Абабков Андрей С.: другие произведения.

Самый злой вид 4 - Кровавые перемены

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 6.95*78  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Четвертая книга серии. Авторская рукопись. Казалось, еще вчера вампиры впервые вступили в новый мир, и вот уже два века добровольного изгнания позади. Но если ты закрываешь себя в четырех стенах, это не значит, что то же самое делает и мир вокруг тебя. Все течет, все меняется. Приходится подстраиваться под новые условия и, оставаясь в тени, продолжать наблюдать. И кто бы знал, что тяжело будет не от скуки, а от горестных церемоний, когда приходится хоронить старых друзей, а опасность приходит оттуда, где ее никто не ждал...

  Абабков Андрей
  
  Самый злой вид 4. Кровь вечности.
  (авторская рукопись)
  
  Только для личного использования.
  
  Казалось, еще вчера вампиры впервые вступили в новый мир, и вот уже два века добровольного изгнания позади. Но если ты закрываешь себя в четырех стенах, это не значит, что то же самое делает и мир вокруг тебя. Все течет, все меняется. Приходится подстраиваться под новые условия и, оставаясь в тени, продолжать наблюдать. И кто бы знал, что тяжело будет не от скуки, а от горестных церемоний, когда приходится хоронить старых друзей, а опасность приходит оттуда, где ее никто не ждал...
  
  Глава 1.
  
  Глава Ордена Охотников встал из-за стола и потянулся. Бумажная работа раздражала его, но теперь она составлял львиную долю его обязанностей. И с этим приходилось мириться. Ради Цели, ради будущего, ради Ордена. Но иногда очень хотелось забыть о том, что на тебе ответственность за судьбы тысяч людей и, надев броню, устремиться туда, где идет схватка с нелюдью.
  Мужчина вышел из-за стола и подошел к своим латам, стоящим в углу. Легендарный червленый доспех, ритуальное облачение Ордена. Старый воин провел морщинистой рукой по его поверхности, хранящей следы сотен схваток.
  По легенде, самый первый Охотник снял этот доспех с самого сильного вампира. Конечно это было не так, но за двести лет правды уже давно никто не помнил. А сам доспех передавался как символ от самого лучшего охотника к самому лучшему охотнику. Награда и символ. Символ беспощадной борьбы, которую Орден ведет уже два столетия.
  Два века крови, страданий, потерь и служения Цели. Нелюди должны быть стерты с лица Одии и люди, верные слуги Демура, должны стать полноправными хозяевами на дарованной им земле. Другого не дано. Выжить должны люди!
  Дверь без стука отворилась, и в кабинет зашел молодой парень, доказавший всем, что служить Ордену можно не только мечом, но и умом. Глава разведки был слишком юн для своего поста, но никто и никогда не говорил ему это. Так как никто за последнее время не сделал для Ордена больше, чем этот щуплый мужчина тридцати лет от роду.
  - Преподобный, - вошедший склонил голову, - У меня плохие новости.
  - Всесветлый, когда ты так заходишь и говоришь, у меня сердце в пятки уходит. Что случилось?
  - Вампиры, преподобный. Обнаружено огромное количество этой пакости, открыто обитающей прямо у нас под носом. Их там сотни и они притворяются людьми. Твари даже помогали нам уничтожать других вампиров! Потому все эти годы мы ничего не знали о них и даже не подозревали о настоящей сути этих гадов! И боюсь, они контролируют простых людей. Пока не знаю как, но точно контролируют.
  Глава Ордена удивленно посмотрел на разведчика. Новости были слишком... обескураживающими. Сообщи ему вошедший о новом нашествии и старый воин был бы менее растерян. В конечном итоге, оно то как раз возможно в любую минуту. Но вот так чтобы вампиры жили среди людей открыто... Представить себе это было трудно.
  - Где?
  Разведчик подошел к стене, на которой была повешена огромная карта и пальцем показал нужное место.
  - Из этой глуши их будет очень сложно выкурить и уничтожить без того, чтобы не повторить Великое Нашествие, - глава ордена оценил указанное место с точки зрения профессионального военного.
  - Да, преподобный, - кивнул разведчик.
  - И конечно, у тебя есть план? - хитро поинтересовался старый охотник.
  Молодой мужчина склонился в коротком поклоне. Здоровье не позволило ему стать настоящим Охотником, но живой ум и сообразительность сделали его не менее ценным, позволив достичь высот, о которых он никогда и мечтать не мог, и сейчас глава разведки Ордена хотел уже куда большего, чем быть просто полезным и способствовать уничтожению вампиров другими. Сейчас он хотел этот кабинет и доспех стоящий в углу и символизирующий власть над Орденом. А потому глава разведки думал на несколько шагов вперед, и обнаруженное поселение вампиров было воспринято им как знак Демура и благоволение всем его замыслам.
  - Нам надо собрать коалицию королевств и напомнить мирским владыкам, кто защищает их власть и покой. Орден соберет и поведет мощнейшую армию людей, и это воинство не даст заразе распространиться и выжжет скверну с лица земли.
  Глава Ордена выслушал эмоциональную фразу и, никак не показывая своих чувств, повернулся лицом к доспеху и вновь провел по нему ладонью.
  - Пришло твое время, старина. Надо в очередной раз поработать и послужить людям, - после этого мужчина резко развернулся и вернулся за стол, - Мне нужны все подробности об обнаруженных вампирах.
  
  *****
  
  Если кто думает о том, что долгая жизнь это скука смертная и сплошное желание развлечь себя хоть чем-нибудь новым, то он немного ошибается. Конечно, если вы живете миллионы лет, то описанный сценарий вполне возможен, но для двухсотлетних вампиров это пока было не актуально.
  Два века изоляции прошли... суматошно. Иначе и не скажешь. Назвать их веселыми не посмел бы ни один из кровососущих обитателей баронства Блад. Ну разве что Юля, Секретарь Триумвирата, оценивала все случившиеся события с изрядной долей иронии и здорового смеха, а вот остальные вампиры и вампирессы были настроены куда серьезней.
  Вот вы спросите: а что такого могло случится за двести лет, что вампиры ни дня не скучали? Они же должны были сидеть в изоляции и носу не показывать за стены своих замков.
  Ага! Сейчас!
  Для начала, первые пятьдесят лет стали сущим адом Армейского Корпуса. Почему? Все просто - каждый год обращалось не меньше десятка новых вампиров. Кто не понял с первого раза - не меньше десятка! Леонид получал в свое распоряжение новых и новых раздолбаев, из которых он должен был сделать не только хороших солдат, но и правильных вампиров с правильными взглядами на жизнь. В результате первые годы изоляции превратились для изначальных вампиров в самый настоящий детский сад с сильным уклоном в балаган. Они стали самыми обычными няньками, присматривающими за неразумными детьми. А обращенные вели себя именно так... Все время они норовили что-нибудь сломать, что-то наколдовать, кого-то съесть и просто не слушались своих "родителей".
  К счастью, жесткие меры и быстрые казни решили большинство проблем и не дали ситуации выйти из под контроля. А потом как-то само все устаканилось. Изначальные перестали обращать людей в вампиров налево и направо. Обращенные довольствовались малым - присутствием при обращении других, что как выяснилось тоже дает нужный эффект и снимает желание "к размножению". А воевода наконец научился быстро и четко превращать вчерашних добропорядочных почитателей Демура и верных детей Церкви Его в жестких и преданных вампиров.
  Но те самые первые полвека запомнят конечно все и навсегда. Слишком много нервов они убили каждому изначальному. И просто чудо, что все не закончилось грандиозной трагедией и очередным нашествием вурдалаков.
  Последние, кстати, так и не были выведены под корень, периодически появляясь то в одном, то в другом королевстве. Больших нашествий больше не случалось, но отдельные деревеньки, а то и городки, иногда вырезались под корень. Орден охотников конечно старался и следил за тварями как мог, но быть везде и всюду они были не в состоянии. А потому все два века прошли для людей под страхом нападения и смерти.
  Все это не могло не сказаться на быте и обществе. Теперь даже самые небольшие деревеньки имели внушительные укрепления и серьезную охрану. Города обзавелись высокими каменными стенами и тоже не скупились на оплату стражи. Торговые караваны передвигались только вместе с внушительным сопровождением, а потому наземная торговля между странами и городами практически умерла. Дороги зарастали кустарником и редко кто рисковал ездить в одиночестве. Таких одиночек иногда убивали сами люди, просто ради своей же безопасности.
  Такие огромные траты на охрану и вооруженных людей плохо сказались практически на всем. Поля не знали достаточного ухода от нужного количества работников. Урожай собирался маленький и люди голодали из года в год. Численность населения практически не увеличивалась, а в некоторых королевствах и вовсе уменьшалась. Центральные районы Элура, пережившие нашествие, так и стояли пустынными - ведь несмотря на близость столицы и огромные пустующие земли, заселять их было некому, а кто хотел и мог, испытывал дикий страх перед событиями, случившимися тут.
  Зато на побережье морей и океанов все было совсем иначе. Оставалось только гадать, каким чудом люди до сих пор не узнали о том, что вурдалаки не переносят запах морской воды, но это было фактом - люди не знали этого. Зато не могли не заметить, что страшных нелюдей никогда не встречается у побережья. Одного этого наблюдения хватило, чтобы приморские города расцвели и разрослись. Торговля быстро ушла в моря и океаны, где уже пираты плодились и жировали среди множества добычи, а вот простые люди жили в чудовищных условиях тесноты и антисанитарии прибрежных городов, но никто не жаловался, ведь было безопасно и шанс превратиться в губительную для души нелюдь полностью отсутствовал.
  Вот так и получилось, что давнее нашествие практически полностью убило любую деятельность в глубине континента, зато подхлестнуло развитие прибрежных районов, но как и любой перекос это на пользу не пошло никому. Человечество переживало период глобального застоя во всех отраслях и сферах жизни и выхода из ситуации пока не было. Единственная сила, которая могла бы повлиять на это - Церковь, старалась во всю и не просто не способствовала выходу из этого глобального кризиса, но и вовсе способствовала ему. И если раньше в лице Светлой Церкви каждый ученый мог найти верного союзника и поддержку, то ныне все это гнобилось и подавлялось наравне с магией. В новых идеях и развитии светлые отцы видели скверну и попытку уничтожить установившиеся порядки.
  Маги, которые вполне могли бы сыграть положительную роль в эволюции общества, тоже не спешили становиться в авангарде прогресса и по большей части решали свои собственные, сиюминутные задачи, прежде всего связанные с банальным выживанием. Так получилось, что магов стали бояться. И не так, как боятся сильных, а так как боятся непонятного. Как результат - магов стали не любить и сильно принижать везде где могли. В ответ маги вообще перестали считать людей за равных и ситуация пока застыла на этих исходных позициях - одни боялись, а другие презирали. Конечно все это не могло так и закончится и потому вампиры с интересом ждали развязки. Дарованная человеческой кровью вечность, давала им такую возможность.
  
  *****
  
  Но долгая жизнь имеет и обратную сторону. И сейчас предстояло в полной мере этой стороной насладиться. Александр должен навестить город Савоярди и оплакать друга. Хорошего друга.
  Архимаг Марта Тап, Ведьма Севера, Наместник Залона, Хранительница покоя короля, Первая дочь Демура, и прочая, прочая, прочая, скончалась.
  Девчонка все таки сумела стать архимагом. Конечно не без помощи вампиров. Да что там говорить, с огромной помощью вампиров. Но никакая помощь не может оказать никакого положительного влияния, если сам человек не желает учиться и развиваться. Марта желала. И добилась своего, став возможно одним из самых известных архимагов последних столетий. И сейчас ее не стало. Люди, даже наделенные магической силой, не могут жить вечно.
  Александр конечно предлагал ей стать вампиром, но старая аферистка, а эту черту своего характера Марта не изменила до самой смерти, не смогла отказаться от магии и стать пусть и сильным, но обычным магическим существом. Это был ее выбор и сейчас предстояло отдать верной соратнице и другу последние почести.
  Великий архимаг пожелала чтобы ее похоронили в Савоярди, городе в котором она когда так триумфально начала свою карьеру боевого мага и достигла на этом поприще значительных успехов, превзойдя даже славу Годиуса Огненной Кувалды Короля.
  Последний кстати прожил на службе Элура недолгую, но очень яркую жизнь и оставил после себя большое наследство и одну огромную проблему. Причем проблему исключительно для вампиров. "Заметки и воспоминания боевого мага". Так назывались мемуары Годиуса, в которых он очень подробно изложил свою жизнь и самые значимые события случившиеся с ним. Конечно, что должно было остаться тайной, то тайной и осталось, но все остальное... Архимаг очень подробно изложил не только свои великолепные исследования по магии и советы о том, каким должен быть настоящий боевой маг, если хочет добиться успеха и процветания, но и тщательно описал все что он видел. Причем очень красочно и интересно. В череде этих жизнеописаний была и битва у Проклятого Моста. Поворотному событию в свой жизни Годиус уделил целых две главы и буквально по минутам расписал всю битву, ничего не скрывая и не приукрашивая...
  Это чуть было и не стало лебединой песней вампиров. Сами они, прочитав мемуары, ничего страшного в них не увидели, и Александр лично давал свое согласие Годиусу на то, чтобы тот печатал книгу. Но через пару лет, уже изданные "Заметки", попали на стол к Тарну и тролль ознакомился с фундаментальным магическим трудом архимага. Он же первым и указал вампирам на опасность которую представляет книга для них. Все дело в том, что подробное изложение битвы у Проклятого Моста было сделано Годиусом от лица не участника битвы, а стороннего наблюдателя, которым архимаг по сути и являлся почти все сражение. А потому видел он куда больше чем даже подозревал сам. И это чуть было не погубило вампиров, чей бой с королевскими паладинами был описан на пол главы. Сама схватка подавалась Годиусом, как пример грамотного руководства и высокой эффективности действия магов против личных магов. Но любой вдумчивый читатель мог увидеть там куда больше и придти к страшному для вампиров выводу, что магами-то они и не являются. А все что происходило в той давней битве очень уж напоминает некоторые страницы времен Нашествия...
  Книгу пришлось срочно изымать. Ненужные мысли так ни у кого и не возникли, да и вовремя запущенные слухи сгладили результат, но написанное пером не вырубишь и топором. Книга быстро стала популярной среди магов и несколько десятков ее экземпляров до сих пор гуляло по миру, являясь миной замедленного действия. Никто в баронстве Блад не мог сказать, когда мемуары попадут в руки логически мыслящего человека, который сложит все известные ему факты и наконец назовет вампиров вампирами.
  Но вернемся к Марте. Женщина прожила яркую и насыщенную событиями жизнь и стала легендой еще до своей смерти. Ей поклонялись и ее боготворили. Эталон боевого мага и верного слуги короля. Абсолютно безупречная репутация. И только вампиры знали о второй стороне жизни Марты, но конечно не стремились рассказывать о ней. И даже более того - свято хранили тайны архимагессы, создавая ей кристальную репутацию идеального человека. Для этого несколько лет назад даже написали от ее имени мемуары и биографию женщины и широко распространили ее. Книга стала популярной и разошлась огромными тиражами, ей зачитывались даже не одаренные магией люди, вот только очень невзлюбили эльфы, которые всеми силами через своих агентов старались ее уничтожать и опорочить.
  Впрочем, все это совсем другая история. Сейчас предстояло проститься с верным другом и соратником, пусть и невольным, скованным клятвой крови. Но сама Марта никогда в жизни не только не давала повода вампирам считать, что она считает их врагами, но и никогда не жалела о том моменте, когда совершила ошибку и вынужденно прошла через ритуал подчинения. Память крови женщины говорила вампирам, что она ценит и уважает их и верно служит. А среди людей подобное было редкостью. Жаль, что она отказалась стать вампиром, но это было понятно. Променять всемогущество архимага на жалкие огрызки способностей магического существа... да даже сами вампиры были готовы поменяться местами с Мартой... Конечно, если бы не бренность человеческой оболочки. Умирать от старости никто не хотел и вечная жизнь казалась достойной наградой за все страдания, что пережили заброшенные в этот мир злой волей богини люди.
  Александр уже привык к смерти окружающих, и его душа успела зачерстветь, но от мыслей о умной и неугомонной девушке, какой он навсегда запомнит Марту, на его глаза наворачивались слезы. Тяжело терять тех, кто стал близким и кого так не вовремя настигла смерть.
  - Собираешься? - в комнату зашел Константин.
  - Как видишь... - Александр как раз менял свою офицерскую форму на более подобающие наряды для барона и аристократа.
  - Ты это... - алукард замялся, - Простись от нас всех и возьми ее прах... ну или часть.
  - Хочешь устроить отдельную церемонию прощания тут?
  - Да. Она это заслужила.
  - Хорошо. Сделаю.
  Алукард кивнул и молча вышел. Александр посмотрел на закрытую за ним дверь. В следующем году Константин должен передать должность Алукарда Вампиров Евгению. Первая подобная церемония прошла девяносто девять лет назад и оказалась очень красочной и эмоциональной. Многие вампиры не скрываясь плакали, ведь вместе с Александром уходила целая эпоха. И пусть через двести лет первый алукард вновь займет свой трон, чувство потери все равно не отпускало тогда многих, если вообще не всех.
  Но Константин не подвел и оказался очень толковым и грамотным руководителем. Сам Александр считал, что новый глава справляется даже лучше него, а потому, передав полвека назад пост вице-алукарда, спокойно отправился служить в Корпус Армии. И вот очередные сто лет пролетели и пришла пора в очередной раз менять алукарда. Теперь уже и сам барон испытывал весьма неоднозначные чувства в связи с этим. Еще одна эпоха позади... Причем не самая плохая, а скорее наоборот. Если первый век запомнился своими проблемами, суетой и постоянной опасностью, то правление Константина стало периодом стабильности и порядка. И вот трон предстояло занять третьему триумвиру.
  Отбросив ненужные мысли, Александр застегнул пуговицы жилета и вышел. Пусть он сейчас простой офицер Армии, для всего внешнего мира он барон Блад и единственный легитимный правитель огромного баронства. А значит, именно ему и ехать в Савоярди, где он не был уже долгих пять лет.
  Вообще, Триумвират, несмотря на изначально не самый лучший фундамент, лежавший в основе организации этой структуры, показал себя весьма жизнеспособным органом управления. Заложенные Александром два века назад принципы и идеи оказались очень востребованы вампирами, а сами триумвиры без проблем находили друг с другом общий язык. Да и искать такие компромиссы требовалось очень нечасто. Решение принималось алукардом единолично, иногда вице-алукард помогал и советовал, ну а третий член Триумвирата обычно просто ставился в известность, а то и вовсе перед фактом приказа. Всех все устраивало. Два века постоянного обмена друг с другом кровью и той памятью, что она давала, сделали общество монолитным. А недовольные находили вечный покой на вершине Столбовой Башни, где вампиры традиционно устраивали казни и наказания.
  
  *****
  
  На церемонию прощания с Мартой прибыло очень много важных персон. И пусть Савоярди по прежнему был глухой окраиной не только королевства Элур, но и герцогства Кас, приехать сюда и отдать последние почести не поленились многие. Но некоторых не хватало, и их отсутствие на таком мероприятии бросалось в глаза особенно сильно.
  Все гости, прибывающие на церемонию, первым делом отмечали, что на похоронах отсутствует хозяин провинции. Нынешний герцог Кас был уже стариком, но не настолько дряхлым, чтобы избегать таких значимых мероприятий. Потому все гадали, что случилось на этот раз и в какую историю влипла герцогская семья сейчас. Ну и конечно в очередной раз, пользуясь отсутствием человека, перемывали косточки как ему, так и его третьей жене, которая в прошлом году наконец родила герцогу долгожданного наследника. Причем версия, что ребенок зачат не от герцога, обсуждалась уже в открытую и без стеснения. Гадали только кто отец.
  Александр от подобных разговор и пересуд старался дистанцироваться. Во-первых, он прекрасно знал кто отец, ведь герцог Кас был абсолютно бесплоден и его молодой жене пришлось прибегнуть к услугам своего конюха. А во-вторых, ему было противно перемывать грязное белье человека, которого он знал с пеленок. И пусть с тех самых пор как Марианна Кас указала молодому вампиру на дверь, между ним и ее потомками существовали очень прохладные отношения, Александр никогда не забывал, чьим вассалом он является и кому должен хранить свою верность. И до сих пор он очень удачно все это делал.
  Вторым важным гостем, которого не было на церемонии прощания, был король. Его величество оказался слишком занят какими-то делами в столице и не смог выбраться. Зато вместо него приехали оба принца. Что еще больше добавляло разговоров и пересудов. Ведь именно король был очень многим обязан Марте Тап, а вот с принцами у нее отношения сразу не сложились. Александр даже не вникал в это дело, и что не поделила женщина с парочкой сопляков не знал. Зато знал, что оба сына короля были очень и очень смышлеными молодыми людьми и подавали хорошие надежды. Будущее Элура было в надежных руках.
  Третьим гостем, отсутствие которого вызывало разговоры, был герцог Гуян. Хотя вампир находил это естественным и ничего такого в отсутствии такого важного человека на похоронах не видел. Дело было в том, что герцог находился при смерти и чисто физически не мог покинуть кровать, а не то чтобы замок или герцогство. А вот его наследник был тут и очень живо общался сейчас с принцами.
  Все четыре элурских архимага тоже были здесь. Хотя это было не удивительно. И дело было не только в корпоративной этике и солидарности, а в первую очередь в наследстве. Последние сто лет Марта была Наместником Залона и теперь лакомое место стало вакантным. Интриги уже кипели нешуточные. И возможно, именно поэтому король и решил не ехать на похороны и предоставить принцам возможность не только показать себя, но и прикрыть его от схватки за место Наместника.
  Александр решил, что он достаточно поторговал своим лицом и пора прекращать скромно стоять в углу в полном одиночестве и ловить на себе множество заинтересованных взглядов. Последние были объяснимы, ведь большинство присутствующих, хоть и видели перед собой молодого и крайне здорового юношу, гадали, когда же барон Блад отправится на свидание с Демуром.
  Тяжко вздохнув, Александр направился туда, где стояли оба принца и наследник герцога Гуяна. Потом надо поболтать с архимагами, принципиально стоящими в другом конце зала, и священниками кучкующимися в центре, но сначала самые важные люди. И пусть эти люди даже на троих в четыре раза младше, они тут главные.
  Поздоровавшись и раскланявшись, вампир поинтересовался делами принцев, расспросил про здоровье герцога, погоревал об утрате, которую понесло королевство в связи с кончиной Марты Тап и уже было собрался покинуть компанию молодых, но важных гостей, как его остановил младший принц, задавший Александру очень интересный вопрос.
  - А вы, барон, не собираетесь в ближайшее время жениться?
  Тема была злободневной. Уже не первый год высший свет обсуждал барона Блада и имя его возможной избранницы, ведь богатое баронство надо было делить уже сейчас. Вот только с самим Александром эту тему никто не обсуждал. И вот младший из принцев, то ли по незнанию, то ли с дальним прицелом, поднял ее на похоронах.
  - Думаю мне поздно думать об этом, - отшутился Александр.
  - Но вы не забываете посещать бордели Константинополя.
  Конечно он не забывал их посещать. Последние тридцать лет как по часам, раз в неделю, наведывался в город, ставший крупный торговым центром севера. И дело было в Стефании. Все эти годы они продолжали свои сексуальные отношения, но три десятка лет назад вампиресса, как кошка, влюбилась в одного обращенного вампира и длительные сексуальные отношения сменились чисто платоническими. Несмотря на это, Александр был благодарен бывшей служанке, она поддерживала его в самые тяжелые моменты жизни и при этом не требовала ничего, просто всецело отдаваясь страсти и даря всю себя вампиру, на плечах которого лежала глыба ответственности за всех. Когда эти отношения прекратились, Александр и стал постоянным гостем борделей Константинополя, а потом как-то незаметно половина шлюх в них стала агентами разных сильных мира сего. Но вот знание принцем этого факта, говорило о том, что разговор начат не просто так.
  - Так вы спрашиваете о семье или дамах для постельных утех, ваше высочество?
  Принц замешкался с ответом. Конечно он понимал, что его просто провоцируют, но вот как отвечать на такие словесные пируэты был еще просто не приучен. Молодость сыграла с ним злую шутку и там, где опытный человек быстро вставил бы свои пять копеек и возможно даже бы поставил барона в неловкое положение, принц сам оказался в тупике, неправильно продолжив разговор неуместной фразой про бордели. Ситуацию спас герцог Гуян, быстро переведя тему разговора.
  - Думаю принц спрашивал вас о семье, но право слово, похороны не то место где надо обсуждать подобное, - Александр всмотрелся в лицо говорящего парня и понял, что троица действует заодно, и похоже они уже имеют на примете нужную им кандидатуру, что называется "без меня меня женили", но не стал заострять на этом внимание и с вежливой улыбкой продолжил слушать собеседника, - Я вот слышал на юге опять мятеж.
  Перевод темы был так себе, но принцы с радостью его подхватили и моментально забыли о своем предыдущем интересе к барону Бладу.
  - Да, - подтвердил наследник престола, - На юге восстание травоедов.
  Восстание на юге всегда звучит как вода мокрая. По крайней мере, это настолько же естественно. Бунты черни случались там примерно раз в десять лет и обычно ничем хорошим для крестьян не заканчивались. Травоеды потом пару лет лишь оправдывали свое презрительное прозвище, питаясь корой и травой. И считали за радость, что им удалось выжить. А через несколько лет все повторялось. Ставшая слабой после нашествия вурдалаков, королевская власть так и не смогла восстановить свои позиции. Чем южные владыки и воспользовались, взяв себе слишком много власти и используя ее еще более цинично, чем раньше. Быть простолюдином на юге Элура означало беспрестанно страдать и мучаться. Альтернатив не было. Поэтому восстания и мятежи там были скорее милой национальной изюминкой, чем чем-то необычным.
  - Как быстро его подавят в этот раз? - Александр принял правила игры и решил поучаствовать в новой беседе.
  - Как всегда, - пожал плечами старший принц, - Быстро и жестоко. Хотя в этот раз у восставших есть лидер. Какой-то рыцарь...
  - Рыцарь?! - удивился Гуян.
  - Как я слышал, - кивнул принц, - Его вроде обвинили в измене. Но подробностей я не знаю.
  - Они и не нужны. С лидером или без, травоеды обречены, - Гуян вздохнул, - Хотя, говоря строго между нами, я их понимаю. Южане давно переходят границы дозволенного.
  "Границы дозволенного"... как завуалировано была названа полная вседозволенность царящая на территории южных районов королевства. Что такое закон там забыли давно и похоже надолго. Вампиров происходящее на юге волновало мало, но в курсе ситуации они были. Агенты, работающие на Корпус Разведки или Корпус Будущего, снабжали баронство всей информацией. С юга бежали даже купцы, которые просто не могли существовать в условиях отсутствия четких и понятных правил. А южные герцоги не спешили их устанавливать, наживаясь на всем, до чего могли дотянуться их руки. Они даже титулами торговали. Из-за чего, кстати, с недавних пор там и стали случаться инциденты, когда страдали не только травоеды, но и вроде как благородные люди, а то и самые настоящие аристократы из древних родов, не желающие мириться с новыми правила и законами.
  Принцы все это прекрасно знали, а потому на слова молодого Гуяна могли только пожать плечами. Короли в Элуре давно мечтали прижать вольность южных властителей, но сделать с ними пока ничего не могли. Деньги значили многое, но кроме них были нужны еще и солдаты, а их не было. Дело могли бы исправить архимаги, но они старались держать нейтральную позицию и только Марта традиционно занимала сторону короля. А сейчас и ее не стало.
  Откланявшись принцам и Гуяну, Александр вновь медленно побрел по залу.
  - Ты посмотри, Блад, - чуткий слух вампира давал барону возможность слышать что о нем говорят другие, - Я думал он сдох.
  - А выглядит все так-же свежо и молодо.
  - Маги...
  - Будь они прокляты!
  Хм, а ведь эти два барона всегда так мило клялись ему в своей дружбе... Одно слово - люди.
  - Как думаешь, когда Блад умрет? Вроде ему тоже пора отправиться вслед за своей ученицей.
  - Тап никогда не была его ученицей.
  - Себя-то не обманывай. Она слушалась барона как отца и была его верной собачкой.
  - Что было, то было. И ты прав - ему пора к Демуру. Если бы его не проверяли десять лет назад, я бы сказал, что он нелюдь... Иначе с чего ему так много жить.
  Проверка проведенная десять лет назад была глубокой и всеобъемлющей. Тогда вампиры сыграли на опережение и благодаря своим связям в Ордене Охотников, организовали публичную проверку барона Блада. Естественно она ничего не выявила, зато и зарождающиеся слухи исчезли как по мановению волшебной палочки. Но эту парочку королевских рыцарей стоит запомнить. Во-первых, им не по чину находиться тут, а значит они не так просты, хотя Александр их и не знает. А во-вторых, глупо иметь за спиной умных врагов. Потому по возвращению надо попросить Константина, чтобы он отдал приказ Геннадию.
  - Боже, какой он красавчик. И не скажешь, что ему уже три сотни лет. Я бы с ним хоть сейчас в постель!
  - Да ради косметической процедуры я готова отдаться ему где угодно. И как угодно.
  Две дамы стоящие у стены, бросали на вампиры страстные взгляды. Вот только ничего сексуального в женщинах не было. Обычные богатые аристократки, цепляющиеся за уходящую молодость и красоту. И если первого у них давно не было, то второе им обеспечивала клиника в Касе, где за огромные деньги и строго по рекомендации от герцога Каса любой благородный человек мог сделать себя красивым и обворожительным. К радости вампиров, это привело сразу к двум последствиям. Отныне быть некрасивым в среде аристократии считалось чем-то вроде плебейства и было неприличным. А потому отбоя от желающих не было и они платили любые деньги. А второе... ну генетику не обманешь. Потому дети таких "красивых" аристократов рождались совсем не красивыми. А иногда и вообще откровенно страшненькими. И это создавало клинике бесконечное количество клиентов в будущем. И все это при условии почти полного отсутствия конкурентов. Не считать же такими несколько заведений в Валерии, где оказывались схожие услуги, но результат был много хуже. Потому Касская Академия Красоты была лучшей, и самые богатые ехали за отличной внешностью именно на север Элура, а не в Валерию или Найру, где также были несколько схожих по профилю клиник.
  - Интересно он еще способен зачать ребенка?
  - К шлюхам наведывается постоянно... Да и не так важно это. Если Регина выйдет за него, то найти сопляка похожего на Блада мы сумеем. Главное успеть сыграть свадьбу. Агенты докладывают, что в последние годы барон выглядит грустным и отстраненным.
  - Стареет... Даже у магов есть предел и Марта очередное этому подтверждение.
  Два графа даже не смотрели на Александра, но обсуждали именно его. Что называется, высший пилотаж аристократического воспитания и придворных манер. И их разговор по-настоящему заинтересовал вампира. Конечно он знал, что женить его на своих дочерях мечтают многие благородные люди королевства и не только Элура. Но вот конкретно эти двое дочерей не имели, племянницы были давно пристроены, а внучки еще слишком малы. Граф Верон, глава Каменной палаты Элура и граф Додр, командир гвардии Элура, верные люди короля и очень могущественные придворные. Учитывая вопрос принца, можно смело сказать, что за барона Блада, видимо, взялись всерьез, и самые могущественные люди намерены подложить под него правильную жену.
  Осталось только понять о какой Регине они говорили. Александр знал минимум трех девушек с такими именами. И кстати одна из них племянница короля... Вот блин! Лучше бы его величество Георг занимался югом, а не строил интриги на севере. В конечном итоге, это просто глупо, имея половину страны вне своего контроля, заниматься личной жизнью одного из баронов.
  - Ваши высокопревосходительства, - Александр наконец дошел до архимагов и поклонился одновременно всем, поклонился неглубоко и небрежно, но на это никто не обратил внимания, ведь пусть Блад и не имел официального магического титула, архимаги давно считали его ровней.
  - Барон Блад, - архимаг Роз поклонился в ответ и улыбнулся, - Мы вас уже заждались.
  - Рад видеть вас, уважаемый, - архимаг Фосет, самый молодой из четверки, неловко попытался кивнуть также небрежно как и сам барон, но получилось явно слишком низко, и он стушевался.
  - Барон, - высокомерно кивнул Александру архимаг Агрон, единственный из архимагов, кто действительно горевал о кончине Марты Тап, ведь многие годы он был ее близким другом, а вот с вампирами у него отношения изначально не сложились, видимо потому, что он безумно ревновал свою подругу к барону Бладу.
  Четвертый архимаг ничего не сказал, просто приветливо кивнул и подмигнул. Архимаг Резун, адепт школы Света, давний друг Александра и ученик самого Элоса. Да-да, мятежного архимага в свое время тоже разбудили и тоже заставили пройти через ритуал подчинения. А потом сменивший имя ученый создал вампирам потрясающую научную школу магии и долгие годы управлял Магической Школой Ебурга, в стенах который Марией был организован Институт Магии. Правда, это научное заведение было строго секретным и о нем знали только избранные люди, а вот школа быстро стала известной и престижной. Заведение в свое время окончили многие маги севера и Резун был одним из них.
  Про вампиров он ничего не знал, как и про настоящую личность своего давно умершего учителя, но навсегда сохранил теплые воспоминания о тихом Ебурге и своей альма-матер. С бароном Бладом поддерживал теплые дружеские отношения, с покойной Мартой даже вел некоторые дела и вообще был самым спокойным из всей четверки властителей магии Элура. Даже еще совсем молодой Фосет был не обделен солидным куском снобизма и честолюбия, а потому частенько встревал в разные авантюры, которые должны были поднять его репутацию и престиж. Не приходилось сомневаться, что именно Фосет будет больше всех мутить воду в связи с грядущим назначением Наместника Залона, и что именно Резун будет уравновешивать его порывы.
  - Вы очень вовремя, барон, - наконец заговорил Резун, - Мы как раз обсуждали последние новости из Великого Леса.
  - Что там у эльфов? - Александр искренне заинтересовался, так как с тех пор как он стал служить в Корпусе Армии, информация разведки иногда попадала к нему с опозданием.
  - Похоже, гражданская война у них закончилась.
  - Пф! Сколько раз об этом уже сообщалось, - отмахнулся от архимага барон.
  - Вот именно, что в этот раз никаких официальных заявлений. Одни слухи. Но если их сопоставить... Готов поспорить, что в этот раз действительно все и нелюди похоже успокоятся.
  Информация была настораживающей. Александр еще слишком хорошо помнил охоту на эльфийского агента и тот дикий страх перед раскрытием сущности вампиров. Начавшаяся тогда в Лесах гражданская война была как подарок небес. Ушастые интриганы потеряли львиную долю своего влияния на людей и больше не могли как и прежде манипулировать ими. Вампиры ждали, что внутренние неурядицы эльфов закончатся быстро, но, видимо, долгоживущая раса не умела ничего делать в сжатые сроки. И вот уже два века Великий Лес наблюдал как одни эльфы убивают других. Если сейчас братоубийственная возня и правда завершилась, значит вампирам пора присматриваться к ситуации, ведь еще один случайный агент, узнавший их тайну, был никому не нужен.
  - А я говорю, что это все чушь! - раздраженно проговорил Роз, - Готов поспорить на двести бочек!
  Упоминание валюты королевства, вызвало у Александра очередной приступ ностальгии и воспоминаний. Экономический кризис, что разразился в тот момент когда людям стало сильно не хватать серебра, конечно же развивался не так, как это предсказала Казначей. Оксане банально не хватило знания местных реалий. Общие предсказанные ей моменты сбылись, но вот сроки подкачали, а некоторые вещи она и вовсе не смогла предугадать.
  Одним из таких неожиданных итогов того масштабного кризиса стали суверенные валюты. Империя конечно старалась сохранить свое влияние на финансы, и ей это в итоге удалось, но попытки королей сохранить свои деньги и найти другие приемлемые вещи для общего обмена товаров оставили свой след в каждой стране в виде местных валют, которые каждый правитель теперь чеканил сам. Имперцы были вынуждены согласиться с таким положением вещей и смогли продвинуть только единый золотой стандарт, который и позволил им вернуть рычаги влияния на финансовые потоки мира.
  Но прежде чем все это произошло, единственной монетой сохранившей ценность в Элуре стал вампирский "штоф". Конечно для всех он был гномьим, ведь именно Александрийский клан гномов официально чеканил новые серебряные монеты и занимался их распространением. Тогда, всего за пару лет, внутренние деньги баронства Блад распространились по всему королевству, и когда королевские финансисты начали выправлять дела страны, у них просто не было другого выхода кроме как признать штоф, и другие монеты из баронства Блад официальными деньгами Элура. И кстати, сейчас штоф, как и упомянутая архимагом бочка, являлись одними из самых уважаемых и стабильных валют мира, и даже в Империи их принимали с удовольствием и охотой.
  Что касается ценности этих денег, то она была очень и очень высока. Например ставка спора, предложенная архимагом, составляла умопомрачительные четыре тысячи имперских золотых монет. А все дело было в том, что такой монеты как "бочка" никогда не было в обращении и она даже не чеканилась по причине своего слишком большого номинала, но аристократия всегда предпочитала считать свои деньги именно в бочках, а не бочонках или штофах. Последние, кстати, и составляли основную массу денег на руках у людей, прежде всего потому, что чеканились из чистого серебра, что и обеспечило Элуру финансовую стабильность и покой, а вот бочонки редко покидали стены специальных хранилищ.
  - Я приму спор! - холодно ответил Резун, видимо не желая быть пустозвоном или же просто подловив своего оппонента на слове.
  Ставка и правда была баснословной по своей величине. Даже король не мог позволить себе такие траты на обычный спор. А вот архимаги могли и ставили. Потому как спор двух быстро превратился в спор четырех, а потом к нему примкнул и Александр, который поддержал приятеля и тоже поставил на то, что гражданская война завершена.
  Не то чтобы он сам верил в такой исход событий, ведь за последний век о прекращении войны заявляли минимум раз пятнадцать, но вампир посчитал, что проиграть такую сумму по вине Резуна будет полезно для будущего. Так как именно этого архимага его люди будут продвигать в следующие Наместники Залона, а значит всегда можно будет заявиться к нему в гости и невзначай напомнить, как поддерживая его, проиграл годовой доход не самого маленького герцогства.
  Ну а пока проигрыш не будет возмещен архимагом, казна вампиров не понесет практически никаких затрат. Точнее они будут просто незаметны. Накопления золота, сделанные по инициативе Казначея, уже давно окупили себя стократно; продажи орехов велись бесперебойно и обогащали баронство безмерно, грабеж северных рудников через людей Наместника тоже был давно налажен и существовал сам по себе, принося каждый год в казну умопомрачительные суммы, и как вишенка на торте - зачистка Тошала от всего ценного, что еще продолжало лежать под горой. Все это делало вампиров не просто богатыми. Они могли отлить памятник каждому из своей общины... из золота... в полный рост... И после этого все равно оставаться сказочно богатыми. Граф Монте-Кристо с его пещерой сокровищ мог бы удавиться от жалости и осознания собственной нищеты. Минусом всего этого богатства было только то, что его нельзя было использовать целиком. Такое количество денег обрушило бы экономику всего мира. Но и полностью бесполезным грузом они не лежали - например вот сейчас Александр спокойно тратил значительную сумму на то, чтобы в будущем привязать архимага к себе, и никто никогда не упрекнет его тем, что он спустил огромные деньги на ветер, даже если весь план вампира не сработает и средства будут просто проиграны.
  Весь дальнейший разговор архимагов был сосредоточен только вокруг эльфов. Заключив спор, они понизили эмоциональный накал обсуждения, но вот забросить тему уже не могли. Александр откровенно скучал и уже жалел, что не подошел сначала к светлым отцам, представленным двумя кардиналами и четырьмя архиепископами, но сделать уже было ничего нельзя и приходилось с умным видом выслушивать доводы, почему война в Лесу закончилась или нет. И так по второму, а потом и третьему кругу. Архимаги почему-то очень любят болтать, когда встречаются с равными себе. Хотя последнее объяснимо - редко какое событие в королевстве заставляет собраться вместе такое количество могущественных людей. А вести пустые дружеские разговоры с подчиненными архимагам было не положено традициями. Вот и приходилось на таких редких встречах болтать на год вперед, встретившись, наконец, с теми кто равен тебе по статусу.
  Когда обсуждение перешло на очередной круг, а новых доводов так и не добавилось, Александр наконец понял, что что-то идет не так. Церемония явно задерживалась, и присутствующие начали волноваться. По регламенту, все должно было начаться с появления в зале графа Савоярди, который бы пригласил гостей на прощание с Мартой. Но хозяин почему-то задерживался, и многие начали осматриваться по сторонам и оглядывать своих соседей в поисках ответа на эту загадку. Александр не волновался, но очень надеялся что Савоярди задержался по уважительной причине, иначе многочисленные придворные могли и не простить ему такую оплошность.
  Нынешний граф был молод... относительно молод, тридцать лет для местных все же возраст, ведь обычные косметические процедуры не могут подарить людям слишком многое. Тем более, что вампиры и не стремились к продлению продолжительности жизни у своих подопечных и ограничивались только внешним воздействием на внешность клиентов. Но прожив двести лет, Александр неосознанно считал молодыми всех вокруг себя, а уж тех кого он видел в пеленках и люльке... Поэтому граф Савоярди однозначно был для вампира молодым, несмотря на то, что уже успел стать вдовцом и имел целых четырех отпрысков, старшему из которых скоро должно было стукнуть четырнадцать лет и ему уже подбирали собственную супругу.
  Решив больше не терять время на разговор с архимагами, Александр вежливо с ними попрощался и двинулся в сторону священников, с которыми и планировал перекинуться парой вежливых фраз, прежде чем пойти выяснять причину задержки. Но когда вампир уже почти подошел к светлым отцам, а те, заметив его приближение, замолчали и стали ждать нового участника своей беседы, двери наконец открылись и в них появился граф Савоярди. Взволнованный и слегка возбужденный, он старался не подавать вида и не показывать свое истинное состояние, а потому ровным голосом пригласил всех пройти на церемонию.
  Гости медленно потянулись к входу, но тут в зал стали проникать слуги. Сначала один из них подбежал к принцам и что-то зашептал им, отчего оба парня заметно побледнели. Потом еще один подбежал к графу Верону и тоже стал эмоционально сообщать тому последние новости, да такие, что обычно спокойный глава Каменной палаты с дикой силой сжал эфес своего оружия. А когда в зале появился один из дружинников, охранявших Александра в этой поездке, вампир понял, что происходит что-то экстраординарное. Оставалось приостановить свой шаг и дождаться новостей, ради которых посмели даже нарушить покой могущественной усопшей и несмотря на все ее заслуги перед королевством, прерывают церемонию прощания с ней.
  По глазам жандарма было понятно, что новости очень и очень серьезные. Александр непроизвольно положил руку на палаш и активировал защитные артефакты. В такие минуты очень хотелось молиться, только вот вампиры так и не определились со своей религией. Почитать Демура они считали глупым, так как его сила была враждебна им, а вот поклоняться Мур они считали ниже собственного достоинства. Потому возносить мольбы и надежды было просто некому. Наконец жандарм подошел и склонился к уху барона.
  
  Глава 2.
  
  Выслушав жандарма, Александр тяжело выдохнул и помотал головой. Воображение в который нарисовало более страшную картину, чем было на самом деле. Но и действительность была неприятна.
  - Что случилось? - к Бладу подошел архимаг Резун, остальные трое стояли за его спиной.
  - Герцог Кас убил жену, ребенка и себя.
  - Ого! Старик наконец узнал про конюха?
  - Ты то откуда знаешь про конюха? - удивился Александр.
  - Мир слухами полнится, - уклонился от ответа архимаг, - Только я не понял, чего все так всполошились?
  - Старик был последним из Касов.
  - И что? Сейчас найдется наследник хоть с каплей крови и все будет нормально. Или все боятся, что наследник будет не один и придется проливать аристократическую кровь?
  - Не найдется никакого наследника, - покачал головой Блад, - Уже двести с лишним лет в семье Касов рождается только один ребенок. Точнее, выживает только один. Остальные умирают, не дожив до брачного возраста.
  - Проклятие? - нахмурился Резун.
  - Скорее злой рок. Но в любом случае, законного наследника мы не найдем. Иначе родней можно объявить каждого второго аристократа в королевстве, да и за его пределами претенденты найдутся. Раньше Касы были весьма плодовиты.
  - Понятно. А я то гадал, чего все так возятся с этим ребенком от конюха, а не придавили его по тихому в колыбели, - остальные архимаги тоже закивали головами, подтверждая очередную истину, что одаренных мало интересуют дела простых людей.
  - Хватит о Касе, - раздраженно бросил Александр, - Мы здесь, чтобы проститься с Мартой! Пойдемте и отдадим ей последние почести! О делах можно поговорить и потом.
  Четыре самых сильных человека в королевстве безмолвно выполнили это указание и прошли в зал, где лежало тело архимагессы. И пусть у каждого их них были свои причины присутствовать здесь, отдать дань уважения Марте Тап желал любой маг и лучшие из них не были исключением. Тем более, что каждый из четырех мог в той или иной мере считать женщину своим учителем.
  Видя действия магов и остальные гости перестали обращать внимание на суету вокруг и прошли в зал. Граф Савоярди, стоявший в дверях, кивал каждому из них и приглашающе указывал рукой на их места. Быть распорядителем на таких похоронах - это большая ответственность и удача. Проводить в последний путь могущественного человека было очень почетно. Считалось, что сам Демур наблюдает за прощанием с избранными, и всего одно такое действо уже могло обратить внимание божества на человека и обеспечить его посмертное существование под дланью Бога. Сам Савоярди не очень понимал, отчего ему оказана такая честь, ведь кроме службы первому из графов Савоярди его с Мартой не связывало больше ничего. А потому мужчина немного нервничал, ожидая подвох, и конечно, уверенности ему не добавляли новости из столицы герцогства. Оставалось только молиться и надеяться, что больше этот день потрясений не принесет.
  И молитвы графа были услышаны. Конечно, не обошлось без накладок и странностей, но в общем все прошло хорошо. А для мероприятия такого уровня - так и вовсе идеально.
  Всего три момента вызвали удивление присутствующих. Во-первых, барон Блад отказался говорить речь и восхвалять покойную перед ликом Демура. Вместо этого древний маг просто подошел к мертвому телу Марты, поцеловал ее в лоб и нежно погладил волосы. После чего молча вернулся на свое место. Такое отклонение от ритуала вызвало замешательство, но упрекнуть барона никто не посмел.
  Второй сюрприз преподнесла сама усопшая. После прощания было оглашено ее завещание и последняя воля, по которой ее прах должен был быть передан барону Бладу, и тот мог поступить с ним по своему усмотрению. Никакими традициями или ритуалами такое не предусматривалось, а потому, прежде чем сжечь тело покойницы, пришлось поискать емкость, в которую могли бы собрать ее прах.
  Ну а в-третьих, оживление вызвало перечисление богатств Марты, которые она завещала. Их распределение было ожидаемым, а вот количество и объем... все знали, что женщина богата, но вот чтобы настолько... При чтении списка мало кто в зале остался хладнокровен. А некоторые не скрывая завидовали упомянутым в завещании людям.
  Наконец и эта часть церемонии была завершена и заверена присутствующими тут священниками. Александр, как один из упомянутых в завещании и получивший библиотеку усопшей, прошел к телу и занял свое место. Другие места были заняты архимагами, каждый из которых получил свою долю наследства, в основном артефакты и ценные компоненты для артефактов. А вот все деньги Марта Тап передала Магической Школе Ебурга и сумма там была такая, что даже принцы остались под впечатлением. Но именно наследник престола и занял шестое место рядом с телом. Представителя школы просто не было на церемонии, и принц, как самый знатный из присутствующих гостей, посчитал возможным занять его место и нести гроб в последний путь.
  До погребального костра шли молча. Пока горел огонь, сжигавший тело Марты, никто не проронил ни слова, слушая завывания светлых отцов, провожавших умершую и желавших ей теплого посмертного существования. Прах тоже сгребали в полной тишине, и только когда ваза с останками была передана барону Бладу, присутствующие позволили себе начать перешептываться. И Александр был благодарен им, что они не сделали это раньше. Ведь он слышал каждого из них, и ничего уважительного гости не говорили. Кто-то завидовал наследникам. Кто-то обсуждал церемонию и поведение барона. Кто-то обдумывал новости из Каса. Но в любом случае, все как-будто забыли про Марту Тап и ее существование, резко перевернув эту страницу своей жизни.
  Вампир тоже никогда не был слишком сентиментален и прощаясь с мертвыми забывал о них достаточно быстро. Но вот именно со старой знакомой делать так не хотелось. Видимо ее смерть и правда ударила по нему сильнее, чем он думал, напомнив о совсем других похоронах и другой женщине. И если хандра по Марте будет хоть чуток напоминать смерть Марианны Кас и ее последствия... То Александр не завидовал ни себе, ни окружающим. Тогда мужчина почти месяц ходил сам не свой, горюя о потерянной любви и коря себя за то, что не обратил эту достойную женщину в вампира. Позднее разум возобладал над эмоциями, и он взял себя в руки, но до сих пор помнил свои страдания по любимому человеку. И пусть Марта была просто другом, но она была близким и верным другом, к которому за два века вампир успел накрепко привязаться.
  
  *****
  
  Не дожидаясь окончания поминок, Александр покинул Савоярди прямо на ночь глядя. Ему было противно вести разговоры с людьми, большая часть которых не знала Марту или боялась её при жизни. А потому делать в городе было больше нечего. Его ждал замок Блад, где он надеялся провести настоящее прощание с верным другом.
  Последней каплей, из-за которой барон чуть не сорвался, стала беседа с одним из баронов, который прямо на поминках предложил Александру заключить дополнительные контракты на поставку александрийской стали. Вежливо отказав, хотя в глубине души хотелось растерзать человека, вампир попрощался с хозяином и тихо ушел. Некоторые по собакам сильнее страдают, чем присутствующие на этих поминках по человеку. Быть частью этого больше не хотелось. Пусть делают, что хотят, барон Блад этого уже не увидит и не услышит.
  Ну и конечно если позволит алукард, будет маленькая месть за такое пренебрежение к усопшей. Александрийская сталь, выплавляемая гномами в Александрии, должна снова стать дефицитом. Пусть помучаются, покупая ее втридорога. Ничему не научатся, зато вампиры будут довольны.
  Хотя людям было не привыкать к подобному. Дефицит качественного железа, а точнее его месторождений, по прежнему был актуален. Качественную сталь в большом количестве делали только в Александрии, вокруг которой были раскиданы богатые месторождения угля и железа. Кланы гномов без устали выплавляли сталь и делали заготовки из нее, после чего все это шло по реке в Ростки или Константинополь. Люди тоже жили в Александрии, и их было даже больше чем гномов, хотя сам город все равно считался гномским и коротышки заправляли в нем всем.
  Вампиры намеренно дали им такую власть два века назад, позволив заниматься любимым шахтерским промыслом в обмен на организацию алхимических производств. И хотя сейчас гномы занимались только традиционными для себя видами деятельности, а вся алхимия и артефакторика давно находились в руках людей, управление городом все равно осуществляли кланы, эрлом которых продолжал оставаться Алекс Блад.
  В любом случае, лучше александрийской стали у людей ничего не было и поставки с севера Элура были очень важны для всех королевств. Даже имперская сталь проигрывала в качестве, а потому эмиссары императора появлялись в замке Блад с завидным постоянством и делали все новые и новые предложения относительно Александрии. Но каждый раз вампиры оставляли их ни с чем. Из-за этого сто лет назад в баронстве даже случилась маленькая победоносная война.
  Тогда нанятые имперским послом бандиты захватили Ростки и попытались оттуда сплавиться вниз по Проклятой. Вовремя проинформированные своими агентами вампиры встретили их посреди пути и после небольшого боя изрядно пополнили ряды своих рабов, которых на момент той битвы не насчитывалось у них и десятка. Зато после сражения Империя стала вести себя смирно, а больше тысячи здоровых мужиков щедро делились своей кровью, наполняя хранилища Гнезда.
  Сама центральная цитадель вампиров ныне представляла собой огромную крепость, стоящую прямо посреди леса. Большая часть общины предпочитала жить именно там. Туда же переехали и все Корпуса, и только Триумвират продолжал оставаться в замке Блад, но Евгений уже однозначно заявил, что как только он станет алукардом, то и триумвиры переберутся жить в Гнездо. Мужика можно было понять, ведь ему приходилось постоянно мотаться между двумя замками, чтобы иметь возможность пообщаться с женой, которая переехала в Гнездо одной из первых.
  Несмотря на глубокую ночь, замок Блад встретил барона тишиной. Это было неудивительно, ведь сейчас здесь обитало всего четыре десятка вампиров, десяток троллей и два десятка людей. Последние даже не знали об истинной природе своих хозяев и выполняли роль простых слуг.
  Но тишина оказалась обманчивой. Въехав в ворота, Александр с изумлением обнаружил во дворе замка ряды выстроившихся вампиров. За две сотни лет через руки воеводы прошли вообще все члены общины, а потому, что такое дисциплина и как правильно стоять по стойке смирно, знали все. Но кроме почти всех вампиров во дворе замка присутствовали и представители других рас. Все тролли, потомки Тарна, были здесь. Несколько гномов стояли небольшой обособленной кучкой, и там были все таны их кланов. А еще здесь были вообще все люди, которые служили вампирам и знали об их истинной природе. И если люди, гномы и тролли явно не понимали что происходит и зачем они собрались здесь и оттого стояли как попало и где попало, то вампиры стояли ровными рядами в полной боевой броне и не шевелились. Только трепещущие на ветру знамена Корпусов и прапоры армейских подразделений указывали, что картинка живая и время не застыло.
  Александр понял все сразу. Пусть они не договаривались с Константином об этом заранее, но причина такого собрания была ясна. Спрыгнув с коня, вампир достал вазу с прахом Марты. Даже дружеским прощанием можно показать всем, что вампиры помнят добро и чтят тех, кто был им другом. Подняв вазу над головой, Александр замер. В ту же секунду замерший строй вампиров в едином порыве преклонил колено и снова замер. Вернув вазу на уровень груди, Александр молча пошел по направлению к алукарду, провожаемый торжественным молчанием вампиров и недоуменными взглядами других рас. Передав прах Константину, барон встал у него за спиной и тоже преклонил колено, даже не думая как этот жест воспримут присутствующие гости, не знающие о иерархии вампиров.
  - Сегодня мы собрались здесь, чтобы почтить память верного друга и надежного товарища, - голос алукарда гремел усиленный магией, - Этот мир покинула Марта Тап. Женщина, верой и правдой служившая нам почти два века. Почти каждый из вас знал ее. Некоторые помнят ту неугомонную девчонку, что умела заводить знакомства на пустом месте и привязывать к себе людей простой улыбкой. Другие знают ее как грозного боевого мага, способного парой заклинаний уничтожить вражескую армию. И я мог бы многое сказать о покойной, но слова уже ничего не изменят. Она покинула нас. Это был ее выбор. Мы можем только принять его и отдать дань уважения верному другу. Так почтим Марту минутой молчания и запомним ее такой как мы привыкли.
  Все вампиры склонили головы и их примеру последовали остальные присутствующие. Когда прошла минута, больше никаких речей никто не произносил, да это было и ненужно. Гости и так получили впечатления и информацию на всю оставшуюся жизнь, а вампиры простились. Большего было и не нужно. Старая аферистка, если и не знала точно, то как минимум догадывалась, что на ее похороны слетится толпа людей, для которых она уже ничего не значит, и только в лесном замке ее не забудут и простятся по-человечески, действительно скорбя о ней. Вампиры не подвели.
  
  *****
  
  После того как прах был замурован в стену усыпальницы, созданной в замке специально для людей которые верно служили вампирам, Александра отпустило. Конечно, это было не такое дружеское прощание, как он себе представлял, но церемония вновь вернула его к жизни. Хандра и грусть, навалившиеся после известия о смерти архимагессы ушли, будто их и не бывало. Он снова стал собран и готов действовать. И уж точно он больше не собирался оплакивать женщину, как когда-то долгое время оплакивал герцогиню Кас после её смерти. Мертвые в прошлом, а для живых есть будущее, надо просто не забывать.
  Было необычно, что смерть магессы так напомнила Александру смерть герцогини и так сильно эмоционально ударило по нему, но что было - то было, в конечном итоге дамы были очень близки при жизни. Хотя Марианну было жаль до сих пор. Сильная женщина, сильная личность, умная и волевая, она бы пригодилась вампирам. Вот только без сомнения она бы не смогла вписаться в новую для себя жизнь и обязательно нарушила бы установленные правила, попытавшись переделать все вокруг под себя. А казнить любимую женщину, это совсем другое, чем просто оплакивать ее смерть. В том, что он бы без сомнений казнил герцогиню за нарушение законов вампиров, Александр ни секунды не сомневался. Ответственность за других стала неотъемлемой частью его характера.
  В дверь постучали и заглянула Юля.
  - Костя просит подойти, - коротко сообщила девушка, которая по прежнему выглядела на четырнадцать лет и не собиралась стареть даже на чуток.
  Александр кивнул и, скинув камзол, остался в одной рубахе. Бродить по своему замку можно было и без официоза. Посмотрев на отражение в зеркале, мужчина усмехнулся. Он и Юля были единственными из вампиров, кто за два века не поменял в своей внешности вообще ничего. И если его заставляли обстоятельства, то девушка просто была упряма. А вот все остальные вампиры отрывались по полной. Да так, что Триумвирату пришлось даже издавать указ, запрещающий слишком кардинальное изменение внешности, мешающее однозначно опознать и идентифицировать вампира с первого взгляда. Отныне менять внешность можно было лишь постепенно не только из-за ограничений энергетической матрицы самих вампиров, которая просто не позволяла слишком значительные отклонения от оригинала, но и по закону баронства.
  Останавливало это не сильно, и то один, то другой вампир получал либо выговор от руководства, либо пламенный привет от глубинных слоев своей магической сущности, когда энергетический шаблон находил, что тело подвергнуто слишком сильным изменениям и запускал полную регенерацию, возвращавшую неосторожному экспериментатору его изначальный облик двухсотлетней давности.
  В любом случае, внешний вид давно стал для вампиров чем-то неважным. Храня свою тайну и стараясь даже намеками не показывать слишком большую продолжительность своей жизни, многие из них активно пользовались гримом, который старил их. И только барон Блад был свеж и молод, как и в любой другой день, год или век. Конечно, так получилось не специально. Нынешний барон должен был быть внуком легендарного Алекса Блада. Сто лет назад вампиры нашли Александру подходящую благородную девушку, на которой его собирались женить, якобы родить наследника и умереть. Наследник должен был быть простым человеком и быстро отойти в мир иной, а вот его сын, и соответственно внук первого бароны, тоже должен был быть магом и даже более сильным, чем его "дед". Его место вампир и должен был занять. Но жизнь расставила в этом плане жирные точки, и его пришлось отложить, потому Александр и был до сих пор официально жив, хотя все его соратники давно "умерли".
  И все дело было в магии и гномах. Слишком многие договоры вампиров были завязаны на фигуру барона Алекса Блада. Именно он был эрлом, именно он был главой магического ордена, и именно он заключал договоренности с архимагами. И пусть магическая клятва это далеко не нерушимый договор или ритуал крови и последствий от её неисполнения вполне может и не быть, рисковать никто не хотел. Потому все еще приходилось изображать из себя молодящегося древнего мага и постепенно переводить все дела на род Бладов, а не на конкретную его фигуру. И если с гномами и прочими уже все было решено, то вот с несуществующим магическим орденом было куда сложней.
  Для окружающих орден был реальностью и заставлял их действовать и поступать в отношении его главы куда более осмотрительно, чем просто в отношении любого другого благородного человека или даже архимага. Нагадить Алексу Бладу и наткнуться на месть его ордена никто не хотел. Именно это и небольшая демонстрация силы в свое время остановило Империю от прямого военного захвата баронства. Именно это удерживало Синдикат от поползновений на долю вампиров, и за два века они не сделали попыток пересмотреть первоначальный договор. Именно это заставляло королей Элура уважать богатейшее баронство и его вольности. Именно несуществующий орден удерживал в узде Касов. И подложная смерть Александра должна была спустить с цепи всех желающих прибрать богатства вампиров и их власть в свои руки. Константин честно признавался, что не готов к таким схваткам, Евгений обещал решить вопрос в первые годы своего царствования, официально став преемником не только для вампиров, но и для внешнего мира.
  Улыбнувшись отражению в зеркале, Александр провел рукой по волосам и вышел из своих апартаментов. Его ждал грозный алукард, который очень не любил, когда кто-то опаздывал.
  
  *****
  
  - Мы решили, что тебе надо прекратить появляться в Константинополе, - начал Константин, стоило Александру появиться в кабинете.
  - Мы? - удивился вампир.
  - Ну я решил, - поправился алукард, - Заканчивай ходить к шлюхам.
  - Будете мне их сюда возить?
  - Обойдешься. Если не можешь найти себе нормальную девушку, заводи гарем. Покупай рабынь и трахай их. Разрешаю. Но к шлюхам больше ни ногой!
  - Есть, - кивнул Александр.
  Было немного неприятно слышать от друга оборот про то, что он не может найти себе нормальную пару. Ведь Константин лучше других знал, а главное, понимал барона и его страдания по Марианне. Умершая давным давно женщина стала для Александра эталоном, с которым он невольно сравнивал всех других и, не находя в них своей новой "герцогини", о нормальных отношениях уже не думал. Только Стефания могла стать некоторым суррогатом, замещавшим женщину, но чертовка давно сняла с себя эту обязанность и сбежала к другому. Утешать мужика вечно не согласиться ни одна женщина, даже самая сильная и волевая.
  - А раз к блядям ты больше не ходок и этот вопрос мы решили, расскажи, как обстояли дела на похоронах. А то ты вернулся чернее тучи, в гроб краше кладут.
  - Может крови хлебнете? А то очень уж странные похороны были. Много всего происходило по мелочи.
  Память крови... Эффект, который стал для вампиров великим благом, практически обеспечив им спасение, и он же чуть было не стал причиной самого большого кризиса, в свое время практически разрушившего все хрупкое общество вампиров. А потом неожиданно сделал их еще сильнее.
  А все дело в том, что память крови давала вампирам все воспоминания владельца и был Ритуал, который вампиры проводили каждый год, обмениваясь кровью и делясь ей со своими начальниками. И если поначалу все понимали необходимость подобного и признавали полезность Ритуала, то уже чуть позже для многих это стало серьезным бременем. Ведь, с одной стороны, очень здорово знать все о своем приятеле или слуге, но вот открывать самые сокровенные мысли начальнику... В общине началось ворчание, разговоры о злоупотреблениях властью и Ритуалом, о том, что все это бесполезно и ненужно, ведь каждый из изначальных давно доказал свою преданность, да и многие обращенные тоже ничем от них в этом вопросе не отличались. Раскол был близок.
  Триумвират уже был готов применить силу и навсегда заткнуть рты наиболее болтливым противникам Ритуала, но Константин, прежде чем отдать такой приказ, распорядился провести расследование. Он лично переговорил с каждым вампиром в общине, выпил крови и еще раз переговорил. Долгая и кропотливая работа нового алукарда дала неожиданные плоды. Ведь если изначально триумвиры просто считали, что вампиры накопили очень большое количество тайн, которыми не хотят делиться с кем попало, то в результате расследования стало ясно, что вообще все в общине совсем не против, чтобы вся их жизнь была кому-то известна. Вот только не были готовы выставлять ее совсем уж на всеобщее обозрение. Проблему решили просто - теперь каждый вампир работал в том Корпусе, где он хотел и у того начальника, которому доверял.
  Такое, казалось бы, глупое решение неожиданно дало положительный эффект. Теперь на руководящие должности продвигались не только эффективные и дающие результат, но и уважаемые вампиры, с которыми другие были готовы делиться самым сокровенным. Эффективность работы возросла в несколько раз, все разговоры о глупости Ритуала прекратились, а община приобрела еще большую сплоченность своих рядов. Появилась некая социальная культура того, что твои поступки известны другим и, как ни странно, это только усилило вампиров. Конечно, передавайся память крови по цепочке, раскола было бы не избежать, но к счастью доступ ко всей жизни получал только пьющий кровь, а не тот кто пил кровь такого пьющего. Потому все с радостью делились своей кровью и работали в коллективах, которым они доверяли. В Армии и Жандармерии дела обстояли не так радужно и там никаких вольностей гражданской службы не знали, но десяток лет в столетие можно было и потерпеть, а профессионалы этих Корпусов уже давно представляли собой единый спаянный боями коллектив, который такая глупость, как знание любимой позы жены друга в сексе или еще какие интимные тайны, давно не могли отвадить друг от друга.
  - Хлебнем мы твоей крови, - подтвердил Константин, - но после. Мелочи нас не интересуют. Сначала расскажи, как ты сам оцениваешь ситуацию, что запомнилось и так далее, ведь тебе вскоре предстоит совершить несколько важных поездок по миру и надо проверить твои навыки.
  - Да вы дадите мне сдохнуть? Я думал, что уже все готово, чтобы объявить меня мертвым, а вы хотите отправить меня с миссией? Сколько можно?
  - Сколько нужно! Как только докажешь, что твоя смерть принесет нам больше пользы, тогда сразу умрешь! А пока ты нужен живым. Вот станет Евгений алукардом и через пару лет официально передашь ему все, а пока рассказывай, что было на похоронах и даже не думай об отпуске.
  - Сами то умерли давно и никто вас не подозревает...
  - Тебя тоже никто не подозревает, разведка доложила об этом точно. Все уверены, что ты могущественный архимаг, скрывающий истинную силу.
  - И сколько еще все будут так думать? - ехидно поинтересовался Александр.
  - Пока не дашь повода. Некоторые архимаги жили и подольше твоего, так что пока все в пределах обычного для местных хода вещей. Поэтому рассказывай. На что обратил внимание?
  Пришлось признать правоту алукарда и перестать изображать строптивость. В конечно итоге Александр уже несколько лет толком не участвовал в жизни Триумвирата и не знал некоторые вещи, что знали Константин и Евгений, а потому ему и самому было интересно обсудить происходившее на похоронах. Некоторое осталось тайной даже для него. Возможно он и зря так сильно ударился в дела своего армейского подразделения, забросив обязанности триумвира...
  - С чего бы начать?.. Была пара странных рыцарей. Я их не знаю даже. Гадали когда я умру и вообще, были слишком умны. На меня бросали довольно негативные взгляды, когда думали, что я их не вижу. Кто их привел - не узнавал.
  - Как мне докладывали, на похоронах должно было быть всего два рыцаря.
  - Кто такие?
  - Наши славные генералы. Командующий Западной армией и командующий Южной армией.
  Двести лет назад, после уничтожения вурдалаков в центре Элура и заключения мира с Ородом, король распорядился создать постоянные воинские подразделения. Южная армия герцогов, запомнившаяся всем не борьбой с вурдалаками, а грабежами выживших, стала называться Южной королевской армией. Войска под командованием тогдашнего маршала, сдержавшие атаки ородцев и очистившие значительные земли от кровососов, стали называться Западной королевской армией. А войска под командованием Годиуса, отбившие столицу и уничтожившие самые боеспособные части вурдалаков, получили название Королевской Гвардии.
  Вот так с тех пор и повелось в Элуре. Западная армия воевала с Ородом. Южная армия напоминала герцогам, кто их король, а Гвардия следовала за правителем, но в основном сидела в столице и охраняла трон. Ну и конечно, королевские войска в Залоне, хотя о них обычно не вспоминали. Что архимаг Дукун, что архимаг Тап, верно служили короне и о мятежах даже не задумывались.
  Неудивительно, что Александр даже не знал этих рыцарей. Они были далеки от столицы и несли свою службу на границах. Задуматься заставляло только наличие обоих королевских генералов на похоронах Марты. О чем барон прямо спросил Константина.
  - А какого черта они делали на похоронах?
  - Вроде приказ короля. Подробностей и причин пока не знаем. Вот вернутся люди Геннадия и тогда поймем, что за интригу затеял наш светлый владыка.
  Упоминание друга вызвало у Александра улыбку. Неожиданно для всех, Корпус Будущего из чисто экономического подразделения превратился в спецслужбу вампиров. Управление многочисленными активами общины дало Геннадию доступ к огромному потоку информации, и он распорядился ей правильно, быстро наладив сеть информаторов и осведомителей, а также просто организовав сбор и анализ всех слухов и сплетен. Довольно быстро он стал даже более информированным о делах в мире, чем Сергей, чьи разведчики вели свою основную деятельность внутри баронства и в его окрестностях.
  Сейчас в Корпусе Будущего, а точнее на него, трудилась гигантская паутина информаторов и соглядатаев, снабжающих вампиров всем, что они увидели или услышали. Кроме этого по ведомству Геннадия проходили и многочисленные подкупленные чиновники и благородные люди, работающие за деньги или компромат. А сверх всего была налажена служба по правильному донесению информации, которая при необходимости не просто распространяла сплетни и слухи, а могла и вовсе уничтожить репутацию конкретного человека. Но одним сбором информации и управлением внешними финансами Корпус не ограничивался. Ведь в его составе были "Лютые".
  Боевое крыло Корпуса стало в чем-то даже легендарным, превзойдя в своих результатах показатели Ордена Охотников. Шесть вампиров наносили вурдалакам больше ущерба, чем все человеческие воины вместе взятые. Главой "Лютых" была Анастасия. Дочь Софи обратилась в вампира сразу как ей исполнилось восемнадцать лет. Следом за ней вампирами стали и ее неразлучные приятели - пятерка детей, что когда-то была спасена Александром в лесу. Софи тоже стала вампиром вслед за дочерью, но сейчас занималась скромной работой в Корпусе Крови. А вот Настя и пять ее друзей, отслужив положенные сто лет, стали активно требовать направить их на охоту за вурдалаками. Спасенные дети по прежнему ненавидели тех, кто убил их родителей, а Анастасия впитала эту ненависть играя с ними с самого рождения. Тогда-то Геннадий и предложил девушке поступить на службу в его Корпус и возглавить поиск и уничтожение вурдалаков. Чем она с тех пор и занималась, без жалости вырезая все обнаруженные поселения. В перерывах же между этим увлекательным занятием "Лютые" выявляли и уничтожали эльфийских агентов. А вот неугодных людей вампиры давно не трогали, предпочитая подрывать репутацию человека таким образом, чтобы все от него отворачивались, и он становился изгоем.
  - Кажется, у короля стало слишком много разных интриг. Меня женить хочет... Кстати, кто такая Регина, что хотят подложить под меня?
  Евгений и Константин заржали.
  - Прознал значит? - алукард скабрезно улыбался, - Племянница короля.
  - Вот падаль, - в сердцах выругался Александр, - Ей всего пятнадцать. А мне больше двухсот лет.
  - Ну не ему же спать с тобой и рожать детей. Да и поверь - это не самая грязная интрига Георга. На юге его агенты вообще не знают, что такое совесть и порядочность.
  - Не нам его осуждать, - подал голос Евгений. - Сами запачканы по самые уши.
  - Таково бремя власти, - кивнул Александр. - Но под меня мог-бы подложить и кого постарше, а не собственную племянницу.
  - А как он тогда баронство приберет к рукам? - усмехнулся Константин.
  - Так он нацелился на баронство?
  - Да. Это известно точно. А вот зачем он прислал сюда обоих генералов, хотя Маршал остался в столице, рядом с королем, мы не знаем. Пока не знаем.
  - А войска? - уточнил Александр, не видя причин отправлять старших офицеров куда-то без верных им солдат.
  - Сидят по казармам.
  - Хм... А насколько король доверяет этим генералам?
  Вопрос застал алукарда врасплох, и он задумался. Пару минут размышления ответа не дали, и он честно признался в этом.
  - Нет информации. Генералы они очень хорошие. Я бы сказал, даже талантливые. Никаких разногласий с королем не имеют. Вроде, полностью верны. Георг тоже ими доволен, все-же они выигрывают все сражения. А ты думаешь, их сюда завлекли подальше от их армий?
  - А почему нет? Повод хороший. Участие в таких похоронах это честь и отказаться нельзя.
  - Логично, - кивнул Константин. - Только причин для их устранения нет.
  - Точно нет?
  - Точно скажет только кровь, Саш, а ее брать проблематично. Если бы не наши пластические операции...
  Замечание было верным. И раньше местные не стремились к тесным телесным контактам и старались держать дистанцию, а уж после появления вурдалаков привычки людей и вовсе сильно изменились. Например, при встрече на природе, приближение к человеку ближе чем на пять метров считалось агрессией. В городах и постройках это расстояние было меньше, но метр старались соблюдать всегда и везде. Брать в таких условиях кровь можно было только ночью у спящих или в бою. Ну еще клиника в Касе спасала. А без памяти крови знать о чем-то наверняка вампиры могли только за счет информаторов и шпионов Геннадия.
  - А общая направленность политики короля какая? - Александр попытался зайти с другого конца.
  - Если кратко - прижать юг, заполучить Блад, повоевать с Ородом, задавить всех оппозиционеров, подмять архимагов, передать власть сыну.
  - Для войны с Ородом хорошие генералы нужны, вот только если вынудить архимагов встать на свою сторону, то можно и без генералов...
  - Ах ты ж! - Константин вскочил с кресла, - А ведь оба генерала крайне лояльны к нашим архимагам. И могут выступать против стремления короля подчинить их.
  - Это сами думайте! - Александр остался спокоен, но в душе радовался, что сумел помочь, и осознавая, что зря он все-таки забросил дела в Триумвирате.
  - И подумаем! И других заставим! - алукард вернулся на место, - Рассказывай дальше, что еще было на похоронах, что привлекло твое внимание.
  - Принцы. Они же с Мартой враждовали...
  - Нет, просто обижены были, - поправил вампира Константин, - Она их наставницей была в детстве. Ну и обоих пару раз розгами отходила. Вот они на нее и злились. А она их все детьми считала... Ну как и мы всех вокруг.
  - А! Просто на похоронах они вели себя очень уверено. И сложилось общее впечатление, что на сами похороны им плевать. Меня например первым делом про жену спросили. К графу Савоярди с указаниями подходили. А после сообщения о смерти Каса вообще что-то активно обсуждали с рядом придворных, хотя их это не касается.
  - А ты конечно не подслушал?
  - Я... - Александр стыдливо опустил глаза, признавая, что вместо того, чтобы нормально работать на похоронах и получать для вампиров информацию, он полностью ушел в себя и горевал, - Виноват. Повел себя как дурак.
  - Хорошо, что ты это понимаешь. Не мальчик уже. Научись правильно распределять приоритеты. Мы тоже тоскуем по Марте, за два века привыкли к ней, как к одному из нас. Но это не повод упускать хорошую возможность узнать все лично, а то и получить кровь.
  - Понимаю и готов вернуться. Все же Каса хоронить будут уже более широким составом гостей. Там король точно будет.
  - Там тебя точно поженят. Хотя и не ехать нельзя... Ладно, давай вернемся к нашему разговору.
  - А больше я ничего не заметил. Ну конечно, были мелочи, но все в пределах обычной человеческой подлости. Некоторых баронов я больше к себе приглашать не буду. И вообще хочу попросить организовать дефицит нашей стали на рынке. А то некоторые оборзели.
  - Обсудим... А священники? О чем говорил с ними?
  - Мне не удалось с ними поговорить в приватной обстановке. Мы просто поздоровались и все.
  - Обидно, - Константин задумчиво подергал себя за подбородок.
  - А что? - заинтересовался Александр.
  - Читай, - алукард подвинул ему папку, которая лежала на столе.
  - Отчет разведки?
  - Он самый.
  Александр с интересом открыл папку с эмблемой Корпуса Разведки и, вчитываясь в первые строки доклада, впал в ступор.
  Подчиненные Сергея получили доступ к святая святых Светлой Церкви. А именно "Откровениям Демура". Правда не к ним самим, а только заметкам одного кардинала о них, но и этого было более чем достаточно. Мысли высокопоставленного священника, кстати, бывшего на похоронах Марты, были записаны очень подробно, как и отдельные цитаты по памяти.
  "Откровения Демура" как ранее предполагали вампиры были написаны под воздействием неких событий, которые дали местным больше знаний о природе своего Бога, но то, что это были действительно откровения самого Бога они даже не предполагали. А если верить заметкам кардинала, то именно так оно и было. И это проливало свет на очень много загадок прошлого и даже открывало новые перспективы... Александр еще раз перечитал последнюю строчку доклада и недоуменно уставился на алукарда.
  - Этому вообще можно верить?
  - Тебе предстоит это проверить. Нужна кровь кардинала Лорна.
  - Уж будьте уверены - я ее достану. Если написанное правда, то можно и напасть на него, чтобы убедиться в этом.
  - Вот-вот. Я скажу больше, - Константин опять встал и подошел к окну, - Если информация подтвердится, то я намерен объявить об окончании изоляции.
  - Такое решение принять в одиночку ты не можешь, - быстро напомнил ему Александр.
  - Знаю. Но нам надо расширять свое присутствие среди людей. Даже если все написанное в этой папке ложь, нам все равно надо увеличивать ареал обитания.
  - Зачем?
  - Кровь!
  - В каком смысле?
  - Нам не хватает крови, Саш. Нас стало слишком много и мы жрем слишком много.
  - Проедаем запасы?
  - Еще нет. Но человеческой крови нам не хватает, а без нее мы смертны. Да и животных тоже уже не хватает. Если бы не синтез крови в бочках, то мы бы уже были вынуждены расселяться. Но пока время терпит. Немного, но терпит.
  - Все так плохо?
  - Не так, как могло бы быть, Семен и Корпус Крови творят чудеса, но решение надо искать. Я не намерен передавать проблему Евгению и хочу решить ее за оставшийся год. А тут еще эта информация.
  - Я проверю ее, - пообещал Александр.
  - Потому и привлекаю. Я рассчитываю на тебя, - Константин похлопал вампира по плечу, а потом коснулся шеи, забирая пару капель крови. - А пока все написанное в докладе полностью секретно и даже с Юлей обсуждать его нельзя.
  
  Глава 3.
  
