с Ильхори, и новый союзный договор между республикой и Элуром, и даже границы земель и владений, что отойдут по этим договорам к Элуру, уже давно были определены и подписаны. То есть, оставалось то самое наведение мостов с местными через личное знакомство. И дело это было явно не такое уж и важное и срочное, но... захватив власть в столице и окрестных землях, герцоги Леваз, Фило и примкнувший к ним Ильхорийский столкнулись не просто с непониманием народа происходящей ситуацией, но уже получили несколько мятежей. Несколько десятков мятежей. Народ хотел короля.
  Силы республиканской армии были более чем достаточны, чтобы справиться с ситуацией, но новые правители Ильхори подумали, оценили, проанализировали и поняли, что окончательное решение ситуации - это вырезание большей части недовольных. И кем тогда им править? Вот и было решено использовать старый добрый страх.
  Посол Ильхори поклонился в ноги Александру, Александр вызвал Константина, Константин для приличия поворчал, но вызвал дирижабль, погрузил в него свою задницу и прилетел в Ильхори. Круг замкнулся. Откуда взяться страху? Так в новоявленную республику официально прилетел Вампир!
  И пусть первый Светлый поход был сто лет назад, его последствия, как и результаты правления вурдалаков, в Ильхори все еще ощущались повсюду. Лично Константин был уверен, что уже завтра несколько мятежников сложат оружие, и единственной их просьбой будет не натравливать на них вампиров. Кстати, такой пункт, а именно запрет на принудительное изъятие крови, был внесен в новый союзный договор между странами прямо сразу за пунктом о добровольной продаже этой самой крови населением.
  Так что, республиканцы сделали очень хороший и умный ход, а Триумвират решил, что поддержка союзника стоит времени одного из них. Ну а заодно Константин лично оценит ситуацию у соседей и прямо на месте разберется с тем, стоит ли Элуру и дальше поддерживать республику Ильхори или же необходимо просто и незатейливо ее завоевать и сделать частью королевства.
  Вступив на землю Ильхори недовольным, точно таким же Константин ее и покинул. Официальные и неофициальные части визита прошли успешно, но ощущение бредовости происходящего никуда не делась. Этим ощущение триумвир и поделился с Александром, когда докладывал ему о своем визите к соседям и его результатах.
  - Это ты ещё последних новостей не слышал, родной, - усмехнулся алукард и подробно обрисовал другу событий, которые он пропустил, особенно упомянув выступление инспектора Бетти в колониях и совсем неадекватное поведение женщин в столице, где вампирам было просто невозможно находиться на улицах из-за приставаний сексуального характера.
  - Бабы как под очарованием, - смеясь рассказывал Александр, - Плевать на мужей, семью, детей - подавайте им вампира! Молодые вообще текут как сучки, я был вынужден своих гвардеек на маневры отправить, иначе это был форменный порнофильм.
  - И что это такое? Вампирский шарм?
  - Если судить по воздействию и результатам, именно он и есть.
  - Но его у нас никогда не было. Откуда взялся?
  - А это самое интересное, - Александр потер руки, - Твердоло... ученые утверждают, что это не мы.
  - В смысле? Опять на богов списывают?
  - В точку, - алукард рассмеялся, - Видишь ли, внезапно появившийся 'вампирский шарм' существует только в Касии. Только здесь бабы чутьем определяют вампира, даже если он никак не выделяется из толпы людей. За пределами столицы ничего такого не наблюдается.
  - Храм Мур? - догадался Константин, хлопнув себя по лбу, - Столица отличается наличием здесь храма Мур. Вот почему твердолоб... ученые предполагают внешнее воздействие.
  - Вполне логичное объяснение, хотя природа явления непонятна.
  - И что делать?
  - Изучать, терпеть и ускорять строительство Женевы.
  - Ясно. А что там с Бетти? Эта девчонка с резьбы слетела без контроля, или мы дураки и не заметили, что она неадекватна?
  - Среди инспекторов есть изначальный вампир.
  - И что?
  - Он говорит и даже утверждает, что с Бетти все в порядке. Просто у нее есть кумир...
  - Знаю. Девушка из Корпуса Разведки. Киса.
  - Да. Так вот, ее кумир любит решать затруднительные ситуации кулаками. В обычной ситуации нормально себя ведет, но любое затруднение решает в стиле разрубания гордиева узла.
  - Дерьмо. И какой ей тогда корпус разведки? С таким кумиром эту Бетти надо в жандармы.
  - Не наговаривай. Нормальный диверсант. Я тебе даже скажу больше, Бетти уникальный диверсант. Она выжила там, где половина наших бы сдохла, - Александр закрыл глаза вспоминая недавние события в Ороде, - А ведь ей чуть больше ста лет.
  - И что планируешь с ней делать?
  - Остров химерологов. Вампиру плыть туда - то еще наказание. Пусть найдет его, разведает и выжжет там все.
  - А договориться?
  - А договариваться будем с выжившими.
  
  *****
  
  Встреча императора и канцлера прошла крайне необычно. Для архимага Роза было непривычно видеть владыку империи столь веселым и деятельным. А еще за весь разговор император ни разу не упомянул драконидов. Рекорд.
  Результат разговора тоже был неоднозначным.
  Прямой и недвусмысленный приказ расширить специальную магическую верфь в два раза и доработать нынешние проекты, так чтобы получился чисто корабль для перевозки десанта. Зачем императору огромный и дорогой монстр, способный лишь на перевозку войск, Роз догадывался, но почему не построить сотню маленьких, этого канцлер не знал. Император вообще не производил впечатление адекватного человека, и задавать уточняющие вопросы архимаг не посмел. Тем более, указание владыки людей его более чем устраивало. Еще больше магов останется дома, а не отправиться умирать в Элур. И каждый такой маг будет обязан своей жизнью лично Розу.
  - Как у нас дела? - только выскочив из кареты, архимаг буквально бросился к ответственному за стройку верфи человеку, который, вот неожиданность, тоже был магом, причем не последним в Империи, а как бы не вторым после самого Роза.
  - По плану. Начали закладку дополнительных бараков. Построили алтарь и уже провели на нем первые жертвоприношения, наполнив накопители. Начались поставки древесины для корпуса первого корабля, пока складываем их в запас.
  - Отлично. А что там с жертвоприношениями? Людей хватает?
  - Пока да, но думаю, к концу года надо будет прикупить детей в деревнях, каторжников может не хватит.
  - Тогда не жди конца года, я дам денег, покупай и пускай под нож уже сейчас. Накопителей должно хватить, если нет - я выделю еще. На моем личном складе есть запас пустых.
  - Сделаю.
  - А еще сделай план по расширению верфи. Ровно в два раза.
  - Ого. Ты выбил, или...
  - Или. Сам приказ отдал.
  - Это хорошо, но светошам не понравится такая инициатива императора.
  - Им никогда не нравится, но деньги выделяются, и я прослежу, чтобы так оно и было.
  - А материалы?
  - Что с материалами? - напрягся Роз.
  - Тут уже пятый день один кардинал приезжает. Просит отдать ему дерево и камень...
  - Шли его к Мур. Я так организовал распределение строительных материалов, что церковникам стало не хватать на восстановление Вобанэ. Приоритет верфь и элеваторы. Вот светоши и бесятся, ищут камень и дерево где могут. Только ничего они не получат.
  - В опасные игры играешь. Ссориться с Церковью в такое время...
  - Не в первый раз. Утрутся.
  - А если деньги выделять перестанут?
  - Тогда Светлый поход прекратится. Это год назад Наместник мог шантажировать меня отсутствием займов и дотаций в бюджет. Сейчас провернуть подобное церковники не могут. Без их денег никакой войны с вампирами не будет и они это знают.
  - И все равно, опасно.
  - Жить вообще опасно, можно на алтарь попасть.
  Два кровавых архимага рассмеялись и тут же стали обсуждать, как им лучше организовать человеческие жертвоприношения, так чтобы накопители для работы верфи были всегда полны, но при этом не переполнены. Прервал эту беседу толстый мужчина в одеждах кардинала.
  - Так и знал, что увижу обоих проклятых Всесветлым магов здесь, - без приветствия начала он, - У меня есть пожелания, которые вам, канцлер, надо выполнить во славу нашей Церкви.
  Архимаги переглянулись, после чего синхронно пожали плечами, и Роз тихо произнес будто бы в пустоту:
  - Теперь уж точно Церковь не увидит никаких материалов. Особенно дерева.
  - Я не понимаю, что вы там говорите, канцлер, но...
  - Считаю до десяти. Если на счет 'десять' ваша рожа все еще будет здесь, я вас убью, - сообщил кардиналу архимаг и начал отчет.
  На цифре восемь карета священника уже отъезжала от магов.
  - Он был слишком наглым даже для светоши. Как такой глупец попал в кардиналы?
  - Новый глава Инквизиции из Орода, и он вызвал себе на помощь знакомых, а там церковники привыкли, что они если не воплощение Демура на земле, то как минимум его посланники, - хмуро проговорил Роз, - Не слышал чтоли, как на прошлой неделе архимаг Киган убил епископа?
  - Нет.
  - Медленно зажарил прямо на площади, а потом послал его жареную печень в инквизицию.
  - И светоши утерлись?
  - У них не было выбора. Чуть ли не сотня свидетелей слышала, как этот епископ приказывал Кигану поклониться ему.
  - Священник приказывал магу поклониться?!
  - Именно. Наместнику не осталось ничего другого кроме как признать действия Кигана законными и выплатить компенсацию.
  - Компенсация это хорошо, я бы не отказался, - мечтательно произнес архимаг.
  - Не стоит оно того, - покачал головой Роз, - Светоши жадные, а уж выбить медяк из Верзье... Проще заработать. Одна эта стройка тебя озолотит, на несколько веков хватит.
  Отдав все необходимые распоряжения на верфи, канцлер поехал домой и совершенно не удивился, обнаружив в своем кабинете старого знакомого.
  - Вы появляетесь у меня дома чаще, чем я бываю у его величества.
  - Так ведь и связывает нас куда больше, чем вас и императора, - усмехнулся Гор, - Я слышал, что вы получили указание расширить верфь.
  - Получил. И очень хотел бы знать, как вы об этом прознали. Император сказал, что это тайна.
  - Ха! В императорском дворце тайн нет, - самодовольно заявил вампир и пояснил, - Пока вы ездили на верфь, император отдал распоряжения слугам, а те уже сообщили моим людям.
  - И вы сразу прибежали ко мне, - задумчиво оценив собеседника Роз сел напротив него, - Какое дело заставило вас так торопиться?
  - Надо согласовать план дальнейших диверсий. Вскоре имперские склады вновь начнут взлетать на воздух, и первыми я планировал предать огню пару каменоломен, но решил уточнить, не будет ли срыв поставок камня критичен для строительства верфи.
  - Значит элеваторы вы мне построить не дадите? - заключил канцлер.
  - Нет, - улыбка вампира стала неприлично широкой, - Но с радостью помогу вам освоить средства, выделенные на это дело. Все концы и свидетели отправятся в огонь. Обещаю.
  - Тогда я в деле, - тут же согласился Роз, - Но у меня есть еще один вопрос.
  - Я внимательно слушаю вас, ваше превосходительство.
  - Зачем вы так рьяно опекаете магическую верфь? Несколько диверсий и саботажей ей совсем не повредят. Император, да и Церковь, никогда не откажутся от кораблей, которые там планируют строить.
  - Но эти корабли появятся позже плана.
  - И... Я... И все же я не совсем понимаю... Да, корабли дорогие, и их содержание больно ударит по военному бюджету, но они же явно могут противостоять вашим ужасным стальным броненосцам.
  - Спорное утверждение, но... канцлер, вы смотрели чертежи, которые я вам давал?
  - Не особо. Я прочитал всю спецификацию, но сами чертежи... я в этом мало что понимаю.
  Вампир улыбнулся.
  - Чтобы понимать подобное, надо учиться, но поверьте мне, многое там не так уж и хорошо как выглядит. Как я говорил ранее, это настоящие проекты кораблей, которые мы делали для себя, но конкретно в этих чертежах есть небольшие, - вампир усмехнулся на этом слове, - изменения, по сравнению с оригинальным проектом.
  - Например?
  - Вы же знаете, что на имперских кораблях практикуется выход в походы с живыми животными, игнорируя хладные помещения, созданные магами Льда.
  - Овцы, козы, коровы, куры... это мне прекрасно известно. Моряки не желают иметь на борту ничего напоминающего лед. Старая имперская традиция.
  - Верно. И всю эту живность, которая согласно традициям берется в плавание в больших количествах, надо содержать. То есть, под это дело отведены специальные палубы, на которых вся живность ест, спит и гадит. А теперь скажите мне, куда будут деваться все отходы жизнедеятельности животных?
  - Оставаться на палубе, потом маги будут их убирать.
  - Это так только при условии водонепроницаемости палубы. А что если это не так?
  - Будут стекать на нижнюю палубу.
  - И поверьте, в планах корабля очень хорошо предусмотрено, чтобы стекало все это легко и быстро. А на нижней палубе, сразу под скотной, у нас знаете что?
  - Просветите меня.
  - Кухня, лазарет и продуктовый склад.
  От удивления Роз лишь присвистнул.
  - Да-да. А чтобы все было совсем весело, стекать все это будет до самого низа, то есть до балласта, а там... там предусмотрены специальные выемки, которые сразу так и не очень понятно зачем нужны, но когда туда будет все это стекать, в зоне балласта будет стоять вечное зловонное озеро. Гниющее озеро, испарения от которого будут подниматься наверх.
  - Мур вас задери, - восхищенно произнес канцлер.
  - И таких мелочей, которые сделаю жизнь и службу на дредноутах невыносимой еще много... ну... достаточно, - вампир улыбнулся, - Так что кроме денег и ресурсов, ваши лучшие корабли будут медленно, но верно убивать ваших же лучших моряков. Я не могу допустить, чтобы подобное случилось позднее чем ожидается, особенно из-за моих собственных действий. Так что, вот вам список мест, где в ближайшее время произойдут диверсии. Вычеркивайте те места, которые нужны вам для верфей. Обещаю, что в этом году они не пострадают.
  
  *****
  
  - Экселенц, сообщение из Александрии.
  - Что там случилось? - пойманный гонцом прямо в коридоре дворца, Александр остановился и посмотрел на вампира, что явно бежал к нему очень быстро.
  - Армия гномов, что находилась на окраинах Проклятого леса, совершила рейд в сам лес и была там уничтожена. Полностью.
  - Елки-моталки, - Александр удивился от услышанной новости, - Подробности!
  - Был организован рейд на монстров. Люди и гномы вроде как договорились действовать вместе, но армия гномов уже была готова, а людям еще надо было собраться, и гномы не утерпели и вышли одни. Агент сообщает, что это была организованная засада, в которой пауки и змеи действовали сообща и им удалось сожрать всю армию гномов. Отступившие отряды, по его мнению, домой не доберутся.
  - Мне надо ехать в Александрию, - задумчиво прошептал алукард, - Гномов надо поддержать морально.
  - Да, экселенц, но есть еще кое-что.
  - Говори.
  - Наш агент в городе сообщает, что в телах монстров - и пауков и червяков - были другие червяки. Маленькие, размером не более полуметра и диаметром всего в пару сантиметров, рот в виде присоски и несколько небольших усиков или щупалец вокруг рта. Опознать червяка агент не сумел и решил, что это новая форма жизни Проклятого леса. В каждом теле была одна особь и агент утверждает, что каждый такой червяк был прикреплен к тому, что можно считать центральной нервной системой. Агент предполагает, что эти червяки управляют монстрами.
  - Не удивлюсь. Такое уже было, правда в прошлый раз эти кукловоды не выжили. И как я понимаю, нынешние кукловоды более разумны?
  - Не могу знать, экселенц, но совместные действия по организации засад на это намекают.
  - Не было печали... - Александр покачал головой, - Но хвала всем богам, что монстры аномалий не могут существовать за пределами своих аномалий. Если бы они вылезали наружу, нам всем был бы конец.
  
  Глава 8
  
  - Где сейчас армия вампиров? - без приветствия спросил зашедший в зал легат со знаком Светлой Церкви на мундире.
  - Покидают столицу королевства Тошал, город Поран, милорд. Информацию подтверждают как наши агенты так и посол Тошала.
  - И наши легионы вновь не успели их догнать...
  - Верно, милорд.
  - Это был не вопрос!
  - Виноват, милорд.
  - Знаю, что виноват, болван! - вспылил легат, но тут же взял себя в руки, - Вампиры в городе вели себя как и прежде? Без изменений?
  - Да, милорд. Сразу после штурма город был ограблен. Как и раньше, брали только деньги и артефакты, не трогая ценные вещи. Сразу после ограбления по всему городу были открыты пункты приема крови, за которую вампиры щедро платили золотом и серебром, взятым из награбленного. Как и в других городах, всем, кто сдал кровь, выдавали сытный паек и особый знак с надписью 'Донор' на нескольких языках. Людей, кто не желал сдавать кровь, не трогали.
  - Знак все еще без магии?
  - Да, милорд. Ни священники, ни маги не выявили на знаках ничего необычного. Простая медная бляха. Правда, не все знаки были осмотрены.
  - Почему?
  - Чернь прячет полученные за продажу крови бляхи и не сдает их, а если их уличают в том, что есть свидетели, что видели их и вампиров вместе, то утверждают, что выкинули бляху или потеряли ее.
  Легат шумно втянул воздух, его ноздри раздулись от гнева, но человек тут же взял себя в руки.
  - С этим пусть разбирается Светлая Церковь, - распорядился он, - Уже удалось выяснить почему Поран так быстро пал? Король Тошала пообещал, что армия вампиров простоит под стенами его столицы минимум неделю, и наши легионы успеют догнать врага.
  - Прошу меня простить, милорд, но... по донесениям, защитники Порана сами открыли ворота города...
  - Что? - только что отступивший гнев вновь вернулся, и лицо легата стало аж бордовым от скрытого напряжения.
  - При штурмах городов вампиры убивают лишь тех, кто сопротивляется, милорд. Этот факт уже всем известен. Грабят только богатых. За кровь щедро платят едой и серебром... В некоторых городах чернь уже в открытую говорит о том, что было бы неплохо, если бы вампиры пришли к ним и захватили...
  - Мур их задери!
  На некоторое время в зале установилась тишина. Офицеры молча наблюдали за легатом, не смея тревожить его, а генерал в свою очередь пытался взять гнев под контроль и думал о том, что с радостью запустит кровавых магов в города Тошала и Гарна, чтобы те путем жертвоприношений немного подсократили там население.
  - Ладно... Всесветлый покарает отступников. Предатели рода людского - это дело инквизиции, наше дело военное, - выдохнул легат, - Появилось ли понимание куда армия вампиров направляется?
  - Нет, милорд. Разведка...
  - Как всегда, засунула язык в задницу и беспомощно разводит руками, - отмахнулся генерал, - Но хочу напомнить, что в захваченных городах вампиры много и свободно общаются с местными. Неужели нет даже намеков?
  - Никаких, милорд. Цель армии вампиров неизвестна.
  - А я думаю, они идут в Валерию, - подал голос один из группы офицеров, что все последнее время молча стояли и не вмешивались в разговор легата и штабиста, - Идут на помощь этой шлюхе, архимагу Ламии. Хотят сделать Валерию своим союзником в войне с нами.
  - Напомню, что ваши предположения о том, что армия вампиров собирается атаковать Ород с юга и захватить столицу этого королевства, уже не оправдались, но вынудили нас послать часть армии на защиту союзника, - голос легата сочился ядом, - Теперь у вас новые завиральные идеи?
  - Но других вариантов просто нет, милорд! - эмоционально воскликнул офицер, - Наши войска они не трогают, а значит мы им пока не интересны, а скорее, просто не по зубам. Ород был самой вероятной целью, но проклятые кровопийцы пошли на запад. А там Валерия и эта шлюха Ламия, что объявила себя союзником Элура. Помощь ей - чем не повод послать армию? Ну не бегством же в Чергорию они спасаются!
  - На беглецов они точно не похожи, - хмыкнул легат и повернулся к прежнему докладчику, - Что говорит штаб?
  - Армия вампиров покинула Поран по южной дороге, милорд.
  - То есть, они пошли не в Валерию, а по направлению в Бади.
  - Верно, милорд. Штаб уверен в том, что вампиры идут в Амед.
  - Зачем им столица Бади?
  - Разграбить и пополнить запасы крови, милорд. Но это не их главная цель, а скорее один из участков маршрута и..., - офицер спохватывается и тут же бодрым голосом рапортует, - Штаб предлагает направить все наши силы на защиту Амеда и дать под стенами столицы Бади генеральное сражение.
  - Если бы вампиры хотели генерального сражения..., - легат устало махнул рукой, и все присутствующие понимающе кивнули.
  Внезапно покинувшая пределы Элура армия вампиров была загадкой в том плане, что никто из военных не понимал ее целей и задач. Кровопийцы очень аккуратно и мастерски обогнули все крупные военные соединения людей на границе с Элуром, но при этом не забыли уничтожить все мелкие, что встретились им на пути. Города захватывали быстро и так же быстро их покидали, из-за чего направленная на их перехват Светлая армия просто не успевала настигнуть врага. И точно так же вампиры обошли армию Тошала, что должна была перехватить их на границе с Гарном, но при этом не забыли разорить обозы этой армии и убить местного архимага. При этом почти все понимали, что подобное избегание больших сражений это не трусость врага, а его план.
  - Направьте войска в Амед. Город все равно надо защищать, и даже если вампиры на него не пойдут, паника там все равно будет знатной, и это надо предотвратить заранее. Наместник одобрит такое использование войск.
  - Осмелюсь заметить, милорд, что если пойдут слухи о том, что вампиры идут в земли Империи...
  - Здесь все обосрутся. Но это еще не скоро. Давайте думать как остановить продвижение вампиров, чтобы наша армия успела их догнать. У них в армии только драки?
  - Исключительно драки, милорд. Ни одной лошади в армии вампиров нет, - подтвердил офицер и тут же продолжил, - Все фургоны, по сведениям разведки, исключительно крепкие и сильно зачарованные магами. Они в пути не сломаются. Все награбленное золото и серебро вампиры тратят на покупку крови и лишнего с собой не везут, их обозы не увеличиваются с самого выхода из Элура. Рассчитывать на снижение скорости движения этой армии вампиров не приходится, - грустно закончил человек.
  - Переправы на реках?
  - Магические артефакты, милорд. Переправляются в любом месте. С зарядкой артефактов проблем у них тоже нет.
  - Это понятно. С таким количеством крови иметь проблемы с зарядкой... Проклятая 'летучая' армия! Знать бы их цель!
  - Если бы мы вторглись в Элур..., - робко начал офицер.
  - Нет. Наместник строго запретил пересекать границу Элура, у нас не хватает сил. И, думаю, все видят насколько мудро поступил Наместник, ведь даже не очень большую армию врага мы остановить не в силах.
  - Да, милорд.
  - Ладно. Эта погоня бесполезна, нам не догнать вампиров. Отзывайте легионы и возвращайте их в лагерь на границе с Элуром.
  - Но...
  - С Наместником я объяснюсь сам. Он одобрит мое решение.
  
  *****
  
  - Мне рассказали последние новости из нашего военного лагеря на границе с вампирами.
  - Вы про кровавый понос, преподобный?
  - Да. Людишки мрут как мухи. Сотня трупов в день, минимум.
  - Наместник не хотел кормить вампиров людьми? Так они сами сдохли, собственным дерьмом захлебнувшись!
  - Всесветлый трусов не любит. А старик теряет хватку. Раньше он себе подобных ошибок не позволял.
  - Вот и я о том же. Наместник не на своем месте.
  
  *****
  
  Прилет Александра в Александрию вызвал у местных самые разные чувства. Гномы в принципе были рады видеть своего эрла, но совсем не желали видеть алукарда вампиров. Люди в основном радовались королю - и крайне опасались алукарда. И всем было плевать, что это одно и тоже лицо. Но и без выражения столь противоположных эмоций по поводу визита правителя обстановка в городе была напряженной.
  Александрия всегда была городом на краю мира. Большим, но спокойным. Здесь все друг друга знали, а если не знали, то имели общих знакомых. Богатство окружающих земель концентрировалось в городе, и благополучие Александрии было видно буквально в каждом горожанине и каждой городской постройке. Проклятый лес всегда был рядом, но люди привыкли, что он далеко и не особо обращали внимание на его опасность.
  Внезапная гибель армии гномов никого не оставила равнодушным. В мгновение ока оказалось, что даже сильнейшая и могущественнейшая сила Александрии ничто против монстров, и что магов можно просто задавить численностью. Город в страхе замер, и именно в этот момент дирижабль привез в Александрию алукарда. Проявив все положенные по этому поводу эмоции, люди тут же вспомнили, что против Элура объявлен Светлый поход и вампиры живут прямо среди них, - вот они, в красных плащах ходят по улицам и ничего не боятся, а в это время защитников города убивают в Проклятом лесу...
  Волнения среди людей вспыхнули сами собой, и на несколько часов Александрия погрузилась в хаос. К счастью, стихийно начавшиеся на ровном месте выступления не имели лидеров и организаторов, а потому задействованные для наведения порядка войска быстро разогнали людей по домам. Но сюрприз для Александра все равно вышел неприятным.
  - Смотри на это позитивно, - главный жандарм хлопнул алукарда по плечу, - Все кончилось быстро и почти без крови.
  - А еще здесь никто не хочет меня трахнуть, - с сарказмом произнес Александр.
  - И это тоже, - рассмеялся Олег и признался, - Лично мне как-то привычнее видеть в глазах людей страх, а не похоть.
  Признаваться, что ему тоже, Александр не стал, хотя из-за своей внешности быть предметом сексуальных желаний женщин за прошедшие века как-то привык. Вместо этого алукард просто отпустил главного жандарма и, оставшись в одиночестве, стал смотреть на спящий город. Тихая и спокойная Александрия ничем не напоминала себя пару часов назад, и лишь запах нескольких пожарищ, что маги потушили не так давно, все еще говорил, что случившиеся беспорядки не были иллюзией.
  Впрочем, беспорядки беспокоили алукарда меньше всего. Вампиры и так получили очень спокойный и почти мирный вариант развития событий после раскрытия их истинной природы людям. Минимум мятежей и минимум выступлений против. Почти идеальное развитие событий. Так что, стихийный бунт обезумевших от страха людей воспринимался как норма, а не проблема. Беспокоили гномы.
  Ни по каким расчетам, ни по каким предсказаниями коротышки не должны были вести себя так мирно. Александрию заселяли беглецы из Тошала, а сделали их беглецами вурдалаки, которых ни люди, ни гномы никак не отделяли от вампиров. В таких условиях спокойно воспринять весть об истинной природе своих спасителей было нелегко. Но гномы смогли, пусть и с 'небольшой' помощью Стефании и Колет. А сегодня, имея на порядок больше причин бунтовать, именно гномы стали очагом спокойствия.
  Правды ради, не только гномы сохранили голову холодной. Вторым очагом спокойствия стал флот. Но если от моряков подобного ожидали все, и их верность была вне подозрений, то потерявшие армию гномы настораживали. Потому ныне сразу десяток вампиров были заняты сбором крови коротышек и выяснением причин подобной лояльности обычно вспыльчивых подземных жителей.
  А пока информация не будет собрана, можно заняться и другими вопросами. Рука Александра потянулась к амулету связи, и уже пять секунд спустя он слушал восхищенные завывания Марии.
  - Это какая-то фантастика, Саш! Мгновенное подчинение и взятие под контроль любой органической формы жизни. Люди или животные, магические существа или обычные. Водные, подземные, воздушные! Без разницы! Интуитивное нахождение главного нервного узла и внедрение в него с моментальным освоением всех функций тела! Они даже...
  - Стоп.
  - Ты не понимаешь, это прорыв в...
  - Стоп!
  - Ладно, - голос Марии стал обиженным, - Задавай свои вопросы... экселенц.
  - Червяки разумны?
  - Нет. Совершенно одинаковый образец поведения при вселении что в человека, что в собаку. Никаких реакций на попытки коммуникации, кроме агрессии.
  - Память крови получить не удалось?
  - Непосредственно из червяков пока нет, но работаем. Ну а взятые под контроль с легкостью передают всю картину природы своих кукловодов.
  - И?
  - Разум на уровне обычных животных, только они скорее как муравьи. Так что имейте ввиду, где-то должна быть королева, что откладывает яйца. Хотя это не точно. Способ размножения пока не определен.
  - Способ общения между собой?
  - Никакого! Представляешь? Они просто чувствуют друг друга и все.
  - И просто чувствуя друг друга, они делают сложные засады и уничтожают армии?
  - Именно! Фантастика, да? И это сулит нам такие перспективы и такие возможност...
  Дальше Александр слушать не стал и просто оборвал связь.
  Обычные животные, даже скорее насекомые, случайным образом возникшие в результате магической мутации, стали проблемой из-за которой обезумел целый город. А ведь вскоре эти новые червяки-кукловоды заполонят весь Проклятый лес, и тогда они станут проблемой и Гнезда, и Залона, и, в какой-то степени, Константинополя. Может сразу выжечь весь лес чем-нибудь мощным из самых секретных арсеналов? С эльфами же в свое время так хорошо получилось!
  Мысли плавно перетекли на события в Великом лесу.
  Там правая рука алукарда, Колет, взяв под управление мертвое тело великого князя эльфов и собрав под его знаменами мощную армию, выступила против жрецов и дала им генеральное сражение. Имея превосходство в численности армии и артефактах, вампиресса почти проиграла битву. Но, как это часто и бывает, исход сражения решил всего один эпизод. Диверсанты великого князя смогли подобраться к верхушке касты Жрецов и убить их, а диверсанты жрецов убить куклу великого князя не сумели. После подобного завершить все в свою пользу Колет смогла без особых затруднений и сейчас упрочняла в Великом лесу свою власть... В смысле, власть великого князя.
  Дальше девушка планировала выступать из тени и натравливать разные касты друг на друга. Намек здесь, оброненное слово там, выразительный взгляд в нужный момент - и вот прежние союзники уже готовы вцепиться друг другу в глотки. Правда, Колет уже докладывала, что у нее пока ничего не получается. Эльфы отказываются подозревать друг друга! Даже прямые намеки не понимают!
  И это было еще одной странностью. Эльфы даже во времена мира подозревали друг друга. Особенность расы. Они никогда не врали своим сородичам и в таких обстоятельствах давно научились умалчивать и недоговаривать, а это всегда в свою очередь ведет к недоверию. Ведь если ты недоговариваешь сам, то вполне логично подозревать в этом других. Теперь же, по докладам Колет, воевавшие плечом к плечу эльфы отказываются видеть друг в друге негатив.
  Неправильные гномы, неправильные эльфы... что дальше? Орки начнут строить космические корабли? Гоблины вылезут из под земли и пойдут в церковь? Люди одичают и, надев шкуры, пойдут вырезать из дерева дубины?
  Кстати, о людях!
  Наместник, надо отдать ему должное, очень вовремя остановил армию Светлого похода на границах Элура. Не сделай он этого, и были бы сложности, а так... Войска накапливаются в лагерях на границе. Диверсанты вампиров их там травят. Войска продолжают накапливаться, не сильно-то и увеличиваясь в численности, а в отдельные моменты даже и сокращаясь. Отличная карусель!
  И это пока лишь первый этап. Вскоре люди поймут, что их травят, и усилят меры безопасности, но и на этот случай уже все готово и начнется второй этап диверсионной деятельности. Специальные смеси, которые надо подбрасывать в костры и которые вызовут в армиях огромную волну заболевших. Ну а так как лечат тут солдат хуже чем животных, то покинут лазарет далеко не все. Когда же люди решат и эту проблему, в ход пойдут зараженные животные, что выступают как переносчики, но сами не болеют. Хорьки, которых люди используют для ловли крыс, превратятся в угрозу и, как результат, куча больных и море крыс, ловить которых станет некому сразу же как люди устранят угрозу со стороны переносчиков. И так далее и тому подобное. Много всего было придумано за несколько веков.
  А ведь потом люди все равно ступят на земли Элура, и здесь...
  Заминированные места наиболее удобных стоянок! И мины не только обычные взрывные. Есть и хитрые. Как, например, разливающаяся по земле отрава, мгновенно делающая всю траву в округе ядовитой. Идущие с армией животные будут 'рады'. Или есть еще мины для водных источников. Нет, не яд. Совершенно безобидное вещество которое ни при каких обстоятельствах не способно нанести урон организму. Ни одна, даже самая хитрая проверка, его не выявит. А испивших водичку ждут чудесные глюки. Безвредные и ни на что не влияющие... разве что ни люди, ни животные некоторое время воспринимать реальность не смогут даже если будут очень сильно стараться.
  Будут армию ждать и более хитрые ловушки. Больше тысячи специально обученных соколов ждут Светлую армию, и на когти каждого из них будет нанесен хитрый раствор, а сами когти зачарованы. Птички же натренированы находить обозы с продовольствием и добираться до него, касаясь своими когтями. Надо ли говорить, что после такого с питанием в армии станет напряженно, ведь продовольствие испортится?
  Были и более избирательные меры. Офицеры. Без них не воюет ни одна армия. Их уничтожение перед боем это приоритет. И для таких вещей в трактирах Элура заготовлены специальные кружки, выполненные из особого материала. Безвредного, но оставляющего на руках легкий налет, что начинает реагировать при контакте с металлом, после чего через пару дней человек умирает в страшных мучениях. Налет легко убирается чистым спиртом, но кто об этом скажет людям? Да, это очень не быстрое убийство, так как везде и всюду люди ходят в перчатках, но в том-то то и хитрость. Рано или поздно они их снимают и касаются металла и... Никто и никогда не узнает отчего умер такой человек, ведь его убийца будет далеко.
  И все это под аккомпанемент дальних ударов артефактной артиллерии, обстрелы снайперов и ночные набеги групп особого назначения, обвешанных мощными артефактами по самые брови. Люди дали вампирам время обкатать и проверить все методы и осечек не будет. Минимум четыре волны Светлого похода выдержит Элур, прежде чем у людей появится хотя бы теоретический шанс подойти к столице королевства. Но тролли неумолимы и здесь. Шансов у людей нет. Точка.
  И Александр был уверен, что в Вобанэ это тоже поймут. А значит и бить будут не по Элуру.
  Ныне у церковников уже все готово к высадке в Сахии. Там пока и будет главное поле сражения между людьми и вампирами, и последних это полностью устраивает. На остров уже сейчас скрытно перебрасываются войска, и именно они будут встречать церковный десант. А потом... Генерал Каларгон опытный полководец и свою задачу он понял. Сахия должна будет поглотить как можно больше войск людей, и они должны лечь там в землю. Захватывать остров пока не надо. Нет, через пару лет Сахия станет отличным призом и официально войдет в состав Элура, по пока вампиры будут изображать там активную деятельность и слать сигналы, что потерять этот остров мы не можем ни при каких обстоятельствах. Последнее, кстати, правда.
  Но вот что дальше? Ород, Шорез или Ильхори? Кого из соседей вампиров выберет Наместник, чтобы дальше продолжать Светлый поход?
  Напрашивается Ород, королевство полностью верное Светлой Церкви, кусок которого ныне оккупирован вампирами. Именно там, на севере Орода, ныне сражаются и все три дочки Александра. Хотя, сражаются - это сильное слово. Получив по зубам, люди больше не лезут в лобовые атаки, а вампиры укрепляются, отделяя север Орода надежной и непроходимой обороной. В идеале там и вовсе будет сплошная крепостная стена. Вал.
  Но пока его нет, удар там логичен.
  Только вот... По сообщениям разведки ородцы сломлены и морально не готовы сражаться. Нет, если им прикажут, они все как один пойдут на смерть, так как инквизиторов они боятся больше вампиров, но страшное землетрясение, что разрушило страну, и жестокое поражение от кровопийц не делают солдат мотивированными на бой. И Наместник должен об этом знать.
  Значит остаются Шорез и Ильхори, только вот кто же позволит людям перевезти туда армию? И ответ очевиден. А уж после того как в Ильхори закрепятся эти странные ребята, герцоги Фидо и Леваз - аристократы решившие поиграть в республику, а в Шорезе наведет порядок генерал Вестор, очень благосклонно воспринявший идею стать королем этой страны, оба соседа Элура окажутся вне досягаемости Светлого похода. Только внутренние мятежи могут оторвать их от союза с вампирами. И это все возвращает нас к Ороду, который и должен будет стать следующей ареной битвы, сразу после захвата Сахии и демонстрации нерушимости обороны Элура.
  Тролли-аналитики выдают точно такие же расклады. И как ни думай, все равно результат от этого не изменится. Разве что дальнейших вариантов куда больше одного. И алукарду нравится тот, где вампиры заранее создадут на на границах Элура и Орода новое поле боя, аналогичное ныне захваченному Лесному полю.
  Сейчас западная армия, кроме самого Лесного поля, контролирует и ородские крепости, что ранее прикрывали их границу. Дирижабли с легкостью справятся со снабжением этих крепостей. И если превратить их в неприступные твердыни, но сделать вид, что это лишь передовые 'форты', а саму границу как и прежде элурцы обороняют с той стороны Лесного поля... люди на это купятся. Священники с радостью заглотят такую наживку и обязательно ударят, хотя бы с целью вернуть часть утраченных ранее территорий.
  Значит надо перестраивать ородские крепости в форты и размещать там гарнизоны из числа вампиров. Ольга будет 'рада' узнать об еще одном срочном строительстве для ее Корпуса Мастеров... ядом будет плеваться метров на двадцать! Но это можно пережить, а вот откуда взять войска для гарнизонов? Все резервы, спасибо маме, сейчас шагают в Чергорию.
  - Юля, - Александр активировал амулет связи.
  - Да, экселенц, - откликнулась верный Секретарь Триумвирата.
  - Примерно лет сто двадцать назад был проект по обучению человеческих паладинов по стандартам вампиров. Ну там, вамбо, тактика и все такое.
  - Да, экселенц, я помню.
  - Подними его и озадачь армейцев пересмотром и дополнением этого плана. Думаю, вскоре он нам понадобиться.
  - Будет исполнено, экселенц.
  