  Алина отдернула плотную штору и с любопытством посмотрела в окно. Низкие облака полностью скрывали небо, а значит впереди был еще один пасмурный день. Впрочем, сейчас для города любой день был таким, даже если бы в небе сверкал демур, горожане внимания на него бы не обратили. Смерть герцога стала сильным ударом для большинства его подданных и поводом для бесконечного числа беспокойств. Все гадали, чем закончится это странная история с самоубийством, и кто теперь займет трон герцогства. Последнее было даже более важно, чем расследование смерти благородной семьи. Многие закономерно ожидали нешуточной борьбы за корону герцогов Кас и пророчили впереди большую кровь. Но даже если самые пессимистичные предсказания не сбудутся, ничего уже не будет, как прежде, и с этим были согласны абсолютно все.
  - Госпожа, ваша ванна наполнена.
  Тихо зашедшая служанка посмела отвлечь свою хозяйку от разглядывания улицы и неба и напомнить о том, что надо соблюсти утренний ритуал и умыться. Конечно, сама служанка считала каждодневное умывание теплой водой излишеством и причудами богатых, но служила на совесть и никогда не подводила юную госпожу.
  - Я сейчас подойду, - сладко потянувшись и вернув тяжелые шторы на место, отчего в комнате вновь наступила довольно сильная темнота, девушка привычным властным жестом отправила служанку вон из своей спальни.
  Трудолюбие простой крестьянской девушки было единственной причиной, почему она все еще оставалась служанкой в таком месте, как Академия Красоты Каса, и прислуживала не абы кому, а только избранным гостям и хозяйке-распорядительнице. Вот только излишнее высказывание собственного мнения, по поводу и без, стало в последнее время сильно напрягать Алину, и она подумывала о том, чтобы на время отправить свою лучшую работницу в прачки. Глядишь, образумится и перестанет вести с аристократами праздные разговоры на опасные темы непотребства магии и самих магов. А такие разговоры в последние годы стали звучать с пугающей частотой и не только из уст трудолюбивой служанки.
  Нет, конечно магов не любили всегда. И боялись их тоже не переставая. Но вот презирать или вообще принижать и угнетать? Не было такого в истории этого мира. А теперь вот появилось. И главное, сделать с этим было ничего нельзя. Даже если отдать одну своевольную служанку людям Геннадия или Сергея, о чем ее уже не раз просили Шефы Корпусов, ничего это не изменит. Дикий страх перед магами и полностью негативное к ним отношение стали нормой жизни огромного количества людей. Поэтому исправлять свое поведение и мировоззрение девушка будет в прачках, а не в невольных шпионках! А вот с умонастроениями общества придется бороться уже совсем другими способами.
  Кивнув своему решению, вампиресса полюбовалась на себя в зеркало и, удовлетворенно улыбнувшись, покинула спальню. Впереди был очередной интересный день, полный сплетен, слухов, пикантных тайн и, конечно, разочарования в людях. Красивая, даже умопомрачительно красивая девушка, уже давно не питала никаких иллюзий на этот счет. Ее подопечные, как один, были не самыми лучшими представителями человеческой расы, и с этим приходилось мириться. И делать их хотя бы внешне прекрасными!
  Когда сорок лет назад она сменила в Академии Красоты свою предшественницу и стала хозяйкой-распорядительницей и главным "косметологом" вампиров, Алина была очень довольна. Это было то место, где она хотела находиться, и та работа, которая доставляла ей удовольствие. Когда два века назад она поехала с подругой в скромный пригородный санаторий, чтобы весело провести выходные и познакомиться с простыми деревенскими парнями, она никак не рассчитывала стать вампиром и оказаться в другом мире. Но за нее все решили высшие силы, и приходилось просто приспосабливаться.
  Поначалу было сложно. Очень сложно, но и интересно. Потом пришло понимание, что это навечно и надо устраиваться на новом месте. А это означало, что надо было искать свое призвание. А кому в диком мире нужна профессиональная танцовщица? Даже не желая отвечать на этот вопрос и выслушивать кучу скабрезных и пошлых шуток, Алина сразу, как только появилась вакансия, пошла служить в Корпус Будущего и не прогадала. Ее подруга, кстати, выбрала Корпус Разведки и тоже была довольно, вот только задания у нее там были иногда очень уж мерзкие. А в ведомстве флегматичного и расчетливого Геннадия все было пристойно, но не менее интересно. Если бы люди еще не были бы такими людьми... Но это совсем другой разговор! Вот выполнят они Великий План Вампиров и достигнут Цели, тогда можно будет поговорить и об изменении природы "человеков", а именно так среди вампиров уже давненько презрительно звали людей, вне зависимости от их социального и финансового положения. От обладающих доступом к памяти крови скрыть свою сущность красивыми словами было нельзя, и вампиры ценили только искренних и порядочных людей, которых и были готовы именовать именно "людьми", а не "человеками".
  Ополоснувшись и вытерев свое идеальное тело насухо, вампиресса с помощью служанки стала облачаться в подобающий ее статусу наряд. Хозяйка лучшей в мире Академии Красоты не могла позволить себе выглядеть как-то иначе, чем фантастически сногсшибательно. А это означало еще и стильно, и в соответствии с последними течениями изменчивой придворной моды.
  Поправив несколько складок на платье и одев дорогие украшения, которые сделали бы честь любой королеве, Алина с брезгливостью взяла последний массивный браслет и защелкнула его на запястье. От этого украшения, за которое иные дамы отдали бы душу, она была готова отказаться в любой момент. Но боевой артефакт был как раз той вещью, убрать которую из своего гардероба она не могла ни при каких обстоятельствах. И это было особенно обидно, ведь подчас моду в королевстве Элур устанавливала именно она - хозяйка Академии Красоты Каса. Но не над всем властны вампиры, даже если они стары, мудры и могущественны.
  Нашествие вурдалаков, уничтожившее привычный уклад жизни людей, ввело в обиход новые правила и модные тенденции. Отказаться от которых было нельзя просто из расчета маскировки. И если серебряные нити, вставки и украшения всегда можно было подобрать и выполнить так, чтобы они подчеркивали женскую или даже мужскую красоту, то проклятый наручный артефакт сделать таким было невозможно. Очень уж большим и сложным он был.
  Артефактный наруч получил свое распространение два века назад почти сразу после окончания первой волны нашествия и был обязан своему появлению на свет именно вампирам. Желая упрочить свои позиции и внести вклад в дело борьбы с вурдалаками, в баронстве Блад разработали новое украшение. Гномы Александрии получили заказ на производство, и вскоре новинка навсегда завоевала свою нишу. Ни один благородный человек никогда не появлялся на улице без этого полезного украшения на своей руке. От благородных не отставали и их вернейшие слуги - солдаты. Вояки тоже желали иметь возможность спасти свою жизнь в схватке с таким опасным существом, как вурдалак, которых все по прежнему считали и называли не иначе как вампирами, а потому огромная и массивная конструкция украшала правую руку многих и многих.
  В целом, никаких велосипедов вампиры не изобрели. Они просто соединили в одном артефакте все самое необходимое и сделали его ношение обязательным атрибутом любого живого и разумного существа. Да и усилий для этого особых прилагать не пришлось. Судите сами: в выполненный из мифрила наруч были "встроены" такие заклинания, как "воздушный щит", "вспышка", "тревожный сигнал", "воздушный кулак" и "прыжок". И это был просто самый необходимый минимум, чтобы спастись от нападения и иметь возможность убежать или драться. Кроме этого, режущие серебряные кромки позволяли проверять на причастность к человеческому роду всех подозрительных, а серебряный шип - убивать тех, кто эту проверку не проходил. Ну и конечно за особую плату можно было расширить набор заклинаний в наручном артефакте или выполнить его из другого материала. Например, заменить мифрил лунным серебром, из которого и был выполнен браслет Алины. Да и вообще, "украшение" вампирессы очень сильно отличалось от общепринятых у людей стандартов, ведь над ним работали в лабораториях Гнезда, а не Александрии.
  Артефакторика вообще, без сомнений, была самым большим успехом вампиров на ниве магии. За прошедшие века удалось добиться идеального сочетания формы и содержания. Что будет, если объединить самый лучший по содержанию энергии материал - кровь, и самый лучший удерживающий силу - лунное серебро? Получится идеальная комбинация мира артефактов! А если добавить к ней знания о частицах веры, магию гномов и магию крови, то получится идеальный артефакт. А точнее, его основа. Которую вампиры и создали, наполнив тонкие трубочки, сделанные из лунного серебра, своей кровью, и придав им форму нужных узоров. Полученные артефакты имели чуть больший размер, чем привычные, но их эффективность была в несколько раз выше. А учитывая, что недостатка ни в лунном серебре, ни в крови в баронстве не было... Ну вы можете представить результат. Хотя недостатки у новых артефактов тоже были: кровь слишком эффективно отдавала силу, а потому и разряжались они быстрее. Но кого волнует, что из вроде бы обычного "огненного шара" можно выстрелить лишь десяток раз, в отличии от сотни у человеческого аналога, если даже один раз равен по мощи чуть ли не "огненному метеору"? А "огненный метеор" вообще создает ад на земле... Одним словом, успехи были очевидны, а баронство Блад представляло собой самые защищенные земли в мире: каждый замок вампиров представлял собой более мощное укрепление, чем крепость Залон, хотя об этом никто и не знал.
  Но все это очень мало волновало девушку. Она в Касе занимается не войной, а миром, и необходимость носить на руке изящный и очень красивый, но очень уж большой наруч ее не вдохновляла. Не успокаивало и то, что другие благородные дамы, даже из герцогских и королевских семей, украшали свою руку куда более массивными и большими артефактами, чем она. Ну и уж совсем бесполезной для нее была возможность стереть с помощью своего браслета Кас с лица земли.
  - Госпожа, в приемной вас дожидается граф Харси. Просит принять его незамедлительно.
  Алина кивнула зашедшей в будуар секретарше, подтвердив, что услышала ее, но давать ответ не спешила. Будь это любой другой аристократ, даже и с более высоким титулом, она бы без промедления отказала в приеме. Ежу понятно, что к ней пришли просить подвинуть очередь или принять кого-то из родственников на "косметические процедуры", а эти вопросы относились исключительно к компетенции герцогов Касов. Вот только граф Харси, секретарь короля, никогда омоложением не увлекался, а его жена прошла комплекс процедур только в прошлом году. Но самым настораживающим в визите было не это, а события, на фоне которых он случился. Граф вообще должен был быть на похоронах архимагессы! Какого черта он делал в Касе, да еще и в тот момент, когда хозяин города и окрестных земель решил так удачно сойти с ума, что убил не только всю свою семью, но и себя.
  "Что этой крысе от меня надо?"
  Королевского секретаря Алина откровенно не любила. Очень уж много о нем и его делах она знала. Королю Элура повезло с таким помощником, тут слов не было, но вот методы этой помощи вызывали стойкий блевотный рефлекс, и это при том, что вампиры совсем не были белыми и пушистыми и весь подобный арсенал сами использовали без стеснения. Но не в таких же объемах и не так цинично!
  - Передайте графу, что я выйду к нему незамедлительно!
  Секретарь склонилась в поклоне и поспешила покинуть будуар госпожи, давая ей возможность закончить приводить себя в порядок. Сама Алина еще некоторое время разглядывала себя в зеркало, выискивая малейшие недостатки во внешнем виде, и только убедившись, что все идеально и полностью соответствует статусу, соизволила спуститься к незваному гостю.
  - Вы выглядите просто превосходно, уважаемая, - мужчина склонился в чуть более низком, чем это принято, поклоне.
  Услышав его равное обращение к себе и увидев его поклон, Алина моментально напряглась. В прошлом году, пребывая в Академии совместно с супругой, граф всегда подчеркнуто принципиально указывал хозяйке на ее более низкое положение, обращаясь к ней только как к "любезной", да и его поклоны были скорее небрежными кивками головы. И пусть многие старые традиции уже давно отжили свое, но формальное обращение в разговорах все еще было одним из столпов человеческого общества. Разве что маги в своей среде несколько пренебрегали этим, но и то только среди своих и до откровенного непочитания общественных норм не скатывались. И вот один из высших царедворцев так резко меняет свое поведение.
  - Рада видеть вас вновь, граф. Чем могу служить?
  - Мы можем поговорить в более приятном месте, чем гостиная, уважаемая?
  - Прошу в мой кабинет! - намек на приватный разговор был более чем прозрачным, и вампиресса без промедления пошла навстречу желаниям королевского секретаря.
  Вновь поднявшись на второй этаж Академии, девушка быстро прошла к дверям своего официального рабочего кабинета и, пропустив внутрь гостя, приказала принести им вина и взвара. Разместившись в кресле и наблюдая, как граф Харси берет с предложенного ему подноса бокал с медовухой, Алина окончательно перестала что-либо понимать. Она совершенно точно знала, что без хорошего бокала вина королевский секретарь вообще ничего не делает и к вечеру обычно мертвецки пьян. А тут такое изменение шаблона. Это точно не к добру.
  - Наверное вы думаете, что я пришел сюда просить вас о новых омолаживающих процедурах, уважаемая. Но смею вас заверить, это не так, - начал издалека граф, - Я пришел разговаривать о вас, и тема нашего разговора известна его величеству и, более того, полностью одобрена им.
  - Вы заинтриговали меня, ваша милость, - Алина состроила глупенькое лицо и игриво взмахнула ресницами, - Я вас внимательно слушаю.
  - Конечно. Но для начала позвольте попросить вас о небольшой услуге.
  - Какой?
  - Не надо сообщать о моем визите и нашем разговоре барону Бладу.
  - Хорошо, - вампиресса легко дала столь незначительное обещание, тем более, что сообщать что-то барону Бладу, а точнее, триумвиру Александру, она и не собиралась: не по чину ей это, и о беседе будет сообщено непосредственному начальнику девушки - Геннадию, о котором королевский секретарь вообще ничего не знал, так как Шеф Корпуса Будущего был совершенно не публичным человеком.
  - Благодарю и рассчитываю на вашу порядочность. И раз вы дали мне слово, позвольте задать вам вопрос: вы состоите в магическом ордене барона Блада?
  Алина хищно улыбнулась и моментально сгладила этот эффект несколькими быстрыми взмахами ресниц. Старый ублюдок затеял очередную интригу и в этот раз против барона Блада. А ведь король вроде твердо решил женить вассала своего вассала на племяннице. Неужели планы переиграли, а она не в курсе? Гена же с нее скальп снимет, а заодно и с должности хозяйки Академии уберет!
  - Это не тот вопрос, на который маг будет отвечать прямо, - девушка демонстративно погладила свой знак мага на груди.
  Расплывчатый ответ был необходим еще и потому, что было непонятно, какие именно артефакты надеты на графе. Среди всех "украшений" гостя вполне могли быть и те, что реагировали на ложь, и потому надо было юлить и крутиться, но не врать. А любые вопросы про магический орден баронства Блад требовали тройной осторожности!
  - Понимаю вас, уважаемая. А если я скажу, что существуют обоснованные опасения насчет личности барона Блада?
  - Вы о чем, граф?
  - Есть подозрение, что это другой маг. Кто-то подменил настоящего барона Блада, когда тот умер несколько лет назад.
  - Я бы сказала, что это чушь, - фыркнула вампиресса, быстро просчитывая в уме варианты развития беседы.
  Про Александра ходило множество нелепых слухов, иногда самых фантастических, но еще никто и никогда не называл его ненастоящим или подмененным. И вдвойне неприятно было слышать эту версию из уст королевского секретаря, то есть человека, часто говорящего вместо короля!
  - Но вы бы служили ему, если бы этот слух оказался правдой?
  - Барон Блад самый настоящий. И других баронов Блад за последние два века в королевстве Элур не было, - медленно подбирая слова и стараясь, чтобы ее речь звучала максимально понятно и твердо, Алина на одном дыхании выговорила всю эту фразу и внимательно уставилась на собеседника.
  - Я понял, - граф кивнул и буквально на секунду выпал из общения, доказывая, что у него точно есть артефакт, контролирующий беседу или собеседника, - Тогда позвольте мне предложить вам свою дружбу. Вы удивительная собеседница, и я хотел бы иметь возможность общаться с вами чаще.
  - Не вижу в этом ничего предосудительного, - Алина снова включила дурочку - образ, в котором она последние десятилетия и представала перед своими клиентами, - Я всегда рада видеть вас, граф.
  Проводив королевского секретаря до двери, вампиресса распорядилась готовить первого на сегодня пациента, а сама прошла в кабинет, только уже в настоящий - тот, в котором она на самом деле работала, а не принимала всяких гостей. Ее, без сомнения, прощупывали на предмет вербовки и от этой идеи не отказались. А это, знаете ли, очень интересные расклады открывает в придворной жизни и королевских интригах. До такого еще никто не додумывался, ведь способов обойти клятвы крови, даваемые членами практически любого магического ордена, не существует в природе! Есть только теоретическая возможность быстро дать новую клятву в момент, когда глава ордена умирает. Но на практике этого никто не делал, да и дураков пробовать это нет. А вот славный король Георг руками своего верного секретаря решил попробовать. Знать бы еще, что его величество решил...
  Божественно красивая девушка хмыкнула и активировала амулет связи. Пусть Геннадий разбирается - у него голова светлая. Она же продолжит играть недалекую, незаменимую во всем человеческом мире магессу и узнавать через кровь людей все их секреты. И все тайное когда-нибудь станет явным. Например, сейчас она будет омолаживать баронессу Веральд из самой Империи Узмер. И вроде бы не по чину даме здесь находиться, да вот только в любовниках у нее сам имперский казначей. А значит уже к вечеру вампиры будут знать о финансах далекой, но очень могущественной страны, куда больше, чем знали до этого.
  
  *****
  
  Днем с замком связались наблюдатели вампиров в Савоярди и сообщили, что оба королевских генерала арестованы. Граф Верон, глава Каменной палаты, отдал такой приказ, объяснив его тем, что рыцари оскорбили принцев и память архимагессы Марты Тап. Александр только покачал головой и порадовался собственной прозорливости. Генералов было не жалко, они не являлись агентами вампиров - это вчера барон выяснил отдельно - поэтому король мог сколько угодно развлекаться своими интригами. Настораживало только то, что момент для этих самых интриг был выбран так удачно. Неужели Георг приложил руку к смерти герцога? Все же Кас был единственным, кто мог воспротивиться этому решению короля и заступиться за боевых генералов. Герцог Гуян уже одной ногой в могиле, но корону сыну еще не передал, архимаги будут только рады устранению своих прямых недоброжелателей, а барон Блад традиционно не вмешивается в политические дрязги страны, помня о том, как ему когда-то пришлось, спасая свою жизнь, бежать из Валерии.
  Вампиры вообще очень неплохо в свое время развешивали окружающим лапшу на уши и врали направо и налево. В результате сложился образ могущественных, но не желающих воевать магов, да еще и страдающих комплексом проигравших, а потому очень осторожных и всегда дующих на молоко. Все это стало настолько естественным для окружающих, что ныне врать было уже не нужно. Остальное люди делали сами, и вампирам надо было только многозначительно молчать и важно надувать щеки.
  Сам Александр уже проснулся от дневного сна и сейчас ожидал того момента, когда вечером из Гнезда в Блад прибудут начальники разведок вампиров со своими заместителями и дадут ему полный и подробный отчет, а также расскажут о своих ожиданиях от миссии триумвира. Новые сведения, полученные в последние дни, были очень уж... фантастическими, и требовалось их немедленно проверить. Вот только сделать это мог лишь барон Блад собственной персоной. Другого к кардиналу просто не подпустят.
  - Уже проснулся? - в апартаменты триумвира заглянул Константин и задал риторический вопрос, - Пошли поедим. А то я тоже уже на ногах.
  Александр кивнул, соглашаясь с предложением друга и пошел за ним. В том, что оба вампира уже в полдень находились на ногах не было ничего необычного. И хотя ночной образ жизни нигде и никогда не отменялся, сами вампиры изменились. Два века жизни закалили их, и теперь им требовалось куда как меньше сна, причем никаких дополнительных сил это не требовало. Да и сами силы... Они тратились куда как рациональней, и их оставалось больше. Причем, это замечали все. Ныне редко какой вампир был способен применить меньше десятка заклинаний средней силы до полного своего истощения, и уж тем более никто из изначальных в числе таких неудачников не значился. Сами же изначальные вампиры уже замахивались и на заклинания высшего порядка, причем с обычного усиленного пайка, а не выпив сотню дополнительных литров крови, как это бывало раньше. Правды ради стоит отметить, что еще никто с усиленного пайка ничего из высших порядков магии не применил, но при существующей тенденции это было делом не такого далекого будущего.
  - Я о чем поговорить хотел, - алукард ткнул вилкой в огромное блюдо поставленное на стол слугами и переложил с него себе на тарелку целую жареную утку, - Церковь решила всерьез взяться за наших еретиков. Аналитики утверждают, что при умном подходе у светош есть шанс на успех. Зато при глупом подходе тролли дают гарантию, что мартианство только укрепит свои позиции, причем, не только на севере. Так что придется тебе не только в Джеймса Бонда играть и добывать из кардинала интересующие нас сведения, но и опорочить его или же подтолкнуть к неправильным действиям.
  Александр кивнул, и выбрав на блюде жаренного цыпленка, перетащил его на свою тарелку, после чего, руками оторвав крыло, впился в него зубами.
  Написанная двести лет назад епископом Мартином книга стала для вампиров манной небесной. Старик умудрился написать истинный шедевр. Его даже почти не пришлось переделывать и дописывать... так, сгладили некоторые моменты и, наоборот, выделили другие. А в результате, еще при жизни епископа у него появилось много последователей, а после смерти - так и продолжателей учения.
  Конечно Светлая Церковь быстро объявила мартианство ересью, а книгу епископа Мартина запретила и этим только вызвала дополнительный интерес как у людей, так и у священников. А после ознакомления многие соглашались с изложенными в книге фактами и доводами и сами становились мартианцами. В результате, на данный момент весь север Элура и Орода погряз в этой "ереси", и учение старого епископа продолжало набирать силу. У мартианцев даже появился лидер - ородский архиепископ Борн, призывавший к реформированию всей Светлой Церкви на основе учения Мартина.
  - А наши тролли не сказали, как именно я должен это сделать? Точнее, какие действия кардинала гарантированно приведут к увеличению популярности мартианцев?
  - Сам знаешь, тролли на это молчат и требуют больше данных. А пока просчитывают варианты.
  Это триумвир знал. Обладая феноменальными возможностями для расчетов всего и вся, живые компьютеры были очень осторожны в своих аналитических суждениях и выдавали точный результат только после того, как их заваливали всей возможной информацией. А вообще вампирам повезло. Все остальные в мире использовали троллей только как грубую физическую силу и никогда даже не задумывались над тем, что это очень умные, пусть и холодные, существа. Но расчетливому вообще тяжело быть эмоциональным или добрым. Он же все насквозь видит. Зато все дети Тарна с удовольствием служили вампирам. Можно сказать, у них образовался некий симбиоз, когда одни обеспечивали других пищей и защитой, а в ответ получали самые точные расчеты и анализы. Жалко только, что сам Тарн уже умер: выяснилось, что у троллей продолжительность жизни сильно зависит от количества произведенного на свет потомства, а детей первый тролль вампиров наплодил много. Сейчас в подвалах Гнезда и Блада жило больше двухсот троллей, являвшихся детьми или внуками Тарна. И эти потомки, выяснив, что каждый детеныш сокращает их срок жизни, уже не спешили наедаться и плодиться, как это делал их прародитель. Но и голодом себя не морили, а потому природа брала верх, и количество троллей на службе у вампиров пока только росло, радуя всех, кому были нужны точные и быстрые расчеты.
  - Может, саботажем действий кардинала займется кто другой? Я хотел бы дослужить...
  - И дослужишь, - оборвал триумвира Константин, - Ты же знаешь, что я очень положительно отношусь к твоей инициативе отслужить в армии. Но со светошами надо разобраться. Больно уж момент хороший. Все наши поймут, и никто не осудит. А по поводу "кого другого" я подумаю. Обещаю. Но только после получения тобой информации - очень уж надо пощупать кардинала за вымя.
  - Главное не получить при этом проблем на свою голову.
  - Ради таких сведений можно любые проблемы пережить, - Константин вернулся к своей утке.
  - А светлые отцы на кардинальное решение проблемы мартианства не решатся? - Александр решил узнать о ситуации немного больше.
  - Могут, - кивнул алукард, - Такие предложения уже звучат. Прежде всего, из руководства церковных орденов, но Наместник по данному вопросу не высказался, да и не определился еще. Его куда больше волнует завершение строительства Вобанэ.
  Новая резиденция главы Светлой Церкви в предместьях имперской столицы была, что называется, стройкой века. Задуманная более века назад идея, очень долго никак не могла воплотиться в жизнь, и только последний Наместник бросил на завершение строительства все имеющиеся силы и просто неприлично огромные суммы денег. В результате Вобанэ уже превзошла по красоте и роскоши даже императорский дворец и все еще продолжала строиться. Наместник очень гордился своей новой резиденцией. Прежняя-то была куда скромнее как внешними размерами, так и внутренним убранством. Кстати, архиепископ Борн впал в ересь мартианства именно после того, как посетил Вобанэ и насладился её роскошью. Говорят, некоторые залы новой резиденции буквально вылиты из серебра. Так что на фоне нищеты и бед обычных людей все это смотрелось очень контрастно и только подчеркивало и подтверждало написанное Мартином в своей книге.
  - А если решатся на физическое уничтожение мартианцев, что будем делать?
  - Идею они все равно не уничтожат. Да и книги мы всегда будем подбрасывать все новые и новые, - Константин ненадолго задумался, - Но отвечая на твой вопрос... Что мы будем делать?.. Поможем наемниками и деньгами.
  - А не жалко наемников?
  - Это их работа. Да и, честно говоря, многовато их стало.
  Баронство Блад было известно на весь мир. Здесь делалась лучшая сталь. Отсюда поступали ценные алхимические компоненты и смеси. Здесь находился крупнейший центр по производству артефактов. Кроме этого в баронстве существовало одно из самых известных магических учебных заведений людей - правда, оно было известно прежде всего тем, что оно было бесплатным. А кроме всего этого Блад славилось своими наемниками. И пусть особой мировой известности псы войны баронству еще не принесли, но на севере континента все знали, куда надо обращаться за самыми лучшими и преданными наемными войсками. Некоторые отряды даже специально выдавали себя за бладианцев - наемников из баронства Блад, ведь кроме несколько больших сумм за контракт это было и определенным знаком качества уже для самого клиента.
  И причем это получилось помимо воли вампиров. Потому как, если сталь, алхимия и артефакты были заранее продуманы и спланированы, то наличие большого количества свободных мечей на территории баронства предсказать было не легко. А все дело в отношении вампиров к своим людям. Построив города и поселки и установив в них жесткие и понятные законы, они спровоцировали длительный период стабильности и порядка. А учитывая, что голода люди в баронстве не знали, то и плодиться в таких условиях начали на зависть кроликам. Когда размеры городов и деревень увеличивать было больше нельзя, пришлось вводить дополнительные законы, вынуждающие младших сыновей и дочерей искать счастья за пределами баронства. Ну а так как покидать столь хорошие места навсегда дураков не было, то и выходом для людей стало наемничество. Прибавьте к этому большое количество слабых магов, выпустившихся из Ебурской Школы Магии, отличную сталь и оружие гномов и превосходные артефакты магов Александрии - и в результате вы и получите очень хороших наемников. А лучшими в мире их сделали сироты. Заботу о которых вампиры продолжали нести все это время, воспитывая из брошенных детей не только превосходных слуг для себя, но и для других. Вот часть воспитанников этой янычарской школы и уходила на командирские должности наемников. Учили вампиры на совесть и всему, поэтому бладианцы быстро завоевали славу и уже почти век удерживали своеобразное первенство в рейтинге лучших наемников. Причем отряды, как можно догадаться, были не только мужскими, но и женскими.
  Вот об этих наемниках и говорил Константин. И их, правда, стало много. Опыт, передаваемый из поколения в поколение, лучшее снаряжение и оружие, большое количество магов в отрядах - все это резко сокращало потери наемников. Ну а главное, бладианцев уже давно предпочитали нанимать не ради мелких стычек и войнушек баронов между собой, а как гарнизоны крепостей и городов. Стабильные и длительные контракты, умереть на которых в бою было куда менее реально, чем в трактире или на молодой девице. И все это на фоне возникших в последние годы проблем с обычными отрядами наемников, которые предпочитали не воевать, а грабить.
  Доедали молча. Александр анализировал то немногое, что узнал, а Константин изначально хотел просто позавтракать в компании триумвира, что в последнее время мог позволить себе не часто. Александр постоянно находился на службе там, куда его слал воевода, а Евгений предпочитал проводить как можно больше времени рядом с женой в Гнезде.
  
  *****
  
  Когда в замок наконец прибыли Шеф Корпуса Разведки со своим заместителем и Шеф Корпуса Будущего с заместительницей, Александр успел обойти все свои владения и убедиться, что замок содержится в полном порядке и малое количество проживающих в нем никак не сказывается на качестве заботы.
  Поздоровавшись со всеми, Константин сходу попросил предоставить самые последние данные и внимательно посмотрел на Сергея. Привычный ко всему разведчик молча кивнул и хлопком по плечу предложил своему заместителю начать отчет. Леопольд не менее молчаливо поднялся и, взяв в руки бумажку, начал очень подробно излагать факты и новости.
  Бывший лейтенант дружины герцога Каса вообще оказался для вампиров находкой и, пережив службу в Армии, быстро сделал себе карьеру в Корпусе Разведки, став очень удачливым агентом и научив быть такими других. Из доклада обращенного вампира складывалась очень неприятная для вампиров картина.
  Выходило, что еще несколько лет назад король Георг резко решил повоевать с Ородом и начал ради этого полномасштабную и очень кропотливую подготовку. Вот только самой войны он так и не начал. Кроме этого, ровно в тот же момент, когда было принято решение о войне с Ородом, было принято и другое решение: женить барона Блада на королевской родственнице.
  Все эти планы очень быстро стали известны вампирам, и они не сильно обратили на них внимание. В конечно итоге, Георг был не первым королем, которому в голову пришла такая светлая мысль, как получить доступ к богатствам Блада через брак. Заставить кого-то вступить в законные супружеские отношения ни один король не мог, хотя дедушка Георга и проталкивал принятие соответствующего закона. Но бароны его реформаторских начинаний не поддержали, и Александр в очередной раз счастливо избежал участи обзавестись женой.
  Нынешний король Элура все ошибки предшественников учел и подошел к процессу творчески. Во-первых, удачное замужество своей родственницы он сделал якобы вторичной целью, прикрыв ее подготовкой к войне с Ородом, которой, судя по всему, никогда по настоящему и не планировалось. А во-вторых, он не собирался оставлять никому выбора, всерьез намереваясь прибрать к рукам не часть богатств Блада, а все баронство целиком.
  - К этому решению мы пришли только после последнего отчета из Каса, - Леопольд был немного расстроен и не скрывал, что сильно переживает за провал своего Корпуса, - Смерть герцога была спровоцирована разговором с королевским секретарем. Граф Харси рассказал Касу о том, от кого его супруга забеременела на самом деле. А перед этим он хорошо так напоил герцога и рассказал ему несколько историй из славного прошлого благородных людей и того, как раньше решали вопросы чести. В общем, после этого никаких других вариантов и быть не могло.
  - А откуда известно о беседе герцога и королевского секретаря? - Александр позволил себе прервать отчет.
  - Слуга сохранил меч, на который бросился Кас, убивая себя. Наш агент слизал с него кровь.
  - И только на основании этого вы делаете вывод, что это часть плана по моему окольцовыванию?
  - Не только, экселенц. После получения памяти крови герцога агент решил действовать решительно и смог получить доступ к крови доверенных слуг графа Харси. Всей информации они, естественно, не знали, но по обрывкам того, что слышали, картину сложить можно только одну. В скором времени король предложит вам корону герцогства Кас, а когда вы примите ее, подойдет с предложением, от которого, как вы говорите, будет нельзя отказаться. Он скажет, что ради легитимности нового титула для ваших детей и подтверждения особого статуса герцогства Кас в королевстве, вам, экселенц, надо будет взять в жены девушку из королевской семьи. А так как вы уже стары, то сделать это надо немедленно, как и родить наследника. Ну а после появления наследника вас можно и убить, если сами от старости не умрете. Герцогство с баронством в казну, племяннице и ее ребенку графский титул или вообще умертвить и не мучиться.
  - Вот сволочь! - Александр и не думал сдерживаться, - Могу я просто отказаться от титула?
  - Отказаться можешь, но думаю, тебя уговорят, - в разговор вступил Константин, жестом показывая Леопольду, что тот может сесть, - Хотя, это идея. Пусть удивятся!
  - Чему?
  - Что ты отказался.
  - А что в этом такого?
  - Ну у тебя репутация очень жадного и властного человека. Уверен, никто не сомневается, что ты ухватишься за возможность быть герцогом. Тем более, что по факту ты им и являешься, как эрл гномов.
  - И с чего это у меня репутация властного и жадного человека?
  - Тебе напомнить или сам поймешь? - усмехнулся алукард.
  Поразмыслив, Александр признал, что окружающие имеют право считать его таковым. И властным. И жадным. И мелочным. И даже злопамятным.
  - Тогда буду отказываться. Пусть уговаривают, и только после уговоров и дополнительных призов, я, возможно, соглашусь, а может и нет. Каса жалко. А вообще, как вассал, я просто обязан отомстить за столь подлое убийство сюзерена.
  - Ну вот и подумаем, как нам прижать короля. Повод есть.
  - А генералов-то зачем арестовали? Я же к ним никакого отношения не имею.
  - Пока не знаем, - на этот вопрос ответил сам Сергей, придержав порыв своего заместителя, - Похоже, что это другой план короля, но вот какой точно... Будем выяснять.
  - Я был уверен, что мы куда лучше контролируем короля и дворец, - высказал претензию Александр.
  - До сегодняшнего утра и я был уверен, что мы контролируем окружение короля, а теперь знаю, что мы ошибались, - на ноги поднялся Геннадий, - По всему получается, что Георг был уверен в наличии у нас менталиста и строил свои планы исходя из того, что этот менталист периодически читает его окружение. Из-за этой неверной предпосылки ему удалось снабдить нас качественной дезинформацией, тем более, что мы привыкли работать без преград и сопротивления. Сейчас тролли загружены новыми исходными данными.
  - А нам что делать, пока они считают? - Константин сложил руки в замок и оперся локтями в стол.
  - Для начала собрать Совет и решить, нужно ли нам, вообще, принимать корону герцогства Кас. А во вторую очередь, разработать план мести королю. Мы, все же, приносили клятву верности, и спускать убийство сюзерена нельзя.
  Это предложение было принято Триумвиратом единогласно, после чего совещание было завершено, чтобы продолжиться чуть позднее уже как Совет Вампиров. И только Светлана Львовна, заместитель Шефа Корпуса Будущего, продолжала молча сидеть в пустом кабинете и думать над ситуацией. И чем больше вампиресса думала, тем больше ей нравилось текущее положение дел.
  
  Глава 4.
  
  Совет собрался ближе к утру. Руководители Корпусов, отложив все текущие дела, быстро прибежали в замок Блад и собрались для совещания. Сразу после оглашения последних известий большинство советников заняло принципиальную позицию: титул герцога не принимать, короля убить. Доводы Александра о том, что они уже два века решают свои проблемы несколько другими способами, не находили понимания у собравшихся. Константин пока молчал и вообще в обсуждение не лез, предпочитая слушать и анализировать.
  - Да поймите вы, охламоны! Нельзя нам убивать короля! Чем мы будем лучше него после такого?
  - А кем мы будем, если спустим ему убийство Каса?! - Леонид, разгоряченный спором, привычно начал орать, перепутав плац и Зал Совета, - Герцог официально был нашим сюзереном, и мы все два столетия это признавали! Да мы обязаны убить короля и всех его шавок, иначе нас не поймут.
  - Но никто не знает о том, что Каса, фактически, убили.
  - Что знают двое... - воевода презрительно махнул рукой, - Но главное - мы знаем! Георг должен заплатить!
  - А если это не его инициатива?
  - Саша! Что за бред?! Он король, а значит автоматически отвечает за все!
  - И как ты себе видишь нашу месть? - ехидно поинтересовался Александр.
  - Диверсанты нам на что? А если Серега не справится, то у меня найдутся надежные и обученные исполнители, правда сделаем не так тихо, но качественно и надежно!
  - Войсковую операцию хочешь провести?
  - Почему нет?
  - Хотя бы потому, что в мире не так много сил, способных взять штурмом королевский дворец, вырезать там всех и уйти в целости. Собственно, это только мы, пару магических орденов в Валерии и преторианцы императора, и все это знают. Думаю, вообще ни у кого не будет сомнений в том, кто убил короля. И после этого любой правитель будет обязан отомстить уже нам. А мы ничего не получим от этой глупой мести, кроме кучи проблем на свои задницы.
  - И ты предлагаешь спустить Георгу смерть Каса?
  - Нет! Я предлагаю не убивать, а разорить, - Александр осмотрел всех присутствующих, - Не будем забывать, что мы находимся в уникальной ситуации, единолично чеканя деньги королевства.
  - Это не дает нам никаких преимуществ, экселенц, - Казначей постучала изящным пальчиком по столу, привлекая внимание к своим тихим, на фоне предыдущего спора, словам, - По сути, мы просто выполняем королевский заказ, как обычная фабрика. Только товар у нас специфический. А так, мы не более чем предоставляем услугу.
  - А что будет, если мы откажемся чеканить деньги?
  - Ничего особенного. Король просто организует собственный монетный двор.
  - И как быстро он сможет это сделать? - Александр улыбнулся.
  - Пара тройка месяцев, - прежде чем ответить, вампиресса немного подумала, - Там нет ничего сложного, в других королевствах технологии обкатаны.
  - Ага, - улыбка триумвира стала еще больше, - А как быстро на королевском монетном дворе смогут выйти на наш уровень и качество?
  - Ах вот ты о чем..., - Казначей задумалась, - Но это спровоцирует кризис, который ударит не только по королю, но и вообще по всему королевству. А если мы еще и поможем развитию кризиса, то и вовсе Элуру придется очень несладко.
  - А сейчас элурцы на золоте едят и бед не знают?
  - Нет, но и таких потрясений они не заслуживают. Хотя мы и можем на этом очень хорошо заработать и даже упрочить свои позиции - я против, - безапелляционно обозначила свою позицию Казначей.
  - Эх, ты какой-то ненастоящий финансист, - по-доброму пожурил ее Александр, - Бери вон пример с Гены, смотри как он весь подобрался в предвкушении прибыли.
  Геннадий и правда почти все собрание просидел практически безучастно и в спорах, как и Константин, не участвовал, но стоило ему услышать про предлагаемую аферу, он сразу все понял и теперь очень заинтересованно прислушивался к разговору триумвира и казначея. При этом большинство вампиров вообще не понимали, о чем идет речь, и выглядели несколько растеряно.
  - Вы что, правда не понимаете? - Александр насмешливо прищурился, осознав что присутствующие еще не дошли до сути его идеи, - Фальшивки! Наши монеты самые чистые по качеству и самые трудоемкие по исполнению. Уже больше века нет ни одного идиота среди фальшивомонетчиков, который бы чеканил подделки элурских монет. Это просто себе дороже, а вокруг есть куда более легкие для подделки деньги. Королевский монетный двор даже близко не сможет приблизиться к тому качеству, что делаем мы с гномами. И значит, по исполнению монеты станут на уровне наших соседей, что автоматически делает их легкой мишенью для фальшивомонетчиков. Мы же, имея качественные прессы и парочку новых сплавов, из тех что Ольга показывала еще в мое правление, наладим выпуск фальшивых монет и заполоним ими страну, в которой вообще все привыкли к тому, что деньги Элура не могут быть поддельными. Паника будет знатная. Король потеряет всю казну! А мы заработаем.
  - Хорошая месть, но Оксана права: не стоит наказывать весь Элур. Пострадают и наши союзники, - Геннадий откинулся на спинку кресла, - Я всегда за то, чтобы приумножить наши богатства, но это перебор.
  - А ты как хотел?
  - Я почему-то подумал, что ты хочешь просто впарить королю фальшивки, а потом объявить об этом и вытребовать себе право контроля над распространением новых денег.
  - Взять на себя функции казначейства Элура? Ну тоже вариант. Хотя и не такой болезненный: король потеряет немного власти и попадет в чуть большую зависимость от нас, но это не будет так жестоко, как потерять вообще все свои деньги, - Александр рассуждал вслух, пробуя новое предложение "на вкус".
  - Да убить всю династию и закрыть на этом обсуждение! - в разговор вновь вступил Леонид, вернувшись к своему предложению, - Пусть все знают, за что и от кого. Почему мы должны скрывать свою месть? Это наше право!
  - И что это нам даст? - Александр начал злится, понимая, что все опять началось по кругу, а алукард никак не желает принять решение и завершить Совет.
  - Если позволите, у меня есть несколько мыслей, - заместитель Геннадия поднялась и внимательно посмотрела на спорящих мужчин.
  Уже давно прошли те времена, когда советы и планы Светланы Львовны воспринимались сквозь призму лени, недовольства и насмешек. Женщина, не сумев реализовать свой потенциал на ниве захвата мира, попробовала себя на работе в разных Корпусах, пока наконец не прибилась к Геннадию, где неожиданно выстрелила, сумев наладить эффективную разведку и её бесперебойную работу. Именно в Корпусе Будущего ее незамысловатые интриги и планы получили новую жизнь и пришлись ко двору. Потом было два века занятия любимым делом, а за такой срок ума и опыта наберется любой здравомыслящий человек. Поэтому ныне Светлану Львовну уважали и ценили, а главное, всегда прислушивались к ее мнению и советам.
  Сама вампиресса уже и не вспоминала те времена, когда она только-только появилась в этом мире. То была совсем другая женщина, неуверенная в себе, потерпевшая профессиональное фиаско и неудовлетворенная своей жизнью. Единственную отраду в той жизни ей давали книги, в которых накачанные мускулистые красавцы с большими нефритовыми жезлами спасали мир и принцесс, повергая драконов и черных властелинов, и в конце концов садились на трон, стоящий на горе поверженных ими врагов. Вот только в жизни все оказалось не так. Завоевывать мир никто не стремился. Принцессы были таковыми, что спасать людей требовалось скорее от них. Драконы были убогими ящерицами, которых и убивать-то было жалко. А на роль черных властелинов и вселенского зла подходили только ее новые соплеменники вампиры, которые, в придачу, и являлись единственными в округе мускулистыми красавцами.
  Терпя и в новых условиях провалы и неудачи, женщина наконец дожила до того момента, как Александр озвучил свои легендарные тезисы и объявил о Цели Вампиров. В тот день все изменилось навсегда. Светлана Львовна всей душой приняла новые правила игры и стала думать не о великом и глобальном, а о мелочах, что могли бы помочь достичь озвученную Цель. Кстати, тогда Цель приняли не все вампиры, посчитав ее недостойной и даже мелкой. Но сама женщина так не считала. Ведь жить бок о бок с людьми можно по разному. Например, в качестве привилегированного правящего сословия! А это ведь совсем другой коленкор! Потому, быстро проанализировав ситуацию, она пришла на поклон к Шефу Корпуса Будущего и попросила себе небольшое задание. Ну а дальше все было делом техники, и уже через пару десятков лет она заслуженно занимала должность заместителя и наравне с Леопольдом Тари считалась одним из корифеев разведки вампиров.
  - Я думаю, - начала свою речь вампиресса, - Что нам надо подойти к решению вопроса творчески. Сразу заявлю, что полностью поддерживаю идею наказать короля за его планы против барона Блада, но предлагаю сделать это хитрее и больнее, чем просто разорить или убить. Поэтому я думаю, что Александру надо принять предложение его величества и надеть на свою голову корону герцогов Касов. Это вообще никак не отразится на нашей изоляции и прочих планах. Зато мы получим возможность оперировать на большей территории и решим ряд внутренних проблем баронства, в том числе и с излишнем населением. Если кому интересно, общий список плюсов я могу предоставить в более подробном докладе, но думаю, все здесь присутствующие найдут положительные стороны такого поступка. Да и в целом, этим мы приобретаем бесценный опыт взаимодействия с людьми уже в новом качестве. Я, конечно, имею ввиду аристократов, которые окажутся под нашей властью, а не крестьян и горожан, с которыми у нас налажена весьма эффективная работа. И конечно же, в будущем, когда мы решим снять изоляцию, возможность даровать земли и титулы вампирам будет совсем не лишней. Поэтому я не вижу смысла отказываться от такого лестного предложения короля, пусть оно и продиктовано не заботой о нас. Мы просто используем ситуацию к нашей выгоде. Теперь же, что касается мести за убийство Каса и враждебные планы в отношении барона.
  Светлана Львовна хмыкнула и почесала нос.
  - Самым большим разочарованием для короля станет крах его планов. Наш венценосный владыка очень честолюбив, и когда занявший трон Касов маг все никак не будет умирать, а племянница будет год за годом оставаться девственницей... его нервы не выдержат. Ну а мы, и конкретно лично я, позаботимся, чтобы и другие планы короля раз за разом терпели крах. Что будет дальше - представить легко.
  - Рано или поздно король ошибется, взбесится и решит действовать прямо, как, например, в ситуации со своим братом, то есть просто прикажет убить меня, - Александр понимающе кивнул головой и уважительно посмотрел на выступающую женщину.
  - Верно, экселенц, - Светлана Львовна вернула ему легкий поклон, - И приказав вас убить, он окажется врагом всех аристократов королевства. Мы спокойно сможем сделать этот факт общеизвестным и сменить династию, или посадить на трон любого родственника короля. Хотя бы и вашу будущую жену или ее брата. Кстати, король действительно отдал приказ убить их отца, вот только выполнить это распоряжение не успели, и его брат погиб на охоте от несчастного случая. Это известно наверняка. Кабан оказался не добит, и когда брат короля слезал с лошади, тот дернулся, напугал коня, и вставший на дыбы конь сбросил седока. Перелом шеи и мгновенная смерть, я пила кровь нескольких свидетелей. Так что, в смерти брата король не виновен.
  - Это не важно. Главное, что мне нравится ваш план, хотя очень не хочется становиться герцогом и официально жить еще десяток лет.
  - Будешь жить, сколько надо. Ты все это затеял, поэтому терпи, - Константин поднялся на ноги, из-за чего в зале моментально наступила полная тишина, - Действовать будем по плану Светланы. Но его надо будет доработать, то что я слышал сейчас - это, скорее, довольно сырые наброски, хотя и очень перспективные. Приказ будет такой... Детальный план от Корпуса Будущего со всеми подробностями должен быть готов к вечеру. Не дожидаясь этого момента, Александр утром выезжает в Кас, где участвует в подготовке похорон герцога, беседах с придворными, прощупывает ситуацию и все такое. Нам нужны точные планы короля.
  - А что тебя беспокоит? - Евгений нахмурился, не понимая, зачем нужна вся эта задержка: ведь к моменту, когда Александр окажется в Касе, план будет готов и десяток раз проанализирован не только Советом, но и троллями.
  - Король может наплевать на сопротивление знати и напрямую взять герцогство в корону. Или отдать его младшему сыну. Да-да-да, - алукард прервал начавшиеся возражения еще до того, как они были озвучены, - Я знаю все сложности, которые возникают при этом, но согласитесь, лучше преодолевать их, чем сначала сажать на трон барона Блада, а потом отбирать герцогство уже от него. Тут явно не все чисто, и король хочет получить еще какую-то выгоду. Поэтому Александр должен действовать в Касе быстро, четко и эффективно.
  Константин выразительно посмотрел на приятеля и завершил Совет Вампиров.
  
  *****
  
  К моменту прибытия барона Блада в столицу герцогства в городе собралась очень представительная делегация аристократов и прочих наделенных властью людей типа магов и священников. По сути, присутствовали те же лица, что и на похоронах Марты, плюс к ним добавился граф Харси и десяток баронов из числа тех, кому появляться на прощании с архимагессой было не по чину; ну и закономерно отсутствовали оба королевских генерала и граф Савоярди, ведь первые находились в невольных гостях у второго. И хотя закрыть заслуженных вояк в темнице владыка Савоярди не решился даже несмотря на прямой приказ графа Верона, из своих комнат он их, по слухам, не выпускал даже на прогулку.
  Самому Александру на генералов было наплевать, поэтому он не сильно вникал в подробности их нынешнего положения. Но зато по приезду начал активно реализовывать приказ алукарда и развернул очень агрессивную, если не сказать наглую, деятельность.
  Для начала он вообще проигнорировал всю верхушку Церкви, чем без сомнения очень сильно их оскорбил. Но если такое поведение самого могущественного барона королевства еще можно было объяснить старческими причудами, а то и маразмом, то откровенное хамство в отношении графа Верона было вне рамок понимания благородного общества.
  Когда утром следующего дня глава Каменной палаты королевства явился к барону Бладу на прием, тот просто его не принял, сославшись на то, что он... завтракает! До обеда слух о таком невиданном событии разлетелся по всей столице герцогства и оброс таким количеством выдуманных подробностей, что уже никто не знал, где правда, а где ложь.
  Получая отчеты агентов об этом, Александр только довольно потирал руки и откровенно веселился. Весь Кас бурлил, как растревоженный муравейник, а некоторые бароны вообще предпочли покинуть город, предвидя, что добром такое эксцентричное поведение могущественного мага закончится не может. Сам вампир, кроме того, что откровенно веселился, слушая небылицы о себе, имитировал очень бурную деятельность. Гонцы входили в его покои и выходили из них с такой пугающей частотой, что все сторонние наблюдатели поминали Мур, куда чаще чем, ее брата Демура.
  Было даже совершено несколько попыток перехватить этих гонцов, но все они закончились плачевно. Естественно, для тех, кто такие попытки делал. Ведь прикрытие себе триумвир запросил поистине царское, и сейчас вокруг города или в нем самом находились вообще все наличные силы Корпуса Жандармов, Корпуса Будущего и Корпуса Разведки. С момента поиска агента эльфов вампиры никогда не проводили столь масштабных акций вне пределов своего баронства, даже вывоз ценностей из Тошала имел куда более скромные масштабы. Такие странные и непонятные для окружающих действия Александра себя очень быстро оправдали, и вампиры получили три десятка пленников и огромное количество новой информации.
  Кульминацией всего этого спектакля стала встреча сразу с несколькими влиятельными в герцогстве баронами, с которыми вампир поговорил о созыве Совета Баронов, чего не было уже больше полувека, чем еще больше напряг всех, наблюдающих за ним. И только после того, как барон Блад получил официальное и очень вежливое приглашение от наследника поужинать вместе, а информаторы в Касии сообщили о выезде в Кас короля с отрядами гвардии, вампир приступил ко второму акту своего плана. Теперь ему предстояло поработать лично.
  На ужин в замок он явился во всем блеске боевого мага. Сходу обнял принца, заявив, что в эти тяжелые времена все должны быть мужественными и сильными. После чего в очередной раз проигнорировал графа Верона и вообще не заметил и не поздоровался с графом Харси, чем заставил последнего очень сильно нервничать. За столом был очень немногословен, особенно в общении с кардиналом Лорном. И только когда архимаг Резун задал барону какой-то невинный вопрос, все увидели старого доброго Блада: вежливого, неизменно спокойного и дружелюбного. Присутствующие на ужине не знали, как им реагировать на подобные проделки, а потому старались дружно их не замечать. Из-за этого сам прием пищи прошел очень скомкано и немного нервно.
  Конечно, Александр тоже не чувствовал себя на вечере, как рыба в воде. Во-первых, он уже давно отвык от такого лицедейства, а во-вторых, ему так и не удалось получить ничью кровь. Даже его вопиющая выходка с обниманием принца не дала плодов. Наследник был затянут в одежды как в скафандр и даже легкие перчатки на руках в помещении не снял. Впрочем, это было самой обычной модой, а потому вампир больше рассчитывал на то, что ему удастся потрепать принца по голове, но тот ловко увернулся от такого жеста.
  Когда гости наследника наконец насытились, наступило время разговоров по душам. Вот только никто, даже сам принц, никак не могли решиться начать то, ради чего и затеяли весь этот званный ужин, а именно: узнать точку зрения собравшихся на последние события в королевстве. Согласитесь, не каждый год за одну неделю страна теряет Верховного мага и высокородного аристократа, которого даже самые лютые недоброжелатели называли вторым лицом после короля, хотя фактически герцог был только четвертым. А потому и состав гостей был именно таким - все архимаги королевства, самый могущественный в стране барон, легат Наместника, прибывший на север с особой миссией и наследник еще одного могущественного аристократа, без чьего одобрения никакие серьезные телодвижения в Элуре были в принципе невозможны. А герцоги Гуяны были именно из этого числа и уже два века крепко держали королей в узде. Как никак, а родственники - с тех пор как два века назад королевой стала представительница славной северной династии, короли и герцоги еще не раз скрепляли свой союз через браки. Вот и бабушкой нынешних принцев и матерью правящего монарха была королева из рода герцогов Гуянов.
  Наконец, наследный принц преодолел робость и подошел к барону Бладу. Остальные гости, видя что старый маг вежливо отвечает на вопросы принца, облегченно вздохнули и быстро разбились на группы по интересам. Обсудить нужно было многое.
  
  *****
  
  - Барон, вы единственный аристократ Элура, кто достоин занять трон герцогов Касов. Пусть вы не кровный родственник ушедшей династии, но вы, Мур возьми, эрл! Герцог, который подчинялся герцогу. Я не знаю никого лучше вас и уверен, батюшка поддержит меня, - уже десяток минут наследник ездил по ушам вампира, превознося его заслуги и со всех сторон намекая на то, кому надо занять трон Касов, но даже самые прямые намеки натыкались на стену непонимания и будущий король прямым текстом выложил барону Бладу свое предложение.
  - А почему бы его величеству самому не стать герцогом Касом? - Александр откровенно глумился про себя над принцем, но внешне соблюдал все приличия, хотя и было очень сложно "не понимать" намеки и скрытый смысл слов собеседника.
  По лицу принца было видно, что такой исход дела был бы самым лучшим вариантом, чуть хуже было бы объявление герцогом его младшего брата. Вот только, кто же королю позволит захапать самое богатое герцогство страны под свою власть? Стоит Георгу объявить о подобном, и против него объединятся все, даже самые заклятые враги забудут распри ради такого. Потому и приходится наследнику предлагать столь ценный приз известному аристократу Бладу, и так имеющему огромное могущество и богатства, превосходящие королевские, а потому собрать против него коалицию будет очень сложно, да и отстоять свое маг сумеет даже без посторонней помощи. Одна радость, что вскоре барон должен умереть от старости. Зажился древний маг на этом свете и ему уже давно пора на свидание к Демуру. Пусть только кузину обрюхатит, и может подыхать. Без него будет даже лучше: станет меньше на одного своевольного засранца, на мнение которого королю надо обращать внимание. Вслух принц всего этого не произнес, а только загадочно улыбнулся и попытался немного интриговать, ну или он так думал, что интригует, но вампир читал его, как открытую книгу.
  - А вы готовы предложить моему отцу принять корону Касов и признать его сюзереном?
  - Если таково будет желание Совета Баронов герцогства, я с радостью признаю это решение.
  Принц отчетливо скривился. Ни один из баронов никогда не согласится стать королевским вассалом без подкупа или шантажа. Это известно давно, и понятно каждому. Ведь кроме почета и прямого подчинения королю, больше никаких плюсов в подобном статусе нет, но зато появляется целая куча минусов, когда аристократическая вольница практически прекращается, и нужно служить и работать, а не развлекаться и жить для себя, как это принято среди благородных людей. А учитывая, что Блад по сути инициировал сбор этого самого Совета Баронов, то можно ожидать, что его делегаты будут есть с рук мага и примут то решение, которое будет нужно ему. Что означает: не видать королю или его родне короны герцогов Касов. Даже племянника короля посадить на северный трон не получится, хотя батюшка и предупреждал о том, что кузену нельзя давать власти, и сам не желает его видеть новым герцогом. Хотя, чем Мур не шутит?! Пусть батюшка и против, но всяко лучше видеть хозяином Каса кузена, чем наглого мага.
  - Раз уж вы не согласны становиться герцогом, то кого вы видите на месте своего сюзерена, барон? Выбор то вроде и не великий.
  - Я не отказывался от титула герцога, ваше высочество, - холодно проговорил Александр, с удовольствием наблюдая, как лицо принца приобретает ровный бардовый оттенок сдерживающего ярость человека, - Но если рассуждать теоретически, то на ум, конечно, приходит младший принц Гарна, его бабка, как вам известно, была нашей принцессой. И конечно же, младший принц Шореза, сего юношу тоже не стоит забывать. Его мать, ваша тетя, будет только "за", и это, без сомнения, поспособствует укреплению связей между нашими странами. Ну и, конечно, ваш дорогой кузен Карл тоже должен быть в этом списке. Очень достойный молодой человек, хотя, к сожалению, пожалуй слишком, слишком молодой. Бароны могут посчитать это обстоятельство значительной преградой.
  Наблюдая, как в глазах принца разгорается бешенство, Александр пожалел, что не упомянул наследника графа Нури и, соответственно, еще одного племянника короля, о котором придворные старались лишний раз не вспоминать. Очень уж скандальной получилась любовь юной принцессы Элура и молодого графа, и не будь принцесса самой младшей, а потому любимой дочерью предыдущего короля, все бы закончилось очень плохо. А так получилась весьма романтическая история со счастливым концом. Вот только нынешний король очень не любил вспоминать о сестре, ее муже и их отпрысках, а потому граф Нури был в опале и из своего замка никуда не выезжал.
  Тем временем собеседник вампира, принц Леопольд, сильно жалел, что вообще взялся выполнять поручение отца и предварительно разговаривать с бароном Бладом о короне герцогства Кас. Наглый маг откровенно издевался над наследником, оставаясь при этом в рамках приличий и придраться к его словам или действиям было невозможно. А тем временем, смысл этих слов и действий был очень и очень опасным. Созыв Совета Баронов был явным намеком на то, что без согласия этого самого Совета назначить наследника никак не получится. А упоминание принцев соседних держав, имеющих родство с правящей династией, а потому чисто теоретически сохраняющих возможность стать герцогами Кас, впереди королевской родни, имеющейся в самом Элуре, вообще было оскорбительно. Брат или кузен, а идеальный вариант - это он сам, Леопольд, вот из кого надо выбирать! И если бы не аристократическая вольница и слабость королевской власти Элура, даже разговоров бы не было о том, кто станет следующим герцогом. Но в существующих условиях приходиться действовать с оглядкой на высшую знать. И это вообще хорошо, что южные герцоги еще не пронюхали про смерть своего северного брата и не налетели в Кас делить наследство и продвигать своих претендентов на трон.
  - Я уверен, что батюшка с удовольствием выслушает ваши идеи, барон. Хотя уверен, что он не последует им, - не сумев напоследок отказать себе в маленькой гадости по отношению к собеседнику, принц откланялся и отошел к графу Харси, а его место занял архимаг Резун.
  - Смотрю, беседа с принцем не задалась? - на правах друга, маг не стал ходить вокруг да около и задал прямой вопрос.
  - Ну почему же, все прошло идеально. Просто его высочество об этом еще не знает. А так, все хорошо, - Александр позволил себе улыбнуться и расслабиться, чем несказанно облегчил всем присутствующим жизнь, а то гости и так начинали напряженно посматривать то на барона, то на явно злого принца.
  - А что за представление ты устроил сегодня утром?
  - Хочешь быть Наместником Залона?
  От неожиданного вопроса и смены темы архимаг запнулся и закашлял, после чего быстро и воровато огляделся по сторонам, оценивая, мог ли кто-то из находящихся рядом услышать этот вопрос барона Блада.
  - Хочу, - тихо ответил Резун.
  - Вот и не задавай глупых вопросов.
  - И как это мне поможет? - архимаг пришел в себя и стал разговаривать более уверенно.
  - За умного сойдешь, твое высокопревосходительство, - Александр наклонился к самому уху собеседника, - А вообще, просто не мешай. Ты в качестве Наместника устраиваешь меня более, чем кто-то другой, и в моих интересах тебе помочь.
  - Король слишком сильно меня не любит.
  - Король никого не любит, но спрашивать у его величества мы будем в последнюю очередь. Думаешь, Марту посадили в Залоне по большому желанию тогдашнего короля? Да Филипп Третий ее терпеть не мог. Как и она его, кстати! - Александр на миг вспомнил события столетней давности, - Но все сложилось, как надо. Поэтому будь паинькой и не мешай большим дядям делать тебе карьеру.
  - Ха, - архимаг улыбнулся, - И чего мне будет стоить эта карьера?
  - О, не волнуйся. Не более, чем Марте - её. Я не жадный.
  - Ну хорошо. И что я должен сделать?
  - Вот это деловой разговор, - вампир обхватил рукой шею архимага и быстро зашептал тому в ухо инструкции.
  
  *****
  
  Тем временем, в другом углу зала происходила не менее интересная беседа. Граф Верон и архимаг Агрон уже несколько минут тихо, но очень активно обсуждали ровно тоже самое - Залон и свободное место Наместника Севера.
  - Как ближайший друг Марты, я более чем хорошо разбираюсь во всех делах крепости и не буду не только ничего менять, но и не затрачу времени на вникание в суть происходящего, отчего казна и его величество даже не заметят перемен, - Агрон настойчиво сватал на заветную должность свою тушку, вот только в упор не хотел понимать намеки графа относительно дополнительных обязательств перед короной.
  Глава Каменной Палаты не привык чтобы его слова так явно игнорировали. И его должность и положение при короле были более чем серьезной причиной понимать даже самые легкие намеки одного из влиятельнейших придворных. Обычно так оно и происходило: правильно понимали даже движения головы или век, и не только понимали, но и выполняли такие не озвученные приказы. А вот архимаг, желающий занять очень важный пост, кроме себя вообще никого не слышал и продолжал расхваливать собственные достоинства. Графу это надоело, и самое главное, у наследного принца дела, видимо, шли не лучше, и Леопольд стоял красный и злой, а рядом издевательски спокойный барон Блад что-то высокомерно ему говорил. Видимо, придется действовать более решительно!
  - Уважаемый! - брови архимага взлетели вверх от столь панибратского к нему обращения, дозволенного очень немногим не одаренным силой, но граф продолжил, - Давайте поговорим начистоту.
  - Я слушаю, - прошипел Агрон и в этом шипении четко слышалась угроза скорых кар, которые ожидают собеседника, если архимагу не понравится услышанное.
  - Может быть вы не понимаете, но с недавних пор ваше положение очень сильно изменилось. И я имею ввиду не только вас, но и остальных архимагов королевства. И вы, и Блад, и Фосет, и Резун, и Роз, находитесь совсем в других условиях, чем ранее.
  - Извольте объяснить, граф, - шипение сменилось могильным холодом и обещанием уже не иллюзорных кар, а реальной и скорой смерти.
  - Все просто, уважаемый, - последнее слово Верон проговорил с особым удовольствием, - Из всех шести архимагов Элура реальная боевая сила была только у двух. Это Блад с его орденом, дружиной и неисчислимым количеством наемников, и Марта с верными ей боевыми магистрами. Вот только Марта мертва, и все подчиненные ей маги ныне подчиняются напрямую королю. И пожелай сейчас его величество заставить вас, оставшихся архимагов, служить себе, у него на пути встанут только две преграды: барон Блад и наши славные генералы, которые давно считают себя союзниками архимагов и имеют под рукой верные полки. Но вот беда - генералы ныне арестованы и к своим войскам уже не вернутся. А барон Блад вскоре может стать герцогом Касом и ради этой возможности защищать архимагов, среди которых только один является его другом и союзником, не будет. Я объяснил вам расклад, уважаемый?
  Агрон коротко кивнул.
  - Тогда позвольте мне продолжить? - граф, довольный молчанием архимага, победно улыбнулся и несколько надменно продолжил свою речь, - Его величество ценит только верных и преданных слуг и установившее при его отце положение дел нашего короля не устраивает. Архимаги Элура должны быть верны королю и служить только ему. Марта совмещала два поста - Наместника Севера и Верховного мага Элура. Ныне эти должности будут вновь разделены и архимаги занявшие их, должны быть полностью лояльны его величеству. Без оговорок.
  - И как король видит воплощение этого условия в жизни?
  - Это вам надо обговорить с его величеством лично. Но он поручил мне донести до вас эту информацию и сообщить, что желает видеть вас Наместником Севера. Естественно, если вы выполните все его условия. По секрету сообщу, что должность Верховного мага будет предложена архимагу Резуну. И условия будут точно такие же. Поэтому не советую думать очень уж долго. Успевшему первым доказать свою лояльность, достанется и главный приз - Залон.
  - А Роз и Фосет?
  - Они со временем тоже получат такое предложение, конечно, если в нем еще будет необходимость, - гаденькая улыбка на лице графа говорила о том, что он нисколько не сомневается в том, что такой необходимости не возникнет, и предлагаемые должности уже найдут своих хозяев, - Но если говорить откровенно, то Фосет слишком юн и, как и все огненные маги, очень горяч. Его величество желал бы видеть его в армии, где тот бы смог не только показать свою силу, но и набраться необходимого опыта и знаний, чтобы иметь возможность соревноваться со своими более опытными коллегами. Что касается архимага Роза, то королю не нравятся его многочисленные опыты с кровью.
  - Понятно, - архимаг грустно улыбнулся и моментально припечатал собеседника своей следующей небрежно брошенной фразой, - А ведь когда вы выезжали из столицы, герцог Кас еще был жив, и барон Блад никак не мог претендовать на его титул. Хотя уверен, что это мелочь.
  - Конечно, - граф понял, что прокололся и теперь ему не поверят, но тем не менее врал до конца, - Его величество дал мне соответствующие указания буквально на днях.
  Сделав вид, что поверил, архимаг Агрон раскланялся с графом и пошел по направлению к Бладу и Рузуну, которые мило шептались и выглядели крайне довольными. Конечно, словам графа старый маг не поверил ни на йоту. Интрига такого уровня прорабатывается не день, а дай Демур, месяц, если не год. И это требовалось срочно обсудить с другими заинтересованными сторонами и, конечно, прежде всего с бароном Бладом!
  Перспективы, описанные Вероном, были пугающими. Элурские архимаги действительно не сильно заботились о силовой составляющей своей власти, довольствуясь тем, что таковая была у Марты и Блада. Их же личные отряды и слуги были относительно немногочисленны и представляли угрозу только для герцогов или личной гвардии короля. И если сейчас Блад предпочтет титул герцога, а зная барона, Агрон в этом не сомневался, то положение четырех архимагов будет незавидным, и им придется либо бежать из страны, бросая все, либо доказывать свою лояльность королю, что скорее всего должно было проявиться в принесении ими клятвы крови. На месте Георга сам архимаг требовал бы именно этого, а не довольствовался обычными магическими клятвами.
  Подойдя к Бладу и Резуну, Агрон поздоровался и завел обычную светскую беседу, оценивая расположение собеседников к себе и намереваясь спокойно уйти, если почувствует их недовольство или раздражение тем фактом, что он вклинился в их разговор. Не почувствовав никакого отторжения, архимаг прямо рассказал о своем недавнем разговоре с графом Вероном и тех предложениях, которые он получил от главы Каменной палаты. И конечно же, в конце своей речи не забыл поделиться своими сомнениями относительно сроков, в которые были получены указания от короля.
  - Думаете, смерть герцога Каса была заранее подстроена? - Резун откровенно удивился, обращаясь к Агрону, - Он же сам себя убил.
  - Я не думаю, я это знаю, - тихо промолвил Александр, отвечая вместо архимага, - Граф Харси напоил герцога и рассказал ему о том, что отцом его ребенка на самом деле является конюх. Так что, все было спланировано заранее.
  - И что мы теперь будем делать? - напряженно поинтересовался Агрон, неприятно удивленный столь большой осведомленностью барона и начавший подозревать его в сговоре с королем.
  - Ну я надену на свою голову древнюю корону герцогов Касов. Вы, уважаемый Агрон, займете должность Верховного мага, а уважаемый Резун станет Наместником Севера.
  - А почему Наместником станет он, а не я? - спросил Агрон, ошарашенный столь быстрым распределением должностей и тем, с какой небрежностью и легкостью это было сделано.
  - Мы с Мартой решили так еще несколько лет назад. Ничего личного. Просто Марта была недовольна тем, что происходит при дворе, но все её время забирал Залон, и потому она хотела сложить с себя полномочия Верховного мага и передать их вам. Но не успела, - на миг лицо Александра приобрело усталый и скорбный вид, но вскоре на него вновь вернулось прежнее насмешливо-снисходительное выражение, - А раз вы - Верховный, то значит Наместником будет мой друг Резун. Тем более у меня в Залоне особые интересы, и я просто не могу доверить их кому другому.
  Слухи о том, сколько именно Блад получает с северных рудников, ходили самые фантастические, но мало кто сомневался в их правдивости. Сам Агрон, по крайней мере, в них искренне верил, просто потому, что на месте Блада был бы не согласен на что-то меньшее. И на этом фоне вполне понимал доводы про личное доверие к новому Наместнику. Вот только это все совершенно не учитывало планов короля. Именно об этом архимаг и поинтересовался.
  - Как я уже говорил до этого своему другу, спрашивать нашего доброго короля о его желаниях мы не будем. Он убил моего сюзерена, поэтому пусть будет доволен тем, что я сохраню жизнь ему и его детям, - Александр с любовью посмотрел в сторону принца, в этот момент беседующего с графами Вероном и Харси, - Чего, правда, не обещаю относительно некоторых придворных.
  Оба архимага, наблюдавшие этот взгляд и слышавшие тон, которым были произнесены последние слова, непроизвольно вздрогнули. Официально барон Блад был только магистром, вот только никто на всем свете не желал бы иметь этого магистра в своих врагах. И пусть его недоброжелатели редко умирали раньше срока, но вот и власти они никогда не имели. Эту тенденцию все интересующиеся бароном заметили уже давно. Впервые на памяти архимагов могущественный маг и аристократ угрожал кому-то смертью, и оба его собеседника в этот момент радовались, что они находятся в стане друзей и сторонников Блада.
  
  *****
  
  По зрелому размышлению Александр отбросил идею лихого налета на собор в центре Каса и последующее тайное проникновение в покои кардинала. Сделать это, конечно, очень хотелось, причем даже не из шалости, а просто чтобы сбросить напряжение последних дней, но нужна была еще и эффективность. Любой же тайный налет на церковные владения мог закончится шумихой и ненужным подозрением.
  Поэтому стоило ужину у принца закончиться, как барон немедленно подошел к кардиналу и завел с ним непринужденную дружескую беседу. Одним этим действием он заслужил такие взгляды со стороны принца и графов, что не замедлил поздравить себя с еще одним успехом. Вообще, весь сегодняшний день можно было занести в один большой и несомненный успех, но и вот такие небольшие победы очень радовали. Люди короля теперь всю ночь спать не будут, ломая голову над тем, почему один барон сначала игнорирует священников, а потом сам бросается к ним в объятия. В то, что у Блада могут быть с церковниками свои дела, никак не связанные с нынешней ситуацией, не поверил бы даже самый доверчивый человек. Ну а глава Каменной палаты к таким не относился по определению. Можно было смело сказать, что сегодня ночью он загоняет всех своих людей, и завтра утром его можно будет брать тепленьким - не выспавшимся, злым и подозрительным.
  Моментально забыв о всех других интригах, Александр сосредоточился только на нынешнем деле и в карете кардинала доехал вместе с ним до собора, развлекая попутчика историями из своей жизни и жизни своих знакомых. Втираться в доверие вампир научился уже давно, поэтому не мудрено, что к моменту окончания поездки кардинал был очарован своим новым знакомым, которого все как один считали очень опасным и коварным существом. Ну как, спрашивается, такой милый и дружелюбный человек может быть опасен? Кардинал был полностью уверен, что стал целью злонамеренных интриг, имевших целью очернить в его глазах репутацию Блада и самого барона, как заранее неспособного к любым договоренностям мага. И если бы не последнее, кардинал был бы готов довериться собеседнику полностью. Но, к сожалению, маги, даже такие милые, как барон Блад, всегда настроены против Церкви, и это надо постоянно иметь ввиду.
  В кабинете кардинала, еще недавно являвшимся кабинетом архиепископа Касского, дружеская беседа была продолжена. Не то чтобы это было очень интересно Александру, но, как показала наработанная за столетия практика, атаку на собеседника лучше начинать, имея за спиной примерно часовую беседу. Просто слюна вампиров очень по разному реагировала на каждого конкретного человека, и кто-то получал всего пятиминутное забвение, а кто-то лишался воспоминаний целого получаса своей жизни. Да и слуги могут заметить несостыковку. Поэтому приходилось развлекать кардинала, который уже не скрывал, что приехал на север Элура, чтобы на месте получить представление о масштабах распространения тут ереси мартианства и принять меры к ее искоренению, но ничем, кроме искоренения, заниматься не собирается.
  Момент, когда стало "можно", Александр воспринял как благословение. Священник был ему противен и, более того, являлся естественным врагом. Очень хотелось посоветовать архиепископу избавиться от гостя из Империи самостоятельно, но стоило признать, что нынешний духовный наставник герцогства обладал очень малой долей решительности и, в отличии от своего предшественника, ценил человеческую жизнь излишне высоко, даже если это была жизнь врагов. С такими недостатками архиепископа вампиры мирились только из-за его абсолютной преданности "ереси мартианства".
  Четыре метра разделявшие Александра и кардинала, вампир преодолел мгновенно, после чего высокопоставленный священник был лишен чувств. Освободив шею человека от одежд и личной магией продезинфицировав ее, барон нарастил клыки и приложился к вене, одновременно прокусывая кожу, выпивая кровь и впрыскивая в нее же свою слюну. Обычная и даже привычная процедура, проделанная им уже тысячи раз до этого. Правда, в свое время пришлось повозится над созданием особого артефакта, блокирующего защиту наручей.
  Тогда вампиры с легкостью ввели моду на это "украшение", сделав его буквально обязательным для аристократов и военных. На этом фоне производство артефактов у людей вышло на качественно новый уровень, и с тех пор достойные магические изделия были у всех, кто был готов платить за них. Вот только это принесло вампирам не только деньги и уважение, но и проблемы. Защитные заклинания наручей воспринимали быстрые движения, как атаку, и успевали активироваться, предотвращая возможность вампиров попасть к телу человека. Но эта неприятность была недолгой, и хитрый артефакт с тех пор был составляющей частью наручей самих вампиров, позволяя им совершать безнаказанные нападения.
  В этот раз все, как и всегда, прошло по отлаженному сценарию и никаких проблем с защитой не было. Из кармана брюк появилась изящная серебряная фляга, пустота которой через некоторое время была заполнена кровью кардинала, после чего рана была аккуратно залечена, ценная фляга убрана обратно в карман, а Александр, приведя одежду человека в порядок, вернулся на свое место.
  - Ваше преподобие! Ваше преподобие!
  - А! Что?!
  - С вами все в порядке, ваше преподобие?!
  - Что произошло? - кардинал выглядел растерянным и смущенным.
  - Мы разговаривали, а потом вы закрыли глаза и, казалось, заснули. Я позволил себе вас побеспокоить.
  - Видимо, я немного устал, время позднее...
  - Да-да, - вампир мгновенно поддержал нужный ход мыслей собеседника, - Да и такой важный и ответственный прием у принца. Я все понимаю, сам устал.
  - Прошу меня простить, сын света, - смущение священника стало еще более заметным, - Я...
  - Ни слова больше, ваше преподобие! Я извиняю вас и прошу простить уже мое нетерпение поговорить с вами о делах именно сегодня.
  - Не стоит, барон. Ваше рвение похвально, но давайте, и правда, перенесем нашу беседу на завтра. Вы же навестите меня утром?
  - Утром у меня встреча с графом Верном, - "о которой он еще не знает", - А после нее я сразу к вам, ваше преподобие.
  - Отлично. Буду с нетерпением ждать.
  Попрощавшись с кардиналом, Александр шел по коридорам древнего собора Каса и думал. Полученная им информация уже утром будет у триумвиров, и после этого начнется... буря, по другому и не скажешь. Кардинал Лорн знал не просто много, он знал вообще все. Все то, что веками Церковь скрывала от своих прихожан, и за чем вампиры охотились десятилетиями, только догадываясь о существовании некоторых тайн. И теперь, когда тайное стало явным, спокойной жизни вампиров пришел конец. Вот так и начинаешь верить в то, что во многих знаниях многие печали. Чертыхнувшись, Александр вышел из собора и, передав флягу жандарму, повелел немедленно доставить ее в замок Блад. Следующей ночью вампиры проснутся уже в новом мире, и один из их правителей пока еще не решил: хорошо это или плохо.
  
  Глава 5.
  