  *****
  
  - Жалкое зрелище.
  - Не могу с вами не согласиться, адмирал.
  - Я думаю, лейтенант, что здесь со мной согласятся вообще все, - контр-адмирал Брак опустил бинокль и глянул на виднеющийся берег своими глазами, - Что сообщают с наблюдательного поста?
  - Порт пуст, господин адмирал, ни одного судна в гавани, - лейтенант Старк, перешедший вслед за Браком на броненосец и ставший здесь личным порученцем командующего, оторвался от амулета связи, - Народ разбегается от пирсов и складских построек.
  - Опять заранее вывели все корабли. Тогда давай зажигательными по порту... десять выстрелов.
  - Есть зажигательными, десять!
  Брак почесал виски и вновь приложился к биноклю.
  - Жалкое зрелище.
  Оказалось, что служба на броненосцах ничуть не веселее, чем на привычных деревянных линкорах. Рутина там, рутина здесь. А после того как в море не стало противников, хотя их для броненосцев и не было никогда, стало совсем скучно. Эскадра вяло ходила вдоль имперского побережья и периодически кошмарила вражеские порты. Просто чтобы не забывали, кому принадлежит Ночное море и кто здесь хозяин. Военной необходимости в подобном патрулировании не был никакой. Если у имперцев еще что и могло выйти в море, то они берегли это, как зеница око, и убирали подальше от приближающихся броненосцев. Основные же силы, которые имперские флотоводцы смогли сохранить, и вовсе были подняты по реке к столице и ныне располагались там, вдалеке от такого опасного моря.
  А тем временем адмирал Брак был вынужден демонстрировать мощь Элура с помощью огромных стальных чудовищ и 'воевать' ими с шаландами.
  Только вот это когда-нибудь должно было прекратиться. Ресурсы броненосцев не безграничны, и рано или поздно им придется уйти в Ур. И тогда в Ночное море вновь вернутся моряки военного флота империи и наведут тут свои порядки. Пусть на время, но...
  Значит надо создать им условия, когда такие порядки они будут наводить долго, а в идеале вечно. И ответ у этой задачи был один - пираты. Элур должен отдать южные берега Ночного моря пиратам.
  Только вот где основать базу будущей пиратской вольницы? Острова Тир и Гос для этих целей были идеальны, но не сейчас, когда они даже себя обеспечить не могут и говорить о пиратских анклавах на их землях вовсе не приходится. База должна быть на континенте. И в то же время там ее быть не может. Ни одно государство такого не потерпит. Разве что Ильхори... Но тогда проще разместить базу в Сахии.
  Мечты-мечты...
  Адмирал уже не первый день проигрывал в голове планы по организации вдоль имперских берегов плотного крейсирования пиратских кораблей и все еще не находил нужного решения. Ведь пираты это не ручные псы, а дикие волки, и кормящую их руку облизывать не будут. Хорошо если не откусят! И как быть?
  Броненосец содрогнулся от слитного залпа. Брак отметил попадания, удовлетворился точностью и выбранными целями и...
  - Дайте еще десять зажигательных по городу и возвращаемся в Ур, нам здесь делать больше нечего.
  
  *****
  
  - Разведка докладывает, что из основного лагеря вышел отряд.
  - Слава богам, началось! - возбужденный Каларгон вскочил с места и бросился обниматься к принесшему такую радостную новость Фушону, - Теперь мы можем действовать. Сколько их, дружище?
  Задание полученное Каларгоном от Триумвирата было несколько необычным. Надо было высадиться на острове Сахия, возглавить здесь элурские войска и так все организовать, чтобы имперский десант надолго увяз здесь в боях, и Империя была вынуждена посылать сюда все новые и новые войска. При этом больших побед и генеральных сражений быть не должно. Иначе алукард обещал лично упрятать Каларгона в такую дыру, где он еще пару веков не увидит ни одного сражения. Генерал поверил и собирался неукоснительно следовать приказам.
  - Пять сотен пехоты, два десятка верховых егерей и минимум сорок боевых магов.
  - Отлично! То что нам надо! Выступаем!
  После того как Каларгон получил свое задание, ему дали ознакомиться и с составом войск, что передавались под его начало. Оказалось, что в Сахии уже сосредоточено почти семь тысяч солдат из числа регулярных войск Элура. Этакая сводная армия, которая уже в скором времени будет увеличена в два раза. Сплошь профессионалы и никаких ополченцев. Много паладинов и боевых магов, штаты этих специалистов были расширены аж в три раза. Мощный кулак, который за пару недель был способен захватить всю Сахию, но был вынужден скрываться в лесах острова и ждать действий имперцев.
  Знакомство с бойцами на месте тоже вышло замечательным. Отправившийся вместе с Каларгоном Фушон вышел перед строем людей и представил своего старого друга по всем форме и со всеми регалиями, что некогда получил генерал в свою бытность человеком.
  Надо ли говорить, что солдаты были ошарашены вживую увидеть 'Великого и Легендарного генерала короля Карла Великого, что бил своих врагов всегда и везде'? А уж как поднялся боевой дух!
  И до последних дней портил ситуацию лишь тот факт, что имперский десант и носа не смел показывать из своего лагеря, что они разбили на берегу. Но вот, наконец, тягостное ожидание завершено, враг убедился в собственной безопасности и начал действовать.
  Каларгон не стал разрабатывать тактические схемы и выдавать предписания. У него под рукой было в два раза больше бойцов и каждый из них был лучше экипирован и подготовлен. Потому атаковали элурцы сходу, даже не успев толком развернуться в боевые порядки. По мнению генерала, это было просто не нужно.
  И так оно и случилось. Редкий лес и частый кустарник, ставшие ареной сражения, не позволяли нормально использовать какие-либо построения, и все решали индивидуальные схватки. А здесь ощутимое преимущество было за элурцами. Как только солдаты увязли в драке, Каларгон хищно сверкнул глазами и, вытащив меч, тихо пробормотал:
  'Пришло мое время'.
  Следующие десять минут счастливый Каларгон бегал по полю и сражался, а верный Фушон прикрывал ему спину.
  Когда все было закончено, генералу доложили, что ни один из имперских солдат живым с поля боя не ушел, элурские же войска, кроме трех десятков раненых, потерь не имели. Первая победа была полной.
  
  *****
  
  - Милорд! Враг подло атаковал наш отряд и уничтожил его.
  - Полностью?
  - Да.
  - Проклятие! И кто это был?
  - Неизвестно, милорд. Опознать врага не удалось. Но...
  - Что?
  - Судя по полю боя у врага было много магов и паладинов, милорд. Очень много. Даже больше, чем в штатах элурских полков.
  - Проклятие! Сколько врагов удалось убить?
  ...
  - Ну? Что ты молчишь?
  - Э-э-э... Десять... милорд.
  - Чего?
  - Ну... двадцать...
  - Ясно. Никого, да?
  - Виноват, милорд!
  - Проклятие! Зови писаря, буду составлять рапорт в Вобанэ. И это... Сообщи всем, что мы убили более тысячи вампиров. Ясно?
  - Будет исполнено, милорд!
  
  Глава 9
  
  Смотря, как голая грязная орчанка пытается отстирать одежду в не менее грязном ручье, что местные почему-то называли речкой, Гонта испытывал лишь брезгливость. Чего нельзя было сказать о четырех молодых орках и одном не менее молодом человеке, что наблюдали за прачкой и во всю комментировали ее прелести, которые орчанка выставила на всеобщее обозрение дабы не мочить свои обноски во время стирки. Каждый из пацанов откровенно желал девушку, и им было плевать на то, что ее тело было давно не мыто, а ее организм в целом не производил впечатление здорового, да и вообще никакое впечатление не производил.
  Но в этом смешанном поселке, где обитали люди из кочевых племен Великой степи, орки из кланов Великого простора и дракониды из Великой пустыни, подобное было делом обычным, и мало кто обращал внимание на внешний вид объекта желаний.
  Подтверждая мысли Гонты, один из молодых орков засунул руку себе в штаны и, укрывшись за волом, принялся неистово дрочить, не забывая в то же время поглядывать на голую орчиху. Спустя минуту инициативу парня поддержали и его приятели, включая человека. Оборотень еще раз осмотрел объект их страсти и скривился, после чего отвернулся и его взгляд натолкнулся на женщину человеческого племени, что активно пыталась подоить козу. Грязными руками в грязную глиняную плошку. Проходящие мимо два драконида не заинтересовали бы Гонту, если бы один из них не решился помочиться прямо на дороге и, собственно, прямо на дорогу.
  Сплюнув от брезгливости, оборотень развернулся и пошел вглубь того места, что можно было назвать постоялым двором. По крайней мере именно здесь останавливались караваны, проходящие через эту деревню, и здесь же отряд, которым командовал Гонта, разместил их проводник. Так что это однозначно постоялый двор, а что по факту это просто дырявый сарай у дороги и ручья, так это никого не волнует, в том числе и хозяина этого сооружения, не забывающего брать деньги за размещение разумных и животных внутри.
  В этот раз, после получения приказа возвращаться, не было спешки и не было погони, а потому Гонта мог куда более внимательно рассматривать все местные реалии и красоты. И лучше бы он их не видел. Впрочем, когда еще в статусе беглеца оборотень проезжал эти места в южном направлении, и не имел времени на любования окрестностями, все здесь было также убого и неказисто. То есть, от пристального и внимательного разглядывания не изменилось ничего. И при этом что степняки, что орки, что дракониды считали себя чуть ли не королями мира и на всех остальных смотрели свысока.
  И это было еще хорошо! Даже такое скотское отношение надо было заслужить! Ибо что орки, что кочевники, что разумные ящерицы обычно смотрели на всех вокруг как на товар, а то и как на еду, так что простое снисходительное общение свысока это почти верх местного гостеприимства и вежливости.
  - Что там, командир, очередной караван рабов? - рядом с Гонтой возникла молодая самка из его отряда, - Опять едва сдерживаешься, чтобы их не отбить?
  Для ликан, что с самого своего появления в этом мире пребывали в рабстве валерианских магов, тема неволи была болезненной. При этом рабы были чуть ли не главным товаром в таких вот совместных поселениях, а потому караваны с ними часто встречались на пути отряда, и каждый раз оборотням приходилось держать себя в руках.
  - Нет, - покачал головой Гонта и пояснил, - Просто в очередной раз увидел все местное убожество разом.
  - Разве не об этом нам рассказывали на занятиях в лагере? Наставники все именно так и описывали.
  - Да, именно так, - кивнул Гонта и пошел к своему спальному месту, чтобы собраться.
  Все было так, как рассказывали вампиры. Но слушать рассказы инструкторов и видеть все это своими глазами... это очень разные вещи. Особенно для того, кто привык с детства видеть людей гордыми и уверенными в себе, опрятно одетыми и культурно ведущими себя разумными. Таковыми были люди в Валерии, Элуре, Гарне... Но в той же империи все уже было не так. Там большая часть людей была забитой, испуганной, жалкой. И еще хуже дела обстояли здесь, на далеком юге. Здесь люди были похожи на грязных животных и вели себя похожим образом. Но при этом каждый из степняков считал себя пупом земли и любой разговор с незнакомцем без племенных знаков начинал крайне надменно, даже несмотря на то, что на фоне отряда Гонты такой кочевник смотрелся как грязная шавка перед гордым верблюдом.
  Еще хуже обстояли дела с орками и драконидами. Особенно с последними. У разумных ящериц даже их рабы с презрением относились ко всем остальным, и оборотни часто ловил на себе полные превосходства и презрения взгляды от рабов драконидов. А уж слышать разговоры свободных драконидов... это было выше сил Гонты. Но чуткие уши оборотня были вынуждены день за днем слушать, как дракониды оценивают вкусовые качества людей и орков, а также рассказывают друг другу как вскоре они завоюют и тех, и других и материк вновь будет принадлежать только им, как это было тысячи лет назад. Отряд же Гонты раз за разом получал оценку как 'хорошие рабы', и тут уже ликане не сдерживались и на песок лилась кровь. Впрочем, это ровным счетом ничего не меняло. Разве что после такого орки неизменно выказывали отряду свое уважение, а кочевники звали к себе в племя и предлагали сходить в набег за имперскими рабами.
  Смешно, но агенты этих самых 'имперских рабов', - а так кочевники называли вообще всех жителей Империи Узмер - при этих разговорах неизменно присутствовали рядом, и ни один из них никогда не делал попыток отговорить кочевников от планов нападений на империю. А некоторые имперские купцы так и вовсе не просто торговали с орками или кочевниками, а вполне себе финансировали набеги и тех, и других на свою родину и очень неплохо на этом зарабатывали.
  И каждый раз видя такие мерзкие картины вечерами, а утром наблюдая нищету, грязь, дикость и отсутствие даже зачатков того, что вампиры называли культурой, Гонта приходил к мысли, что люди крайне мерзкие создания. И ему все больше и больше нравилось, что он ликанин!
  
  *****
  
  - Когда будут восстановлены хирды?
  - Три года.
  - Это до прежней численности?
  - Верно. Все, что потеряли в Проклятом лесу, восполним молодёжью и натренируем их. Будут не хуже уничтоженных.
  - А больше? Сколько дополнительных хирдов мы сможем выставить если... если случится... что-нибудь?
  - Боишься вампиров?
  - Насекомые показали нашу слабость. Раньше, когда орды гоблинов раз за разом уничтожали наше войско... это было естественно. Их много, нас мало, но каждый стоит сотни... Постепенно мы освобождали наши горы и древние города и при этом знали, что Александрия наш нерушимый тыл. Теперь же...
  - Вампиры и насекомые... и каждый из них может нас уничтожить, я понимаю. Но...
  - Что?
  - А стоит ли нам волноваться о вампирах? Мы свое слово держим, они свое слово держат... и так продолжается уже очень давно. Когда недавно их самки нас избили, они тем не менее проявили все возможное уважение. Когда недавно подавляли беспорядки в городе, с нами общались как с равными и именно к нашему мнению прислушивались в первую очередь.
  - И до сих пор эрл не вмешался в наши дела в Проклятом лесу.
  - Как мы его и просили.
  - Предлагаешь не увеличивать армию?
  - Мы давно здесь живем и живем хорошо. Увеличение армии без разрешения эрла будет воспринято неоднозначно. Мы можем многое потерять. И ради чего? Простого страха перед вампирами?
  - Наши предки...
  - Я все помню. Но давай оставим прошлое в прошлом. Здесь и сейчас разве нам что-то угрожает?
  - Светлый поход.
  - Вот! Не вампиры, которые уже очень давно живут с нами бок о бок, и не насекомые, которые пока что за пределы Проклятого леса не выходили, а люди со своим богом и Светлым походом угрожают всему нашему благополучию.
  - Тогда нам тем более надо увеличивать армию!
  - А зачем? Разве эрл просил нашей помощи? Вампиры пока справляются сами.
  - Боев еще не было.
  - Но человеческие армии стоят на границах и не нападают.
  - Значит просто восстанавливаем свою прежнюю армию?
  - Да. А когда вампирам понадобиться помощь, окажем им ее.
  - Меня ты убедил. Но что насчет остальных танов?
  - Поверь, так думают многие.
  - Это хорошо. Тогда может стоит...
  - Нет. Живем как и прежде. Бросаться в объятия вампиров тоже не стоит. Тем более у нас и своих проблем хватает.
  - Сам же сказал, что насекомые за пределы леса не вылезают.
  - Тем не менее, оборона Александрии это наша работа, и сейчас мы не в состоянии выполнять ее нормально пока не восстановим численность армии.
  - Что, по твоим же словам, займет три года. Что предлагаешь? Ослабить охрану внизу?
  - Ни за что!
  - Тогда?
  - Используем людей. Наемники с удовольствием займут наше место.
  - Это хорошая идея. Денег у нас много.
  - Верно. Будем платить золотом за пролитую кровь.
  - Как вампиры?
  - Как вампиры!
  
  *****
  
  Обычное собрание кардиналов и Наместника Светлой Церкви всегда проходило по одному и тому же сценарию, а именно: Наместник назначал время и место встречи, и кардиналы дружной толпой приходили туда, склоняли голову перед уже ожидающим их Наместником и начинали собрание. Отступлений от этого сценария было крайне мало, а любой кардинал, который опаздывал и заставлял Наместника ждать, долго на своем месте не задерживался.
  Потому, когда сразу несколько кардиналов явились на заранее назначенную встречу с Наместником, а секретарь владыки сообщил, что тот отсутствует на месте, удивление было лишь первым из чувств, что испытали высшие иерархи церкви. Ведь следом за удивлением в их души проникли страх и подозрение.
  Для пришедших не являлось новостью, что в Вобанэ уже некоторое время по углам идут разные опасные разговоры. Ничего такого, упаси Всесветлый, но, тем не менее, то епископы, то архиепископы, а то и кардиналы поднимали в личных беседах тему фигуры нынешнего Наместника и каждый раз в негативном для него ключе. Некоторые прямо заявляли, что Наместник сдал и более не может занимать свой пост, но дальше болтовни дело еще не заходило. Не было желающего взять ситуацию в свои руки и повести недовольных священников за собой. Но тихий, а порой и не очень тихий ропот недовольства ширился, и все явившиеся на встречу кардиналы в нем так или иначе участвовали, а потому вольно или невольно ожидали от Наместника какой-то ответной реакции в том случае, если он узнает об этом.
  Но переглядывания друг с другом и внутреннее давление липкого страха из-за возможного разоблачения внезапно закончились, когда опоздавший на собственную встречу Наместник явился и даже извинился перед присутствующими за свою задержку. Что еще раз удивило кардиналов, ведь извиняться владыка очень не любил и практиковал подобное крайне редко.
  - Подобный, случилось что-то необычное? - один из кардиналов решился озвучит свой вопрос, особенно после того как заметил излишне взбудораженное поведение Наместника, так ему не свойственное.
  - Ничего такого... В архивах нашли кое-какие старые записи, - отмахнулся от вопроса Наместник, одновременно раскладывая на столе принесенные с собой бумаги, - Но я позвал вас не за этим. Все вы, так или иначе, отвечаете за успех нынешнего Светлого похода, а вчера Главный Инквизитор доложил мне о том, что вставшая в военные лагеря армия бездействует, и солдаты там предоставлены сами себе.
  - Но, подобный, а чем еще заниматься солдатам в военном лагере? И мне кажется, что эти вопросы лучше переадресовать легатам?
  - Их я еще опрошу, - вальяжно отозвался Наместник, - Сейчас меня интересует, почему армия не отрабатывает меры противодействия вампирам, хотя бы на уровне Ордена Охотников, про уровень светлых легионов я пока молчу. Мы теряем время!
  - Здесь я могу вас просветить, подобный, - отозвался молодо выглядящий кардинал, - Орден Охотников эффективен лишь при противодействии одиночным вампирам или их небольшим группам. Так повелось исторически, и все методы охотников направлены на борьбу с небольшими стаями вампиров или же умными одиночками. Потому, когда легаты обратились ко мне с просьбой предоставить программы тренировок, я приказал не начинать готовить солдат как охотников. В прошлый Светлый поход это не принесло никаких результатов, подобный, а значит и сейчас начинать не стоит.
  - И как же вы собираетесь воевать и побеждать? - ехидство Наместника не укрылось от присутствующих, и они с интересом посмотрели на докладчика, что так неосторожно вызвал сначала внимание владыки Светлой Церкви по столь щекотливому вопросу, а через несколько минут вызовет и гнев, который более опытные кардиналы уже с легкостью читали в пока еще мягких словах Наместника.
  - Я приказал разработать новые методы противодействия вампирам и разработать на их основе специальные тактические приемы, подобный, - бодро отрапортовал молодой кардинал, не замечая собирающихся над его головой туч.
  - Будет интересно послушать об этих 'новых' приемах.
  - Да, подобный. Конечно. Но хочу отметить, что с разработкой тактических приемов пока возникли сложности. Офицеры и даже имперские легаты проявили высшую степень некомпетентности и косности, и мне даже пришлось прибегнуть к арестам некоторых из них, чтобы заставить оставшихся работать. Но несмотря на это я могу сказать, что достиг выдающихся успехов в разработке методов противодействия вампирам, и благодаря этому силы Светлого похода без труда сметут проклятых кровопийц с лица земли.
  - И о каких конкретно методах мы говорим? - Наместник стал слишком явно демонстрировать свое раздражение, хотя докладчик все еще этого не замечал, а некоторые из кардиналов с неудовольствием для себя отметили, что впервые слышат об арестах имперских легатов и тоже стали посматривать на молодой кардинала с неодобрением.
  - Прежде всего это алкоголь, подобный!
  - Но позвольте, алкоголь используется охотниками уже очень давно.
  - Да, подобный, но в этот раз у нас новые методики его применения. Практические опыты показали, что используемые охотниками специальные настойки не так эффективны. Под моим руководством были проведены эксперименты и было выяснено, что если давать солдатам разбавленный водой спирт, их кровь становится менее желанна для вампиров, а сами солдаты идут в бой куда более бесстрашно.
  - Поразительное открытие.
  - Да, подобный, - полностью поглощенный восхвалением себя и своих заслуг кардинал не заметил явный сарказм Наместника, - И оно без всяких сомнений поможет силам Светлого похода для установления власти Всесветлого на землях безбожников.
  - Спаивать солдат перед боем... открытие..., - тихо пробормотал Наместник, - Это все ваши новые методы?
  - Нет, подобный. Я трудился в поте лица и в каждодневных молитвах и результаты есть.
  - Я слушаю.
  Присутствующие кардиналы почти единогласно гадали, почему Наместник все еще не порвал их собрата на мелкие кусочки, но при этом каждый видел, что владыка играет с докладчиком как кошка с мышкой, и потому мало кто из них рассчитывал, что инициативный дурак покинет кабинет живым.
  - Морская вода, подобный. Давно известно, что кровопийцы не терпят ее запах. Богатые люди и некоторые городские магистраты даже устраивают у себя бассейны с морской водой, которую постоянно обновляют. Я пошел дальше и приказал разработать специальный флакон, в который каждый солдат может залить морской воды и перед боем вылить ее на себя.
  Представив себе объемы поставок морской воды в действующую армию, кардиналы ужаснулись, но все как один признали действенность такого шага, правда никто не понял зачем для этого нужны специальные флаконы ведь подойдет любой сосуд с крышкой. Подобные мысли посетили и Наместника, который в очередной раз умерил свой гнев и опять продолжил опрос инициативного кардинала.
  - Мной также разработан другой специальный флакон, подобный. В него наши солдаты смогут собирать кровь животных и перед боем выливать ее на себя. Всем известно, что вампиры теряют разум от крови и бросаются вперед. После этого наши солдаты с легкостью их всех убьют.
  - То есть, вы предлагаете перед каждым боем поить солдат разбавленным спиртом, после этого они должны будут вылить на себя морскую воду и кровь и пойти в бой?
  - Да, подобный, вы сразу поняли мою идею! Вампиры потеряют в атаке голову и станут безумны, но при этом кровь солдат будет для них невкусной, а сами солдаты будут и притягивать и отпугивать проклятых кровопийц!
  - Гениально.
  - Спасибо, подобный, но это еще не все! Охотники любят использовать серебряную воду, я же заметил, что если над простой водой несколько дней читать молитвы во славу Всесветлого, то затем такую воду можно легко использовать против вампиров. Вода напитывается силой Всесветлого и разит проклятых даже лучше чем серебро! А если превратить ее в пар, то можно разом отправить к Мур целую армию кровопийц!
  Наместник лишь покачал головой, прекрасно помня, что такие идеи далеко не новы и до сих пор не используются лишь потому, что получить нужные объемы светлой воды крайне сложно, ведь одновременно молиться должны десятки священников, что не всегда возможно, а еще такая вода быстро теряет свою силу Всесветлого, буквально за несколько дней вновь становясь обычной водой. Кардинал же понял покачивание головой как знак восхищения идеей и, приободренный этим, продолжил свой рассказ.
  - Следующая моя разработка пока еще очень сыра, подобный. Задействованные в ее осуществлении легаты проявили крайнюю степень непрофессионализма...
  - Я слышал. Что за задумка?
  - Специальное боевое построение, подобный. Солдаты должны построится квадратом, но при этом в центре должно быть свободно, и там я предлагаю размещать паладинов и магов, которых перед боем осветят священники. Тогда мы...
  - Довольно! Я услышал достаточно. Можете идти, преподобный. Думаю вам стоит прямо сейчас продолжить свои разработки во славу успеха Светлого похода.
  - Да, подобный.
  Стоило двери за кардиналом закрыться, Наместник устало потер брови.
  - Этим дураком займется инквизиция. Тем не менее, некоторые его идеи имеют право на жизнь... А еще я так и не услышал ответа на вопрос, как мы будем воевать с вампирами.
  В этот момент будто плотину прорвало, и все присутствующие стали одновременно фонтанировать идеями и предложениями.
  - Мы уже работаем с верующими магами, чтобы получить заклинания с силой Всесветлого.
  - Я видел чертежи небольшой постройки, которую можно перемещать прямо по полю, а внутри можно разместить как священников, так и магов. Ее защита достаточна чтобы выдержать удар вампира.
  - Год назад были разработаны специальные звуковые артефакты, что отпугивают некоторых животных. У вампиров более чуткий слух и, думаю, можно использовать такие артефакты против них.
  - Грандиозный молебен поможет очистить любую землю от скверны и напитать ее силой Всесветлого. После подобного вампирам не будет хода на эту землю несколько дней. Поддерживать эффект может всего несколько священников, и если мы расширим штат, то вампирам не поздоровится.
  - Стоп! - Наместник резко поднял руку, - Я понял, что идеи у вас есть. И это меня радует. За их реализацию будешь отвечать ты! - владыка ткнул пальцем в первого попавшегося кардинала, - Через месяц армия должна интенсивно тренироваться на противодействие вампирам.
  - Будет исполнено, подобный.
  - Не справишься - отправишься на костер вслед за этим дурачком, - Наместник кивнул на дверь.
  - Я не подведу, подобный.
  - Тогда я вас больше не задерживаю.
  Стоило Наместнику остаться одному, как он силой воли подавил желание бросить все дела и начать исследовать найденные в архивах древние бумаги. Находка обещала стать важной, но бросать ради нее все на самотек человек не желал. На его плечах лежал груз ответственности за все человечество и было бы крайне глупо оставлять эту ношу на заместителей, тем более, как только что выяснилось, недавно назначенные вместо казненных кардиналы особым умом не блещут и работают скорее на публику, чем ради достижения конечных целей.
  - Что там с наследным принцем?
  - Сидит в камере, подобный, - новый посетитель кабинета по привычке скрывал свое лицо в тени, но Наместника это не волновало, - Император иногда навещает его, но кроме скудного питания никаких других физических мучений принц не испытывает.
  - Пост будет ему полезен.
  - Без сомнения, подобный.
  - Откуда взялся наркотик выяснили?
  - Да, подобный. Наследный принц стал посещать Общество Голубей и именно там ему и предоставили все необх...
  - Опять эти жопошники ! - скривился Наместник, - Неужели им было мало моего предупреждения?
  - Я...
  - Насколько сильно император пристрастился к употреблению наркотика?
  - Сильно, подобный. Маги утверждают, что возможно уже ничего нельзя исправить.
  - Ясно, - Наместник с силой прикусил губу, - Уничтожь все это Общество Голубей. Всех. И придворных, и аристократов, и слуг, и тем более священников. Всех. Я больше не желаю слышать об Обществе Голубей и их вмешательстве в политику. Это был последний раз.
  - Будет исполнено, подобный.
  - И еще... Наследный принц ведь тоже член этого общества?
  - Да, владыка.
  - Значит приказ касается и его.
  
  Глава 10
  
  - О боже, ну и монстр! Вот это размеры! - мужчина, которому все это говорилось, горделиво надулся, - Впервые вижу такой большой экземпляр. Ты уверен, что это не динозавр?
  - Смейтесь, смейтесь, экселенц.
  - Я полностью серьезна. Тут же килограммов пятнадцать.
  - И это еще цыпленок. Взрослые особи достигают веса под двадцать пять килограмм, а иногда и все тридцать отъедают.
  - И сколько, говоришь, уже поколений этих монстров у тебя родилось?
  - Семь поколений, экселенц. Так что это полностью устойчивый вид.
  - Была бы порода полностью устойчивой, ты бы этим в Триумвирате хвастался, а не мне образцы демонстрировал. Что за недостатки у этих куриц?
  - Я никогда не хвастал и...
  - И перед Константином гоголем не ты ходил, обещая решить проблему выработки крови и навсегда обеспечить общину любыми запасами пищи? Тогда, видимо, у меня что-то с памятью стало, - Мария усмехнулась, смотря на подчиненного как на неразумного ребенка.
  - Я тогда решил поставленную задачу! Только вот Корпус Крови...
  - Решил-решил, никто твоих заслуг принижать не будет, - отмахнулась вампиресса, - Рассказывай, что не так с этими твоими новыми гигантскими курицами. Мясо по вкусу как навоз или пахнет им?
  - Нет, экселенц. Мясо по вкусу и запаху ничем не отличается от обычного куриного, - вампир замялся, но, собрав силу воли в кулак, продолжил, - А вот яйца... в них содержится... в общем, их лучше не есть.
  - И это все?
  - К сожалению нет, экселенц. Чтобы эти курицы набирали такую большую массу, их надо откармливать мясными жуками, иначе и половины веса не наберут.
  - Ага, нашел значит возможность свой провальный проект реабилитировать, - Мария задумчиво рассматривала огромную курицу, которой было совершенно наплевать на все вокруг.
  - Мясные жуки это не провальный проект, просто...
  - Мы их готовить не умеем.
  - Вот именно!
  - Колин, твоих мясных жуков... ну ладно люди! Здесь все понятно, тот мерзкий привкус даже приправы не устраняли, но ведь и животные их не ели! Я впервые в жизни видела птицу, которая пыталась выплюнуть съеденное.
  - Там все было немного не так, экселенц.
  - Все там так было, - Мария сунула свой кулак под нос вампиру, - Не надо из меня дуру делать! Мясные жуки это провальный проект, и если ты нашел способ как их можно использовать, то ты большой молодец. Еще недостатки у этого 'динозавра' есть?
  - Очень прожорливы, экселенц. До килограмма мясных жуков в сутки. Но зато и массу набирают быстро.
  - О боги, кого ты тут вывел? - Мария с интересом посмотрела на цыпленка, - Он нас не сожрет?
  - Нет, экселенц, и каннибализмом они тоже не страдают, но если ограничивать количество корма, гигантские курицы начинают активно искать себе пропитание, и мясо становиться излишне жестким и... есть его становится невозможно. Выращивать моих гигантских куриц на фермах человеков решительно нельзя, толку с этого не будет. Только наши птицефабрики с нашими рабочими и их высочайшей дисциплиной. Тогда завалим королевство мясом, экселенц. Еще и на соседей хватит.
  - А что у них с кровью?
  - Обычная, экселенц. Корпус Крови мои гигантские курицы не заинтересуют.
  - Так что ты от меня хочешь?
  - Корпус Мастеров не принимает заявку на строительство специализированной птицефабрики по выращиванию новой породы гигантских куриц.
  - И не примут. Мы еще не все разрушенное землетрясением восстановили, плюс Женева, плюс Касия, плюс Светлый поход, плюс срочные заказы... точно не примут.
  - Но может быть вы поспособствуете и убедите Триумвират в том, что нашей общине необходимо...
  - Нет, - отрезала Мария даже не дослушав, - Общине это сейчас не нужно. Я первая буду против подобного шага. И вот еще. Убедись в стабильности породы. Семь поколений это хорошо, но мало. Подходи лет через пять, тогда и поговорим.
  - То есть, я могу рассчитывать на продолжение финансирования?
  - Без сомнения Колин. Твои успехи очевидны и я не вижу причин урезать бюджет или ограничивать поставки материалов.
  - Что насчет расширения финансирования?
  - Пять лет, - улыбнулась вампиресса, - Подходи через пять лет.
  Вернувшись в кабинет, Мария тут же села за чтение текущих отчетов. Работа над репродуктивной системой вампиресс. Червяки Проклятого леса, берущие под контроль все, что видят. Непонятная биологическая активность на островах. Имаго, внезапно исчезнувшие после жуткого землетрясения. Само землетрясение, причина которого ученым все еще неизвестна. Аналитический отчет о магических мутациях Проклятого леса и их анализом с упором на будущее. Записка с планом исследований соседнего континента, дополненная срочными заявками на исследования. Записка по плану исследований разумных растений. Записка с предложением начать собственные работы по выведению растений наделенных зачатками интеллекта.
  Все это было рутиной. Большую часть работ Мария контролировала не только по отчетам, но и собирая кровь с исполнителей, и если бы такая опека могла бы дать результат, то, без сомнения, научные прорывы давно следовали бы один за другим. Но чего не было, того не было.
  Одним из последних в стопке лежал скромный отчет из артефакторного отдела, в котором Шефа Корпуса Науки информировали о практически полном завершении работ над детектором и его экспериментальным образцом. Некоторое время вампиресса соображала, о чем именно идет речь и какой детектор завершили разрабатывать артефакторы, а затем память подсказала Марии, что закончена сборка детектора вурдалаков.
  Резко вскочив с места, девушка бросилась в нужный отдел.
  - Так, и где же наш чудесный детектор? - ворвавшись в помещение, вампиресса подбежала к начальнику отдела.
  - Вот он.
  - Ну и размеры! - невольно воскликнула Мария, поймав себя на мысли, что повторяет эту фразу уже второй раз на ночь, - Он же больше дома!
  - Чуток поменьше, экселенц. Высота четыре метра, ширина три метра, длиной семь метров. Стоимость...
  - Это дом, а не детектор! Как наши будут таскать эту махину по стране?
  - Специальные фургоны, экселенц. Вес конструкции около десяти тонн, так что проблем не будет. Но лучше использовать дирижабли.
  - Уменьшить никак нельзя? - уже менее возбужденно поинтересовалась девушка, вспомнив, что уже несколько десятилетий вампиры не привязаны к земле, - Хотя бы до метрового ящика?
  - Сожалею, экселенц, но на данном этапе это все, что мы можем предложить. Уменьшить пока нельзя. Зато вот увеличить...
  - Зачем это еще и увеличивать?
  - Детектор пока не отличается точностью, экселенц. На нас, кстати, тоже реагирует. Если не отладим магией, то возможно придется ставить дополнительные фильтры, а это еще...
  - Ничего не хочу слышать! Приведите детектор вурдалаков в рабочий порядок, свяжитесь с Корпусом Мастеров, совместно с ними засуньте эту бандуру в дирижабль и отправьте на полевые испытания к воеводе. Сроку вам на все даю неделю.
  - Будет исполнено, экселенц.
  