  Первую половину ночи пришлось провести на артефактах связи, кратко пересказывая другим триумвирам информацию, полученную из крови кардинала. Потом принимать доклады многочисленных разведчиков и наблюдателей, оставленных для присмотра за придворными шишками. И только убедившись, что все идет как задумано, Александр на пару часов прилег отдохнуть. Впереди был длинный день, начать который планировалось с очень большой авантюры, план которой от самого начала и до самого конца он придумал лично.
  Стоило первым лучам демура осветить землю, Александр проснулся, выпил усиленный недельный паек крови и стал собираться. Кольчуга легла прямо поверх льняной рубахи, затем изысканный дворянский камзол полностью скрыл уже ее и тут же был сам спрятан под легкой кирасой. Не забыв про обязательный для любого вампира надежно защищающий горло горжет, триумвир осмотрел себя в зеркало и, оставшись довольным своим внешним видом, поехал к графу Верону, который, как он и предполагал, всю ночь не сомкнул глаз.
  Последнему в немалой степени способствовало точное исполнение архимагами инструкций барона Блада. И Резун, и Агрон не стали набивать себе цену или спорить, а сразу после ужина у принца покинули Кас и отправились каждый в свою сторону. Старый друг Марты выехал по направлению к столице, а приятель барона Блада в Залон. Такое странное поведение архимагов напугало придворных, и эту ночь в своих кроватях провели только принцы. Остальные, включая молодого герцога Гуяна, спать не ложились и ждали донесений от своих доверенных людей, которые тоже всю ночь занимались делом, пытаясь поскорее выполнить волю своих хозяев. Одним словом, этой ночью на улицах Каса было оживленно.
  - Доложите о моей визите графу Верону, - небрежно бросил слуге Александр, стоило ему переступить порог замка Кас.
  Потом был неторопливый путь вслед за чопорным слугой, и наконец вампир оказался перед дверями апартаментов, выделенных для проживания могущественного главы тайной службы королевства.
  - Вам придется подождать, ваша милость, - помощник графа возник на пути вампира, - Его милость работают.
  - Думаю, я рискну прервать его милость, - Александр улыбнулся в тридцать два зуба и направился прямо на помощника.
  - Подождите!
  Более не слушая человека, Александр схватил его правой рукой за шею и крепко ее сжал, а левой рукой толкнул тяжелую дубовую дверь. Слуга за спиной тихо пискнул и поспешил скрыться за поворотом. В таком виде, таща помощника за шею, вампир и появился перед растерянным графом, который, естественно, не был ничем занят и просто хотел отыграться за вчерашнее унижение.
  - Я не приглашал вас и не давал вам разрешение войти, - в ситуации, когда было совершенно непонятно что делать, глава Каменной палаты попытался сохранить лицо и выглядеть строго и немного раздраженно.
  - Так мило, что вы думаете, будто мне нужно ваше разрешение, - Александр усыпил секретаря, осторожно положил его на пол и устало посмотрел на графа, - Давайте поговорим серьезно, без этого мальчишки, которому еще только предстоит стать королем и, конечно, без всей придворной шушеры, что сейчас обитает в замке. Только вы и я.
  - Мы будем говорить, но не здесь, а в темнице. Стража!
  Удар кулака в грудь выбил из легких графа весь воздух, и он резко осекся и, отлетев к окну, закашлялся.
  - Не стоит беспокоить стражу. И уже тем более не стоит злить мага, способного разнести этот городок в клочья. Я еще раз предлагаю вам поговорить серьезно. Вы готовы к этом, граф, или мне стоит поискать более сговорчивого придворного?
  Не привыкший к такому обращению аристократ с опаской посмотрел на стоящего над ним вампира и с удивлением понял, что впервые видит барона Блада таким смертоносно-опасным, а  потому сразу сменил свое поведение. Но при этом все еще совершенно не был готов соглашаться с требование посетителя.
  - А вы изменились, барон. Мне докладывали, что в последнее время вы обычно бывали грустным или подавленным.
  - Пустое, - Александр махнул рукой, - Долгая жизнь имеет свойство надоедать. И если бы не хитрые придворные, развлекающие меня время от времени своими интригами, да короли, считающие себя самыми умными, я может быть уже давно бы совершенно лишился стремления к жизни. Но короли... они такие мерзавцы, правда? Не дают бедному магу заскучать!
  - К чему все эти дерзкие речи, барон? Вы решили поднять бунт?
  - Ну что вы, право. Какой бунт? Где я, а где бунт? Да и вы еще живы, и мы даже почти мирно беседуем, чего, поверьте мне, при бунте никогда бы не произошло.
  - Тогда чего вы хотите?
  - Корону герцогства Кас, голову графа Харси, руку принцессы Регины, полный контроль Королевского Казначейства, назначения архимага Агрона Верховным магом королевства Элур и, наконец, назначение архимага Резуна Наместником Залона. Как видите, довольно скромные желания. Причем, все это я хочу сразу и не торгуясь.
  - Вы серьезно? - граф Верон выглядел обескураженным.
  - Естественно, - кивнул Александр и подал графу руку помогая ему подняться с пола.
  - Но это невозможно!
  - Я же сказал, что не буду торговаться. Названные мной пункты не обсуждаются. Я просто заявил вам о том, что я получу в любом случае, вне зависимости от желания короля или придворных, - Александр присел в кресло и спокойно продолжил, - Голову графа Харси мне могут доставить в любой момент, корону герцога мне дадут бароны на Совете. Тут, как вы понимаете, тоже никаких трудностей не будет, у меня в Совете абсолютная поддержка. С Казначейством и принцессой, конечно, придется чуть сложнее, но думаю, что после скоропостижной смерти его величества Георга Элурского его наследник с удовольствием выполнит и эти требования скромного барона. А уж с архимагами и их постами после этого как-нибудь разберусь.
  - Значит, все-таки бунт, - тихо произнес граф Верон.
  - Вы опять бросаетесь этим нехорошим словом, любезный, - вампир с удовольствием наблюдал, как собеседника корежит от такого обращения, но тот старается держать себя в руках, - И я повторю: о бунте речи не идет.
  - Тогда как объяснить ваши поступки, барон?
  - Как возмездие, граф, сугубо как возмездие.
  - Но за что?
  Александр рассмеялся и холодно посмотрел прямо в глаза придворного.
  - Неужели вы правда думали, что я не узнаю?
  - Я все еще не понимаю, о чем вы, барон, - побледневшее лицо уже обо всем догадавшегося графа говорило совершенно о другом.
  - Думаете, я прощу смерть сюзерена? Пусть меня не связывали с герцогом Касом теплые дружеские отношения, но я верно служил ему и конечно не намерен спускать его смерть ни королю, ни графу Харси, ни вам.
  - Но при чем здесь я?! - граф Верон впервые за время визита барона запаниковал, ощутив за спиной холодное дыхание смерти.
  - Не стройте из себя дурачка! - рявкнул Александр, - Будь вы королевским поваром, этот вопрос еще был бы уместен, но от главы Каменной палаты...
  - Я не виновен! Это все граф Харси! - испуганно заверещал аристократ, привыкший, что пытают по его требованию, и впервые почувствовавший реальную угрозу самому стать подопытным для магического палача.
  - Знаю, - кивнул вампир, который теперь действительно знал все, не зря же он помогал графу подняться с пола, - А потому вашу голову не требую. Вы, конечно, во всем этом участвовали, но в этой интриге замешаны слишком многие, поэтому я могу быть немного милосердным. Иначе пришлось бы убивать большую часть придворных, гвардии и королевских слуг. И это был бы бунт.
  - Что, если король не пойдет на ваши требования? - граф взял себя в руки, - Думаете, знать Элура так просто простит вам убийство его величества? Или, думаете, принц Леопольд простит вам смерть отца?
  - После того как я обнародую доказательства убийства герцога Каса? - насмешливо спросил Александр, - Не смешите меня, граф. Моим людям придется пробираться сквозь толпу желающих убить короля, чтобы сделать это первыми. А наследник будет настолько испуган всем происходящим, что о мести вспомнит только через пару лет. Но, боюсь, к тому моменту у короля Элура вообще не будет никакой власти. Герцоги юга такой шанс не упустят и сделают молодого короля своей послушной марионеткой.
  - А вы?
  - Я хотел бы избежать этого сценария развития событий. Поэтому мы с вами сейчас и беседуем.
  - Интересный у вас способ заботиться о власти короля.
  - Какой есть, - Александр пожал плечами, - Мне он нравится.
  - Ясно. Какую роль вы отводите во всем этом мне? - граф окончательно пришел в себя, и перед вампиров снова сидел всемогущий аристократ.
  - Ваша роль..., - барон задумался, - У меня нет желания общаться с его величеством. В этом и будет заключаться ваша роль. Избавить меня от этой неприятной обязанности.
  - Его величество вам неприятен? - удивился граф, - Никогда бы не подумал.
  - А с чего мне испытывать положительные эмоции к человеку, что одобрил убийство моего сюзерена, которого я знал с пеленок? Вам, людям, сложно понять, каково это, когда кто-то рождается, растет, стареет и умирает на твоих глазах. И так раз за разом. Несколько поколений герцогов Касов. И вот король решил, что их вассал, барон Блад, слишком богат, и его деньги очень бы пригодились пустой королевской казне. Поверьте, граф, я с удовольствием бы убил короля, но я должен думать и о королевстве. Кто-то должен о нем думать. Поэтому я приказываю вам, - от этих слов граф дернулся, но промолчал, - донести до короля мои требования, получить от него соответствующие приказы о назначении архимагов, а потом доставить мне графа Харси живым и невредимым лично в руки. После того, как я стану герцогом Касом и Совет бароном одобрит мой титул, я женюсь на принцессе Регине и займусь Казначейством. С этой минуты ни одного штофа не будет потрачено королем без моего одобрения. А если вы, граф, думаете, что я не знаю про желание убить меня после того, как принцесса Регина забеременеет, то не сомневайтесь - мне все известно. Боюсь, моя будущая супруга будет лишена радости стать матерью. Хоть от меня, хоть от конюха.
  Граф Верон сидел подавленный. Он и так считал, что все королевские замыслы были известны барону Бладу заранее, а теперь получил этому прямое подтверждение. Слащавые слова барона о том, как на его глазах росло несколько поколений герцогов, граф пропустил мимо ушей. В такой ситуации каждому было понятно, что пожелай Блад остановить короля или Харси, то он бы это сделал. А значит хитроумный маг давно планировал все это: и получение короны герцогства, и подгребание под себя Казначейства, и назначение верных людей на важнейшие посты. Может быть, даже и убийство Каса сам планировал, да придворные с их интригами подвернулись удачно. Оставалось только проиграть красиво и, возможно, получить что-то для себя лично.
  - Король не сможет выдать вам графа Харси. Его просто не поймут. Да и меня растерзают. Вы сможете обеспечить мне защиту, барон?
  - Не смешите меня, - холодно произнес Александр, - Пусть для всех граф Харси умрет от пьянства, мне все равно, кого вы там торжественно сожжете на погребальном костре. Что касается вас, то защитите себя сами. Я в вас верю. Сейчас вы может стать вторым после короля и третьим человеком в королевстве. Думаю, сами справитесь со всеми угрозами в свой адрес.
  - Третьим? - переспросил граф, казалось, услышавший только это.
  - После меня и короля, естественно.
  - От скромности вы точно не умрете.
  - Просто такова реальность. Я самый могущественный человек в королевстве Элур. Самый богатый, самый сильный, самый влиятельный. И вам надо радоваться, что я редко покидаю пределы своего баронства и редко пользуюсь своей властью.
  Глава Каменной палаты посмотрел на вампира, как побитая собачка, с обидой и страхом.
  - А вы не думали умереть? Вам ведь больше двухсот лет, - неожиданно переменил тему разговора граф.
  - Некоторые маги жили куда дольше. Это вы, люди, ограничены тремя, максимум четырьмя десятками лет активной жизни. Мы можем позволить себе больше. И отвечая на ваш вопрос: я не намерен умирать. Не в ближайшее время.
  - Проклятые маги, - прошептал под нос граф.
  - Мы такие, как нас создал творец.
  - Всесветлый покарает вас.
  - Нет, - Александр насмешливо покачал головой, - Демур и его сила - это и наша сила. Вся магия в мире - от богов. Без них мы никто.
  Аристократ побледнел. Еще вчера от такого откровения Александр и сам бы побледнел или поднял бы своего собеседника на смех. Однако после памяти крови кардинала слишком многое встало на свои места. В том числе и это.
  - Богохульство, - граф сверкнул глазами.
  - Отнюдь, - не согласился с ним вампир, - Обычная констатация факта. Но мы здесь обсуждаем не природу магии и не богов. Скажите, вы готовы выполнить мое поручение и донести мои условия до короля, убедив его в том, что их надо принять?
  - Готов, - кивнул граф.
  Он и правда был совсем не против убедить короля подчиниться барону Бладу. Это открывало перед графом совершенно новые возможности и совсем не вредило королевству. Вот только пойдет ли на это король... это было большим вопросом. Слишком честолюбивый нрав был у Георга Элурского, и очень уж великие планы на будущее он себе ставил. А после всего этого придется ставить на них крест. Ну или, как минимум, согласовывать их с бароном Бладом и получать его одобрение. Ведь без денег король не может практически ничего. Ему придется просить у мага средства даже на содержание любовниц! Унизительно! И графу придется как-то заставить короля пойти на это!
  - Тогда больше не буду обременять вас своим обществом, любезный, - Александр улыбнулся и покинул апартаменты графа, оставив его полностью уверенным в том, что барон давно хотел получить корону герцогства, и король просто помог ему достичь своей цели.
  В дверях у вампира возникла некоторая заминка: пришлось осторожно переступать через тела королевских стражников, прибежавших то ли на зов графа, то ли поднятых по тревоге слугой, и которых его охрана без всякого пиетета вырубила, не дав исполнить им свой долг. И что самое интересное, рядом с дверью стояли не только ухмыляющиеся жандармы, но и дружинники герцога, которые делали вид, что совершенно ничего не случилось и все происходящее абсолютно нормально. Интересные, однако, тут за несколько дней установились взаимоотношения, раз стража замка не горит желанием помогать пришлым. Может, зря принцам дают столь лестную оценку, и хорошими правителями в будущем им не стать. Все таки, для этого надо уметь находить компромиссы и соблюдать интересы многих сторон, а не силой прогибать под себя всех вокруг. Надо будет обсудить это с алукардом!
  Эту мысль Александр и обдумывал, идя по коридорам внезапно вымершего замка. Никто из слуг или обитателей не рискнул появится на пути барона. И это было с их стороны правильно.
  
  *****
  
  Артефактный молот очень бойко отбивал по заготовке, и за этой работой, нахмурившись, наблюдал старый гном. Эрл Дум Безбровый всегда был противником магических новинок, хотя и признавал всю их полезность и подчас незаменимость для подгорного народа. Те же кузнечные горны или плавильные печи без магии вообще не могли работать под землей. Но скажите на милость, зачем заменять старую добрую работу ручным молотом на вот это... изделие? Совсем молодежь обленилась! Идиоты! И ведь не объяснить им, что сила гномов - она в их руках, а не в магии! Эх! Сплюнув под ноги, старый эрл побрел к себе домой.
  Стоить заметить, что подобное отношение у гнома было не только к магическим артефактам, облегчающим жизнь его соплеменников, но и к некоторым профессиях своих собратьев по расе. То же кузнечное дело, которое в последние годы становилось среди гномов все более и более популярным, эрл считал блажью, все предназначение которой на самом деле не должно было выходить за рамки предоставление хорошего инструмента для рудокопов. То есть, по мнению эрла, правильный гном, отковав себе добрую кирку, должен был гасить горн и идти в шахту. Именно так и не иначе! А вместо этого все меньше молодежи находило себя в профессии рудокопа и все больше было тех, кто предпочитал обрабатывать металл, а не добывать его. Вот уже и самобойный молот изобрели! Идиоты!
  - Эрл Дум! Эрл Дум! - молодая беременная гнома догнала старика, - Ты слышал, что моего мужа Таста хотят перевести во внешнюю стражу нижних рудников?
  - И что? - старик остановился не в силах понять, зачем ему вообще знать о таких мелких внутренних делах одного из кланов.
  - Так нельзя ему туда!
  - Почему? Он такой идиот, что не справится с охраной рудника от гоблинов?
  - Да! То есть он не идиот, но с охраной не справится.
  - Там ума много не надо! Прикрывайся щитом, да тыкай копьем! - отмахнулся от просительницы старик, - Любой идиот справится!
  - А Таст не справится! - гнома не унималась, - У него большого пальца нет!
  Эрл возвел глаза к каменному потолку и пару раз тяжело выдохнул. Положение эрла обязывало его выслушивать просьбы всех гномов из тинга* кланов и по мере сил помогать им. Но с другой стороны, эрлы никогда не лезли во внутренние дела кланов - для этого есть таны. Задача эрла вмешиваться только, когда задеты интересы нескольких кланов.
  (*Тинг - объединение нескольких гномьих кланов под властью одного эрла.)
  - Какой идиот перевел его во внешнюю стражу?
  - Гез Бахчи, эрл, - немедленно ответила гнома.
  - Это тот, что охраняет общий железный рудник?
  - Да.
  - Я разберусь.
  Пришлось менять маршрут и вместо дома идти к гезу Бахчи. Вот спрашивается, почему таким вопросом должен заниматься он? Неужели тан Коглис не мог разобраться в ситуации? Идиоты! Его окружают одни идиоты!
  Геза на месте не оказалось и пришлось тащиться на полигон, где тот как раз гонял новых рекрутов, обучая их держать строй и прикрываться от атак щитами. Завидев эрла, командир остановил тренировку и поспешил на доклад к высокому начальству, редко балующему своим визитом простого вояку.
  - Зачем ты калечного гнома в охрану взял? - с ходу начал разбирательство эрл.
  - Это Таста что-ли?
  - Его.
  - Да, у него нет пальца на левой руке. Щит держать может! Остальному научу.
  - А ну, как не справится он и подведет других воинов?
  - Справится. Дело нехитрое. Даже Таст Палец справится.
  - Неужели, больше некого взять?
  - Некого, эрл, - гез отвел глаза.
  - И сильный у тебя некомплект воинов? - Дум не зря занял такой высокий пост, а потому сразу понял, что дело куда глубже, чем казалось сначала, так как не станет боевой гез без острой нужды брать к себе в гирд* калеку.
  (*Гирд - основное боевое тактическое подразделение гномов. В зависимости от предназначения гирда его численность может колебаться от ста до трехсот воинов.)
  - Половины нет, - сразу признался гез.
  - Тан знает? - строго спросил эрл.
  - Да.
  - Идиоты!
  Тинг который возглавлял эрл Дум Безбровый имел тысячелетнюю историю, и его кланы населяли ближайшие к окраинам горы пещеры и города. Некогда этот союз кланов был самым богатым и самым процветающим в Королевстве Гномов. И это было немудрено. Вся торговля с людьми в этой части гор шла через них. Но все изменилось во времена Нашествия. Вампиры вырезали не только людей. Гномам тоже досталось не слабо. И пусть внутрь гор страшный противник проникнуть не смог, немало славных воинов полегло на рубеже верхних пещер отражая их атаки. А обитавшие на севере кланы так и вовсе после этого напоминали жалкие ошметки, чудом уцелевшие в глобальной катастрофе. Сейчас ситуация, конечно, выправилась, но общая численность кланов все еще была маленькой. И им по прежнему приходилось оберегать входы, держа наверху лучшие силы. Но это же не значит, что не надо охранять шахты!
  Гномы живут в этих местах уже очень давно! Очень-очень давно! Все доступные месторождения уже выработаны. Да и было тех месторождений немного. Главные богатства находятся в центре гор, а не с их окраин. Потому, в поисках ценных ископаемых здесь гномам приходилось зарываться все глубже и глубже в недра земли. А там, между прочим, есть свои обитатели и хозяева. И новые рудники надо охранять уже от них. Вот только, как это делать половинным составом гирда?
  Махнув рукой, эрл побрел к тану, в клане которого творилось подобное безобразие. И ведь, стервец такой, никогда не докладывал на совете танов, что у него проблемы с воинами. Конечно, это внутренние дела клана и вмешиваться в них не стоит, но только рудник принадлежит не им одним. Если гоблины или твари из глубин прорвутся в его шахты, плохо придется очень многим гномам. Ситуация вышла за пределы ответственности одного тана, и он был обязан поставить в известность других гномов и своего эрла.
  Когнис Великий находился в святилище клана и вдумчиво изучал Книгу Гор. При этом тан делал вид, что в упор не замечает присутствия рядом с собой эрла и целиком поглощен своими магическими делами. Пришлось пихать нахала в плечо.
  - Эрл Дум! - тан оторвался от Книги, - Зачем пришел?
  - Гирд гиза Бахчи, занимающийся внешней охраной нижнего железного рудника, не насчитывает и половины необходимых ему воинов. Почему?
  - Так это охранный гирд, эрл. Им много не надо, - тан вновь вернулся к Книге, показывая, что общение закончено.
  - Мне плевать, какой это гирд, хоть дежурный! - взревел Дум, - Твой клан охраняет общий рудник, и ты обязан делать это на совесть! А у тебя там только половина воинов и те калеки. Ты, идиот, как собираешься отбивать нападение, если оно случится?
  - А где я тебе возьму воинов?! - тан Когнис с ответом не задержался и набросился с нападками на эрла, - Верхние пещеры охранять - дай! Работников в город - дай! На зачистку нижних пещер гирд - дай! У меня бабы столько не рожают! Нету у меня воинов, нету!
  - И поэтому ты подвергаешь опасности все кланы?!
  - Нету опасности, эрл! - отрезал тан, - Нижние пещеры хорошо зачищены от тварей еще во времена твоей юности!
  - Твари плодятся быстрее, чем мы их убиваем, а ты говоришь, что опасности нет? А по праву ли ты, тан, занимаешь свое место?
  Когнис стушевался и отвел глаза. Кланы гномов были свободны и никто, кроме тана, не мог указывать гномам, что делать. Но так дела обстояли ровно до тех пор, пока интересы двух или более кланов не соприкасались. И тогда на арену выходил эрл, который и вершил их судьбу, начиная с этого момента. А когда любой тан ставил под угрозу соседние кланы, так и вовсе имел возможность отстранить главу клана от власти, собрав танг - совет гезов, и повелев выбрать нового тана.
  - У меня нет воинов, эрл, - тихо произнес Когнис, - Я все понимаю, но рудники не самое важное место.
  - Если по твоей вине там погуляют твари и сожрут всех шахтеров, тоже будешь говорить, что это не самое важное место?
  - Так и что делать? Один боевой гирд клана в походе внизу. Второй боевой гирд наверху.
  - Ты сам не так давно подтверждал, что твой клан содержит три гирда. И что теперь? Берешь в воины калек и подвергаешь опасности другие кланы?
  Когнис опустил голову. Крыть было нечем. Общество гномов было очень патриархальным, и политический вес клана на фоне остальных определялся только одним - количеством боевых гирдов. Молодому магу очень хотелось славы, власти и признания, но его родной клан всегда славился своими артефакторами и алхимиками, а не воинами. И так случилось, что воинов просто не стало, так как не стало простых гномов которых можно отправить служить, все были заняты на магических работах. А авторитет и репутацию клана надо было поддерживать. Тан не мог быть тем, кто снизит количество гирдов клана с трех до двух. Вот и подтвердил на последнем совете, что его клан по прежнему готов выставлять ровно три гирда. А потом стал всеми правда и неправдами поддерживать численность воинов хотя бы на минимальном уровне.
  - Вампиры давно не нападают. Я могу снять часть воинов сверху.
  - Нет! - взревел эрл, услышав предложение Когниса, - Даже не думай!
  - Но уже больше десяти лет ни одной попытки проникнуть под горы!
  - Да хоть больше ста лет! Идиот! Хватит всего одного вампира и всему подгорному королевству придет конец! Хочешь повторит судьбу изменников из Тошала?!
  - У меня нет воинов, эрл, - маг был тих и подавлен, что для гнома было непривычно и даже неестественно.
  - На ближайшем совете тинга ты заявишь, что твой клан сокращает количество гирдов до двух. Раз воинов нет, не надо плодить призрачные гирды, - вынес решение эрл, - Вместо расформированного гирда сделаешь дежурный, с десятком воинов, можно даже и калек. Главное, что когда воины появятся, сформируешь из него нормальный боевой гирд и снова станешь таном трехгирдового клана. А пока я не найду, кем заменить твоих воинов, хоть сам охраняй нижний рудник, но там должен быть полноценный гирд!
  Развернувшись, Дум Безбровный покинул святилище и наконец пошел домой. Снять воинов с охраны верхних пещер. Ха! Это надо же предложить подобное! Во времена Нашествия только заблаговременные и грамотные действия тогдашнего короля спасли гномов от вымирания. А этот юнец хочет изменить порядок охраны, существующий уже два века и на деле доказавший свою эффективность!
  Похоже, клан Когниса Великого потерял осмотрительность и стал слишком беспечно относится к своим обязанностям. Это могло привести к большой трагедии. Вампиры не тот противник, к которому можно поворачиваться спиной или еще как недооценивать. Придется заменять гирд клана и ставить на охрану верхних пещер кого-то другого. Вот только кого? Лишних боевых гирдов под рукой нет, как впрочем нет их и в тинге. С воинами сейчас у всех туго. А вообще надо бы послать разведчиков к людям, узнать, как там дела наверху, ведь и правда давно вампиры не нападали. Непорядок. Вдруг идиоты люди там чего намудрили?
  
  *****
  
  Прочитав лист и аккуратно положив его в небольшую стопочку у края стола, девушка задумчиво стукнула себя указательным пальцем по кончику носа и, поднявшись из кресла, подошла к открытому окну. Ночная прохлада всегда радовала Анастасию, чего нельзя было сказать об открывающемся виде.
  Гнездо обладало очень уникальной архитектурой, представляя собой россыпь разного размера замков, разбросанных на довольно небольшой лесной территории. В свое время Шеф Корпуса Мастеров построила Гнездо в противовес замку Блад, реализовав здесь принципиально иные задумки и идеи. Первая крепость вампиров строилась как место, где община могла бы обитать под одной крышей, без необходимости даже покидать уютные и безопасные помещения башен и дворцов. Этакий единый дом, превосходно защищенный и максимально комфортный. Гнездо же изначально строилось с индивидуальным подходом к нуждам конкретных структур. Как результат - вместо одного большого города вампиры получили от Ольги десяток замков, каждый из которых был специально построен под определенные функции. А со временем количество замков увеличилось... Вот только строили их иногда в двадцати метрах друг от друга! Из-за чего несколько изначальных уютных замков превратились в огромную крепость под общим названием Гнездо.
  И вот теперь вместо чудесного вида из окна на лес или горы Анастасия была вынуждена лицезреть сразу три соседних замка, что уже десяток лет сильно раздражало вампирессу, но просить другой кабинет она не решалась. Шеф Корпуса Будущего обладал на редкость спокойным характером, но капризы подчиненных переносил очень плохо и результатом такой просьбы мог стать кабинет в подвалах замка Шерстяное Гнездо, являвшегося резиденцией Корпуса Будущего. А такого счастья девушке было не надо, лучше иметь хоть какой-то вид из окна, чем не иметь его вовсе. Раз Геннадий, раз в год употребляющий ее кровь во время Ритуала и, соответственно, знающий о проблеме подчиненной, не дает ей другой кабинет, значит она его не заслужила.
  Оглянувшись, Анастасия посмотрела на свой стол, а потом на других присутствующих в кабинете вампиров. Отряд особого назначения "Лютые" в полном составе молча ждал решения своей грозной предводительницы, просматривающей отчеты троллей и их анализ мест возможного появления вурдалаков. Стоить отметить, что ценность таких аналитических выкладок была очень небольшой, прежде всего из-за недостатка у троллей информации о события в отдаленных от вампиров местах. Но, тем не менее, каждый такой отчет "Лютые" обсуждали все вместе.
  Дольше всего его читала Анастасия, привыкшая в таких делах не торопиться, вчитываясь в каждую строчку по три-четыре раза и по несколько минут обдумывая каждый абзац. Пока она читала таким образом один лист, ее подчиненные успевали изучить весь отчет и после терпеливо ждали своего командира. И дело было не в их природной терпимости, которой, кстати, вообще не было, а в том, что из скупых и очень общих строк аналитического обзора их лидер умудрялась выцедить главное, и как результат: на тот свет отправлялось много-много вурдалаков. А именно это и было самым важным.
  Сама вампиресса в этот момент даже не думала об отчете троллей. Ее мысли занимала грядущая смена алукарда. Так получилось, что Константин заменил ей отца, и иначе чем в этом качестве она его не воспринимала. А вот Евгений всегда был девушке непонятен, закрыт и строг. Даже Александр с его решительными и кардинальными действиями казался ей более простым и понятным, чем Евгений. И это пугало. Вдруг новый алукард решит расформировать "Лютых"? И чем ей тогда заниматься? Идти в Армию? А ничего другого не остается, она умеет только убивать, и это получается у нее лучше всего на свете.
  - Экселенц?
  - Что? - Анастасия очнулась от невеселых размышлений, - А, да! Наша новая командировка за скальпами.
  Так походы "Лютых" называл Геннадий, а за ним и все остальные вампиры. В свое время изначальные объяснили обращенным вампирам, что такое скальп и все прочее, связанное с этим, поэтому никакого непонимания такое название у боевиков Анастасии не вызывало. За два века все они успели не только хорошо усвоить культуру изначальных, но и сами прикипели к ней, став ее носителями. И этому факту все были только рады.
  - Я думаю, что для начала нам надо думать не о скальпах, а о сборе информации. Есть подозрительные моменты в Касии и Моли. Причем, как вы знаете, в Моли это впервые за долгое время.
  Присутствующие закивали головами. Столица королевства Ильхори вообще была очень тихим и спокойным местом, как впрочем и само королевство. Вурдалаки появлялись там редко, и обычно их очень быстро находили и уничтожали даже без помощи Ордена. Объяснить этот феномен никто не мог, но ситуация имела место и оспорить ее было невозможно. Королевские гвардейцы Ильхори боролись с кровососами очень эффективно. Было даже подозрение, что при этом они использовали методику, очень похожую на ту, что использовали сами "Лютые". Которые вычисляли места обитания вурдалаком прежде всего не по пропавшим без вести людям, как это делали во всем остальном мире, а по резкому уменьшению поголовья зверя в охотничьих угодьях. И хотя методика не позволяла оперативно реагировать на угрозы, зато по прошествии времени тролли рисовали очень точные маршруты перемещения вурдалаков по территории человеческих королевств. А когда на основании такого маршрута становилось реально предсказать следующее место появления, команда Анастасии выходила в "командировку за скальпами".
  - Поэтому я считаю необходимым проведение разведывательной операции, - вампиресса вернулась за стол.
  - Опять будем разделяться? - голос у Таис был расстроенным.
  Старшая из пятерки была не только официальным заместителем Анастасии, но и обладала у братьев непререкаемым авторитетом и на таких вот собраниях высказывала общую точку зрения. Обычно девушки беседовали между собой, а парни тихо слушали их. И это было предметом многочисленным дружеских подколов со стороны вампиров общины, которые прямо говорили о матриархате в отряде и о том, что "Лютых" давно надо называть "Лютиками".
  - Да, - кивнула Анастасия, - Ты пойдешь в Кассию, а я в Моли. Кого возьмешь с собой, решай сама.
  Сидевшие тихо вампиры встретили эти слова недовольным выражением лиц. В отряде не только давно и прочно установился матриархат, но и шло дружеское соревнование между братьями, призом в котором должно было стать сердце неприступной Анастасии, в которую все четверо были давно и безнадежно влюблены. Вот только девушка не спешила показывать свое расположение хоть к кому-либо из них. И это очень печалило братьев, но надежду они не теряли и были уверены, что однажды сердце красавицы растает.
  - Хорошо. Следы ренегатов искать?
  Анастасия поморщилась и задумалась. Будучи дочерью одного из ренегатов, некогда предавших все общество вампиров, она имела к беглецам особые счеты. И пусть ее папочку казнили еще когда она не родилась, девушка втайне мечтала вырвать сердце хотя бы одному из них. Только вот Триумвират признал всех ренегатов мертвыми и давно прекратил их поиски. С выводами троллей, посчитавших, что все беглецы погибли еще в первый год своего независимого существования, она была полностью согласна. Но иногда доводы разума бессильны перед тайными желаниями души, и став главой отряда особого назначения "Лютые" она никогда не упускала шанса дать своим подчиненным дополнительные распоряжения относительно поиска давно пропавших ренегатов.
  - Нет. Хватит. Они мертвы. Мне надо просто смирится с тем, что никого из них убить я не смогу. И если когда-либо в будущем я вернусь к этой теме, приказываю напомнить мне о том, что я только что сказала.
  - Сделаю! - кивнула Таис, - Что думаешь по поводу последнего шевеления в Бладе и Касе?
  - Ничего. Предпочитаю начать думать после того, как поступит информация от Шефа или из Триумвирата.
  Все шестеро вампиров на секунду нырнули в свои мысли, и если бы в этот момент кто-то мог прочитать эти мысли, он точно был бы поражен их синхронности. Думали боевики особого отряда о том, что скорее всего в ближайшее время их вольготной жизни придет конец и от них наконец потребуют не только сокращать поголовье вурдалаков, но и убивать людей. В задачах "Лютых" никогда не стояло только уничтожение тех, кто когда-то уничтожил родителей пятерки детей. Они убивали эльфов, гоблинов, вурдалаков и упырей. Но каждый из них знал, что однажды им прикажу убить человека. И если бы возможный телепат заглянул в мысли присутствующих еще чуть-чуть глубже, он бы с удивлением понял, что некогда фанатичные сторонники человеческой расы, теперь они готовы к этому и просто немного тяготятся первым разом, когда им придется поднять руку на свой бывший вид.
  - А что думаешь насчет возможной командировки за скальпами в будущем? - Таис очнулась первой.
  - Тут без вариантов, - Анастасия хищно улыбнулась. - Скальпы мы будем добывать на юге. Скоро мятежники начнут обращать себя в вурдалаков.
  
  *****
  
  Стефания привычным ударом ноги распахнула дверь и вошла в небольшой кабинет с низким сводом. Здесь, в подземельях Александрии, гномы давно отошли  от архитектурных решений, привычных вампирессе по Драконье горе, Тошалу или Налиму, предпочитая именно небольшие помещения с очень низким потолком, под которым не каждый человек мог стоять в полный рост. Конечно, сначала коротышки делали это не от хорошей жизни, ведь им пришлось буквально закапываться в землю, а не обустраивать привычные им пещеры. Из-за этого места было немного и чтобы разместить всех, приходилось экономить откопанные объемы, используя их очень рационально. А вот потом гномы сохранили этот прижимистый стиль не только в силу традиций и консервативности, но и из врожденной вредности коротышек, не желающих, чтобы живущие с ними бок о бок люди расхаживали по их городу и вообще комфортно чувствовали себя здесь.
  - Привет, лысый!
  Увидев посетительницу, гном застонал и с мольбой поднял глаза в потолок. Наступило время проверок от эрла, и в его хозяйство опять пришла наглая человеческая самка. Было непонятно, почему испокон веков для подобного надзора Блад присылал только девиц, но обсуждать своего эрла тан не собирался, даже если тот и был человеком.
  Хотя, конечно, Блад мог-бы относиться к своим подданным и более уважительно. Кланы тинга ведь могут избрать себе и другого эрла! Последнее было чистой теорией, но промеж собой гномы любили судачить об этом. Конечно, в горах-то эта теория была обыденной практикой и таны меняли эрлов клана не так чтобы уж и редко, переходя из одного тинга в другой. Но тут попробуй смени!
  Нет, конечно можно выбрать промеж танов нового эрла тинга - желающие найдутся всегда. А вот удержать свою власть они не смогут никогда. Потому и являлся древний обычай голой теорией, и дальше застольных разговоров дело у гномов не шло. Барон Блад шутить не любит. Как и его проверяющие, хотя последние всегда ведут себя очень вежливо и корректно, не забывая, что под землей они в гостях.
  - Наглая самка! Опять ты? - гном совсем не был уверен, что его навестила знакомая ему прежде девица, но рискнул предположить, что эта была та же самая, что и в прошлом году.
  Ну, а как тут угадаешь? Эти наземные жители все на одно лицо! Пусть скажут спасибо, что людей с эльфами или орками не путает! И то, эту науку гном освоил только благодаря тому, что люди живут у него под боком и хоть раз в неделю, но он их видит. А эти девицы, что приезжают с проверками, еще и одеты одинаково: закованы в латы, как какой-нибудь бравый воин. Да в какие латы! Все гномы завидуют! Вот по латам гном и предположил, что видит знакомую проверяющую. Навещавшая его в прошлом году была одета именно в них.
  - Я, лысый, я! Приехала в очередной раз уличить тебя в воровстве!
  Гном опять молча застонал. Значит, это не просто та же девица, что навещала его в прошлом году, но и та же самая, что пять лет назад вскрыла неприятный факт кражи. Значит будет рыться в бумагах особенно дотошно. То-то в прошлом году проверка была такой длинной. Хорошо хоть до этого пару лет присылали другую проверяющую.
  Весело поглядывающая на гнома Стефания прекрасно понимала все его мысли: гномы, в отличии от людей, жили в тесноте, а потому дружеские тычки, хлопки по плечам или голове, а то и болевые захваты и даже удары у них были самым обычным делом, и вампиры не знали проблем с получением пары капель крови своих вассалов. Стефания даже во всю развлекалась, используя эти знания и вводя гномов в заблуждение относительно личности проверяющего. Они-то, бедняги, были свято уверены, что их навещают разные девицы, вот только уже сто лет это всегда была одна и та же - бывшая служанка ородского графа, а ныне комиссар Корпуса Стюардов.
  - У меня больше никто не ворует! Ничего не найдешь! - уверенно заявил гном.
  - Пять лет назад ты тоже был уверен, что я ошиблась.
  Гном обиженно засопел, но говорить ничего не стал. Проверяющая девица была права. Пять лет назад, когда она заявила ему о факте кражи, он не поверил и даже обвинил девицу в подлоге. Ну кто же мог знать, что несколько ушлых гномов сговорятся с людьми и будут передавать им часть уворованной стали. Да один факт сговора гномов и людей уже выглядел, как сказка! А все оказалось болезненной правдой. Клан был опозорен. Тогда Никс даже хотел созвать танг и сложить с себя полномочия тана, но эрл Блад запретил ему это делать.
  - У меня больше не воруют, - отсопевшись себе под нос, произнес гном спустя пару десятков секунд.
  - Вот через пару дней я это и узнаю. А пока давай бумаги и держи приказ барона Блада.
  - Эрла Блада, - поправил Стефанию гном.
  - В этом случае именно барона, - вампиресса стала серьезной, - Ни одного слитка стали и ни одной заготовки сторонним покупателям больше не продавать. Выполнить только ранее заключенные договора. Новые не заключать. Сталь по прежнему можно продавать другим кланам тинга и городским кузнецам Александрии. Все излишки, что ранее продавались купцам, поставлять только в Константинополь, в замок.
  - Опять решили поднять цену, создав дефицит? - гном хитро улыбнулся.
  - В этот раз все серьезней, - Стефания положила руку на лысину тана и присела перед ним на корточки, - Поэтому, лысый, даже не думай ухмыляться или не исполнить приказ. Голову сниму сразу и даже разрешение барона на это спрашивать не буду. Уяснил?
  - Не наглей, самка! Угрожать я и сам умею. Лучше объясни, в чем дело, - Никс даже не думал обижаться или начинать кичится своим титулом, магов гномы уважали.
  - В ближайшее время барон Блад станет герцогом Касом...
  - Ого, - гном не сдержал удивления и перебил собеседницу.
  - Вот тебе и "ого". Только имей ввиду, что это тайна. Другим танам можешь сказать, но если эту новость узнает хотя бы один гез или простой гном, барон Блад очень обидится.
  - Понимаю, - кивнул Никс, - Будете ковать оружие и броню для армии?
  - Скорее всего. Дружина герцога ныне больше похожа на толпу голодранцев.
  - Так, может, тану Форду и тану Сердуку сказать, что необходимо срочно увеличить производство продукции?
  Стефания задумалась. Оружие, которое делал клан Форда и броня, которую ковал клан Сердука, могли пригодится уже очень скоро, но никаких приказаний на этот счет от Константина она не получала. А алукард проинструктировал ее очень подробно и по некоторым моментам даже консультировался, ведь Стефания самый крупный специалист по кланам гномов Александрии, и лучше ее никто коротышек не знает.
  - Не стоит, - наконец ответила вампиресса, - Чем вооружать и во что одевать новую дружину еще неизвестно. Но думаю, что каждому клану стоит создать дополнительный дежурный гирд. Это не повредит. И если у кого не хватает в арсеналах оружия и доспехов, чтобы превратить дежурный гирд в боевой, то арсеналы необходимо наполнить.
  - Передай эрлу Бладу, что если придется воевать, то подчиняясь его воле, кланы выступят, как один, и если будет надо, мы умрем, но выполним приказ своего эрла! Наши боевые гирды сомнут всех его врагов!
  Обещание тана не было пустым звуком. Когда беглецы из Тошала только обосновались в устье Проклятой, они были жалкими и никому не нужными. Барон дал им все: новое место для жизни, еду, защиту, материалы, цель в жизни и надежду на будущее. Ныне под Александрией обитало уже пятнадцать сильных, гордых, уверенных в себе кланов, и каждый гном знал, кому он обязан этим. Коротышки могли сколько угодно ворчать по поводу порядков своего эрла и его правил, но любого стороннего недоброжелателя барона они убивали на месте.
  - Много пафоса, лысый, - Стефания похлопала гнома по плечу, - Но я передам. А теперь, передай мне бумаги. Я тебя инспектирую, как никак!
  
  *****
  
  Александр посмотрел на перчатку ближайшего к нему человека. Небольшой блестящий знак меча был заметен любому. Точно такой же, как и у его соседа слева. И еще у одного из окружавших его дворян. Количество людей, имеющих право обнажать оружие в присутствии короля и сейчас находящихся рядом с вампиров превосходило все разумные нормы. В конечном итоге, короля здесь нет, а вот его доверенные люди трутся рядом со своевольным бароном, который никак не желает следовать планам их правителя, да еще и ставит монарху ультиматумы и условия.
  Тем временем церковная служба шла своей чередой. Кардинал надрывался и обличал ересь мартианства и всех, впавших в нее. Кажется, он сам начал заводиться от собственных речей, и изо рта священника то и дело летели крупные капли слюны, но проповедник не обращал на них внимание. Верил кардинал сильно и искренне. Правда, это никогда не мешало ему укреплять власть Церкви самыми недостойными методами. Именно поэтому Наместник и посла его сюда, на север, в самое логово мартианской ереси.
  Александр уже три раз встречался с кардиналом за последнее время, но ни переубедить, ни как-то повлиять на священника пока не получалось. Лорн был истинным фанатиком и с упертостью носорога пер напролом, если видел свою цель. Архиепископ Каса уже был арестован, эта же участь постигла десяток епископов герцогства. Все они пока просто находились под домашним арестом, но кардинал был твердо намерен прописать их в подземельях и подвергнуть пыткам. Останавливало его пока только отрицательное отношение к этому местной знати, которая была принципиально не согласна с методами личного посланника Наместника.
  Наконец, кардинал выдохся и прекратил разбрызгивать вокруг себя слюну, затем его голос стал на пару тонов потише и вскоре, ко всеобщему облегчению, он закончил службу. Александр решил сегодня со священником не говорить и сразу направился к выходу из Церкви. В конце концов, за предыдущие дни он сказал все, что хотел. И если тебя не слышат, то дальнейшего смысла беседа не имеет. Теперь вампира куда больше интересовали конкретные исполнители приказов кардинала. Не сам же преподобный будет ездить по северу и бороться с ересью. Этим и надо воспользоваться, направив ситуацию в нужное русло. Мартианство должно громко заявить о себе!
  - Барон Блад, - дорогу Александру перегородил высокий, плотный рыцарь со знаком меча на перчатке, - Вам необходимо пройти с нами.
  Вампир с улыбкой посмотрел на человека и решил, что затевать драку прямо перед входом в церковь не стоит, репутацию тихого мага надо беречь. Трупы обидчиков можно будет представить публике и позже. А публики, кстати, было немало. Считай, все более или менее значимые люди Каса сейчас находились здесь. Во-первых, не каждый день службу в Храме ведет кардинал, а во-вторых, похороны герцога неумолимо приближались и все ждали только приезда короля.
  - А это нужно мне или тебе, любезный? - Александр решил немного подурачится, а может заодно и выяснить, чья это инициатива.
  - Не заставляйте нас применять силу.
  - Хамить не надо, мальчик, - тело Блада окуталось силовым коконом защитного заклинания, - Чтобы такой слабак, как ты, мог применить ко мне силу и остаться в живых, я должен стать в тысячу раз слабее. Так что подбирай слова, особенно, если хочешь дожить до завтра. Чей приказ исполняешь?
  - Вас хочет видеть граф Дорн, ваша милость.
  - Вот так бы сразу и сказал. Хороший слуга, - Александр нежно похлопал рыцаря по щеке, отчего тот весь перекосился, но даже пошевелиться не посмел, - Веди.
  Увидев Александра в окружении королевских телохранителей, жандармы напряглись и схватились за эфесы палашей, но короткий взмах руки остановил их, и ситуация была мгновенно улажена. Вампир сел в предложенную ему карету и в сопровождении конвоя и собственной охраны с комфортом поехал на встречу с графом. Стало даже интересно, действует ли глава гвардии по своему собственному решению или ему приказал король. Еще интересней стало, когда Александр понял, что везут его не в замок, а в цитадель города, построенную сотню лет назад во время очередной войны с Ородом, когда соседи решили повторить поход армии через Налимский хребет. Эти планы ородцев благодаря вампирам стали тогда известны заранее и наделали много паники в герцогстве. В результате вражеская армия не смогла даже перейти через перевалы, а в столице провинции появилась мощная цитадель и пара магических башен.
  - А вот это уже хамство! - в крепости его собрались проводить в подвалы, и Александр этому решительно воспротивился.
  - Граф Дорн ждет вас внизу, ваша милость, - с каменной физиономией заявил ему рыцарь.
  - Вот и пусть ждет. Передайте графу, что я буду в кабинете коменданта, - Александр решительным шагом направился в сторону лестницы, ведущей наверх.
  - Это неподчинение, барон! - громко крикнул телохранитель.
  - Ага. И если тебя что-то не устраивает, можешь пойти и пообщаться с моей охраной. Они быстро объяснят тебе, куда ты должен засунуть свои распоряжения, а заодно и распоряжения своего графа.
  Это стало последней каплей: телохранители короля видели всякое, но к такому пренебрежению они не привыкли, да и терпение кончилось. Вытащив оружие они атаковали барона Блада, намереваясь силой заставить того уважать себя и своего командира. Именно этого момента Александр и ждал. Отпускать этих солдат живыми он не собирался в любом случае. Убить личных телохранителей - слишком хороший повод указать королю его место. Магов среди нападавших не было, только паладины, и надеялись они прежде всего на свои наручи, и значит вампиру вообще ничего не угрожало. Но настроение с утра было хорошим и Александр решил немного развлечься. Его клинок отразил первый выпад нападавшего, и вампир тут же резким уколом проверил его магическую защиту. Острие наткнулось на непреодолимую преграду и выбило синеватый всполох, заставивший первого телохранителя в испуге отшатнутся. Не ожидал воин такой прыти от старичка мага!
  Все произошедшее заставило других нападавших замедлится, и они стали осторожно окружать вампира, обходя его с разных сторон.
  - Сдавайтесь, барон!
  - Сейчас, только убью вас, - Александр атаковал сам.
  Оказавшись за спиной рыцаря, он левой рукой зажал ему шею, одновременно схватив противника за правую руку, после чего силой удерживал эту руку в неподвижном положении, пока его палаш медленно скользил вдоль нее к подмышке жертвы. С тех пор как наручные артефакты стали нормой жизни, это был излюбленный прием убийц. Магия не давала им возможности приблизится к шее жертвы и придушить ее, но удерживать руку было можно. Чем убийцы и пользовались, медленно поднося своей свободной рукой кинжал к жертве и ведя его лезвие вдоль руки, втыкали в тело. Магическая защита воспринимала кинжал, спокойно скользящий вдоль руки, как часть тела хозяина и никак не реагировала. Фокус был только в том, чтобы левой рукой достаточно долго удерживать свою жертву и ее правую руку. У Александра это никаких проблем не вызывало, человек не мог даже пошевелиться в его вампирской хватке, но ему мешала длина оружия. Палаш немного не тот клинок, под который убийцы придумали это эффективный прием.
  Когда мертвое тело рыцаря стало оседать на пол, его подчиненные еще даже не пришли в себя, слишком быстрым даже для них был Александр, а ведь все они были паладинами. И эта ситуация в очередной раз доказывала теорию о постепенной эволюции вампиров и их усилении с каждым годом. Иногда даже страшновато становилось от того, кем они могут стать еще через пару сотен лет. И конечно очень радовало, что вурдалаки подвержены такому усилению в куда более меньшей степени.
  С простыми паладинами Александр развлекаться не стал. Убив их командира, он активировал свой браслет, а именно - заклинание, выключающее чужие артефакты, и применил боевую магию. Выпив немного крови от каждого убитого, он пошел искать графа Дорна.
  Главный гвардеец действительно ждал его в подвале, причем, в окружении палачей! И больше никого вокруг не было! На что этот маразматик рассчитывал?
  - Пшли отсюда! - короткий взмах руки, и палачи испарились, будто их никогда здесь и не стояло, - Вы хотели меня видеть, граф? А впрочем, о чем нам говорить!
  Выпив большую часть крови придворного, Александр отсек его голову и поставил ее в центр нарисованной магической пентаграммы. Узор был придуман им буквально только что и вообще ничего не означал, но вампиру нравилось представлять, как это все будут обезвреживать королевские маги, которые о том, что перед ними просто рисунок, знать не будут. Сцена представлялась забавной, а значит стоило потратить усилие на создание нужного антуража.
  Отдав коменданту приказ ничего в подвалах не трогать, Александр покинул цитадель. Граф Дорн действовал по собственной инициативе, а значит все виновные были наказаны и можно было ехать к себе в гостиницу. Вот только граф Верон оказался излишне болтливым для главы тайной службы королевства и пересказал своему приятелю вообще весь свой разговор с бароном Бладом. Болтуна надо было привести в чувство и побыстрее, пока он еще кому не рассказал об ультиматуме мага. А ведь вроде такой взрослый и разумный человек! Притворяется, видимо.
  В замке к визиту барона отнеслись настороженно. Слуги опять испуганно жались по углам, дружинники делали вид, что они часть интерьера, а придворные вообще на глаза не показывались. Граф принял посетителя без задержек. Его помощник, наученный предыдущим опытом, предусмотрительно вообще не подходил к вампиру и только предупредительно распахнул дверь на всю ширину.
  В монологе высказав главе Каменной палаты все, что он думает о его умственный способностях, Александр уже собирался покинуть компанию графа, как дверь распахнулась еще раз и на пороге возник интересный субъект.
  Рыцарь Веркулионс собственной персоной! Личность известная на все королевство Элур.
  Известен рыцарь был не своими способностями воина или мага и уж тем более не своим умом. В человеке не было вообще ничего примечательного. Кроме его родителя. Рыцарь был бастардом нынешнего короля, которого тот заделал, когда ему было всего одиннадцать лет.
  Скандал тогда случился изрядный. Предыдущий король долго не мог понять, чего от него хочет служанка сообщая о своей беременности. А когда осознал, что беременной ее сделал принц, который и сам еще ребенок... Ох, и криков тогда было. О ситуации очень быстро узнали все аристократы, прежде всего потому, что королю не хватило ума замять ситуацию по-тихому. Громкие обвинения были сделаны во всеуслышание. Признавать будущего ребенка служанки сыном своего ребенка король категорически не желал и хотел проучить наглую бабу. Вот только магические проверки он решил устроить самые настоящие, а не бутафорские. Это его и погубило, и о скандале узнали все. С тех пор бастард Веркулионс известен на все королевство.
  Сейчас король использует своего незаконного сына, как личного гонца, там, где надо сохранить конфиденциальность, но ума и присутствия личного секретаря не требуется.
  - Барон Блад, ваша милость, - начал рыцарь не поздоровавшись, - Я направлен к вам лично его величеством королем Георгом...
  - Спасибо, - прервал гонца, Александр, - Я знаю, кто вас посылает и как зовут нашего короля. Переходите к делу, любезный.
  Веркулионс напрягся. Даже герцоги обращались к нему не иначе как "уважаемый". Но рыцарю хватило ума не обострять ситуацию и перейти к поручению короля.
  - Его величество желает выкупить у вас жизнь графа Харси, ваша милость.
  - Ха! И что король предложит мне взамен?
  - Его величество готов освободить вас от налогов сроком на пять лет.
  - Как мало король ценит жизнь верного слуги, - Александр обратился к графу Верону, - Не находите?
  Граф предпочел промолчать и только недобро смотрел на барона, втягивающего его в опасный диалог.
  - Пять лет без налогов! Вам этого мало, барон? - рыцарь искренне удивился.
  - Мало, любезный. Конечно, для вас это огромная сумма, но для меня это мелочь. Почти как церковное подаяние нищему. А король хочет купить за него жизнь своего секретаря.
  На самом деле Александр немного хитрил. Деньги-то там были очень даже приличные, а при правильном использовании этого дара можно было заработать совсем фантастические суммы, но кто-то должен был ответить за смерть герцога и умереть. Граф Харси подходил на эту роль больше всего. А еще вампира радовал тот факт, что остальные его требования даже не обсуждаются. Похоже, король готов их принять.
  - Десять лет! Освобождение от налогов на десять лет!
  - Нет.
  - Тогда что вы хотите, барон? - растерянно произнес рыцарь, не ожидавший, что предложение не будет принято.
  - Корону Элура. Я хочу корону в обмен на жизнь графа Харси. Так королю и передайте! - это конечно была шутка, корона Элура Александру была не нужна, и он сам не знал, зачем так сказал, просто вырвалось.
  - Да как вы смеете?!
  - Я вообще очень многое смею, любезный. Положение позволяет.
  - Я вызываю вас, барон. И если вы не трус...
  Кинжал пробил кирасу рыцаря и вонзился точно в то место, где у человека должно быть сердце. Александр достал палаш и, склонившись над телом, деловито отрезал голову посланника, отделив ее от тела. После чего личной магией прижег края раны так, чтобы кровь из нее не капала, и поставил получившийся "сувенир" на стол графа.
  - Передайте его величеству мой ответ. Думаю, он его поймет.
  - Вы уже второй раз пробиваете артефактную защиту так, что она не срабатывает, - граф с отвращением посмотрел на голову рыцаря, но комментировать поступок барона не решился.
  - Любые артефакты ненадежны, - Александр пожал плечами и убрал палаш в ножны.
  - Да, это так. Вот только ненадежны они исключительно против вас.
  - Ну кто же виноват, что один маг умнее другого? - Александр широко улыбнулся, показывая свои белые ровные зубы.
  - Никто, - признал граф Верон и наконец решился поговорить о судьбе посланника, - Вы уверены, что убийство королевского гонца, это разумный поступок? Его величество может счесть это оскорблением. Тем более этот рыцарь...
  - Мне все равно, что может сделать или не сделать наш король. От него надо только признать меня герцогом, ну и все остальное по списку, что мы с вами на днях обсуждали. После чего король мне не нужен. Я буду платить ему эти жалкие налоги, буду собирать ополчение, когда он прикажет. Но о большем речи не идет. Он не трогает меня, я не трогаю его. Так понятно?
  - Более чем, барон.
  - Вот и донесите эту мысль до короля, чтобы ему тоже было понятно.
  
  
  Глава 6
  
  - А ты тут не переиграл? - Константин улыбнулся, стоило ему только усвоить кровь друга.
  - Думаю, в самый раз. Пусть вспомнят, кто я, и боятся, - Александр был доволен своим планом и ходом его выполнения и даже самую малость гордился собой, - А то совсем распустились, пока я был занят делами армии.
  - Оно конечно так, только зря ты продемонстрировал неспособность артефактов аристократов защищать от твоих атак, - Евгений, первым попробовавший кровь триумвира, выглядел задумчиво.
  - Верно! И вообще, хватит показывать людям свое тотальное превосходство. Сам знаешь, как сейчас к магам относятся, а тут еще ты с такой явной демонстрацией своей силы, - алукард покачал головой, но неожиданно рассмеялся, - Хотя, чего говорить - отлично получилось! Пусть боятся!
  - А если король не примет ультиматум? - Евгений был настроен к ситуации скептически, - Будем воевать?
  - Конечно! - уверенно заявили и Александр, и Константин в один голос.
  - А изоляция и невмешательство?
  - Об этом поговорим чуть позже, - отмахнулся от заместителя алукард, - Давайте обсудим "Откровение Демура".
  Оба триумвира мгновенно стали серьезными и хмурыми. Вообще, это спонтанное выездное собрание Триумвирата случилось только из-за данных, полученных из крови кардинала, и стало первым подобным съездом руководства в истории. До этого момента у правителей вампиров никогда не было необходимости покидать пределы баронства для таких целей.
  - Ну, чего молчите? - Константин насмешливо посмотрел на товарищей.
  - А чего говорить? Лично у меня одни маты на языке! - Александр нервно встал на ноги и, успокаивая себя, прошелся по комнате, - Кто-же знал, что дела на самом деле обстоят так хреново?
  - Могли и догадаться. Не первый год в этом мире живем, - Евгений закрыл глаза и тяжело вздохнул, - Да только почему-то возомнили себя самыми умными.
  - Я смотрю, что вы не очень готовы обсуждать сложившуюся ситуацию? - алукард зевнул и шмыгнул носом, - Тогда на правах лидера я, пожалуй, начну задавать конкретные вопросы. Ритуал Церкви. Как нам к нему относится?
  Упомянутый Константином Ритуал был вещью мерзкой и страшной. Через массовое человеческое жертвоприношение священники обращали на себя внимание бога и накапливали часть его силы, чтобы потом использовать ее для проклятия неугодного индивидуума. Светлая Церковь прибегала к Ритуалу считанное количество раз в своей истории, но факт наличия подобного инструмента у светош очень пугал. Кстати, последним, на ком применили Ритуал, был герцог Кас, правда не нынешний, а его далекий предок, живший еще до появления вампиров в мире. Именно с тех пор в семье Касов до совершеннолетия доживал только один ребенок, а остальные тем или иным способом погибали. И похоже, проклятие Ритуала наконец сработало в полной мере, сделав последнего Каса бесплодным.
  - Относиться, как к известной опасности, с которой мы ничего не можем поделать, - Александр вернулся на свое место, - Светоши не горят желанием применять его, и будем радоваться этому факту. Остальное вне нашего влияния.
  - А если применят на нас?
  - Тогда будем решать эту проблему. Как именно сработает проклятие и в чем оно выразится, мы предсказать не можем. Как не можем вообще знать о том, что Ритуал применен. Это обсуждение бессмысленно.
  - Женя? - Константин посмотрел на второго триумвира, но тот просто покачал головой, показывая что ему нечего сказать, - Ну тогда следующая тема. Мартианство. Как оказалось, изменить догмы Церкви мы не можем, при всем своем желании. Церковники тоже это не могут. Что будем делать?
  Память крови кардинала дала вампирам ответ на вопрос: почему человеческая церковь настолько радикальна? Оказалось, это не люди такие, это бог у них такой. А церковники просто исполняют его волю и поменять что-то не могут.
  - Все, как прежде. Не вижу смысла менять наши планы. "Откровение Демура" доступно к прочтению избранным единицам. Остальные священники вполне готовы к реформам. На них и будем опираться.
  - Согласен, - кивнул Евгений.
  - Тогда идем дальше, - Константин на секунду задумался, - Магия. Стоит ли нам подбросить магам информацию, которую мы узнали?
  - Нет!
  - Нет.
  Триумвиры были единодушны. И неудивительно! Они сами были поражены тем фактом, что вся магия в мире происходит от богов и является лишь отражением их силы. Людям, привыкшим совсем к другой точке зрения на магию, признать и принять это будет куда сложнее. А уж кардинально другая точка зрения на базовые основы магии была просто опасна. Ну кто бы мог подумать, что личная магия, считающаяся неполноценной, и есть настоящая! А вот истинная магия, воплощаемая одаренными через заклинания, не более чем индивидуальная особенность!
  Да на одном этом факте строился весь конфликт Церкви с магами! Маги, не верящие в богов, были для священников не просто богохульниками, а существами, предавшими саму свою природу. И эти существа еще и измывались над силой, данной им богами, ставя с ног на ногу основы магии и вообще не признавая настоящую магию личных магов за что-то важное. Сами же вовсю применяли заклинания! Но заклинания - это костыль! А маги возводили его в культ!
  Правда, священники сами были виноваты в этом конфликте куда больше магов. Они-то знали правду, но уже давно всеми силами старались не дать узнать ее магам и всеми силами удерживали тех от исследований природы магии, и при этом сами ненавидели их еще больше за то, что маги изменяли своей сути все больше и больше. Вот такой вот поворот! И как тут сообщать такое людям?
  - Да вы, я смотрю, единодушно категоричны! - усмехнулся Константин.
  - Угу. Нам конечно стоит уделить этому вопросу очень много внимания. Мария должна провести опыты и выяснить, как именно рождается магия в мире. Как можно усилить нашу личную магию. Как на магический фон влияют магические существа, - Александр стал размахивать рукой и загибать пальцы, - Но говорить людям, что магия от богов... однозначно "нет".
  - А как на магический фон влияют магические существа? - удивился алукард.
  - Хм, ну, например, мы явно тоже его генерируем, хотя и не прямо. Очень похоже, что именно частицы веры, возвращаемые назад в мир, порождают в его недрах некую реакцию и образуется не только магический фон, но и различные проявления магии, в том числе самые странные.
  - Все может быть. Но при чем здесь магические существа.
  - За последние двести лет магический фон вырос. Не сильно, но это заметило большинство магов. При этом вурдалаки, да и мы, потребляя кровь, генерируем довольно большое количество энергии и эта же энергия довольно быстро в нас истощается. Куда она девается? Над этим вопросом и Мария билась, и маги людей. Вурдалаки должны фонить силой. А ничего такого нет. Зато магический фон возрос... На мой взгляд, напрашивается очевидный вывод: мы тоже часть магии мира.
  - Только этот факт никак нельзя использовать. Бесполезное знание. Даже если ты и прав.
  - А может все-таки сказать? - вдруг подал голос Евгений.
  - Что сказать? - не понял приятеля Константин.
  - Ну, людям и магам о природе магии. Это вызовет непредсказуемые последствия, но снимет социальное напряжение, существующее между магами и людьми. Да и Церковь станет вести себя более адекватно.
  - А то, что среди предсказуемых последствий, будет война на уничтожение, ты подумал? - Александр опять вскочил со своего места, - Священники не просто так не дают магам узнать природу магии. Те просто создадут свою Церковь, став в ней жрецами, ведь Демур далеко не единственный бог. После этого нас ждет глобальная война всех против всех, а в конце концов, победивших сожрут вурдалаки!
  - Ты прав, - кивнул Евгений после некоторой паузы, - Надоело просто ждать момента, когда люди начнут убивать магов. А они ведь начнут!
  - В этом никто не сомневается. Крестьяне уже сейчас активно давят в колыбели своих детей, только заподозрив в них магов. Но Саша прав, - алукард задумался, - Маги обязательно организуют свою Церковь, и это будет войной на уничтожение. А существующая сейчас ситуация, хоть и выльется в кровавый конфликт, но боюсь, даже до масштабов Нашествия не дорастет. Маги просто накажут зарвавшихся и все. Так что, я тоже против. Мы не будем передавать людям и магам информацию о божественной природе магии и о том, что личная магия является настоящей, а истинная не более чем инструмент облегчения работы мага.
  Оба триумвира кивнули, соглашаясь с решением своего командира, а Евгений еще и поднял руки в примирительном жесте, показывая, что просто рассуждал вслух, но полностью поддерживает такой приказ.
  - Следующий вопрос. Мур. Что будем делать?
  Алукард задал один из двух вопросов, вызывающих самую большую реакцию вампиров на "Откровения Демура". Как выяснилось, в Ночь Мур, когда в мире погибли все маги, в этот мир явился бог по имени Демур. И явился он не через пророка или аватара, а лично. Чем и вызвал разрушительные катаклизмы, до сих пор здорово осложняющие жизнь планеты. Явившись в мир, он первым делом предстал перед своими жрецами и очень подробно с ними побеседовал, ответив на их вопросы и рассказав им много всего интересного. А они потом записали это в особую книгу, доступ к которой имеют только избранные священники.
  Кардинал Лорн эту книгу читал, и через его кровь вампиры знали её содержимое. Например, что бог не может лично являться в мир без последствий и вообще не может явиться в мир, где в него не верят, или что бог не может вообще знать, что происходит в мире, если там нет его почитателей, или что бог не властен над миром, в котором ему не поклоняются, а сила его власти прямо пропорциональна количеству верующих. Ну и целая серия разный моментов, связанных с этим. В прямом смысле откровения божества, причем такие прямые и откровенные, что Церковь до сих пор боится своего бога, считая его безбашенным беспредельщиком.
  Все это было очень важно для вампиров. Ведь означало только одно - Мур, богиня создавшая и закинувшая их в этот мир, теперь имеет на него некоторое влияние. И вампиры не имеют к этому никакого отношения. Ну почти...
  Все началось сразу после Нашествия. Вурдалаки, несомненные дети Мур, нанесли людям очень большой урон и конечно быстро нашлись те, кто увидели в этом предзнаменование. И тогда в мире родился культ Мур. Отдельные нестойкие личности стали поклоняться ей, как богине, хотя еще недавно она не воспринималась ими иначе, чем земная сестра Демура! А теперь, благодаря им, Мур не просто знает крупицы информации о мире, но и может влиять на него!
  И все бы ничего, вот только вампиры все двести лет боролись с культом Мур и сдавали ее поклонников Церкви. "Маме" может очень не понравиться такое поведение своих детей! Кому понравится, что твои творения воюют против твоих почитателей? Членам Триумвирата было откровенно страшно.
  - Чего опять молчите? - Константин начал злиться.
  - Давай я выскажусь, - Александр вновь вернулся на место и сел, - Если мы не поменяем свой образец поведения, то наказание Мур будет неминуемо. Чтобы избежать наказания, у нас есть два пути: или задобрить Мур, или порвать с ней, приняв себе нового божественного покровителя.
  - Вот это ты загнул! - Евгений был удивлен, - Уподобиться эльфам и призвать себе нового бога?
  - Я этого не говорил, но идея хорошая.
  - Так что ты конкретно предлагаешь?
  - Ну, для начала, мы можем начать поклоняться Мур. Или мы можем организовать поклонение Мур другими, но сами в нем не участвовать. Это основные варианты того, как подлизнуть нашей создательнице, - Александр почесал за ухом, - Теперь варианты, как нам ее разозлить и уцелеть. Это, как ты, Жень, верно заметил, организовать свою религию и призвать своего Бога. Или принять роль почитателей чужого.
  - Не густо, - вынес вердикт алукард.
  - А если все-таки жестко уничтожать всех последователей Мур? - Евгений постучал пальцем по столу, - Она лишится возможности влиять на мир.
  - Это с таким-то количеством верящих в то, что она сестра Демура? - Александр скептически покачал головой.
  - Да... с ними мы ничего сделать не можем, - подтвердил триумвир правоту соратника, - Ну тогда я предлагаю комплексный подход.
  - Это как? - заинтересовался алукард.
  - Для начала мы прекращаем выдавать церкви верующих в Мур. Пусть верят, раз им так нравится. Это вообще было нашей ошибкой, что мы на них ополчились. Далее, мы должны быть готовы всячески помогать культу Мур. Но только после того, как сама Мур хоть как-то на это намекнет. Мы теперь знаем, что бог должен действовать через пророков. Их у нас не было. Поэтому, чисто теоретически, мы перед Мур чисты, так как никаких указаний от нее не получали. Естественно, мы должны быть готовы и сами стать ее верными адептами, если она этого пожелает. Ну и на случай непредвиденных осложнений, мы должны быть готовы решиться на смену бога, если это вообще возможно в нашем случае, а если невозможно, то призвать своего. А значит мы должны задуматься о религии вампиров. Естественно, пока в теории.
  - Мне нравится, - первым произнес Александр, как только Евгений закончил свою речь.
  - Мне тоже. Так и поступим, - подытожил Константин, - Пусть это отныне будет обязанностью вице-алукарда. Так что с тебя, Женя, подробный план.
  - Сделаю!
  - Следующий вопрос, - Костя сделал небольшую паузу, - Наша сила и ее возможная божественная составляющая.
  - Ты все еще не оставил эту идею? - удивился Александр.
  Алукард отрицательно покачал головой. Еще когда Александр только кратко пересказывал ему содержимое "Откровений Демура", он заинтересовался одним моментом, которым бог поведал своим служителям.
  Оказалось, что для любого божества физический мир представляет собой закрытый кокон, прорваться сквозь который почти невозможно, и это требует не просто огромных сил, а поистине титанических объемов энергии, даже по меркам небожителей. Поэтому боги приоткрывают этот барьер постепенно, слой за слоем. Сначала в мире появляется пророк бога, потом еще один и еще. Изначально они слабы и почти ничего не могут. Но как только у них появляются последователи, бог получает возможность влиять на мир. Следующие пророки уже сильны и могут не только говорить от имени бога, но и демонстрировать его силу. А потом в мир является аватар. Это не бог, но уже и не человек. И его сила огромна. Обычно после явления аватара у бога больше нет проблем с верующими и его власть над миром прочна.
  И пусть Демур с его напрочь отбитыми мозгами и полным безразличием к жизням людей явился в мир лично, тем самым почти уничтожив его, Мур действовала еще более странно даже на фоне своего "брата". Они послала в мир вампиров! Оружие тотальной зачистки!
  - А как еще ты объяснишь все наши странности? Мур явно не была в курсе событий в мире. За это говорит довольно большое количество фактов. А значит считала, что он для нее полностью закрыт! Значит, чтобы послать сюда нас, ей надо было приложить огромные усилия, ну, как минимум, она так считала! А теперь представь, что из-за того, что здесь никто не верил в нее как в богиню, но верили как в сестру Демура, мир не был для нее закрыт! Она просто не получала из него информацию, но непроницаемого для бога кокона вокруг него не было. Куда должна была деться вся эта божественная энергия, направленная на его преодоление при нашем перемещении сюда?
  - Но почему в нас?
  - Потому что даже ребенку очевидно, что как оружие сюда должны были попасть вурдалаки! Мы должны были стать вурдалаками. И вся наша вампирская сущность - это не более чем ошибка, спонтанная магическая мутация!
  - Логика в твоих словах есть. Вот только доказательная база хромает, - Александр протер глаза, - А без доказательств это просто теория, причем не самая убедительная.
  - Тебе нужны доказательства?! А память крови? Чем не доказательство?
  - А что не так с памятью крови?
  - Мгновенное знание о всей жизни человека, это божественная способность. Никто никогда не отмечал чего-то подобного у магов или магических существ. Зато все религии отмечают эту особенность своих богов - знать о своих верующих все! Откуда у нас это, если не от Мур и ее божественной энергии, случайно влитой в нас?!
  - Хм. А это и правда довод. Но почему тогда мы больше никак не отмечаем в себе эту энергию?
  - Кто знает? Это же явно не план богини. Но кроме памяти крови есть и еще другие примеры - красные камни, серебро... Мы реагируем на вещи странно. Но это как раз и объяснимо, если мы не просто создания Мур, а буквально ее частица.
  - А вариант, что мы такими и задуманы, ты не рассматриваешь?
  - Рассматриваю, - кивнул Константин, - Но давайте обсудим возможность того, что я прав.
  - Здесь обсуждать нечего. Это тебе к Марии. Пусть она разбирается!
  - Поддерживают, - поддакнул Александру Евгений.
  - Вот вы нехорошие люди! - алукард улыбнулся.
  - Вампиры, - дружно поправили его триумвиры.
  - Спелись...
  - Ты лучше скажи, - Александр наклонился вперед, - Твои планы не изменились?
  - Нет, - Константин стал серьезным, - Я хочу отменить изоляцию. Зная все это, мы просто не можем больше сидеть в своих замках и наблюдать. Пришла пора действовать активней.
  - А если нас раскроют?
  - Значит такова судьба! План на этот случай у нас есть еще со времен твоего правления. Базы подготовлены. Запасы тоже. Конечно, с комфортом придется попрощаться, но ведь ненадолго. Переживем. Зато можно будет начать выполнять План очень активно!
  - Активно? - саркастически переспросил Александр, - Из Драконьей, Налима, Перевала и прочих убежищ? Сильно сомневаюсь.
  - То есть, ты хочешь сказать, что все наши убежища, на строительство которых мы потратили сколько сил и средств, бесполезны?
  - Ну почему сразу бесполезны? Они сохранят нам жизнь. Но вот активное продвижение людям идей о том, что мы белые и пушистые... про это придется на десяток лет забыть.
  - Не страшно.
  - Так значит отменяет изоляцию?
  - Сначала тролли все просчитают и выдадут свое заключение. А потом я уже решу окончательно. Но мое решение - изоляцию надо отменять. Мы давно ее пережили!
  
  *****
  
  - Ваше преподобие. Вы обвиняете меня в поддержке нелюди и при этом как-будто отказываетесь смотреть фактам в глаза!
  - Каким фактам, барон? - кардинал был раздражен и этим разговором и самим фактом неожиданного визита.
  Первоначальное мнение о бароне Бладе растаяло без следа. Древний маг оказался мелочным, склочным и очень неприятным человеком. А его требования... были возмутительны. Правильно Наместник предупреждал о нем!
  - Скажите, преподобный, сколько походов в последнее время Светлая Церковь организовала против гоблинов?
  Кардинал поморщился.
  - Немного, но какое это имеет отношение к вашим делам с нелюдью?
  - Самое прямое, преподобный! А что касается ответа на мой вопрос, то Светлая Церковь ни организовала ни одного похода против гоблинов за последние сто лет.
  - И что? Вампиры, истинные враги рода человеческого, отнимают все силы и средства!
  - Правда? - Александр позволил себе усмехнуться, показывая, что нисколько не верит этому заявлению, - Но даже если это и так, то у меня есть еще один вопрос. А сколько походов против гоблинов организовал лично я?
  - Я не слышал о таких походах, ни организованных вами, ни кем-то еще.
  - Как жаль. А между тем, последний такой поход был каких-то жалких пять лет назад. Обидно, что Церковь не ценит деяния своих верных слуг. И не ценит дела нелюдей борющихся с нелюдью.
  - Даже если меня ввели в заблуждение и сказанное вами правда. То при чем здесь гномы и как они связаны с вашими походами?
  - Напрямую, преподобный. Гномы с завидной периодичностью и упрямством, что свойственно их расе, совершают походы в Налим и уничтожают там мерзких гоблинов. Именно поэтому вы никогда не слышали о том, что я организовываю походы против гоблинов. Их организовывают сами гномы. И они же умирают в них. Я только даю им свое разрешение. А люди и Светлая Церковь пользуются плодами их трудов, уже долгое время не зная набегов и опустошения, что несут с собой эти мелкие подземные паразиты. Так что моя поддержка нелюди имеет вполне реальные результаты, преподобный. И вся Церковь не сделала на севере для рода человеческого столько, сколько мои гномы! Так может тогда стоит выделять тех нелюдей, что верно служат делу Всесветлого, даже не веря в него и не являясь людьми?
  - Это мартианство! Ересь!
  - Пусть ересь! Но ересь полезная и приносящая свои плоды! Гоблины враги рода человеческого. Гномы нет. И одни уничтожают других! Зачем Церковь хочет запретить это и заставить людей воевать и с теми и с другими?!
  - Я этого не предлагал, - смутился кардинал.
  - А к чему, по вашему, приведут ваши предложения, как не к войне против гномов? Или вы думаете, что мне не известно о том, что на сегодняшней встрече со священниками вы призывали их активно проповедовать благость убийства любого нелюдя? Так мне очень хорошо об этом известно! Вы предлагаете мне отказаться от гномов? Хорошо! Но стоит мне снять с себя титул эрла и гномов начнут убивать!
  Кардинал сидел красный и злой. Предатели донесли до мага его слова, сказанные в узком кругу. Никому в этом проклятом месте нельзя верить! А ведь он был уверен, что все еретики заключены под стражу! И как, спрашивается, в таких условиях бороться с ересью? Видимо, надо вызывать сюда Псов! Без них никак.
  - Вы приехали на север меньше месяца назад и думаете, что знаете как нам жить? - между тем продолжал Блад, - Не спешите с выводами. В Империи все по-другому. Но приезжая сюда, выросшие на ее территории священники считают, что на севере можно и нужно действовать методами юга. А это не так, преподобный. Костры и виселицы юга здесь никому не нужны. Ваши ошибки будут стоить нам всем очень дорого.
  - И какие ошибки, барон? Вы эрл богопротивных гномов! Отрекитесь! В гордыне своей вы не видите главного. Всесветлый покарает вас за поддержку грязных нелюдей! - кардинал стал кричать и опять разбрызгивать слюну, из-за чего барон предпочел отступить на шаг назад, что было воспринято священником как слабость, - Вы указываете мне, что я не знаю, как вы живете! Так я это знаю! Я очень хорошо осведомлен о том, как в ваших городах люди вынуждены ютиться в скромных жилищах, потому как вы не желаете давать им землю для жизни! А в Александрии, этом городе названном по вашему имени, гномы вообще правят людьми по своему усмотрению и своим законам! Светлая Церковь долго терпела это, но отныне я положу конец этим беззакониям и гордыне! Откажитесь от гномов! Откажитесь от их богопротивного титула! Уничтожьте их! Покайтесь перед Церковью и людьми! И тогда Всесветлый простит вас! Иначе я уничтожу вас, как богохульника и мага!
  Говорить больше было не о чем. Ставишь ультиматумы, будь готов и выслушивать их. Александр развернулся и, не прощаясь, покинул кабинет кардинала. Не вовремя, конечно, на кардинала напал энтузиазм, мог бы недельку и переждать зуд религиозного фанатизма, продолжая заниматься внутренними делами Церкви, но что произошло, то произошло. Теперь Лорн открытый враг. Вампир даже начал сомневаться, не поторопился ли он и не перегнул ли где палку, считая, что у него самые большие и крутые фаберже в округе.
  - Барон! - окрик вырвал Александра из омута мыслей, - Идите к нам!
  Беда не приходит одна! Две кареты и два холодно-надменных архимага. Роз и Фосет. Встреча, которой он всеми силами избегал несколько дней. Теперь отвертеться от неприятного разговора не получится.
  - Ваши высокопревосходительства! Какими судьбами?
  - Хотим с вами поговорить, барон, - тон голоса Роза был сух и деловит.
  - Давайте, поговорим. К вам или ко мне?
  - Если вы не против, то прямо здесь!
  - Можно и здесь, - кивнул Александр отметив, что молодой Фосет, несмотря на свой несдержанный характер, даже не пытается вмешаться в разговор, полностью уступая инициативу старшему товарищу.
  - Мы хотели бы услышать ваши объяснения по поводу последних событий и некоторых слухов.
  - Я слушаю вас. Постараюсь честно ответить на все вопросы.
  - Именно на это мы и рассчитываем, - Роз позволил себе маленькую победную улыбку, - Не подскажите, куда уехали наши друзья?
  - Раз они ваши друзья, вы и спрашивайте, я здесь при чем?
  - Не паясничайте! Вам это не идет! Куда так поспешно уехали Агрон и Резун? Ходят слухи, что вы хотите поставить их на должности Марты!
  - Обычно я не доверяю слухам, - Александр улыбнулся, - Но конкретно эти слухи правдивы. Резун будет следующим Наместником Залона, а Агрон займет пост Верховного мага королевства.
  - А как же мы?
  - Что "вы"?
  - Почему это не обсудили с нами? - Роз начал злиться.
  - У меня было две должности, которые я должен был занять своими людьми. Я это сделал.
  - Но вы могли бы предложить должности нам!
  - А зачем вы мне? - Александр решил немного отыграться за неудачную беседу с кардиналом, - Один слишком вспыльчив, другой слишком честолюбив. Вы, уважаемый Фосет, из-за своего возраста и склада характера пока не можете претендовать ни на что выше звания главного боевого мага королевства. И я говорю не только об Элуре. Ни в Валерии, ни в Империи, ни в Гарне, одним словом, ни в одном нормальном королевстве, вам карьеру не построить. Не в ближайшие пару десятков лет. Вы боевой маг, и точка. Конечно, вы можете выбрать королевство с более низкими требования к кандидатам. В Торе так вы вообще моментально станете Верховным магом. Но говорить с вами о чем-то серьезном в Элуре можно будет не раньше чем лет через пятьдесят.
  Фосет выслушал барона с непроницаемой маской на лице, и только его глаза горели адским огнем. Все сказанное было правдой, и как-бы честолюбив и молод ни был архимаг, он был еще и умен и понимал, что ему говорят правду. Хотелось большего, но... Впрочем, это не значит, что наглый барон не должен будет ответить за свои дерзкие слова! Позже он обязательно напомнит выскочке его место и этот разговор!
  - Что касается вас, мой дорогой Роз, неужели вы думаете, я не знаю о ваших опытах с кровью? - Александр перенес свое внимание на второго архимага.
  - Вы сами экспериментируете с кровью! - взорвался разволновавшийся Роз, моментально бросив собеседнику встречное обвинение.
  Архимаг вспылил совсем не зря. Магия Крови, после Нашествия этот раздел магии стал практически запретным и оттого еще более притягательным, чем ранее. Многие маги втайне практиковали кровавые ритуалы и за последние века здорово развили Магию Крови. С одним маленьким дополнением: теперь весь, некогда очень разнородный раздел магии, превратился в магию, повышающую силу. Кровь была очень хорошим ее источником, и маги вовсю пользовались этим, расширяя свои возможности. Культы кровавых магов росли, как на дрожжах. В жертву приносилось все больше и больше людей. Крестьяне с удовольствием продавали на эти ритуалы своих детей, особенно если те сами проявляли зачатки магии. Культ рос и развивался, появилась целая прослойка магов, которая вообще ничего не могла без кровавых ритуалов.
  - Мои эксперименты касаются традиционной Магии Крови, а не ее ритуальной части, уважаемый Роз. И даже в этом случае кровь я беру у своих магов или у гоблинов.
  - Вы... вы... вы...
  - Не волнуйтесь так. Я давно знаю про ваше увлечение и прекрасно осведомлен, что вы не из этих жалких существ, что называют себя магами, но ничего не могут без принесения в жертву одного или двух людей. Просто вы решили стать немного сильнее, чем определено вам природой, да и ваш дар Магии Смерти очень удачно сочетается с жертвоприношениями. Я вас не осуждаю! Но и вы поймите меня, я не могу иметь в доверенных людях кровавого мага.
  - Ваша ученица не была настолько щепетильна! - зло процедил архимаг сквозь зубы.
  - Марта, как и вы, была совсем не против расширить границы своих возможностей, но и она никогда не приносила человеческие жертвы. Ей хватало гоблинов.
  - Я понял, - Роз склонил голову.
  - И что дальше? - в разговор впервые вмешался Фосет.
  - Дальше? - Александр задумался и решил немного сгладить углы, чтобы окончательно не превращать архимагов в своих врагов, - Вам, мой юный друг, надо развиваться. Сначала, как боевому магу. Потом, как личности. Лет через пятьдесят мы вернемся к этому разговору, и если сегодня вы сделаете правильные выводы, то думаю, в будущем я смогу сделать вас новым Верховным магом. Архимаг Роз, думаю, вскоре покинет Элур и переберется в Империю, где маги Крови особенно сильны и на них уже давно не смотрят, как на чудовищ. В Империи он сможет еще больше усилить себя и занять место рядом с одним из имперских префектов в качестве Верховного мага. Ну, а я стану герцогом Касом.
  - Вы серьезно? - удивился Фосет.
  - Более чем, - кивнул Александр.
  - Но вы убили бастарда короля!
  - Ничего личного. Я должен был дать ответ королю. Этот несчастный рыцарь просто подвернулся мне под руку.
  - Хотите поднять мятеж? - заинтересовался Роз.
  - Хочу показать, кто реально правит в этом королевстве, уважаемый. Мятеж мне для этого не нужен! Как видите, для этого достаточно убить глупого бастарда.
  