  *****
  
  - У меня срываются сроки строительства храма. А Наместник даже слышать ничего не хочет о принудительном изъятии стройматериалов у магов.
  - Кому есть дело до вашего храма в провинции, если прямо тут, в Алье, маги забирают все необходимое для ремонта Вобанэ и везут это на свою верфь. Я сырого дерева купить не могу даже по двойной цене. Наглые купцы уже в открытую говорят, что меньше чем тройную цену даже рассматривать не будут.
  - И Наместник смотрит на это сквозь пальцы!
  - Да и император недалеко от него ушел. Во всех спорах между нами и магами всегда встает на сторону магов и их проклятой верфи.
  - А еще поговаривают, что Наместник в очередной раз рассердился на Общество Голубей. За невинные забавы теперь можно очутиться в подземелье, а то и...
  - Я тоже слышал, что некоторые братья исчезли.
  - Невинные забавы...
  - Тут уж как посмотреть. Я лично такое не одобряю, но отдавать за это инквизиторам... Неужели мало безбожников? Кроме того, невольно задаешься вопросом: а за что будут наказывать в следующий раз?
  - Вот именно! При этом сам Наместник целыми днями сидит в архиве.
  - И это уже становиться неприлично. Может, подобному сменить род деятельности и стать архивариусом?
  - А я о чем? Только ведь сам он на такое не согласится...
  
  *****
  
  - Ко мне подходил канцлер, просил за племянницу.
  - Это которая с авантюрной жилкой? Что там с ней?
  - Поддалась всеобщему безумию и подпала под наше очарование. Канцлер намекнул, что будет рад видеть племянницу как можно дальше от Касии.
  - Так ведь ее под свое крыло взяла Колет. Чего у тебя-то голова об этом болеть должна?
  - Колет в Великом Лесу, и как Секретарь Триумвирата я обязана решать такие вопросы.
  - Нет, канцлер человек полезный, я тут все понимаю, да и бабы реально бесятся как текущие сучки, но что мы можем? Его племянница это Каларгон в юбке. Такой, что ни предложи - все ей мало будет.
  - Не преувеличивай. Девке острых ощущений не хватает, а Каларгон маньяк.
  - Не буду спорить. От меня что хочешь?
  - Найди ей дело в разведке.
  - Извини, нет у меня работы для необученного человека. Тем более адреналиновой работы, чтобы нервы щекотала. Отправь ее...
  - Спасибо. Я сама решу!
  
  *****
  
  Храм Мур строился ударными темпами.
  После землетрясения в Касии появилось много свободных привилегированных участков, и один из них король Александр любезно выделил Сестрам. Да, хотелось расположить храм прямо на центральной площади, напротив главного храма Истинной Церкви, но вампиры смогли убедить Сесилию в том, что не стоит двум богам ютится на одной площади. Тем более 'центральной' ее называют лишь сами мартианцы и небольшая часть горожан, а так есть и другие элитные участки, на которых храм Мур будет смотреться не менее впечатляюще и репутационного урона с умалением чести богини не будет.
  Предложенное место Сесилии очень понравилось, особенно впечатляло соседство. Огромный парк с большим прудом. Несколько роскошных особняков высшей знати. Главная магическая башня столицы. До королевского дворца рукой подать и нет ни одного храма Демура рядом. А главное, было очень много места, его надо было лишь расчистить от развалин.
  После этого территории участка хватило и на главный храм, и на жилье для Сестер, и на здание приюта для сирот. Правда, Сесилия подозревала, что Главная магическая башня города находится по соседству не просто так, и часть ее боевых артефактов при желании будет направлена в сторону храма, но здесь жрица Мур полностью понимала вампиров. Тем более такая же башня, по случайному совпадению, располагалась недалеко и от главного храма Истинной Церкви. Доверяй, но проверяй. Принцип который еще никому не вредил.
  Собственно, сейчас из запланированных к постройке зданий не был завершен лишь сам храм. Остальное уже возвели и даже начали обживать. Разве что приют пока берегли, ведь вскоре из-за войны количество беженцев и сирот должно было стать значительным, а пока справлялись и подобные королевские заведения, тем более вампиры собирались их расширять и уже расширяли.
  Не было проблем и с новыми адептами. Точнее, проблема с ними была обратной. Слишком многие девушки пожелали стать прислужницами Мур. А вслед за девушками бежали к Сестрам и вполне себе состоявшиеся женщины, что по тем или иным причинам не нашли семейного счастья. Ни первым, ни вторым Сестры не отказывали. Зато отказывали экзальтированным особам, что с фанатизмом, достойным лучшего применения, желали через помощь Храма залезть в постель к вампирам. Надо сказать, что сами жрицы тоже грешили подобными намерениями, но при этом про службу Мур все же не забывали и всегда ставили ее на первое место.
  Не было проблем и с местным населением. Обыватели на удивление легко приняли факт наличия в их городе храма Мур и ее жриц. У Сесилии создалось впечатление, что после этого, наоборот, все вздохнули с каким-то облегчением, будто теперь картина мира стала правильной и цельной. Впрочем, многобожие тысячелетиями было правильным порядком вещей и лишь последнюю тысячу лет уступило свои позиции, и то не везде. А люди подобное чувствуют и, видимо, потому все прошло так гладко. Разве что мартианцы повозмущались, но и с ними удалось наладить деловые отношения, а главное, правильно разделить финансовый пирог, так что недовольных не осталось.
  Беспокоили же Сесилию ровно два факта. Отношения с вампирами и новые, пока неясные, видения от Мур.
  Первые, являясь созданиями богини, не спешили демонстрировать радость от нахождения рядом с ними Сестер и вообще демонстрировали довольно прохладное отношение к жрицам Мур, а иногда даже чересчур прохладное. Видения же были именно что неясными и непонятными. Сесилии казалось, что богиня желает ограничить деятельность Сестер и несколько недовольна поведением собственных жриц. И это было непонятно, ведь все приказания великой были выполнены и почитали Мур в храме искренне и со всей душой. Уж за этим Сесилия следила строго.
  И при этом было совершенно ясно, что Мур дает своей слуге намеки. Жаль, что женщина их пока не понимала.
  
  *****
  
  В мире существует много всяких извращений. Есть безобидные, есть страшные, есть мерзкие, а есть идиотские. К последним, без всякого сомнения, относился король-девственник. Ведь даже если ты полное ничтожество и у тебя нет и грамма реальной власти, трон и корона все равно гарантируют тебе большое количество женщин, желающих и буквально мечтающих оказаться в твоей постели. Но, что не удивительно, короли-извращенцы встречаются чаще чем крестьяне, а потому бывают среди них и девственники. История мира сохранила имена сразу трех подобных индивидуумов, а как помнил Александр, в его родном мире тоже встречалось что-то похожее, правда, за достоверность сведений вампир не отвечал.
  Впрочем, это не имело к самому Александру никакого отношения, потому, оставив удовлетворенную и сладко спящую девушку в своей кровати, алукард побрел в кабинет. Когда в городе все от мала до велика желают тебя, не пользоваться случаем глупо, а для короля еще и политически неверно, ведь обиженные отказом женщины могут стать страшным врагом. Если же периодически оказывать внимание то одной, то другой, остальные будут изливать свой гнев на головы этих более успешных конкуренток, а король будет красавчиком. Во всех отношениях.
  Понятное дело, сексом Александр занимался совсем даже не через силу. Обласканные его внимание дамы были хороши со всех сторон, и вампир получал много удовольствия от общения с фаворитками, которых, надо сказать, безмерно баловал подарками и личной благосклонностью. Баловал настолько, что скорее всего через месяцок одну дурную голову надо будет отделить от тела. Так сказать, демонстративно и в назидание другим. Ведь если ты побывала под королем и он тебе мило улыбается, это еще не значит, что ты королева, а следовательно и вести себя надо скромнее. К несчастью, женщины часто об этом забывают и теряют контроль над своим поведением и своими желаниями.
  Немного подумав, Александр решил, что казнить свою излишне глупую любовницу он все же не будет. Хватит с нее и опалы да отлучения от двора с запретом появляться... нет! С запретом покидать свое поместье... Черт! А поместья-то у девушки нет! Придется подарить и запретить его покидать. Да, так и стоит сделать!
  Быстро зайдя в кабинет и подойдя к огромному столу, вампир черкнул пару строк на чистом листе и магией шлепнул на него печать. Подарить девице любое поместье среднего размера на выбор канцлера. Подпись и все. Дальнейшую работу выполнят сами люди.
  Еще пара строчек на новом чистом листе, печать, подпись - и вот вчерашняя фаворитка уже в опале и должна быстренько покинуть столицу, тем более замена ей как раз спит в королевской опочивальне.
  С бабами разобрался!
  Вот бы и остальные дела решались бы так легко, взмахом руки, печатью и подписью. Но, к сожалению, даже в общине вампиров все было не так уж и просто. Особенно сейчас, когда одна половина вампиров замерла в ожидании, когда же Корпус Науки завершит свои изыскания и вампирессы наконец-то смогут рожать своих собственных детей, а не довольствоваться отпрысками своих мужей от младших жен.
  Вторая же половина общины сейчас либо шагала по землям человеческих королевств, либо следила за этим походом во главе с воеводой. Приказ мамы, создательницы, а заодно и мучительницы, был однозначен. Вурдалаки Чергории должны быть уничтожены. Мур не понравилось, что тамошние кровопийцы очень уж рьяно взялись возносить ей хвалу и почитать как собственную богиню. Богам не нужно восхваление от тех, кого они считают даже не рабами, а рабочим инструментом.
  Кстати, у подопечных Марии есть успехи! Помещение плода в зону с полным отсутствием магии позволило ему нормально развиваться аж три недели и лишь после этого он умер. И вроде все плохо, но три недели, это три недели, то есть, большой срок, а смерть наступила в результате нехватки магии, которая вампирам, как магическим существам, была жизненно необходима не меньше крови. Можно сказать, что ученые нащупали путь и осталось лишь пройти по нему до конца.
  Неплохо все было и у Леонида. Победный марш по землям людей вышел на славу и однозначно войдет в легенды - понятное дело, не вампиров, но все равно. Небольшая армия двигалась от города к городу и с легкостью брала каждый их них. Даже столицы склоняли голову перед воеводой вампиров и подносили ему ключи от города. Дальше же все было шаблонно. Грабеж богатых и покупка крови у бедных. Ушедшие в поход вампиры буквально обжирались дармовой кровью и были вынуждены часто использовать магию, чтобы не словить эффект переедания и не потерять голову от жажды крови. Магия же использовалась не боевая, ну, точнее, обычно не боевая, все же люди быстро сообразили, что если не оказывать вампирам сопротивления и быстро сдаться в плен, то максимум что тебе грозит это стать добровольно-принудительным донором крови. Так что человеческие солдаты частенько сами убивали своих командиров и выходили навстречу вампирам с распростертыми объятиями. Потому магия для избавления от излишков силы использовалась бытовая, ну или строительная. И позади марширующих в ногу вампиров оказывались не разрушенные и сожженные города и деревни а совсем даже наоборот. Выровненные дороги, облагороженные канавки, цветущие кустики, подправленные избы и полный, можно сказать, абсолютный порядок.
  Среди людей уже даже пошли разговоры о том, что вампиры куда как лучше их собственных правителей и может быть стоит... нет-нет, не сдаться, но может быть хотя бы подумать об этом? К сожалению, такие разговоры не остались тайной для инквизиторов, и армии Светлой Церкви, не сумевшие догнать вампиров, выместили свою злобу на тех кто им сдался. И города запылали. Людей же, кто хоть как-то контактировал с вампирами, без разговоров забирали церковники, и больше о них никто не слышал. Понятное дело, вампиры через свою разведку знали, что из этих бедолаг формируются особые отряды смертников, которых планируют использовать в боях против вампиров. Причем что они смертники, такие люди знают изначально, ведь на пол и возраст священники не смотрят и сгоняют всех в одну кучу. Задача таких отрядов принять первые, самые сильные, удары вампиров в будущих сражениях на себя.
  И это явно проблема, ведь все смертники рано или поздно окажутся в Элуре, а значит и в плену у вампиров. И куда их потом девать? Нет, ну ладно молодежь можно отправить обживать некоторые пустующие земли или, на худой конец, переселить в колонии, где людей вечно не хватает и сколько не пришли, все будет мало, но людей в возрасте куда девать? И вот сиди думай, как прокормить этих будущих пленных, где их устроить и куда потом использовать. Второй проблемой победоносного шествия Леонида стали 'дети полка'. Так с легкой руки воеводы вампиры стали называть тех, у кого от контакта с армией проявилось родство душ. А надо сказать, таковых оказалось очень много. И сейчас в составе экспедиционных сил наравне с опытными вампирами возрастом за сотню лет шагали и полторы сотни недавно обращенных 'птенцов'. Дети полка, мать их, прямо перед всем полком и обращенные. Очень надо сказать неожиданный эффект от демонстративного похода на Чергорию.
  - Ваше величество, - в кабинет заглянул один из секретарей, что ныне дежурили круглосуточно, ведь дворец быстро привык мысли, что вампиры предпочитают работать по ночам, - Поступил отчет из Корпуса Науки, и я взял на себя смелость...
  - Кыш на место, - появившаяся Юля, которая видимо куда-то отходила по делам, отодвинула секретаря-человека в сторону, вытащила бумаги из его рук и прошла к столу алукарда, - Здесь еще отчеты из Казначейства, экселенц, но ничего нового там нет. Отчеты твердолобых тоже формальные.
  - Спасибо, гляну на досуге если время будет.
  Юля важно кивнула, мазнула мизинцем по острой поверхности специально для таких целей поставленной чаши и оставив на хрустале капельку своей крови покинула кабинет. Пальцем убрав кровь Секретаря, Александр тут же получил память вампирессы и всю информацию, что она изучила, но до тела триумвиров так и не донесла по причине ее малой важности. В очередной раз ничего стоящего внимания правителя вампиров не было.
  Разве что немного напрягли ученые, которые в сверхсжатые сроки изготовили детектор вурдалаков, но лучше бы они этого не делали. Пять тонн лунного серебра, тонна мифрила, тонна адамантия и еще две тонны не менее ценных материалов на одно изделие - это перебор даже по меркам не любящих экономить на себе вампиров. Да еще и перемещать это нормально можно лишь на дирижабле, который и сам по себе штука не дешевая. Понятное дело, что детектор будет построен и даже не в единственном экземпляре, но... дорого, черт возьми! А в условиях войны, дорого вдвойне.
  Хорошо хоть Светлый поход фактически приостановлен. Человеческие армии заперлись в военных лагерях на границе с Элуром и потихоньку в них вымирают от разного рода болячек. Зато война разгорается на острове Сахия, где генерал Каларгон активно вспоминает молодость. Имперские легаты и священники клюнули на все уловки полководца вампиров и активно перебрасывают на остров все новые и новые подразделения. Разведка же доносит о том, что вскоре в Сахию будут отправлены уже по настоящему серьезные силы, а именно отряды боевых священников и паладины Светлой Церкви. Наместник желает обкатать свои лучшие войска в легких боях прежде чем отправлять их в Элур. Правда, у командующих на острове имперских офицеров сложилась пагубная практика серьезно так завышать потери элурцев, и Наместника может ждать весьма неприятный сюрприз. Хотя, элитные элурские подразделения все равно противник более легкий чем вампиры. Так что закалку боем боевые священники все равно пройдут, пусть и более кровавую, но и более качественную. А это значит, что когда Светлый поход будет вновь разморожен, в Элур попадут куда более профессиональные военные чем ожидалось изначально.
  - Надо бы там их всех и похоронить..., - пробормотал алукард и быстро набросал очередной указ, на этот раз без пафосных печатей, ведь предназначался он для внутреннего использования среди вампиров, - А раз надо, значит похороним.
  Тем более, что для этого были все ресурсы. Ведь, как выяснилось, люди активно и с удовольствием продавали свою кровь за золото и серебро, и ныне стратегические запасы вампиров пополнялись ударными темпами. Корпус Крови даже выделял дополнительные объемы для армии, и именно эти объемы можно было с легкостью использовать в Сахии для уничтожения священников и их элитных войск.
  Тем более, что после развертывания по всей стране системы совмещенных приютов, ночлежек, столовых и бистро, где любой донор мог получить сытное питание, одежду и кров, любые потребности вампиров в крови будут закрыты. Времена экономии и собирательства ценной пищи любой ценой отошли в прошлое. А после того как Корпус крови совместно с Корпусом Науки завершит создание установок по выработке искусственной крови человеческого типа и начнет переливать эту кровь донорам-заключенным, отпадет и надобность в разбавлении 'безвкусной' крови нормальными эмоциями разумных. Кладовщикам будет больше не надо планировать получение равного количества запасов и смешивать их друг с другом. Теперь надо будет лишь выкачать кровь из донора, залить в него искусственную, накормить, напоить, спать уложить и на следующий день вновь выкачать из него уже обычную человеческую кровь, вновь заменив ее искусственной. Суток более чем хватает, чтобы насытить кровь эмоциями и силой и сделать ее куда более привлекательной и питательной для вампиров.
  Представив, какой ад устроит священникам Каларгон, получив в свое подчинение даже взвод вампирского спецназа с неограниченным запасом крови, Александр невольно улыбнулся. Ему уже было жаль Наместника.
  Последний, кстати, вполне возможно скоро смениться. Ронн в очередной раз раскопал в архивах Церкви нечто занятное и занимается этой находкой чуть ли не круглые сутки, почти не обращая внимание на происходящее вокруг него. Главный Инквизитор же, кроме личной верности Наместнику, ничем более не выделяется и предпочитает по привычке бороться с ересью среди черни, а не следить за кардиналами и архиепископами. И очень даже зря, ведь среди этой братии началось настоящее брожение на фоне их недовольства деятельностью Наместника. До полноценного заговора пока далеко, но парочка кардиналов уже начинает потихоньку выдвигать себя как будущих лидеров. Так что очень может быть, что через пару месяцев в Империи пышно похоронят Наместника Ронна и 'коронуют' нового владыку Светлой Церкви. Знать бы еще, что там такого раскопал в архивах все еще действующий Наместник, что забыл про шакалов вокруг себя?
  Но тут разведка во главе с Гором, который и возглавлял агентов вампиров на месте, пока спасовала. Тем более все их силы сейчас были направлены на разного рода диверсии против оплота людей. Они даже о том, что архимаг Роз обхаживает одного из дальних родственников императора, парнишку пятнадцати лет от роду, узнали лишь через несколько дней, когда сам архимаг чуть ли не открыто сообщил об этом факте. То что Роз определился с кандидатурой будущего императора, без сомнения, радовало, а вот промахи разведки заставляли задуматься.
  Впрочем, с диверсиями все было замечательно... почти.
  Священники ведь тоже не лаптем щи хлебают и активно противодействуют. И если со взрывами элеваторов церковники сделать почти ничего не могли, как и с периодической потерей хранимого на складах ценного имущества, то, например, все финансовые диверсии вампиров кардинал Верзье по сути повернул в свою пользу и, соответственно, в пользу Светлой Церкви. Гениальный финансист, что тут поделаешь? Тем более что вампиры привыкли действовать грубо, но просто, и именно на этом Верзье подлавливал своих умудренных жизненным опытом тысяч людей оппонентов. Простые и эффективные, а также проверенные веками схемы против таланта и интуиции гения. Один ноль в пользу гения. Но против взрывчатки и старого доброго огненного шара любая гениальность бесполезна, а потому счет в партии пока был один-один.
  Учитывая же успех архимага Роза с организацией магических верфей и закладкой на них аж трех монструозных деревянных дредноутов, а также планы Корпуса Разведки наконец-то всколыхнуть похожее на болото общество драконидов и заставить ящериц воевать против Песчаных рудников Светлой Церкви по-настоящему, можно было предполагать, что второй раунд противостояния в империи закончится в пользу вампиров, и разгром противника будет полный.
  Но, опять же, не так все и хорошо было! Пусть Леопольд, что и был инициатором натравить драконидов на империю, своей репутацией отвечал, что все идет по плану, некоторое беспокойство у триумвиров было. А все дело в том, что общественное болото драконидов настолько резко всколыхнулось, что там произошел военный переворот. И во главе и так не страдающей терпимостью к другим расы встал по-настоящему фанатичный и оголтелый расист. Первый день после успеха военного переворота ознаменовался у драконидов погромами и убийствами рабов из числа орков и людей. К вечеру, правда, опомнились и поняли, что убивать рабочих, которые их кормят, глупо, но мертвых назад было уже не вернуть. Так что сейчас заговорщики исправляют последствия собственной глупости и совсем не факт, что пойдут в военный поход против людей. Им же теперь у власти надо удержаться, так как прощать потерю собственного имущества богатые дракониды никому не будут. Вот и следует, что если думать логически, то у драконидов на ближайшие годы запланированы внутренние разборки, а затем они опять предпочтут говорить о своем великом прошлом и что все вокруг создано руками их предков, даже то, чем пользуются эльфы, люди и орки.
  Ладно, доверимся Леопольду. Он на разведке и тайных операциях сотню собак съел, причем, буквально, так что дадим профессионалу время.
  Тем более такие же профессионалы от разведки уже сотворили в Валерии настоящее чудо. Подкупленная золотом и компроматом аристократия королевства Тор без вопросов продала нужное архимагу Ламии продовольствие и материалы с вооружением. А после продажи все купленное было доставлено прямо в руки покупателя. И это через раздираемую гражданской войной страну! И ни одной накладки в пути. Операция достойная не только учебников, но и собственного памятника.
  Учитывая же, что все лагеря подготовки ликан на территории Элура опустели, а их обитатели ныне дружно маршировали на запад, в Валерию, и туда же шли отряды наемников бладианцев, что без вопросов откликнулись на зов Александра, можно было предполагать, что уже к осени королевство Валерия заживет мирной жизнью. Разве что пока не очень понятно, останется ли оно королевством. Но решать подобное будет лично Ламия, вампирам на эти вопросы плевать. Важно лишь желание архимага сохранить мир с Элуром и союз с вампирами. А если от войны с вампирами удержится Валерия, это автоматически удержит от участия в Светлом походе весь северо-запад, а именно Тор и добрую половину Непокоренных княжеств. Это потянет за собой нейтралитет Западных гор и подгорного королевства гномов. И все это вместе ослабит армию Церкви и Светлый поход минимум на треть. Всего одна ключевая страна, а такой глобальный эффект!
  Осталось решить, как именно удержать фокус внимания Светлого похода на себе, так чтобы Наместник, кто-бы в тот момент не занимал этот пост, не решил сначала наказать людей, не участвующих в Светлом походе, и лишь затем ударить непосредственно по вампирам. Но с этим проблем не предполагалось. Было сразу несколько вариантов, как сделать так, чтобы священники не думали ни о чем другом, кроме крови вампиров. А уж управлять фанатиками и направлять их... что может быть проще?
  Так что все шло более или менее по плану, профессионалы работали, и это было хорошо. Оставалось надеяться, что Мур, Демур или кто-либо еще из их божественной семейки не вмешается в ситуацию и не обгадит ее.
  Понять бы еще, кому насчет этого надо молиться.
  