  *****
  
  Король Элура с отвращением посмотрел на бутылку вина, стоящую около его кресла. В последние дни благородный напиток был его единственным утешением. Но сегодня покоя не давало даже опьянение.
  Многолетние планы пошли прахом, а он даже не мог сказать, где ошибся! Проклятый барон переиграл его по всем статьям и поставил унизительный ультиматум. Но даже этого ему оказалось мало! Он открыто убил королевского гонца, незаконного сына короля! И только посмеялся над этим!
  Георг въехал в Кас несколько часов назад и уже успел принять рапорты придворных и очень обстоятельно переговорить с графом Вероном, который настойчиво рекомендовал принять все требования Блада. И по его словам, даже убийство гонца вменить в вину наглому магу было нельзя, этот болван сам бросил барону вызов! Вот так бывает в жизни: умер рыцарь, а унижен король. И выхода из ситуации нет...
  - Отец! И ты допустишь, чтобы требования этого ублюдка были выполнены? - в комнату ворвался принц Леопольд, наследник, любимец, надежда.
  - А какие у нас есть варианты? - королю не требовались дополнительные вопросы, чтобы понять, о чем спрашивает его старший сын.
  - Объявить его мятежником!
  - И?
  - Сокрушим его и возьмем баронство в королевский домен! - принц был настроен решительно.
  - Как ты это сделаешь, Леопольд? - король попытался обрисовать сыну ситуацию, - Я только что арестовал своих лучших генералов. Граф Харси истратил много-много золота, чтобы герцоги юга признали Блада повелителем Каса, и ты предлагаешь все переиграть, объявив барона мятежником?
  - Да! Этот ублюдок должен заплатить!
  - И заплатит, сынок, обязательно заплатит, но не стоит горячиться. Подумай!
  - О чем?! Чего тут думать! Надо убить грязного мага!
  - А вот о магах и подумай! - рявкнул король, раздраженный недогадливостью сына, - Сколько из них поддержит меня, а сколько будет на стороне Блада?
  - Ну... вот так сразу я сказать не могу.
  - А я могу! Все маги Залона поддержат Блада. И даже больше - все маги севера поддержат Блада. Два архимага поддержат его! А кто будет за нас? В самом лучшем случае на мою сторону удастся склонить архимага Фосета и архимага Роза. Но за это мне придется обещать им столько, что лучше даже не думать о цене. И в результате все равно три архимага будет против двух!
  - Ты так уверен, что Блад - архимаг? - принц попытался сбить пораженческие настроения отца.
  - Да! Это не обсуждается, - жестко ответил король.
  - И что нам делать? - Леопольд наконец немного успокоился и присел напротив своего отца.
  - Ждать, когда Блад умрет!
  - Но если он архимаг, то он может прожить еще сотню лет!
  - Ты прав, сын, но не во всем. Даже среди архимагов единицы жили так долго.
  - И что? У Блада есть технология омоложения, которой он торгует уже больше сотни лет! - принц напомнил королю общеизвестный факт, - Да он, может, еще столько же проживет!
  - На это у меня есть только один ответ - Марта Тап! - улыбнулся Георг.
  - Я не понимаю тебя, отец.
  - Марта была архимагом. Сильным архимагом, - король отставил в сторону кубок с недопитым вином, - Она пользовалась омоложением. Причем не тем, что продается в Касе всем желающим, а тем, что Блад использует для себя! И она умерла! Значит магическое омоложение не всесильно!
  - И мы будем ждать его смерти? Это глупо!
  - А ты видишь другой путь? - король стукнул кулаком по столу и неожиданно сменил тему, - Еще и Регину мерзавец так удачно вписал в свои требования! Все мои планы использовал для своего блага!
  - Так уж и все? - Леопольд опять позволил себе усомнится в словах отца.
  - Ну, почти, - поправился король, - Все мои основные приготовления теперь играют против меня. Я был слишком беспечен, раз решил, что переиграю существо, которое живет на свете в несколько раз дольше меня. Не совершай моей ошибки, сынок. Всегда помни, что архимаги, это не только сила, но и огромный жизненный опыт. Блад очень удачно выжидал, давая мне возможность сделать за него всю грязную работу. Теперь я убийца его сюзерена и враг аристократии, а он герой!
  - Отец, - принц задумался, - А ты не боишься, что взяв в жены Регину, Блад получит не только твердые права на титул герцога Каса, но и права на престол?
  Король хмуро посмотрел на сына.
  - Об этом мы поговорим отдельно... если такая необходимость еще будет.
  
  *****
  
  Матерый кабан повернул голову, и его маленькие злобные глазки пристально уставились на человечка, посмевшего побеспокоить животное. Не долго думая, хряк атаковал и, уже почти предвкушая свои клыки в теле обидчика, неожиданно был оторван от земли, и неведомая сила с яростью швырнула его на ствол ближайшего дуба. А потом повторила эту процедуру еще пару раз.
  Взвалив тушу кабана себе на загривок, Лида быстро побежала обратно к лагерю. Здесь, в окрестностях Касии, со времен Нашествия хватало всякого зверья, прокормить себя было легко. Надо было просто соблюдать несложные правила и быть настороже. Жаль, что молодые вампиры не контролируют себя и во время охоты легко входят в азарт, забывая вообще все наставления и всякую осторожность. За два века она потеряла таким образом тысячи своих слуг! Поэтому в особых случаях приходится ходить на охоту самой, оставляя молодняк в лагере.
  Но это все мелкие трудности по сравнению с тем, что девушка пережила за эти годы. Зато теперь ее путь почти завершен! Наконец она сможет отомстить за гибель своего любимого! Логово вампиров найдено! Жаль, что она так долго не видела очевидное!
  Вывалив добычу в центре лагеря и смотря, как ее слуги насыщаются, выпивая кровь кабана, Лида еще раз обдумывала свои дальнейшие действия. Ее решение ждать подходящего момента казалось девушке все более и более глупым. А вдруг барон Блад вообще никогда не появится в Касии? Там, у себя на севере, он живет, как король. В его баронстве люди почитают вампира, как благодетеля. Зачем ему ехать в столицу? Похоже, она ошиблась!
  - Госпожа! А когда следующий обед?
  - Сейчас пойду на охоту, - сморщив личико, Лида посмотрела на говорившего и обнадежила его.
  Что такое постоянная жажда крови она знала очень хорошо. И пусть теперь она мучает ее меньше, чем раньше, иногда кровавый туман застилает и её глаза и требует себе жертвы. И это у нее, старого и опытного вампира! А молодняк вообще круглые сутки о крови мечтает! И ей приходится заботиться о своих вампирах, как матери, ведь они пригодятся ей, когда придет время мстить. Девушка быстро скрылась в чаще леса.
  Может, стоило сразу сдать Блада церковникам? Так, как она и хотела, когда только узнала о личности подлого убийцы?
  Нет!
  Ведь тогда она будет лишена возможности лично всадить кинжал в черное сердце и с восторгом посмотреть в мертвые глаза врага.
  Поэтому надо охотиться и кормить слуг, надо выжидать, надо строить новый план. Надо отомстить!
  
  *****
  
  Вид из окна радовал глаза Наместника. Небольшой сад был полностью покрыт цветами, и их бутоны рождали незамысловатый, но такой дорогой сердцу узор - символ веры. Веры, которая в последние годы подвергается сильным испытаниям.
  Люди в разных концах мира начинают смотреть на учение Демура по разному и верить по своему. Так было всегда и так будет. Но еще никогда Церковь не сталкивалась со столь сильным врагом внутри себя.
  Мартианство.
  Учение, возникшее на книгах глупого епископа. Завоевавшее себе авторитет его делами. И подкупающее неокрепшие души своей простотой и понятностью.
  Новая ересь мало в чем противопоставляла себя Светлой Церкви. Всего несколько моментов. Зато каких! Но и в тех делах, где, вроде, мартианство и традиционная Церковь были едины, существовали нюансы. Небольшие, но очень опасные и вредные.
  Но самым опасным была поддержка, которую ересь получила от одного незаурядного человека. Барон Блад. Сильный маг, знаменитый воин, могущественный аристократ и просто очень богатый человек. Раз за разом он восстанавливал утраченные позиции мартианства, давал еретикам деньги, печатал их богомерзкие книги, защищал. И ересь ширилась и крепла.
  Сейчас проблема стояла уже так остро, что больше не было возможности игнорировать и отмахиваться от нее. Надо решать все раз и навсегда! Иначе можно потерять не только север, но и вообще все и всех.
  Слишком большой отклик находят положения ереси у людей. Да чего таиться от самого себя! Наместник и сам был согласен со многими положениями ереси! Церкви действительно не стоит выставлять свое богатство на всеобщее обозрение. Церкви давно пора признать женщин не сестрами Мур, а равными мужчинам почитателями Демура. Церкви стоит выделять те расы, что помогают людям в их борьбе с врагами. Да и вообще стоит признать нелюдей достойными быть среди верующих во Всесветлого! И уж тем более давно пора положить конец вражде с магами и магией и использовать их для упрочнения веры. И никакого отторжения у Наместника не вызывал тот факт, что Светлая Церковь должна быть арбитром между людьми и властью, а не быть самой властью.
  Со всем этим старый Наместник был согласен. Вот только с этим не был согласен Демур. Всесветлый давно и однозначно установил правила Церкви и ее заповеди. Люди должны были просто исполнять божественную волю. И Наместник должен был следить за этим!
  Потому барону Бладу придется смириться с тем, что он должен уйти в сторону и забыть заветы своего старого епископа. Потому север должен забыть мартианство. Потому Церковь должна быть едина. И если для этого надо будет ввести войска и убить несколько тысяч людей, то так тому и быть. Кардинал Лорн, направленный на север для искоренения ереси, с легкостью все это сделает и не подведет Церковь и своего наставника. С его легкой руки север покроется кострами аутодафе для еретиков и виселицами для сочувствующих им. Наместник верил в решительность своего протеже.
  
  *****
  
  - Уже виделся с королем?
  - Нет. И не собираюсь. Пусть граф Верон дожмет его.
  - Мне кажется, ты перегибаешь, - Геннадий, приехавший в Кас в один день с королем, пристально посмотрел на Александра, - Людей не стоит загонять в угол.
  - Ерунда. У короля нет сил. Вот с архимагами я действительно перегнул, и теперь они на меня обижены. А Георг был пустым местом, и теперь сам сделал себя еще более беспомощным.
  - И все-же не стоит так явно показывать королю на его слабость. Он честолюбив.
  - Перебьется! - отмахнулся Александр.
  - А что думаешь делать с архимагами?
  - Извинюсь, - вампир небрежно пожал плечами, - Чуть позже.
  Два старых приятеля, одевшись в простые одежды, неспешным шагом прогуливались по рынку Каса, присматриваясь к товарам и даже иногда вступая в беседы с купцами. Триумвир вспомнил наказ алукарда и решил купить себе наложницу, а Геннадий просто составил ему компанию, как профессионал, разбирающийся в торговле. И сейчас два вампира,медленно, но верно приближались к невольничьим рядам.
  - А что решили с изоляцией?
  - Пока ничего, - Александр решил быть с другом чуть более откровенным, - Сначала получим заключение троллей, потом подумаем еще раз. Но скорее всего, снимем. Я, например, настроен на отмену изоляции.
  - А Женя? Все-таки следующим алукардом будет он. А это сто лет.
  - Женя, как всегда, молчалив и загадочен. Вроде согласен, но однозначно свое мнение он не высказал.
  - А ты и Костя, значит, за отмену, но ждете, что скажут тролли?
  - Да. Ох-е! - последнее высказывание Александра не относилось к другу, - Смотри, кобольд!
  - Кобольд, - Геннадий восторга своего спутника не разделял, - Я ее еще весной в Касии видел.
  Вампиры подошли к торговцу с одним единственным товаром, зато каким - молоденькая девушка кобольд во все своей естественной красе. Охрана купца сначала двинулась к ним, чтобы прогнать наглых зевак, количество которых вокруг красивого кобольда всегда было высоко, но что-то остановило воинов, и они резко вернулись на свое место. А ведь двое из них паладины! Александр обернулся. Два жандарма в полной боевой броне целенаправленно приближались к ним. Вот и погуляли инкогнито!
  - Письмо, экселенц, - приблизившийся жандарм протянул Александру конверт.
  Быстро сорвав сургучную печать с личным гербом герцога Гуяна, вампир вчитался в строки послания.
  - Что пишит наш добрый друг?
  - Если опустить всю словесную шелуху? Пишет, что я нахал и совсем не ценю верных соратников, раз забываю поставить их даже в курс своих дел. Еще пишет, что его наследник болван и до сих пор ничего не понял. Ну и, конечно, он полностью одобряет все мои действия.
  - Неожиданно, - удивился Геннадий.
  - Арнольд всегда был умным и верным. Жаль, что он умирает.
  - Это верно, - вздохнул Шеф Корпуса Будущего, - Герхард слишком смотрит в рот принцам. Жаль, что мальчик родился у Арнольда так поздно.
  - Одиннадцать девок! - рассмеялся Александр, вспоминая, с какой стойкостью герцог Гуян воспринимал новость о рождении очередной дочки.
  - Ваша милость! Купите кобольда. Огонь девка! Красивая, молодая, покорная!
  На слова купца, рискнувшего влезть в разговор двух друзей, Александр только рассмеялся. Кобольды покорными не бывают! Это аксиома. Они магические существа, и их поведение определяет энергетический шаблон. Хозяина они должны признать сами, а не покориться ему по его воле. Впрочем, на кобольда и правда можно посмотреть, торговец ведь понял, кто стоит перед ним, и так просто не отцепится.
  Кобольд, как и все представители ее расы, выглядела мило. Живое воплощение идеала красоты.
  У их расы вообще не рождались некрасивые особи. Будь в этом мире японцы, они лежали бы у ног этих магических созданий. И это было бы полностью оправданно! Миловидные черты лица, припухлый ротик, яркий цвет волос, широкие глаза необычного цвета и непередаваемое ощущение невинности. Так выглядели все без исключения женщины кобольдов независимо от возраста. Невольница полностью соответствовала этому классическому стереотипу и имела фиолетовые волосы и ярко-голубые глаза. Александр невольно поймал себя на мысли, что очень хочет на пару суток уединится с этой девушкой и забыть обо всем.
  - Сколько?
  - Тысяча бочонков, ваша милость.
  - Сколько?!
  - Тысяча бочонков, господин, - покорно повторил купец, видимо уже привыкший к реакции покупателей на цену.
  Александр беспомощно посмотрел на Геннадия, но тот просто улыбнулся, давая понять, что он в курсе запросов торговца. А вампир перевел цену в кровь. Десять тысяч литров крови. Столько просил купец за невольницу.
  - Она у тебя золотая?
  - Нет, господин. Но она стоит этих денег!
  - Да весь рынок не стоит этих денег! - вспылил вампир, - Даю за нее одну бочку!*
  (*Если у кого-то возникают проблемы, напоминаю, что в валюте вампиров 1 бочка это 20 бочонков или 200 штофов.)
  - Помилосердствуйте, господин, тысяча бочонков и не меньше!
  - Да я прямо сейчас пошлю своих людей в Империю, и за эти деньги мне купят сотню женщин кобольдов!
  - Вы вправе это сделать, господин. Но эта кобольд стоит тысячу бочонков, - купец был непреклонен.
  - Двадцать, и это моя последняя цена, или я...
  - Алекс, не зарывайся, - Геннадий дернул разошедшегося приятеля за рукав, - За двадцать бочонков ты даже наложницу человека не купишь. Молодая красивая девушка стоит не меньше сорока, а обычно все пятьдесят. Кобольды на рынках Империи стоят не меньше ста бочонков.
  - Верно, господин, - поспешил подтвердить слова Геннадия купец, обрадованный неожиданной поддержкой.
  - Но и дороже двухсот бочонков за них никто не просит, любезный, - лед в голосе Геннадия был способен убить на месте, - Даже с учетом доставки девушки сюда, ее цена никак не больше двухсот пятидесяти бочонков. Вы просите невозможную цену!
  - И это неспроста, господин! - торговец стал снова нахваливать свой товар, - Такой, как она, вы больше не найдете! Я купил ее пятнадцать лет назад грудным младенцем. Этот кобольд выросла среди людей и легко подчинится новому хозяину. Но и это не все! Она девственница, и вы можете убедиться в этом лично! Купить девственного кобольда практически невозможно, и это очень большая удача! А кроме того, она личный маг!
  - Еще и маг, - простонал Александр, практически потерявший всякий интерес к покупке девушки.
  Купца можно было понять. Пятнадцать лет назад он по дешевке купил младенца кобольда женского пола, вырастил его, и теперь, имея на руках уникальный товар, - а девственница кобольд именно таковым и была - желал хорошо продать его, для чего и поехал с невольницей на север, где такие эксклюзивные рабыни вообще никогда не продавались и за них можно было ломить очень большую цену. Вот только вампиру такой геморрой был не нужен. А ну как кобольд не признает его хозяином? И что тогда? Каждый ночной визит к ней превращать в войсковую операцию? Увольте! Лучше купить обычную девушку. В конце концов в борделях Константинополя довольно милые ночные феи и куплены они были именно на рынке Каса.
  - А у нее хорошая четверочка, - Геннадий загадочно улыбнулся и подмигнул другу, говорил он по-русски, и кроме вампиров его никто не понял.
  - Что мне от той четверочки? - также по-русски спросил Александр, - Такие деньги за грелку не отдают! Да и есть ли у меня вообще такая сумма?
  Вопрос был не самым праздным. Как триумвир и представитель вампиров, Александр обладал правом тратить любые деньги из казны общины. А она была поистине бездонной. Но вот как у частного лица у него была только зарплата, которой он и мог оперировать для личных нужд. А покупка невольницы это именно личные нужны!
  - Должны быть, - пожал плечами Геннадий, - Зарплата триумвира, офицерские и, конечно, проценты. Думаю, десяток таких симпатичных кобольдов ты купить способен.
  - Проценты, точно! Все время про них забываю.
  Столетие правления Александра ознаменовалось переходом на товарно-денежные отношения в общине вампиров. И все время, пока алукардом был он, такие отношения сохранялись без изменений. Одни из первых изменений, которые ввел Константин, как раз и касались внутренних финансовых вопросов. Руководители стали не просто получать зарплату, но и стали кровно заинтересованы в благосостоянии общины или своих дел, так как теперь получали процент дохода. Изначально это было вызвано тем, что к концу правления Александра руководители вампиров и триумвиры, в частности, оказались чуть-ли не самыми мало зарабатывающими представителями вампиров, так как не имели возможности отвлекаться на сторонние дела. Это положение дел и изменил Константин, введя проценты. Отныне Триумвират получал часть дохода общины и каждый триумвир имел в нем свою долю.
  - Покупаешь? - скабрезности улыбки Геннадия мог-бы позавидовать любой голливудский злодей.
  - Нет, - мотнул головой Александр, - Личный маг... Мне такое счастье не нужно.
  - Ну так обучишь ее вамбо. Будет не только постель греть, но и тело беречь!
  - Какое вамбо, Гена? Не говори глупостей. Вампирская борьба не для паладинов, о чем ее название и намекает!
  Свой стиль борьбы, заточенный именно под их возможности, вампиры создали больше века назад. Вамбо или вампирская борьба, как незамысловато назвал ее Леонид, была вершиной творения коллективного военного гения вампиров. Стиль вамбо подразумевал раскрытие именно самых сильных сторон вампиров и существенно берег их силы. Энергоэффективность и смертоносность ударов была поставлена во главу угла философии вамбо, бойцы предпочитали бесконтактные воздействия на противника, а не прямые силовые удары. При этом поражению подвергались наиболее уязвимые точки тела противника с затратой минимума сил. Например, вампир легким ударом мог создать энергетическую волну, разрушающую кровеносный сосуд в голове, вызвать временный нервный паралич и так далее. Микро воздействие с макро эффектом. Подчас хватало просто поднесения к телу врага руки или ноги, но все это требовало отработки навыков и скорости. При этом вампиры не ограничивались только хирургическим применением личной магией и вовсю использовали чисто силовые удары вместе с наработками техник единоборств из их родного мира, впрочем, про опыт паладинов этого мира они тоже не забывали. Все это было искусно вплетено в единый стиль, который и назывался вамбо.
  Конечно, теоретически паладины тоже могли пользоваться разновидностью вамбо, но ни их естественной скорости, ни их срока жизни, ни их силы не хватало даже для того, чтобы стать средненькими бойцами этого стиля.
  - Ну чему-то ты ее научишь. Может, она даже тебя удивит и применит эти знания где-то еще, - Геннадий хитро улыбнулся и подмигнул другу, давая понять, на что именно он намекает.
  - Ну вот и покупай ее сам, - махнул рукой Александр, - Сделаешь из нее Мату Хари.*
  (*Мата Хари - исполнительница экзотических танцев и куртизанка, в Первую Мировую войну шпионила во Франции в пользу Германии.)
  - У меня таких на три гарема, - усмехнулся Геннадий, - Правда, если их собрать в одном месте.
  - Я не сомневаюсь, - рассмеялся Александр, - Но этого кобольда пусть покупает кто-то другой. Она, конечно, милая, и внешность у нее очень эротичная, но личный маг мне под боком не нужен.
  - Жаль. Статусная наложница получилась бы.
  - Пусть принцы покупают, - триумвир отмахнулся и сделал шаг в сторону от торговца.
  - Подождите! - завопил купец, который ни слова не понял из разговора двух господ, но внутренним чутьем осознал, что это как раз потенциальные покупатели, а не обычные дворяне, зашедшие просто посмотреть, и вот на его глазах они уходили, а с ними и его потенциальная прибыль от продажи, - Она из клана!
  И Александр, и Геннадий, успевшие сделать уже несколько шагов, синхронно развернулись и подошли обратно к купцу.
  Кобольды были магической расой, как гоблины, тролли или вампиры. Но если прошлое гоблинов и троллей было покрыто туманом, и никто, даже они сами, не знал, как они появились в мире или кто их создал, то история кобольдов была известна всем. Ведь их предки были эльфами.
  Сами длинноухие не очень любят вспоминать тот период своей истории. Ведь тогда им наваляли и орки и люди, и гордые эльфы были вынуждены бежать с насиженных мест. Единственным местом, где они могли найти пристанище был Великий лес. Вот только в те времена он назывался иначе. Чудовищный лес. Именно так он был обозначен на всех картах. И это было совсем неспроста.
  Магические аномалии, места, где дикая магия вырывается на поверхность мира, встречаются не так уж и редко. Проклятый лес, Ледяная пустошь, Чудовищный лес. И это только на севере одного из континентов! Места, самой природой неприспособленные для жизни. Чудовища и твари, вот истинные обитатели таких мест. Но у проигравших эльфов не было выбора.
  Их раса должна была прижиться на новом месте или исчезнуть. В поисках ответов и решений, эльфийские маги обнаружили мелорны - магически измененные аномалиями ивы. Получившееся дерево не просто было жизнеспособным образцом магической мутации, оно буквально жило дикой магией, преобразуя ее в естественный магический фон! План родился моментально!
  Две тысячи добровольцев-смертников с ростками мелорнов смело пошли прямо в аномалии! Две тысячи принесли себя в жертву ради своей расы. И с честью выполнили свою нелегкую миссию. Смертоносные аномалии стали комфортными местами для жизни, а сильно повышенный магический фон позволил магам укрепить власть поддерживающих их соплеменников. Именно тогда и родилось современной кастовое общество эльфов, а сами они создали Великий План, чтобы никогда больше их раса не стояла на пороге гибели.
  Что касается добровольцев, то из двух тысяч выжило десять. Благословенная десятка. Святая десятка. Вечная десятка. Названий у них было много. Вот только они больше не были эльфами. Устойчивая магическая мутация. Десяток, давший начало новой расе. Эльфы стали звать их кобольдами, что на их языке означает "хранитель семьи" или "хранитель рода".
  Как видно из названия, и сами кобольды и их потомки пользовались у эльфов особым расположением. Их героизм спас целую расу от вымирания. Некоторое время эльфы и кобольды жили вместе в Великом лесу, что они создали, как один народ. Но время шло, былые заслуги забывались, различия ширились... Тем более, внешне кобольды напоминали эльфов только своими острыми зубами. Все остальное было чужим. Фиолетовый, красный, оранжевый, зеленый, голубой цвет волос. Красные, синие или зеленые глаза. Лицо, больше напоминавшее человеческое, и чисто человеческие уши. И, конечно, звериная шерстка на спине!
  В какой-то момент различия перевесили память о едином прошлом, и кобольды покинули Великий лес. Будучи магическими существами, а значит изначально обладая большей силой и другими чисто физическими показателями, они без трудов отвоевали себе часть степи, выбив оттуда племена орков. Но и маги среди кобольдов рождались чаще, чем у обычных рас. Потому в степи быстро выросло новое государство, маленькое, но очень сильное.
  Но не это все заставило вампиров вернуться обратно к купцу. Кобольды сохранили изначальный уклад жизни, тот что некогда был и у эльфов. А именно - Кланы, причем очень похожие на гномьи. Вот только если у гномов клан формировался вокруг Книги Гор, то у кобольдов вокруг Индивидуума. То есть, сильная личность собирала вокруг себя других кобольдов и управляла ими. При этом сами кобольды в клан не входили, они к нему относились! Чтобы входить в клан, было мало родства с Индивидуумом или дружбы с ним. Надо было самому быть Личностью, способной в будущем стать Индивидуумом. И чтобы годовалого ребенка посчитали Личностью, способной в будущем стать не просто опорой клана, но и его лидером, такой ребенок должен был чем-то выделяться.
  - Почему сразу не сказал? - Александр пристально посмотрел на купца, справедливо полагая, что он врет.
  - Так кому в постели нужна такая баба? - торговец отвел глаза.
  - Как тебя зовут? - вампир взял кобольда за щеки и сделал вид, что осматривает ее зубы.
  - Иенахивыканорусачи, господин, - быстро ответила девушка, - Это мое...
  - Краткое имя. Я знаю, - кивнул Александр.
  - Мы зовем ее Иена, господин, - быстро добавил купец.
  - Я буду звать тебя Няша!
  
  Глава 7
  
  Языки пламени быстро пожирали свою добычу. Пропитанная горючим раствором древесина горела ярко и жарко. На этот раз Александра среди наследников покойного не было, и гроб в последний путь несли совсем другие люди. Вампир скромно стоял в сторонке и наблюдал.
  Похороны герцога прошли без происшествий. Разве что король и принцы смотрели на барона Блада волками, но придворные, как по команде, отказывались замечать эти взгляды и делали вид, что совершенно ничего не происходит. Тем более, что никто не знал подоплеки дела, и все боялись оступиться и выбрать не ту сторону. Даже молодой герцог Гуян и тот держался в стороне как от королевской семьи, так и от Блада. Видимо, его отец так и не написал сыну о том, что ему удалось выяснить.
  А ведь старый герцог Человечище! С большой буквы! Находясь у себя в замке, в постели, одной ногой в могиле, он выяснил все, разложил ситуацию по полочкам и знал больше, чем придворные и сын, которые находились непосредственно на месте событий. Гений, просто гений.
  У вампира даже появилось чувство гордости за старого приятеля. Жаль, его сын не унаследовал от отца даже половины его талантов. Хотя в целом вполне достойный молодой человек. Может и вырастет что достойное.
  Тем временем костер догорел, и священники принялись шустро растаскивать его угли по площади. Охлаждать их и снова собирать в одну кучу, чтобы потом похоронить ее на семейном кладбище герцогов. Когда прах был надежно упакован, траурная процессия двинулась к замку. Александр не горел желанием посещать кладбище Касов, но выбора у него не было, и вампир снова пристроился в самый конец толпы придворных и аристократии.
  И как и много раз за последние два века, не смог дойти до свежевыкопанной могилы, в которую закапывали прах очередного Каса. Сердце болезненно защемило и стало трудно дышать. Все как и всегда в этом месте. Марианна выбрала очень красивое место, только вот его никак нельзя миновать и, заходя на семейное кладбище, ты был обязан пройти мимо могилы герцогини. Александр не один раз пытался обойти это место, но всегда безуспешно, поэтому в этот раз он даже пробовать не стал.
  Могила герцогини была украшена мраморными розами и кроме них и имени Марианны на плите больше ничего не было. Эта женщина всегда знала, когда надо остановиться, и всегда имела безупречный вкус. Любимая и недоступная. Та, которую он не посмел сделать вампиром. Та, с которой он до сих пор сравнивает всех других женщин. Идеал, давно существующий только в его разуме и оттого еще более недостижимый для живущих. Вампиры помнят все. Только иногда это не благо, а бремя.
  - Ваша милость, почему вы не идете дальше? - звонкий девичий голос вырвал Александра из болезненных воспоминаний.
  - Здесь лежит слишком много тех, кого я знал лично, ваше высочество. Я помню каждого из них и это..., - вампир не смог подобрать слово и беспомощно посмотрел на принцессу Регину.
  - Я понимаю вас, барон. Вы знали их с рождения. А теперь они все здесь.
  - Верно, - кивнул Александр, - Но не думаю, что вы способны понять меня. Вы еще слишком юны, ваше высочество.
  - Это так, барон, но и мне приходилось хоронить тех, кого я знала всю свою жизнь, - принцесса стала очень грустной и поспешила покинуть кладбище.
  Александр посмотрел ей в след и проигнорировал осуждающие взгляды сопровождающих принцессу дам. Племянница короля всегда была милой девочкой и выросла в привлекательную девушку. Немного стервозную, но умную и знающую себе цену, а главное, знающую свое место в этом мире. И если кто-то подумал, что она была заносчива, то он ошибался. Регина наоборот была очень скромна и осторожна. Быть дочерью нелюбимого брата короля это не самая лучшая участь, и от своего будущего девушка ничего хорошего не ждала.
  И была в этом полностью права. Например, ее даже не потрудились поставить в известность, что в планах короля было выдать ее замуж за барона Блада. А сейчас ни одна живая душа даже пальцем не пошевелила, чтобы озвучить перед ней ультиматум барона, в котором ее имя фигурировала далеко не на посленем месте. По слухам, во дворце ее не шпыняли разве что только слуги... Александру было даже немного стыдно решать за девочку, которая и так настрадалась в жизни, но принцесса в женах была ему необходима. Иметь права на трон всегда лучше, чем не иметь их. Особенно, если ты силен и могущественен. Да и другие герцоги признают его быстрее, а главное, не будут задирать нос перед его детьми, одним из которых он сам же и будет. Ведь это Алекса Блада все вокруг боятся и обходят стороной. А вот его "внука" не будут. Облегчим себе жизнь в будущем и сократим количество трупов среди знати Элура. Они и так убивают друг друга с энтузиазмом, помощь вампиров в этом деле им точно не нужна.
  - Ваша милость. Рад видеть вас! Жаль, что приходится встречаться при таких обстоятельствах.
  - Граф, - Александр кивнул подошедшему графу Савоярди, - Как ваши дела?
  - Да вот, навестил могилу предыдущего герцога.
  - Он же погиб вместе с вашим отцом под стенами Мираи?
  - Верно. Жуткая была бойня.
  - Скорее, отвратительное командование предыдущего короля. Не стоит это говорить, но я рад, что меня не было там. Рыцарская конница, атакующая ставку архимага... Глупая смерть многих достойных аристократов.
  - Они выполнили приказ короля.
  - Ну, надеюсь, сейчас их эта мысль утешает, граф.
  - Уверен в этом, - кивнул Савоярди, - И кажется, церемония закончилась!
  - Вроде..., - неуверенно протянул Александр, не зная, как правильно трактовать возникшее среди толпы придворных оживление.
  - Позвольте задать вопрос, барон? На правах друга.
  - Слушаю вас, граф, - вампир улыбнулся.
  - Вы с королем сильно поссорились?
  - Очень.
  - И что теперь будет... Нет, не думайте, граф, я не... Я... - граф замялся, будучи не в состоянии сформулировать свою мысль, - Я останусь вашим другом в любом случае. И даже не пропущу королевские войска через свои земли. Но...
  - Успокойтесь, граф. Я не намерен поднимать мятеж. Думаю, в ближайшие пару дней все разрешится самым лучшим образом.
  - Я на это надеюсь, ваша милость. Мне не хотелось бы оказаться в ситуации, когда я должен буду выбирать между дружбой и клятвой. Вы дороги мне, Алекс. Я ведь хорошо помню, как вы нянчили меня в детстве!
  - Я обещаю вам, что выбирать вы не будете, - вампир хлопнул графа по плечу и крепко его сжал, - Все будет нормально.
  Церемония и правда завершилась, и вскоре мимо Блада и Савоярди прошли король с принцами и придворные. Граф Верон приветливо кивнул Александру, остальные сделали вид, что его нет. Граф Савоярди тоже откланялся и поспешил вслед за толпой. Вампир остался один, и его взгляд опять упал на могилу любимой женщины. Сердце снова сжалось. Предательские чувства! Столько лет, а все, как в первый раз!
  - Горюете, барон?
  - Немного, ваше высочество, - Александр обозначил поклон перед худым, немного нескладным подростком, - Кладбища успокаивают не всех.
  - Это верно, - младший брат принцессы Регины, тринадцатилетний принц Карл, утвердительно кивнул и внимательно посмотрел на вампира, - Проводите меня до замка, барон?
  - Почту за честь, ваше высочество.
  - Карл. Когда мы одни называйте меня Карл. Тем более, скоро вы станете моим родственником.
  Что племянник короля умен не по годам, Александр знал. Но вот то, что Георг посвящает его в планы, было чем-то новым. Граф Верон ни о чем таком не знал. Неужели мальчишка сумел найти ключ к сердцу дяди, и тот стал использовать его в своих интригах?
  - Кто вам об этом сказал... Карл?
  - Никто, барон. Такие вещи вслух стараются говорить как можно реже. Но я умею слушать. Фраза, оброненная здесь. Пара слов, услышанных там. Слухи, рассказанные слугами, и то, какие приказы своих господ они исполняют. И вот я уже знаю, что моя любимая сестра должна стать женой барона Блада. Я правда не знаю, зачем это королю, но рад, что не ошибся в своих предположениях и был прав.
  - А почему вы решили, что правы, Карл? - Александр приятно улыбнулся, почувствовав рядом с собой умного собеседника.
  - Вы не удивились и не переспросили меня. Вы хотели узнать, кто сказал мальчишке столь важную информацию, знать которую ему совсем не обязательно.
  - Такие вещи знать надо всегда и в любом возрасте, Карл. Помогает стареть в тишине и покое.
  - Я тоже так думаю. Но увы, мне это не грозит в любом случае. Разве что... Барон, возьмите меня к себе! - принц резко остановился и приблизился к Бладу, - Я отрекусь от титула! Я буду просто вашим слугой. Буду делать что угодно! Хоть бумажки носить!
  - Неожиданно. Вам так надоело во дворце? Хотите сбежать?
  - Да! - принц впервые отвел глаза.
  - Врете! - взрослый ум парня рассчитал все верно, но детское лицо и отсутствие опыта подвели его.
  - Я..., - принц засмущался, - Я люблю свою сестру. Я не могу просить вас быть к ней добрее. Но я могу быть рядом с ней и заботиться. Она хорошая девочка, пусть и ершистая. Ей будет тяжело с вами. Я помогу ей.
  - И вы готовы отказаться от своей судьбы и посвятить свою жизнь сестре?
  - Да! У меня нет будущего, барон. Я лишний принц. Мне не дадут под командование армию, всегда подозревая, что я могу направить ее против трона. Мне не дадут возможность устроить семью, опасаясь моих детей. Мне не сделать придворную карьеру. И вся моя жизнь пройдет под постоянным присмотром менталистов. Пусть лучше я сделаю не таким несчастным будущее своей сестры, чем буду играть с судьбой, пытаясь добиться невозможного.
  - Вы так уверены, что я буду плохим мужем?
  - Да.
  - А вот это честный ответ, - вампир улыбнулся, - Я подумаю над вашим предложением, Карл.
  Принц улыбнулся ему в ответ и, поклонившись, быстро пошел к двум важным господам, ожидающим его невдалеке. Соглядатаи и учителя в одном лице. А у паренька тяжелое детство. Хотя, наверное, странно говорить это в отношении принца. Крестьяне таких проблем, как у него, не знают, зато им жрать нечего. И вот реши, что из этого хуже?
  Неспешно гуляя, Александр побрел по улочкам Каса. Жандармы тенью следовали за ним по пятам. А сам вампир размышлял о Карле. Парнишка понравился ему. Умный. Преданный. В нем чувствовался потенциал. Таким командирам солдаты подчиняются беспрекословно. Таких чиновников никто не обманывает. Жаль, что родился он не в той семье...
  - Барон! - запыхавшийся граф Верон спрыгнул с коня, - Как хорошо, что я так быстро нашел вас!
  - Что случилось, граф?
  - Его величество объявил в замке, что хочет видеть вас следующим герцогом Касом, но вашу кандидатуру должен утвердить Совет Баронов.
  - Ясно, - Александр засмеялся, - Король желает убедиться, что я не блефовал и бароны за меня.
  - Да! - граф даже не попытался отвести глаза в смущении, - Вы же не думали, что все будет просто?
  - Ну, почему же. Все будет еще проще, граф. Бароны начнут прибывать в Кас завтра.
  - Так быстро? - удивился граф Верон.
  - Я давно послал за ними и назначил сроки прибытия.
  - Все предусмотрели?
  - Все предусмотреть невозможно. Но я постарался.
  
  *****
  
  - Ну что там? - вампиресса подошла к закрытому магическим щитом проему.
  - Образец 199\6\12, исходный объект: росток подсолнечника.
  - И он мутировал в это?
  - Ага! - весело ответила девушка, закованная в доспехи, больше напоминавшие тяжелый скафандр.
  Мария надула щеки и шумно выпустила воздух. Растение, передвигающееся на корнях, очень активно исследовало свою камеру и напоминало подсолнечник только одним: широким цветком, полным семян. Все остальное было... чужим.
  - Жизнеспособен? - деловито поинтересовалась Мария.
  - Нет, - покачала головой лаборант, - Распад тканей уже начался.
  - Семена прорастают?
  - Нет. Но они смертельно ядовиты. Точную формулу яда еще не разобрали.
  - Семена в Хранилище, образец уничтожить, - распорядилась Шеф Корпуса Науки, - Завтра жду полный отчет.
  - Есть.
  - Петр! - Мария обратилась к троллю-наблюдателю, которые в последние годы предпочитали брать человеческие имена, - Почему этот образец мне что-то напоминает?
  Тролль почесал голову огромной пятерней.
  - В 108 году был образец пшеницы, после магической мутации сохранившей все прежние показатели исходного растения за исключением того, что корень стал совершенно ядовит и уничтожал землю произрастания. Мутация была жизнеспособна, семена сохранены в Особом Хранилище Корпуса Науки, коробка 2098.
  - Не то, - отмахнулась вампиресса.
  - В 67 году имела место магическая мутация исходного образца: молодой петух. Мутация была нежизнеспособна. От исходного образца не сохранила ничего общего. Мутировавший объект беспрестанно нес яйца. Яйца были слабо ядовиты и вызывали сильнейшие желудочные боли. Образцы яиц сохранены в Особом Хранилище Корпуса Науки, коробка 0390. Мутировавший образец уничтожен.
  - Точно! - просияла Мария, - Наш золотой петушок! Я же тогда целый час животом страдала. И чем он мне напомнил это?
  - Не могу знать, шеф, - прогудел тролль, - Ваш разум устроен очень загадочно даже для нас.
  - Не прибедняйся, - девушка улыбнулась, - Тролли в этом вопросе всем фору дадут.
  - Позвольте не согласиться с вами, Шеф. Мы помним все и всегда, но только то, что видели сами. Вы, вампиры, имея воспоминания десятков тысяч людей, подчас забываете, что было вчера, но при этом в любой момент можете вспомнить вообще все, стоит вам только приложить усилия. Для нас это непонятно и необъяснимо.
  - Мы просто ленимся, - ответила Мария, помахав всем рукой и покинула зал.
  Спустя пять минут, оказавшись в своем кабинете, девушка быстро просмотрела накопившиеся бумаги и ей нестерпимо захотелось обратно в Гнездо. Прав был Петр, странно устроен разум вампиров. Ведь только приехала и уже хочется назад. А каких-то сто лет назад ее отсюда было силой не вытащить!
  Огромное здание исследовательского Зиккурата было построено вампирами прямо над магической аномалией полтора века назад. Количество ценных материалов, затраченных при возведении, выходила за рамки разумного. Тогда со складов вампиров исчезло все лунное серебро и древесина черного кедра, существенно опустели склады с мифрилом. Сталь и прочее вообще никто не считал. Пятнадцать лет осторожного, выверенного строительства и комплекс был завершен.
  Его сердцем стала небольшая магическая аномалия, вокруг которой он и был построен. Дикая магия вызывала мутации всего, что вампиры вносили в зону действия аномалии. И изучение этих хаотичных изменений и было главным предназначением всего комплекса. Конечной целью всех вложений и трудов должен был стать ответ на вопрос: откуда берется энергетический шаблон магического существа и что можно с ним делать? Но больше века экспериментов ни к чему не привели. Особое Хранилище пополнялось образцами, тролли накапливали знания, и пока это было единственной ценность Зиккурата.
  Когда-то Марию было за уши не вытащить из него, сейчас он стал ее фиаско и находиться здесь было для вампирессы неприятно. Эксперименты конечно продолжались. Комплекс работал в полную силу, и здесь был большой штат сотрудников Корпуса Науки. Год за годом они получали новые жизнеспособные и не очень жизнеспособные формы мутации и образцы живых тканей. Не было только главного. Энергетический шаблон так и оставался неприступен. Знали о нем вампиры больше всех в мире, но вмешиваться в его работу... нет, увольте! Девушке до сих пор иногда снились гоблины, на которых она экспериментировала в начале своей карьеры. Да что там гоблины! Она и на себе эксперименты ставила! Дура!
  От одного из таких экспериментов вампиресса излечивалась больше десяти лет, и до сих пор он дает о себе знать. Ну кто бы мог подумать, что прямое направление частиц веры в шаблон сделает из нее наркоманку? Ну подумаешь, ощущения божественные, прилив сил и прочее. Но почему сразу зависимость-то?! Всего какой-то десяток раз и... Пять лет ее вообще не развязывали, круглосуточно держа при ней охрану из шести вампиров. А еще пять лет эта шестерка всюду за ней ходила, даже в туалет. Так что не все эксперименты были безобидны для здоровья.
  А сейчас перед Корпусом встала новая проблема: естественная эволюция вампиров стала слишком явной. За последние годы они стали значительно сильнее. И Триумвират требует от ученых не только назвать причины этого усиления, но и разработать комплекс мер, направленных на подстегивание этой естественной эволюции. Но кто-бы еще знал, почему она вообще существует, даже тролли пасуют перед решением этой загадки. Хорошо хоть на себе проверила, что частицы веры, внедренные в шаблон, это путь в никуда. Или, может быть, еще разок? Самый последний!
  - Зара!
  - Да, экселенц? - секретарь появилась моментально.
  - Я опять наркоманю...
  - Охрана!
  Следующие четыре часа, пока Марию отпускало желание вновь ощутить частицы веры в себе, пришлось работать под присмотром шестерых жандармов и секретаря. Наконец вампиресса почувствовала, что дурные мысли ушли, и вытащив кинжал, аккуратно резанула себя по пальцу. Выдавив на лезвие каплю крови, она рукоятью вперед протянула кинжал Заре. Секретарь осторожно приняла его и, слизав каплю крови начальницы, моментально повторила всю процедуру, вернув клинок обратно, но уже с каплей своей крови на лезвии, которую быстро слизала Мария.
  Закон о запрете употребления крови изначальных все еще действовал, но в него давно внесли ряд дополнений, позволяющих при необходимости обходить это строгое правило. Во-первых, закон был полностью отменен в армии, где его заменял Устав, регулирующий права и обязанности воинов. Во-вторых, закон не действовал для супругов и любовников. И в-третьих, его можно было обойти, совершив дружеский ритуал обмена кровью. Что девушки и сделали. Зара убедилась, что ее Шеф пришла в порядок и её больше не требуется оберегать от самой себя, а Мария просто отвела от секретаря обвинение в нарушении базового закона и последующую казнь.
  - Возвращаемся в Гнездо, экселенц? - Зара проводила взглядом выходящих жандармов и стала поедать глазами начальство.
  - Да. Но сначала я проведу обход всех отделов, а то пока была только в Мутациях. Еще решат, что я недовольна.
  - Конечно. Осмелюсь напомнить, что вы хотели...
  - Да-да. После твоей крови я вспомнила все, что хотела, - Мария улыбнулась, - Но сначала в обход. Ценные указания раздам позднее.
  - Да, экселенц.
  Снова небольшое путешествие по пустынным, по случаю приезда большого начальства, коридорам, и две девушки стояли перед запертой дверью, на которой была табличка на нескольких языках, сообщавшая, что входить в помещение вообще никому нельзя. Смело толкнув тяжелую дверь, вампиресса оказалась в большом зале, по центру которого стоял агрегат не совсем понятного стороннему наблюдателя назначения. Хозяин зала и агрегата на корточках сидел перед ним. Мария решительно подошла к своему сотруднику, копающемуся в ящике с проводами и электроникой.
  - Чего у тебя опять случилось? - строго спросила она.
  - Магическое возмущение, мать его, - пробухтел вампир, не отвлекаясь от работы.
  - Это я знаю! Что выбито?
  - Я еще разбираюсь!
  - Когда уже защиту наладишь?!
  - Если бы это было так легко! - огрызнулся сотрудник, - Но можешь попробовать сама! Вдруг справишься лучше меня?!
  Мария покачала головой и отошла от одного из двух действующих компьютеров вампиров. Ее работники, занимающиеся физикой и электроникой, показали себя на славу и полностью оправдали все возложенные на них ожидания. Технологии их родного мира были воссозданы почти полностью. А вот дальше начинались сплошные трудности. Например, этот компьютер, детище электронщиков, создан полностью вручную, с подгонкой каждой детали индивидуально и очень кропотливо. Когда его создали, ликования было на всю общину. Впереди грезились светлые времена и привычные удобства. А потом по миру прошло магическое возмущение и дорогущий агрегат умер. Как впрочем умерла и вся остальная электроника созданная вампирами. Оказалось, некоторые технологии критически уязвимы к высокому уровню магии.
  Некоторые физические процессы буквально бунтовали и сходили с ума при высоком воздействии магии. И пока создать для них универсальную защиту не получалось. Потому здесь, в Зиккурате, стоящем посреди Проклятого Леса, и работал самый первый из компьютеров, а второй честно нес свою вахту в Гнезде, в Замке Сов, штаб-квартире Корпуса Науки. Но разгадать, понять и защититься против воздействия магии было пока нельзя. Уязвимость некоторых физических процессов была слишком большой. Хорошо, что сами магические возмущения случались не так часто.
  Но подчас даже самые простые и привычные вещи подводили, пасуя перед магией. Например, люди уже больше полувека не пользовались порохом. А все почему? Да как-то на поле боя один валерианский архимаг просто взорвал весь порох вместе со своими противниками. Самая быстрая и самая опустошительная победа в истории, не стоившая ее творцу ничего. С тех пор дураков использовать порох в военных целях нет.
  По идее, вампирам надо было приложить больше усилий на исследования магии, магических возмущений и прочего, связанного с этим явлением. Иначе компьютеры и другие привычные вещи так и останутся просто воспоминанием и не будут использоваться даже в мирных целях, где они не могут стать объектом атаки вражеского мага. Вот только последние данные разведки и кровь кардинала были немного обескураживающими. По опыту работы Мария знала, что магия была в некотором роде враждебна миру, и при этом магия была от богов... Вот и ломай голову, что тут не так!
  Вампирессу даже подмывало начать ядерный проект и посмотреть, как в магическом мире будут протекать ядерные реакции, но пока ее останавливало отсутствие необходимых материалов. Ничего радиоактивного вампиры не обнаружили, а синтезировать магией просто не решались.
  Так что, придется обойтись без радикальных экспериментов, загрузить троллей информацией из "Откровений Демура" и самой серьезно подумать над тем, что она может сделать в самое ближайшее время. Триумвират, без сомнений, завалит ее запросами, и в них физические процессы будут интересовать правителей в последнюю очередь. Обидно! А ведь разгадка должна быть в них и их взаимодействии с магией!
  - Это единственный блок который выбило? - Мария вновь обратила внимание на техника.
  - Да. В этот раз было возмущение с уклоном в магию огня.
  - Странно. А мне докладывали, ветра и огня.
  Техник оторвался от работы и посмотрел на шефа.
  - Ветра? - недоверчиво пробормотал он, - У меня только этот блок выбило. Но если был "ветер", то значит где-то новая защита сработала. Надо будет разобраться. И с Гнездом связаться, как там у них... хотя возмущение было слабым и их могло не задеть.
  - Ты уж постарайся побыстрее. Еще десяток лет наши опыты потерпят, а потом все. Очень уж много ресурсов мы тратим.
  Техник вздохнул и виновато развел руками, показывая что за новые знания надо платить. Мария и сама это понимала, но отсутствие желанных результатов наводило на грустные мысли о том, что все ценные материалы можно было потратить с куда большей пользой даже внутри ее Корпуса. Те же алхимики или артефакторы приносили куда больше пользы, чем все техники. К счастью, повальное увлечение вампиров техникой, начатое в первые годы изоляции, все еще имело огромный импульс, и многие вещи делались просто в силу традиций. Хотя вампиресса уже была свято уверена, что эта мода доживает свои последние годы, и вскоре Совет просто запретит активные исследования технологий их родного мира. Ведь все полезное они уже давно переняли, а сделать как было не получается, и значит надо перестать биться о стену и принять правила игры. В конце концов, это другой мир и здесь не должно быть все, как на Земле.
  Такую точку зрения Марии уже высказывали, и она была с ней согласна. Вампиресса и сама уже забыла Землю и свой старый мир. Только вот некоторые исследования надо вести сами по себе и за них надо платить. Пусть дорого, и жалко, но надо. Только это и удерживало ее от того, чтобы самой закрыть все физические лаборатории, оставив самый минимум.
  - Ладно, я больше не отвлекаю. Но в ближайшие годы мне нужны результаты!
  - Вот вернется из Армии Артем, и будут результаты! Сама знаешь, я простой техник и лаборант! Собрать данные могу, а вот понять их... Это все-же ваш мир, и вы его знаете, как никто. Лучше бы я вместо Темки служить пошел!
  - Закон есть закон! - Мария погрозила мужчине пальчиком, - Каждый из нас обязан служить десять лет за век! Иначе мы просто выродимся!
  - Да понимаю я! - отмахнулся вампир, - Просто, столько данных! Тема, может бы, уже давно бы защиту сделал! А я ковыряюсь...
  - Держи карман шире! За два века он ее не сделал, а тут десять лет его нет - и все рушится. Подведете меня - уволю к черту! И тебя, и его! Учись без него работать. Иначе правда закрою и отправлю артефакты штамповать!
  - Будет исполнено, экселенц! Не подведем! Только не надо на артефакты.
  Гномий станок по производству артефактов был собран в ее ведомстве очень давно. Огромная цена производства, некогда испугавшая триумвиров, оказалась не самой большой проблемой. Проклятая машина любила ломаться. А все из-за накопления магических возмущений, которые со временем начинали накладываться друг на друга и производить спонтанные магические реакции. Одним словом, жуть. Дорого, хлопотно, опасно и всего десятипроцентное увеличение производства артефактов по сравнению с ручным методом. Но вампиров устроило бы и падение производства. Они были лишены возможности создавать артефакты, и станок был их единственным выходом. Вот только работать на нем никто не хотел.
  Вампиресса, которая уже собралась уходить, неожиданно остановилась и посмотрела на секретаря.
  - Запиши! - отдала Мария приказ, - Если личная магия является более настоящей, значит с ее помощью можно создавать артефакты. Только они должны быть какими-то другими! Немедленно свяжись с Замком Сов и донеси эту идею до Игоря! Пусть организует исследовательскую группу. Похоже, мы два века дурью маялись, доверяя человеческим магам и их идеям!
  - Будет исполнено, - Зара кивнула и исчезла из зала, бросившись исполнять приказ.
  Мария же спокойным шагом пошла в отдел Химер. Возглавлявшая его Елизавета наверное уже заждалась начальницу. И может быть у нее даже есть чем порадовать грозного Шефа и, чем черт не шутит, вообще всех вампиресс.
  Отдел вообще был гордостью Марии и Корпуса Науки. В нем было сделано такое количество открытий, облегчающих жизнь общины, что любые запросы на материалы выполнялись без разговоров. Уже один этот факт указывал значимость и репутацию Химер. А сейчас там решали вопрос материнства! И все с замиранием сердца следили за результатами.
  - Ну, чем порадуете? - весело и бодро спросила Мария, переступив порог отдела.
  - Явилась? - Елизавета посмотрела на начальницу с осуждением, - А мы тебя уже несколько часов ждем!
  - Очередной приступ, - поделилась со старой соратницей своими проблемами Мария.
  - Прощаю, - сменила гнев на милость девушка, сразу поняв о чем идет речь, - А вот порадовать нечем.
  - Совсем?
  Елизавета Петрова виновато развела руками.
  - Да почему суррогатное материнство не работает-то?! Ну правильная же идея! - вспыхнула Мария, - Что опять не так?
  - Все, как обычно.
  - Исключить всасывающиеся жидкости не получается?
  - Пока нет.
  - Жаль, - вздохнула Мария и развернулась, чтобы уйти.
  Проблема материнства стояла перед вампирами с самого первого их дня в новом мире. И ее никак не получалось решить. Тело вампирессы отказывалось признавать ребенка свое частью и просто "кушало" его. Проблему попытались решить суррогатными матерями, но она моментально показала свою вторую сторону. Теперь уже развивающийся ребенок "кушал" новую мать. Причем еще на стадии, когда от него, по сути, ничего и не было. Тогда было предложено заменить женщину искусственной системой. Плоду скормили столько крови, сколько он требовал, и получили кровососущего монстра, не имевшего ничего общего со своими родителями. Это нечто даже гуманоидом не было. Почему так получилось, было непонятно. Но с тех пор отдел Химер разрабатывал питающие плод жидкости, которые не должны были восприниматься им, как кровь.
  - Больше ничем интересоваться не будешь? - Елизавета была обижена.
  - В отчетах прочитаю, - отмахнулась Мария.
  - Мы Рексов усилили!
  - Паша будет доволен, - пробормотала вампиресса и покинула отдел Химер.
  Рексами вампиры называли породу собак, выведенную ими для своих служебных надобностей. Животные получились умными, сильными и преданными. Единственным минусом породы, зато очень существенным, была склонность животных к различного рода болячкам. Если можно было чем заболеть, рекс обязательно этим заболеет! И вот, похоже, отдел Химер эту проблему решил, пусть магией, но это не так важно. Марию не интересовал такой мелкий успех. Животных в отделе создали сотни! А вот вампиров никак. Обидно!
  - Экселенц! Я связалась с Замком Сов и передала им ваше распоряжение. В ответ пришел приказ от Триумвирата! - Зара вытянулась перед начальницей.
  - Что там?
  - Нас всех вызывают в Гнездо. В Зиккурате приказало оставить троллей и человеческий персонал, а всем вампирам немедленно выдвигаться к крепости.
  - Кто конкретно отдал приказ?
  - Алукард!
  - Понятно. Значит, обошлись без Совета, - пробормотала Мария себе под нос, а потом распорядилась, - Немедленно довести приказ до всех. Через час выходим одним отрядом.
  
  *****
  
  - Я подтверждаю, что готов признать барона Блада своим сюзереном и верой служить ему как герцогу Касу, - очередной барон, отдав свой голос за Александра, стал возвращаться на место.
  Когда он проходил мимо, вампир благосклонно кивнул ему и посмотрел на следующего голосующего, который как раз начал вставать. Совет Баронов Каса проходил тихо, мирно и очень буднично. Никаких драк. Криков. Дуэлей. Никаких обид.
  Бароны собрались в городе быстро. Королевские чиновники оперативно все организовали, и вот он финал. Выборы. Король сидит на возвышении и держит морду кирпичом. Но любому было понятно, что он зол, очень зол. Его "спасательный жилет" оказался набит свинцом. Трое из четырех баронов голосовали за Блада. Даже формального повода для отказа в титуле у его величества не было. Если все так и будет продолжаться, вечером он должен будет признать мага герцогом! А потом выполнить и все остальные его требования.
  - Барон Даер, ваше величество! Я подтверждаю, что готов признать барона Блада своим сюзереном и верой служить ему как герцогу Касу.
  Ух ты! Неожиданно. А впрочем, закономерно. Нынешний барон Даер был рохлей. Вот его отец, а уж тем более дед, иногда чуть ли не войну объявляли баронству Блад. Железные были мужики. Причем, как снаружи, так и внутри. Соображали, правда, туго, зато волю имели несгибаемую. А вот их отпрыск, похоже, соображает немного лучше, но зато характера у него нет. И вот такая беда с этими баронами уже не одно столетие. Либо туп и настойчив. Либо умен и безволен.
  Кивнув барону и улыбнувшись ему краешком губ, Александр стал рассматривать следующего голосующего. Барон Верн стал подниматься со своего места. Этот будет голосовать за кого угодно, но не за Блада. Дурацкая шутка двадцать лет назад, а он ее до сих пор помнит! И не может простить Бладу свой детский позор. Упертый тип. Сам ведь просил показать большую собачку, а потом обоссал себе штаны, увидев иллюзию волколака...
  - Барон Верн, ваше величество. Я подтверждаю, что готов признать барона Блада своим сюзереном и верой служить ему как герцогу Касу.
  "Ну, ничего себе! Неужели Верн поумнел? Кто-то умер, не иначе! А короля сейчас вообще удар хватит! Сам виноват, твое величество! Нечего было объявлять придворным, что ты желаешь видеть меня герцогом. Надо было построить свою речь более обтекаемо. Но ты был пьян и сболтнул совсем не то, что хотел...Теперь вот сиди и пожинай плоды своего глупого поступка. У меня, конечно, в Совете было большинство, но не такое впечатляющее. Улыбнуться барону и благосклонно кивнуть. Молодец. Теперь строгий взгляд на следующего голосующего. Пусть считают, что я никого не забуду! Хотя, так оно и есть! Я никого не забуду!"
  Вечером рыцарь, исполняющий обязанность королевского секретаря вместо "заболевшего" графа Харси, подвел итог и огласил его перед Советом Баронов. Теперь дело оставалось за малым.
  - Поздравляю вас, барон Блад, - впервые со дня своего визита в Кас король заговорил с Александром, - Убедительная демонстрация вашего превосходства.
  - Благодарю вас, ваше величество. У меня других не бывает.
  - Не сомневаюсь, - король нашел в себе силы, чтобы сказать это нормальным тоном, - Завтра ожидаю вас в замке на обед. Обсудим все наши дела.
  - Обязательно, ваше величество.
  - До завтра... герцог.
  - До завтра, ваше величество!
  Раскланявшись с королем, Александр поспешил к себе. Совет сказал свое веское слово и теперь королю оставалось только официально завизировать эту волю. А вообще очень интересные дела. Что гномы, что эльфы, что орки имеют очень схожие традиции. Иногда прямо как под копирку. Конечно, есть отличия, но они вызваны скорее временем и некоторыми особенностями рас, а в корне традиции одинаковы. Эльфы и кобольды выбирали себе вождя клана. Гномы выбирали геза. Орки выбирали вождя племени. Со временем это изменилось, но сохранилось как в истории так и в некоторых традициях. А вот люди изначально власть брали силой. И продолжают брать ее до сих пор. Но стоит им зайти в области, где этой власти слишком много, - и они вдруг предпочитают использовать традиции иных рас и выбирать себе правителя. Чудеса, да и только. Даже в Империи губернаторов провинций назначает император, а префектов, которые этими губернаторами управляют, выбирают среди дворян провинций.
  - Барон Блад! Куда вы так спешите? Подождите! - крик заставил Александра остановится и повернуться.
  К нему, придерживая ножны, спешил немолодой барон Тулий. Вампира это заинтересовало, так как старикашка был одним из тех, кто голосовал за него, но никогда не входил в партию, поддерживающую Блада.
  - Вы, молодежь, вечно куда-то спешите! - барон, тяжело дыша, встал рядом с Александром, - Нам надо поговорить. Пройдемся?
  - Конечно, - вампир улыбнулся и не стал напоминать человеку, что он старше его раза в четыре.
  - Я хотел обсудить с вами итоги голосования, барон.
  - Я не против, но сразу предупрежу, что многого не просите. Конечно, я благодарен за ваш голос и голоса баронов, которых вы представляете, но и без них я набрал бы большинство.
  - О, нет-нет. Я хотел объясниться, а не просить!
  - Я всегда открыт для любого разговора, ваша милость!
  - И это правильно! Вы, молодежь... хотя, по отношению к вам... - барон запнулся, наконец-то вспомнив, с кем говорит, - Так о чем я! О голосовании! Понимаете, барон, многие сегодня голосовали за вас и это неспроста! Даже те, кто всегда был вашим противником, согласились стать вашими вассалами. И знаете почему?
  - У меня нет достойного соперника?
  - И это тоже! Но главное не в этом. Сама ваша личность внушает всем надежду!
  - На что? - удивился Александр.
  - На мир, ваша милость, на мир! Вам лучше многих известно, что последние герцоги очень любили воевать. Любая заварушка в королевстве была поводом для сбора баронского ополчения и организации похода.
  - Не без этого, - усмехнулся вампир, прекрасно знавший историю.
  При этом непосредственным виновником описываемых бароном вещей был именно он - барон Блад. По давнему соглашению с Касами, он не должен был участвовать в их внешних авантюрах, зато должен был безоговорочно поддержать внутри герцогства. А если твой тыл обеспечен самым сильным бароном королевства и его воинами, то почему бы и не повоевать за пределами герцогства? Вот Касы этим и пользовались, действительно участвуя во всех заварушках, до которых могли дотянуться! А их вассалы поддерживали воинственные устремления своих герцогов.
  - Вот! А вы предпочитаете спокойные магические эксперименты в Проклятом лесу. Многие надеются, что став герцогом, вы не измените своим привычкам.
  - Обещать ничего не буду, - Александр почесал нос, - Но воевать я пока не планирую. Это правда.
  - Вот и хорошо, - просиял барон и тут же предпочел откланяться, - Позвольте поздравить вас с победой, ваше сиятельство и выразить надежду, что под вашей рукой герцогство Кас станет еще сильнее, и главное, богаче!
  - Спасибо, барон. Я буду стараться.
  
  *****
  
  В гостинице вампира уже караулили. Еще вчера в город приехал маркиз Салурий и сразу стал настойчиво добиваться встречи с бароном. До этого вечера его даже близко не подпускали к телу Александра, но сейчас маркизу удалось обмануть бдительных стражей и хоть и издалека, но обратить на себя внимание непосредственно самого барона, а не его слуг, которые молча выслушивали его просьбы и, со всем соглашаясь, выпроваживали маркиза вон, так и не выполнив ни одного, даже самого скромного, пожелания аристократа.
  - Барон Блад! Мое почтение, ваша милость! У меня есть очень важное послание для вас! - закричал маркиз из окна своего номера, стоило Александру только подъехать к гостинице.
  По титулу было понятно, что Салурий приехал из Империи. Только там любой человек мог купить себе титул маркиза. Он для этого и был введен. Существовали некоторые ограничения, но и они решались деньгами, потому титул имел невысокую ценность среди других аристократов. А вообще, надо признать, что императоры очень элегантно решили проблему окраинных территорий. Даровать эти опасные и малообжитые земли за заслуги было, вроде как, плохим тоном, ибо вместо награды человек получал бремя и проблемы. Зато любой желающий мог купить на окраинах империи кусок земли - марку, построить на ней замок с не менее чем сотней воинов и, заплатив в казну особый взнос, получить под эту землю наследное дворянство и соответствующий титул - маркиз. Имперская казна получала деньги, империя чуть больше спокойствия и порядок на границах, а сам человек, купивший титул, имел возможность передать его по наследству детям. Почти все были довольны, и только старая знать кривила нос перед молодыми "выскочками", купившими себе право называть себя благородными дворянами.
  Александр поморщился, но подумав, решил выслушать маркиза. Несколько свободных минут у него было, так почему бы не развлечь себя беседой с имперцем. Купцы империи часто навещали Кас, где они могли дешево купить изделия из мифрила, артефакты, оружие или даже просто хорошую сталь. Некоторые из них стремились на прием к барону Бладу, чтоб высказать ему свои предложения, сулящие большую прибыль обеим сторонам. Прибывший маркиз, видимо, из последних, и его титулом обманываться не стоит, просто купец, разбогатевший достаточно, чтобы купить себе землю и поставить на ней замок. На это однозначно указывает его поведение, совершенно несвойственное потомственному аристократу.
  - Пригласи его ко мне и прикажи принести бутылку дешевого крепленого вина, - распорядился Александр, наклонившись к жандарму.
  - Может, в нее еще чего подсыпать? - ехидно улыбнулся вампир, поняв замысел начальника.
  - Не стоит. Он и так ее всю выпьет и потом полжизни будет рассказывать, что пил вино с самим бароном Бладом.
  Когда Александр снял доспехи и, переодевшись, вышел в гостиную, маркиз уже был там и даже успел приложиться к бутылке. Пара жандармов стояла у двери и улыбалась во весь рот. Триумвир махнул им рукой, и они вышли.
  - Итак. Что привело вас ко мне, любезный?
  - Очень важное и выгодное дело, господин барон, - "любезного" маркиз проглотил и не пикнул, хотя чисто теоретически в Империи его титул был равен титулу барона, хотя и не имел всех баронских прав, таких, например, как дарование звания рыцаря, - Я послан к вам герцогом Форлезо, чтобы обсудить одно его предложение!
  Улыбка осталась на лице Александра, но сам он смеяться больше не хотел. Герцог Форлезо был вице-канцлером Империи и вообще очень влиятельной фигурой при дворе императора. Если маркиз не врал, то он был эмиссаром одного из самых могущественных людей в мире. Такими вещами шутить опасно.
  - Позвольте уточнить, маркиз, вас послал ко мне герцог Форлезо? Лично?
  - Да, ваша милость, я являюсь его доверенным лицом и уже много лет веду финансовые дела герцога. А ныне его сиятельство желает стать вашим партнером!
  - Моим партнером желают стать многие, маркиз. Что именно хочет герцог?
  - Построить в Александрии нормальный морской порт и надежно связать ваш город с портами Империи Касосом и Новгодором!
  - Это невозможно, маркиз. Бурное море преодолевает один корабль из десяти.
  - Если идти вдоль берега...
  - Я и говорю вам! Если идти вдоль берега, Бурное море преодолевает один корабль из десяти! Мне, конечно, все равно, сколько моряков герцога погибнет, зарабатывая ему деньги, но я к этим авантюрам отношения иметь не хочу!
  - Специалисты заверили герцога, что при правильном подходе и магической поддержке...
  - Моей магической поддержке? - уточнил Александр.
  - Да! При вашей магической поддержке Бурное море вполне проходимо, - просиял маркиз, поняв, что его слушают, - И тогда александрийская сталь будет быстрее попадать на рынки Империи, а ее себестоимость будет ниже! На этом можно заработать состояние!
  - И конечно герцог хочет получить монопольное право перекупать сталь в Империи?
  - Да! - маркиз налил себе полный бокал вина, - Это будет наградой моего господина за такое выгодное предложение.
  - Таких выгодных предложений..., - Александр осекся, поняв, что ссориться с могущественным герцогом на пустом месте не стоит, - поступает очень немного, и потому я с прискорбием должен отвергнуть его. Александрийская сталь больше не продается.
  - Что? Как? - маркиз поперхнулся вином.
  - В ближайшие годы вся александрийская сталь будет идти только на нужны герцогства Кас.
  - Но вы можете приказать гномам увеличить производство, - почти прошептал маркиз, - Имперские легионы купят все, что вы предложите. Зачем вводить себя в разорение?
  - Какое разорение? О чем вы? - Александр не понял маркиза.
  - Герцог был уверен, что вы примете его предложение, и уже пообещал императору увеличение поставок. В обмен Имперская казна готова увеличить цену!
  Картина окончательно стала понятна. Герцог Форлезо действовал не столько от собственного имели, сколько выполнял приказ императора и заодно решил немного погреть руки на казенных заказах. Желание империи получить весь объем выплавляемой александрийской стали в свое распоряжение не было новостью для вампира. Но в этот раз предложение было откровенно убогим. Плавать через Бурное море! Самоубийцы!
  - Передайте герцогу, что покупать просто нечего. Герцогство Кас ждут большие изменения и сталь будет нужна здесь.
  - Но это не навсегда? - осторожно уточнил маркиз.
  - Нет, только на ближайшие годы.
  - Тогда, может стоит начать строить порт?
  - Только после того, как герцог построит корабли, способные преодолевать Бурное море.
  - Но магическая поддержка это ваша обязанность!
  - Эту роль вы отвели мне, не посоветовавшись со мной, - Александр победно улыбнулся, - Но я элурский маг. Желание герцога Форлезо не является для меня законом.
  - Но вы строите корабли...
  - Речные! Я строю речные корабли, маркиз. И пусть некоторые купцы используют их для плавания по Ночному морю, это именно речные суда и не стоит переоценивать их реальные возможности. Для океанского плавания они не подходят. Так что, как только герцог построит грузовые суда, способные плавать в Бурном и Ледяном морях, я с удовольствием построю в Александрии морской порт. А до тех пор предложение вашего господина останется просто великолепным проектом.
  - Я понял вас, барон. Значит, если мы проложим маршрут и докажем вам его состоятельность, то вы будете согласны продавать сталь в империю по морю?
  - Я и сейчас ее туда продаю, - осторожно ответил Александр, так как маркиз неуловимо изменился, превратившись из добродушного дурачка в опасного хищника; почти незаметные изменения, но вампир их очень хорошо почувствовал.
  - Но мало! А готовы ли вы продавать всю сталь? Причем, дороже чем сейчас.
  - Я не готов обсуждать этот вопрос. Мы обсуждаем голую теорию. Это бессмысленно!
  - А ваш приемник?
  - Какой приемник? - Александр напрягся еще сильнее.
  - Бросьте, барон, - жестко проговорил эмиссар, - Думаете, напоите жалкого маркиза дешевым вином и так просто отделаетесь? Империи нужна александрийская сталь. И мы готовы платить за нее. Нас не волнуют ваши дела в герцогстве Кас. Нам нужна сталь. Вся!
  - О, как вы заговорили, любезный, - вампир расслабился, увидев истинное лицо посланника, - Неужели Империи не хватает того, что вы покупаете в Уре?
  - Не хватает. Последние годы племена орков кочуют все ближе к границам, и легионам нужна качественная броня. Вы не желаете идти на уступки Империи. Но вы стары и скоро умрете. Поэтому давайте договоримся. Я не буду сообщать герцогу Форлезо о вашем предосудительном поведении, а вы, в свою очередь, сведете меня со своим приемником. Уверен, что смогу договориться с ним.
  - Пошел вон!
  - Что?!
  - Пошел вон! - четко проговаривая каждую букву, повторил Александр.
  - Вы пожалеете!
  - Уже жалею, что вообще начал этот разговор, - отмахнулся вампир.
  Когда эмиссар ушел, барон еще несколько минут задумчиво смотрел в дверь, а потом резко встал и направился в спальню. Достав амулет связи, он вызвал Константина и быстро пересказал ему весь недавний разговор.
  - Говоришь, даже тебя провел? - голос алукарда был тихим и спокойным.
  - Еще как провел. Таким безопасным казался.. Но не это важно, талантливых людей хватает как в Империи, так и в других странах. Меня больше заинтересовало, что имперцы готовы плыть через Бурное море.
  - Это мода последних лет. Ищут безопасные пути к другим континентам, пытаются заплывать в Бурное море и так далее.
  - Раз мода не прошла, значит есть результат?
  - Ну, есть, - признался алукард, - Но такой, что говорить о нем стыдно.
  - Тут важен сам факт. Может, море меняется?
  - И что?
  - Так если мы упустим этот момент, потом придется нагонять.
  - Что ты предлагаешь? - Константин начал проявлять нетерпение.
  - Давай построим в Александрии опытную верфь. Люди там есть, команды смертников наберем. Магические суда, железные суда, можно даже паровые суда. Если люди вдруг решили, что им это надо, то значит это надо и нам.
  - Здравая идея. С нее и надо было начинать! Я распоряжусь, - алукард на секунду замолчал, - Мне уже доложили о Совете и приглашении короля. Как думаешь, будет тянуть или сразу коронует?
  - Будет тянуть, конечно ! - рассмеялся Александр, - Наш добрый король иначе не может. Но я предупрежу графа Верона, чтобы это не вышло за рамки приличий. А чего тебя так заинтересовал этот вопрос?
  - Хочу сразу объявить о снятии изоляции.
  - А как же подтверждение от Совета?
  - А, брось! Ты согласен. Евгений согласен. Я согласен. Тролли выдали решение. Чего тянуть? Нам это надо!
  - И все же, озаботься формальной стороной дела. Совет Вампиров не фикция, и не стоит низводить его роль до обычной прислуги.
  - Думаешь, кто-то будет против?
  - Все будут "за", но спросить их об этом надо. Это наша традиция!
  