  Глава 11
  
  - Дошли!
  - А ты сомневался? - Леонид удивленно посмотрел на помощника.
  - Нет, не сомневался, но это же историческое событие, командир. Армия вампиров открыто, никого не опасаясь парадным шагом прошла через все земли людей с востока на запад и вот они, Западные горы! Встречайте нас, гномы!
  Глядя на энтузиазм помощника Леонид ухмыльнулся. Позади и правда лежало немало того, что достойно войти в историю вампиров, причем сразу в легенды. Армия, как нож сквозь масло, прошла через Гарн, Тошал, Бади и имперскую провинцию Секазаро и прошла эти земли парадными колоннами печатая шаг. Точнее, так было в начале пути, но и это было сильно.
  Люди в Гарне, Тошале и Бади довольно быстро сообразили, что перед вампирами лучше всего ворота своих городов открывать сразу. И тогда все получалось как в кино. Сверкая мифриловой и адамантиевой броней, войска под знаменами трех башен входили в ворота парадным шагом и занимали города иногда вообще никого из защитников не убивая.
  Все изменилось стоило вампирам пересечь границу с империей. Здесь все стало по-настоящему и города приходилось штурмовать всерьез, а не для вида, лишь бы местный градоначальник мог оправдаться перед своим королем и правдиво заявить, что он пытался, но не смог, и враг был сильнее. В империи такого не наблюдалось. Любого градоначальника, которого лишь подозревали или в котором просто сомневались, церковники моментально снимали с должности и сами организовывали оборону города, не стесняясь перед этим казнить всех колеблющихся, особенно среди магов.
  Продвижение армии вампиров немного замедлилось, но в целом ничего не поменялось, просто в город теперь проникали не через открытые ворота, а перелезая через крепостные стены, предварительно уничтожив тех, кто находится на них. В самом же городе все было как и прежде, разве что уничтожать приходилось не только священников с наиболее фанатичными верующими, но еще и городской гарнизон с местной стражей. Лишних два часа работы, не более. Причем, многие офицеры вампиров были даже рады такой встряске, ведь в Чергории ничего подобного не будет и там придется сражаться прикладывая все силы, и никто не будет прокладывать маршрут движения армии так, чтобы на пути не было городов сильно укрепленных артефактами и имеющих мощные гарнизоны. Кстати, провести настоящую осаду хотелось и самому Леониду, ведь тренировки тренировками, но практику не заменит ничто. Но, подумав, воевода отменил изменения в маршрутах и оставил все как было, армия шла наиболее простыми и легкими путями, ведь любая осада могла затянуться и тогда многое пришлось бы переигрывать.
  Да, имперские легионы медлительны и неповоротливы, но они всегда приходят на поле боя и если вовремя не улизнуть, можно дать генеральное сражение раньше запланированного срока.
  А этого хотелось бы избежать. Тем более Секазаро была одной из двух имперских провинций, в которых легионы готовились к настоящей войне с вампирами, ведь именно отсюда было удобнее всего наступать на Чергорию, если бы Наместник когда-нибудь отдал такой приказ. Именно поэтому Леониду очень не хотелось устраивать сражение с имперскими легионами и открыто показывать, что люди не готовы к войне с элурскими вампирами. Первые армии людей должны сгинуть в Элуре без остатка. Это потом священники приспособятся к силе вампиров и найдут противодействие, но сначала должен быть сюрприз. И так Леонид показал куда больше чем хотелось бы. Одной уже продемонстрированной скорости передвижения армии вампиров имперским генералам хватит чтобы полысеть от нервного напряжения и поседеть от страха перед перспективами, ведь их противник по сути неуловим.
  - А еще мне будет не хватать нашего увеличенного рациона, - мечтательно протянул помощник, оторвав Леонида от размышлений.
  - Да, к хорошему быстро привыкаешь.
  - Как думаешь, командир, гномы согласятся продавать свою кровь?
  - Встречусь с королем и узнаю, - пожал плечами воевода.
  
  *****
  
  Встреча с королем гномов Рурком Златоголовым произошла даже быстрее чем ожидалось. И вообще все прошло куда проще, чем планировалось даже по самому оптимистичному сценарию. Посланные впереди армии разведчики, обнаружили, что первая же на их пути крепость гномов стоит с раскрытыми воротами и ее гарнизон даже не думает не то чтобы обороняться, а даже усиленную охрану на ворота не выставляет. Леонид лично выехал посмотреть на такое чудо, ведь гномы не могли не знать о том, что армия страшных кровопийц появилась на их землях.
  Воевода знал, что отправленная в посольский тур Колет успела переговорить с королем гномов, оставила о себе лишь хорошие впечатления и заключила предварительный договор о намерениях будущей дружбы и сотрудничества. Но одно дело рамочный и фактически условный договор о дружбе когда-нибудь в будущем и совсем другое это сильная армия иного государства и даже расы, стоящая под стенами твоего города.
  Леонид планировал встать под стенами крепости гномов лагерем и несколько дней ожидать лишь встречи с командиром гарнизона, да и после долго и нудно убеждать недоверчивых коротышек в том, что у его подчиненных и у него самого нет никакого желания лезть под землю, и все, что им надо, это лишь свободный проход по землям гномов, исключительно по поверхности. Оказалось, ничего такого не надо, а в крепости воеводу ждет не какой-то там тан, а самый настоящий король подгорного народа и ждет он именно генерала вампиров. А пока высокопоставленные разумные будут договариваться, армия вампиром может зайти в крепость и расположиться в ней на отдых.
  - Ваше величество, могу ли я узнать причину столь лояльного поведения гномов по отношению к вампирам? - сразу же уточнил Леонид, стоило ему произнести все положенные при встрече с королем речи, а также коротко обрисовать свое собственное положение в иерархии Гнезда, - Ведь всем известно, что ваш народ довольно сильно страдает от соседства с Чергорией. Да и в прошлом хватало всякого разного.
  - Я привык судить о гномах..., - король Рурк Златоголовый запнулся, но тут же выкрутился из ситуации поистине с гномьей грацией, - и всех прочих, по их делам. Ваш посол, леди Колет, произвела на меня очень хорошее впечатление и при этом ни на кого не бросалась и как дикое животное, подобно живущим в Чергории, себя не вела. Кроме того, вы идете в Чергорию и, как заявляете, собираетесь истребить тамошних кровопийц, что не может меня не радовать.
  - Позвольте мне усомниться в искренности ваших слов, ваше величество, - улыбнулся Леонид, - Приведенные вами доводы откровенно слабы. Я никогда и ни при каких обстоятельствах не пустил бы чужую армию по своим землям без каких-то серьезных гарантий с их стороны. Мы таких гарантий еще не давали. Вы же совсем не похожи на того, кто верит словам, да и сами только что сказали, что судите других по делам, которых еще слишком мало для любых выводов.
  - Значит, не веришь мне вампир? - нахмурился король, - Ладно, я не так уж и доверчив. Тут ты прав.
  - На наших землях живет достаточно много гномов, чтобы я хорошо знал ваш народ.
  - Не надо сравнивать нас с этими предателями, что укрылись за вашими спинами! Мы подгорные, а они подземные! И я... впрочем, речь не о том, - вспыхнувший гневом король мгновенно успокоился, - После того как леди Колет покинула мое королевство, я обратился с советом к жрецам. Пускать чужую армию на свои земли, пусть это всего лишь земли поверхности, мне не хотелось. Но я сомневался, и кто как не боги могут развеять сомнение гнома? - король с вызовом посмотрел на вампира и не увидев в нем насмешки, продолжил, - К сожалению, жрецы не смогли дать мне ответ, пока один из них не произнес пророчество.
  Леонид скривился и даже не посчитал нужным скрывать свои чувства от гнома, который тут же заметил гримасу на лице собеседника.
  - Зря ты так, вампир. Пророчество было божественным. И потому я пустил вас сюда, потому разговариваю с тобой и потому помогу тебе в будущем.
  - В последнее время все божественное начинает меня сильно напрягать, - пробормотал Леонид себе под нос, но его услышали.
  - Гном, человек или вампир, если у него нет бога, значит он просто животное.
  Говорить о том, что у вампиров как раз бога нет и никогда не будет, ведь магические существа высшим сущностям не нужны, воевода уже не стал. Только виновато пожал плечами и посмотрел на короля уже чуть иначе, без налета прежнего недоверия.
  - На какую помощь со стороны гномов я могу рассчитывать?
  - Вот это деловой разговор, вампир. Чтобы ты знал, я уже давно готовлюсь к войне с Чергорией. Гномы укрепляют крепости на границе и эти крепости давно неприступны. Уже десятки лет атаки вампиров из Чергории разбиваются об их стены. Эти крепости в твоем распоряжении вампир. Можешь наступать из них, а если будет надо, вернуться и отсидеться за их стенами.
  - Тыловые базы это хорошо, ваше величество, но моей армии они не очень и нужны, - честно признался Леонид, хотя в голове уже строил планы, как вампиры могли бы использовать подвернувшуюся возможности к своей выгоде.
  - Зато такие базы нужны моей армии. Я отправлю на границу сто гирдов, - воевода не сдержал удивления, и заметивший это король надулся от гордости, - Но не спеши радоваться, вампир, воевать за тебя они не будут.
  - Тогда зачем они? Армия в сто гирдов размером это очень и очень большая армия, которая остается у меня в тылу, - вампир знал, что любая подлость гномов будет раскрыта им сильно заранее и никакого шанса ударить в спину у коротышек не будет, ведь если король все врет ему прямо в глаза, то уже ночью, получив кровь Рурка, он все будет знать, но и промолчать в такой ситуации было нельзя, собеседник его бы просто не понял, - Зачем вам это?
  - Моя армия будет следить, чтобы на тех землях Чергории, которые вы покинете, больше не появлялись другие вампиры.
  Каратели и зачистка. Леонид понял это сразу и это было куда лучше, чем планировалось. Да что там - идеальное развитие событий! Осталось лишь убедиться, что когда все закончится, гномы покинут территорию Чергории, но на прямой вопрос воеводы, король тут же заверил вампира в том, что именно так и будет. Гномам была нужна безопасность. Просто мирный сосед их полностью устраивал и грабить его сверх этого никто не планировал.
  Дальнейшие переговоры были прерваны приглашением к столу и уже после плотного перекуса, среди которого было не только мясо, но и свежая кровь, разговор был продолжен совсем в неожиданном для Леонида ключе. Король гномов стал активно интересоваться тем, как именно люди реагировали на добровольно-принудительную покупку их крови. И насколько в целом болезненной для людей является процедура сцеживания с них крови. Сначала Леонид не понял к чему все это, но когда Рурк Златоголовый задал вопрос о том, можно ли так же безболезненно и быстро собирать кровь с гномов, намеки понял.
  - На самом деле, донорство крови совершенно безопасно и безболезненно для любого существа, разумного или нет. В мире нет расы с кровью, которая могла бы пострадать от этой процедуры, если завершить ее корректно и не выкачать из тела лишнее. Так что гномы в этом плане ничем от людей не отличаются... ну, для нас не отличаются, - увидев появившуюся на лбу короля складку недовольства от подобного сравнения гномов и людей и установления между ними знака равенства, вампир тут же поправился себя, - Но если говорить об открытии пунктов сбора крови в ваших землях, то могу сразу сказать, что вампиры готовы покупать у вас кровь гномов, вот только платить за нее те суммы, о которых вас проинформировали разведчики, мы не сможем.
  - Значит гномы все же хуже людей? - король нахмурился еще больше, да и кто бы на его месте мог сдержаться, когда сначала тебя сравнивают с человеком, а затем и вовсе сообщают, что твою кровь будут ценить куда меньше крови людей, которые и мизинца гномов не стоят!
  - Дело не в хуже или лучше, а в финансах. В нашем походе мы покупали кровь в десять, а иногда и тридцать раз дороже, чем делаем это в Элуре. И это совсем не значило, что элурские крестьяне и горожане для нас хуже чем имперские или тошальские. Как раз скорее наоборот, - вампир ухмыльнулся, - Своих крестьян мы ценим выше.
  - Но платили им меньше.
  - В походе мы платили за кровь тем золотом и серебром, что добывали на месте. В богатых городах добычи было много и кровь мы покупали за щедрую плату, ведь тащить с собой награбленное мы не собирались. Дома и в любом другом месте, где мы не грабим, готовы покупать кровь по установленным расценкам.
  - То есть, как в Элуре? - король немного успокоился, но все еще продолжал смотреть на вампира чуть недобро.
  - Именно.
  - Это меня устраивает, вампир, но если обманешь...
  - В этом нет смысла, ваше величество. Вампирам нужна кровь, а не золото или серебро.
  - Но и тратить его больше необходимого вы не желаете, - усмехнулся гном.
  - Как и все в этом мире, - вампир развел руками, показывая, что такова жизнь.
  - Тогда нам стоит поговорить о скидках, вампир.
  - Боюсь, что таковые просто не предусмотрены. Цена на кровь строго фиксирована.
  - Нет. Цены на кровь гномов равные ценам на кровь людей в Элуре меня устраивают. Мне нужны ваши артефакты, вампир. И все другие ваши товары, что ранее вы продавали в империю. Гномы возьмут много, но со скидкой.
  - Скидки на товары возможны, но как их доставить до гор?
  - Потому вампиры должны будут построить тут телепорт, - безапелляционно заявил король гномов.
  Леонид задумался. Западные гномьи горы были местом довольно населенным. В том смысле, что под толщей камня обитало весьма много коротышек. А еще там было много всякого ценного, что эти коротышки добывали для себя, но что совсем не против заполучить себе вампиры. При этом какое-то подобие промышленности у гномов стало появляться относительно недавно и пока что было в зачаточном состоянии. По сведениям разведки, лишь военная промышленность подгорного королевства была достойна упоминания, остальное же относилось скорее к кустарному типу.
  Телепорт, если его построить тут в горах, позволит не просто начать обмен товарами и ресурсами и не просто даст вампирам дополнительную кровь, но и привяжет гномов к Элуру. Для воеводы подобное было заманчиво.
  - Я думаю, все это возможно, ваше величество. Скидки я даже могу вам обещать уже сейчас. Наш казначей меня за это точно не убьет, - Леонид не был в этом так уверен, но говорил твердо, - Но есть одна загвоздка.
  - Какая?
  - Телепорт требует для своего строительства и функционирования множества ценных, редких и дорогих ресурсов. У вампиров они без всякого сомнения есть, но у нас есть и свои места, куда хотелось бы провести телепорт.
  - Ни слова больше, вампир. Гномы дадут все материалы, что нужны. Слово короля.
  