  Глава 8
  
  Покрытый шрамами Ратник с грустью в глазах стоял на обочине и смотрел на нескончаемую вереницу телег, в которых сидели понурые эльфы. Женщины, дети, старики... Проигравшие...
  Мужчины брели рядом, и их вид был еще более жалким. Два столетия братоубийственная война бушевала под сводами Великого леса. И сейчас те, кто потерпел поражение, покидали родные места навсегда. Здесь больше нет для них места. Такова участь побежденных.
  Но тем не менее Эриэль гордился своими эльфами. Они не предали, не переметнулись в стан победителей, не ударили в спину. А всего этого за последние десятилетия в Великом лесу хватало! Семьи предавали и меняли альянсы, как перчатки. Все, кроме его Воинов!
  Когда семьдесят лет назад стало понятно, что восставшие Воины проиграли, многие нашли момент очень удобным для сведения личных счетов или попыток укрепить свои позиции. И так активно стали этим заниматься, что среди эльфов, по сути, вспыхнула новая гражданская война. Только в этот раз отдельные семьи, вспомнив давние обиды, резали друг друга. Именно это и отложило неминуемое поражение Касты Воинов еще на семь десятков лет.
  За это время стан победителей изменился до неузнаваемости. Из пяти семей Высшей Касты остались только три! Количество эльфийских княжеств уменьшилось до девяти! Ни одного живого архимага! Каста Жрецов вместо служения Бессмертному Совету интригует. Семьи Касты Правителей не доверяют вообще никому, все старые союзы забыты, а новые ненадежны. Каста Рабочих решает все свои проблемы в своем кругу и никогда не просит помощи ни у кого. Разбогатевшая на войне Каста Торговцев требует расширения прав и диктует условия своим должникам! Только Каста Крестьян не забывает свои обязанности и кормит эльфийский народ, как и две тысячи лет назад.
  Но, несмотря на поражение, Эриэль был даже рад, что наконец все это мучение закончилось. Теперь можно смело начать новую жизнь! Пусть под сводами Великого леса больше не будет Касты Воинов, ее верные сыны, в лице своих лучших представителей, найдут новое место для жизни. А победители пусть тешат свое самолюбие, распоряжаясь новообразованной Кастой Бойцов.
  Именно так Великий князь Ниэль назвал новую Касту, набранную им из семей Низших. Тогда, в самом начале гражданской войны, традиции Воинов сыграли против них самый первый раз. Возможность стать Воином любому умелому солдату была использована Великим Князем, и Каста Бойцов заменила Касту Воинов, но была понижена в своих правах. Несмотря на более низкий статус, семьи Касты Низших с радостью переходили в Касту Бойцов и умирали за Великого Князя и Бессмертный Совет в сражениях против Воинов. Первый и самый сильный натиск мятежников удалось остановить. А потом был целый век войны, когда эльф убивал эльфа.
  - Брат, гонец из арьергарда.
  - Что там? - Эриэль оторвался от созерцания колонны беженцев.
  - Появились отряды Бойцов, - последнее слово подошедший эльф произнес с презрением.
  - Они нападают?
  - Нет, брат, просто наблюдают. Их больше, но они не рискуют. Эти жалкие...
  - Они разбили нас, Родуэль, и кто тогда мы, если они "жалкие"?
  Эльф опустил голову. Слова Ратника были правдивы. Воины, кичившиеся своей силой, отвагой и традициями, были разбиты сбродом Низших, отвоевывающих свое место под небом. Великий князь очень верно все рассчитал, и бесправные эльфы, получившие возможность повысить свой статус, оказались на поле боя очень опасными противниками. Да, они массово гибли, но их место занимали новые, а у Воинов такого ресурса за спиной не было.
  - Если не появятся отряды людей, то мы уйдем без боя, - видя, что Воитель услышал его слова, Эриэль позволил себе немного поразмышлять вслух, - Но если появятся люди, нам придется умереть на этой дороге, чтобы наши дети и женщины смогли покинуть Великий лес.
  - Если бы не люди, - вздохнул Родуэль, - Все могло быть по другому.
  - Нет, брат, ничего не могло быть иначе. Наше поражение стало результатом нашей слепоты. Мы были уверены, что под сводами Великого Леса нам нет равных. Высшие показали, что мы просто глупые слуги, которым при необходимости всегда можно найти замену! Решение Великого князя Раэля нанять людей из закатных королевств стало точкой в истории нашей касты, но проиграли мы задолго до этого.
  - И что теперь?
  - Нам нужно начать все заново. Только теперь больше не делать прежних ошибок.
  - Куда ты планируешь пойти, брат? Люди не любят нас, и восходные королевства с удовольствием украсят нашими телами обочины дорог.
  - Я еще думаю, Родуэль. Я еще думаю.
  - Может укроемся у леших? Всю войну они честно выполняли свои обязательства.
  - Об этом рано думать, брат. Мы еще не покинули пределы Великого леса. У отрядов людей еще есть шанс оставить нас здесь навсегда.
  - В Бойцов Великого князя ты не веришь? - усмехнулся Воитель.
  - Нет, - вернул улыбку, Эриэль, - Они и правда жалкие солдаты. Но их много и они верны. А это важней всего. Наемники видят это, и значит под своды леса люди не придут еще очень долго. Даже своим проигрышем мы продолжим хранить Лес.
  - Братья, отряды людей замечены у северного брода, - еще один Воитель присоединился к совету на обочине.
  - Вот и все. Люди не успеют остановить нас, - Эриэль улыбнулся и расслабился, - Теперь мы спокойно покинем Великий Лес.
  - И куда мы пойдем? - Родуэль повторил свой недавний вопрос.
  - На север!
  - В Тор?!
  - Нет, - Эриэль рассмеялся, - Этого от нас и ждут. Единственное человеческое королевство, которое слишком слабо, чтобы противится нашему появлению. Я уверен, что Великий Князь направит туда посольство. Да и гномов он сможет подкупить! А весь путь до Тора нам идти через владения гномов.
  - Тогда куда?
  - Элур! Север королевства Элур. Там находится город-крепость Залон, а за ним лежат огромные пустынные территории. Люди будут рады, если мы поселимся там.
  - Северные леса? А мы к ним привыкнем?
  - Нет. Лесов там почти нет.
  - Но как...
  - Нам надо начать все заново, Родуэль! Если кто не согласен, то он может вести семьи в Тор. Но я пойду в Элур!
  - Это другой конец человеческих владений на востоке, брат, - в беседу вмешался до этого молчавший Воитель, - Нам придется идти через враждебные земли.
  - Люди не любят эльфов, но они не враждебны к нам, у них есть более опасные враги. А еще мы нищие - у нас нечего красть. Людям нет смысла тратить на нас время.
  - А от простых нападок защитой будет наша численность?
  - Да! - кивнул Ратник.
  - Не все выдержат такой долгий путь...
  - Эта цена, которую платят все проигравшие, брат.
  - Когда ты предложишь этот план Старейшинам?
  - Сразу, как только мы покинем пределы Великого леса, - Эриэль вновь посмотрел на колонну беженцев.
  - А что ты предложишь королю Элура за право поселиться на его землях?
  - Наши мечи... и пару артефактов.
  - Думаешь, этого хватит?
  - Если этого не хватит, тогда я расскажу про Великий план.
  
  *****
  
  Тем же самым временем в Великом Лесу проходило собрание победителей. Великий князь Раэль стоял рядом с главой Бессмертного Совета, а заодно единственным архиличем эльфов, и обсуждал примерно те же самые вопросы.
  - Чем мы сможем убедить гномов помочь нам? Коротышки давно не вылазят на поверхность, опасаясь вампиров. А вы хотите просто попросить?
  - Воины должны быть уничтожены, князь, - скрипучим безжизненным голосом произнес архилич, - Это вопрос выживания Леса.
  - Боитесь, что они расскажут про Великий План?
  - Боюсь, что их пример будет заразителен. Мы сейчас слабы и даже намек на то, что мятежники могут выжить после своего предательства будет плохим напоминанием другим вольнодумцам.
  - Тогда предложите цену, на которую гномы согласятся, - Великий князь сжал кулаки, - У меня больше ничего нет!
  - Это потому, что вы все отдали людям, князь.
  - А вы предпочли бы еще воевать? - удивился Раэль, - Без войск закатных королевств сегодняшний день настал бы не скоро!
  - Просто вы заплатили им слишком много, - продолжал стоять на своем архилич.
  - Прекращение двухвековой войны стоит любых денег, - парировал князь.
  - Но вы расплатились не только деньгами.
  - Довольно! Войну надо было заканчивать, и я сделал то, что должен был! Мы победили. Теперь надо думать, как уничтожить остатки Воинов, а не о том, сколько стоила победа над ними.
  - Они пойдут в Тор. В этом можно не сомневаться. Кобольды их не примут. Люди тоже. Остается Тор. После Нашествия это человеческое королевство представляет пустыню. Там будет где затеряться.
  - Я направлю послов в Тор, Империю и Ганию.
  - И в каждое из мелких королевств людей.
  - И в каждое из мелких королевств людей, - подтвердил князь, - Но Воины могут пойти к оркам. Зеленые твари способны принять их, просто чтобы посмеяться над нами.
  - Нет, - архилич мотнул головой, - Орки никогда не примут Воинов. Они помнят Галаранскую резню. Каждый орк рассказывает о том своим детям.
  - Значит, только Тор?
  - Да, - архилич кивнул.
  - Жаль, что люди не успели перекрыть дорогу.
  - Уверен, что они сделали это специально. Вы зря наняли их.
  Князь тяжело вздохнул, но больше никак не стал показывать свое отношение к повторяющимся претензиям главы Бессмертного Совета. Раэль занял Ветвистый трон всего два года назад и первым делом решил окончательно покончить с братоубийственной войной, для чего нанял войска людей из закатных королевств. Это стоило дорого, но молодой Великий князь добился своей цели. Армии людей смогли выбить Воинов из их крепостей и наконец принести под своды Великого леса мир. И казалось все должны этому радоваться, но пока князь получал только ворчание и критику. Одним не нравилась уплаченная цена. Другие сетовали на то, что князь связался с людьми. Третьи ставили правителю в вину и то и другое. А были и такие, кто указывал, что Великий князь из семьи Раэль вовсе не должен сидеть на троне и потому любые его решения незаконны.
  И ведь ко всем этим обвинения очень сложно подобрать контраргументы. Амра действительно нечего делать в Великом лесу, и каждый эльф знает это с рождения. И людям, правда, заплатили очень и очень много. И конечно сейчас не очередь семьи Раэль выдвигать Великого князя. Только вот семья Соэль, чья очередь настала, сейчас полностью уничтожена. И никак не могла выдвинуть из своих рядов нового Великого князя, после того как князь Виэль был убит. И семья Пиэль, чья очередь идет за Соэлями, уничтожена. Но дураки находятся. Им плевать, что двух семей Высшей касты больше нет. Им плевать, что люди принесли в Великий лес мир. Им плевать, что князь не спит сутками, работая над восстановлением уничтоженного за два столетия. Им надо только критиковать.
  - Если вы готовы доказать свои обвинения, то я непременно предъявлю их людям.
  Архилич промолчал и ничего не стал говорить.
  - Тогда предлагаю обсудить другие вопросы. Некоторые семьи Правителей требуют наказать леших, как союзников Воинов. Что думаете?
  - Это опрометчивый шаг. Лешии верны своему слову. Главное для них это хранить Лес. Воины тоже хранили Лес. Раз Воинов больше нет, то лешии наши естественные союзники.
  - Я тоже так думаю, - кивнул князь, - Поэтому уже отказал. Дальше... Несколько семей Касты Крестьян сообщают, что Торговцы подняли долговые проценты. Просят защиты.
  - Это невозможно. Каста Торговцев распоряжается деньгами и им виднее, как делать это правильнее. Таковы традиции.
  - Тогда оставим просьбу без внимания.
  Раэль переложил очередную бумажку и тихо покачал головой. Торговцам видней! Традиции! Как-же! Просто все деньги ныне у них и ни Великий князь, ни Бессмертный Совет ничего с этим сделать не могут. Приходится делать вид, что ничего не происходит, и Торговцы в своем праве. Чем последние и пользуются, загребая себе все больше и больше.
  - И самый главный вопрос. Великий план. Вы же не планируете вносить в него изменения?
  - Великий план освящен временем, - прохрипел архилич, - Изменения невозможны. Ваши предшественники выполняли его даже в самые тяжелые годы войны.
  - Ну, скорее делали вид, что выполняли. Ни сил, ни средств у нас для этого почти не было, - усмехнулся Великий князь, - Но я говорил об Истинном Великом Плане.
  - Что вы знаете о нем? - архилич поудобнее перехватил посох, что выдавало крайнюю степень волнения и его готовность к бою.
  - Все. В том хаосе, что творился последние годы, многое из тайного стало явным.
  - И как вы относитесь к Истинному плану?
  - В целом, положительно, - несколько уклончиво ответил князь, - Я даже готов помочь в его осуществлении.
  - Это невозможно.
  - Почему?
  - Бессмертный Совет отказался от Истинного Великого Плана. Двести лет назад почти все условия для его осуществления были выполнены. Оставалось сделать последний шаг. В мир даже пришли вампиры, что можно было расценить как благоприятный знак свыше. Оставалось провести ритуал и начать собирать души. И именно в этот момент Великий князь Ниэль уничтожил Бессмертный Совет. А потом началась война.
  - И что?
  - Это тоже знак, князь. Мы были готовы, но внешние обстоятельства сложились так, что сделать ничего не удалось. Такова воля небес. Истинный Великий план неугоден богам.
  - Мы можем восстановить все за десяток лет. А люди и сами вцепятся друг другу в глотки!
  - Кроме людей есть и другие расы. Но даже не это главное, князь, - архилич немного помолчал, - Мы можем построить дома, выковать мечи, родить рабов, завербовать предателей. Все это можно восстановить быстро. Но вы не преодолеете то недоверие, что семьи питают друг к другу, так быстро. Война не только разрушила города. Война изничтожила души. Эльфы больше не верят друг другу. Думаю, это не восстановить и за сто лет. Слишком много крови. А без доверия между эльфами все бесполезно. Теперь мы даже врем друг другу!
  Раэль поморщился. Когда сотню лет назад воины почти проиграли, другие Касты решили, что им выпала удачная возможность взять больше власти. И вместо общей войны против мятежников начались войны между семьями, делящими шкуру еще неубитого зверя. И это продолжалось несколько десятков лет. Дошло до того, что в Касте Правителей каждая семья имеет претензии к любой другой семье касты. Архилич прав, в таких условиях быстро восстановить ничего не получится. Но...
  - Я не вижу, как это может стать помехой Истинному Великому Плану.
  - Хватит говорить о нем князь. Истинный План отменен.
  - Ну, это мы еще посмотрим, - тихо пробормотал себе под нос Раэль.
  
  *****
  
  - Говорят ты себе игрушку купил. Дорогую.
  - Нагло врут. Не дорогую, а очень дорогую, - чтобы попасть на церемонию, Александру пришлось в кои веки практиковаться в быстром беге.
  Для всех он остался в Касе, а на деле он и несколько жандармов устроили ночной марафон, быстро покрыв немалое расстояние между Бладом и Касом. И все ради выслушивания скабрезных шуток!
  - А еще говорят, у нее впечатляющие достоинства.
  - Черт! Серега! Хватит! - вампир показал другу кулак.
  - Ха-ха-ха! Ну ты хоть ее протестировал? - Шеф Корпуса Разведки не унимался, не обращая никакого внимания на угрозы триумвира.
  - Отстань! - отмахнулся Александр.
  - Ну ладно. А если откровенно: что ты планируешь с ней делать? Она личный маг. Это серьезно.
  - Знаю, что серьезно. Поэтому вариантов нет. Пойдет на ритуал подчинения.
  - Саша, - Сергей посмотрел на друга очень внимательно. - А ты не забыл, что кобольды магические существа?
  - Ой, блин! - Александр скривил лицо и честно признался, - Забыл! Точнее, я забыл, что ритуал не работает на магических существах.
  - Ну, я так и подумал, - кивнул Сергей.
  - И что мне делать?
  - Приручай. Кобольды эмпаты. Так что шанс у тебя есть.
  - А если не получится?
  - Убьешь!
  - Смешно! - Александр покачал головой.
  - А я не шутил, Саш. Выбора у тебя нет. Так что, старайся, - Сергей не смог сдержать себя и добавил, - Такие достоинства не должны пропадать зря!
  - Да ну тебя! - вампир махнул рукой и отошел от друга.
  Между тем начало церемонии неотвратимо приближалось. Главный зал замка Блад был украшен знаменами Корпусов и Триумвиров. Кабанья голова Константина встречалась особенно часто, подчеркивая его статус алукарда. Атакующий медведь Евгения висел наравне с волчьей головой Александра.
  - Юля, - триумвир выловил секретаря, - А чего зал так плохо украсили? Ни общего знамени вампиров. Ни выделения знамен текущего победителя Игры. Вроде торжественный момент, а все как всегда.
  - Константин приказал сделать все скромно, - ответила девушка и дальше побежала по своим делам.
  Зал начал наполняться рядовыми вампирами, и Александр поспешил занять свое место, чтобы уже оттуда наблюдать за всем происходящим. Задумка алукарда была не очень понятна. Неужели он хочет провести мероприятие на контрасте? Судьбоносное решение и никакого торжества. Типа, так и надо, все идет как задумано?
  "А вообще неплохо! Мы просто выполняем План и сейчас делаем очередной шаг на пути к нему! Даже красиво! Ничего необычного, просто работа, привыкайте."
  В зале появился Константин и тоже быстро прошел на свое место рядом с Александром.
  - Привет! - кивнул он барону.
  - Доброй ночи!
  - Предвкушаешь? - алукард хитро прищурил глаза.
  - Аж в нетерпении. Но если честно, то вроде важный шаг, а я даже о нем не думаю. Сейчас вот например, размышлял о том, почему ты так скромно украсил зал.
  - Да это чтобы не придавать моменту большой значимости, - отмахнулся Константин, - Пусть думают, что все так и задумано.
  - Да я понял. Не первый век тебя знаю.
  - Я вот тебя тоже не первый век знаю, но ты меня удивил.
  - Это чем?
  - Кобольдом своим, конечно.
  - Сам же приказал мне купить наложницу!
  - Так человека, а не кобольда. Что ты с ней делать будешь?
  - Вообще-то, кроме шерстки на спине, они от человеческих женщин больше ничем не отличаются!
  - Ага. Вообще ничем. Ну, эмпаты. А больше ничем, - передразнил Александра алукард,- Ну, еще не подчиняются, если сами так не решат. Но это все! Больше ничем не отличаются. Мелочи еще... Личная магия. А больше ничем! А еще девица из клана! Ну, вообще никаких отличий.
  - Да хватит! - Александр прикрыл глаза рукой, - Ты прекрасно понял, о чем я говорил.
  - А ты понял, о чем я говорил. Но начал о физиологии.
  - Извини.
  - Проехали, - алукард помолчал, - А кстати, выяснили, что заставило кобольдов принять годовалого младенца в клан?
  - Нет. Но купец свято верит, что его не обманули. При продаже его особо об этом предупредили, что, мол, девочка необычная и на этом основании даже цену за нее снизили. Только чтобы избавиться побыстрее. Но какие у Няши достоинства - непонятно. Да и какие они могут быть у ребенка, которому год?
  - Вообще никаких намеков? - удивился Константин, - И чего ты ее Няшей зовешь? У нее имя есть.
  - Вот имя и является единственным намеком.
  - Как это?
  - Она его помнит! Много ты знаешь годовалых детей, которые знают свое полное имя?
  - Ни одного.
  - Вот то-то. А она помнит.
  - Странно.
  - Угу.
  - Так может тогда стоит ее полным именем и называть?
  - Костя! Я ее краткое имя без пол-литра не выговорю. А полное... - Александр махнул рукой, показывая что это безнадежное занятие.
  - Ну зови хоть сокращением краткого имени, - предложил алукард.
  - А смысл? Что Няша, что Иена, это для нее ничего не значащие звуки. Сам же знаешь, что у кобольдов ухо чуть иначе устроено. Поэтому пусть будет, как удобно мне.
  - Большой начальник сам выбирает своим рабыням имена? - пошутил Константин.
  - Ну да.
  - Черт с тобой. И последнее! Я приказал Казначейству вернуть на твой счет тысячу бочонков. Поэтому Няша теперь собственность всех вампиров, а ты ей только пользуешься. Если не приручишь, передай ее в Корпус Крови.
  - Благодетель! - искренне обрадовался Александр, - Да хоть завтра!
  - Завтра не надо, - усмехнулся алукард, - Ты в ближайшие дни все равно из Каса никуда не денешься.
  - Не напоминай, - Александр расстроился.
  - Зато будет время поближе познакомиться с покупкой! О! Похоже все в сборе и пора начинать, - Константин поднялся и пошел к трибуне.
  Последняя фраза относилась к дисциплинированной толпе в красных мундирах, одновременно появившейся в зале. Армейские подразделения быстро занимали свои места А если пришли солдаты, значит все и правда в сборе и церемонию можно было начинать.
  Начал алукард издалека. Сначала рассказал о появлении вампиров в мире. Потом об их первых шагах. Упомянул Великий План вампиров - получить признание живущих в мире рас и существовать с ними бок о бок. Рассказал о последних веках, прошедших под знаком Изоляции.
  Народ в зале стал откровенно скучать. Вампиры пришли сюда не слушать очевидные всем вещи, и выступление алукарда было им неинтересно. Александр заметил, что некоторые армейцы стали тренировать навык сна с открытыми глазами. Не то, чтобы он был нужен вампирам, но чем-то надо занять себя, пока высокое руководство тренируется в ораторском искусстве и произнесении длинный скучных речей!
  - И после того, как мы прошли весь этот путь, - Константин продолжал бодро вещать с трибуны, - Пришло время сделать следующий шаг! Настало время отменить Изоляцию и приступить к дальнейшему выполнению Плана.
  В зале наступила полная тишина. Армейцы проснулись. Некоторые вампиры стали переглядываться. Заявление было неожиданным. Слухи в последние дни ходили разные. Активность Триумвирата в Касе не осталась незамеченной, но истинную подоплеку дела знали единицы.
  - Но мне бы не хотелось войти в историю, как алукард, нарушивший традиции вампиров, - Константин улыбнулся, - Потому здесь и сейчас я спрошу мнение каждого члена Совета Вампиров. И конечно, начну с себя! Знайте, что я за отмену Изоляции!
  Александр покачал головой. Старый позер! Мог бы и рассказать о сценарии, но молчал, как партизан. Теперь придется импровизировать.
  Тем временем на трибуну вышел Евгений.
  - Я за отмену Изоляции, - коротко провозгласил вице-алукард и вернулся на свое место.
  Поднявшись, Александр быстро подошел к трибуне. Помолчав несколько десятков секунд, он внимательно осмотрел весь зал и убедившись, что его слова с нетерпением ждут, не стал томить свои сородичей.
  - Две сотни лет назад я объявил о начале Изоляции. Сегодня пришло время ее отменить!
  Взмахом руки Константин позвал одного из сидящих в первом ряду советников. Это был Сергей, который, поднимаясь на сцену, показал всем триумвирам кулак, сделав это так, чтобы больше никто не мог видеть этот его жест.
  - Согласен с решением об отмене Изоляции!
  Дальше все пошло, как по маслу. Советники выходили на трибуну и высказывали свое мнение. На редкость единодушное мнение.
  - Я за отмену, - Мария, последняя из выступающих советников, коротко кивнула в сторону Триумвирата и спустилась в зал.
  - Думаю, подводить итоги голосования не требуется, - Константин победно осмотрел вампиров, - Посему, как Алукард Вампиров, я объявляю: Изоляция отменена, и так тому и быть!
  По залу прошел шепот.
  - Новые планы и новый порядок жизни общины будут озвучены чуть позднее. До тех пор все законы изоляции действуют в полном объеме. Каждый вампир должен продолжать выполнять свою работу и обязанности. Помните, что все новое стоит делать постепенно, поэтому не сходите с ума и не делайте того, о чем пожалеете сами или пожалеют ваши товарищи. Предложения о том, как нам теперь жить, принимаются вице-алукардом, которому скоро принимать власть над нами. На этом наше собрание объявляю закрытым.
  - И стоило мне ради этого бежать сюда из Каса? - проворчал Александр, когда алукард подошел к нему.
  - Сам же толковал мне про традиции! Так что не ворчи и возвращайся в Кас. Тебя ждет герцогская корона!
  
  *****
  
  Завтрак протекал спокойно. Не обращая внимания на еду, Александр продолжал размышлять о событиях ночи и судьбоносном решении которое было принято столь буднично. Няша вообще казалась ни о чем не думала и методично уничтожала свою порцию. Покончив с едой, она облизала тарелку и жалостливо стала смотреть на нетронутую тарелку барона. Присутствующие при завтраке жандармы стали пытаться скрыть предательские улыбки на своих лицах.
  Ела Няша за троих. И если поначалу это удивляло, то сейчас вампиры развлекались, наблюдая за потугами кобольда получить себе как можно больше еды.
  - Ты опять не наелась? - Александр наконец заметил призывные взгляды девушки на его тарелку.
  - Нет.
  - Врать нехорошо!
  - Но...
  - Хватит, - спокойно, но твердо остановил кобольда, Александр, - Я уже объяснил, что не буду ограничивать тебя в еде. Я не купец и не собираюсь держать тебя впроголодь. Но пожалуйста, не надо наедаться впрок. Ешь, когда ты действительно голодна.
  - Но я правда голодна, хозяин! - красивый девичий голос был абсолютно искренним, как и милая мордашка Няши.
  - Тебе положили двойную порцию мяса.
  - Я его съела!
  - Мур с тобой. Только не ешь все, плохо будет, - Александр с тяжелым вздохом подвинул свою нетронутую тарелку маленькому кобольду, на проверку оказавшемуся маленьким троллем - только те так же любили поесть всего и побольше.
  - Конечно, хозяин, - Няша с энтузиазмом впилась своими остренькими зубками в кусок мяса.
  Чертов купец держал девушку на голодном пайке всю ее жизнь. Хотел, чтобы потенциальные покупатели видели стройную девушку. А вампирам теперь приходится прятать еду и ограничивать порывы Няши, впервые в жизни получившей возможность есть столько, сколько можно, а не сколько дали. Тем не менее, кобольд была счастлива в новой жизни, и ее недоумение вызывал только факт того, что хозяин игнорировал ее по ночам. Купец и другие будущие наложницы подробно рассказали девушке, что именно ждало ее в будущем, но пока эти рассказы не спешили претворяться в жизнь.
  С нежностью посмотрев на девушку, расправляющуюся с очередным куском мяса, Александр поднялся и пошел одеваться. Сегодня предстояло выбить из короля точную дату коронации и лучше всего было сделать это перед обедом. После обеда его величество иногда бывал пьян и оттого полностью невменяем. Причем, пил король немного, просто опыта борьбы с Зеленым Змием не имел и ему хватало даже небольших порций. Принятие ультиматума Блада и перспективы, связанные с этим, очень негативно сказались на характере и поведении короля.
  - Хозяин! Можно мне с вами? - стоило вампиру в полном облачении появится из комнаты, как на него тут же налетел грудастый вихрь.
  - Нет, Няша, нельзя.
  - Но мне скучно, хозяин. У вас нет других наложниц, с которыми я могу поговорить, - девушка надула губки.
  - Почитай. Ваша раса славится своим умом, и тебе надо соответствовать.
  - Мужчины не любят умных женщин.
  - Не повторяй глупости, и ты уже будешь умной! - Александр потрепал девушку по голове и вышел.
  Вот как тут приручишь кобольда, если испытываешь к нему чуть ли ни родительские чувства? Насчет родительских чувства Александр, конечно, чуток приврал, но в целом девушка вызывала у него очень странные душевные реакции. Хотелось защитить и обучить. А вот интересно, как его будущая жена воспримет факт наличия у супруга наложницы кобольда? Может ведь и обидеться!
  Видимо не зря вампир думал о своей будущей жене. Регина поджидала его визита прямо во дворе замка, что можно было считать неслыханным нарушением традиций и даже унижением королевской крови, если бы всем не было никакого дела до юной племянницы короля.
  - Ваша милость! - бросилась к Александру Регина, стоило тому спрыгнуть с лошади, - Умоляю вас! Не выполняйте просьбу Карла!
  - Я пока и не собирался, - честно ответил вампир, ошеломленный напором девушки.
  - Вот и хорошо! Благодарю вас, ваша милость, - принцесса склонила голову.
  - Да не за что. А теперь, ваше высочество, может объяснитесь?
  - Мне... Мне сказали, что вы потребовали меня себе в жены. Я спросила об этом Карла и он подтвердил, сказав, чтобы я ничего не боялась, и что он присмотрит за мной, став вашим слугой. Только не надо этого! Не губите ему жизнь, барон! Я обещаю, что буду вашей верной женой и никогда не буду вас ни в чем упрекать!
  - Как и положено хорошей жене, - усмехнулся Александр продолжив речь за принцессу, - Но, ваше высочество, вы ведь даже меня не знаете. Вдруг я окажусь мерзавцем и поддержка брата будет вам необходима?
  - Нет. Вы старый, пусть и выглядите молодо. Я знаю, что мне все равно будет очень тяжело с вами. Вы другой. Это все равно, что выйти замуж за дедушку, хотя вы и... очень красивы, - чуть тише продолжила принцесса и залилась краской.
  - И зная, что будете страдать со мной, вы все равно не хотите чтобы брат поддерживал вас?
  - Да! - мгновенно произнесла Регина и тут же осознала двоякость своего ответа, - То есть нет! То есть... Я не...
  - Ха-ха-ха, - Александр покачал головой, - Вы будете хорошей супругой. Но об этом мы поговорим чуть позже.
  Повернувшись, вампир пошел по направлению к парадной лестнице, оставив растерянную принцессу одну. Честно говоря, он напрочь забыл о просьбе принца принять его на службу, и если бы Регина не напомнила ему, то мог случиться конфуз. Отвык Александр решать по несколько дел одновременно. Последние десятилетия текли спокойно и размеренно. А ведь вскоре все изменится, и не только у триумвиров.
  - Его величество готов вас принять, барон, - перед вампиром возник граф Верон.
  - Все нормально?
  - Да. Я во всем убедил короля, и он готов короновать вас хоть сейчас!
  - А вы молодец, - искренне похвалил графа Александр и шагнул к двери.
  Выглядел Георг неважно. Всего несколько дней назад, на похоронах герцога Каса, король держался молодцом, бросал на Блада яростные взгляды, "тиранил" придворных, а сейчас перед вампиров сидел сломленный жизнью человек.
  - Ваше величество.
  - Проходите, барон, - король указал на жесткий стул, - Присаживайтесь.
  - Благодарю, ваше величество.
  На некоторое время установилась тишина. Король разглядывал Блада, барон отвечал ему прямым твердым взглядом, но начинать разговор тоже не спешил.
  - Я могу молчать очень долго, ваше величество, - Александр решил прервать молчание первым, в конце концов это он пришел на прием к королю, - Но, думаю, нам стоит поговорить более откровенно.
  - Откровенно? Да к Мур все! - не выдержал король и сорвался, - Вы ставите мне ультиматум и издевательски ведете себя, а я должен быть откровенен?! Так знайте, что единственное чего я хочу, это вашей скорой и мучительной смерти!
  - Имея в виду откровенность, я подразумевал несколько иное, - усмехнулся вампир, - Что касается моей смерти, то я разочарую вас, мой король, но этого не произойдет. Вам придется смириться.
  - Сначала юг, теперь север. Что потом? - Георг уронил голову, - Будем выбирать короля, как в Гарне?
  - Проигрывать надо уметь, ваше величество, - эмоции короля вообще не тронули Александра, - Вы решили навести в королевстве порядок, и это решение можно только приветствовать, но начали с верного вам севера, а не с практически независимого юга. И сделали это очень грязно. Убивать герцога было лишним.
  - Он сам убил себя! - огрызнулся король.
  - Граф Харси сделал для этого все возможное, - парировал вампир, - Остальное просто слова. Вы ошиблись и пришла пора платить по счетам.
  - Но почему их выставляете вы?
  - Я просто воспользовался удачным стечением обстоятельств, - откровенно ответил Александр, - Вы ведь тоже начали с севера не потому, что это было необходимо, а так как ситуация здесь была благоприятна. Герцог Гуян умирает, герцог Кас в депрессии. И плевать, что они оба верны вам.
  - Но ваши условия...
  - Не обсуждаются, - грубо прервал короля вампир, - Кроме того, что я воспользовался ситуацией, я еще должен отомстить вам за смерть сюзерена. И до конца своей жизни вы будете жалеть, что послушались советов графа Харси. Поэтому прямо здесь и сейчас вы назначите дату моей коронации, дату моей свадьбы и подпишите приказ о передаче Казначейства под мой контроль и назначении моих архимагов на новые посты. После этого можете возвращаться в столицу и строить любые интриги. Только для вашего же блага, направьте их в сторону юга! И не забудьте прислать мне голову графа Харси вместе с ним самим!
  - Хорошо, - устало кивнул король, - Я все это сделаю. Только... Я не могу отдать вам казначейство прямо сейчас, барон. Этого никто не поймет.
  - И что мне до этого? - усмехнулся Александр, - Это ваши проблемы.
  - Я прошу небольшую отсрочку. В ответ я готов выполнить все ваши требования и даже отдать графа Харси прямо сегодня. А казначейство перейдет под ваш контроль в следующем году.
  Александр задумался и в помещении установилась тишина. Король боялся спугнуть собеседника, а вампир думал. Было понятно, что его величество пытается отсрочить неизбежное, надеясь исправить ситуацию за то время, что ему дадут. Может даже надеется на смерть барона Блада. С другой стороны, вампиры решили отменить Изоляцию. И хотя двухвековые привычки простым решением не отменить, и община еще долго будет жить как прежде, у них в распоряжении окажется целое герцогство, которое находится в не самом хорошем состоянии. Тут много работы и заниматься одновременно Казначейством и герцогством не очень удобно.
  - Я согласен. Год отсрочки для казначейства, а в ответ все остальное сразу, быстро и без проволочек.
  - Договорились! - в глазах короля появилась жизнь и, казалось, он даже немного расправил плечи, - Я сегодня же подпишу приказы о назначении архимага Резуна Наместником Залона, а архимага Агрона Верховным магом королевства. Графа Харси можете забирать прямо сейчас, только сделайте это незаметно. О вашей помолвке с Региной я объявлю на коронации. А саму коронацию проведу, когда вы пожелаете.
  Александр смотрел на оживившегося правителя и брезгливо поморщился про себя. Было понятно, что так просто все это не закончится и пакости от короля не прекратятся, очень уж он повеселел. Но что сделано, то сделано. Вампирам и правда надо время на герцогство, все сразу можно и не "переварить". Так что, пусть Георг считает, что он проиграл не все. Потом будет еще больнее.
  - Коронацию я хочу немедленно.
  - Но... церемония...
  - А что с ней? - удивился вампир, - Бароны в городе, придворные в замке. Собрать их всех в одном месте очень просто. Уже вечером я хочу быть герцогом Касом. Если же вы, ваше величество, говорите о торжественной церемонии или сборе гостей с юга, то все это мне не нужно.
  - Но почему? - Георг был по настоящему потрясен, - Это позволит вам получить признание.
  - Признание я получу и так, в крайнем случае у меня будет Регина, - Александр с невинным видом посмотрел в потолок, - А в самом крайнем случае я лично объясню некоторым зазнайкам всю глубину их заблуждений.
  - Тогда...
  - Никаких оснований задерживать церемонию нет, - продолжил за короля вампир, хотя понимал, что сказать тот хотел совсем не это, - Вы все организуете, а я пока по замку распоряжения отдам. Надо же начинать тут обживаться. Но сначала подпишите приказы!
  Оставив короля заниматься делами, Александр коротко передал содержание беседы графу Верону, озадачив его быстрым сбором гостей, приказал жандармам незаметно вывезти из замка графа Харси, а сам пошел гулять по своему будущему владению.
  Прежде всего, надо было навестить Верховного мага герцогства и уволить его. Ныне этот пост занимал почти что шарлатан, в свое время убедивший герцога, что сможет обеспечить ему рождение потомства. И ведь не соврал! Разве что не сам лично обеспечивал, а вместо него на молодой герцогине старался герцогский конюх. Естественно, Александру такой маг был не нужен даже под клятвой крови. Поэтому: облапать, получить пару капель крови, убедиться, что в замке никаких магических сюрпризов не оставлено и выгнать Верховного прочь. Пусть кому другому голову морочит.
  Вторым делом, конечно, кухня. А если точнее, то кладовые. Надо убедиться, что запасов хватит, и в ближайшее время новый герцог сможет кормить всех желающих, которых, без сомнения, будет предостаточно. Но самое главное, это, конечно, организация народных гуляний. Тут так не принято, но пусть горожане сразу полюбят своего нового господина. Поэтому поставить столы на площадях и выкатить несколько бочек вина завтра придется.
  Потом, конечно, надо переговорить с капитаном дружины. Рыцарь Каларгон верный и умный человек, сохранить его в замке и сделать своим соратником было важно. Политическим влиянием капитан не обладал, зато воякой был от бога, отличившись еще при предыдущем герцоге. Жаль, что его храбрость проявлялась прежде всего на поле боя, и молодой герцогини он возразить не посмел, хотя не знать о ее делах не мог. А ведь получается, почти предал...
  На глаза Александра, размышляющего о том, а не выкинуть ли ему капитана вместе с Верховным магом, попался стоящий навытяжку лейтенант. Из головы тут же вылетели мысли о Каларгоне и появилась новая идея. Подойдя к офицеру, вампир с хитринкой глянул на него.
  - Знаешь меня?
  - Да, ваша милость.
  - Ваше сиятельство. Церемония пройдет сегодня вечером, так что уже можешь тренироваться называет меня так.
  - Да,... ваше сиятельство.
  - Вот и славно, - кивнул довольный Александр, - Тебя как зовут?
  - Лейтенант Сейнт,... ваше сиятельство.
  - А как это не рыцарь оказался на посту лейтенанта дружины? - взгляд вампира уперся в плечо офицера, туда, где как раз отсутствовал рыцарский погон.
  - Я простолюдин, ваше сиятельство! - в этот раз титулование прошло без задержки.
  - Ну, тогда слушай приказ, простолюдин.
  
  ****
  
  Кипящий яростью священник быстро спустился по ступенькам и с ходу набросился на главного по виду воина, командовавшего небольшим отрядом.
  - Прекратить!
  Солдаты замерли и в нерешительности посмотрели на своего командира.
  - Приношу свои извинения, ваше преподобие, но у меня приказ герцога.
  - Какого герцога? - удивился Лорн.
  Когда несколько минут назад ему сообщили, что в храм зашел отряд солдат, и они освобождают арестованных священников, кардинал даже сначала не поверил и переспросил. Но все оказалось правдой. Арестованные еретики прямо сейчас выпускались из заточения неизвестными солдатами в цветах дружины герцога!
  - Герцога Каса, ваше преподобие.
  - Воин, ты пьян?!
  - Нет, ваше преподобие. Барон Блад выбран Советом баронов новым герцогом, и он лично отдал мне приказ освободить всех арестованных священников, - лейтенант Сейнт чувствовал себя не в своей тарелке, но старался держаться уверенно.
  - Пошел вон из Церкви, еретик! Или я прикажу казнить тебя на месте!
  - Не стоит, ваше преподобие. Я выполню приказ. И если вы будете сопротивляться, то я применю силу. Герцог разрешил мне это, - лейтенант впервые отвел глаза от кардинала и куда тише посоветовал священнику выход, - Поговорите лучше с сами герцогом.
  - Да я тебя...
  - Ваше преподобие! - в коридоре появился еще один священник, - Церковь окружена солдатами! Дружина герцога!
  Кардинал резко изменил свое поведение и, прекратив угрожать, внимательно осмотрел присутствующих солдат. Большинство отводило взгляд, но их командир держался уверенно и был готов выполнить приказ своего нового хозяина. Выслуживается! А значит разговаривать и угрожать бесполезно. Сила за ним. Даже церковная охрана не поможет.
  Развернувшись, кардинал пошел обратно к себе в кабинет. Мерзавец Блад даже не стал скрываться и напрямую встал на сторону еретиков. Карты были раскрыты. Без силы и армии делать на севере нечего! Еретики оказались сильнее, чем предполагалось.
  - Ваше преподобие. Что теперь делать?
  - Собирай вещи. Мы уезжаем.
  - Пришло приглашение на коронацию нового герцога...
  - К Мур это приглашение. Ноги моей не будет в замке, пока я не очищу эти места от скверны!
  - Куда вы направитесь?
  - В Вобанэ и срочно. Надо доложить обо всем Наместнику и попросить у него армию. Ордена с удовольствием омоют свои мечи в крови мартианцев!
  
  *****
  
  Проговорив положенные слова и возложив на голову мага венец, король с тоской подумал, что теперь отступать ему некуда, и он сам вырыл себе могилу. Блад переиграл его и теперь заслуженно получает приз. Оставалось только побыстрее завершить весь этот фарс.
  - Оставайся достойным, - безжизненным голосом проговорил Георг, завершив короткую и совсем не торжественную церемонию.
  - Оставайся достойным! - зал поддержал короля, кто-то с энтузиазмом, кто с безразличием, а кто и с завистью.
  Георг развернулся и встал рядом с новым герцогом.
  - Герцогство Кас приобрело нового владыку. Осиротевший север снова находится под твердой рукой верного короне правителя. Но это не все, - король посмотрел на племянницу, - Новому герцогу нужна достойная жена.
  В зале зашептались. Для большинства новость была неожиданной, и если после Совета баронов ни у кого не было сомнений в том, что вскоре Блад станет хозяином Каса, то о его женитьбе даже слухов не ходило. Ну, не более, чем обычно. Так-то наследство старого мага делить любили все, кому не лень. Тем временем, Регина на негнущихся ногах подошла к королю и новому герцогу.
  - Уверен, что моя племянница станет достойной герцогиней Кас! - провозгласил оживившийся Георг, - Но это в будущем. А сейчас давайте праздновать!
  
  Глава 9
  
  Легкое движение клинка и деревянная палка лишается своей вершины, а потом еще раз и еще. Оставив от вкопанной жерди половину, принц пару раз взмахнул мечом просто рассекая им воздух и с довольной улыбкой кинул клинок в ножны.
  - Ты делаешь успехи, - похвалил своего младшего сына Георг.
  - Благодарю. Учителя говорят, я стану великим мечником.
  - Боюсь, они тебе льстят, - покачал головой король, - Мне пророчили то же самое.
  - У меня будет больше времени, чем у тебя, отец.
  - Сомневаюсь, - улыбнулся Георг, - Но, в любом случае, я желаю тебе успеха. Всесветлый не оставит тебя!
  - Вот увидишь, так и будет! - принц гордо вздернул нос вверх, - Я только сын короля и брат будущего короля, мне не нужно править!
  - Ты и без этого найдешь, чем занять свое время, Гордон. Особенно, если по прежнему хочешь стать полководцем.
  - Хочу!
  - Ну вот! А полководцу махать мечом не надо. И в этом ты убедишься очень скоро.
  Принц улыбнулся и, поклонившись отцу, пошел переодеваться. Король проводил его задумчивым взглядом и нахмурился, вспоминая события вчерашнего дня. Весь город гулял и веселился, приветствуя своего нового правителя и вознося ему здравницы. Всего несколько бочек вина - и вот герцога уже все любят. А значит придется переносить некоторые планы...
  - Ваше величество! - тихо подошедший наследник коротко поклонился отцу, - Кардинал Лорн покинул Кас.
  - Что архиепископ?
  - На утренней молитве восхвалял герцога Каса.
  - Похоже пора и нам уезжать, - улыбнулся король, - Теперь в этом замке мы просто гости.
  - И что дальше?
  - Дальше? - Георг внимательно посмотрел на сына, - А дальше нам надо показать, кто в этой стране король. Поэтому ты и Гордон отправитесь на юг.
  - Зачем? - удивился принц.
  - Там очередное восстание. Поучаствуете в его разгроме.
  Леопольд скривил лицо, показывая свое отношение к идее отца.
  - Не кривись. Ничего лучшего я предложить пока не могу.
  - Травоедов раздавят еще пока мы будет добираться до места.
  - Тем лучше, - кивнул король, - Ты с большим отрядом окажешься прямо в гостях у разгоряченных битвой герцогов. Может быть они даже совершат ошибку, и ты сможешь их наказать.
  - А где я возьму большой отряд? Ехать надо срочно.
  - Возьмешь наемников, - махнул рукой король, - Здесь и в Константинополе их много.
  - Герцог Кас позволит?
  - Конечно. Иначе я потребую у него дружину для твоей защиты. Блад слишком умный, поэтому он даже слова не скажет, найми мы хоть вообще всех свободных наемников. Тем более они ему не нужны. Сейчас он должен быть занять будущей свадьбой.
  - Ты все же отдашь ему Регину? - гримаса ненависти исказила лицо принца.
  - Нет. К моему великому сожалению, любимую племянницу отравили. Жаль, но через пару дней она умрет. Очень хитрый яд... Некоторые бароны не смогли смириться с тем, что их дочерям ничего не светит.
  Леопольд уставился на отца непонимающим взглядом, но по мере того, как смысл сказанного доходил до принца, его лицо начинало светлеть и в конце он стал откровенно улыбаться.
  - Это гениально, отец! Пусть шлюх использует, а не жену королевской крови!
  - Ну, кобольда для постели он себе уже прикупил, так что расстроится Блад не сильно, - король прикусил нижнюю губу, - А вот о жене королевской крови пора подумать тебе. Ты решил?
  - Ваше величество, - простонал принц, - Может быть все же принцесса Сахии? Ну какой нам прок от этих нищенок с запада? Валерии и Империи давно пора их всех завоевать!
  - Я понимаю, что принцесса Анна Сахианская очень красива, причем естественной красотой, без магического вмешательства, но она еще слишком юна и потому достанется твоему брату.
  - Я могу подождать, - быстро ответил принц.
  - Пока подрастет принцесса Валерии? - лицо короля расплылось в широкой улыбке, а его сын обиженно засопел, - Не майся дурью. Тебе нужна нищая жена, обязанная всем лично тебе. Такая не будет интриговать, как твоя мать. А вот Гордону можно подобрать жену с хорошим приданым. Брат верен тебе, и это пригодится, когда станешь королем.
  - Все равно не вижу смысла торопится с моей свадьбой, - буркнул себе под нос хмурый Леопольд.
  - Ну вот пока будете подавлять с братом мятеж, как раз и поймешь смысл, - король потрепал сына по голове.
  - В этом походе на юг я тоже смысла не вижу, - честно признался Леопольд, приободренный столь откровенным знаком внимания со стороны своего отца.
  - Постарайся думать, как будущий правитель. Я потерпел поражение на севере. Но я все еще король. Здесь мне ничего не светит, а значит мой путь лежит на юг. Прояви себя при подавлении мятежа. Покажи себя герцогам. Запомни тех, кто готов сотрудничать и тех, кто пренебрегает тобой. А на следующий год я напомню им о себе. Громко напомню!
  
  *****
  
  - Костя! Ты оборзел! - рев Александра был слышен во всем маленьком замке, - Ты вообще цифры видел?
  - Какие цифры? - улыбаясь спросил алукард, уже догадываясь о чем с ним хочет поговорить триумвир.
  Да и не догадаться было сложно, ведь Александр держал в руках ежегодный отчет Секретариата, за который он не брался уже несколько лет. Что новоявленный герцог в нем обнаружил, можно было понять сразу.
  - Цифры отправляемой в Хранилище крови людей!
  - Видел, - важно кивнул алукард, при этом его улыбка только ширилась.
  - И?
  - Я тебя не понимаю, Саш, - Константин уже еле сдерживал смех, а вот новоявленный герцог был рассержен не на шутку.
  - Все ты понимаешь! - Александр немного снизил тон, - Зачем ты мне врал про то, что нам не хватает крови? Мы спокойно можем удвоить паек и все равно Хранилище будет наполняться.
  - Запас карман не тянет.
  Долгая жизнь наложила на каждого вампира свой отпечаток. Было ли это особенностью их эволюции или просто неким побочный эффектом, никто сказать не мог, но все старички обзавелись ярко выраженными чертами характера. Так например Константин стал очень запасливым, а Александр временами становился абсолютно беспощадным.
  - Ну и запасал бы! Зачем было лгать и говорить мне о голоде?
  - Ну, это не ложь, а, скажем так, реальное развитие событий в недалеком будущем. Просто это будущее должно было наступить только через сто лет, примерно к моменту твоего возвращения на должность алукарда. И заодно там еще ряд проблем выползал.
  - Это каких?
  - Например общее отупение вампиров. У нас нет противников, я имею ввиду достойных противников, нам не надо соревноваться и быть лучше кого-то. За последние пару десятилетий это стало выражаться в некотором общем отупении общины. А кроме этого у нас наметилась абсолютно четкая оторванность от этого мира. И это вместо его понимания и изучения. Вампиры просто не понимают людей и сторонятся их. А ведь мы все когда-то сами были людьми.
  - Есть еще что-то?
  - Да, прочитай отчет Марии по этому вопросу. В нем еще было про отсутствие мотивации в личном развитии, отсутствие целей в жизни индивидуума, закрытый социум, отсутствие ощутимого карьерного роста. И еще куча умных слов. Все как раз должно было стать серьезной проблемой примерно через сотню лет. Мы с Женей решили специально преподнести тебе все в темном цвете, чтобы ты начал более активно действовать именно как легендарный барон Блад, а не его внук. Ну а так как с самого нашего появления в этом мире больше всего тебя заботит вопрос питания вампиров, то мы и сообщили тебе про голод. Не сообщив, что он грозит нам только через сто лет.
  - Ну теперь не грозит, - хмуро отозвался Александр, которому совсем не понравилось, что его использовали втемную, а он этого не понял.
  - Верно. Теперь у нас совершенно другие проблемы. И, честно говоря, я даже немного завидую Жене, который будет править в такой ответственный момент, - алукард шумно вздохнул и состроил комично-обиженное лицо.
  - А я завидую тебе, - Александр немного улыбнулся.
  - Чего это?
  - Ты свой срок на посту алукарда почти отработал и теперь двести лет будешь отдыхать!
  - То-то ты последние сто лет только и делаешь, что отдыхаешь, - поддел приятеля Константин.
  - Я особый случай. А вот ты сможешь по-настоящему расслабиться.
  - Только чтобы это и правда произошла, для начала надо очень хорошо поработать.
  - Как всегда, - пожал плечами Александр.
  - Ну тогда пошли. А то пока ты меня отчитывал, все уже наверное собрались.
  Оба вампира быстро покинули помещение и вскоре входили в небольшой, но очень богато украшенный обеденный зал скромного графского замка. Даже получив желанный титул, семейство Савоярди осталось скромным и бережливым. Старый замок, чьи стены помнили еще первый визит вампиров, практически не перестраивался, только иногда ремонтируясь и периодически украшаясь. Чего нельзя было сказать о самом городе, который давно оделся в камень и в котором уже давно не было деревянных построек, а городская стена гордо возвышалась на пять метров, служа неприступной преградой для любых врагов графа.
  Новый герцог навестил жилище своего вассала по очень простой причине. Именно здесь было решено провести выездное собрание некоторых членов Совета Вампиров, чтобы определить круг первоочередных задач, связанных непосредственно с герцогством Кас. В столице такое совещание решили не проводить, чтобы не привлекать излишнее внимание короля или не таиться от него, как воры, в теперь уже собственном городе. А в Блад или Гнездо было несолидно уезжать уже самому Александру, который только-только принял новый титул и все ждали от него решений как от герцога, а не барона. Поэтому в результате недолгого спора вампиров через артефакты связи, герцог Кас выехал в гости к графу Савоярди и "совершенно случайно" встретил там некоторых верных соратников. Граф отнесся к происходящему с пониманием и со всем семейство выехал на охоту, от которой его сюзерен тактично отказался и предпочел остаться в замке.
  Стоило двум вампирам занять свои места, Юля активировала защиту и место совещания было полностью отрезано от внешнего мира непреодолимой магической стеной. Проникнуть или прослушать было невозможно. Тем не менее, никто за столом начинать разговор не спешил. Ольга игралась с кинжалом и успешно делала вид, что происходящее ее мало заботит. Леонид переводил взгляд с одного триумвира на другого. Геннадий задумчиво теребил нос. Екатерина сидела, закрыв глаза. Евгений, наоборот, внимательно рассматривал рисунок на потолке.
  - Саша, ты герцог, тебе и вести это собрание, - Константин первым нарушил установившуюся тишину и передал свои полномочия ведущего Александру.
  - Ну тогда хватит валять дурака и давайте обсудим наши ближайшие шаги. Все моменты, связанные с отменой Изоляции, мы будем обсуждать отдельно и не сегодня. Здесь же я хочу затронуть только внутренние дела герцогства, причем именно с точки зрения меня, как нового герцога-человека, а не вампира. Какие есть мысли?
  - Касу нужна нормальная армия. Дружина никуда не годится, - сразу подал голос Леонид, - Профессиональные войска будут тебе очень кстати. Баронское ополчение ненадежно, а дружина откровенно слаба.
  - Согласен, - кивнул Александр, - Тем более, отдельные бароны мне уже прямо сказали, что им надоело воевать. Как видишь решение вопроса? Дружина-то, вроде как, тоже "профессиональная армия".
  - Им до профессионалов, как пешком до мур, - усмехнулся воевода, - А мудрить в этом вопросе не стоит. В Константинополе хватает наемников. Заключишь с несколькими отрядами контракты лет на двадцать и построишь им форты, по типу тех, что у нас охраняют Проклятый лес. Быстро и надежно.
  - Нет, - покачал головой герцог, - Наемники это не то, что требуется. Надо что-то более надежное и основательное.
  - Ты не веришь бладианцам? - удивился Константин.
  - Им я как раз верю, но они наемники, и этим все сказано. Герцогству нужны свои солдаты, служащие прежде всего герцогу, а не своему капитану. А посему, придется тебе, Леонид, - Александр внимательно посмотрел на воеводу, - разработать план организации нормального войска. Чую, оно нам очень скоро понадобится. Возможно уже в следующем году король решит, что договор со мной не соответствует его интересам.
  - И ты отправишь свою новую армию против короля? - нахмурился алукард.
  - Нет, конечно, - рассмеялся Александр, - Мои интересы против короля будут отстаивать вампиры. Новая дружина будет залогом верности баронов. Так что, жду от тебя, Леонид, толковый план.
  - Хорошо! - кивнул воевода и хитро улыбнулся.
  - Тогда идем дальше. Еще кто желает высказаться?
  - Я! - поднял руку Евгений, - Нам надо начать постепенную замену баронов на вампиров. Все мятежники, если таковые будут, должны терять свои титулы и их место должны занимать наши вампиры.
  - Полностью согласен, но напоминаю, что совещание о взаимоотношениях вампиров и герцогства мы проведем чуть позже, - Александр сделал пометку на листе бумаги, что лежал перед ним, - А пока я хотел бы услышать именно предложения о моих шагах, как человека.
  - И тем не менее, - не сдался триумвир, - Это и должно стать одним из твоих первых шагов. Надо жестко взять баронов в кулак, а в процессе снести некоторым головы.
  - Хорошо! Я обсужу этот момент с Сергеем. Все же его Корпус в этом разбирается лучше всего. Может и правда стоит заменить парочку баронов на наших.
  - Вот-вот! - Евгений победно улыбнулся и вновь вернулся к рассматриванию потолка.
  - Мужчины... - недовольно протянула Екатерина, Шеф Корпуса Стюардов, выслушав первые предложения, - Все бы вам воевать и убивать. Я бы первым делом не армией занялась и не рубкой голов, а экономикой. Нормальные дороги сделала бы, а не это убожества, что сейчас. И раз уж люди боятся перемещаться между городами, надо организовать транспортное сообщение между главными точками в провинции, что-то типа дилижансов, и конечно наладить почту, а то и вообще построить телеграф.
  - Ты с этим телеграфом вообще все уши нам прожужжала. Но похоже теперь нам не отвертеться, да?
  - Естественно! - вздернула носик вампиресса, - Отговориться небольшими размерами баронства и отсутствием необходимости в телеграфе для нас теперь не получится.
  - Значит: дороги, дилижанс, почта, телеграф, - перечислил Александр загибая пальцы, - Со всем согласен. А что по поводу экономики?
  - Весь план я конечно сразу не предоставлю, - протянула Екатерина, - Но даже вот так, с ходу, могу назвать главные вещи. Для начала надо прекратить торговую войну с Уром. Два века бодания купцов Каса и Ура никому особой пользы не принесли, только деньги теряем на пустом месте. Далее нам надо перенести большую часть нашего производства из Константинополя в Кас. Здесь мы не ограничены размерами города, и это должно сказаться в лучшую сторону. И конечно надо провести реформу сельского хозяйства. Что касается организации новых производств и прочего, надо думать. Но в целом за два века мы в баронстве опробовали почти все и сейчас можно просто взять наиболее подходящие и выгодные отрасли, чтобы сделать герцогство Кас лидером, а то и монополистом, в этих отраслях.
  - Как было с часами? - уточнил Александр.
  - Да, - кивнула девушка, - Тогда мы воспользовались своими продвинутыми знаниями и не только завоевали рынок на века, но и сделали все, как привычно нам. Но в целом я говорила о более приземленных вещах, хотя и с толикой применения наших возможностей. Как было с маслом.
  - Ладно. Думаю, тебе не составит проблем предоставить подробный план. Сколько надо времени на это?
  - За две недели управлюсь. Надо будет поднять некоторые архивы, что в головы троллей мы не переводили.
  - Хорошо! Тогда поговорим через две недели, - Александр вновь сделал пометки на листе бумаги, - Еще какие предложения?
  Слово попросил Шеф Корпуса Будущего.
  - Я бы посоветовал параллельно с созданием новой армии провести реформу организации городского правопорядка. Этим сейчас занимается герцогская дружина. Если сделать из них чисто солдат, то получится не комильфо, некоторые дружинники способны только патрулировать улицы и на большее не годятся. Значит надо разделить функции. Часть пусть превратится в городскую стражу, эти пусть так и продолжают называться дружинниками, а вторая часть превратится в солдат, - Геннадий на секунду замолчал, - Так никто не обидится из-за реформ, и наведем больше порядка.
  - Да пусть обижаются сколько угодно! - резко отреагировал на слова друга Александр, - В городе только дурак не знает, что дружинники распустились, и большая часть из них ничего не может.
  - Я бы не был столь категоричен в оценке боеспособности твоей дружины. Капитан Каларгон держит ее в руках и в тонусе, но так, как это понимает он сам, - Геннадий прищурил один глаз, - Просто он такой человек, что без войны существовать не может и в мирной обстановке теряется. Ему бы боевого коня и меч в руки. Вот это его! А старый герцог держал его "на хозяйстве", как пугало против баронов. Из-за этого и все проблемы.
  - Да плевать, какой он человек! - отмахнулся Александр, - Твое предложение я принимаю. Разделю дружину на стражу и армию. А вот что посоветуешь сделать с самим капитаном? А то мне его казнить хочется.
  - Казнить не надо. Это вызовет ненужную негативную реакцию. А тебя пока воспринимают только в позитивном ключе.
  - И что? Быть белым и пушистым, чтобы никого не обидеть?
  - Нет, конечно, - Геннадий раздраженно посмотрел на герцога, перевернувшего его слова с ног на голову, - Просто направь его туда, где ему самое место!
  - Я ни с кем не воюю, - напомнил Александр.
  - И кому это мешает? - улыбнулся вампир, - Как я слышал, король заявил, что отправляет сыновей на юг, чтобы они поучаствовали в подавлении восстания. Вот и воспользуйся шансом.
  Александр встал со своего места и неспешным шагом стал обходит стол и сидящих за ним вампиров. По мере того как он двигался по кругу, его рука перемещалась с плеча одного на плечо другого сидящего, а сам триумвир был задумчив. Его никто не прерывал, по опыту зная, что ему так лучше думается.
  - Значит ты предлагаешь направить капитана Каларгона вместе с принцами на подавление мятежа, - заговорил Александр, вернувшись на свое место, - Один он там никому даром не нужен, да и не примут его принцы. В их глазах он мой человек, и этим все сказано. Зато мы можем отправить его командиром собственного отряда, который усилит армию принцев. От этого отказаться они не посмеют - их просто не поймут. Точнее, поймут слишком однозначно, а потому король этого просто не допустит. Далее... Дружину нам посылать нельзя, она и здесь пригодится. А значит надо нанять пару отрядов наемников и поставить над ними главным нашего славного вояку Каларгона. Пусть воюет, раз ему это так нравится!
  Геннадий несколько раз приложился ладонью о ладонь, изображая аплодисменты.
  - А я, тем временем, пошлю с армией принцев отряд маркитантов. С парочкой очень симпатичных и очень одаренных путан, - дополнил он идею Александра.
  - Будешь развращать подрастающее поколение?
  - А то! - широко улыбнулся Геннадий, - Мое любимое занятие!
  Все присутствующие рассмеялись, прекрасно зная склонность Шефа Корпуса Будущего проворачивать во внешнем мире дела через постель и любовниц. И надо сказать, что даже очень серьезные связи Корпуса Разведки в бандитской среде подчас оказывались бесполезны, в то время как девушки легкого поведения, работающие на Геннадия, получили и результат и информацию, а подчас и убивали куда быстрее и эффективнее профессионалов.
  - Занимайся. Я ничего против не имею, - Александр вытер невольно выступившую, пока он смеялся, слезу, - И подскажи тогда уж, как мне быть с купцами? Если начать воплощать идеи Кати, для них многое поменяется.
  - Вообще не трогай их. Все, кто связаны с нами, пострадать никак не могут. Остальных не жалко. Поэтому пусть все будет, как было, - Геннадий задумался, - Разве что, противоборство с Уром, и правда, надо прекратить. Но здесь от твоей воли мало что зависит. Два века соперничества и откровенной вражды простым заявлением не остановить. Надо будет думать, кому в Касе и Уре подрезать крылья, а кому, совсем даже наоборот, прибить их на спину.
  - Думай! Только мне не забывай сообщать свои мысли.
  - Будет исполнено, экселенц.
  - Тогда, какие еще у кого есть предложения?
  - Тебе надо в срочном порядке определиться с внешней политикой герцогства, - голос алукарда звучал непривычно тихо, - Все-таки, Касы много воевали, участвуя в каждой заварушке в Элуре.
  - Как раз наоборот! - возразил Александр, - Я думаю, мне стоит как можно дольше оставаться загадкой. Пусть ломают голову над тем, что я действительно хочу. Только Гуянов выделю, как дружеский мне род, и все. Остальные пусть пребывают в неизвестности.
  - Можно и так, - кивнул Константин.
  - Еще предложения? - вампир обвел всех взглядом, - Что? Нету?
  Александр поднялся из-за стола и, подойдя к Ольге, стал массировать ей плечи.
  - Тогда настала пора нашего Шефа Корпуса Мастеров, - провозгласил он.
  Ольга прекратила играть с кинжалом и задрала голову вверх, пытаясь посмотреть в лицо триумвиру. Он сам, тем временем, оставил плечи вампирессы в покое и вновь вернулся на свое место.
  - Так что тебе от меня надо, противный? - девушка улыбнулась, - Ты же не просто так приставал ко мне при живом супруге?
  - Мне нужна полная перестройка Каса!
  - А конкретней? Весь город заново построить?
  - Это был-бы перебор. Но многое придется переделать!
  Ольга отправила кинжал в ножны и, взяв в руки ручку, приготовилась записывать, всем своим видом показывая, что она внимательно слушает пожелания заказчика.
  - Для начал мне нужен новый храмовый комплекс. Боюсь, что старый собор нам тронуть не дадут, поэтому будешь строить новый. Большой, величественный и вместительный, причем, последнее должно относится не к количеству прихожан, хотя и их должно помещаться много, а к внутренним помещения.
  - Зачем?
  - Новый собор должен стать центром мартианства. Естественно, не сразу, но будем думать на перспективу. И чтобы дважды не строить и не перестраивать, сразу делай его и как собор, и как крупный административный центр нового течения.
  - Понятно. Но где именно его строить?
  - Вот тут думай сама. Хотя, наверное, на другом берегу.
  - На другом? - удивилась Ольга, - Но он же почти не заселен!
  - Вот и надо это менять. Город вроде стоит на двух берегах реки, а по факту - на одном. Поэтому строй сразу три моста, больших, широких, качественных. Будем осваивать новые городские территории.
  - Ясно. Собор, три моста, - записала вампиресса, - Что еще?
  - Замок Кас. Полностью перестроить, - Александр задумался, - Наверное, вообще весь центр перестроить придется. Но давай сначала про замок. Его надо расширить, сделать красивым и более пригодным для жизни. Пусть его стены будут чисто декоративными, не страшно, главное артефакты напихай так, чтобы ходить было боязно!
  - Ладно. А что с центром?
  - Всю нынешнюю центральную площадь к черту! Вместо нее все новое. Прямо по центру площади ставь башню с часами! Городскую ратушу снести и построит заново, раза в два больше. Также строй крытый рынок, выходящий на площадь, театр, здание дружины, совмещенное с пожарной охраной, купеческий двор и гостиницу.
  - Угу. А старый собор мне куда девать? - ехидно поинтересовалась Ольга.
  - Черт! - выругался Александр и быстро поправил планы, - Тогда пляши от старого собора. Значит, собор, напротив него ратуша, рядом с ней дружинники и гостиница, по центру башня с часами, только не высокая, но красивая.
  - Хорошо. А рынок, купцы и театр?
  - Сделаешь под них отдельную площадь. Можно даже и на другом берегу. Кроме этого еще пару магических башен построй и еще одну городскую цитадель с возможность размещения там сильного гарнизона. Также по городу посты пожарных раскидай. Гостиницы. Еще пару рынков. Склады построй новые. И доходные дома. Перестрой все рядом с Академией красоты.
  - Грандиозные планы, - не выдержал и прокомментировал Константин, - Серьезная работа.
  - Ага. Только вот ты еще главного не слышал, - Александр стал серьезным, - Я предлагаю начать строительство телепорта.
  - Ну, это перебор! - отмахнулся алукард, - Ты знаешь сколько на него надо всего? Мы только начали накапливать материалы после всех трат, в которые нас вогнал Корпус Науки!
  - Знаю. Но он нам реально нужен. Причем не один! Надо строить телепорты в Александрии, Гуяне, Залоне и, конечно, Гнезде.
  Константин воздел глаза к потолку и беззвучно выругался. Евгений задумчиво посмотрел на Александра. Остальные вампиры предпочли замереть и сделать вид, что их тут нет. Бережливая натура алукарда была всем известна, и каждый из присутствующих очень хорошо знал, что телепорт иметь надо, вот только ценнейших материалов на него надо было потратить куда больше, чем на тот же Зиккурат Марии. А новый герцог предложил сразу пять телепортов, и даже вампирам это было не под силу, просто не было у них такого количества нужных магических компонентов и материалов!
  - Потом поговорим об этом, - наконец выговорил фразу без мата Константин.
  - Но место подготовь! - Александр быстро отдал приказ Ольге, - Пусть лучше пока пустует, чем потом искать!
  - Подготовь, - махнув рукой, разрешил алукард, - Еще одна площадь будет!
  - Именно, - кивнул Александр и добавил, - Площадь с телепортом!
  - Да мы все ресурсы потратим на него!
  - Мы их для этого и копим, чтобы тратить.
  Алукард еще раз махнул рукой, показывая что разговор состоится в другое время и в другом составе участников.
  - Ладно, это, и правда, стоит обсудить позже. А сейчас давайте быстро пробежимся по решенным делам. Купцов не трогаем, но при этом начинаем реформы экономики. Армию и дружину кардинально реформируем. Баронов держим в кулаке. Горожане с изумлением наблюдают за перестройкой своего любимого города. Все вокруг думают чего от меня ждать. Вроде, все. Что забыл?
  - Церковь мы забыли, - Геннадий протер глаза, - Надо с архиепископом поговорить. Пусть начинает активней проповедовать мартианство. Без поддержки в низах Инквизиция всех сомнет, и наши труды пойдут по ветру.
  - Это я обязательно сделаю...
  Неожиданно для всех магическая защита помещения спала. Все вампиры резко вскочили и достали оружие, приготовившись к бою, но за дверью была тишина. Жандармы охраны и секретарь явно ни с кем не сражались. Зато появившаяся через мгновение Юля была не на шутку встревожена.
  - Из Каса сообщили. Принцесса Регина мертва. Отравлена бароном Талнахом. Барон арестован, - тихо произнесла девушка.
  
  *****
  
  - Идиоты! - могучий рык отразился от каменных сводов, и каждый из присутствующих в зале услышал нелестное слово несколько раз подряд.
  - Веди себя достойно!
  - Зачем? Чтобы ты все просрал? Идиоты!
  - Я собрал здесь всех, не для того чтобы слушать твои оскорбления! Поэтому заткнись и сядь!
  - Идиоты, - пробубнил себе под нос очередное ругательство эрл Дум, но приказ короля выполнил и сел.
  - А теперь, - продолжил король гномов Ворик Смелый, - Я хочу услышать мнение каждого.
  Эрлы переглянулись, но брать слово никто не спешил. Присутствие на совете Дума Безбрового смущало многих. Этот эрл, редко добирающийся до столицы и Сердца Гор, славился тем, что мог аргументированно обхаять любого, и сейчас он первым высказался о послании Великого князя эльфов. И надо сказать, высказался очень радикально, а потому почтенные эрлы предпочли бы вообще не выступать, но приказ короля был очевиден. Свое мнение должен сообщить каждый.
  - Идиоты! - эрл Дум не выдержал и снова вскочил, - Что вы молчите? Ушастые написали нам дерзкое послание, и вы еще думаете, что сказать? Их посол должен подавиться своими зубами!
  - Сядь и заткнись!!! - Ворик поднялся с трона и ткнул пальцев в сторону взбешенного эрла, - Дай сказать другим!
  - Дум прав, король, - раздался уверенный голос эрла Визода Тихого, ближайшего советника и соратника короля гномов, поспешившего успокоить своего повелителя, - Эльфы прислали очень наглое послание. Они даже не просят, а требуют, чтобы мы вмешались в их внутреннюю войну и истребили остатки проигравших.
  - Но они хорошо платят за это, Визод, а Воины все равно проиграли.
  - Это не плата, король, а подачка.
  - Но магические кристаллы нужны нам, как воздух!
  - Зачем нам воздух, если с ним мы будем вдыхать позор? Пусть эльфы сами разбираются в своих проблемах и даже не думают указывать нам, что делать.
  - Есть хоть кто-то, считающий иначе? - успокоившийся король обвел взглядом зал, вглядываясь в лица присутствующих эрлов, но все молчали, - Тогда обсуждение закончено. Я выскажу послу наш общий отрицательный ответ.
  - Правильно! - Дум опять поднялся с места, - Пусть знают, что гномов за подачки не купить!
  - Стоит искать и положительные стороны в случившемся, - король посмотрел на эрла, - Теперь мы знаем, что происходит на поверхности. И все благодаря визиту посла.
  - Ушастый почти ничего не рассказал, но это не важно. Недавно я отправил разведчиков. Они должны донести, что происходит у людей.
  - А если и люди пришлют к нам посольство, разговаривать с ними будешь ты?
  - Могу и я, - с вызовом ответил королю Дум, - Что с идиотами людьми разговаривать, что с идиотами гномами разговаривать. Все едино! Договорюсь!
  - Вот и хорошо. Тогда отныне ты официальный представитель гномов на переговорах с людьми, - король улыбнулся, представляя как сейчас негодует Дум, которого поставили на столь незавидную и унизительную должность.
  - Ну тогда я отправлю еще больше разведчиков. Надо установить контакты.
  Челюсть короля упала к полу, впрочем, как и челюсти большинства эрлов, услышавших это от Дума Безбрового, самого консервативного гнома в горах, который в кузню-то заходит, плюясь во все стороны, а уж чужаков никогда не отличал от крыс. И тут сам послал разведку, а получив от короля позорное назначение, не стал возражать, а наоборот, вроде как взялся за дело. Ужель ему на голову пустая порода упала? Ну и дела ныне в подгорных землях творятся! Эльфы посольства присылают, ища помощи гномов, а теперь вот и гномы будут посольства посылать в поисках связей с людьми. И что дальше? Под землей станут светить звезды? Да никогда такого не было!
  Негромко обсуждая произошедшее, эрлы стали расходится. Дум Безбровый смотрел на них и качал головой. Нет бы, дела делать, а они языками чешут! Идиоты!
  
  *****
  
  - Как такое могло произойти без вашего ведома, граф?
  - Уверяю вас, ваше сиятельство, я вообще ничего не знал! - граф Верон стоял и потел от страха.
  - То есть, какой-то вшивый барон решает убить принцессу Элура и глава Каменной палаты ничего не знает. А когда барон осуществляет задуманное, то вы только руками разводите? - Александр был в ярости.
  Не то чтобы смерть Регины портила ему какие-то планы, просто с ней было бы легче, чем без нее. Ну и королю получался знатный щелчок по носу. А в результате с носом остался вампир. Один из вассалов которого просто взял и убил его невесту. И теперь даже не пытается скрыть это, честно рассказывая все подробности дела дознавателям. А король ходит и улыбается, правда не на людях, на людях-то он полон скорби и печали! Как же, любимую племянницу потерял! Скотина коронованная!
  - Мне нет оправдания, ваше сиятельство, но барон Талнах не планировал это убийство, а потому я просто не мог о нем знать. В один момент барон вдруг решил отравить принцессу Регину и тем же вечером осуществил это, на празднике в честь вашего нового титула.
  - Я знаю официальную версию случившегося, граф, - вампир выделил слово "официальную", - И если я вдруг когда-нибудь узнаю, что вы замешаны в этом деле и предали меня, умирать вы будете очень долго и очень болезненно. Вы будете завидовать графу Харси и молить о его участи!
  Глава Каменно палаты побледнел еще сильнее. Что именно герцог делает с бывшим королевским секретарем он не знал, но догадывался, что ничего хорошего разозленный маг со своим врагом делать не мог.
  В кабинет без стука зашел Сергей и молча встал сбоку от дверного проема. Сосредоточенная Юля, мелькнувшая за его спиной, быстро закрыла дверь.
  - Ну вот, граф. Сейчас мы все и узнаем. Итак, что выяснил?
  - Барон Талнах собственноручно отравил принцессу Регину всыпав в ее кубок яд с отсроченным эффектом воздействия, - Шеф Корпуса Разведки докладывал сухо и деловито, - После смерти Регины был пойман и не стал отпираться, сознавшись во всем и подтвердив потом показания в присутствии королевского менталиста.
  Александр хмуро посмотрел на друга, а потом перевел взгляд на стремительно возвращающего себе нормальный цвет лица графа Верона.
  - Я больше вас не задерживаю, граф. Увидимся на похоронах.
  - Да, ваше сиятельство, - придворный поклонился и поспешил покинуть кабинет, чуть было не ставший для него пыточной.
  - А что произошло на самом деле? - поинтересовался Александр, стоило шагам графа затихнуть за дверью.
  - Все так и произошло, - лицо Сергея испортила гримаса ненависти, - Вот только есть один нюанс! За несколько дней до убийства барон Талнах разговаривал с королем, и тот рассказал ему о будущей помолвке племянницы с тобой, посетовал, что очень этого не хочет, передал барону яд и пообещал, что его дочь станет твоей женой.
  - А это с какого перепуга? - удивился Александр.
  - Искупит вину отца и заменит собой убитую им твою невесту.
  - Да этот обычай уже тысячу лет никто не применяет!
  - Вот король его и возродит.
  - Тварь! - Александр смял в ладони кубок, подвернувшийся ему под горячую руку, - Доказать, конечно, ничего не получится?
  - Верно, - подтвердил Сергей, - Менталист королевский, а не Каменной палаты. Дознание проведено грамотно. Придраться ни к чему нельзя. Барона казнят сразу после похорон Регины. Все концы в землю. Даже менталиста потом не привлечь. Так как глубоко он не залезает, ненужных вопросов не задает и просто ничего не узнал.
  - Зараза! А почему Регину не охраняли?
  - Ее охраняли, Саш, но только с момента, как она стала твоей невестой. Кому она могла быть интересна до этого? Никто же не знал о твоем ультиматуме. А как король сделал объявление, так сразу взяли под охрану, тут-то ежу понятно, что долго девчонке без защиты не жить, ведь тебя своим зятем видят очень многие влиятельные аристократы, и такое препятствие, как принцесса, их не остановит. Король все верно просчитал, найдя идеального исполнителя. Мы не ожидали, что он будет действовать так резво. Все-же обвинить тебя в смерти Регины было-бы более выгодно, чем попытаться подсунуть тебе другую невесту.
  - То ли более осторожно действовал, то ли более хитро... Не попробовав крови и не поймешь.
  - Ну, кровь короля у нас будет завтра утром. Замок сейчас плотно взят нами под контроль.
  - К сожалении, толку от этого никакого, - Александр сел и посмотрел на приятеля, - Мы опоздали.
  Сергей виновато развел руками.
  - Ладно, - немного успокоился герцог, - Это все мелочи. Досадная случайность. Если в крови короля будет что интересное, то сразу доставить ее мне.
  - Будет сделано, экселенц.
  Сергей вышел из кабинета, а Александр стал собираться на похороны. Которых в последнее время стало непозволительно много. И пусть только одни были значимы для вампира, но вот необходимость присутствия на других была каким-то недобрым предзнаменованием.
  Потом он с некоторой долей вины смотрел, как сгорает маленькое тельце принцессы, утешал ее плачущего брата, безразлично наблюдал, как отсекают голову барону, убившему его невесту, молча выслушивал лживые речи придворных на поминках. И только случайно встретив короля в коридоре рядом со спальней, с силой толкнул его в грудь и прижал к стене.
  - В этот раз ты победил, но знай, что за Регину ответить придется! Чтобы завтра же ноги твоей в Касе больше не было! Иначе тут будут хоронить еще одного члена королевской семьи! Я ясно выразился?
  - Ясно! - король вырвался из рук вампира и встал перед ним, - Проигрывать надо уметь. Твои слова, герцог?
  - Мои.
  - Вот и воспользуйся своим же советом! - зло проговорил Георг, - И я завтра уеду в любом случае. Этот городишко мне надоел!
  Не став ничего говорить, Александр просто пошел к себе, слушая как за спиной король молча бьет своего слугу, ставшего невольным свидетелем этой короткой беседы. В принципе, все осталось, как прежде, разве что теперь надо искать новую невесту. И борьба за это место будет нешуточной. Подложить под него ночную кукушку мечтают очень многие могущественные люди не только этого королевства.
  Стук в дверь стал полной неожиданностью. Жандармы сейчас не стали бы беспокоить его по пустякам, а по важному вопросу зашли бы без такого скромного предупреждения.
  - Войдите!
  На пороге двери возник мальчишеский силуэт принца Карла.
  - Ваше сиятельство! Умоляю вас! Возьмите меня к себе!
  - Зачем вам это сейчас, принц? Я понимал, когда вы заботились о сестре, но сейчас-то какой в этом смысл?
  - Они убьют меня, - принц с трудом сдерживал слезы, - Как убили ее. Я просто помеха!
  - О ком вы, ваше высочество?
  - Я подслушал разговор принцев. Леопольд рассказывал Гордону, что Регину убили по приказу короля! Он хвалился этим перед братом!
  - Понятно, - Александр вздохнул, - В таком случае, ваше высочество, я приглашаю вас погостить в герцогстве Кас. Думаю, вы найдете здесь много интересного. А там посмотрим.
  - Что посмотрим? - удивился юноша.
  - Может ишак сдохнет, а может падишах!*
  Принц с недоумение уставился на хозяина спальни.
  - Идите спать, ваше высочество. Поговорим завтра.
  - Спасибо, ваше сиятельство! - Карл вытер глаза и, развернувшись, побрел к себе.
  (*Александр имеет ввиду притчу о Ходже Насреддине, когда тот взялся за двадцать лет обучить ишака богословию, взяв на это дело у падишаха большие деньги. А падишах пообещал отрубить Насреддину голову, если через двадцать лет ишак не будет знать богословие. Когда Насреддину сказали, что он может попрощаться со своей головой, то хитрый проныра ответил : "Голову мою не оплакивай, потому что за двадцать лет кто-нибудь из нас уж обязательно умрет - или я, или эмир, или этот ишак. А тогда поди разбирайся, кто из нас троих лучше знал богословие!"
  Естественно, принц Карл знать эту притчу не может.)
  
  Глава 10
  
  Суп-пюре был великолепен. Ветчинные рулетики, поданные после него, таяли во рту. Обжаренные в особом соусе кусочки курятины подарили восхитительное ощущение блаженства. Хрустящий бекон на закуску и ароматная чашка какого-то травяного напитка. Все было как всегда идеально: услужливая обслуга, роскошная обстановка и вкуснейшая еда. В этом месте такое было в порядке вещей.
  Странностей, впрочем, здесь тоже хватало. Вот например официанты. Ну где это видано, чтобы до столика тебя провожал и принимал заказ расторопный и сообразительный паренек, а подносила еду и потом заботилась о клиенте миловидная девица. Нигде кроме Каса такого и не встретишь! Но такое отношение всем гостям гостиницы было явно по душе. Взгляды благородных оценивающим взором скользили по упругим формам ладных подавальщиц и их лица приобретали задумчиво-мечтательный вид, а губы сами по себе складывались в легкую улыбку.
  - Желаете еще что-то? - глубокий эротичный голос вывел лучшую клиентку ресторана из задумчивости.
  - Нет... Хотя!... Нет, мне хватит, - Няша с удовлетворением откинулась на мягкую спинку стула такой богатой отделки, что, казалось, место ему было только в императорском дворце, а никак не в ресторане провинциального города.
  - Заходите к нам еще, мы всегда рады вас видеть, - подавальщица поклонилась, продемонстрировав глубокий разрез платья и идеальную грудь в нем, и, покачивая бедрами, отошла от столика.
  Вот и еще одна странность. Никто не смотрел здесь на кобольда с неприязнью, никто не стремился показать свое превосходство, никто не винил в нечеловеческом происхождении. Все были добры и любезны. Причем, после того, как ее хозяин стал здешним герцогом, вообще ничего не поменялось! То есть такое благожелательное отношение к нелюди было вызвано не тем, что она наложница могущественного человека, а чем-то другим!
  Но как-бы ни было приятно поедать изысканные яства, заботливо приготовленные поваром лучшей гостинцы Каса, пора было возвращаться в номер и заботиться о хозяине, выполняя те функции, ради которых ее и купили. Правда пока хозяин не спешил заявлять на нее свои права и не звал греть себе постель, но Няша не расслаблялась и была готова угодить ему в любую минуту. Поднявшись наверх, она с улыбкой кивнула двум закованным в броню охранникам у двери и, открыв ее, вошла в номер, где обитала все последнее время.
  Первым делом девушка определила местоположение своего господина. Хозяин находился в кабинете и оттуда отчетливо веяло тоской. Опять он грустил! Быстро пройдя в кабинет, она увидела своего хозяина, сидящего на диване и с пустотой в глазах рассматривающего противоположную стену. Няша присела рядом и, положив голову на колени мужчины, почувствовала, как по ее волосам нежно погладили твердой рукой. И еще раз, и еще. По телу прошли мурашки и сладкая истома. Её хозяин сильный. Ее хозяин самый лучший!
  - Как прошел обед? - поинтересовался герцог.
  - Восхитительно! - девушка оторвала голову от коленей и с восторгом посмотрела в глаза мужчины, - Все было очень вкусно!
  - Я рад.
  Няша вернула свою голову на колени мужчины и покрепче прижалась к ним.
  - А почему ты грустишь? - девушка щекой потерлась о ногу.
  - Не грущу, а думаю.
  - О чем?
  - Да про все подряд, черт побери. Уже жалею, что стал герцогом, - тоскливо усмехнулся вампир.
  - Ты хороший герцог! А кто такой "черт", которого ты в последнее время часто упоминаешь?
  - Да это..., - Александр мысленно пожурил себя за несдержанность, - Одна нехорошая личность.
  - И чем она нехорошая?
  - Пакостями.
  - Ну так убей его. Ты же маг!
  - Боюсь, все не так просто, - вздохнул Александр, - Убьешь одного, его место займет другой.
  - Ты не знаешь, как их всех убить, и потому грустишь?
  - Нет. А вообще, хватит об этом. Давай поговорим о тебе. Чего ты хочешь?
  - Хочу те чудесные лепешки с сыром и мясом, что ты приносил позавчера! - быстро и с энтузиазмом заявила кобольд.
  - Няша! Сколько раз тебе повторять? Хватит бесконтрольно есть, пользуясь моей добротой!
  - Ну кто-то же должен пользоваться твоей добротой, почему не я? - девушка состроила умилительную мордочку.
  - Ха-ха-ха! - от слов девушки настроение Александра резко пошло вверх, - И не говори. Видимо, мне надо перестать быть добрым, а то так и будут разные красотки этим пользоваться.
  - Нет! - испуганно произнесла Няша, приняв слова хозяина за правду и, вскочив, вцепилась своими ручками в одежду на груди вампира, - Ты очень хороший! Не надо тебе переставить быть добрым!
  - Ну ладно.
  - А я правда красивая? - неожиданно перевела тему кобольд.
  - Правда-правда, - передразнил девушку мужчина, - Неужели ты думаешь, что я буду врать?
  - Я так не думаю! - серьезно заявила Няша и, прямо посмотрев в глаза хозяина, пояснила, - Просто, ты игнорируешь меня. А мужчины не игнорируют красивых девушек!
  - Это тебе тоже купец говорил?
  - Да! - кивнула Няша.
  - О, боги! Сколько глупости он вложил в твою милую голову!
  - Это не глупость, хозяин! Я твоя наложница, а ты не зовешь меня к себе в постель! Значит я плоха для тебя?
  - Скорее, для меня ты ребенок.
  - Я не ребенок, хозяин! - вспылила Няша, - Я взрослая, я все умею и все могу!
  - Ну, если ты все можешь, то для начала слезь с меня и сядь рядом, - скомандовал Александр.
  Девушка моментально исполнила распоряжение и, прижавшись бедром к мужчине, провела своей рукой по его ноге.
  - Что еще желаете, хозяин? - развратно облизав губы произнесла она.
  - Прекрати вести себя, как опытная куртизанка. Все равно у тебя ничего не получается! Маленькая еще!
  - Я не ребенок!
  - Да-да. Я это уже слышал, - отмахнулся Александр.
  - Тогда что тебе не нравится во мне, хозяин? Это потому, что я нелюдь? - высказала предположение девушка, - Ты поэтому не хочешь меня?
  Александр тяжело вздохнул. Объясниться с наложницей, видимо, придется сейчас. Хотя, лучше повременить и заболтать.
  - Ты знаешь, сколько мне лет?
  - Много, - надула губки Няша, - Я слышала. Тебе больше двухсот лет!
  - А теперь напомни, сколько тебе?
  - Не важно! Я молодая и красивая. Вот! Ты будешь доволен.
  - Может быть. Но ты для меня слишком молода!
  - Я вырасту! Скоро я буду старше, хозяин! - заверила вампира Няша.
  - Обязательно! Этого никто не избежит, - улыбнулся Александр, - А пока иди, навести нашего гостя.
  - Хорошо, - кивнула девушка и тут-же добавила, - Но спать я с ним не буду! Я твоя наложница! Ты мой хозяин!
  - Твой-твой! - подтвердил вампир, - Иди уже. Не мешай думать.
  Няша поднялась и, быстро чмокнув мужчину в щеку, побежала к двери. Оказавшись в коридоре, она опять улыбнулась охранникам, от которых моментально пошла волна тепла и заботы и, пару раз хлопнув ресницами, сделала несколько шагов туда, где у противоположной стены находилась дверь в еще один номер на этаже, и её также сторожили двое закованных в мифрильные латы бойцов. Один из них протянул руку и, открыв дверь, махнул девушке, давая ей разрешение зайти. Няша благодарна ему кивнула и воспользовалась приглашением.
  Обитатель роскошного номера обнаружился в спальне. Юноша лежал на кровати, уткнувшись головой в подушку, и от него сквозило отчаянием и безнадежностью. Таких ярких чувств девушка не ощущала уже давно. А главное, на её присутствие вообще не обращали внимания, будто бы и не слышали, как она вошла. Это было неправильно. Никто не должен страдать так, что внешний мир безразличен! А уж тем более на это не имеет прав гость хозяина!
  Кобольд подошла к кровати, залезла на нее с ногами и легла рядом с парнем, крепко обняв его и прижав к себе. Не ощутив никакого сопротивления, она прижала свою голову к голове юного принца и что-то невнятно зашептала.
  
  *****
  
  Стоило двери за девушкой закрыться, Александр покачал головой и тяжело вздохнул. Неугомонная! Не упускает ни одного мгновения, чтобы не сделать попытку залезть в его постель. Приручил, называется! И ведь вообще непонятно, что заставило кобольда принять его, как хозяина. Просто в один момент девушка стала воспринимать его именно так, и все. Чем он заслужил такое отношение, вампир не знал. Но момент оказался очень уж неподходящим.
  Новые заботы полностью поглотили все свободное время Александра, вообще все. Даже когда они только попали в этот мир и строили свое общество с нуля, было куда легче. Там у него хоть были верные и надежные соратники. И хотя они никуда не делись и сейчас, помочь герцогу его друзья могли мало. Слуги в замке, дела города, дружина, бароны, купцы. Все требовали именно личного отношения и поэтому очень сильно хотелось просто послать всех подальше. А вместо этого приходилось принимать, выслушивать, разбираться, решать. И так во всем, вплоть до составления меню. Хорошо хоть вчера Ольга наконец определилась с первоочередными задачами и приступила к перестройке замка. Александр сбросил все проблемы слуг на нее и сбежал обратно в гостиницу. Что удивительно, но здесь его беспокоили куда меньше чем в замке. Репутация лучшего отеля была заслуженной и отпугивала многочисленных просителей лучше стен и стражи герцогского замка.
  Входная дверь снова отворилась, но шаги нового гостя были слишком тяжелыми, чтобы можно было предположить, что это вернулась Няша. А потом до вампира долетел запах. Слишком специфичный, чтобы его можно было перепутать с чем-либо еще. Для Александр, и теперь похоже навсегда, так пахла только казарма, а значит в гости пожаловал Леонид или кто-то из старших офицеров Армии. Но последних в столице герцогства быть не могло, а значит в гости к триумвиру зашел именно Воевода.
  - Чего скучаешь? - Леонид появился на пороге кабинета.
  - Думаю.
  - Все о герцогстве думаешь! Отдохнуть тебе надо!
  - Остряк! - Александр встал и поздоровался с гостем, - Чего пришел? Принес наконец план по новой армии герцогства?
  Листы бумаг в руках Леонида подразумевали, что триумвир прав, да и сам он был полностью уверен в ответе на свой вопрос.
  - Лучше! - воевода усмехнулся.
  - Что может быть лучше? - удивился Александр.
  - Ну, для начала... Корнет! Смирно! - услышав обращение, герцог непроизвольно вытянулся по струнке, - Приказом Штаба Корпуса Армии вы, корнет, освобождены от исполнения своих служебных обязанностей и на неопределенный срок переводитесь в подчинение Начальника Штаба Корпуса с присвоением вам звания корнет штаба! Ознакомьтесь с приказом!
  Александр принял из рук воеводы бумагу и еще раз прочитал все то, что ему на словах уже сообщил руководитель армии вампиров. Все было логично. Он больше не мог исполнять обязанности командира взвода и его надо было перевести в резерв, что у вампиров отражалось приставкой слова "штаб" к последнему званию военнослужащего, вплоть до его отставки со службы. Кадет штаба, лейтенант штаба, сержант штаба. И вот теперь триумвир стал корнетом штаба и имел право претендовать на командование взводом, если таковой появится в расписании Корпуса, или же имел право заниматься штабной работой соответственно своего звания.
  - Приказом Начальника Штаба Корпуса Армии корнет штаба Александр Веселов отправлен в бессрочную командировку и до поступления иных распоряжений приписан к Секретариату Триумвирата с приказом выполнять личные распоряжения членов Триумвирата. Кроме того, корнету штаба Александру Веселову вменяется в обязанность в свободное от исполнения приказов Триумвирата время разработать штатное расписание новой армии герцогства Кас и представить его на рассмотрение герцога Каса!
  - Ты, мать твою, издеваешься? - разозлился Александр, когда до него дошел смысл сказанного.
  - Ничуть! - отмел обвинения Леонид, - Ты герцог, тебе в самое ближайшее будущее придется использовать свою армию, так кому, как не тебе, ее создавать?
  - Ты это заранее планировал! - триумвир вспомнил хитрый блеск в глазах воеводы в тот момент, когда он приказывал ему подать план по новой армии.
  - А вот это верно, - не стал отпираться Леонид, - Я сразу решил перепоручить это тебе. Благо, у нас такой уникальный случай двойного подчинения, когда не только я твой подчиненный, но и ты мой.
  - Черт с тобой, - Александр взял второй приказ и вернулся на диван, - Но подгадил ты мне знатно. Сейчас твоя инициатива совсем ни к месту.
  - Все так плохо?
  - Плохого ничего нет. Скорее, постоянный цейтнот и без возможности из него выйти.
  - Ну и чего? Не знаешь, как это решается? - удивился Леонид, - Забиваешь на все дела и на пару часиков удаляешься с дамой в спальню. И голова отдохнет, и может новые идеи появятся. Сам знаешь, что когда постоянно сидишь в решении проблем, перестаешь видеть очевидные вещи.
  - Знаю, но мне теперь по статусу не положено бордели посещать. Репутация, мать ее.
  - А твой кобольд тебе на что? Симпатичная же девица и признала тебя. Бери и пользуйся!
  - У нее спина волосатая, - тихо пробормотал Александр и опустил глаза в пол.
  - Ну и что? Зато на всем остальном теле волосы вообще не растут, кроме головы конечно.
  - У нее спина волосатая!! - выговаривая каждое слово повторил Александр очевидную для него вещь.
  - Вот ты привередливый, - покачал головой Леонид, - Люди, вон, не жалуются. Тем более, там не волосы, а шерсть. Очень мягкая и пушистая. Прямо котеночек, а не баба. Мечта... кого-нибудь.
  - Хочешь, я тебе её подарю?
  - Нет, спасибо. Она уже признала тебя. Тебе ее экстерьер и оценивать!
  - Да иди ты! - огрызнулся триумвир, а потом решил немного пооткровенничать, - Я уж пару раз собирался разложить ее, наплевав на возраст, но вот как представлю, что там спина... шерсть... брр.
  - Ха-ха-ха, - Леонид похлопал герцога по плечу, - Тогда просто купи себе еще одну наложницу, а кобольда используй, как домашнюю кошечку.
  - Сам разберусь! - Александр вернул себе строгий деловой тон, - У тебя все или еще чем обрадуешь?
  - Все.
  - Свободен!
  - Слушаюсь, экселенц!
  Дождавшись, пока нежданный гость уйдет, Александр почесал ухо, ухмыльнулся и переместился за стол. Может и правда стоит проветрить мозги и занять их немного другой деятельностью? Например, новой армией, раз сексуальные подвиги ему пока не светят! Взяв в руки карандаш и чистый лист бумаги, вампир с задумчивым видом посмотрел на потолок.
  Итак, герцогству нужна сильная, дисциплинированная, профессиональная армия. На баронское ополчение надежды мало и веры им нет. Наемники хоть и профессиональны и верны, служат прежде всего самим себе и своему кошельку. Дружина, за редким исключением отдельных отрядов, небоеспособна и может нести только гарнизонную службу. Но, тем не менее, дружина - это все, что у нас есть, Жандармерию вампиров и Корпус Армии учитывать не будем. Значит надо отталкиваться от вояк, доставшихся по наследству.
  Для начала, как и предлагали, надо их разделить. Армия отдельно, полиция отдельно. Большая часть, естественно, уйдет в стражу. Гонять воров и патрулировать улицы куда безопаснее, чем сходиться в битвах с врагами герцога. После такого кадрового "кровопускания" непосредственно в армии останется не более двух сотен бойцов. Латная кавалерия, элита любого войска. Вот только ненадежная. Но с этим ничего не поделаешь. Надо просто компенсировать их набором свежей пехоты. Придумать только, какие новые подразделения формировать и сколько, и тогда можно не беспокоиться, что латники ударят в спину или поднимут бунт.
  Стоп-стоп-стоп! А зачем придумывать велосипед и колесо? Ведь все уже придумано за нас! Как раз лет десять назад Олег рассказывал о непобедимой испанской терции! Их же как раз и ввели в свое время потому, что феодальное войско было подчинено черт знает кому, только не королю! А значит и нам просто надо взять на вооружение опыт предков. Решено! Формируем вместо дружины терцию!
  Олег говорил, что терция состояла из пикинеров, мечников и мушкетеров. И вроде как упоминал численность... Александр напряг память и через несколько секунд рассказ Олег вспомнился во всех подробностях. Чертова особенность памяти вампиров! Чтобы что-то вспомнить, надо это вспоминать! Вот нет бы, как у троллей или менталистов, просто помнить, все! Но нет же! Мы помним все, пока не забудем об этом, а потом надо прикладывать усилия и вспоминать заново. Хорошо хоть, забыть по настоящему вампир ничего не может.
  Итак, терция. Три тысячи бойцов. Многовато, но ничего. Казна потянет. В крайнем случае поможем из казны вампиров, та вообще бездонная. Далее, заменить мушкетеров на арбалетчиков с артефактным оружием! Александр записал первые цифры и выводы на бумагу. Во главе терции ставим капитана и делим ее на роты под командованием лейтенантов, а уже роты делим на взводы под командованием сержантов. Простая и понятная командная цепочка.
  Теперь численность... Александр прикинул в уме и улыбнулся. Действительно не стоит мудрить там, где это не нужно. Если сделать взвод численностью двадцать четыре человек плюс сержант, то получим красивое число. Значит рота... будет состоять из шести взводов или ста пятидесяти человек плюс лейтенант. Два взвода пикинеров, два взвода арбалетчиков и два взвода мечников, но наверное в нашем случае лучше вооружить их не только мечами, но и алебардами, все же стрелков в подразделении получается многовато, и, возможно, пикинеры просто не справятся с прикрытие всех от кавалерии, и вот тут отлично пригодятся алебарды мечников. Итого, полная терция - это двадцать рот. Идеально. Осталось только усилить их магической поддержкой, придумать правильное построение и снаряжение.
  С магами мудрить тоже не стоит, благо, они не паладины, которых и правда надо применять обособленно. Значит в качестве усиления придаем по одному слабому боевому магу к каждому взводу. А роту дополнительно усиливаем еще и артефактом и уже нормальным магом. Итого, двадцать боевых артефактов, двадцать магов и сто двадцать боевых магов на терцию. Приемлемо!
  Формировать терцию на добровольной основе, платить хорошо, выгонять за провинности часто и постоянно тренировать. Тогда герцогство Кас получит профессиональную и верную армию. Да еще и современную. Хотя с тактикой и снаряжением надо будет посоветоваться. Александр хоть и прожил долго, понимал, что в этом вопросе он больше местный житель, а тот же Сергей или Олег могут и чего нового порекомендовать... может быть. Все же двести лет жизни - это очень много личного опыта! Но взгляд со стороны действительно не помешает. Три головы лучше!
  Вампир записал все мысли на бумагу и оценил свое творение. Терция ему нравилась. Очень нравилась. Но, к сожалению, на ней реформирование дружины не заканчивалось. Оставалась все та же латная кавалерия, да и охрану замка надо было кому-то поручать.
  И тут еще одна мысль озарила Александр, и он даже улыбнулся. Ну конечно! Три! Три разных структуры, а не одна! Терция под командование своего капитана. Латная кавалерия под командованием своего капитана и охрана замка под командованием своего капитана. Надо только их разделить, чтобы никто не путался и знал, за что он отвечает и чем командует. И пусть они дальше между собой интригуют, кто там главнее!
  Значит формируем из латников гвардию. Причем, чисто конную. Заменяем сотни на эскадроны. И добавляем отряд паладинов. Значит будет два эскадрона латкой кавалерии и эскадрон паладинов. Чуть больше, чем три сотни бойцов. Получается самая настоящая гвардия, без всякого снисхождения и сарказма. Во главе капитан гвардии. Латные эскадроны формируем, как и сейчас, из личных вассалов. Паладинов нанимаем. И пусть только рыцари попробуют диктовать мне свою волю. Александр даже улыбнулся от идеи того, что он может тогда сделать с благородной вольницей и, конечно, обязательно сделает, как только те дадут ему такой шанс. А пока пусть наслаждаются званием гвардии, патрулируют дороги и вообще красуются везде, где можно, кроме столицы. Посмотрим, насколько их хватит.
  И последнее подразделение: лейб-гвардия. Только вот называть так охрану замка не стоит! Пусть будут особой ротой охраны. А для поднятия их значимости командовать этой ротой будет капитан замка, взводами же будут командовать лейтенанты замка. И получать они будут, как гвардейцы, даже больше. Только вот ста пятидесяти бойцов будет маловато для нового замка, да и всякие деликатные вещи надо будет делать именно через эту особую роту. Значит мои особисты будут иметь не шесть взводов, а десять. Двести пятьдесят человек. В поле им не сражаться, а значит магическая поддержка будет представлена отдельным подразделением. Причем, паладины охраны будут подчинены этому магическому отделу!
  Александр захихикал. Классическое "разделяй и властвуй" в исполнении на местечковом уровне. Маги не дадут особистам ударить в спину герцогу, а особисты не допустят того, чтобы это сделали маги. И формировать охрану замка только из людей, уже проходящих службу в терции или гвардии, чтобы было время проверить и присмотреться к кандидатам.
  Что ж! На бумаге выглядит хорошо. Опять открытым остался вопрос снаряжения и гвардии, и особистов, но тут, как и в случае с терцией, лучше сначала посоветоваться.
  Потом надо будет дать эти выкладки троллям, пусть посчитают, во что обойдется содержание всего этого великолепия. Хотя уже сейчас Александр мог сказать, что будет это очень и очень дорого. Особенно, если и оружие и доспехи ковать из александрийской стали. А особистов так и вообще может стоит в мифрил одеть, как и вампиров. Но это все потом. Сейчас надо вызвать Олега, пусть консультирует. Заодно и с городской дружиной поможет разобраться. Охрана правопорядка это как раз его стезя.
  Александр потянулся к амулету связи. Впервые за несколько дней его одолел рабочий энтузиазм, а глобальное дело, за которое он взялся, уже не казалось гибельным. Так, глядишь, по-немногу, по чуть-чуть и герцогство Кас станет для вампиров родным местом не хуже баронства Блад. Правда переезжать сюда конечно же не стоит. Гнездо - вот дом вампиров, и изменять ему не стоит.
  
  *****
  
  Черная маска, искусно раскрашенная золотой краской в причудливый узор, и две тонкие прорези, сквозь которые видны ярко зеленые глаза. Полностью обнаженные руки и тонкое платье, плотно облегающее идеальную фигуру. Выверенные движения тела, за которыми неотрывно наблюдают сотни жадных и восторженных мужских взглядов. Похоть просто разлита в воздухе. А ведь зрители даже не видят лица танцовщицы!
  Старый Флат покачал головой. Дурная девка! Опять довела публику до экстаза! А ведь он ее особо предупреждал! Ну нарвется же когда-нибудь! И что тогда? Труппа бедных бродячих артистов неспособна ее защитить, но своих не бросают и значит достанется всем. Танцовщицу изнасилуют, а ее заступников изобьют, и хорошо, если на этом все и закончится. Могут ведь обратить внимание и на других артисток скромной труппы... Эх! И зачем он взял ее?! А ведь тоже попал под очарование красоты, мягкого голоса и обаятельной улыбки юной девушки, что вместе с братьями попросилась в прошлом году присоединиться к бродячим артистам и теперь выступала вместе с ними. И все было хорошо, но только очень уж ее танцы распаляли мужские желания. А это всегда опасно. В Касии ее на сцену точно выпускать нельзя! Приняв это решение, Флат малость успокоился и принялся досматривать выступление непослушной девицы. Тем более, там всегда было на что посмотреть!
  - Довольна? - поинтересовался он, когда музыка стихла, а танцовщица скрылась от глаз за занавесями, - Опять все только и думают о тебе!
  - Пусть думают, - рассмеялась Киса, - Главное, чтобы подавали побольше!
  - Ну, после твоих выступлений монет всегда много, - не стал отрицать очевидное Флат, - Но ты не только о деньгах думай! Что будет, если тебя приметит какой благородный? Братья тогда тебе не помогут!
  Трое братьев девушки надежно оберегали ее от нежелательных ухажеров из числа крестьян или горожан. Флат не один раз видел, как то один, то другой из них успокаивали возбужденных почитателей таланта сестры самыми радикальными методами. Но одно дело дать в морду мастеровому или пахарю и совсем другое, если перед тобой стоит закованный в железо воин.
  - Они не помогут, значит я сама помогу! - самоуверенно заявила девица.
  - Чем? Ноги пошире раздвинешь?!
  - Будет нужно, раздвину, - кивнула танцовщица, - Не волнуйся, Флат. Все будет хорошо. Лучше скажи, сколько мы еще пробудем в этом городишке?
  - Что, не терпится увидеть столицу Элура, - усмехнулся старик, - Успеешь еще там задницей повилять!
  - Я в Кас хочу!
  - Кас, Кас. Только и слышно, что про твой Кас. Медом там вам что-ли намазано? - присоединившись к бродячим артистам, Киса первым делом стала рассказывать своим новым соратникам, как хорошо живется на севере, и так зажгла всех этим, что вскоре артисты почти единогласно решили этим летом обязательно добраться до северных пределов королевства.
  - Тебе там понравится, старик! Вот увидишь! - пообещала девушка и, тряхнув копной роскошных волос, не снимая маски, пошла к крытым повозкам, принадлежащим бродячим артистам.
  Оказавшись полностью скрытой от чужих взглядом, Киса сняла маску и, откинув ее в сторону, быстро собрала волосы в пучок и связала их специальным шнурком. После этого она скинула свое платье для выступлений и облачилась в более простое, не такое откровенное и вызывающее. Наклонившись к полу, она провела рукой по доскам, а после быстро несколько раз по своему лицу, таким образом испачкав его и, придав себе невыразительный и измученный вид, выпрыгнула на улицу. Выступление было завершено, деньги зрителей перекочевали к артистам, теперь можно было заняться тем, что нравилось девушке по настоящему. Тискать детей!
  Ребятня, чьи родители сейчас развлекали публику, зарабатывая кусок хлеба себе и им, нашлась за одной из телег. Старшие увлеченно резались в монетки с местными детьми, а младшие им помогали. Дети старались не отставать от родителей и тоже зарабатывали, как могли. Пусть немного, но все их!
  - Киса! Уже закончила? - к девушке с визгом бросилась маленькая девочка четырех или пяти лет, - А мы тут играем!
  - Молодцы! И как результат?
  - Не очень, - прошептала малышка на ухо своей взрослой подруге, - Они хорошо играют. Но Рик старается!
  - Ну тогда не будем ему мешать. Пойдем, покажу фокус!
  - Да! - взвизгнула Бетти и схватила Кису за руку.
  Возня с ребенком отняла все время до вечера, но Киса не жалела об этом. А вечером во время ужина Флат обрадовал труппу тем, что выступления в этом городке завершены, и завтра они трогаются в путь - следующей остановкой должна стать столица. В Касии артистов уже ждут, знакомый городской чиновник даже забронировал им место на небольшой площади. Так что, без зрителей, а значит и денег, бродячие артисты не останутся. А если все пойдет хорошо, то можно будет задержаться там и на месяц.
  - А в Кас мы когда попадем? К зиме? - недовольно спросила Киса.
  - Да хоть бы и к зиме! - разъярился старик Флат тем, что его так бесцеремонно прерывают, - Нечего нам делать на севере!
  - Но там живет куда больше народа, чем в центре королевства, отец, - старший сын Флата, акробат и жонглер, напомнил ему о том, ради чего вся труппа и хочет поехать на край страны, - Мы сможем заработать в два или даже три раза больше!
  - А можем все потерять. Герцогства Кас и Гуян богаты, и людей там живет куда больше, чем под рукой короля. Но это земли благородных, и они творят на них, что хотят.
  - Ты северян-то с южанами не сравнивай, - вновь влезла Киса, - Это на юге нельзя шагу ступить, чтобы какой-нибудь аристократ свою власть не показал. На севере все иначе. Там законы соблюдают.
  - Пока им это выгодно, чего же не соблюдать. Но верить благородным нельзя, - усмехнулся Флат и напомнил старую поговорку, - Никогда не верь магу и рыцарю!
  - Значит так и планируешь кружить по королевским землям? - уточнила Киса.
  - Да! Пусть мы зарабатываем не много, зато на хлеб имеем и проблем у нас нет. Все знают старика Флата!
  - Ну тогда извини, старик. В Касии наши пути разойдутся. Я не намерена и дальше перебиваться медяками бедняков, не имея никакой перспективы на будущее.
  От слов Кисы все вокруг заметно загрустили. Спорить с главным было бессмысленно, и раз Флат решил, что на север они не поедут, значит так и будет, но и терять из-за этого сразу четверых артистов не хотелось. Юная Киса и ее трое братьев приносили труппе столько же, сколько все остальные вместе взятые. Один был певцом от бога и неизменно пользовался успехом как у мужчин, так и у женщин. Романтические любовные баллады он пел не менее виртуозно, чем трактирные песни. Причем, многое он сочинял сам, а потому был ценен вдвойне. Второй так виртуозно владел ножами и кидал их в мишени, играя на нервах зрителей, что равнодушных никогда не оставалось. Да и кто останется спокоен, когда на твоих глазах пять метательных ножей за секунду поражают цели, прямо посреди которых стоит доброволец из толпы! Третий же брат был фокусником, и все, кто видел его выступления, в один голос утверждали, что без магии сотворить подобное было невозможно.
  - Найдем новых спутников. Все равно твои виляния до добра не доведут! - отрезал Флат.
  Утром в путь отправлялись в подавленном настроении. Предчувствие скорого расставания с людьми, к которым привык, с которыми делил крышу над головой и скудный обед, никому не доставляло никакого удовольствия. Ворота проехали в полном молчании, и только городская стража привычно пожелала удачного пути и скорейшего возвращения.
  Вечером к костру Кисы и ее братьев подходили артисты и заводили разговоры насчет того, чтобы девушка передумала и изменила свое решение. Обещали, что на следующий год они обязательно навестят Кас и Гуян, что старик Флат передумает и изменит своей упертой натуре, сменив наконец привычный маршрут. Но танцовщица была непреклонна. Или они едут в Кас вместе, или она едет туда одна! Естественно, в сопровождении братьев. Когда все попытки уговорить Кису остаться оказались неудачны, а подобные же разговоры у костра Флата закончились таким же провалом, все стали расходиться спать. До Касии путь не близкий, и время на уговоры у артистов еще было. Или Флат, или Киса должны были смягчить свою позицию. во всяком случае, каждый был в этом совершенно уверен.
  - Нам действительно стоит так рисковать? - тихо спросил Кису один из братьев, когда лагерь заснул.
  - Все будет нормально, - успокоила его девушка, - Бетта воспринимает меня если не как мать, то как любимую сестру. Поплачет немного, да привыкнет!
  - Так может, еще годик поездим с ними?
  - Нет, - покачала головой девушка, - Дальше оставлять ее у артистов мы не можем. Риск слишком большой! До осени надо доставить ребенка в Кас. Не хотят по-хорошему, будем действовать по-плохому.
  
  *****
  
  Карл смотрел в огромные голубые глаза и вообще не мог думать ни о чем другом, кроме как о красивой девушке, сидящей рядом с ним. Та же, не замечая его состояние, что-то увлеченно рассказывала юноше, и только поняв, что ее не слушают, с обидой ткнула принца в плечо.
  - Эй! Я же тебе рассказываю!
  - А! Да! Что? - очнулся Карл.
  - Говорю, что если бы все люди были такие добрые, как здесь, то войн было бы меньше! Они вообще не обращают внимания на то, что я нелюдь. Будто им все равно! В других местах в меня всегда кидали гнилыми овощами или обзывали, - повторно поделилась своими мыслями кобольд, и тут же добавила, - Правда, овощи всегда можно было съесть, поэтому это было даже неплохо.
  - Мартианцы.
  - Что?
  - Я говорю, что тебя здесь не унижают, потому что на севере большинство населения мартианцы, - пояснил Карл.
  - Это кто?
  - Это такие еретики. Они верят в Демура так, как завещал Великий Мартин. А он считал, что все расы равны перед богом, и нелюди должны поклоняться Демуру наравне с людьми. Потому мартианцы никогда не обижают миролюбивых нелюдей. Гномов там или эльфов. Вот гоблинов и орков они не любят, как и все. Ну и вампиров, конечно.
  - Вампиров никто не любит, - подтвердила Няша, - Они же всех убивают и кровь пьют.
  - Мур знала, кого послать на землю, - кивнул принц, озвучивая версию Церкви о том, что Нашествие, это не кара Демура за неверие или еще что, а очередная каверза Мур против брата.
  Но как и многое, что делается в мире, эта версия, неожиданно оказавшаяся правильной, была воспринята людьми чуть искаженно. И в результате священники получили не только паству, не винящую их бога в происходящем, но и новый культ нового бога. До Нашествия Мур всегда воспринималась людьми, как нареченная земная сестра Демура, то есть обычная женщина, по глупости предавшая доверие брата и бога. А здесь Церковь своими же собственными заявлениями присвоила Мур божественный статус. Ведь никто, кроме богини, не мог бы создать нечто подобное вампирам. И вот так в мире появилась новая вера. Культ Мур. Хотели как лучше, а получили в результате то, что больше никто среди людей не воспринимал главную антагонистку Демура иначе, чем как богиню. Верить в Мур, конечно, никто не спешил, и ее культ был слабым и без устали уничтожаемым, но дело было уже сделано и исправить ничего было нельзя.
  - Да к черту вампиров! - азартно воскликнула Няша, - Давай лучше поиграем!
  - Чего? Какому "черту"?
  - А! - отмахнулась кобольд, - Это хозяин так ругается! Говорит, что "черт" это такая нехорошая личность, которая всем пакостит. Только он убивать его почему-то не хочет.
  - Ясно! - улыбнулся Карл, - Ну тогда к черту вампиров! Во что поиграем?
  Принц возбужденно потер ладошки и с воодушевлением уставился на девушку. Еще пару часов назад ему не хотелось жить, и все, что он мог, это молча плакать в подушку и предаваться грустным мыслям о своем безнадежном будущем. Любимую сестру убили по приказу дяди, как когда-то убили и отца Карла. Самого мальчика тоже давно списали со счетов и просто ждали удобного случая, чтобы избавиться от него по-тихому. Ни друзей, ни союзников, ничего. И только один выбор - умереть быстро или медленно.
  Именно в этот момент принц почувствовал, что к нему в кровать кто-то лезет. Он не стал никак реагировать на это, решив, что если это убийца короля, то пусть все случится как можно быстрее. Но вместо убийства его нежно обняли, упершись большой упругой грудью прямо в спину, нежные девичьи руки обвили его тело, а ее лоб прикоснулся к затылку.
  В тот миг Карл почувствовал... принц и сам не знал, что именно он почувствовал тогда, но вся безнадежность, грусть и боль ушли, будто их никогда не было. Но кроме того, что весь негатив покинул разум юноши, случилось и другое. Место уходящих эмоций занимала сила, уверенность и мудрость. Карлу казалось, что все его предки встали перед ним и один за другим делятся с потомком своими знаниями и своей мощью. Это было похоже на сон, но происходило наяву. Все-все встали перед принцем, начиная с легендарных королей Ура и Элура и заканчивая отцом, и каждый дал мальчику что-то свое, какую-то частичку своей жизни и опыта. А потом все это также неожиданно закончилось, и Карл понял, что лежит в объятиях наложницы герцога и ему стало чуточку неудобно и даже стыдно. Но зато больше не было жалости к себе и никаких следов безнадежности, что еще недавно убивала его вернее самого сильного яда. Тело требовало жить и двигаться вперед! С тех пор кобольд и человек просто болтали, по прежнему сидя на кровати и общаясь обо всем на свете, и с каждой минутой Карл все больше и больше тонул в бездонных голубых глазах девушки. День сменился вечером, но казалось никто из них этого не замечал.
  - Народ! Вы там одеты? - раздался из гостиной голос герцога Каса.
  - Ой, - Няша испуганно приложила ладонь к губам, - Мы одеты, хозяин! Я здесь, хозяин!
  На пороге спальни появился улыбающийся Александр и внимательно осмотрел принца и кобольда.
  - Вижу, - кивнул он, - А мне тут доложили, что ты как зашла в гости к принцу, так и не показываешься из номера. Даже еды не заказала, что на тебя совсем не похоже. Неужели за ум взялась и поняла, что наедаться не надо?
  - Нет! Да! - Няша заметалась, - Мы просто разговаривали, хозяин. А есть я хочу! Очень хочу, хозяин!
  - Мы просто беседовали, ваше сиятельство, - смущенно подтвердил принц, застигнутый герцогом в очень двусмысленном положении, в кровати с собственной наложницей, - Ничего такого не было.
  - Да я вроде и не спрашивал, - ухмыльнулся Александр, - Не было и не было. А вам, ваше высочество, я смотрю, куда лучше?
  - Да. Все благодаря вашей наложнице, ваше сиятельство. Она обняла меня и все мои страхи ушли! - похвастался принц и спохватившись, быстро добавил, - Она через одежду меня обнимала. Ничего не было.
  - Я это уже понял, - Александр постарался сохранить серьезное лицо и не рассмеяться, - Пойдемте ужинать, вечер уже. Вы тут заболтались. Я заработался. Хорошо хоть повара о нас не забыли и приготовили нам поесть.
  - Еда! - первой у герцога оказалась взвизгнувшая Няша, кобольд даже пританцовывала в нетерпении и предвкушении.
  Принц вел себя более адекватно и достойно, но и он после слов герцога почувствовал сильный голод и был рад поскорее оказаться в ресторане гостиницы, тем более, что ее повар не зря носил титул лучшего в королевстве. Нужды аристократов прибывающих в Кас для магических коррекций внешности всегда обеспечивались по самому высшему разряду, и все в мире знали об этом. Лучшие гостиницы, лучшие повара, лучшие товары, лучшие мастера. Диковинные раритеты и самые обычные вещи, но исполненные в роскошном обрамлении, соседствовали рядом в лавках столицы северного герцогства, и здесь можно было достать почти все, что угодно, каким бы редким или дорогим это не было.
  Когда Карл проходил мимо Александра, герцог ласково, по-отечески потрепал его по голове, и принц воспринял этот жест, как должное, не увернувшись и не отстранившись. Изменившегося лица мужчины он уже не видел, так как спешил вслед за Няшей и ее голубыми глазами. Сам вампир замешкался ненадолго, он просто пошел не так быстро как обычно, его лицо по прежнему хранило улыбку, а вот в глазах плескалось нешуточное беспокойство. Мелькнувший между пальцев артефакт связи никто кроме жандармов не заметил. Приблизив магическое изделие к губам триумвир произнес всего два слова:
  - Быстро сюда.
  
  
  Глава 11
  
  Замок разгорался медленно, слишком много камня было потрачено при его возведении и слишком мало там осталось пищи для пламени после грабежа. Бывший рыцарь Фушон смотрел на огонь спокойно и даже несколько отстраненно. Это был не первый замок, сожженный его людьми, и уж точно не последний. Бароны ответят за все! Не все, но часть из них он заберет с собой.
  Фушон знал, что все закончится как и всегда, любой бунт подавляют, подавят и его выступление. Герцоги объединят свои силы, два, три, четыре владетеля провинций пришлют свои армии - столько, сколько будет нужно. Все старые обиды и претензии будут забыты ради того, чтобы показать травоедам их место. И не важно, что весь бунт - не более, чем месть одного рыцаря своему барону, высшая аристократия никогда не прощает посягательств на свои права. А убивать на юге имеет право только знать. Остальные могут лишь умирать!
  - Господин! Мы нашли! Мы сделали! Мы убили вампира!
  Фушон резко повернулся к подбежавшему человеку, следом за которым поспешали еще несколько бывших травоедов.
  - Кровь? - коротко спросил он
  - Вот, - рядовой мятежник протянул свою ношу командиру, и глиняная бутыль в руках крестьянина быстро сменила владельца.
  - Молодцы! Хвалю! Можете отдыхать!
  Нестройный хор благодарностей был ответом на это заявление лидера мятежников. А сам он быстро прошел к своему коню и бережно разместил ценную бутыль в седельной сумке. Сейчас очередное восстание крестьян юга находилось на пике своей силы, но вскоре подойдут отряды наемников с дружиной герцога, и все будет завершено. Пашущий землю очень плохо машет мечом. Топором или копьем у него конечно выходит чуть лучше, но и эти нехитрые орудия убийства требуют навыков и тренировок, на которые у крестьянина просто нет времени. Он кормит свою семью честным трудом. А у Фушона нет времени обучить бывших крестьян, взявшихся вчера за вилы. Вот и придется давить врага массой, надеясь, что озверевшие мужики не дрогнут и будут самоотверженно смазывать мечи врага своей кровью и кишками, и иногда забирать жизнь то одного, то другого профессионального воина. К сожалению, иначе нельзя.
  - Ты уверен, что стоит? - подошедший заместитель Фушона кивнул на бутыль.
  - Да! Это наш единственный шанс. Отбери сотню добровольцев.
  - А хватит ли сотни? - усомнился паренек, еще недавно честно выполнявший при рыцаре обязанности оруженосца.
  - Для первого боя хватит, - уверенно кивнул Фушон, - А потом, если будет надо, обратим вообще всех и обратимся сами!
  - Опыт других мятежей, где крестьяне перерождались в вампиров, показывает, что это только отсрочка.
  - А я и не рассчитываю на большее. Мне главное забрать как можно больше жизней благородных баронов, - последнее слово рыцарь произнес с презрением.
  - Ну, это у нас обязательно получится, - кивнул бывший оруженосец.
  
  *****
  
  - Почему мы никогда даже не слышали о подобном? - Александр строго посмотрел на Сергея, а потом на Марию, - Вы перерыли огромное множество архивов. Вам два века выделялись все необходимые средства для поиска информации. И мы не знаем с чем столкнулись! Получается, все было зря?
  - Всех тайн мира раскрыть за два века нельзя, - спокойно ответила Мария, - А кобольды вообще живут у черта на куличках, да еще и довольно закрыто.
  - В этом проклятом мире вообще все живут закрыто! Но у нас есть память крови!
  - Не заводись, Саш, - поспешил успокоить друга Сергей, - Проникать в Великий лес, Подгорное королевство или степи орков у нас еще получалось, а вот кобольды, тифлинги и, как их называют эльфы, Закатные королевства людей, это для нас терра инкогнита.* Мы очень мало знаем о тех местах и существах, что их населяют.
  (*terra incognita (с лат.) - неизвестная земля)
  - А что на все случившееся говорит твоя подопечная? - Мария состроила заинтересованное лицо, поспешив перевести разговор на более безопасную тему.
  - Ничего не говорит. Она сама толком ничегошеньки не знает. Просто однажды поняла, что может даровать людям возможность успокоиться через, как она это называет, "свидание с предками". Сегодня вот увидела принца в депрессии и решила ему помочь, так сказать, залечить его душевные раны. Рискнула впервые использовала эту свою способность. Эффект вы знаете.
  - Интересно! А сама себе она может сделать это "свидание"?
  - Вроде как может, но не делала.
  - А нам?
  - Пустота, - развел руками Александр, - Нет у меня предков. Ну или они не хотят идти на свидание со мной.
  - Надо будет мне попробовать. Но, думаю, результат будет такой же. Мы табула раса,* - Мария показала язык Сергею, до этого блеснувшего своими знаниями латинского языка, - Так что, у нас и правда нет предков.
  (*Tabula rasa (с лат.) - Чистая доска)
  - Да хрен там с нами и тем, есть у нас предки или нет. Эта способность твоего кобольда не слабо так усилила паренька! - Сергей посмотрел на мирно спящего перед ним Карла, - Он конечно и раньше был с задатками, но теперь просто другой человек. Это у всех так будет?
  - Няша сказала, что многое зависит от изначальных данных человека. Поэтому она и не делает себе "свидание с предками". Боится, что поймет, что она слабая, - с усмешкой пояснил Александр, - Я приказал устроить "свидание с предками" одной здешней служанке, так вот, начальный эффект был, как у принца, но конечный результат куда менее впечатляющий.
  - Насколько "менее"? - улыбнулась Мария.
  - Почти незаметен, - триумвир вернул улыбку вампирессе.
  - Значит получить из наших воспитанников много-много гениев не получится.
  - Скорее всего, не получится, но я конечно попробую. Слишком заманчива перспектива.
  - А чего сразу не попробовал? - удивилась девушка.
  - Няша не автомат, - помахал пальцем в воздухе Александр, - Часто звать предков на свидание она не может. Придется немного подождать, пока она наберется сил.
  - А ведь похоже в клан ее взяли именно из-за этого дара.
  - Скорее всего, да. От такой способности отказываться грешно. Вот только, как кобольды узнали, что у годовалой девочки он есть? Она сама его почувствовала только лет в десять, а впервые применила вообще сегодня.
  - Значит, есть способы, - пожала плечами Мария, - Мне больше интересно, есть ли подобные способности у других рас?
  - Я немедленно организую ориентировку всем нашим агентам в мире, - заявил Сергей, - Пусть ищут любые упоминания.
  - Здравая мысль. И пусть заодно собирают данные о культах, поклоняющихся предкам, - расширил задание разведчика Александр.
  - А это зачем? - удивился вампир.
  - Кобольды поклоняются предкам, а не богам.
  - Точно! - стукнул себя по лбу Сергей, - Я забыл!
  - А что будет делать с парнем? - спросила Мария.
  Все трое вампиров сразу опустили глаза и посмотрели на спящего принца. Изменения в нем были очень разительны. И если внешний вид остался прежним, то память крови четко сообщала, что Карл стал почти другим человеком. Чуть более волевым. Немного более смелым. Чуток более мудрым. Везде по чуть-чуть, а в результате поразительный эффект почти полного изменения личности. Конечно, стоит еще посмотреть, как все это будет выглядеть в жизни, но разница по памяти крови была очень очевидной.
  - Пусть живет, - наконец проговорил Александр.
  - Я и не предлагала убивать! - возмутилась Мария, - Мы можем его обратить.
  - А ты испытываешь такое желание? - заинтересованно посмотрел на вампирессу триумвир.
  - Нет, - честно ответила девушка, - Но мы можем попробовать. Задатки у него есть. Даже странно что "родство" не проявилось.
  - Ничего странного. Он нисколько не похож на нас.
  - Он сильный и волевой.
  - Боюсь, Маша, это не наши основополагающие характеристика, - улыбнулся Александр, - Хотелось бы, но будем честны - это не они.
  - Помечтать-то можно!
  - Всегда! - смеясь разрешил триумвир, - А теперь пойдемте отсюда. Нас уже ждут!
  
  *****
  
  Ни к месту зарядивший дождик превратил дорогу в тяжелое испытание как для людей, так и для лошадей. Все путешественники спрятались под навесы фургонов и старались лишний раз не выходить под капли воды, успевшие надоесть за три последних дня больше чем, споры и ссоры относительно будущего. Переубедить упрямую танцовщицу и не менее упрямого старика Флата не удавалось, и бродячие артисты переключились на их родственников.
  Игравшая с Бетти Киса только тихо посмеивалась, вспоминая, как вчера ее "братья" сообща отбивали все попытки переманить их на свою сторону. Успеха артисты не достигли, но сегодня вечером весь "спектакль" обещал повториться, и это еще больше веселило девушку. Самое забавное, что ни один из тех, кто предлагал ее братьям предать сестру, не был готов предать старика Флата и очень обижался на подобные встречные предложения. А ведь целый год эти люди кормились выступлениями танцовщицы и трех ее братьев, впервые за долгое время досыта ели и даже приобрели новых лошадей. Казалось бы, вот оно! Забудь упрямого старика и его консерватизм, плюнь на его власть и уйди из труппы. Но нет. Желающих не находилось. И ладно бы, если речь шла о верности. Какое там! Просто боялись! Киса покачала головой и опять с удовольствием представила вечерний разговор. Сегодня она обязательно поиздевается над попутчиками!
  Чуткий слух уловил приближении значительного конного отряда. Интересно, кого это из благородных понесло в такую погоду мотаться по дорогам? А в том, что вскоре бродячим артистам придется встретиться с аристократами, сомневаться не приходилось - судя по звуку, весь отряд был в седлах, ни телег, ни заводных лошадей... Последнее обстоятельство несколько напрягло девушку. Киса отвлеклась от забавы с ребенком и принюхалась. Но дождь уверенно гасил запахи.
  - Ты чего? - спросила мать Бетти, заметив изменившееся поведение танцовщицы.
  - Едет кто-то, - девушка не стала скрывать причин своего беспокойства.
  - Ну у тебя и слух, - покачала головой женщина, - Помню, как в прошлом году ты услышала стаю волков, и мы успели подготовится. С таким слухом я бы в танцовщицы не пошла! Тебе музыкой заниматься надо!
  - Мне нравится танцевать, - пожала плечами Киса, - А музыкой я занималась... Раньше.
  - В детстве что-ли?
  - Ну, можно и так сказать, - уклончиво ответила девушка.
  - Тебя послушать, так ты вообще всем на свете занималась! - неодобрительно покачала головой женщина, показывая свое отношение к излишне буйной фантазии гостьи.
  Девушка не стала ничего отвечать. Жизнь вампира куда длинней, и подчас одна деятельность надоедает и быстро сменяется другой. Естественно, рассказывать подробности бытия нелюдью Киса не собиралась, не верят - и хорошо, пусть лучше считают выдумщицей, чем задаются вопросами, когда же это молодая девушка могла успеть не только искусно научится танцевать, но и петь, музицировать, сочинять стихи, фехтовать... да много в чем была искусна вампиресса, которая, настороженно поводив носом, стала выбираться поближе к выходу из фургона и при этом впервые за все время вообще не обратила внимания на Бетти.
  Выглянув на улицу и посмотрев на небо она нахмурилась, отметив, что все трое ее "братьев" тоже настороженно ожидают прибытия отряда. Время перемещать солдат к пограничным крепостям еще не настало. О войне никто не слышал. Но даже эти факты не могли бы объяснить, почему столь крупный отряд не имеет ни телег, ни заводных лошадей. Почти сотня конных воинов, делать которым на королевских земля нечего. Для патруля много, для боевого отряда мало. А значит вскоре артистам придется повстречаться с дружиной какого-то местного аристократа, который зачем-то покинул уютные стены своего родового замка и погнал своих людей под дождь. То есть ,можно быть уверенным, что воины злы и недовольны. Обычно ничем хорошим такие встречи не заканчиваются.
  Первый появившийся в лагере солдат полностью подтвердил предположения вампирессы. Дружина королевского барона. Если барон местный, то может все и уладится, старика Флата в этих местах и правда очень многие знают и даже любят. Все же, единственный поставщик более или менее сносных развлечений.
  Скрывшись с глаз, Киса вновь перебралась поближе к Бетти и продолжила играть с ребенком, попутно рассказав другим о том, что же происходит и кто именно навестил скромных бродячих артистов.
  Когда крики на улице стали слишком громкими, в фургоне заволновались все. Стало понятно, что в этот раз ничего не будет просто и без потерь не обойтись. Дружинники были очень злые и несговорчивые.
  - Выходи! - молодой солдат поднял полог и заглянул внутрь фургона, - Все наружу! Быстро!
  Тяжело вздохнув, Киса постаралась закутаться в платок, так чтобы ее излишне красивое лицо не наводило на нехорошие мысли, и спрыгнула на мокрую траву. Другие обитатели фургона последовали ее совету. Сейчас спорить и предъявлять солдатам претензии не стоило. Судя по отрывкам разговоров, доносившимся до женщин, воины искали пропавший на дороге торговый караван и были очень напряжены. Каждый из них понимал, что в ближайшее время он может столкнуться с вампирами, а может быть и уже столкнулся и сейчас перед ними не лагерь бродячих артистов, а логово хорошо маскирующихся нелюдей.
  Зыркнув по сторонам, Киса отметила положение ближайших дружинников, нашла своих коллег и с некоторым удивлением осознала, что они готовы к бою. Нарочито расслабленные фигуры "братьев", каждый из которых старался выглядеть жалким и не опасным, говорили об этом со всей очевидностью. Сотрудники Корпуса Разведки ведут себя так только перед тем, как вцепится в шею противника намертво. Вот только причина такого поведения была непонятна. Пока что ситуация не выглядела так, что вампирам надо было раскрывать свою суть. Все было довольно типично.
  Ловко увернувшись от руки воина, попытавшегося сорвать платок, Киса переключила свое внимание на то, что происходит прямо у нее под носом.
  - А ну покажи лицо, тварь!
  - На небе тучи, господин солдат, и идет дождь, - быстро заговорила девушка, подпустив в голос как можно больше страха и покорности, - Я готова пройти проверку серебром.
  - Сейчас пройдешь! - пообещал солдат, - Господин десятник!
  Окликнутый начальник подошел почти сразу и внимательно рассмотрел нескольких женщин и детей.
  - Что такое?
  - Лица прячут, господин десятник, и не дают их открыть. Требуют проверки серебром.
  - А какая баба захочет светить свое лицо перед таким дураком как ты? - десятник в голос заржал, - Дождь идет, дубина! А проверку сделать легко.
  С этими словами он щелкнул предохранителем, и из артефакта на его правой руке выскочил небольшой серебряный шип длинной примерно пятнадцать сантиметров. Десятник незамедлительно поднес его к лицу первой женщины и провел им по ее щеке. Артистка старалась не шевелиться и никак не злить проверяющего.
  Киса оказалась третьей в очереди, и когда шип коснулся ее щеки и привычно нагрел кожу, вампиресса даже не дернулась, таких проверок она прошла тысячи. Все же уже почти целый век она служит в Корпусе Разведки и успела побывать в куда более опасных передрягах. Тем более труппа бродячих артистов у вампиров была своя собственная, и только особые обстоятельства держали целых четырех ее участников в другом месте и даже в другом королевстве.
  Тем временем десятник отодвинул шип от щеки девушки, но руку не отвел. Вместо этого серебряное острие пошло вверх и, поддев ткань платка, стало осторожно и медленно убирать его с лица. Когда первые капли упали на оголенные волосы Кисы, оба воина с изумлением таращились на открывшийся им вид.
  - Какая ты у нас милашка, - облизываясь, произнес десятник, - Господин барон!
  - Ну что вам надо? - не выдержала мать Бетты, - Мы простые люди.
  - Это мы еще выясняем. Вдруг это вы ограбили караван и сейчас в телегах прячете его добро?
  - Да как вы можете говорить такое? - возмутилась женщина.
  - Что у тебя тут? - молодой барон бесцеремонно прервал разговор и тут же заметил Кису, - Ух ты!
  - Вот, господин барон, обнаружил при проверке, - довольный собой десятник указал на вампирессу, - Вроде, все люди, но полную проверку не проводил.
  - Какая милая, - завороженно произнес барон и подошел поближе к девушке.
  Вампиресса опустила глаза и устало вздохнула про себя. Сегодня избежать изнасилования не получится. Очень уж похотливыми были взгляды воинов и их командира. Конечно, дело было привычным, подчас вампирессы сами подставлялись, получая свободный доступ к телу насильника и вытягивая из него литр другой крови, пока то-ли охотник, то-ли жертва до полного изнеможения трудилась над телом своей "жертвы". Как шутили сами девушки: и поели, и удовольствие получили. Но вот конкретно сейчас Кису это все не устраивало - пару часов лежать на размякшей земле в грязи очень уж не хотелось.
  - Ты же будешь добра ко мне? - барон провел пальцем по щеке вампирессы и та на автомате взяла пару капель его крови.
  - Не думаю, - сжав руку в кулак, Киса вытянула указательный палец и мизинец.
  "Коза", так называли этот жест изначальные вампиры, и в нынешних условиях он означал, что необходимо приготовиться к бою и начать его в любой удобный момент. Убедившись, что соратники увидели сигнал и поняли его, вампиресса схватила молодого барона за шею и улыбнулась. Лицо молодого аристократа преобразилось в маску ужаса, он попытался что-то сказать, но стальные пальцы слишком сильно сжимали его горло и рот издал только невнятный хрип. Нарастив острые клыки, Киса с наслаждением вонзила их в тело человека. "Братья" быстро повторили все вслед за "сестрой", и первые дружинники умерли еще до того, как их коллеги успели сообразить, что происходит что-то экстраординарное.
  
  *****
  
  - Ты как его вообще почувствовала? Ты же далеко была! - Герман положил руки на плечи девушке и мягко помассировал их, прогоняя напряжение прошедшей схватки.
  Согнав испуганных случившейся на их глазах бойней артистов в центр лагеря, вампиры собрались вместе, чтобы решить, что делать дальше. Трупы дружинников пока оставались на местах, там, где смерть настигла их. Кони тоже вели себя смирно и не разбредались, держась поближе к своим бывшим хозяевам.
  - Кого? - удивленно спросила Киса.
  - Родственника, конечно!
  - Чего?
  - Сдается мне, наша сестренка не понимает, о чем ты говоришь, - Виктор, изначальный вампир, который номинально был главным в их небольшой группе, похлопал Германа по спине.
  - Именно! - кивнула Киса, - Не понимаю.
  - Ну пошли покажу, - улыбнулся Герман и толкнул вампирессу вперед, по направлению к центру, туда, где сейчас в страхе жались те, с кем они целый год путешествовали по королевству Элур.
  Стоило девушке увидеть молоденького воина, без сознания лежащего за одним из фургонов, ее тело наполнилось теплом и радостным предвкушением, а внизу живота заиграли бабочки. Непроизвольно облизнувшись, она в некотором ступоре посмотрела на своих коллег.
  - Еще один?
  - Ага, - радостно кивнул Герман, - Ты нам когда "козу" показала, мы решили, что ты его почувствовала.
  - Нет, - девушка с нежностью погладила волосы паренька, - Я его не видела и не чувствовала.
  - А чего тогда атаку начала? - строго поинтересовался Виктор.
  - Попробовала кровь барона, - быстро ответила Киса, понимая что действительно должна объясниться, - Они торговый караван искали и никаких следов не находили. Магов у них в отряде нет, вот барон и решил, что пора делать ноги, пока не появились вурдалаки, которые скорее всего и сожрали торговцев. Артисты удачно подвернулись.
  - Решил свалить все на них? - догадался Виктор.
  - Да, - подтвердила Киса.
  - А чего у них в отряде магов не было? Сотня бойцов и ни одного мага. Странно.
  - Так восточный берег! - напомнила Киса информацию из памяти крови жертв, которые были родом с восточных окраин королевства, - Людей много, денег мало. А еще в этом году король неожиданно призвал очень многих баронов оттуда на патрулирование окрестностей столицы. Магов для временного найма на всех не хватило.
  - Понятно, - кивнул вампир, - Король по тихому решил собрать около столицы дополнительные войска, но перехитрил сам себя.
  - Не думаю, - возразила командиру Киса, - Проблемы востока королю хорошо известны. Скорее, ему были нужны именно латники. Магов он может предоставить и сам.
  - И тем самым обеспечить дополнительную лояльность вассалов и собранного ими войска... Все может быть! - кивнул Виктор.
  - Что будем делать с артистами? - вампиресса решила, что достаточно объяснилась насчет причин начала атаки, и решила задать другой организационный вопрос
  - По-хорошему - их надо убить, - вздохнул вампир, - Но у меня рука не поднимается. Год из одного котла ели.
  - И Бетти это пока видеть не стоит, - кивнула Киса.
  Вообще, вся цель нахождения вампиров с артистами была именно в этой маленькой девочке. Родство душ. Непонятная, но от этого не менее реальная вещь, заставляющая вампиров страстно желать обращения того или иного человека.
  Давным-давно опытным путем было доказано, что став вампирами, такие люди куда с большей легкостью вливаются в общество кровососов и с ними случается меньше всего проблем в процессе приобщения к ценностям вампиров и их образу жизни. Закон гласил, что вне зависимости от желания самих людей и внешних обстоятельств, имеющие "родство душ" должны быть доставлены в Гнездо или обращены на месте. Группа разведчиков стерегла маленькую девочку, а в процессе случайно наткнулась на еще одного будущего члена общины.
  - Если за год она так и не потеряла "родство душ", значит и смерть родни переживет, - внес предложение Герман, - Думаю, мы можем и убить тут всех.
  - Нет, - Киса скривила лицо, - "Родство душ" может пропасть в любой момент. Корпус Науки так и не смог прояснить этот момент. Не стоит рисковать.
  - Мы и так рисковали целый год и даже были готовы похитить ребенка, только чтобы не потерять потенциального вампира. А сейчас ты боишься?
  - Не боюсь. Просто маленькая девочка с родством у нас попалась впервые, и обращать четырехлетнего ребенка было бы глупо. Но рисковать теперь просто преступно.
  - Киса права, - кивнул Виктор, - Не стоит рисковать.
  - И что будем делать с артистами?
  - Везем их в Кас! Воина обратим прямо сейчас, на глазах у всех. Пусть бояться такой судьбы.
  - Уверен?
  - Да, - Виктор прикрыл глаза и неожиданно признался, - Опасно, но... не могу я их так просто убить. Столько лет живу и кажется уже должен был привыкнуть... В бою или для еды убиваю не задумываясь и не жалея. А вот стоит познакомится, и как клинит. Поэтому не буду идти против себя. Сейчас вызову подмогу и быстро переберемся в тихое место, где и дождемся помощи.
  - Позволишь обратить парня мне? - Киса в очередной раз облизнулась.
  - Обращай, - разрешил Виктор и быстро добавил, - Но тогда на Бетти не рассчитывай.
  - Хорошо!
  - И расскажи нашим друзьям, что их ждет. Мы пока коней соберем.
  Получив приказ и разрешение, вампиресса взвалила на плечо все еще пребывающего без сознания дружинника и направилась к артистам. Те при ее приближении сбились в плотную кучу. Бежать никто не пробовал, все они прекрасно видели, как сотня опытных воинов была убита практически не успев оказать сопротивления. Потому героев не было. Люди надеялись на чудо, ведь страшные нелюди не убили их сразу, да и были не такими уж и страшными, все-же целый год вместе жили...
  - Киса, - к девушке бросилась Бетти, которую попыталась задержать мать, но малявка ловко вывернулась из ее хватки, - А ты правда вампир?
  - Правда!
  - И ты нас убьешь?
  - Нет.
  - А Флат сказал, что вы всех убьете! - наябедничала Бетти.
  - Кто будет плохо себя вести, тех точно убьем, - нарочито громко произнесла Киса отвечая девочке, - А кто будет выполнять наши приказы и не будет пытаться сбежать, тех мы трогать не будем.
  - А у тебя есть клыки? - задала Бетти очередной вопрос и пояснила его, - Я видела, ты укусила плохого дядю.
  - Есть!
  - Покажи! - в глазах девочки начал разгораться восторг.
  Нарастив магией клыки, Киса оскалила рот.
  - Ух ты! Здорово! - Бетти смотрела на Кису влюбленными глазами, - Красивые!
  - Красивая тетя с красивыми клыками? - усмехнулась вампиресса.
  - Да!
  - Хочешь, чтобы у тебя были такие же?
  - Да!!! - визг девочки резанул по ушам всем, но никто н посмел сделать ей замечание, все завороженно слушали беседу.
  - Значит и у тебя будут такие же красивые клыки!
  - А когда?!
  - Как только мы приедем в одно место, - пообещала Киса девочке.
  - Что за место?
  - Давай, я потом тебе расскажу, хорошо?
  - Хорошо.
  - Тогда пойди поиграй пока. А я переговорю с Флатом.
  - Да. Только ты обещала!
  - Обещала, - серьезно кивнула Киса.
  Стоило девчушке отбежать от нее, вампиресса прекратила улыбаться и в ее глазах появился могильный холод. Посмотрев на старика Флата, она подошла к нему.
  - Хорошо все слышал? - поинтересовалась Киса.
  - Да, госпожа.
  - Тогда вы сейчас начинаете быстро собираться. Выполняйте все наши приказы и останетесь живы. Бежать нельзя. Звать на помощь нельзя. Рассказывать кому-либо о том, что мы вампиры, нельзя. Ясно?
  - Да, госпожа.
  - Про наказание для ослушавшихся рассказывать стоит или догадаетесь?
  - Нам все понятно, госпожа.
  - Молодцы. Тогда..., - в этот момент зашевелился дружинник, и внимание вампирессы было сразу переключено на него, - Доброе утро, милый. Как спалось?
  - Что происходит? - открыв глаза, воин стал осторожно осматриваться.
  - Ваш барон решил, что он очень умный, но оказалось, что все совсем наоборот.
  - Я не понимаю.
  - А это и не нужно, - улыбнулась Киса, - Ты пленник вампиров и через несколько минут сам станешь вампиром. Вот тогда все сразу и поймешь!
  - Нет! - в ужасе закричал воин, - Я не хочу!
  - А тебя никто не спрашивает.
  Молодой парень стал делать попытки отползти от девушки, но получалось у него откровенно плохо. Наблюдавшая за всеми этими потугами вампиресса только улыбнулась. Очередной год ее жизни закончился нахождением сразу двух людей с "родством душ". И одного из них ей разрешили обратить лично! Бывшая каторжанка еще никогда и никого не обращала сама, только присутствовала при ритуале. Так что все произошедшее можно было считать одной огромной удачей. А этот молодой и симпатичный паренек ей нравился и сам по себе. Если переживет службу в Армии, можно будет даже с ним познакомиться. Может получится наконец наладить личную жизнь.
  Хорошо, что вампиры испытывают желание обращать только людей, и среди общины нет эльфов и гномов. Киса уже давно не испытывала к другим расам никаких негативных эмоций, но вот разделить свое будущее была готова только с тем, кто когда-то был рожден человеком. А таких среди вампиров было сто процентов. Вурдалаки обращали и эльфов, и гномов, но истинные вампиры никогда этим не занимались, и даже Мария, неистовый Шеф Корпуса Науки, не предлагала ничего подобного.
  - Иди сюда, малыш, и ничего не бойся. Считай, что это лучшее, что случилось с тобой в жизни, - Киса пальчиком поманила молодого дружинника к себе и, не дожидаясь пока тот выполнит ее приказ, сама пошла к воину.
  - А что теперь будет с нами, госпожа? - хмуро поинтересовался Флат, после того как вампиресса перестала суетится над телом потерявшего сознание человека и снова поднялась на ноги.
  - А вам предстоит совершить то путешествие, от которого ты, старик, так настойчиво отказывался. Мы едем на север!
  - В Кас?
  - В Кас! - кивнула Киса и, обратно присев, нежно погладила по голове проходящего обращение паренька.
  - Нам собираться, госпожа?
  - Да!
  Артисты стали медленно расходиться по своим фургонам. Никто не бежал и не суетился. Сторонний наблюдатель вообще решил бы, что в бродячей труппе ничего не произошло и все идет как всегда, до того спокойно люди все делали. Убедившись, что распоряжение выполняется точно, вампиресса еще раз провела ладонью по лицу будущего вампира и, достав из кармана артефакт, активировала его.
  - Слушаю!
  - Привет, Настя. Это Киса.
  - Привет, стрекоза! Давно тебя не видела. Все танцуешь перед мужиками?
  - Тем и живу! - улыбнулась девушка, - День, прожитый без похотливого взгляда, это день прожитый зря!
  - Ну-ну! - командир "Лютых" даже и не подумала обвинять агента Корпуса Разведки в ее маленьких слабостях, но пошутить была готова всегда.
  - Я чего тебя вызвала, - перешла Киса к делу, - Мы тут в окрестностях Касии. Здесь пропал торговый караван. Буквально вчера. Максимум позавчера. И никаких следов, будто их и не было.
  - Выезжаем! - коротко бросила девушка и связь прервалась.
  Вампиресса улыбнулась и убрала артефакт на место. Вот и еще одно дело закончено, остальное сделают боевики Корпуса Будущего. Хорошо сделанная работа всегда доставляет радость, но куда важней найти свое предназначение в жизни. И бывшая каторжница неожиданно нашла его сто лет назад, когда Сергей предложил ей стать частью труппы бродячих артистов и по совместительству группы специального назначения Корпуса Разведки. Им предстояло ездить по миру и выполнять разные щекотливые задания. Но кто бы мог подумать, что больше всего девушке понравится танцевать перед мужчинами откровенные танцы? Жизнь странная штука! Может и правда свою семью она тоже найдет вот так же случайно? Погладив паренька по голове, вампиресса улыбнулась. Например, на дороге. Почему бы и нет?
  
  *****
  
  - Опять опаздываешь!
  - В прошлый раз ты не возмущалась.
  - В прошлый раз я не была заинтересованной стороной и вообще не понимала, зачем меня вызвали в Кас! - Ольга зло посмотрела на троицу зашедших в кабинет вампиров, - А сейчас я, между прочим, твой новый замок перестраиваю.
  - И я тебе за это очень благодарен, - улыбнулся Александр, - Но мы обсуждали крайне важный вопрос.
  - Я уже слышала, - кивнула девушка, - Кобольд оказался с секретом.
  - Угу. А теперь рассказывай. Каким будет новый Кас?
  - Таким, как и прежде. Ты попросил немного изменить его, а не отстроить город мечты.
  - Зачем мне город мечты? У меня есть Блад. Лучше покажи наброски проектов собора и прочих зданий.
  - Их еще не сделали.
  - Почему? Собор надо строить в первую очередь!
  - В первую очередь я буду строить три моста через Великую. Их проекты сейчас и разрабатываются.
  - В первую очередь? - переспросил Александр, - Кто это приказал?
  - Я, - вместо девушки ответил Константин, - Пока еще я Алукард, и все вампиры будут выполнять мои приказы в приоритетном порядке.
  - Но зачем тебе сначала мосты? Собор нам сейчас важнее.
  - Не стоит пока злить Церковь. Пусть они сделают первый ход. А мы пока инфраструктуру построим. Да и войска, если что, проще перебрасывать будет. Поэтому я изменил твой порядок строительства. Замок, мосты, цитадель, казармы терций в Касе, Александрии и Константинополе и только потом займемся гражданскими и религиозными зданиями.
  - Три казармы? - удивился Александр. - Ты хочешь сформировать три терции? Девять тысяч солдат?!
  - А почему нет? - пожал плечами Костя, - Терция в Александрии нам нужна, как противовес гномам. Терция в Константинополе, как пугало для баронов. А терция в Касе для порядка.
  - Боюсь, казна герцогства это не потянет, - с сомнением протянул Александр, вспоминая последний отчет по финансам провинции.
  - Значит мы ей поможем. В конечном итоге, это надо нам, значит можно тряхнуть кубышкой.
  - Снаряжать тоже будем за счет общины?
  - Конечно! - кивнул алукард, -Это я планировал изначально, так что с Казначейством проблем не будет.
  - Ага, - ухмыльнулся герцог, - Значит Оксана еще не знает, что ей придется оплачивать армию Каса?
  - Не знает, но куда она денется, если я отдам приказ?
  - Тоже верно.
  На несколько секунд в кабинете повисла тишина.
  - Вы закончили? - уточнила Ольга и, получив подтверждающие кивки, продолжила, - Тогда хочу обсудить мосты. Мне надо будет несколько улиц выпрямить для более удобных путей. Разрешаешь?
  - Делай что надо! - позволил Александр, - Даже не спрашивай. Считай, у тебя разрешение на все.
  - Хорошо! Буду иметь ввиду. Но один вопрос задам: как тебе, если телепорт будет прямо перед замком? Я там место под него оставлю, - Ольга проигнорировала злобный взгляд Константина.
  - Нормально. Даже удобно.
  - Хорошо. И Костя! Хватит зыркать! - вампиресса пригрозила ему своим кулачком, - Рано или поздно мы все равно построим тут телепорт! Так чего делать вид, что этого никогда не будет?
  Алукард промолчал и только обреченно махнул рукой, признавая правоту Шефа Корпуса Мастеров.
  - Планы по организации производств уже есть? - Ольга приняла жест начальника, как должно, и продолжила, - Что мне закладывать в расчеты?
  - Пока ничего. Просто оставь место и строй самые общие здания, - Александр прикрыл глаза, - Никаких толковых вариантов еще нет.
  - Как только появятся мосты, на тот берег хлынет приличный поток людей. И некоторые производства будет организовать сложнее.
  - Плевать. Развивать промышленность мы не будем, а все остальное и так сделаем. Нам главное обеспечить себя.
  - Ну тогда у меня все, - Ольга встала и, собрав свои бумаги, направилась к двери, - Пойду работать.
  - Хорошо, - кивнул Константин и перевел взгляд на Марию, - Ты тоже можешь поработать.
  Девушка поняла его правильно и быстро покинула кабинет вслед за подругой. За столом остались сидеть только члены Триумвирата и оба разведчика вампиров - Сергей и Геннадий.
  - Что думаете насчет кардинала и Церкви? Чего от них ждать? Может Наместник спустить на нас Ордена?
  - Нет, - категорично заявил Шеф Корпуса Будущего.
  - Нет, - одновременно с ним ответил на вопрос алукарда и Сергей.
  - Вы так в этом уверены?
  - Да! - ответил за обоих Геннадий, - Наместник не отличается решительностью и поспешностью в действиях.
  - Тогда, что нас ждет? Саша показал светошам, что без армии им тут делать нечего. А оставить все как есть они не могут.
  - Инквизиция. Наместник хитер и умен. Провинцию наводнят инквизиторами. Армия герцога быть везде не может, а бароны не обладают его авторитетом и радикализмом. И вскоре получится классическая ситуация, когда столица будет представлять из себя страну в стране. Здесь мы будем контролировать все и вся, а за стенами власти у нас не будет. Инквизиторы работать умеют. У Церкви вообще только они, Охотники и банкиры нормально работать умеют, и Наместнику это известно лучше всех.
  - Значит можно ожидать и финансового давления?
  - Нет, - ответил Сергей, потому как Геннадий задумался, - Не рискнут. Репутация дороже. А еще у нас есть банкиры гномов, которые быстро исправят весь вред. И многие правители могут решить, что, раз церковный банк нарушает свои обязательства, когда это надо Церкви, то возможно и им стоит завести себе "карманных банкиров", как у Блада.
  - Ладно. Поверю вам, - Константин кивнул, - Можете быть свободны.
  Когда в кабинете остались только триумвиры, Евгений, до этого даже не шевелившийся, поднялся и прошел к бару, откуда достал пузатенькую стеклянную бутыль сразу с двумя крупными магическими печатями на корпусе. Открыв ее, он разлил кровь по бокалам.
  - Попробуйте, - подав соратникам бокалы, вампир пояснил, - Особая партия Корпуса Крови. Всего дюжина бутылок.
  - Менталисты? - спросил Александр.
  - Да, но очень специфический подбор крови. Это надо пробовать.
  Кровь менталистов мало чем могла быть полезна вампирам из-за особенностей самой магии Разума, но это все не касалось того момента, что кровь менталистов была для вампиров самым главным деликатесом. Имея возможность в любой момент узнать все тайны человека и все его чувства, вампиры ценили такие вещи при подборе крови в пищу, а маги разума хранили в своей памяти иногда тысячи эпизодов того, как они залезали в чужие головы. Потому их кровь была для вампиров как дивный букет десятков тысяч эмоций, но при этом содержала в себе самый минимум информации и знаний. Потребление такой крови не просто насыщало и доставляло удовольствие, но и расслабляло.
  - Пятнадцать старых менталистов! - пораженно произнес Константин, сделав небольшой глоток.
  - Специальный сбор, для стрессовых ситуаций. Думаю, нам может понадобиться, потому я заказал доставить всю партию в Кас.
  - Хорошо, - кивнул Алукард, - Тогда как раз и обсудим это. Нам самим стоит переезжать сюда?
  - Триумвирату или вампирам? - Александр тоже сделал глоток и с блаженным видом откинулся на спинку кресла.
  - И тем и другим.
  - Я думаю, нам не стоит ничего менять. В Александрии, Константинополе и Ебурге люди отлично справляются с управлением городов без нашей помощи. Зачем делать исключение для Каса? Пусть все останется, как есть. Вампиры привыкли к Гнезду.
  - Значит, предлагаешь просто контролировать?
  - Да. Мне конечно придется жить здесь. А значит надо будет переселить чуть больше вампиров в Блад, чтобы они были поближе, если мне понадобиться помощь. А так, оставим все на прежних местах. Отмена изоляции это не отмена принципа невмешательства. Мы перестали запирать себя в четырех стенах, но не стоит завоевывать мир на радостях от одного этого факта.
  - Согласен, - кивнул Евгений.
  - Так тому и быть.
  - А когда я стану Алукардом, - Евгений сел на свое место, - Я вообще сделаю разделение местоположения Триумвирата. Один будет всегда в Гнезде, второй в Бладе, а третий в Касе.
  - Это будет твое право, но ты забыл про отдых.
  - Я не забыл, - покачал головой вице-алукард, - Все будет в шоколаде. Но давайте ближе к делу. Что ты хотел обсудить, Костя?
  - Короля. Давайте его поменяем!
  