  *****
  
  - Элурская армия идет на нас.
  - Это лишь предположение, милорд.
  - Не стоит прятать голову в землю лишь потому, что происходящее вокруг вам не нравится, - герцог Илий строго посмотрел на своего собеседника, - По какой-то неизвестной причине элурские вампиры терпеть не могут всех остальных. Они убивают всех, кто не с ними. Ильхори тому пример. Ведь это их армия уничтожила нашу. Светоши добили лишь остатки. И вот новый Светлый поход и вновь вампиры Элура идут убивать других.
  - Они все еще могут завернуть в Великий лес, милорд.
  - Хватит! - мощный удар кулака разнес столешницу в щепки, а разозленный герцог откинул поломанный тяжеленный массивный стол в сторону, будто он ничего не весил, - Они идут к нам и не ради дружбы или спасаясь от людей. Они идут нас убивать! Потому я прямо сейчас хочу услышать, как именно мы будем защищаться!
  - Все уже продумано, милорд, - советника ничуть не смутил ни гнев правителя Чергории, ни его проявление в виде сломанного стола, - Пусть я не верю во вторжение элурцев, планы приказал подготовить.
  - И что ты там приготовил? - проворчал герцог Илий растирая руку.
  - Для начала я предлагаю обратить в вампиров двадцать тысяч человек. Кандидаты на это у нас имеются. Чтобы их кормить придется вводить дополнительный военный налог, но людям придется потерпеть. Тысяч пятнадцать из новеньких тут же уйдут в отсев и их надо будет ликвидировать как нетерпеливых и негодных к самостоятельной жизни. Их мы направим на стык границы эльфов и гномов с нами. Если элурцы все же вторгнутся, то скорее всего именно в этом месте. Нетерпеливые из отсева встретят их и скорее всего погибнут, но при этом сильно-сильно потреплют врага, ведь элурцев не так уж и много, всего пять или шесть тысяч. Они будут вынуждены отступить, особенно если сразу за нетерпеливыми к границе подойдет наша основная армия.
  - Предлагаешь устроить стояние на границе?
  - Почти, милорд. По опыту сражений с элурцами в Ильхори можно смело говорить о том, что они не любят играть в гляделки, а предпочитают действовать, атакуя даже там, где им следовало бы обороняться.
  - И делают это великолепно. Атаки элурских вампиров еще никто не отражал.
  - Верно, милорд, а потому я предлагаю небольшую хитрость. В последнее время в Великом лесу произошли некоторые изменения. Великий князь уничтожил касту жрецов, точнее, почти уничтожил. Их остатки как раз группируются на нашей границе. Если мы их поддержим, то тем самым получим на границе союзную нам армию. Пусть не большую и сильную, но элурцев-то будет всяко меньше и они будут вынуждены считаться с этими войсками жрецов, всякий раз имея в виду, что те могут ударить им во фланг, стоит элурцам углубиться на территории Чергории.
  - Хочешь, чтобы они ударили сначала по жрецам и в этом сражении еще немного потеряли сил?
  - Да, милорд. Кроме того, Великий князь будет недоволен, если элурцы сделают это без его одобрения, а получение подобного одобрения займет время. Элурцы на него не пойдут. Ну и мы немного поможем. Великий лес станет враждебен элурской армии, и они будут вынуждены перенести свою деятельность севернее, так чтобы вообще никак не иметь Великий лес у себя во фланге.
  - Думаешь, гномы им это позволят?
  - Уверен в этом, милорд. Если элурская армия идет к нам...
  - Хватит этих оговорок! Я понял, что ты в это не веришь! Но тебе важно лишь то, что в это верю я! Ясно?
  - Да, милорд. Виноват.
  - Именно! - герцог Илий широко улыбнулся, - Так почему ты уверен, что коротышки поддержат вампиров Элура настолько, что позволят им использовать свои земли? Они же ненавидят вампиров.
  - Вот именно. Но прежде всего они ненавидят нас. И чтобы сделать нам плохо, они пойдут на союз с кем угодно, даже с другими вампирами, особенно если те дадут им гарантии, что не будут на них нападать.
  - Согласен, но как нам поможет, что элурцы перенесут свою базу севернее?
  - Там очень специфическая местность, милорд. Никаких маневров между горными грядами делать нельзя.
  - Там же есть долина, эта, как её... ну, гномы еще все время за нее сражаются, - герцог не мог вспомнить название, а советник не спешил его напоминать.
  - Верно, милорд. Но и долина гейзеров мало пригодна для армейских маневров. К тому же мы на эту долину не претендуем. Элурцы могут сидеть там сколько пожелают. Зато, если они решатся наступать, то будут вынуждены делать это по узким горным проходам. Которые мы, во-первых, заранее заминируем, а во-вторых, в которых мы сможем легко обороняться даже небольшими силами.
  - И что? Это лишь отсрочка! Элурцы сообразят и вновь вернутся назад. Это если вообще переберутся на север, эльфы ныне не угроза.
  - Это знаем мы, милорд, но откуда об этом будет известно элурцам?
  Герцог хмуро посмотрел на довольного советника.
  - Дерьмовый план, - наконец проговорил древний вурдалак, - Но знаешь что, двадцать тысяч обращай и остатки жрецов тоже поддержи. Лишним не будет.
  
  *****
  
  Наместник Светлой Церкви Ронн сидел и бездумно смотрел в стену.
  Всего одна находка изменила все.
  Давний проект по изучению архивов наконец-то дал результат. Древний личный дневник одного из кардиналов после смерти владельца был просто помещен в архивы Светлой Церкви и пылился в этих архивах последние четыре столетия. Архивариусы периодически бережно смахивали с него накопившуюся пыль, обновляли артефакты защиты на полках и продолжали хранить никому не нужные записки, пока Наместник не объявил, что его интересуют любые древние тексты.
  И вот, казалось бы, ну что старый кардинал может записать в личном дневнике? Сколько раз он пощупал служанку за задницу? Каков долг епископа перед ним? Описать собственные болячки и пожаловаться на неминуемо подступающую старость? Вспомнить грехи молодости? Да. Все это было в дневнике.
  А еще там были отрывки из 'Откровения Демура'.
  Старый кардинал, имени которого дневник не сохранил, был допущен до тайного знания и книгу видел. Откровения Всесветлого он читал лично и лично же записывал некоторые из них в свой дневник, заодно разбирая их и интерпретируя. За последнее, кстати, его и изгнали из Вобанэ, доживать свои дни в далеком и забытом всеми монастыре.
  Но самое главное заключалось в том, что записанные старым кардиналом строки 'Откровения' никоим образом не совпадали с теми, что читал сам Ронн и что ныне читают десятки тысяч священников. Да, можно было бы сказать, что старик просто бредил и был безумен, что память его подвела. Но ведь именно это и искал Ронн, именно о подобном он догадывался, шепот именно об этом он слышал во время молитв! Нынешние 'Откровения Демура' ложь и подделка!
  Несколько недель потребовались на то, чтобы подтвердить информацию. Теперь, когда было известно что именно искать, дело пошло веселее. Правда пришлось на время оставить остальные дела Церкви и полностью углубиться в исследования, но зато результат был проверен и подтвержден. Еще три документа с цитатами из 'Откровений'. Еще три цитаты, которых в нынешней книге не было.
  Судя по всему, вампиры Элура заменили 'Откровения' во время взрыва в Вобанэ, который видимо они же и подстроили. Их лидер, Алекс Блад, Алекс Кас или просто Александр, не простил Светлой Церкви нападки на себя и жестоко отомстил.
  Почему именно Александр и вампиры? Так не было больше в этом мире сил, способных бросить вызов Светлой Церкви и уцелеть. Так что, автор страшного греха был известен, и счеты к вампирам Элура у искренне верующего Ронна лишь подскочили. Мерзость должна быть уничтожена! И цена, которую за это придется заплатить, значения не имеет.
  - Ваше подобие, к вам на прием просится его преподобие, кардинал Верзье.
  - Опять пришел доносить на кого-то, - проворчал Наместник.
  - Не могу знать, подобный, но кардинал уже две недели не пьянствовал и не блудил, полностью соблюдая ваш последний запрет.
  - Вот именно, что давно не блудил, - Наместник оторвался от созерцания стены, - А он без вина и шлюх свою жизнь не мыслит. Но так даже лучше. Ради разрешения выпить и потрахаться наш молодой друг закладывает всех вокруг. Работает лучше инквизиторов, разнюхивая даже самые незначительные мелочи, - Ронн рассмеялся.
  - Да, подобный, - секретарь позволил себе улыбнуться, поддерживая веселье своего патрона.
  - Зови. Послушаем кардинала.
  Верзье ворвался в кабинет подобно урагану.
  - Заговор, подобный! Я раскрыл заговор!
  Сначала Наместник позволил себе улыбнуться на такие громкие заявления и высказать законное недоверие, но затем подобрался. Ведь, как выяснилось, пока он занимался архивами и не жалея себя и своего здоровья искал следы истинных откровений Всесветлого, кардиналы решили, что такой лидер им не нужен. До каких размеров вырос заговор Верзье точно не знал, ведь как только к нему обратились с попытками узнать мнение главного финансиста Церкви насчет всего происходящего и намекнули на рост недовольства Наместником и его приказами, так кардинал тут же побежал к Ронну, чтобы сообщить об этом. И сообщил, хотя такую информацию должны приносить инквизиторы. Неужели и они участвуют в заговоре?
  Наместник испугался. Искренне и впервые за долгое время. И нет, испугался Ронн не за свою жизнь. Полученное недавно знание было во сто крат ценнее жизни, и оно не должно было исчезнуть без следа, если алчные до власти кардиналы сумеют убить главу Светлой Церкви. Надо успеть сохранить полученную информацию! Нет, не сохранить! Сделать ее достоянием общественности. Все должны знать, что 'Откровения Демура' подделка. И уже после можно будет давить заговорщиков.
  Преисполненный решимости Наместник, в глазах которого горело пламя фанатичной веры во Всесветлого, властным взмахом отпустил кардинала Верзье и собственноручно принялся писать Манифест, что должен был изменить Светлую Церковь раз и навсегда.
  