  *****
  
  Шафрур, самое крупное герцогство юга, встретило армию принцев палящим зноем. Находясь в тени и наблюдая, как с кораблей сгружаются его солдаты, Леопольд никак не мог понять, что же именно ему не нравится. А что-то явно было неправильно, и касалось оно отнюдь не навязанного герцогом Касом помощника в лице капитана дружины.
  Когда король сообщил принцам, что для поднятия репутации им предстоит навестить южные герцогства и поучаствовать в подавлении очередного мятежа травоедов, энтузиазма все это не вызвало ни у Леопольда, ни у Гордона. И казалось, сама судьба была против похода принцев! Отряды наемников один за другим отказывали королю, не желая вступать под его знамена. Некоторые вообще прямо заявляли, что ждут только повода, чтобы распуститься и дружно поступить на службу в дружину нового герцога. А сам Кас с издевательской вежливостью сообщил, что тоже желает поучаствовать в походе и защитить принцев, для чего направляет в их армию своего капитана и пару отрядов. Тогда все решили, что никакого похода на юг не будет.
  Но буквально за пару дней все наладилось. Нашлись готовые к службе наемники, а потом герцог Кас предоставил множество кораблей для перевозки войск, благодаря чему принцы могли быть уверены, что не опоздают на подавление мятежа и получат свою долю славы. А когда проплывали Касию, отец дополнительно усилил армию отрядами Гвардии и баронским ополчением, в крепости Ахрупе же сила войска принцев стала поистине колоссальной благодаря присоединившимся отрядам Южной армии. И сейчас в Шифруре высаживалась значительная сила, превосходящая своей мощью армию любого из герцогов Элура. Но что-то продолжало терзать принца.
  - Выгрузка войск будет завершена через час, ваше высочество, - новый генерал Южной армии, рыцарь Андердекси, вытянулся перед Леопольдом, - Какие будут распоряжения?
  Наследник посмотрел на генерала, а затем перевел взгляд на младшего брата. Тот понял все правильно и быстро высказал свое мнение.
  - Сегодня надо отдохнуть. Некоторые отряды не сходили на берег с Каса, - начал высказывать план принц Гордон, - А завтра с утра выдвигаемся на соединение с армией герцога Шифрурского. Гонцов к нему надо отправить прямо сейчас. И даже приказать не начинать бой без нас.
  - Осмелюсь поправить вас, ваше высочество, - генерал склонил голову в поклоне, - Но мятеж это не война. У травоедов нет единой армии, и их относительно небольшие отряды просто громят замки благородных. Я не думаю, что нас ждет хотя бы одно большое сражение, мой принц.
  - У вас не совсем верные данные, генерал. В этот раз все немного иначе. Травоедами командует бывший рыцарь, и он придерживается более традиционной тактики. У мятежников есть армия и ее нам надо разбить! А мелкие отряды южане пусть добивают сами.
  - Да, ваше высочество! Тогда осмелюсь посоветовать вам...
  - Не стоит! - высокомерно бросил Леопольд, которого начали раздражать льстивость и трусость нового генерала Южной армии, - Мы просто выйдем завтра, как и сказал мой брат, и пойдем прямо на мятежников.
  - Ваше высочество! А как же разведка?
  - Вот и займитесь ей, Андердекси, раз она вам так дорога.
  Генерал поклонился и отошел от принцев, что-то отрывисто скомандовав своему заместителю. Оставшись одни, Леопольд и Гордон переглянулись и одновременно улыбнулись друг другу. Поход, начавшийся, как катастрофа, все больше начинал нравится молодым принцам, и они находили в нем все больше и больше положительных сторон. Осталось решить всего одну проблему, а затем разбить мятежников, и можно считать, что поручение отца они выполнили.
  - Капитан Каларгон. Его надо отправить подальше от армии, брат.
  - Я тоже думал об этом, Гордон. Что предлагаешь?
  - Раз мятежники действую отрядами, то может стоит просто направить его на уничтожение одного такого отряда.
  - Хорошая идея, - похвалил брата Леопольд, - Он не будет мешаться у нас под ногами, но и свою часть славы получит. А этого надо избежать. Пожалуй, я назначу его командиром авангарда и прикажу ему выдвигаться прямо сегодня вечером.
  - Но как же тогда мы от него избавимся? - удивился Гордон.
  - Мы направим его в другую сторону! Не туда, куда пойдет наша армия. И пусть он ищет мятежников, где хочет!
  - Ты выставишь его дураком, брат.
  - Просто укажу ему его истинное место, - Леопольд вздернул нос и рассмеялся, - А пока пойдем, навестим местные бордели. Окажем шлюхам честь!
  Довольные принцы вышли из тени и направились в сторону центральных кварталов столицы герцогства. Жизнь была прекрасна. Вот только почему-то волнение никак не проходило и очень омрачало наследнику будущий отдых.
  
  Глава 12
  
  Властным взмахом руки отпустив очередного просителя, Александр злобно оскалился своему отражению в зеркале на стене и тяжело вздохнул. Как оказалось, перестройка города это тот еще геморрой. Ольга решила чуток поправить геометрию столичных улиц, выпрямив некоторые из них, и к герцогу потянулся нескончаемый поток жалобщиков и просителей. Причем, домовладельцы подлежащих сносу или переносу зданий составляли в нем меньшинство. Большинство же было представлено различными уважаемыми горожанами, которые ратовали за сохранение традиций, опыт предков и естественный облик города. Правда, между строк так и читалось: дай денег и твори, что пожелаешь! Уроды! Но начинать правление с казней не хотелось, потому новый герцог вежливо общался и выслушивал каждого посетителя, правда всего один раз. Повторно на прием к правителю было уже не попасть.
  Из гостиной донесся вкусный аромат шашлыка. Похоже, Няша в очередной раз перекусывала между завтраком и обедом. Никакие доводы и слова на девушку не действовали. Мясо было ее страстью, причем даже большей, чем любовь к своему хозяину! Это Александр знал точно, так как пару дней назад он провел эксперимент, поставив кобольда перед условием: либо он, либо мясо! И чертова девица думала! Только спустя долгих четырнадцать секунд она с сожалением отложила вилку с кусочком отбивной и выбрала хозяина! Но с тех пор Александр на ее счет не заблуждался! Приоритеты девушки были понятны.
  - Там Карл пришел! - Няша с куском жареного мяса в руке возникла на пороге кабинета, - Накормить его?
  - А ты еще не все съела?
  - Нет. Там еще много.
  - Тогда накорми его, - разрешил Александр, до сих пор поражавшийся тому, что кобольд не воспринимает сарказм и принимает его подтрунивания над собой за чистую монету.
  Няша скрылась, а вампир подумал, что у них тут образовался неправильный любовный треугольник. Девушка всеми силами старалась угодить хозяину и оказаться в его постели. Принц, после организованного ему свидания с предками, души не чаял в девушке и мечтал только о ней. И как нерушимая преграда на пути всех этих желаний стоял герцог Кас, который никак не желал спать со своей наложницей и не мог позволить это принцу. Точнее, позволить спать с ней он вполне мог, а вот любить нет. Карл хоть и изгой в своей семье, но все же лицо королевской крови. Яшканья с нелюдью не простят ни ему, ни Александру, которого обвинят в том, что он все это безобразие допустил. Так что пусть смотрит, но не трогает!
  - Он к тебе пришел! - Няша опять заявилась в кабинет и сообщила то, что вампир и так уже слышал, а затем еще и удивленно-осуждающе прокомментировала вторую часть своего разговора с принцем, - Есть он не хочет.
  - Ай-яй-яй! - покачал головой Александр, - Такой молодой, а уже есть не хочет. Ну зови его сюда. Говорить будем.
  Принц появился спустя всего десять секунд.
  - Ваше высочество!
  - Ваше сиятельство! - Карл с тоской посмотрел на Няшу, все еще стоящую в дверях, и с усилием перевел взгляд на вампира, - Мне надо вернуться в Касию!
  - Зачем?
  - Мой брат! Я должен быть с ним и защищать. Я много думал и понял, что не имею права бросить его.
  - Вашему брату сейчас девять лет, ваше высочество. И насколько я знаю, ваша тетя отлично о нем заботится.
  - Да! Это так. Но она... - принц замешкался.
  - Простая баронесса и не сможет защитить вашего брата от интриг короля. Вы это хотели сказать, ваше высочество?
  - Верно. Поэтому я должен быть в Касии.
  - Удерживать я вас не буду, - Александр сделал длинную паузу и только после нее продолжил, - Но и вы не сможете защитить своего брата от короля. Находясь рядом с ним вы скорее окажете ему плохую услугу. Сейчас он просто маленький мальчик под присмотром любимой тети. Рядом с вами он потенциальная проблема. Или вы думаете, что среди слуг тети нет шпионов короля?
  Карл опустил голову в пол и подавленно вздохнул полной грудью. В вероятность отсутствия около своего брата шпионов короля он не верил.
  - Но что мне делать? Я не хочу оставлять Ричарда на произвол судьбы!
  - И не надо. Ваше желание очень правильное, Карл, вот только исполнение хромает. Подумайте еще раз, что в точности вы хотите получить в итоге?
  - Живого и счастливого брата, - ответил принц после секундного раздумья.
  - А теперь подумайте, как достичь этой цели.
  - Я... я не знаю, - неуверенно произнес принц, - Наверное, мне надо вызвать его сюда! Вы же можете пригласить его в гости и приютить?
  - Могу! А король отпустит его?
  Карл снова отвел глаза в сторону. Когда он шел к герцогу Касу, все было ясно и понятно. Он старший член семьи, и он должен позаботиться о брате, быть рядом с ним, защищать. Но всего несколько слов старого мага подорвали всю уверенность и разбили план принца вдребезги.
  - Вы намекаете, что я должен оставить брата у тети?
  - Я ни на что не намекаю, ваше высочество, - Александр устало потер переносицу, - Я просто рассматриваю ситуацию со всех сторон и побуждаю вас к этому же. Решение принимать вам и только вам. В конце концов, Ричард ваш брат, а я его даже не знаю.
  - Мне надо подумать, - решительно произнес принц.
  - Думайте. И в планах на будущее имейте ввиду, что вскоре король отзовет вас обратно в столицу.
  - Откуда вы это знаете? - удивился Карл.
  - Я этого не знаю, - улыбнулся Александр, - Но на месте короля я бы это обязательно сделал.
  - А что бы вы сделали на моем месте?
  - Я отвечу на этот вопрос чуть позже, ваше высочество. А пока подумайте над ним сами.
  - Обязательно! - принц коротко поклонился и покинул кабинет вампира также стремительно, как в нем и появился.
  Место Карла моментально заняла Няша. На этот раз девица была без еды и почти без одежды. Видимо планировала очередную попытку составить своему хозяину пару в постели. Оценив фигуру кобольда, Александр решил немного пошутить.
  - Кажется, посетителей больше нет. Наверное мне стоит пойти на рынок.
  - Зачем? А можно мне с вами, хозяин? Давайте купим особых специй и вина! Я слышала, повара говорили, что привезли молодых ягнят! - на одном дыхании выпалила девица не связанный между собой набор фраз.
  - Посмотрим. Я вообще наложницу планировал купить.
  - Какую наложницу? - ошеломленно произнесла Няша, - Зачем наложницу? Есть же я! Я лучше наложницы, хозяин!
  Стараясь сохранить серьезное выражение лица, Александр придирчивым взглядом обвел фигуру девушки и остановился на ее большой груди. Няша заметила это и постаралась выпятить свое достоинство вперед.
  - Я лучше, хозяин. Я все могу! Я буду самой хорошей наложницей! Не нужно никого покупать!
  - Да ты ешь много. Скоро совсем растолстеешь.
  Поняв, что ее большая грудь рассматривалась совсем с другой целью, чем она представляла, девушка впала в ступор и в замешательстве хлопала глазами, смотря на хозяина и не понимая, что ей делать дальше. Глядя на ее растерянную мордашку Александр не выдержал и расхохотался. Поняв, что ее разыграли, Няша обиженно надула губки и вышла из кабинета.
  Провожая ее смехом, Александр подумал, что возможно наложницу и правда стоит купить. А то фигуристая кобольд ведь вскоре веревки из него вить сможет на фоне отсутствия у него нормальной половой жизни, к чему вампир как-то не привык. А точнее, отвык за два века всемогущества и вседозволенности. Контролировать жажду крови научился, а вот базовые человеческие инстинкты загнать в угол уже не мог и сейчас в присутствии дам начинал чувствовать некоторую физическую неловкость. Хорошо этого еще никто не видел... Хотя кобольд с ее эмпатией точно обо всем догадывается. Потому все чаще и чаще появляется перед ним в просвечивающих или облегающих одеждах. Засранка!
  Будто почувствовав, что думают о ней, Няша вновь возникла на пороге кабинета и, показав герцогу язык, повернулась к нему боком и выгнула спину, давая возможность оценить себя с выгодного ракурса.
  - Хозяин, - томно с придыханием произнесла она, - Ты просил наполнить меня... точнее напомнить мне об управляющем.
  Выдав фразу и показав, что шутить она тоже умеет, девица скрылась с глаз. Привыкнув к постоянному присутствию Юли, Александр уже не мог работать без нормального секретаря и поручал некоторые простые задания Няше, тем более что прожорливая кобольд всегда была рядом с ним.
  - Позови его ко мне! - крикнул он в дверь и почти сразу услышал, как Няша вышла из номера.
  Управляющий появился через пять минут. Лучшая гостиница Каса служила не только временной резиденцией герцога, но и размещала в своих номерах его основных подданных, среди которых естественно был и новый управляющий делами герцогства. Отправив прежнего в почетную отставку, Александр поставил на освободившуюся должность одного из выпускников сиротского приюта Ебурга.
  Полностью контролируемое и финансируемое вампирами заведение служило источником отлично подготовленных кадров для чиновничьего аппарата как герцогства Кас, так и соседних территорий - герцогства Гуян и королевского домена. Да и в Залоне каждый второй чиновник мог похвастаться тем, что провел свое детство в тихом городе, стоящем на слиянии рек Савоярди и Быстрая.
  - Звали, ваше сиятельство? - средних лет мужчина с аккуратной бородкой и короткой прической, ранее занимавший должность заместителя бургомистра Константинополя, преданно посмотрел на Александра.
  - Угу. Присаживайся, Итан.
  - Благодарю, ваше сиятельство.
  - Я завтра уезжаю в баронство Блад и меня не будет несколько дней. Все дела придется решать тебе. Поэтому давай обсудим некоторые моменты, и ты задашь вопросы.
  - Слушаюсь, ваше сиятельство.
  - Для начала, что у нас там по дружине?
  - После того, как было объявлено, что дружина отныне будет исполнять только охранные функции городской стражи, остаться в ней пожелали семьсот двадцать четыре бойца. В вашу Гвардию подали заявку двести семнадцать человек. В Особую роту охраны замка попросились шестьдесят семь человек и сто девять изъявили желание пойти служить в... терцию, - осторожно выговорил новое для него слово управляющий, - Еще пятьдесят три человека пожелали покинуть службу.
  - Замечательно! Значит городская охрана теперь полностью укомплектована!
  - Я бы сказал, что даже излишне укомплектована, ваше сиятельство. Их в три раза больше, чем нужно
  - Это ничего, - успокоил управляющего Александр, - В ближайшее время город разрастется минимум в два раза. Так что, работа у них будет. Может даже придется еще нанимать людей.
  - Это можно будет сделать. Но как быть с солдатами, милорд? Герцогство осталось беззащитным. Армии нет и если кто-то пожелает...
  - Если кто-то пожелает проверить мою силу, то его ждет быстрая смерть, - прервал подчиненного вампир, - Армия это не твоя забота, Итан.
  - Прошу простить меня, ваше сиятельство.
  - Прощаю. Но впредь постарайся не касаться вопросов, которые не имеют к тебе отношения.
  - Да, ваше сиятельство.
  - Вот и хорошо, - кивнул Александр и на секунду задумался, - Только, пожалуй, дружину, естественно новую дружину, я передам под твое управление. Порядок в городе это прямая обязанность управляющего. Как думаешь, потянешь?
  - Вы не хотите сделать все, как в Константинополе, ваше сиятельство?
  - Хотел, до этого момента. Но в последние дни я выслушал так много жалоб от разных городских шишек, что мне уже не хочется доверять охрану своей столицы городскому главе. Так что, дружина теперь твоя головная боль, Итан.
  - Но я не воин, ваше сиятельство.
  - А это и не надо! Найди толкового капитана дружины и доверься ему. Твое дело просто контролировать его работу.
  - Хорошо, ваше сиятельство. Я могу использовать для управления дружиной готовые структуры городской стражи Константинополя или вы и этого не хотите?
  - Структуру делай любой, какая тебе удобна. Главное эффективность. В городе должно быть спокойно. Воры должны сидеть в тюрьме! И на экипировке дружины не экономь.
  - Но ваше сиятельство! Казна герцогства не сможет покрыть все ваши пожелания даже по терциям, и если я не буду экономить...
  - Итан! - Александр серьезно посмотрел на управляющего, - Я взял тебя в Кас, так как мне рекомендовали тебя, как толкового и исполнительного человека, способного все быстро схватывать на лету. И если я отдаю приказ, то ты должен его выполнять. А если хочешь его оспорить, то делать это надо грамотно! С весомыми доказательствами своей правоты и моего невежества! Ясно?
  - Я не хотел вас оскорбить, ваше сиятельство.
  - И не оскорбил. Просто запомни, что если я что-то приказываю, то скорее всего я это не только что придумал, а если я придумал это только что, то я прямо об этом и говорю, вот как пару минут назад! Повторю, что я не наказываю тех, кто спорит со мной, но делать это надо, имея на руках обоснованные данные. Вот например! Сколько будет не хватать в казне, если ты будешь исполнять мой приказ - не экономить на снаряжении?
  - Я не знаю, ваше сиятельство, - управляющий опустил голову.
  - Вот! А делаешь мне такие заявления! Но даже если там не будет хватать значительных сумм, то всегда есть возможность взять кредит в Церкви или же я просто поделюсь доходами баронства Блад.
  - Да, ваше сиятельство. Я все понял и впредь постараюсь соответствовать вашим ожиданиям. И раз вы сами упомянули баронство Блад, могу я задать по нему вопрос?
  - Слушаю?
  - Вы желаете сохранить баронство, как свой отдельный домен, или ввести его в герцогский домен?
  - Баронство останется отдельным доменом. Еще вопросы?
  - Нет, милорд.
  - Тогда перейдем к следующему вопросу. Компенсации при строительстве. Их количество будет только возрастать.
  - Магесса Ольга очень рьяно взялась за работу, - кивнул управляющий.
  - То ли еще будет! - усмехнулся Александр, - Но это к делу не относится. Надо найти человека, который займется этим вопросом и возьмет на себя общение с пострадавшими от перестройки. Я не против компенсировать, выкупать и возмещать, но переплачивать я не намерен. Все попытки нажиться на моих планах сверх установленных норм будут жестоко караться. Причем, было бы хорошо, если я об этом буду узнавать уже по факту случившегося наказания и мне останется просто подтвердить его законность.
  - Думаю, у меня есть такой человек, милорд, - кивнул Итан после секундного размышления.
  - Кто такой?
  - Мит Гнори, ваше сиятельство, ородец, сбежавший из их армии во время последней войны и перебравшийся к нам сюда. Сейчас он занимается продажами вашего камня в Залоне. Очень толковый и очень принципиальный приказчик.
  Принадлежащая Бладу медно-серебряная шахта около Залона была полностью выработана. Человеческий инженер, работавший там два века назад, не ошибся, и залежи серебра в ней оказались значительными, но и добывали вампиры металл стахановскими методами. А потому двадцать лет назад месторождение истощилось. Там конечно до сих пор добывалось несколько десятков килограмм серебра в год, но былой расцвет шахты был позади. Чтобы не закрывать поселение и не бросать там людей на произвол судьбы, было решено организовать на месте шахты каменный карьер. Марта Тап, как Наместник Залона, издала приказ, что отныне все улицы крепости и все здания в ней должны быть только каменными, и новое предприятие продолжило приносить вампирам прибыль. Вот только и на других шахтах быстро смекнули о выгодности подобного дела, и конкуренция в городе-крепости стала дикой. Человек, умудрявшийся в таких условиях продолжать зарабатывать деньги, явно обладал определенными талантами и хваткой.
  - Я не против, раз ты считаешь, что он подойдет. Тебе с ним работать и тебе за него отвечать.
  - Да, ваше сиятельство.
  - Тогда идем дальше, - вампир переложил лист с записями и взял следующий из стопки, - Налоги. В Касе пока ничего менять не надо. Меня все устраивает. А вот деревни...
  - Что не так с налогами в деревнях, ваше сиятельство?
  - Вот так сразу и не сказать, - признался герцог, - Понимаешь, Итан, деньги мне не нужны. У меня их много.
  - Вы хотите уменьшить налоги, ваше сиятельство?
  - Нет. Это было бы глупо. Я хочу, чтобы ты подумал над тем, как их оптимизировать. От крестьян мне нужно только одно. Как можно больше еды, но так, чтобы они не голодали сами. То есть, все, кто производит продукты питания, должны получать некие послабления. В приоритете животноводство и мясопереработка.
  - Сделать все, как в баронстве Блад, ваше сиятельство?
  - Не совсем. Блад это ориентир. Там я сажал на землю зависимых крестьян и просто указывал им что делать.
  - Но, милорд. В герцогстве на ваших землях живут только зависимые крестьяне.
  - Вот! - Александр поднял вверх указательный палец, - И я должен о них заботиться. А мне надо, чтобы жили свободные крестьяне, которые бы просто производили продукты питания. А в зависимых поселениях я организую другие хозяйства. Лесопереработка, пенька, каменные карьеры, шерсть, скотобойни. Но чтобы зависимые крестьяне могли начать все это делать, мне нужно, чтобы они имели возможность покупать дешевую еду. Вот над этим и поразмысли.
  - Будет исполнено, ваше сиятельство, - управляющий сделал несколько заметок.
  - А теперь вернемся к проблемам города. Ты успел ознакомится с делами нашего славного купечества?
  - Да, милорд.
  - Что скажешь? - вампир хитро улыбнулся.
  - Купцы Каса... зажрались, ваше сиятельство. Поток товаров из Залона, Константинополя и Александрии и обратно развратил их. Они не ищут ничего нового, не стараются получить дополнительную выгоду, не открывают новые рынки. Купцы просто стараются сохранить все так, как есть. Если бы не соперничество с Уром, которое хоть как-то заставляет купцов быть в форме, все давно было бы очень плохо.
  - Я думаю также, - кивнул герцог, - Только вот торговую войну с Уром я хочу прекратить.
  - Но зачем, милорд? - удивился управляющий.
  - Потому что некоторые торговые дома Каса и Ура, которые вроде бы не имеют ко мне никакого отношения, на самом деле полностью принадлежат мне, - вампир придавил управляющего взглядом, - И если ты об этом кому-то проговоришься...
  - Я ваш верный слуга, ваше сиятельство.
  - Потому я и раскрыл тебе эту тайну. Прекращение торговой войны повысит мои доходы. Но негативно скажется как на Касе, так и на Уре. Поэтому мне надо, чтобы ты был готов к этому и имел план, как выйти из подобного кризиса.
  - То есть, мне самому не нужно прекращать старое соперничество двух торговых столиц? - уточнил управляющий.
  - Нет. Этим займутся другие люди. Ты просто должен будешь нивелировать негативные последствия этого для купцов и города.
  - Я понял, милорд.
  - Тогда переходим к последнему вопросу. Несколько дней назад я давал тебе поручение. Городские запасы продовольствия. Расскажи мне, как у нас обстоят дела в этой области.
  - Ужасно, ваше сиятельство. После того, как все организовано в Константинополе и к чему я, признаться, привык, как к естественному ходу событий, я пришел в ужас от того, как все обстоит в герцогстве. Амбары для хранения запасов зерна не проверяются и не обновляются десятилетиями. Иногда там уже все сгнило или съедено мышами, но в бумагах они числятся полными. Случись что, и нам просто неоткуда будет взять продовольствия, чтобы накормить горожан. Но даже если бы все амбары были в полном порядке, милорд, их все равно мало. Ни осады, ни голода, ни неурожая Кас без потерь пережить не сможет.
  - Я почему-то так и думал, - улыбнулся Александр, - Тогда сразу после меня ступай к магессе Ольге и сообщи, что в городе надо будет построить зернохранилища, амбары и холодные склады. Причем на обеих берегах Великой. Количество и местоположение определишь с ней сам, их должно хватать, чтобы год кормить все герцогство. Подчеркну! Все герцогство, а не только столицу. Ну и конечно наведи порядок в существующих хранилищах. Всех воров и разгильдяев вешай без жалости. Я за все отвечу.
  - Будет исполнено, милорд! Могу я просить ваше сиятельство также способствовать появлению в городе канализации? Раз мне идти к магессе Ольге, я мог-бы передать ей и это распоряжение, - выросший в Ебурге и всю жизнь живший в Константинополе человек с некоторым ужасом осознал, что большинство городов лишены такого блага цивилизации, как банальная канализация, и в мгновение ока сделался верным адептом этого инженерного сооружения, продвигая его возведение в Касе при каждом удобном случае.
  - Разрешаю тебе попросить ее об этом от своего имени, - заявил вампир и неожиданно для управляющего засмеялся, - Передашь мне потом, что она сказала.
  
  *****
  
  С видимым недовольством загрузившись в карету, граф Додр скомандовал кучеру выдвигаться. Пора было возвращаться домой. Еще один день прожитый впустую подошел к концу. Пустая болтовня придворных бесила графа. И хотя он уже давно занимал пост Маршала королевства и командовал королевской Гвардией, воспринимать все это как естественную часть жизни он так и не научился.
  А болтали придворные много! И в последнее время все их разговоры так или иначе сводились к одной единственной теме: они выбирали новую супругу герцогу Касу. Многие спали и видели себя будущим тестем могущественного аристократа и предлагали выдать за него своих дочурок или еще каких ближайших родственниц. Некоторые имели сразу несколько кандидатур на вакантную должность невесты северного владыки. И все это было неудивительно - наследство старого мага стоило любых усилий!
  А маршалу приходилось во всем этом вертеться. После скоропостижной смерти графа Харси и возвращения короля в столицу граф Додр неожиданно как для себя, так и для других придворных стал новым фаворитом его величества. Граф Верон, которого все пророчили в следующие фавориты, внезапно оказался не у дел. И теперь многочисленные аристократы спешили засвидетельствовать маршалу свое почтение и обязательно стремились завести с ним беседу о новой невесте Каса, с ожидаемым финалом, в котором они предлагали на это место свою кандидатку. Надоело!
  И ведь даже за свободное пока место королевского секретаря так не интригуют! Деньги важней власти! Все ждут смерти старого мага и желают получить свою долю его богатств, прекрасно понимая, что после этого они купят что угодно и кого угодно. Продажные мрази!
  Но как бы маршал ни относился к большей части придворных, выбирать невесту Касу надо было как можно быстрей. Это было важно для всего королевства. Девушка, без сомнения, должна быть из правильной семьи, верной трону и королю. Подобрать такую будет сложно. И еще сложнее будет подсунуть ее новому герцогу. Блад показал, что он еще не впал в старческий маразм и способен порвать на куски любого противника. А значит надо играть очень тонко и осторожно.
  Когда карета проехала ворота столичного особняка, маршал выбросил из головы все придворные дела и начал строить чисто домашние планы. Проведя в походах больше десяти лет своей жизни, граф начал ценить уют и спокойствие. Потрескивающий камин, терпкое сладкое вино, теплый плед... Все это манило старого воина куда больше королевских дел и интриг. Вот только оставлять эти интриги молодежи было боязно. Ведь все же продадут!
  - Ваша милость, - дворецкий с поклоном открыл дверцу кареты, - В гостиной вас ожидает граф Нури.
  - Чего? Ему же запрещено появляться в столице!
  - Не могу знать, ваша милость. Граф пожаловал в особняк час назад и с тех пор ожидает вашего возвращения.
  - Я разберусь!
  А вот и стервятники налетели! В свое время граф Нури приложил немало усилий, чтобы оказаться избранником юной принцессы, а затем и ее мужем. Чего это ему стоило, никто не знал. Но зато все были в курсе истинных намерений графа - власть. Принцессу он не любил, и она была ему нужна только как ступенька к трону. И сейчас, несмотря на запрет, этот человек появился в доме нового фаворита короля. А значит до него уже дошла информация о событиях на севере, причем не та, что рассказывалась официально, а истинная, скрытая от большинства людей. Интересно, кто проболтался? Надо будет попросить графа Верона разобраться!
  Обменявшись приветствиями с гостем, маршал стал разглядывать человека, которого не видел уже много лет и с которым некогда был очень дружен. Высокий и худой, граф Нури тем не менее был одним из самых искусных бойцов королевства, и в молодости его слава среди дворянства была на таком высоком уровне, что перед ним были открыты любые двери. Собственно, именно это и позволило ему завоевать расположение юной принцессы.
  - Давно не виделись, - тихо произнес граф Нури.
  - Я бы тебя еще столько же не видел, - хмуро сообщил гостю маршал.
  - Ха! Все ворчишь?
  - Ворчу, - согласился хозяин, - Но уверен, что ты пришел ко мне в гости не для обсуждения этого факта.
  - Ну, я не против обсудить твой характер и распить с тобой бутылочку-другую вина да поностальгировать о прошлом, но в столицу я и правда приехал по важному делу.
  - И что тебе нужно?
  - Трон.
  Граф Додр рассмеялся. Прямолинейность в разговоре, свойственная его старому другу, осталась при нем. Хотя любой, кто решил бы, что это основополагающая черта характера графа Нури, очень сильно бы об этом пожалел. Ибо в реальности все обстояло совсем иначе - хитрость, интриги, закулисные разговоры и даже яд в бокале. Ради достижения цели граф Нури не брезговал ничем. Он и на поле боя любил ловушки, обман и подлость и точно таким был в жизни. Разве что в личном разговоре любил говорить все прямо.
  - Вот так вот просто хочешь взять и сесть на трон? - отсмеявшись спросил маршал.
  - Нет. Я хочу посадить туда моего сына.
  Вся веселость моментально слетела с лица старого воина.
  - Это измена!
  - Брось! Нынешний король уже история. Неужели ты хочешь пойти на дно вместе с ним? - Нури посмотрел прямо в глаза собеседника, - Мой сын куда более лучший вариант, как для тебя, так и для королевства.
  - Почему я вообще это слушаю?
  - Это правда. И ты это знаешь. Барон Блад показал истинную силу короля и его реальную власть! Ноль! Грязный маг просто приказал, и король побежал исполнять! Ты хочешь служить такому владыке?!
  Маршал отвел глаза и опустил их в пол. Все сказанное было верно. Унижение короля в Касе осталось тайной для всех, кроме горстки избранных, но оно было и от этого факта нельзя было отмахнуться. А самое обидное - наглый маг остался безнаказанным. Все что смог король - это убить свою племянницу! И то еще неясно, как на это ответит новый герцог Кас. Все, кто знал истинное положение дел, связанных со смертью принцессы Регины, были уверены, что Блад обязательно отомстит, и только король отмахивался от этого и самоуверенно заявлял, что его соперник просто не посмеет это сделать.
  - Твой сын почти не имеет прав на престол, - произнес маршал, - Есть старшие принцы. Есть их кузены.
  - Это все решаемо! - отмахнулся граф Нури и задал важный вопрос, - Ты со мной, дружище?
  - Да, - твердо произнес граф Додр, - Я помогу. Только есть одно условие: я не буду убивать короля лично. Я слишком долго ему служил.
  - Тебе это не потребуется, дружище. Исполнителей найти несложно.
  
  *****
  
  - И как вам вид, ваше высочество? - герцог Шафрурский откровенно издевательски посмотрел на Леопольда.
  - Внушительно, - кивнул принц, проигнорировав вызывающее поведение южанина.
  К наглости и беспардонности местных он уже привык, а вот армия мятежников, выстроившаяся напротив, была чем-то новым. Предвкушение скорого сражения будоражило кровь. Все волнения последних дней ушли. Принц больше не чувствовал постоянных взглядов в спину, давления или опасности. В душе осталось место только для предстоящей схватки и славы после нее. С остальным можно будет разобраться и после.
  - Какие будут приказания, ваше высочество? - герцог Баргурский, тоже присоединившийся со своими отрядами к армии, направленной против мятежников, даже не скрывал сарказма в своем вопросе.
  - Вы, герцог, отводите свои войска в резерв. Ваши солдаты были на марше на двое суток дольше, чем вся остальная армия. Пусть они отдохнут, - принц начал отдавать приказы и не упустил возможность вернуть герцогу оскорбление, исключив его из будущей битвы, - Отряды гвардии тоже отвести в резерв. По центру мы расположим наемников. Правый фланг за вами, герцог Шафрур. Левый фланг ваш, генерал Андердекси.
  - Ваше, высочество! Вас не смущает, что в таком случае наш фронт будет короче, чем у мятежников? - герцог Шафрурский внимательно посмотрел на принца, - Я советую просто навалиться на травоедов всеми нашими силами, а не играть в солдатики! Надо быстрее покончить с ними!
  - Вы боитесь своих крестьян, герцог?
  - Мальчишка! Да как ты..., - клинок гвардейца замер около горла южанина, все вокруг напряженно замерли, схватившись за оружие.
  - Я не думаю, что стоит продолжать эту беседу. Направляйтесь к своим войскам, герцог. Ставка мятежников будет как раз против вас, вам и атаковать первым.
  - Да, ваше высочество, - герцог осторожно отвел от своей шеи клинок и, коротко поклонившись, направился к группе оруженосцев, держащих под уздцы коней своих господ.
  Когда оба герцога уехали, принц повернулся к брату.
  - Твой план очень хорош, Гордон. Пока все идет, как ты предсказывал!
  - Если бы еще удалось загнать Шафрурского в предложенную мной ловушку...
  - Это уже мечты! И называй его, как это принято у нас - герцог Шафрур! Эта их южная приставка к своим титулам меня только бесит! Они не короли! - осадил брата Леопольд и повернулся к генералу, - Побудьте со мной. Мне могут потребоваться советы умудренного опытом воина.
  - Да, мой принц. Позвольте высказать первый совет, - рыцарь Андердекси склонил голову и указал рукой на ряды мятежников, - Они очень странно построены, ваше высочество.
  - Думаешь, эти забавные квадратики, в которые они построились, им помогут?
  - Не могу знать, ваше высочество.
  - Тогда лучше помолчи. Подайте мне коня!
  С холма, на котором расположился принц, было очень хорошо видно все поле боя, но Леопольду хотелось большего. Ему было мало наблюдать, душа рвалась вперед и требовала оказаться на острие удара, первым доскакать до жалких людишек, посмевших бросить вызов аристократам, и врубиться в их жалкие квадратики, которыми они построились перед битвой. А потом, празднуя победу и принимая заслуженные поздравления, смотреть, как исходят в бессильной злобе герцоги, у которых отняли их право и их славу.
  На самом деле, построение мятежников волновало принца несколько больше, чем он показывал. Именно эти странные квадраты, ровной линией растянутые по полю боя заставили принца образумится и не участвовать в бою. Лидер мятежников имел план на битву, об этом говорил кровавый ритуал, совершенный им утром, а значит и эти плотные квадраты крестьян стоят не ради красоты.
  - Может все-таки атакуем магами? - подал голос принц Гордон.
  - Нет. Слишком опасно, - Леопольд посмотрел на старшего королевского мага, и тот едва заметно кивнул ему взмахом ресниц, - Сегодня мы будем драться без магии.
  Неприятным сюрпризов для армии аристократов стало не только неожиданное возникновение мятежников у них на пути и того факта, что восставшие просто стояли и ждали своих противников на поле боя уже несколько дней, а разведка не смогла их даже обнаружить, но и страшный ритуал, который провел, маг перешедший на сторону травоедов. Несколько сотен человек благородного происхождения, плененные мятежниками до этого, были принесены в жертву кровавым магом. Вот только вместо того, чтобы использовать полученную силу для воплощения сверхмощного заклинания, он просто разлил ее в пространстве. В результате на несколько лиг вокруг образовалась область, в которой применение любых заклинаний было связано с чрезмерным риском магических возмущений и спонтанных проявлений силы. Одним словом, колдовать было смертельно опасно.
  - Мы можем отступить, - предложил Гордон, - У мятежников просто не хватит жертв на еще один ритуал.
  - Отступить - значит признать поражение, - покачал головой Леопольд, - Мы должны уничтожить мятежников здесь, на их территории.
  - Но они явно замыслили ловушку!
  - Плевать. В нее попадет герцог Шафрур. Кстати, - принц повернулся к генералу, - прикажите ему начать атаку.
  - Да, ваше высочество!
  Глядя на то, как южная кавалерия выезжает и строится для атаки, все только покачали головами. По плану правый фланг должен был сначала подойти на дистанцию выстрела из лука и дать лучникам время опустошить свои колчаны, после чего в дело вступала бы пехота. Герцог решил самовольно поменять план и воспользоваться значительным расстоянием, отделяющим армии друг от друга. Таранный удар разогнавшейся латной кавалерии по его мнению должен был решить исход дела на его участке боя.
  - Идиот, - прокомментировал увиденное Леопольд, - Впрочем, это его солдаты. Ему и решать, как они будут умирать.
  - Может нам стоит выдвинуться вперед? - генерал, с волнением наблюдавший за действиями южан, даже забыл обратиться к принцу правильно.
  - Нет. Отсюда все прекрасно видно, - улыбнулся Леопольд.
  - Брат, - Гордон постарался приблизиться к наследнику так близко, как это позволяли их животные, и шепнул, - Пусть выйдут лучники.
  - Нам нечем прикрыть их, Гордон, - также тихо ответил Леопольд, - Обычно это делают маги. Поэтому даже простых щитов нет.
  - У наемников есть и щиты и личные артефакты.
  - Верно! - Леопольд выпрямился в седле, - Генерал! Гонца к наемникам! Пусть будут готовы направить своих лучников вперед по моей команде!
  Тем временем кавалерия герцога пошла в атаку и стала набирать ход. Лавина закованных в латы всадников ускорялась с каждой секундой. Никакого строя, никаких задумок. Просто навал всей массой. Коли копьем, дави конем. Так это называл наставник наследника и очень пренебрежительно отзывался о тех полководцах, кто применяет подобные приемы в бою. Особенно в самом его начале.
  Плотные квадратики травоедов зашевелились и неожиданно ощетинились стеной пехотных копий, которые они до этого банально прятали. Принц улыбнулся. Первая задумка мятежников явила себя, вот только не совсем понятно, на что они рассчитывают. Длинные кавалерийские копья латников пробьют первые ряды пехотинцев насквозь, а потом мечи довершат бойню.
  - Мур меня забери! - пробормотал генерал, пораженный увиденным.
  Такое выражение эмоций было вызвано тем, что сейчас наблюдали все присутствующие в свите принца люди. В момент, когда лавина тяжелой кавалерии почти доскакала до ощетинившихся копьями построений мятежников, в центрах квадратов возникло движение и земля перед первыми рядами разверзлась. Потянувшие за веревки крестьяне подняли заточенные колья, до этого момента надежно стряпанные в земле. Встав ровно под углом сорок пять градусов, те образовали почти непреодолимое препятствие, в которое на полном скаку влетели латники герцога. Мощнейший удар обратился против самих атакующих. А потом в образовавшуюся свалку ударили мятежники.
  - Надеюсь, герцог получит урок, - высокомерно бросил принц, глядя на то, как умирают попавшие в ловушку латники.
  Их товарищи, которым повезло не налететь на колья и которые на полном скаку влетели между квадратами мятежников, сначала собрали неплохой урожай личных побед. Их длинные кавалерийские пики без труда поражали крестьян, ощетинившихся своими короткими пехотными копьями, - но всему приходит конец. Пики ломались, застревали в телах, просто вырывались противником, и в какой-то момент латники лишились своего основного оружия и взялись за мечи. И вот тут оказалось, что они находятся не просто в проигрышном положении, а попали в самую настоящую западню.
  Сомкнув ряды своих каре, мятежники смело пошли вперед и теперь уже они владели инициативой, а солдаты герцога были вынуждены воевать на ограниченном пространстве не имея возможности ни маневрировать, ни отступить. Пехотные копья быстро показали себя во всей красе, и с невиданным ожесточением восставшие крестьяне кололи и солдат герцога, и их лошадей.
  - Уверен, у травоедов и пики есть, - заметил Гордон, когда стало понятно, что избиение тяжелой конницы герцога завершено, и ее жалкие остатки с позором отступили на свои прежние позиции.
  - Плевать! - заявил Леопольд, - Против пехоты они не помогут.
  - Выдвигаем лучников? - генерал растерянно посмотрел на принца, радуясь, что этим боем командует не он.
  - Нет! Все, как планировали. Надо приблизится к ним нашей пехотой.
  - Ваше высочество! На поле могут быть закопаны алхимические мины. Маги не проверяли его.
  - Значит пусть солдаты внимательно смотрят под ноги! - раздраженно бросил принц, - Четверть лиги! Наши войска должны стоять на таком расстоянии от этих мразей!
  Гонцы немедленно отправились доносить приказ командующего до офицеров на местах. Вскоре, довольно организованно, пехота начала движение вперед. Как только стало понятно, что вся армия герцогов идет вперед, из рядов мятежников выскочили отдельные фигурки вооруженые арбалетами и, немного выдвинувшись вперед, начали стрелять по врагу. Никаких залпов или команд. Каждый действовал сам по себе и выбирал мишень самостоятельно. В рядах наступающих стали падать солдаты.
  - Артефактные арбалеты! Откуда они у травоедов? - принц растерянно посмотрел на свое окружение.
  - Мятежники разрушили и ограбили около сотни замков, ваше высочество. Уверен, у них и наручные артефакты есть, - пояснил один из южных баронов, что продолжал находиться рядом с командующим.
  - Мой принц! Нам надо послать своих арбалетчиков, чтобы они отпугнули вражеских, - генерал обеспокоено посмотрел на Леопольда, - Иначе потери будут очень большими.
  - Солдат у меня много! Будет нужно - шлюхи родят новых. А артефактных арбалетов всего двадцать! Только вперед! А потом пусть свою работу делают лучники!
  Под убийственным огнем пехота продолжала приближаться к рядам мятежников. Воины пытались прикрываться щитами, но разогнанные артефактом до безумных скоростей болты пробивали щиты насквозь. Иногда один снаряд забирал сразу три или даже четыре солдатских жизни. Раненые оставались лежать на земле и взывали о помощи. Закаленные в боях бойцы продолжали упорно идти вперед. Самоубийственная стойкость стоила им потери почти семисот пехотинцев, как в тире расстрелянных на марше, но они выполнили приказ, приблизившись к врагу на четверть лиги, и вперед вышли лучники.
  Еще до того, как первые стрелы упали на головы мятежников, их арбалетчики покинули свои позиции и скрылись за спинами своих товарищей. Их место заняли небольшие отряды лучников, которые начали дуэль со своими оппонентами из числа наемников и королевских войск. Пехота герцога Шафрура пока не спешила вступать в бой даже на дистанции, все еще пребывая под впечатлением от гибели своих латников.
  - Кажется, им не нравится! - довольно заметил Леопольд, глядя на то, как стрелы его солдат находят свои цели в плотных рядах мятежников.
  - Жаль, что у нас очень небольшой запас стрел, - заметил Гордон, - Мы могли бы вынудить их атаковать нас, и все их ловушки были ли бесполезны.
  - Смотрите, ваше высочество! Травоеды дрогнули! - восторженно завопил генерал.
  Ситуация на поле боя действительно кардинально поменялась. Крестьянские лучники не могли поспорить со своими профессиональными противниками ни точностью, ни скоростью, ни навыками и заметно уступали им во всем. А потому вскоре те отряды мятежников, что не сбежали из под убийственного огня королевских стрелков, были полностью уничтожены, и дождь стрел пролился на каре пехоты. Похвастаться стойкостью наемников восставшие не могли, и в какой-то момент сразу четыре ровных квадрата рассыпались и превратились в толпу бегущих крестьян.
  - Мы и без магов можем их бить! - прокомментировал это принц, - Сейчас лучники устанут, и я прикажу начать общую атаку! А потом кавалерия втопчет в грязь тех, кто выжил.
  Гонец от герцога Шафрура подскакал прямо к принцу.
  - Ваше высочество, его сиятельство просит передать, что за рядами мятежников происходит какое-то странное перемещение войск на его фланг.
  - Ха-ха-ха! Я это отсюда прекрасно вижу. Мятежники концентрируют свои силы на левом и правом флангах.
  - Его сиятельство просит подкрепления!
  - Отправляйтесь назад и передайте герцогу, что свое подкрепление он погубил в самом начале боя! А если ему вдруг не хватит пехоты, то я увижу это и без его советов и просьб! У него за спиной стоят войска герцога Баргура, и если что - они помогут. Езжайте! - раздраженно приказа Леопольд.
  - Что там делают травоеды?! - вопрос брата отвлек принца от гонца и заставил вновь посмотреть на поле боя.
  А там творилось что-то новое. Группы мятежников начали собирать шатры стоящие прямо у них за спинами и делали это очень быстро и умело. Уже через минуту все офицеры принца могли наблюдать, что скрывали за собой куски ткани.
  - Мур их подери! - выругался генерал.
  - В атаку! Быстро в атаку! - завопил принц.
  Но было поздно. Простые и надежные катапульты, до поры до времени спрятанные мятежниками, сделали свой первый залп. Сотни камней, размером с кулак каждый полетели в сторону пехотинцев...
  Удар!
  И десятки фигур валятся на землю. Командиры в замешательстве осматриваются вокруг, некоторые пытаются навести порядок. И тут в порядки пехоты влетает еще одна партия смертоносных гостинцев мятежников.
  Прежде чем гонцы успели донести до полевых офицеров волю командующего, катапульты сделали еще несколько залпов. Армию спасло только то, что это были наспех сделанные орудия, ненадежные и неточные. Некоторые из них развалились после всего нескольких залпов.
  Генерал настороженно посмотрел на принца, который нервно сжимал рукоять своего меча и напряженно следил за развитием событий. Пехота сошлась с мятежниками накоротке, и сейчас на поле кипела жестокая битва. Восставшие старались упорно держать строй и сохранять свои квадратики целыми. Там, где это удавалось, они имели успех, там же, где удавалось нарушишь их построение, всех мятежников без жалости вырезали королевские солдаты. Сейчас никакое командование и никакие хитрости не могли помочь ни одной из сторон. До тех пор пока на поле не случится что-то особенное, оба военачальника просто наблюдатели. Даже непонятно куда вводить резервы и нужны ли они вообще. Люди просто убивают людей...
  - Проклятие! А это еще что такое?
  Генерал оторвался от наблюдение за ходом схватки и посмотрел на небо, куда и указывал один из оруженосцев. Огромные черные тучи медленно наползали на поле боя, и они были слишком плотными и слишком низкими. Таких генерал никогда не видел за всю свою жизнь. Явно магия, а значит вскоре всех ждет очень веселое времяпрепровождение. Спонтанные магические проявления, бич магов и вообще всех жителей мира, обязательно сотворят филиал ада над отдельно взятым полем. Видимо мятежники решили, что терять им нечего, и пошли на крайние меры.
  - Копья в землю! - резко скомандовал генерал, не раз и не два за свою жизнь наблюдавший, как спонтанно возникшие небесные молнии выкашивали целые отряды латников, не успевших опустить свое оружие, - Всем спешиться!
  Все поспешили исполнить этот приказ. Даже принц, недобро посмотревший на генерала, не посмел ничего сказать и слез со своего красавца коня.
  - Грдах!
  Все резко присели от неожиданно взрыва, раздавшегося слева. Магическая вспышка озарила ряды стоящей в резерве гвардии, и не менее пятидесяти бойцов были просто раскиданы во все стороны.
  - Грдах! - новая магическая вспышка заставила всех зажмуриться.
  - Болты с магической начинкой! - первым сообразил Гордон.
  - Сейчас пойдут спонтанные реакции, - пророчески произнес генерал себе под нос и оказался прав.
  Небольшой огненный торнадо возник из ниоткуда и стал быстро раскручиваться и набирать силу. Гвардейцы побежали врассыпную, стараясь побыстрее оказаться подальше от опасного магического феномена, грозящего не только убить их, но и запустить новые спонтанные проявления. И они не замедлили сказаться. В некоторых местах трава покрылась инеем, воздух в других искрился, где-то что-то противно звенело, а где-то тряслось. И во всем этом магическом хаосе умирала королевская гвардия, так и не вступившая в бой с мятежниками.
  - Смотрите! - принц Горгон указал на группу мятежников, появившуюся из леса слева и ныне стремительно приближающуюся к месту схватки.
  - Люди так быстро не бегают, - прошептал принц Леопольд, заметив, что еще одна такая группа быстро несется справа.
  - Это не люди. Это вампиры, - опустошенно произнес генерал и сотворил светлый символ, - Мы проиграли. Надо спасаться!
  
  *****
  
  Когда небо начали заволакивать тучи, капитан Ричард Дикий понял, что настало время спасать остатки отряда. Вскоре поле накроет волна хаотичных магических возмущений и живых тут не останется. Наемники из баронства Блад или как все вокруг их называли - бладианцы, были верными и преданными солдатами, лучшими, что можно было купить за деньги на стороне. Их репутацию подтверждало не только их происхождение, но и десятилетия безупречной службы. Но даже лучшие из лучших не готовы умирать по-глупости. Во славу - легко! Ради идеи - всегда, пожалуйста! Но просто как скот на бойне? Лишь потому, что глупый мальчишка, родившийся в королевской семье, решил, что он умеет командовать полками? Спасибо, но нет.
  Вот только спасать свою шкуру и просто бежать с поля боя капитан Ричард Дикий тоже не собирался. Отступать надо грамотно и расчетливо. "Дикие утки" были одним из старейших отрядов бладианцев, со своей историей и традициями. И рушить все, в один миг поддавшись панике или страху, никто из них бы не стал. Значит надо было убраться с поля так, чтобы это выглядело достойно. А что может быть достойней спасения командующего?
  - Фил! Отводи своих! Рон! Мне нужны все щитоносцы, какие есть! - заорал Дикий первые приказы своим лейтенантам.
  Увести все пять сотен "Диких уток" конечно не получится. Под убийственным обстрелом арбалетчиков, а затем и катапульт, погибли не меньше сотни отборных наемников. В кипящей сейчас схватке полегло еще несколько десятков, но его отряд здорово порезвился, уничтожив четыре квадрата мятежников и вырезав там всех. Но все равно, потери наемников были очень значительными, и Ричард проклинал тот день, когда согласился на предложение короля.
  Воспользовавшись тем, что сейчас их никто не атакует, капитан скомандовал отход. Ровно за их спинами располагалась ставка принца, откуда тот руководил боем. "Диким гусям" надо было оказаться там быстрее, чем кто-то сообразит, что происходит на самом деле. Принца надо спасти от него самого! Мальчишка еще не понимает, что бой закончен. Огромная черная туча, затянувшая все небо, вот-вот обрушит на землю сотни магических феноменов.
  В рядах гвардии раздались взрывы, и наконец начались те самые спонтанные магические возмущения, которые так ждал Ричард. Но почему они происходят только в рядах гвардии?
  - Бегом! - скомандовал капитан и мечом указал направление, уставшие солдаты поспешили за своим командиром.
  Тем временем в ставке происходило что-то непонятное. На отступающих наемников никто не обращал внимания. Все смотрели и показывали то налево, то направо и похоже были крайне возбуждены, а некоторые и напуганы. Обзор Ричарду закрывали его же бойцы, поэтому он подавил желание оглянуться и посмотреть, что же такого видят его командиры. Капитан приказал солдатам бежать еще быстрее, а магические возмущения на поле, способные оправдать это бегство его отряда с позиций, так и не начинались, зато они росли и ширились там, где стояла гвардия.
  "Проклятие!" - мысль озарила голову капитана и он даже сбился с шага, - "Эта туча родственна той магии, что мятежники разлили в пространстве! Она не будет вызывать спонтанных реакций."
  - Стоп! - надо срочно вернуть отряд назад, честь наемников не пустое место, - Возвращаемся! Бегом!
  - Вампиры! - окрик одного из сержантов заставил Ричарда изменить свой приказ.
  Теперь он понял, что именно так взбудоражило командующих. Мятежники в очередной раз обратили себя в отродья, как делали и до этого, когда не могли справиться с войсками своими силами.
  - Стоп! - капитан быстро оценил ситуацию, - Надо спасать принцев!
  Гвардия была уничтожена магией. Левый фланг, где стояли отряды Южной армии, судя по всему продержится недолго. И тогда между принцами и вампирами не будет никого. На правом фланге есть еще резерв герцога Баргурского, а значит "Дикие утки" должны встать именно слева и, заменив собой гвардию, прикрыть отход принцев. Придется умереть, но хотя бы за дело и со славой! Как и положено честным наемникам!
  Быстро достигнув нужной точки, наемники заняли оборону. Щит вперед, короткое копье отвести чуть в сторону и быть готовым совершить им резкий выпад, над краем щита торчат только брови. Стоять и держаться. Вампиры страшны своим первым ударом и если его удается остановить, то дальше есть шанс перебить их за счет своей численности.
  Ричард сотворил светлый символ и, вытащив меч, опустил забрало. Враг подбегал. Два десятка вампиров. Есть шанс их задержать. Его ребята никогда не сталкивались с этими тварями, но тренировались на действия против них постоянно. Тактика и образ действия знакомы и не меняются уже два века.
  Несколько вампиров со всего разбега ударили в щиты. В местах, куда пришелся их удар, воины отлетели назад. Копья соседей тех, кому не повезло стоять в месте удара, быстро пронзили тела порождений Мур, но те и не думали умирать, а вместо этого во всю махали своими короткими мечами, разрубая древки и отбиваясь от новых атак. Быстрые. Сильные. Выносливые. Проклятые!
  Перед капитаном приземлился прыгнувший через строй вампир. Еще один их любимый прием, к которому наемники были готовы. Пока тварь разгибалась, ее дважды успели ударить охранники Ричарда. А потом в бой вступил и сам глава отряда наемников "Дикие утки". Наручный артефакт создал вокруг него непроницаемую магическую защиту, парировав удар вампира, и удивившись этому факту, нелюдь потерял несколько драгоценных мгновений. Меч капитана срубил ему голову.
  Жаль, что "Дикие утки" несколько лет назад почти в полном составе полегли под стенами Мираи вместе со старым графом Савоярди, нанявшим их для того похода. До того момента отряд был одним из самых богатых, и наручные артефакты имел каждый второй боец. Бойня поглотила все. И людей, и артефакты, и оружие с броней. Осталось только имя отряда и несколько десятков выживших. Поход на юг, за который так щедро платил король, виделся капитану хорошим шансом поправить финансовые дела "Диких уток", но как оказалось, он окончательно погубил на проклятом юге весь отряд. Осталось только сохранить о них хорошую память!
  Рядом с Ричардом пролетел один из его бойцов, отброшенный в сторону разъяренным вампиром. Из другого бедолаги уже вовсю пили кровь. Капитан попытался помочь, но магический щит защитил вампира, и он, улыбнувшись, отбросил от себя труп солдата и встал напротив его командира.
  - Ненавижу! - прошипел вампир.
  - Сдохни! - закричал Ричард и "воздушным кулаком" впечатал его в землю.
  Ошеломленный вампир пропустил удар лезвия в глаз. Возможность пользоваться личной магией, которую приобретали бывшие крестьяне, став монстрами, это далеко не все. Навыки и умения значили куда больше. Потому сражаться с молодыми вампира было легко... если конечно ты был готов жертвовать за убийство каждого их них жизнью десятка своих солдат.
  Командир наемников смотрел, как тают его силы, но даже погибая, солдаты еще сражались. Умирая, его отряд стоял и давал время, ценные секунды и минуты, чтобы принцы смогли сбежать и спастись.
  Очередной мятежник, обративший себя в кровососа, оказался рядом с командиром. Капитан попытался достать его мечом, но в этот раз тварь оказалась проворней, и ее клыки впились в горло честно выполнившего свой долг наемника. Артефакт уже был разряжен и больше не мог помочь своему владельцу. Чувствуя, как жизнь его покидает, капитан посмотрел себе за спину. Холм, на котором еще недавно находились принцы, был пуст. Ричард Дикий умер счастливым, зная, что он выиграл время для принцев и дал им уйти с проигранного поля брани. Свой долг перед работодателем он выполнил до конца. "Дикие утки" в последний раз покрыли свое имя славой.
  
  *****
  
  Тем временем принцы совсем не спешили воспользоваться предоставленным им шансом. Поняв, что бой проигран, они со свитой и личной охраной тут-же бросились бежать, но стоило им чуток удалиться и прекратить слышать звуки продолжавшегося сражения, как все изменилось. Младший Гордон то и дело останавливал свою лошадь и оглядывался назад, выискивая другие отступающие отряды, а старший Леопольд каждую свободную минуту норовил отдать генералу тот или иной приказ, но почти сразу их отменял. А потом и вовсе принцы заставили свой отряд остановиться и дать отдых коням.
  Эта беспечность, невозможная в любом другом отступающем отряде, к сожалению для принцев и их отца совершенно спокойно случилась с ними. Генерал не посмел перечить наследнику, солдаты по привычке подчинились, свита с радостью прекратила безумную скачку. Если кто и осознавал опасность ситуации, то он молчал и вел себя как все.
  Вурдалаки подловили знатных беглецов прямо у обеденного костра. Сопротивления им никто оказать не сумел.
  
  Глава 13
  
  - Что у вас с орками? - молодой мужчина с чистым лицом и пронзительным взглядом поерзал в кресле и, сев поудобней, вновь посмотрел на докладчика.
  - Владыка! На южных рубежах все спокойно!
  - Вот как? - названный "Владыкой" недобро улыбнулся, - Я слышал совсем другое.
  - Не верьте слухам, ваше императорское величество! Племена орков разобщены и слабы. А ваши легионы сильны как никогда!
  - Я рад слышать это, префект. Спасибо за ваш подробный доклад.
  - Всегда к вашим услугам, ваше императорское величество! - аристократ с довольной улыбкой поклонился, - Позвольте еще раз поздравить вас с восшествием на престол. Неожиданная смерть вашего отца это большая утрата для всех нас, но мы уверены, что под вашим чутким руководством Империя приумножит свою славу, и вы будете достойны своих предков.
  - Спасибо за теплые слова, граф. Буду рад видеть вас на церемонии коронации.
  - Благодарю за приглашение, Владыка! Я обязательно буду там и с большим удовольствием засвидетельствую свою преданность трону.
  Префект юго-западных районов империи низко поклонился и поспешил покинуть рабочий кабинет императора, где кроме него и правителя находились еще несколько высших сановников и десяток преторианцев.
  - Врет в глаза и даже не запинается, - промолвил император, как только дверь за посетителем закрылась, - И как отец терпел все это?
  Три дня назад яд в бокале прервал жизнь предыдущего императора, и его старший сын в срочном порядке занял пустующий трон. Убийцы были быстро найдены, но это не утешило нового владыку империи. Отца он искренне любил и желал ему всех благ и долгого правления. Только вот некоторые родственники императора думали совсем иначе. И молодой Марк Отон Третий надел на свою голову древний венец своих предков. Правление пришлось начать с казней членов императорской семьи.
  - Префекты - это вынужденное зло, ваше величество, - герцог Вергуно, канцлер Империи, зло оскалился и с неприязнью процедил сквозь зубы, - Выборная должность.
  - И сколько я еще буду терпеть этого наглеца?
  - Перевыборы префекта в области Монтеза через год, но граф Скалари имеет все шансы быть переизбранным. Аристократы довольны им, Владыка.
  - Проклятие! - выругался молодой правитель, - Ладно. Тогда кто расскажет мне, как у нас на самом деле обстоят дела с орками?
  - Разведка доносит, что их племена кочуют все ближе и ближе к границам. За последние годы количество их набегов участилось более чем в два раза. По опыту предыдущих лет можно сказать, что в степи, видимо, образовался переизбыток населения и в скором времени стоит ждать большого вторжения.
  - А если самим сделать вылазку в степь и вырезать там всех? Сколько легионов для этого потребуется?
  - Не меньше десяти легионов, ваше величество.
  - Но мы легко можем выставить и в два раза больше. Бронзовая армия насчитывает двадцать два легиона. Так за чем дело, канцлер?
  - В неготовности легионов Бронзовой армии к подобному, - вздохнул канцлер, - Набеги кочевников, что случились пятнадцать лет назад и разорили наши юго-восточные земли, вынудили вашего отца не только на ответные походы в степь, но и на значительное укрепление Железной армии и Серебряной армии. А наша экспансия на юг требовала и требует значительного усиления Стальной армии.
  - Ближе к делу, канцлер! - недовольно поторопил выступающего император.
  - Бронзовая и Медная армии последние десять лет снабжались по остаточному принципу, Владыка. В прошлом году ваш отец приказал прекратить эту практику, но пока результатов это не принесло. В Бронзовой армии полностью боеспособны не больше пяти легионов.
  - Кому отец поручил исправить ситуацию? - хмуро поинтересовался император.
  - Мне, ваше величество! - вперед вышел герцог Форлезо, вице-канцлер Империи.
  - И?
  - Я провел инспекцию и выявил, что главная проблема бронзовых легионов в отсутствии нормальных доспехов. Легаты были вынуждены заменить стальные латы на железные, а иногда и простые кожаные доспехи, что существенно понизило защищенность наших солдат. Кроме этого, большая часть вооружения не соответствует нормам и должна быть отправлена в переплавку. Чтобы исправить ситуацию, были сделаны массовые закупки александрийской стали для ковки новых лат, и с разрешения императора открыт столичный Арсенал, чтобы используя его запасы можно было заменить наиболее негодное оружие. Именно благодаря этим мерам сейчас в Бронзовой армии есть пять полностью готовых к бою легионов, - отчитался герцог.
  - Когда можно ждать полного восстановления боеготовности бронзовых легионов?
  - С этим возникли сложности, ваше величество. Барон Блад, во владениях которого и выплавляется александрийская сталь, отказался поставлять ее в империю в ближайшие годы. А выплавки имперской стали недостаточно. Другие стали не удовлетворяют высоким стандартам нашей армии. Ситуацию могла бы спасти гномья сталь, но нелюди давно ей не торгуют. Закатная сталь эльфов поставляется периодически и полностью выкупается Ганией. Таким образом мы оказались в том же тупике, что и привел нас к нынешней ситуации. Империи остро не хватает стали для армии, и мы вынуждены экономить.
  - Ясно. А почему барон Блад отказался поставлять свою сталь на наш рынок?
  - Барон заявил, что он будет использовать ее для своих нужд. Мой личный эмиссар не смог уговорить его изменить это решение.
  - Плохо! Напомните мне потом написать личное письмо этому барону Бладу. Легендарная личность в какой-то мере. Надо будет познакомиться.
  - Да, ваше величество, - поклонился вице-канцлер, - Но хочу напомнить вам, что он уже стар и вскоре умрет. Империи надо начинать налаживать контакты с его преемником.
  - А кто преемник?
  - Неизвестно. Мои лучшие люди пытаются выяснить это.
  - Выясняйте, - кивнул император, - Но что нам делать с орками? Неужели будем ждать их нашествия?
  - Если в ближайшее время не получится раздобыть нужное количество стали, то у нас будет только три выхода из ситуации, ваше величество.
  - Так-так, продолжайте, - император заинтересованно посмотрел на герцога Форлезо.
  - Первый способ - это провести ротацию когорт между железными и бронзовыми легионами. Кочевники успокоились, и мы можем несколько ослабить наши войска на юго-восточной границе. Второй способ заключается в снижении требований армии к доспехам и оружию. Третий же способ сильно не понравится Церкви.
  - Вот как? И в чем он заключается?
  - Я предлагаю привлечь для охраны границы с орками эльфов, ваше величество.
  В кабинете повисла гнетущая тишина. Сановники осторожно переглядывались и пытались понять, насколько правителю понравилось или не понравилось это рискованное предложение.
  - Не ожидал от вас такой ереси, герцог, - покачал головой молодой император, - Но опустим все тонкости. Где вы возьмете эльфов, готовых служить нам?
  - Каста Воинов, ваше величество. Вам еще это неизвестно, но гражданская война в Великом лесу закончена. Воины проиграли, их остатки покинули пределы эльфийских владений. Сейчас они движутся на север, и Великий князь делает все, чтобы уничтожить их. Его посланник скоро будет здесь и уверен, что будет просить нас напасть на них.
  - А вы, значит, предлагаете не уничтожать нелюдь, а предложить им службу?
  - Уничтожать их в любом случае глупо, ваше величество. По данным разведки, их не менее пятидесяти тысяч, а наши медные легионы находятся лишь чуть в более лучшем состоянии, чем бронзовые. Великий князь не сможет заплатить и десятой доли того, что мы потеряем в битве с Кастой Воинов.
  - А закатная сталь? Мы могли бы потребовать увеличить ее поставки.
  - Гания ее все равно не пропустит, Владыка. Так что, уничтожить эльфов с помощью армии мы конечно сможем, но ничего с этого не получим. И есть еще одна причина, почему делать этого не стоит.
  - Я слушаю, герцог.
  - Беглецы все еще подданные Великого князя, ваше величество. Все, что они сделают на землях людей, за все это должен отвечать Великий князь. Таков договор между нашими расами.
  - Хотите получить законный повод для объявления войны Великому лесу?
  - А почему нет, Владыка? - улыбнулся вице-канцлер.
  - Но мы два века не вмешивались в их гражданскую войну, наслаждаясь тем, что нелюди убивали друг друга сами, зачем нам влезать теперь?
  - Незачем, ваше величество. Просто Великий князь заплатит нам дань, и этим все закончится. Так зачем нам брать его дары за то, чтобы выполнить его просьбу и уничтожить Воинов, если он отдаст нам свои деньги сам, но чуть позже, когда Воины провинятся на землях людей, и мы предъявим ему претензии за это?
  - Ха-ха-ха! А вы коварны! Но как на все это отреагирует Церковь?
  - Я постараюсь убедить Наместника не совершать необдуманных поступков, ваше величество. Светлой Церкви ведь тоже не нужна слава кровавых убийц женщин и детей. Есть и более хитрые способы уничтожить нелюдь.
  - Расскажите мне о них потом, герцог. А сейчас я приказываю вам подготовить план ротации когорт между бронзовыми и железными легионами. Эльфов на своей границе я не потерплю, а укреплять ее надо!
  - Будет исполнено, ваше императорское величество!
  