  Глава 12
  
  - Давно мы трое не собирались в одном месте.
  - Ага, прямо идеальный момент для покушения.
  Триумвиры дружно засмеялись, лучше кого-либо зная как много в мире желающих их убить и как мало тех, кто способен просто приблизиться к факту покушения на троицу могущественных вампиров, а уж способных таковое осуществить... пальцев одной руки и то много для подобного подсчета.
  - Ладно, шутки в сторону, - Александр первым подал пример, убрав улыбку с лица, - Женя, ты контролируешь корабль из колоний?
  - Еще три дня и образцы будут доставлены на острова Каларгона, а там уже дежурит специальный курьерский дирижабль. Половина образцов отправится в Гнездо по воздуху, остальное перебросим телепортом. Для чистоты эксперимента еще часть образов перевезет наш безмагический клипер. В общем, все как всегда, по стандартной процедуре, и да, я контролирую корабль и держу с ним связь раз в час. У них все нормально.
  Специальная инспекция, не так давно направленная в колонии, продолжала свою работу. Действующие тайно вампиры вскрывали разные неблагоприятные для местных факты, что по тем или иным причинам прошли мимо контроля памятью крови, а работающие в открытую инспекторы разбирались в давно известных проступках местных чиновников и железной рукой наводили на островах порядок. Но даже простое личное присутствие кровососов за спиной очень стимулировало губернаторов на трудовой подвиг. Оказалось, что все они умеют и любят работать с огоньком, а уж эффективность и вовсе стала запредельной. Даже тот же самый губернатор, что не так давно отвечал за захват острова Лорпох и по сути ответственный за все провалы случившиеся при этом событии, после всего одной доброй улыбки инспектора сумел организовать рейд на континент, что прошел без единой накладки и достиг полного успеха. Результат этого самого рейда, а именно десяток живых тел орков со странной плесенью внутри этих тел, сейчас и доставлялся в Гнездо под неусыпным личным контролем одного из триумвиров.
  - Хорошо. Надеюсь ученые быстро разберутся с этой плесенью. А то я прямо задницей чувствую какую-то тревогу по этому поводу.
  - Обычная спонтанная интуиция. А, кстати, чем тебя не устраивают результаты исследований проведенные прямо на месте? - удивился Константин.
  - Тем что я не понимаю, как простой гриб может быть настолько уникален, и не понимаю, какую опасность он может нести нам, вампирам. Это непонятная тревога меня уже немного нервировать начала.
  Находящаяся среди инспекторов вампиресса из Корпуса Науки первой добралась до захваченных образцов и, вскрыв пару тел, тут же констатировала, что плесень внутри орков это гриб. Простой, буквально, обычный гриб. А простейшие опыты показали, что этот гриб обладает целым рядом весьма неожиданных свойств, правда ни одно из них не было каким-то опасным и уж тем более не было связано с разумностью. Что уже весьма напрягало всех связанных с этой проблемой вампиров, ведь данные разведки говорили о том, что зараженные грибом-плесенью на континенте орки, если так можно выразиться, альтернативно разумны. А все, в кого пересадили образцы из пленных, и в ком они прорастали под контролем ученых, образец своего поведения не изменили и никаким иным разумом или образцом поведения не обзавелись. А это были не только лабораторные мыши, но и обычные орки захваченные совсем в другом месте, а также приговоренные к смерти преступники люди. И уже одно это заставило вампиров усилить меры безопасности вокруг доставляемых в Гнездо образцов. Неизвестная опасность всегда страшнее.
  - Про опасность нам ты преувеличиваешь. Как и предполагалось, магические существа имеют иммунитет.
  - Не передергивай мои слова, Кость, ты прекрасно понял, что я не о личной опасности говорил, а об угрозе нашему обществу, - раздраженно отмахнулся Александр, - Тем более, тревога неясная.
  - Конечно, понял, но ты себя накручиваешь, друг. Образцы доставляют верные и хорошо обученные люди, а у них нет традиций что-то терять или выпускать какую-нибудь опасную хрень на волю, чай не дуболомы из Корпуса Науки, - Константин ехидно ухмыльнулся, - Впрочем, наши южные колонии за все время своего существования доставили нам столько разного рода неприятностей, что все новое оттуда сразу воспринимается если не опасным, то однозначно настораживающим. Может нам пора ответить и тоже доставить местным каких-нибудь проблем?
  - Это ты так тактично намекаешь на назначение туда нового Наместника, который и должен эти самые проблемы организовать?
  - Естественно, - Константин широко улыбнулся Александру, - Мы уже не раз говорили об этом, но Лазарь Пирн все еще один из заместителей канцлера, а пора бы ему уже плыть на юг и мучить людей своими идеями там.
  - Да, деятельность он развил в столице очень нездоровую, - включился в разговор Евгений, - Если бы не всеобщее помешательство населения на нас и желание большей части этого населения затащить вампира в постель, мы могли бы иметь не очень хорошие социальные потрясения... ну, в будущем. А пока, к счастью, на нашего революционера внимание в основном обращаем лишь мы.
  - И 'свидание с предками' лишь все усугубило, - поддакнул Константин, сморщив нос, - До социалистической революции еще далеко, но семена уже брошены в благодатную почву.
  - Потому я его в колонии и не отправляю. Поздно, - хмуро бросил Александр.
  На самом деле все было не так уж и страшно. Высказанные Лазарем Пирном идеи были слишком революционные для общества и потому их было трудно понять и еще труднее принять. Не то время и не то место. Во всем Элуре пока не нашлось и двух десятков человек, что могли бы похвастаться пониманием высказанных человеком идей. А значит и зачистить по жесткому варианту, то есть с отрыванием головы, всех можно было легко и просто, а 'Манифест' Пирна по тихому изъять и все образцы уничтожить. Вот только вампиры пришли в этот мир из другого времени и понимали, что так или иначе, но схожие идеи любое общество рано или поздно выдвинет, а затем и примет. История их родного мира тому пример.
  А потому надо не запрещать, а возглавлять. И для этого Лазаря Пирна одного из первых прогнали через ритуал 'свидания с предками', через который вампиры стали пропускать всех своих высших сановников из числа людей. Благо, что нынешняя Посредница, в отличии от Няши, и несмотря на свой крайне малый возраст, могла устраивать сеанс 'свидания с предками' чуть ли не раз в сутки. Но ни повышение интеллекта и мудрости, ни материалы, переданные вампирами из своих особых архивов, не заставили Лазаря Пирна убрать из предложенных им идей самое неприятное - радикализм. Медленно, но верно облеченный властью высший чиновник королевства становился непримиримым борцом за все хорошее против всего плохого.
  - Ничего не поздно, - покачал головой Константин, - Шли этого революционера Наместником в колонии. Пусть там все дерьмо разгребает, заодно и из головы его у себя уберет.
  - И кого мы получим по возвращению? Че Гевару, Троцкого, Ленина, Сталина?
  - Да кого бы ни получили, все будет наш, послушный и ручной. А так где ты еще найдешь Наместника, который ворует умеренно, всю кухню управленческую знает как свои пять пальцев, знакомствами и полезными связями не обделен и при этом решительно настроен на улучшение жизни людей. Заодно и губернаторскую вольницу прижмем, а то они там себя местными королями стали чувствовать.
  - Ладно-ладно, уболтал, - замахал руками Александр, - С этого дня Лазарь Пирн Наместник Колоний. Приказ утром издам и подпишу.
  - Другое дело, - Константин не стал скрывать своего довольства.
  - И не жалко вам разлучать его с Цветочком? - вновь напомнил о себе Евгений.
  Присланный кобольдами вместе с Посредницей, как часть ее свиты молодой и крайне смазливый кобольд, что буквально сразу обзавелся прозвищем Цветочек и которого за глаза иначе никто в Элуре и не называл, был в свое время приставлен к Лазарю помощником. Вампиры таким образом скрыли от женского общества излишне красивого парня, из-за которого моментально возник разлад в дамских коллективах столицы, а кобольды отпустили одного из своих работать на людей, так как дали ему задание разузнать о людях побольше всяких разных гадостей. Да-да, отправив Посредницу в Элур ради сохранения ее жизни, старейшины кобольдов, тем не менее, сразу стали готовиться к тому, чтобы, когда придет время, забрать ее назад. И факты, способные вызвать отвращение к людям для этого были жизненно необходимы, ведь расти и воспитываться Посредница должна была именно среди людей, а значит и вернуть ее простым приглашением с Родины было сложно, если вообще возможно. Тут нужно было еще и негатив к новой родине вызвать.
  Но между шпионом и революционером возникла странная синергия*. И человек и кобольд очень быстро это поняли, и теперь где бы не был один из них, там же находился и другой.
  (*Синергия - усиливающий эффект взаимодействия двух или более факторов, характеризующийся тем, что совместное действие этих факторов существенно превосходит простую сумму действий каждого из указанных факторов)
  - Я так мыслю, что Цветочек следом поедет, - Константин по-детски высунул язык из полуоткрытого рта и задорно глянул на триумвиров, - Такие слухи пойду-у-у-т.
  - Кстати, да, - дернулся Александр, - Лазаря женить надо.
  - И установить в семье график половых сношений, - проворчал Евгений, - Ну чтобы уж если вмешиваться в такие дела, то до конца.
  - Да ладно тебе, - рассмеялся Константин, - Иногда кто-то должен о таком думать за подчиненных. А то ведь слухи пойдут и хрен их потом остановишь.
  - Вот пусть кто-то и думает, а я не хочу, - Евгений веселье приятеля не подхватил, - И кстати, Костя, ты поговорил с Леонидом, как я просил?
  - Да, и если ты сейчас о предложениях короля гномов, то я поражен, - Константин сообразил, что соратник желает сменить тему разговора и с энтузиазмом поддержал это начинание, тем более затронутая тема его вдохновляла, - Не ожидал от гномов подобного шага. А еще очень хорошо, что они выделят все ресурсы для портала и мы сможем на этом хорошо сэкономить. Аж душа радуется.
  - Кто о чем, а вшивый о бане, - закатил глаза Евгений, - Как знал, что ты сразу купишься на это предложение. Все бы тебе экономить. Нам же, наоборот, нельзя допускать, чтобы гномы дали материалы на портал. Ни одного кирпича!
  - Почему? - тут же вскинулся Константин, но тут же хитро прищурился, - Или ты считаешь, что раз материалы не наши, то и телепорт, по факту, будет принадлежать не нам?
  - В точку. Гномы это гномы и их жадн..., - Евгений запнулся, увидев как на него недовольно посмотрел Константин, - Бережливость, известна всем нам очень хорошо. Коротышки костьми лягут, но нашего единоличного владения телепортом не допустят. Потому и устроили этот аттракцион невиданной щедрости.
  - Но телепорт-то им, по факту, нужен. Жизненно необходим, я бы сказал, - Александр медленно переводил взгляд с одного триумвира на другого, оценивая их позиции и точку зрения по текущему вопросу, - Вся их промышленность завязана на наши станки и бесперебойные поставки от нас для них критичны.
  - Они могут их заменить, просто это будет долго, дорого и неэффективно, но если король скажет- гномы приказ выполнят.
  - Все верно, Жень, но ведь станки это лишь половина дела. Добываемые ресурсы им тоже надо куда-то девать. И желательно не на склады, а продавать и подороже. Так что, телепорт им ой как нужен, и под это дело мы вполне можем и материалы для строительства получить, и в собственности арку портала оставить.
  - Тогда почему бы просто ни купить все что нам нужно? Пусть гномы дадут хорошие скидки, а мы не будем ограничивать объемы закупок и выкупим все, что дадут, - Евгений не сдавался, не желая получать материалы для телепорта на халяву, - Можно даже расплачиваться купонами под будущие перемещения товаров порталом. Пару десятков лет будем возить все бесплатно, но зато следующие века все наше и никаких вопросов у наследников нынешнего короля гномов к нам не будет. Бесплатный сыр бывает только в мышеловке.
  - Купонами можно, - несколько неуверенно подал голос Константин, - Купоны это даже красиво и элегантно, вроде и обманываем, а вроде бы и нет. Можно даже ваучером все это дело назвать. Чтобы совсем по традиции все было.
  - Так это ваучер и есть, - рассмеялся Александр, - Но лучше все же обозвать купоном, а то ещё начнут искать у триумвиров рыжие волосы, а нам и так шуток про эльфов с их обращением 'товарищ' хватает.
  - Мы говорим так, будто гномы уже согласились с нашим предложением, - проворчал Константин.
  - Главное, что мы согласились не принимать их дары бесплатно, - отмахнулся Евгений, - А как расплатиться за материалы - мы придумаем. Но я вообще разговор про телепорт у гномов затеял не только ради указанной проблемы.
  - А что еще?
  - Нам нужно смотреть на ситуацию шире, Саш, и для этого необходимо упорядочить вообще все транспортные маршруты нашей будущей империи и мыслить при этом широко и смело.
  - Так-так-так, - алукард задумался, глядя на Евгения и быстро перебирая возможные варианты реакции на подобное заявление, но первым среагировал все же Константин.
  - Зачем? Чем тебя не устраивает нынешняя ситуация?
  - Несоответствием времени, Кость. Столь неожиданный, но своевременный союз с Западными гномами даст нам многое. Очень многое. А построенный там телепорт откроет такие возможности, на которые мы планировали выйти лишь лет через сто.
  - Это же всего один телепорт. Тем более, вроде все только что обсудили..., - Константин запнулся и с мольбой посмотрел на Евгения, - Только не говори, что ты хочешь начать строительство целой сети телепортов.
  - Ладно, я промолчу, - улыбающийся Евгений примирительно поднял руки.
  - Но у нас же все это в планах на следующий век..., - неуверенно пробормотал Константин, уходя в собственные мысли и подсчеты.
  - Планы можно и нужно пересматривать. Но вы только представьте, как будет здорово если мы в ближайшие пару лет получим телепорты в Колониях, у Гномов, в Сахии...
  - Ты еще Ильхори и Шорез предложи, - улыбнулся Александр.
  - И предложу! - Евгений вошел в раж и буквально пылал энтузиазмом, - А еще в Валерии, в Торе, да и про территорию Чергории забывать не следует, но это уже после окончания активной фазы Светлого похода.
  - Хочешь сковать условный 'север' в единую транспортную сеть под нашим контролем, - алукард мгновенно стал серьезным, - Хочешь уже сейчас построить то, что мы планировали сделать через пару веков. А не думаешь, что сейчас это несколько утопично?
  - Выполнение этих планов мы откладывали на столь долгий срок в первую очередь из-за недостатка материалов для строительства нужного количества телепортов. Но сейчас наши синтезирующие мощности вполне покроют масштабы подобного строительства, а где будет чего не хватать, то мы это легко купим у гномов. У них всего много. И при всем этом мы не просто свяжем север и запад транспортной сетью, мы еще и всех подсадим на собственные товары. Вы сами знаете, что скоро, уже буквально через полвека, Элур ждет перепроизводство. Теперь же нам это точно не грозит ближайший век, если не больше. Гномы, Чергория, Валерия, Тор, а затем и Сахия и, чем черт не шутит, эльфы с тифлингами да кобольдами - купят у нас все и попросят еще.
  - То есть, потом ты предлагаешь строить телепорты на юге у нелюдей?
  - Именно! - воскликнул довольный Евгений, - И можно будет подумать не только о эльфах, тифлингах и кобольдах, но и про орков с драконидами вспомнить. Да и кочевники найдут чем заплатить за наши товары.
  - Я вот слушаю тебя Жень и так и хочется тебя убить за растрату общинного имущества и стратегических запасов, - покачал головой Константин, - Умом понимаю, что ты прав, но как представлю объемы трат... Казначей тебе точно горло перегрызет... А я буду тебя при этом держать.
  - Так ведь для этого мы все и копили. И сейчас, когда у нас появился этот неожиданный союз с гномами, у нас появился и шанс ускорить многие планы. Особенно по телепортам. Только представьте. Ресурсы колоний и гномов доставляемые на заводы Элура перерабатываются здесь в товары, и затем эти товары расходятся по Северу и Западу, а с вводом третьей очереди телепортов и весь юг охватывают. Половина людей и все нелюди закупаются у нас. Нынешняя потеря рынка империи будет просто каплей по сравнению с теми объемами, что мы сами можем себе организовать прямо сейчас. А ведь немного хорошего питания и медицины - и люди на наших землях расплодятся так, что по сравнению с этим нынешнее население империи станет каплей в море. А больше населения, это не только больше рынок, но и больше крови. Мы хотели стать непобедимыми через три века, но сейчас появился шанс стать непобедимыми уже через полвека!
  - С этого и надо было начинать, - проворчал Константин, - И, так понимаю, что Чергорию ты уже присоединил к Элуру?
  - А чего мелочиться? Да и вроде бы мы уже все решили.
  - Пусть сначала тролли все подсчитают, а Казначейство выдаст справку по требуемым материалам, - приостановил энтузиазм Евгения Александр.
  - Да какая там справка? Будто ты не знаешь, что нам нужно и что у нас есть на складах.
  - Вот именно, что знаю и понимаю, что эти склады нам придется опустошить. Но куш и правда слишком хорошо, чтобы откладывать его получение еще на три века. Как думаешь, Кость?
  - Думаю, что ради такого дела склады можно и опустошить, - пробурчал самый бережливый из триумвиров, - Но пусть сначала свое мнение выскажут тролли и Казначейство. Тот же телепорт в Сахии пока выглядит лишним, мы же там воевать ближайшие годы собираемся. Да и не надо забывать, что уже начали строить телепорт на Северных островах, а Ольга думает о возведении телепорта в Женеве.
  - Это все можно и отложить, - отмахнулся Евгений.
  - Разве что Женеву, - парировал Александр, - Северные острова - наше запасное убежище, и его строительство в приоритете. А вообще, стоит больше узнать о возможностях гномов, сколько они реально смогут нам продать всего нужного, и уже от этих объемов плясать.
  - Согласен, - кивнул Евгений.
  - А что у нас по Северным островам? - Константин тоже высказался за разработку планов, но при этом решил узнать и о ситуации в стане вампиров, - На какой стадии там все сейчас?
  - Опять отчеты не читаешь, - пробурчал алукард, - Хоть кровь что-ли пей.
  - Раз в год и пью, - усмехнулся Константин, - Так что там сейчас?
  - Нормально все. Правда, Ольга подошла к делу с размахом, - Александр с улыбкой глянул на супруга упомянутой вампирессы, - Заложены восемь полностью магических крепостей, каждая на собственном острове. Четыре из этих крепостей предполагается скрыть магически, по типу того тайного острова в колониях.
  - Так мы же не знаем, как это сделано, - пораженно произнес Константин.
  - Ученые уже работают над этим, да и высадка десанта там будет уже скоро, так что тайной это останется недолго.
  - То есть, мы четыре острова вообще скроем от мира, и никто даже знать не будет, где они?
  - Ага. И в дополнение к этому на Северных островах планируется телепорт, который уже заложен, огромное хранилище крови, собственный зиккурат, военно-морская база для эскадры броненосцев, военно-воздушная база с отдельным полком дирижаблей, резервные элеваторы зерна с десятилетним запасом пшеницы. Кроме этого планируется поселение гномов и эльфов, а также расширение всех портов с постоянным курсированием между ними паромов. Ну и гражданский аэродром для кучи.
  - Я так понимаю, Ольга все это обосновала тем, что ей надо набить руку перед тем как браться за Женеву? - представив грядущие траты, Константин чуть было не застонал от отчаяния, но сумел удержать себя в руках.
  - Именно. Потому я все одобрил.
  - Я бы тоже одобрил, - с трудом выдавил из себя Константин, - Все таки Светлый поход в любой момент может пойти не по нашему плану.
  - Кстати, про Светлый поход, - Александр широко улыбнулся, - Уже все слышали последний анекдот про эпичный провал кардинала Верзье?
  - Это про то, как он сдал заговор против Наместника раньше срока? - уточнил Константин.
  - Ага. И теперь Наместнику даже казнить никого нельзя, так как все просто общались на тему 'как же неправильно он себя ведет'. А разговоры разговаривать пока никто не запрещал.
  - Зато теперь в Вобанэ все занимаются лишь внутренней политикой, так как кардиналы понимают, что Наместник им даже разговоры не простит, тем более что они не на пустом месте возникли, а Наместник понимает, что его уже приговорили, и совсем не важно, что пока лишь на словах, - проговорил Евгений, - Удачно у Верзье трубы гореть стали, что он так поспешил и такой фальстарт сделал. Хорошо, когда твой враг талантлив не во всем.
  - А что там именно Наместник нашел, разведка выяснила? - лениво поинтересовался Константин.
  - Пока нет, - беспечно покрутил головой явно не сильно заинтересованный данным вопросом алукард, - Что-то древнее, аналитики предполагают информацию о Демуре, что не сходится с нашей книгой 'Откровений'.
  - А это интересно, - глаза Константина загорелись, - Давайте подбросим им еще такой информации.
  - Правдивой?
  - Именно! Пусть разбираются где правда, а где вымысел. Можно даже и намекнуть, что все это происки нашей разведки, они же там в империи сейчас, вроде, даже на молоко дуют и везде видят наших агентов.
  - Да, после массового уничтожения складов и ограбления хранилищ попасть в агенты вампиров у людей стало очень просто. И эта идея мне нравится, - улыбнулся Александр, - Подкину ее разведчикам. Пусть и правда запустят слухи, что все найденное Наместником - это происки вампиров.
  - Да разведчики и сами должны были сообразить сделать подобное, не первый век живут, - Константин внезапно вскинулся и оскалился, - И если мы тут заговорили о богах, то, как вы думаете, когда Сесилия сообразит, о чем именно ей посылает видения мама?
  - Что, эта неугомонная и до тебя дошла? - удивился Александр.
  - Как только я в столице появился, сразу на прием напросилась и стала грузить меня информацией о снах, видениях и намеках от Мур, которые она не может расшифровать. А что там расшифровывать, когда и так все ясно как божий день. Мама недовольна.
  - Нами недовольна, - выразительно посмотрев на триумвиров уточнил алукард, - И нам придется рассказать об этом жрице.
  - А разве так не забавнее: наблюдать за ее мучениями.
  - Злой ты, Костя. А вот, между прочим, ты кровь Сесилии пил?
  - Естественно, как бы иначе видения посмотреть мог.
  - Вот. А обратил внимание, что там везде фигурирует один храм?
  - Ты хочешь сказать, что мама так не желает иметь с нами ничего общего, что согласна иметь в королевстве всего один храм имени себя любимой?
  - Я это и сказал.
  - Я бы добавил, - вмешался Евгений, - Что это также может быть и опасением Мур перед другими богами. Мир-то у нас как бы занятый. И это Демуру, молодому отмороженному балбесу, было на все плевать и правила были не для него. Мур хоть чуток, но умнее. Потому предлагаю растолковать Сесилии ее видения и не мучить жрицу, а то еще мама решит к нам заглянуть на огонек да навести тут свои порядки. Оно нам надо?
  - Ладно, поговорю с Сесилией и объясню ей ситуацию полностью, - согласился Александр, одновременно поднимаясь на ноги, - Господа триумвиры, я больше вас не задерживаю. Но, Женя, еще раз прошу, контролируй доставку образцов внимательно. Чем-то меня эта плесень беспокоит. Даже почти пугает.
  - Да я уж понял, что ради этого ты нас тут и собрал, чтобы мы поняли всю важность этой плесени в твоих глазах. Все сделаю, - важно кивнул Евгений и буквально исчез из кабинета.
  А вот Константин никуда уходить не спешил, чем и заслужил недовольный взгляд от Александра.
  - Ждешь отдельного приглашения?
  - Почему ты не затронул вопрос Валерии, Саш?
  - А чего его трогать? - улыбнулся алукард, - У них со дня на день случится генеральное сражение, и как только оно произойдет, будем судить о последствиях.
  - Думаешь, может что-то поменяться? - насторожился Константин.
  - Маловероятно. Шансы Ламии на победу крайне велики и в этом случае никаких изменений не будет.
  - А если чудо все же случится?
  - То оно будет недолгим. К нашей подруге и ее армии присоединился отряд ликан, что воспитывались у нас. Там у них за главного молодой и амбициозный оборотень. Наши при тренировках специально заронили ему в душу сомнение в вампирах, но при этом он все же сохранил нам верность и благодарность. Так что Ламия теперь его естественная союзница, так как такая же как и он: с верой в нас и с сомнением в нас же. Тролли составили идеальный портрет этого оборотня и поработали на славу.
  - Ты хочешь сказать, что если Ламия проиграет, то для нас все будет только лучше, ведь тогда этот оборотень займет при ней более важное место - как тот, кто позволит ей быстро получить в распоряжение новую армию из числа местных ликан, лидером которых он будет?
  - Верно. Так что в Валерии все идет по плану, но обсуждать ее пока рано. Ждем итогов генерального сражения и пляшем от его результатов.
  - А потом мне готовиться?
  - Именно. Все как и с Ильхори. Полетишь заключать договор о союзе. Заодно и возможный телепорт обсудишь. Он там и правда не помешает.
  Константин скривился, но промолчал. Излишние траты триумвир не любил, но знал, когда они необходимы. И как раз такой момент для вампиров настал. Планы придется корректировать в сторону их убыстрения, но если удастся сковать Элур, Шорез, Ильхори, Сахию, Валерию, Тор, Чергорию, гномов, эльфов, тифлингов кобольдов, орков, кочевников и драконидов в единую торговую сеть, объединенную телепортами вампиров, то вампиры станут непобедимы. А это стоит любых денег.
  
Оценка: 9.00*6  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"