  *****
  
  Предвкушающий гомон толпы разжигал азарт у присутствующих лучше любых стимуляторов и становился все более и более нетерпеливым. "Веселый замок" дрожал от ожидания. Огромная арена была заполнена не более чем на десятую часть, но Шеф Корпуса Мастеров изначально строила ее под куда большее количество вампиров, а потому сейчас в Колизее находились вообще все свободные от службы или работы бессмертные обитатели баронства Блад. Впереди вампиров ждали Летние игры.
  Ежегодные военно-спортивные состязания появились в общине не сразу. Первые десятилетия все были увлечены Большой Игрой - соревнованиями Корпусов между собой. Но даже бескомпромиссность соперничества друг с другом и борьба за звание чемпиона и победителя со временем приелись. Вампирам захотелось более простых развлечений. Так родились Летние игры и быстро заняли свою нишу в общественной жизни и сердцах обывателей баронства Блад.
  - Что у тебя с бароном Талнахом? - Константин занял свой трон и удобно расположился в нем.
  Трибуна Триумвирата в Колизее была отделана с особым шиком и любовь. Кроме дорогих материалов ее украшали редкие статуи и отличал повышенный комфорт. Триумвиры могли наблюдать за всем происходящим на арене хоть лежа. Впрочем, такой возможностью они пользовались редко и обычно просто сидели в весьма удобных креслах.
  - Семья барона перевезена в Кас, - Александр помахал рукой на приветствие знакомого военного с нижней трибуны и улыбнулся ему, - Жене назначено ежемесячное содержание. Дочери выделено приличное приданое. Сыновьям предложено идти на все четыре стороны. Но им прямо намекнули, что я приму только службу в армии и в другие стороны лучше не смотреть и из герцогства не уезжать. Они пока колеблются.
  - А что с титулом?
  - Хочу передать его одному из наших.
  - И кому? - заинтересовался алукард, так как с ним этот вопрос не обсуждался.
  - Пока никому. Все нос воротят, - недовольно ответил Александр, - Обучили мы их русскому языку на свою голову.
  - Не понял, чего они нос воротят?
  - Для них "Талнах" звучит не очень благозвучно! Мол, другие вампиры будут смеяться!
  - Не возражаешь, если я назначу нового барона сам?
  - Да пожалуйста! Только мне заранее скажи, кого ты так наказать хочешь!
  - Обязательно! - кивнул Константин и обратил внимание на арену, где как раз заканчивали последние приготовления.
  Сегодня вампиров ждал один из самых кровавых дней Летних игры - соревнования по вамбо среди чемпионов. Вампирская борьба в принципе была создана для убийства, и состязания по ней были очень жестокими всегда. Побежденного обычно с арены уносили, и иногда делали это ногами вперед. Правда такие случаи были только в самом начале истории Летних игр, а в нынешние времена во время боя по вамбо уже давно никто не умирал. Но сегодня крови прольется много - сражаться будут лучшие из лучших! А это всегда борьба до последнего!
  - Как тебе новый управляющий? - поняв, что начало почему-то несколько откладывается, алукард вновь обратился к герцогу.
  - Вроде толковый малый. Я дал ему несколько заданий на время моего отсутствия. Посмотрим, как он справится.
  - Если что, есть еще кандидаты. Итан просто самый сообразительный и шустрый.
  - Буду иметь ввиду. Он, кстати, мне уже одного рекомендовал. Некоего Мита Грони.
  - Приказчика из Медного? - нахмурив лоб спросил алукард.
  - Его самого! Что о нем скажешь?
  - Староват, тебе молодых надо. А так мужик он замечательный. Въедливый, упертый, жесткий. Половину рынка камня в Залоне держит!
  - Ого! Я думал нам принадлежит не больше трети общих объемов продаж, - удивился Александр, - Ты его мне хоть отдашь, такого ценного?
  - Забирай, все равно ему не долго осталось жить, - махнул рукой Константин и сменил тему, - А как там принц поживает?
  - Парень молодец. Думает о родне. Планирует свою жизнь и будущее. А самое главное, не заводит разговоры о моей мести за сестру. Мозги у него есть.
  - Так подобрал бы ты ему учителей!
  - Думал уже, - нехотя признался Александр, - Но, по логике вещей, его скоро в столицу вызовут. Толку там от моих учителей ноль. Король отошлет их обратно или убьет.
  - Ну подбери ему хоть мастера мечника. А то парню скоро в бой идти, а он толком фехтовать не умеет.
  - Вот это можно, - кивнул герцог, - Только кого?
  - В Константинополе живет несколько десятков приличных мастеров. Там есть чистые теоретики, есть и закаленные в боях ветераны, на практике отточившие свое владение клинком.
  - Вот такой принцу и нужен. Заодно поучит его жизни.
  - Тогда бери Беспалого Клайва. Бывший сержант "Черных Медведей".
  - Так "Медведи" предпочитают топоры. Откуда у них мастер мечник?
  - Пунктик их бывшего капитана, который собирал к себе в отряд всех мастеров, каких мог. И кстати, Беспалый не только отличный мечник, он и с копьем покажет класс и с топором. Принцу понравится.
  Приготовления на арене были наконец завершены, и в ее центр вышел ведущий, который начал восторженно вещать о том, что Летние игры откроются самым престижным соревнованием - сражениями чемпионов! Зрители поддержали его радостным воплем.
  Собственно, разбитие соревнований по вамбо на "весовые категории" произошло почти сразу с зарождением Летних игр. Только если в начале между собой соревновались изначальные, военные и гражданские, то в нынешние времена группы были поделены немного иначе. Сейчас отдельно от других соревновались вампиры, получившие в свое время титул чемпиона в любой из групп, это называлось сражениями чемпионов. Затем соревновались вампиры возрастом старше века, это называлось сражениями профессионалов. И наконец отношения выясняли вампиры младше ста лет, естественно, служащие в данный момент в Корпусе Армии, это называлось сражениями новичков.
  - А сейчас слово предоставляется Алукарду Вампиров! - завопил ведущий и, помахивая всем рукой со своего места, поднялся Константин.
  Задвинув короткую речь о том, как здорово, что все здесь сегодня собрались, и как все отлично проведут время, наблюдая за Летними играми и участвуя в них, он объявил игры открытыми и с чувством выполненного долга сел на свой трон. А на арене стали готовиться к схватке первые бойцы.
  Сняв с себя все доспехи, артефакты и украшения - особенно те, что имели в своем составе красные камни, - два вампира были проверены судьями на предмет добросовестной подготовки к бою, что конечно было сделано не ощупыванием, а употреблением капли их крови, и получили по небольшому графинчику с рубиновой жидкостью. Выпивание полулитра крови перед боем тоже было давней традицией, позволяющей сравнять шансы участников на победу.
  - Выяснение сильнейшего, мудрейшего и умнейшего - это самое старое развлечение любой расы! И мы не исключение! - ведущий в центре арены развел руки в сторону, - Кто еще не успел записаться на бой, у вас есть время! Ночь впереди долгая! Покажите себя! Испытайте себя! Докажите себе! А мы начинаем первую схватку! Наши чемпионы готовы продемонстрировать свое мастерство и взять реванш за прошлые игры! И помните! У нас только одно правило боя! НЕ УБИВАТЬ!
  Проорав последнее, ведущий быстро покинул арену, и его место тут же заняли судьи и бойцы, которые без долгих разговоров начали схватку, открыв тем самым игры по-настоящему.
  - Ты в этом году будешь участвовать? - Константин обратился к Евгению, сидящему с супругой немного в глубине трибуны.
  - Нет, - покачал головой вице-алукард, - Мне в прошлом году так навешали... В первом же раунде вылетел. К черту позориться!
  - А ты? - алукард посмотрел на Александра.
  - Тоже не буду.
  - А чего? Ты же чемпион "Большой гонки" прошлого года.
  - Я теперь герцог, - нахмурился Александр, - Боюсь, про "Большие гонки" мне можно на десяток лет забыть. Не до того.
  - Зря, - прокомментировал услышанное алукард, - Значит их выиграет Леонид. Можно даже не смотреть.
  - Ну, не скажи! Юля вполне может составить ему конкуренцию! Да Юль?
  Секретарь, на которую уставились четыре пары требовательных взглядов, невинно пожала плечами.
  - Я постараюсь.
  Тем временем на арене завершился первый поединок, и проигравшего в нем вампира приводили в чувство, заодно перевязывая ему оторванную конечность. Победитель выглядел только немногим лучше - руки и ноги у него были целы, и он стоял на ногах. В остальном, помощи ему требовалась ничуть не меньше, чем проигравшему. Зрители довольно подбадривали обоих, пусть поединок оказался коротким, но мастерство оба вампира показали отменное, доказав, что в свое время не зря получили титул чемпиона. А следующая пара бойцов уже вовсю готовилась к схватке, и судьи выдали им боевой паек.
  - А вы видели девочку, которую доставила Киса? - Ольга пересела со своего места на колени супруга и обняла его за шею.
  - Я видела, - мечтательно улыбнулась Юля, - Миленькая!
  Константин воздел глаза к небу и мучительно выдохнул, услышав и вопрос и комментарий.
  - А чего там? - поинтересовался Александр, заметив реакцию соратника.
  - А! - махнул рукой алукард, - Обнаружили маленькую девочку с родством душ. Пока ее стерегли и приручали, обнаружили еще одного человека с родством. И не придумали ничего лучше, чем устроить резню на дороге. Кстати, к тебе в Кас везут труппу бродячих артистов, знающих, что мы вампиры.
  - Мать вашу! - выругался Александр.
  - Вот-вот! Ну а девочку Киса в Гнездо притащила своим ходом, вперед родителей и всего этого табора.
  - А второй человек с родством?
  - Его обратили прямо на дороге!
  - Ты издеваешься? - поинтересовался Александр.
  - Не-а! - алукард посмотрел триумвиру прямо в глаза, - Эти болваны провели ритуал прямо перед людьми. Пугали их!
  - Что за ересь?
  - Вот такие порядки ныне в разведке! - развел руками Константин и подытожил, - Самостоятельно открылись перед кучей людей. Перебили баронскую дружину, патрулирующую королевские дороги. Провели ритуал обращения прямо на месте.
  - Я надеюсь, все строго наказаны?
  - Кто не наказан, будет наказан в ближайшее время. Шефу Корпуса я тоже пистон вставил. И вроде все взрослые вампиры, а как отчебучат иногда, так хоть стой, хоть падай.
  Ритуал обращения не был чем-то сакральным или особенным, любой мог провести его. Каждый год десяток-другой людей обращались в вампиров и пополняли ряды общины и Корпуса Армии. Но у него была совершенно другая сторона. Вампиры жаждали обращать других в себе подобных. Не имея другой возможности размножаться, именно в этом действии они находили отдушину и высвобождали свои желания. Причем сексуальный подтекст ритуала вообще никто не отрицал. Обращать стремились лиц противоположного пола.
  И уже давно ритуал обращения не был интимной процедурой. Его проводили на главной площади главного замка Гнезда, обычно в присутствии значительного числа вампиров противоположного, чем у обращаемого, пола. Хорошо хоть, эффект, успокаивающий у вампиров желание обращения, имел значительный радиус действия, и подчас не нужно было смотреть на саму процедуру - хватало и того, что ты просто находился в момент обращения в Гнезде.
  Таким образом, своими необдуманными действиями разведчики лишили многих вампиресс возможности поприсутствовать при обращении мужчины и снять желание к размножению. Хотя наблюдая за реакцией Ольги и Юли, можно было сказать, что девочку, как сексуального партнера или лицо одного с ними пола они не воспринимали, и возможно вскоре Гнездо ждет самый массовый ритуал обращения в истории, на котором будут присутствовать вампиры обоих полов.
  - Возраст не показатель, - весело заметил Александр, который тоже иногда чудил не по-детски.
  - И не говори!
  На арене тем временем поединок затянулся. Два сильно избитых вампира не желали отступать, но и в близкое столкновение лезть опасались, осознавая, что теперь исход боя решит всего один удар. Глядя на них, Александр задумался.
  - Надо бы в Касе построить свой Колизей. Ристалище и прочее. Нам все это не помешает.
  - Хочешь наблюдать за схватками рыцарей?
  - Почему нет? Если снять с них атакующие артефакты и ограничить защитные, все это даст неплохой стимул для развития кузнечного дела. Доспехи и оружие для турнира - это особая доля рынка и особые навыки. Но больше всего, конечно, пользы будет от зрелищности. Людям тоже надо весело проводить время. В Касе хватает богатых буратин. Как думаешь, Оль, - Александр повернул голову назад, - осилишь постройку комплекса для развлечений в Касе?
  - Построить его не проблема, - хмуро бросила вампиресса.
  - А в чем проблема?
  - В засранцах! - сверкнула глазами девушка, - Ты вообще представляешь, как много гадят люди?
  Присутствующие на трибуне, не скрываясь, во весь голос заржали. Даже Евгений от души смеялся, уткнувшись в грудь супруги и не обращая внимания на ее гневные щипки и тычки. За долгие годы выяснилось, что одним из самых трудных этапов строительства являлось обеспечение объекта нормальной канализацией. Ни тщательное планирование, ни дорогие артефакты не помогали от засоров, поломок и прочих неприятностей, справляться с которыми были вынуждены работники Корпуса Мастеров. Потому уже очень давно самыми больными темами для Ольги были канализация и мусор. Разговаривать с вампирессой об этом строго не рекомендовалось. Во избежание!
  - Хватит ржать! - обиженно произнесла девушка, - Построю я в Касе Колизей, раз он тебе так нужен, и канализацию построю, о которой меня твой управляющий просил. Но обслуживать все это будешь своими силами. Я за вами дерьмо убирать не буду. И если будешь его просто вываливать в реку - яйца оторву!
  Экология была еще одним пунктиком старой вампирессы.
  Но обсуждать это никто не решился, предпочтя обратить внимание на арену. Схватка на ней была прервана судьями и после небольшого совещания, под визги зрителей, один из бойцов объявлен победителем. Оказав медицинскую помощь и убрав следы боя, бойцов увели, и их место заняла следующая пара.
  На трибунах Колизея моментально стало тише, и все с огромным интересом стали наблюдать за подготовкой, ведь впереди всех ждал интересный и захватывающих бой. На арену вышла Люси Леврон, одна из сильнейших бойцов вамбо и самый реальный кандидат на чемпионский титул этого года. Последние три десятка лет она завоевывала чемпионство с завидным постоянством, и почти никто не сомневался, что в этом году девушка повторит свой успех позапрошлого года.
  Почему позапрошлого? Просто правила Летних игр были однозначны: чемпион прошлого года не участвует в соревнованиях следующего. Вместо этого он выходит всего на один бой - против победителя. Так называемый бой за звание чемпиона чемпионов. В этом году в финале скорее всего опять сойдутся Люси и Алина. Вампирессы соперничают уже почти полвека, а последние тридцать лет чемпион чемпионов определяется только среди их пары.
  - Кстати, поздравляю! - Константин хлопнул Александра по плечу.
  - С чем? - не понял триумвир.
  - С победой в споре! В Великом лесу закончилась гражданская война. Теперь официально и без оговорок. Наши агенты подтвердили.
  - Ух ты! И что там Воины? Дружно погибли? Или самоубились?
  - Они оказались умнее, чем мы думали и чем предсказывали тролли. Воины просто покинули Лес. Сейчас движутся куда-то на север.
  - И сколько их там?
  - Тысяч пятьдесят. Точнее никто не считал. Много женщин и детей.
  - Их же перебьют. Церковь с радостью ухватится за такой шанс унизить нелюдей.
  - Может ухватится, а может и нет, - пожал плечами алукард, - В Вобанэ ведь тоже не идиоты сидят. Да и короли свое не упустят. Про то, как ты пригрел гномов, все прекрасно помнят.
  - И куда Воины идут? В Тор?
  - Похоже, что да.
  - Ну и черт с ними!
  - Я так же решил. А ты, главное, не забудь стрясти с архимагов свой выигрыш! Вот они обрадуются!
  Внизу Люси уверенно гоняла своего противника по всей арене, доказывая, что не зря является одним из сильнейших бойцов вампиров. Зрители бурно поддерживали ее, а противник пытался хоть что-то противопоставить умелой вампирессе.
  - Граф Нури тайно прибыл в столицу, - небрежно бросил Константин, когда схватка внизу закончилась ожидаемым результатом и арену стали подготавливать к следующему бою
  - И что? - не совсем понял Александр, зачем ему знать об этом рядовом событии.
  - Это я возвращаюсь к нашему недавнему обсуждению смены короля.
  - Ха. Старая акула почуяла кровь?
  - Акелла промахнулся. И нет ничего странного в том, что старые интриганы зашевелились. Нынешнему королю осталось недолго. Вопрос только в том, кто сменить его на троне. Зря вы с Женей зарубили мою идею. Мне кажется, что малыш Карл очень неплохо смотрелся бы в короне. Ведь в его глазах мы не только сделаем его владыкой Элура, но и отомстим за сестру.
  - Сегодня да, - кивнул Александр, - В глазах маленького короля Карла мы великие герои, убившие подлого короля. А завтра? Взрослый король Карл будет помнить не месть за сестру, а то, с какой легкостью один северный герцог сместил короля и поставил на его место другого. И что тогда? Менять еще одного короля?
  - Но ты же не собираешься прощать смерть Регины? Она была почти твоей невестой!
  - Ее смерть я уже простил, - спокойно сообщил Александр, - Я не собираюсь биться до изнеможения из-за смерти маленькой девочки, оказавшейся не в том месте и не в то время, да еще и родившейся не в той семье. И мне плевать, что она была моей невестой. А вот нарушения слова, данного мне, я королю не прощу.
  - Плевать, как ты это назовешь! Аристократы все равно решат, что это месть за Регину.
  - Это их право.
  - Так как мы будем мстить королю, если менять его все еще не собираемся?
  - Так же, как и раньше. Пусть живет и мучается. Отнимем от него вообще всю власть.
  - Это, как в Валерии? - наугад предположил алукард.
  - Точно! Только Совет будет не Магическим, а Аристократическим. Объявим короля сумасшедшим и создадим при нем совет регентов, который будет править вместо него. И плевать, кто там сидит на троне - править будут герцоги.
  - И будут постоянно воевать между собой.
  - Воевали до нас, воевали при нас и будут воевать после того, как мы уйдем из этого мира, - отмахнулся Александр, - Такова природа аристократии. А нам от этого одна выгода. Больше всего власти будет у герцогов Каса и Гуяна. Южане пусть творят, что хотят. Узаконим, так сказать, нынешнее положение дел в королевстве!
  - А если эта природа опять возьмет верх, и граф Нури тебя опередит?
  - Да и флаг ему в руки! Пусть свергает Георга хоть завтра.
  - Добрый ты, герцог Кас, - покачал головой Константин, - То планы грандиозного переустройства королевства выдаешь, то разрешаешь мятежникам брать власть и устраивать дворцовые перевороты.
  - Они все равно все умрут, Костя. Ну введем мы этот Аристократический совет через двадцать лет, и что? Для нас ничего не поменяется.
  - Ну мы куда как лучше подготовимся к этому событию.
  - Верно! - кивнул Александр, - Потому я и не спешу. Если Нури решил устроить заговор и он завершится удачей, я просто сделаю умное лицо, чтобы все решили, что у него было мое одобрение на это.
  - Граф разозлится. В таких вопросах он очень принципиален.
  - Тем лучше для нас. Нури не король. Его голову я со спокойной совестью вывешу над воротами замка, и все меня только поддержат.
  На арене успел завершиться еще один бой, участник пропустил мощный удар и больше не смог подняться на ноги - их у него, впрочем, и не было.
  - Не Летние игры, а неделя инвалидов, - прокомментировал случившееся Евгений.
  - Зато всем весело, - Константин подал знак Юле, и та включила вокруг трибуны Триумвирата артефакторную защиту, - Как думаете, может нам стоит не дожидаться аналитического отчета и уже начать пропаганду вампиров и того, какие они разные? Мне что-то не терпится, если честно. Как отменили Изоляцию, так и хочется перестать жить скрываясь.
  - Держи себя в руках, - посоветовал алукарду Евгений, - Глупые это желания. Вампиров все ненавидят, и никакая пропаганда в ближайшие лет тридцать это не исправит.
  - Я без отчета аналитической группы никаких решений принимать не буду, последний отчет делали больше полувека назад, и я не вижу причин считать себя умнее троллей, - так же категорично высказался Александр, - Пусть они все обмозгуют.
  - Ну еще три дня ждать!
  - Да хоть три недели. Двести лет жили и все было нормально, а тут пара недель без Изоляции - и разведчики чудят, а алукард вообще от нетерпения приплясывает, - Александр покачал головой, - Нельзя так. А если хочешь начать пропаганду, то делай это делами. Выкупай вон детей у крестьян. Или принимай их в наш приют, у тех кто их прокормить не может.
  - Я уже отдал такие приказы, - сознался Константин, - Теперь большое количество населения нам выгодно.
  - Ну вот! А это лучше всякой пропаганды. Пусть люди судят нас по делам!
  
  *****
  
  Когда светило озарило Колизей своим светом, многие вампиры уже немного устали. И проводить всю ночь на одном месте и постоянно поддерживать своих кумиров. Но когда Люси Леврон в очередной раз завоевала титул чемпиона, зрители напряженно затихли. Впереди была главная драка ночи!
  Карты, рулетка, лото, крикет, гольф, бильярд, городки. Все это и многое другое развлекало вампиров и скрашивало им жизнь. Но ничто так не заводило, как драки и сражения. А все потому, что каждый раз результат был непредсказуем! Та же Люси ради поддержания своего статуса чемпиона тренировалась по несколько часов каждый день и несмотря на это могла проиграть практически в любом бою! Ну а какая интрига в том же боулинге, если любой вампир выбивает в нем страйк сто раз из ста?! Натренировались за годы долгой жизни... пришлось увеличивать длину дорожки, чтобы был хоть какой-то интерес. И так почти во всем!
  Алина провела рукой по каменной стене арены и вышла на поле, где ее уже ждала старая соперница. Работа с людьми и тонкие воздействия личной магии подняли навыки вампирессы до хирургической точности. Микро воздействия с макси результатом. Девиз, положенный в основу вамбо, был освоен ей почти идеально. Сегодня она будет отстаивать свое прошлогоднее чемпионство!
  Девушки поклонились друг другу и Алина пошла к своему месту. Надо было избавится от украшений. Пара перстней с рубинами, изящный кулон с маленьким, но очень красным камнем и небольшие сережки с теми же самыми неизменными рубинами. Отложив украшения в сторону, вампиресса физически почувствовала, что стала слабее. Странный эффект их внутренней сущности был полностью реальным. Красные драгоценные камни усиливали вампиров. Впрочем, это они знали уже давно и использовали, как могли. Но перед боем их надо снять! И пусть чисто силовые приемы к победе в турнире вамбо привести не могут, любое усиление запрещено.
  Встав перед судьей и протянув ему руку для проверки своей честности, Алина краем глаза осмотрела Люси. Судя по всему, ее соперница не очень сильно пострадала в ходе турнира и сможет показать себя во всей красе. Это радовало! Выпив данной ей крови, девушка улыбнулась в предчувствии скорой драки.
  - Не убивать! Только личная магия! - судья вывел вампиресс на центр арены, - Честный бой! Жесткая борьба! Начали!
  Алина моментально отпрыгнула от Люси на десять метров назад. Начинать схватку со столь опытным противником с молниеносной атаки было просто неразумно. Впереди была игра в гляделки. Долгое, может быть даже минутное разглядывание друг друга, не отводя взгляд и не моргая. Трибуны молчали.
  Первой не выдержала Люси. Разгоряченная десятком схваток, она просто не могла стоять на месте. Мгновенно приблизившись, она создала перед собой стену электричества и таранным ударом попыталась достать Алину. Красиво, но неэффективно даже против новичков.
  Видя атаку соперницы, Алина не стала прыгать в сторону или выставлять свой щит, она просто шагнула влево и, парировав направленный ей в сердце заряд магии, который судя по логике боя должен был на время остановить его работу, сама атаковала сразу тремя микроскопическими воздействиями. Одно было направлено в голову и должно было лишить ее противницу зрения, второе создавало область высокого давления прямо за спиной Люси, а третье должно было вызвать судорогу в опорной ноге. Все три атаки были отражены, а точнее, разрушены еще на стадии формирования.
  Конечно было жаль, что самые простые и эффективные приемы вамбо были направлены на мгновенное убийство, но и без них можно было сражаться. Тем более на этот бой Алина заготовила парочку новых фокусов, на которые она была так сильна. Что поделать, если там, на Земле, она слишком хорошо училась и знала физику лучше, чем русский язык. Например, одно из самых первых заклинаний, легших в основу вамбо, было создано именно ей. Тогда девушке не понравилось, что в бою вампиры потребляют кровь, засовывая руки в раны жертв и личной магией создавая эффект насоса. И она изменила это.
  С тех пор каждый вампир всегда наращивает в бою клыки, и если ему надо выпить кровь, то предпочитает делать это с помощью рта. А дальше, как говорится, дело физики. Огромная рана на теле, полный контроль за основными кровеносными сосудами жертвы и создание области очень низкого давления у себя в желудке, с одновременным создание области высокого давления в теле подопытного. Вуаля! Меньше секунды - и вся кровь противника в тебе! Проверено тысячи раз и отточено до мелочей каждым из вампиров. И питание и убийство. Конечно, приходится кусать врага, но это сущие мелочи по сравнению с конечным результатом.
  Выйдя за пределы сферы личной магии Люси, Алина не дала противнице возможность перевести дыхание и тут же снова приблизилась. На этот раз девушка попыталась создать на горле Люси воздушную удавку, сформировать в вене небольшой тромб и, конечно, вновь не преминула блеснуть своим козырем - областью давления. На этот раз низкого и прямо перед собой и Люси. Та же, уйдя в глухую оборону, пропустила это, и ее буквально засосало по направлению к Алине, из-за чего она была вынуждена сделать лишний шаг вперед и выставить руку для блокировки силового удара. Трибуны восторженно завопили.
  - Алина! Алина! Алина! - неслось над Колизеем вперемешку с именем ее противницы, - Люси! Люси! Люси!
  Болельщиков что у одной, что у другой вампирессы было много.
  Почувствовав магическую энергию за спиной, Алина нагнулась, и над ней что-то загрохотало. Похоже, не боевое, а отвлекающее... Тотчас же внутри тела возникло ощущение магии, и резкая боль пронзила грудь. Люси умудрилась провести успешную атаку, сделав аж тройное сокрытие своих истинных целей. Похоже, это была ее домашняя заготовка.
  "Пора значит и мне удивить тебя", - подумала Алина, ускоряя регенерацию, так как все еще не поняла, чем именно ее достала Люси, а грудь продолжала болеть.
  Заставив воздух сгуститься в одной точке, она преобразовала его в нужную ей формулу и заточила в небольшую непроницаемую сферу. Создав десяток таких сфер и оперируя ими, она начала перемещать их вокруг себя с целью запутать оппонента мельтешением магии. Боль в груди не утихала, но девушка старалась не обращать на это внимание. Приблизившись к Люси, она переместилась к ней за спину, а когда соперница развернулась, создала световой взрыв и еще раз переместилась за спину, после чего, резко присев, атаковала сразу девятью сферами из десяти. Естественно, все девять сфер были полностью уничтожены Люси, и победная улыбка начала появляться на ее лице, когда в дело вступила десятая сфера, оставленная Алиной на своем предыдущем месте, то есть ровно за спиной Люси.
  Вдохнув чистый морской воздух, сгенерированный Алиной, Люси не смогла подавить рвотный рефлекс и тут же пропустила прямой удар кулаком в лицо. После такого не встают. Судья моментально остановил бой, и к Люси бросились медики. Алина успела порадоваться своей победе и тоже упала на песок арены с убийственной болью прямо в центре груди. Сегодня победа осталась за ней, но ее противнице не хватило каких-то мгновений, чтобы праздновать уже свой триумф.
  В следующем году девушки обязательно продолжать выяснение своих спортивных отношений! И в этом никто на трибунах не сомневался. Первый день, а точнее первая ночь Летних игр удалась на славу!
  
  *****
  
  - У нас тестовый образец сбежал, - обрадовала Марию лаборантка, стоило ей переступить порог Замка Сов.
  - Как сбежал?
  - Неизвестно. Не можем обнаружить даже следа!
  - Ну вы растяпы! - пожурила сотрудницу Мария, - Ладно, ничего страшного, есть захочет, сам прибежит.
  Рексы были любимы всеми вампирами, но проблем умные и преданные собаки создавали много. Искусственно выведенная порода была жизнеспособна только с использованием магии и сделать с этим ничего было нельзя. Вроде недавно удалось стабилизировать все процессы в собачьих телах, и первые щенки новых пометов проходили всесторонние исследования, чтобы подтвердить это предположение. Если все пройдет успешно, через пару лет можно будет забыть о проблеме рексов и спокойно разводить этих милых собачек.
  - Сбежал не щенок рексов, экселенц, - опустив глаза в пол, лаборант понизила голос почти до шепота.
  - А кто?!
  - Седьмой образец медоносных пчел. Королева.
  Химерология вообще была одной из любимых наук вампиров. Выведение новых видов, магических и обычных, доставляло не только много удовольствия, но и расширяло горизонты знаний как о мире, так и о самих вампирах. Более мясные коровы, более молочные коровы, более часто несущиеся куры, мясные жабы... Всего, созданного в Корпусе Науки, было не перечислить. Сотни успешных видов животных, насекомых и растений. Иногда, решив проблему, за нее впоследствии брались через десяток-другой лет и еще раз улучшали вид или сорт. Вот и сейчас ее сотрудники работали над выведением новых пчел, которые должны были собирать больше меда, чем их предшественницы, просто за счет увеличения выносливости насекомого и дальности его полета.
  Только в этот раз магия, примененная к нескольким пчелам, дала несколько неожиданный эффект. Насекомые оказались не крупнее, как это планировали ученые, а меньше и при этом были на удивление ленивыми. Королева могла вообще не шевелится в течение нескольких суток. И только необходимость есть заставляла ее искать себе пропитание и наконец менять положение тела в пространстве.
  - А точно она не сдохла где?
  - Мы все проверили. Образца нигде нет.
  - Вообще-то, это самое настоящее ЧП, - покачала головой Мария, - А если это был бы вирус или болезнетворная бактерия?
  - Мы просто не ожидали, что она начнет шевелиться. Всю тестовую партию уже подписали на уничтожение. А тут...
  - Ладно, пойдем. Сама где-нибудь сдохнет, не страшно. Но выговор вы все у меня получите.
  - Да, экселенц, - хмуро проговорила девушка, которую не радовало получение выговора, тем более, что вместе с ним с Корпуса Науки обязательно были бы сняты очки в Большой игре.
  В лаборатории Мария застала некоторый переполох среди сотрудников. Все были крайне возбуждены и нервничали, многие с надеждой наблюдали за вампиром, колдующим над пробирками.
  - Что происходит?
  - Тестовая партия медоносных пчел, - отчитался начальник лаборатории, - Неожиданно проявила повышенную активность и агрессивность.
  - И что?
  - Ужалены двое сотрудников. Образцы попытались сбежать. Начали активное спаривание. Зафиксированы попытки организовать улей.
  - А чего вы все такие взмыленные? Ну изменили тестовые особи образец поведения. Вроде не впервой. В Зиккурате и не такое бывало.
  - Ужаленные вампиры применили магию, чтобы справиться с результатами укуса.
  - Что?! - встревожилась Мария, - Но нам яд не страшен.
  - Этот страшен, - колдовавший над пробирками лаборант закончил свои дела и посмотрел на окружающих, - Не смертельно, но опасен. А вот человека он убьет просто от соприкосновения с кожей!
  Несколько секунд Марии потребовалось, чтобы осознать услышанное и прекратить ругаться. А потом она окончательно связала все происшествия в одну логическую цепочку.
  - Немедленно найти сбежавшую королеву!!!
  
  *****
  
  Отрубленные головы принцев не произвели на капитана Каларгона сильного впечатления. За свою жизнь он видел вещи и похуже. Молодых парней было жалко, но не они первые и не они последние.
  - Тут еще послание, капитан.
  - Что там? - Каларгон посмотрел на оруженосца.
  - Пишут, что это подарок королю, чтобы он всегда помнил цену, которую он заплатил за поддержку герцогов.
  - Издеваются, - прокомментировал услышанное капитан, - Чувствуют себя победителями и глумятся.
  - Имеют право, - отозвался Кастор Зимний, капитан отряда наемников "Зимние лисы", - Сегодня они в любимчиках судьбы.
  - А завтра будут мучиться, сидя на кольях! - Жак Быстрый, капитан отряда " Быстрые волки", проскрипел зубами, - Что будем делать?
  - Приказом герцога Каса мы должны были защищать жизнь принцев. И мы это задание провалили, - опустив голову тихо произнес Оливер Бешеный, капитан "Бешеных вепрей", - Барон Блад такие ошибки не прощает. У нас есть только один выход...
  - Слушать мои приказы и поменьше болтать самим! - взревел Каларгон, - Здесь я решаю, что мы провалили и что мы должны делать! Или кто-то считает иначе?!
  Желающих противоречить командиру не нашлось. Вообще, когда отряд обнаружил, что они совсем не авангард, а просто отправлены в неизвестное направление, противоположное тому, по которому реально пошла королевская армия, все сильно расстроились. Капитан Каларгон отослал к принцам гонцов, чтобы получить приказы и прояснить ситуацию, а сам в это время разбил несколько мелких отрядов мятежников. А потом пришли первые слухи о состоявшейся битве и полном разгроме объединенной армии короля и герцогов. Поспешившие к столице герцога воины обнаружили тут несколько десятков уцелевших в сражении солдат и страшное послание для короля.
  - Тогда сейчас быстро начинаем работать, - убедившись, что его власть никто не оспаривает, Каларгон принялся раздавать приказы, - Жак! Отправь своих на разведку и заодно собери по окрестностям всех выживших в битве. Формируй из них сводный отряд, и плевать кем они были раньше - всех в сводный отряд, а кто против, того навешай на ближайшем дереве. Ясно?
  - Да!
  - Ты, Кастор, организуй баронские ополчения. Формируй из них единый отряд, и тоже плевать, что они там думают.
  - Но герцоги могут быть против такого своеволия над их вассалами.
  - Оба герцога в плену у мятежников! Они могут быть против сколько угодно, только единственное, что их ждет в будущем, это пытки и смерть! Пока здесь не появится кто от короля или еще какой герцог - мы главные!
  - Да, капитан. Все сделаю.
  - Вот и славно. А ты, Оливер, начинай собирать городское ополчение. Они нам тоже понадобятся.
  - Хочешь разбить мятежников?
  - Ну конечно, - улыбнулся капитан Каларгон, - И я их обязательно разобью! Герцог Кас будет доволен нами.
  
  Глава 14
  
  - Таким образом, неоспоримым фактом является сделанное ранее предположение, что для полной легализации питающихся кровью видов необходимо подорвать существующие устои общества и кардинально изменить его моральные нормы. Без удовлетворения этих условий говорить о признании людьми новой расы невозможно.
  Юлия закончила десятиминутное чтение аналитического доклада и тихо отошла на свое место. Члены Совета Вампиров молча переваривали услышанное, пытаясь перевести заумные фразы из аналитического отчета троллей в более привычные слова.
  - Другими словами - ничего не поменялось, - грустно подытожил Константин.
  - Ну почему, - возразил Евгений, - Теперь нам четко сказали, что либо мы ломаем людей об колено и изменяем их под себя, либо не видать нам мирного и открытого сосуществования.
  - И никакая пропаганда это не исправит, если ее целью не будет полное изменение нравственности и морали людей, - добавил Александр, - И остается только спросить себя: А мы готовы пойти на это?
  - Но позвольте! - Мария постучала пальцем по столу, - Люди вполне приемлемо переносят новости о нас, если мы открываем им правду. Небольшое просвещение в школах и более лояльная церковь...
  - Ты чем слушала? - перебил ее алукард, - Необходимо полное изменение общества. Без этого нас не примут. Даже то ограниченное раскрытие наших сущностей, которое существует сейчас, является безопасным только при полном контроле таких людей с нашей стороны и принимается нормальным до тех пор, пока мы можем физически воздействовать на подопытного. Иными словами, пока вампир рядом и может убить человека, тот воспринимает нас нормально. Убери этот фактор и нам крышка. Или ты не веришь заключениям троллей?
  - Верю, - хмуро подтвердила Мария, - Если они заявили так однозначно, значит все так и есть.
  - Тогда я повторю вопрос Александра, - Константин обвел советников взглядом, - Мы готовы разрушить общество людей ради того, чтобы они нас приняли?
  - И сможем ли мы построить им общество вместо разрушенного нами? - добавил Александр, - Тоже немаловажный вопрос.
  - Ну, свое общество мы построили. Пусть и только для себя, - хмыкнул Константин, - Но дополнение к вопросу принимается.
  - А я считаю, что на ни один из этих вопросов нам отвечать не нужно, - Евгений поднялся на ноги и на несколько секунд замолчал, привлекая к себе все внимание присутствующих, - Причины нашего появления в этом мире все еще являются тайной. По неосторожности и незнанию мы нанесли много вреда. А наши товарищи вообще спровоцировали Нашествие и привели в мир вурдалаков. Поэтому обсуждение вопроса о разрушении устоев этого общества и создании ему новой морали я считаю неприемлемым. Мы отменили Изоляцию, но не отменили принцип невмешательства и ненанесения вреда. Стоит помнить об этом.
  Вице-алукард сел.
  - Если рассматривать вопрос с этой точки зрения, то Евгений прав, - произнес Константин, - Значит никакой пропаганды не будет. Обидно, но разрушать мир не стоит. Подождем более благоприятных условий.
  - Каких условий?! - рассерженно спросила Мария, - Просто сидеть и ждать у моря погоды? Два века работы насмарку?
  - Ну почему насмарку? У нас отличные стартовые позиции. Крепкие тылы. База, с которой нас сложно сковырнуть. Мы построили свою жизнь, как это надо нам, и полностью обеспечили себя. Конечно, сейчас нет быстрого результата, и от этого присутствует некоторое разочарование, - осторожно подбирая слова произнес Константин, - Все-таки, мы ждали, что небольшие изменения дадут скорые плоды. Мартианцы. Добрые дела. Сироты. Положительная репутация. Но оказалось, этого пока мало. Нужно больше и действий и времени. И я не вижу причин, почему это должно нас расстраивать.
  - Значит надо составить план, как люди сами примут нас и сами изменят свое общество. Я не согласна ждать неизвестности! Зачем было отменять Изоляцию, если мы все оставим как было? Давайте вернем все назад!
  - Не кипятись, - тихо произнес Александр, - Отмена Изоляции просто первый шаг. И он нужен. Никто не обещал, что после этого наступит Золотой век. И скорее, все совсем наоборот. Вместо тихой и спокойной жизни мы теперь получим кучу проблем и много-много работы. А вот достижений будет мало. Особенно если мы будет стараться не навредить.
  - Но если люди сами изменят свою мораль, это же не наша вина?
  - Конечно нет.
  - И мы можем их к этому подталкивать? - поинтересовалась Мария.
  - Думаю, что да. Тот же личный пример это мягкая форма такого подталкивания.
  - Хорошо, - кивнула вампиресса, - Тогда какие будут предложения, как нам, не меняя этот мир, изменить его под нас?
  - Мы можем переименовать себя, - первой подала идею Казначей, - Название расы без негативной смысловой нагрузки должно способствовать более нормальному восприятию нас как адекватных соседей.
  - Мы питаемся кровью. Называться мы можем как угодно, но этого факта изменить неспособны, - скептически заметил Константин, - Да и не согласен я называться иначе! Вурдалаки это наша отрыжка, и уступать им имя я не буду! Это вопрос принципа!
  - Соглашусь, - поддержал его Евгений, - Мы два века считаем себя вампирами. Почему я должен называть себя каким-нибудь смурфиком или гремлином? Я вампир, черт побери!
  - Да и неплохо, что нас ассоциируют с вурдалаками, - завершил обсуждение предложения Александр, - Их слабости приписываются и нам. А это уже ощутимое преимущество. Сколько раз та же реакция на серебро спасала нас от раскрытия?
  - Ну тогда можно пустить слухи, что есть разные вампиры. Хорошие и плохие, - Казначей улыбнулась собственным словам, - Пусть люди привыкают. Будет проще, когда мы раскроемся.
  - Оксана! Мы десятки раз обсуждали это! Дело не в форме, а в содержании! Мы питаемся кровью людей. Любой болван обратит против нас этот факт. Чтобы мы жили, мы должны кушать человеческих детей. Именно так это будут воспринимать вокруг. А хорошие мы или плохие, белые или черные, вампиры или ангелы - всем будет плевать. Убей кровопийцу! Под этим лозунгом люди будут нас истреблять. А "те" мы, или "эти", никто разбираться не будет.
  - Бьют по лицу, а не по паспорту, - улыбнулся Евгений, вспомнив старый советский анекдот.
  - Именно!
  - Ну хорошо! - вампиресса азартно сверкнула очами, - Тогда вариант по аналогии с гномами! Якобы, приютим у себя группу вампиров! Видя, что они нормальные, люди начнут менять свое мнение. Гномов в Александрии никто не унижает!
  - Сама-то подумала, что предложила? - сурово посмотрел на Казначея алукард, - Мы приютим вампиров, а другие? Или ты думаешь, никто не захочет повторить наш успех? Люди начнут откармливать вурдалаков! Количество жертв прикинешь, или тролли посчитают?
  - М-да, - девушка смущенно улыбнулась, - Это новое Нашествие.
  - Вот-вот.
  - Тогда получается нам вообще нельзя открываться самим.
  - Именно об этом нам только что читали умными словами из отчета троллей, - усмехнулся Константин, - Открывать свою сущность нам нельзя. А любые активные попытки изменить отношение к вампирам и нелюдям приведут к краху общества. Ибо его фундамент это национализм и прочие милые "измы".
  - А я ведь тоже хотел предложить открыться и просто жить, получив, например, признание короля, чтобы люди к нам постепенно привыкали, - подал голос Олег, - Торговля идет через нас. Деньги все любят. Поедут сюда как миленькие несмотря на все страхи и опасности. А когда поймут, что тут безопасней, чем там, поедут еще раз. И молву разнесут, что кровавые вампиры не такие уж и кровавые. А потом, ведь и правда... Нашествие - и в мире останутся только вурдалаки и мы. Тупик.
  - И это возвращает нас к тому, что первым делом мы должны отмежеваться от вурдалаков! - резко заявила Мария.
  - Только в перспективе. Я уже объяснил, что они слишком хорошая ширма, - пробормотал Александр, - Да меня никто не подозревает в нечеловеческой природе, только потому, что я на них не похожу! Если только заподозрят, что есть два вида кровопийц...
  - То нам хана! - закончил за триумвиром алукард.
  - Значит предлагаете ждать, пока люди не забудут о вурдалаках и не перестанут их бояться?
  - Люди никогда не забудут о вурдалаках и никогда не перестанут их бояться, - устало заявил Константин, - Двести лет вурдалаки ходят по земле и их, конечно, воспринимают как неизбежное зло и иногда совсем не опасаются. Но такой ситуация стала почти сразу после Нашествия. Так что пока мы не вырежем вурдалаков под корень, нам этот план не подходит.
  - И что мы решим? - Мария недовольно осмотрела всех вампиров, - Или поговорили и разошлись?
  - Что-то мы обязательно решим, - улыбнулся ей Евгений, - Не надо так волноваться.
  - Мы слишком забегаем вперед, дорогие мои, - Александр нервно отбил пальцами дробь на столе, что выдало его максимальное нервное напряжение, - Наш энергетический шаблон все еще при нас, и как он себя поведет, мы не знаем. А некоторые уже хотят ходить с табличкой на груди, заявляя, что они кровопийцы.
  - Но уже два века мы вполне нормально с ним живем и даже здравствуем, - напомнил очевидное Леонид, которому тоже не терпелось открыться людям, но он себя сдерживал и молчал.
  - Это не отменяет того факта, что мы вообще не понимаем себя, - покачал головой Александр, - "Высокоуровневое самофункционирующее заклинание". Ведь именно так пятьдесят лет назад Мария обозвала нас в одном из своих отчетов по этой теме? Мы инструмент своего создателя, и как она нас использует в будущем... лично мне страшно вылезать в мир из нашего уютного баронства.
  - То, что магические существа это инструмент богов или создателя, совсем не значит, что у нас нет своей воли.
  - И где ты видел эту волю, Леонид? Напомнить, как два века назад мы людей на куски рвали?
  - Ну так больше мы так не делаем!
  - Ой ли? - ехидно поинтересовался Александр, - И кто поручится за то, что в нашем шаблоне больше нет никаких скрытых приказов? Гоблины - живое подтверждение моего заявления!
  Любимые подопытные существа ученых Корпуса Науки, гоблины, действительно оказались существами с непростой историей. Магические создания, они, как и вампиры, полностью зависели от своего энергетического шаблона. И изначально все с ними было ясно и понятно. Злые и агрессивные подземные коротышки выходили на поверхность за едой и убивали все, что могли. Так вампиры думали до тех пор, пока Корпус крови не выбил разрешение и не организовал гоблинские фермы для получения дополнительных объемов вкусной и питательной крови разумных.
  Тут-то быстро и выяснилось, что тупые и злые создания с возрастом не только умнеют, но и полностью меняются, приобретая не только разумность и интеллект, но и способности к личной магии, а также значительно повышая свои физические возможности. А главное, от возраста все это только усиливалось, и при этом желание гоблинов убивать всех вокруг тоже росло. Вот только если двадцатилетний гоблин - это просто тупое мясо, атакующее тебя в лоб, то шестидесятилетний гоблин спокойно разбирался с вампиром в бою один на один. И зная все это, вампирам оставалось только возносить благодарности всем известным богам за то, что гоблины предпочитали воевать промеж собой, убивая друг друга.
  Мария тогда сделала предположение, что в незапамятные времена кто-то из богов создал гоблинов для зачистки подземелий этого мира, и выполнив свою функцию, раса теперь просто находилась в самоподдерживающем состоянии, но целей у нее больше не было, и они дрались между собой. Это предположение подтверждали эксперименты, проведенные с гоблинами. Выяснилось, что их шаблон рассчитан на строго определенные глубины и они неспособны жить очень глубоко под землей или на поверхности земли. На седьмой день гоблины просто умирали. Шаблон безжалостно убивал их, стоило им выйти за пределы своего ареала обитания.
  Тоже являясь магическими существами, вампиры каждый год ждали пакостей из глубин своей сущности и то, что два века ничего не происходило, не очень обнадеживало тех из них, кто всегда помнил свой самый первый бой с людьми. И Александр, как вампир, убивший в этом мире самого первого человека, помнил об этом лучше всех.
  - Но есть магические существа и без таких закладок в шаблоне! - не унимался Леонид, - Те же кобольды живут без строгих рамок и не имеют ярко выраженных целей, на которые их толкает внутренняя сущность.
  - Мы этого не знаем, Леонид. Шаблон это тайна за семью печатями, и что в него напихано у нас, гоблинов, леших, кобольдов или троллей, мы только догадываемся! - Александр почесал себя за ухом, - Лешие помешаны на деревьях и защищают их даже ценой своей жизни. Кобольды по собачьи преданы тем, кого они признают хозяином. Причем они сами не знают, по каким параметрам признают или не признают своего хозяина! И это две расы, про которые можно с уверенностью сказать, что они результат спонтанной магической мутации! Так что не все так просто даже у тех, кто появился на свет случайно. Что уж говорить о нас?
  - И поэтому ты предлагаешь ничего не делать? - спросила Мария, предположения и исследования которой в очередной раз и пересказывал всем триумвир.
  - Я предлагаю не пороть горячку. Нам дана вечность. Так почему бы не пользоваться ей с умом?
  - А конкретней?
  - Конкретней... - Константин жестом остановил собиравшегося ответить Александр и поднялся на ноги, - Мы сделаем следующее! Во-первых, активизируем усилия по уничтожению вурдалаков. Цель - полное уничтожение этого вида. И достичь этой цели нам поможет Корпус Армии. Думаю, никому не надо объяснять для чего это?
  Советники закивали головами, соглашаясь с алукардом. Из всего сказанного на совещании было понятно, что желательно оставить в мире только одних кровопийц - вампиров.
  - Во-вторых, - продолжил Константин, - Люди должны обзавестись привычкой сдавать свою кровь. Это должно стать для них естественным и привычным делом. Донорство для раненых или наполнение силой общих артефактов - это не важно. Придумаем обоснование позже. Главное, чтобы люди привыкли делиться кровью. Эту задачу мы поручим Корпусу Крови. Ну и третье! Мы должны будем подавать личный пример. Замечу - положительный пример! Для этого некоторым из нас надо будет стать публичными личностями и при этом жить долго и все это время создавать себе репутацию святых или что-то близкое. То есть, люди из поколения в поколение должны передавать своим детям знания о том, что герцог Кас - хороший! И если вдруг окажется, что герцог Кас это вампир, нам же будет проще. Список таких публичных вампиров тоже определим потом. Эту задачу мы возложим на Корпус Будущего. Есть вопросы? А раз вопросов нет, тогда приступим к медленному освоению мира за пределами нашего баронства.
  Все советники задумчиво молчали, и даже самые ярые сторонники экспансии и завоевания были согласны с предложенными алукардом идеями. В конечном итоге, у вампиров есть все время этого мира и спешить можно медленно.
  - Срочно, сообщение разведки! - Юля отложила артефакт связи, по которому она общалась, и привлекла внимание собравшихся к себе, - На юге армия принцев объединилась с армией герцогов и дала генеральное сражение мятежникам. Армия полностью уничтожена. Оба принца мертвы. Герцог Шафрур и герцог Баргур попали в плен к восставшим.
  - Ну мать вашу! - выругался Александр, - Как так-то?
  - Всякое бывает, дружище, - усмехнулся Евгений, - Не в первый раз аристократы так смачно садятся в лужу. Чего ты так разволновался?
  - А того, что теперь наследником престола является Карл!
  - Но ведь есть еще принцесса Лота!
  - И кто даст женщине занять трон? Ее муж будет иметь прав на корону больше Карла, но мужа у нее нет! А значит пока король не издаст специальный указ о наследнике, им является Карл! Вы представляете, что сейчас начнется?
  Собравшиеся прекрасно представляли. И их общее мнение высказал Константин.
  - "Весело" будет всем!
  
  *****
  
  Найти лагерь вурдалаков оказалось неожиданно просто. Нелюди практически не скрывались и открыто жили всего в какой-то полулиге от основной дороги. Вампиры учуяли их во время обычного первого осмотра местности.
  Когда Анастасии доложили об этом, она немного удивилась, но упускать подвернувшуюся возможность из-за излишней осторожности не стала. "Лютые" атаковали лагерь вурдалаков той же ночью!
  Двумя "огненными шарами" испепелив убегающего от нее противника, вампиресса с довольной улыбкой продолжила наблюдать за бойней, которую устроили ее подчиненные. Три десятка не ожидавших атаки вурдалаков против пяти хорошо подготовленных и снаряженных вампиров и их командира. Славный улов и прямо рядом со столицей! Наводка Кисы была безупречна.
  Бой стал затихать, и Анастасия решила, что все закончено и можно заняться следующим делом. Подойдя к обезглавленному телу, она резко всадила в него два пальца, пробив кожу и проникнув ими прямо в плоть мертвого вурдалака. Привычное использование личной магии, и вся кровь, что еще была в теле поверженного в начале битвы существа, стала проникать в вампирессу. И память крови показала девушке то, что ей совсем-совсем не понравилось.
  - Таис! Заканчивай здесь и все в лес! - отдав приказ, Анастасия быстро побежала в лес, в ту сторону, куда час назад ушла возможно самая желанная добыча охотников за вурдалаками.
  О девушке Лиде молодая вампиресса только слышала от старших товарищей. Та была подругой одного из ренегатов, убитого двести лет назад в Найру. Тогда поймать ее не получилось. С тех пор вампиры иногда отлавливали вурдалаков, в памяти которых были воспоминания о Лиде, но ее саму никогда не находили. И вот наконец она появилась сама. Пришла за головами убийц своего любимого. Счастье, что она не скрывала планы от своих слуг, которые и должны были исполнить ее месть. Теперь надо поймать и уничтожить вурдалака, который знает о вампирах так много!
  Бешеный бег сквозь деревья, и наконец носик прекрасной охотницы уловил нужный запах. Железо, кожа, ткань, пот. Быстро найдя следы, вампиресса последовала по ним с максимально возможной скорость. Вскоре это вывело ее на место, где Лида поймала кабана, а затем след резко повел ее обратно к лагерю.
  Проклятие! Анастасия чуть не взвыла, увидев выпитую до суха тушу матерого кабана. Отсюда Лида, без сомнения, слышала все происходящее в лагере своих слуг, и теперь она снова в бегах.
  - Таис! - активировав артефакт, Настя вызвала своих подчиненных, - Вы где?
  - Зачищаем лагерь, экселенц.
  - Вы охренели? Быстро бросили все и ко мне. Здесь самый главный вурдалак!
  Немного успокоившись, Анастасия покачала головой. Зачистка места боя была введена ей самой, и как командир она строго наказывала тех, кто не следовал этому простому правилу, но приоритеты же надо ставить верно! "Лютые" впервые наткнулись на кого-то из тех времен, когда их просто не существовало как отряда, да и вампирами никто из них тогда не был. Анастасия так вообще тогда только родилась и весело агукала, играя с другими. Константин как-то дал ей попробовать своей крови, чтобы она могла увидеть себя со стороны, в конечном итоге он ведь даже при ее родах присутствовал! Да и мама свою кровь не таила, показывая какой она была в детстве. И вот такая удача - можно поймать легендарную Лиду и утереть нос старичкам, которые все еще считают ее ребенком! А ее подчиненные следуют правилам! Обормоты!
  След беглянки оборвался с выходом ее на дорогу. Тщательное обследование местности вдоль этой дороги показало, что вурдалак с нее не сходила. И все бы ничего, но ловить дальше было бесполезно. Дорога вела на запад к пограничным крепостям, стерегущим страну от вторжения ородцев, и затеряться там можно было очень и очень легко. Еще раз приказав группе обследовать все самым тщательным образом, Настя в одиночестве отправилась в Гнездо. Доложить и принять заслуженное наказание.
  Неожиданно Геннадий не стал распекать девушку за промах на охоте. Молча выслушав и задав несколько уточняющих вопросов, Шеф Корпуса Будущего только неодобрительно покачал головой и приказав удвоить бдительность, отпустил подчиненную.
  Может быть в какое другое время Настя никогда бы и не решилась задать вопрос, который она задала, но видя такую спокойную реакцию начальства, она не сдержалась.
  - Шеф! А почему вы не сердитесь на меня?
  - Пфф! - Геннадий с укором посмотрел на вампирессу, - На что злится? Лида не первый раз уходит от нас.
  - Но теперь она знает, кто мы и где обитаем.
  - А мы знаем, что она за нами охотится.
  - Если она расскажет светошам...
  - Во-первых, ей еще должны поверить, а во-вторых, что они сделают? Объявят проверку? Так мы их и так проходим регулярно. Лида опасна, но не стоит преувеличивать эту опасность.
  - Шеф. А можно еще вопрос?
  - Ну задавай, - Геннадий с улыбкой откинулся в кресле.
  Вампиресса посмотрела за открытое окно, из которого открывался чудесный вид на лес и небольшое искусственное озеро и выпалила:
  - Почему вы не разрешаете мне сменить кабинет?!
  Геннадий искренне рассмеялся и только спустя минуту ответил.
  - Вот скажи. Что тебя в жизни не устраивает? Ну кроме кабинета и вида из него?
  Девушка задумалась.
  - Ничего, - наконец ответила она.
  - Вот! - Шеф поднял указательный палец вверх, - Кабинет - это единственное в твоей жизни, что тебя не устраивает. Если я дам тебе новый, с хорошим видом из окна, тебе и жить-то незачем будет. А так неправильно. Что-то должно доставлять дискомфорт. Когда у тебя это появится, я сразу дам тебе новый кабинет. Даже свой отдам, если посчитаю, что так для тебя будет лучше! Я ответил на твой вопрос?
  - Да, экселенц! - Анастасия была поражена коварством начальства.
  - А теперь кыш отсюда и принеси мне голову Лиды!
  
  *****
  
  Ночь в Колизее выдалась бурная и Александр шел к себе в апартаменты с твердым намерением поспать часа три, а лучше четыре. Оказывается, наблюдать за Большими гонками не менее выматывает, чем участвовать в них. Жаль, что интрига была недолгой, и Леонид победил, как и предсказывалось большинством зрителей. Юля смогла составить ему конкуренцию только в половине дисциплин.
  Неподвижно стоящий около его двери Сергей вызвал у триумвира чувство несправедливости мира, и жизни в частности. Если Шеф Корпуса Разведки лично ждет тебя в такое время, то добрых вестей от него ждать не стоит. Либо проблемы, либо дурные новости. Оставалось надеяться, что в Касе все нормально.
  - Как тебе выступление Леонида? - издалека начал Сергей.
  - Как всегда великолепно, - буркнул Александр, - Говори, зачем пришел!
  - Я лучше покажу! Пустишь в гости?
  - Заходи, - вампир распахнул дверь и сам вошел в нее вслед за разведчиком, - Налить чего?
  - Если есть кровь менталистов, то не откажусь. Если нет, то водички плесни.
  Передав гостю бокал, наполовину наполненный рубиновой жидкость, Александр требовательно уставился на него. И Сергей не стал больше томить триумвира в ожидании.
  - Вот! - протянул он ему кусочек ткани.
  - Что это?
  - А ты возьми в руки. Сам все поймешь, - загадочно улыбнулся Сергей.
  Протянув руку, Александр взял предложенный отрез.
  - Ай! - от резкой боли в руке он вскрикнул и выпустил ткань, которая неожиданно обожгла пальцы и оставила на них весьма заметные обгорелые следы, - Какого черта?! Что это?!
  - Лорпохская ткань или по-простому лорпох. Производится из одноименного растения, произрастающего на самом юге континента. Из-за прочности, мягкости и долговечности, а также приятной текстуры и вида, в последнее время приобретает популярность среди благородного сословия Империи Узмер и богатых граждан, которые могут себе ее позволить. Купцы строят планы по расширению объемов продаж, для чего собираются колонизировать новые земли и организовать на них плантации лорпоха. Для этого даже привезли образцы в Ур, а оттуда они попали к нам.
  Входная дверь распахнулась, и в комнаты Александра влетел Константин.
  - Вижу, ты уже показал ему лорпох! - обратился он к Сергею и перевел взгляд на Александра, - И как тебе?
  - Еще оцениваю, - неопределенно ответил триумвир.
  - Ну-ну! А чего вы такое пьете? Кровь менталистов, небось, со стресса хлещете? Мне тоже плесните!
  - Так о чем все-таки идет речь? - наливая алукарду крови поинтересовался Александр, - Откуда обжигающий эффект и какие объемы поставок вообще планируются и куда?
  - Отвечаю по порядку! - Сергей допил свою порцию и требовательно протянул бокал, показывая что не откажется от добавки, - Нами наконец обнаружено растение, вызывающее безусловное фатальное поражение организма вампиров, вурдалаков и упырей. Это лорпох. Произрастает сие чудное творение создателя на самом юге континента на одноименном острове. Пока обнаружено только на этом самом острове, где его быстро культивировали. Но по записям Старой Империи, там еще много островов. Поэтому, скорее всего, вскоре его обнаружат и в других местах, так как земли там начали заново открывать буквально несколько лет назад, и пока корабли плавают туда редко и очень осторожно. Сами понимаете, Монгорская аномалия круто вдается в море, и разных чудовищ там видимо-невидимо.
  - А с чего его так резко культивировали? - Александр нахмурился, вспоминая все, что он знал о новой волне экспансии людей на юг материка, - Первый остров на юге континента заново открыли всего три года назад! И уже сделали ткань?
  - А ты вспомни, чем славились южные колонии при Единой Империи?
  - Тканями!
  - В точку! Поэтому как только корабли нащупали более-менее безопасную дорогу между аномалией и открытым океаном и обнаружили землю, сразу же начали пытаться делать ткани из всего, что попадалось под руку. Результат получился мгновенно. Судя по всему, лорпох был одной из культур, которую ранее выращивали именно для этого.
  - Что он вообще из себя представляет, этот лорпох?
  - Есть только словесное описание. Ткани делают из листьев шириной до полуметра и длиной до полутора метров. Эти листья растут прямо из земли, вокруг центрального ствола. Сам ствол полностью голый и возвышается над землей примерно на два метра и оканчиваясь верхушкой с мелкими листьями и плодами размером со сливу. Плоды ярко красные и они съедобны. По рассказам пробовавшего их, очень вкусные и сладкие. Древесина ствола рыхлая, по мнению купцов ни на что не годится. Структура листьев сильно волокнистая, и они легко обрабатываются даже ручным трудом. С его слов, получать из них нить - это одно удовольствие.
  - Приврал, конечно, но нам от этого не легче, - задумчиво произнес Александр.
  - Первая партия ткани озолотила купцов. Так что, врал или нет, уже не важно. Теперь за землями на юге начнется гонка. Сахия и Гарн уже участвуют и готовят свои эскадры. Пока единственной для нас плюс это то, что безопасный маршрут назван так по сравнению с прямым путем или полным огибанием аномалии. На самом деле там гибнет минимум треть кораблей.
  - Чудовища?
  - Они самые. Ну и конечно открытый океан. Сами знаете, в этом мире плавание по открытым морям это смертельное испытание.
  Это вампиры знали хорошо. И до Ночи Мур океаны Одии были самоубийственно опасны, а уж после визита в мир Демура стали настоящей ловушкой для смельчаков, осмелившихся бросить вызов открытым водам. Частые шторма, коварные течения, водовороты и конечно подводные обитатели, некоторые из которых перекус командой корабля не могли бы считать даже легкой закуской, настолько велики они были по размерам.
  - Нам опасны только листья или все растение? - задал очередной вопрос Александр.
  - У нас пока даже листьев нет. Я уж молчу о плодах или древесине. Но технология получения нити из листьев описана подробно, и ничего кроме лорпоха в ней не используют.
  - Ну? Что скажешь? - подал голос Константин.
  - В будущем этот лорпох может стать для нас серьезной проблемой, - ответил Александр
  - А в настоящем это, по твоему, фигня?
  - Мы редко снимаем перчатки. Как впрочем и люди. Не принято это.
  - А когда узнают о вурдалаках?
  - Будет куда хуже, - кивнул Александр, - А кстати, Серега, с чего ты уверен, что лорпох опасен для вурдалаков и упырей?
  - Все опасное для нас всегда вдвойне, а то и втройне опасно для них. Исключений нет, - разведчик замолчал, - Мария уже получила образцы и, надеюсь, в скором времени выдаст свое профессиональное мнение, но уверен, что все будет, как я сказал.
  - Ладно. Тогда подождем заключения ученых.
  - А пока будем ждать, - Константин положил руки на плечи Александру, - Ты начнешь в герцогстве техническую революцию.
  - В каком смысле? - не понял триумвир, - Зачем?
  - Затем, что мы должны разорить купцов, собирающихся производить ткани на юге. Мы должны завалить рынок доступной, дешевой и хорошей тканью. А кроме этого мы должны занять весь рынок дорогих тканей. Этот самый лорпох должно быть выгодно производить и продавать только на юге! И больше нигде! Во всех остальных местах должна быть ткань из Каса!
  - И как ты себе это представляешь? - Александр в целом понял задумку алукарда, но хотел услышать подробности.
  - Выращивание льна, конопли и овец. Ткацкие станки, в том числе и магические. Снижение цен на произведенные ткани. Широкая реклама с гибкой системой скидок. Производство готовой одежды.
  - А ткани для знати?
  - Магическая обработка. Ну и там у Маши вроде были какие-то новые растения. Даже шелкопряд вроде был выведен для наших северных районов. Завалим рынки тканями и изделиями, проблем не будет. Ни сейчас, ни в будущем.
  - Хорошая идея, - одобрительно кивнул Александр, - Но мне будет нужна помощь с этим в герцогстве, один я не потяну, и люди здесь мне не помощники.
  - Поможем! Это не вопрос. Будет нужно - будем работать в убыток. Но лорпох допустить в обиход нельзя. Люди обойдутся без него!
  - Постараемся!
  - И вообще, надо начинать осваивать юг. Сами мы, понятно, туда плавать не можем, но наши люди - вполне, - Константин осмотрелся по сторонам и пристально вгляделся в пузатую бутылку, из которой хозяин угощал своих гостей, - Там много новых земель и много ценностей. Глупо оставлять их без нашего внимания.
  - У Элура слабый флот, - напомнил Александр, - Империя, Гарн, Сахия на порядок сильнее, да даже Ильхори и Шорез, и те в лучших условиях, чем мы.
  - Всем и так понятно, что в более худших условиях, чем мы, находится только королевство Бади и, конечно, не имеющие выхода к морю страны, но это не значит, что мы не должны урвать свой кусок пирога. И желательно застолбить за собой и Элуром самые вкусные земли!
  - Так кто же знает, какие земли там чего-то стоят, а какие пустышка? Единая Империя только начала их освоение, когда распалась.
  - И какие-то исследования провести тогда успели, - ответил Константин и повернулся к Сергею, - Надо найти эти записи!
  - Это в Ганию! - разведчик задумался, - Если где и уцелели архивы Старой империи, то это там.
  - Вот и надо этим заняться. И конечно начать столбить земли на юге за Элуром.
  - У нас нет людей и океанского флота.
  - Сделаем. Главное намерение!
  
  *****
  
  Три десятка болтающихся на ветках и сотня их мертвых товарищей, которых сейчас собирали по полю для общего погребального костра, складывались в общую картину очередного триумфа герцогских войск. Все это навевало на капитана Каларгона умиротворение. Выигранное сражение это хорошо сделанная работа, а мертвые бандиты - дополнительная награда. И пусть завистники говорят, что с основной армией мятежников он еще не встречался, все еще впереди.
  Сами восставшие тоже не спешили воспользоваться своей победой над принцами и к столице герцогства не подходили, ограничившись сожжением десятка замков в дальних окрестностях города. Это пассивное поведение дало капитану возможность не только взять ситуацию в Шафруре под контроль, но и сформировать новую армию. Конечно, до численности и качества разбитой она не дотягивала, но мятежники больше не могли делать в провинции все, что им заблагорассудится. Это старый вояка травоедам продемонстрировал быстро, разбив несколько их отдельных отрядов.
  Все это моментально принесло Каларгону славу, вместе с которой появилась и зависть недоброжелателей и раздражение врагов. В ответ на успехи капитана рыцарь Фушон казнил обоих пленных герцогов и наконец двинул свою армию к столице. Вскоре на территории герцогства Шафрур должно было состояться еще одно большое сражение, и в случае победы мятежников вся провинция оказывалась бы у них в руках.
  - Капитан! - новый герцог Шафрурский, молодой парень девятнадцати лет с забавными усиками и редкой бородкой, подошел к Каларгону, - Когда вы планируете выступить навстречу мятежникам?
  - Завтра, ваше сиятельство, - капитан был благодарен парню за то, что он позволил ему командовать войсками и не вмешивался ни во что, только спрашивал и временами просил.
  - Мы успеем защитить столицу?
  - Конечно, ваше сиятельство. Как сообщает разведка, мятежники обременены огромным обозом и редко проходят за день больше десяти лиг. Мы не только успеем вернуться, но и выберем поле, на котором сокрушим восставших.
  - Хорошо! - кивнул молодой герцог и отошел от капитана.
  Предсказание о выборе поля боя очень неожиданно себя не оправдало. Подойдя к стенам столицы герцогства, Каларгон получил новые сведения от разведчиков. Мятежники остановились и уже несколько дней находились на одном месте, совсем не собираясь спешить на встречу с армией знати. Похоже, как и в предыдущей битве, Фушон предпочел сам выбрать место сражения и теперь ждал на нем своих врагов. Глупо, но кто сказал, что мятежниками руководит гений? Не став разочаровывать своего противника, капитан вывел свою армию из города и не спеша пошел к нужному месту. Скорая битва очень радовала Каларгона. Последние годы ему этого не хватало! Сильно не хватало!
  - Почему мы так медленно шли сюда? - сейчас герцог Шафрурский наблюдал ту же картину, что не так давно и его отец: построенные правильными квадратами мятежники расположились вдоль южной кромки поля и ждали.
  - А зачем торопиться? Солдаты не любят умирать уставшими, - капитан приложил ладонь ко лбу и еще раз осмотрел врага, - Тем более, тут так много травоедов, что скорее всего они уже съели все свои припасы.
  - И что это нам даст? Не думаете же вы, что от голода они будут сражаться хуже?
  - Конечно нет, ваше сиятельство, - Каларгон повернул голову к герцогу, - Просто, если мы проиграем, они не смогут штурмовать Шафрур. Этот Фушон талантливый организатор, но он совершенно не опытный полководец.
  - Вам виднее, капитан, - дипломатично ответил герцог, не став заострять внимание на том, что этот полководец разбил его отца, - А что вы будете делать, если травоеды снова проведут свой кошмарный ритуал и разольют вокруг магическую силу?
  - Вознесу хвалу Демуру!
  - Хвалу?! Но вампиры мятежников! Вы думаете, что у нас есть шанс в битве без магов?
  - Я это знаю, ваше сиятельство. Только вот Фушон не дурак и дважды один и тот же трюк использовать не будет. Сегодня он приготовил для нас что-то другое. Надеюсь, это будет что-то необычное, - капитан плотоядно облизнул губы и мечтательно уставился на поле.
  Но в очередной раз предсказание капитана насчет мятежников не сбылось. Стоило армии построиться для боя, как в капитану подошел маг и, наклонившись к уху, что-то взволнованно прошептал.
  - Проклятие! - Каларгон в бешенстве швырнул на землю свою латную перчатку, - Мур их всех сожри!
  - Что случилось, капитан? - настороженно спросил герцог, который впервые видел Каларгона в таком состоянии.
  - Эти выкормыши Мур снова провели ритуал! Применять магию нельзя! Подонки! Такую битву загубили!
  - Мы отступаем? - спокойно спросил герцог.
  - Что?! - Каларгон неожиданно успокоился и с недоумением посмотрел на правителя провинции, - Мы наступаем, Мур меня возьми! Беглый огонь магическими болтами по рядам тварей, и быстро!
  Приказ капитана был выполнен с безупречной точностью и скоростью. Стоило гонцам доскакать до отрядов наемников, как из их рядов выделились отдельные фигурки и с огромной быстротой стали посылать в мятежников один магический снаряд за другим. Взрывы начиненных магией болтов вызвали среди крестьян волнение и первые потери, но офицеры довольно быстро навели в своих каре порядок. А вот потом...
  Хаотичные магические реакции начались по всей линии построения мятежников, и каждая новая порождала череду следующих. Щедро разлитая в пространстве сила служила идеальным источником питания для всего этого буйства магии, которая и не думала угасать. Некоторые каре гибли целиком в мгновение ока. Спустя всего тройку минут армия восставших побежала.
  Наблюдая за начавшимися проявлениями магии, Калагрон обиженно кривил лицо. Когда враг побежал, он коротко бросил приказ гонцу, который немедленно поскакал к баронскому ополчению. Требовалось срочно обойти область магии и вырезать отступающих травоедов. Ничего лучше тяжелой конницы у капитана не было, поэтому придется баронам заняться непривычным для себя делом. Заодно вампиров погоняют!
  - Поздравляю вас, капитан. Это чудесная победа! - герцог Шафрурский не скрывал своей радости, - Я щедро награжу вас! Но почему этот прием не применили принцы?
  - Возможно, у них не было болтов с магическим зарядом, ваше сиятельство. Вещь-то дорогая и редкая.
  - Всесветлый! Какая замечательная победа! Мы не потеряли ни одного солдата! Об этом будут говорить еще долго!
  - Сомневаюсь, ваше сиятельство.
  - А я уверен! Победить в такой битве за такой короткий срок... это великолепно!
  - Так не интересно, - обиженно произнес Каларгон себе под нос.
  Омрачать радость герцога старому вояке не хотелось, но проклятые мятежники отняли у него возможность помериться силами в честном бою. А зачем еще жить, как не ради сражений? Поэтому несмотря на знаменательную победу, сегодняшний день капитан Каларгон однозначно отнес к прожитым зря.
  
  Глава 15
  
  - Рад приветствовать вас в Гуяне, ваше сиятельство, - наследник герцога склонил голову и, улыбнувшись, сделал широкий жест рукой, - Прошу вас.
  - Мне тоже приятно видеть вас, Герхард, - Александр искренне улыбнулся сыну своего старого друга.
  Может быть со стороны вампира называть так Арнольда Гуяна было слишком самонадеянно, все же близкой дружбы между ними никогда не было, но союзниками и соратниками два аристократа были давними. Старик всегда поддерживал барона Блада и никогда не упускал возможности пообщаться с ним или еще как оказать свое расположение. А среди знати это и есть проявление настоящей дружбы.
  Оказавшись перед дверьми спальни хозяина и в очередной раз увидев это произведение искусства, Александр непроизвольно улыбнулся. Щедро обитая серебром и богато украшенная им же дверь была бы к месту в кабинете или прочем месте, где ее могли бы видеть другие люди. Но у герцога был пунктик на вампирах, и серебром была украшена именно спальня, причем не только дверь его спальни, но, как говорили, и ее стены, ровно как и многие предметы обстановки. Бывать внутри Александру не приходилось, но снаружи он видел вход в опочивальню не раз. Хозяин любил похвастаться своей надежной защитой от кровопийц. Зато после стольких лет вампиру представился исключительный шанс оценить отделку изнутри - Арнольд Гуян был слишком слаб, чтобы выйти к гостю лично.
  Вообще все это неожиданное приглашение было несколько странным. Потому Александр не стал медлить и дожидаться окончания Летних игр, а сразу поехал к соседу. Видимо, прежде чем умереть, Гуян хотел обсудить с Касом стратегию на будущее. Все же не каждый год в королевстве так резко меняется линия наследования. А сыну старик традиционно такие вопросы не доверял. Решил видимо напоследок тряхнуть стариной, а потому вампир не стал заставлять себя ждать.
  Войдя внутрь он посмотрел на человека в постели. Выглядел Арнольд хреново.
  - Привет, старик! Как ты тут?
  - Умираю, - прокомментировал свое состояние герцог, - Рад тебя видеть, Алекс. Спасибо что приехал так быстро.
  - Мы всегда были в очень хороших отношениях, Арнольд, неужели я мог отказать?
  - Это хорошо, что ты так думаешь, - загадочно произнес старик. - Присаживайся. Надо поговорить.
  Посмотрев на предложенный стул, между прочим тоже отделанный серебром, Александр прошел к нему и сел, внимательно уставившись на хозяина. А рассказы, между прочим, были полностью правдивы. Стены спальни были обложены плитками серебра! Не сплошными, а со сквозными рисунками, но тем не менее все вместе это создавало эффект серебряной клетки. Учитывая, что такие же плитки находились на полу и потолке, вурдалакам и правда было несколько сложновато попасть внутрь без шума. Герцог Гуян хорошо позаботился о своей безопасности во время сна!
  - Что скажешь, старик?
  - Мы можем говорить откровенно, Алекс?
  - Конечно! Вот сына твоего я обмануть всегда могу, а с тобой мы слишком давно друг друга знаем. Ради чего юлить? - усмехнулся вампир.
  - Тогда ответь на вопрос. Принцы... Ты имеешь отношение к их смерти?
  - Нет, - покачал головой Александр и, оглянувшись на присутствующего в спальне наследника, откровенно добавил, - Даже не думал. Для меня это все - такая-же неожиданность, как и для всех остальных.
  - Даже не думал? - удивился Арнольд.
  - Ну да. А чего в это такого?
  - Ты приютил этого мальчишку, Карла, и я предполагал, что ты хочешь заменить нашего короля...
  - Мне предлагали сменить короля, - опять честно ответил Александр, - Но на одного из его сыновей, а не на племянника.
  - И ты планировал это?
  - Нет!
  - Совсем?
  - Ну, не совсем. Я планировал очень сильно подрезать королевскую власть и заменить ее властью герцогов.
  - Ах, вот оно в чем дело! - рассмеялся Гуян, - А я то все понять не могу, почему ты так спокойно себя ведешь после всего произошедшего. Решил, что это ты принцев убил.
  - Нет, - еще раз подтвердил свои слова Александр, - Но если все остальные аристократы в королевстве думают как ты, то у меня большие проблемы.
  - Не думаю. Так хорошо, как я, тебя никто не знает.
  - Ничего себе, "хорошо" ты меня знаешь. Подозревал меня в убийстве принцев, когда я об этом даже не думал!
  - Пустое, - слабо махнул рукой Гуян, - Лучше расскажи, как ты собираешься использовать Карла.
  - Никак, - опять честно ответил Александр, - Как только от короля прискачет гонец, сразу отправлю парня в столицу. Разве что, хочу дать ему наставника из наемников, чтобы натаскал принца во владении мечом.
  - Это хорошая мысль, - согласился старик, - Но ты правда никак не хочешь использовать Карла?
  - Правда! А что такое?
  - Любой на твоем месте обязательно привязал бы принца к себе.
  - А зачем? Трон ему не светит. Любовь нашего короля к племянникам всем хорошо известна. Следующим королем Элура станет муж принцессы Лоты.
  - А если мы поможем Карлу? - хитро спросил Гуян.
  - Занять трон? - удивился Александр, - А зачем нам это?
  Старик засмеялся, и почти сразу его смех перешел в глухой кашель и хрип. Остановив рукой Александра, который хотел помочь, Арнольд успокоился и вернулся к разговору.
  - Нам с тобой это не надо. Сын просил, - указал он пальцем на своего наследника, - Ему кажется, что надо иметь больше влияния. Для этого он и дружил с принцами.
  - Скорее, заглядывал им в рот, - хмыкнул Александр.
  - Вот! Слышал! Вот так тебя все видели со стороны! - обратился Гуян к сыну, - Я ведь тебе это говорил. Позор!
  Герхард опустил голову и всем видом показывал, что раскаивается. Вампир ему не верил. Слишком уж заигрывал наследник с принцами и был им верен. Но тут ничего не поделаешь, единственного сына Арнольд разбаловал. Одиннадцать дочерей и только потом мальчик... Хорошо еще, что разбаловал не сильно. Со временем станет нормальным правителем, не хуже прочих.
  Шорох юбок за дверью предупредил Александра, что вскоре в спальне появится новое действующее лицо, но гостья удивила вампира. Он ожидал визита одной из трех дочерей герцога, что сейчас гостили у него, а попросту говоря, заботились об отце перед его смертью, а в дверь зашла совсем юная девушка. Красивая и ладная девица поклонилась ему и быстро прошла к кровати старика, поправила ему подушки, одеяло и подала кубок с водой.
  - Знакомься! Это Изольда, моя внучка, дочь Агны, - с любовью проговорил Гуян и уточнил, - Любимая внучка.
  - Рад знакомству, миледи.
  - Ваше сиятельство! Не утомляйте, пожалуйста, дедушку, маги запретили ему долго работать!
  - Я постараюсь, - улыбнулся вампир.
  - Что твои маги понимают в жизни! - ворчливо пробормотал старик, - Барон Блад любому... извини! Герцог Кас любому магу расскажет больше, чем тот знает! Еще и научит, если пожелает!
  - Ну, не любому, - Александр скромно потупил глаза, - Но кое-что могу!
  - Вот-вот! А кстати, Алекс! Знаешь чего у меня Изольда все выпрашивает?
  - Могу гарантировать, что не мужа и не приданое! - ответил Александр.
  - Ха! В этом ты прав! Она в твою Академию Красоты хочет!
  - У меня работают только мои люди.
  - Да не работать! - улыбнулся Гуян, - Она еще красивее хочет стать! Ну вот скажи, куда ей быть еще красивее? Что исправлять?
  - Женщины всегда хотят в себе что-то улучшить, - философски заметил Александр, который начал подозревать про истинные причины приглашения в гости.
  Кажется на смертном одре старик решил устроить судьбу своей любимой внучки, а заодно укрепить связи Гуянов и Касов, а то и вовсе прибрать весь север под правление одного рода. Красивая внучка, так вовремя появившаяся на встрече, явно зашла к дедушке не просто так.
  - А ты этим беззастенчиво пользуешься! Цены ломишь такие, что либо замок продавай, либо ходи страшным, Мур пугай.
  - Ну, все не так страшно, - мужчина помахал кистью в воздухе, - Есть разные варианты.
  - А! Я тебя не за этим позвал. Если уж что и просить у тебя, так не то, как сделать красивую внучку еще красивее. Так что, иди отсюда Изольда, - обратился Гуян к девушке, - Нечего перед гостем красоваться. Не выйдет у тебя ничего!
  Обиженно дернув плечиками, Изольда красиво и глубоко поклонилась и покинула спальню хозяина замка. Похоже, предположение о том, что Гуян задумал выдать внучку замуж за Каса, было ошибочным, и ее появление здесь чисто ее же женские козни.
  - Я у тебя другое просить буду! - серьезно проговорил Арнольд, когда дверь за внучкой закрылась, - Герхард! Проверь!
  Наследник подошел к двери и, выглянув в коридор, убедился, что там никого нет, после чего прикрыл дверь и запер ее на засов.
  - Все чисто, отец.
  - А ты заинтриговал меня, Арнольд, - вампир подобрался.
  - Я вынужден, - вздохнул старик, - Мне страшно умирать. Всегда думал, что смогу вынести этот момент с честью, но смерть все не приходит и не приходит. Тело дряхлеет, и с каждым днем мне все страшнее и страшнее оставлять этот мир.
  - Могу себе представить, - Александр и правда мог, кровь стариков в рационе вампиров бывала регулярно.
  - Я верю, что можешь. Ты говоришь это не как простые слова, - кивнул Арнольд и скомандовал, - Герхард, достань ее.
  Наследник подошел к камину и, нагнувшись, отодвинул один из камней в его основании. Немного повозившись в тайнике, парень достал что-то объемное завернутое в ткань и, закрыв тайник, передал это отцу.
  - Вот! - с любовью глянув на тряпичный сверток, произнес Арнольд Гуян, - Я прочитал ее, когда мне было пятнадцать. Отец случайно купил ее и даже не понял, какое чудо попало ему в руки. А я не стал говорить.
  С этими словами герцог развернул тряпки и показал Александру, что они скрывали. Еще только увидев обложку, вампир все понял. Ошибиться было невозможно. Трактат Годиуса. Книга, которую вампиры всеми способами уничтожают во всем мире. Книга, написанная с их одобрения, и по их недосмотру способная раскрыть тайну пришельцев из другого мира.
  - Ответь честно, Алекс. Ты же вампир?
  
  *****
  
  Колеса тихо катили по ровной крепкой дороге, созданной в давние времена, но все еще находящейся в идеальном состоянии. Раньше умели строить! Возница в полглаза дремал, иногда стряхивая с себя дремоту и зорко осматривая окрестности, и уж конечно не забывал он временами контролировать волов, что тащили массивный купеческий фургон. Простая и легкая работа. Езжай за передним фургоном, не приближайся к нему и не отставай. Караван идет, деньги капают! Жизнь хороша!
  Примерно также рассуждали и два купца, объединившие своих людей в единый караван, идущий сейчас по землям баронства Блад. Когда местный барон неожиданно для всех стал еще и герцогом Касом, образовалась интересная новая возможность, которой не преминули воспользоваться самые ушлые торговцы. А все дело было в том, что барон Блад позволял торговать на своей земле только тем, кто имел соответствующее разрешение. Нет, можно было заниматься коммерцией и без такой бумаги, вот только пошлины и налоги возрастали в десять раз, делая прибыль безбожно маленькой. И когда барон стал герцогом, мало кто увидел разницу. Но были и знающие купцы, которые были очень хорошо осведомлены о том, как именно барон Блад два века обходил королевские законы о единых правилах торговли на северных землях.
  Все дело было в особых местных законах, позволяющих возвращать часть налогов купцам, зарегистрированным в баронстве Блад. И получалось, что это не для пришлых были высокие пошлины, что было запрещено королевскими законами. Нет! Они были таковыми для всех! Просто потом барон возвращал часть налогов своим людям. Вот только после того, как он стал герцогом Касом, в разряд "его людей" попали все купцы, зарегистрированные в герцогстве. Этим казусом и поспешил воспользоваться торговец Морис, собрав караван и направившись в Константинополь. Будучи человеком умным и бывалым, он не стал делать все наобум, а потому еще в Касе свел знакомство с купцом Нордисом, давно торгующим в Бладе, и попросил его взять над собой шефство и показать ему все и вся. И вот объединенный караван медленно полз по идеальным дорогам северного баронства.
  - А правда, что здесь можно не опасаться нападения разбойников? - задал Морис очередной вопрос.
  - Верно, - кивнул его собеседник, - Отродясь этих тварей тут не бывало.
  - Даже бладианцы не буянят?
  - Наемники здесь вообще другие, чем везде. У них дисциплина железная. Если кто решил заняться грабежами, привычными для наемников во всем остальном мире, его сами бладианцы и удавят.
  - Что-то я не слышал, чтобы бладианцы никогда грабежами не занимались, - усомнился в словах знакомого Морис.
  - Так то в мире! За пределами баронства ни один наемник не упустит шанс пограбить! А здесь ни-ни. Тут у них дом!
  - Ясно. Значит грабежей можно не опасаться. И из Проклятого леса ничего не лезет?
  - Ну, так где тот лес-то? - спросил купец и тут-же, хмыкнув себе в бороду, ответил, - За речкой. На дорогах баронства можно вообще ничего не опасаться. Главное соблюдать простые правила!
  - Это какие? - заинтересовался Морис.
  Опытный купец разгладил рукой бороду и, хитро сощурившись, тяжело вздохнул.
  - Расскажу, все расскажу, не волнуйся, уважаемый, - начал он. - Во-первых, никогда не останавливайся в поле, лесу или на обочине на ночлег или привал! По всей дороге есть постоялые дворы. Вот ими всегда и пользуйся. Для нарушителей у барона припасены серьезные штрафы.
  - Так ведь дорого, небось, на постоялых дворах, - заметил Морис.
  - Нормально. Цены конечно не как на королевских землях, но они разумны. Да и зарабатывают ходящие в Константинополь столько, что грех жаловаться на обязательную остановку только в постоялых дворах.
  - Ну, если цены разумные... - задумчиво протянул Морис.
  - Разумные, уважаемый, разумные. Никто не жалуется. Да вы скоро и сами все увидите!
  Караван как раз выехал из-за поворота, и все желающие могли насладиться видами старинного замка Блад, неприступной цитадели местного барона.
  - Я слышал, в деревне при замке очень расторопные слуги и вольные девицы, - мечтательно улыбнувшись, купец Морис вопросительно глянул на своего временного наставника.
  - Ага! А еще тут бесплатно наливают и всегда готова горячая баня! - хмыкнул тот, - Вы, уважаемый, всяким россказням верьте поменьше!
  - Ужель, врали мне? - удивился купец.
  - Конечно врали. Слухов и россказней про деревню Лесная ходит не меньше, чем про самого барона Блада, вот только что из них правда, а что ложь мало кто знает.
  - Но почему? Мы же сейчас остановимся здесь...
  - Нет, не остановимся, - строго промолвил опытный купец, - Дальше по дороге есть постоялый двор, вот на нем мы на обед и разместимся.
  - Зачем ехать дальше? - удивился Морис, - Мы уже давно в пути и люди устали. Нужен отдых.
  - Вот на постоялом дворе и отдохнем! Запомните, уважаемый, никогда! Я повторю: никогда не останавливайтесь в Лесной без нужны. И упаси вас Всесветлый останавливаться там на ночь!
  - Почему?
  - Барон Блад этого не любит.
  - Его сиятельства сейчас нет в замке...
  - Морис! Если хотите торговать в баронстве, соблюдайте правила, которые здесь установлены, даже те из них, что никогда не были написаны! Останавливайтесь всегда на постоялых дворах. Не суйтесь ни в Лесную, ни в Ольгино! И всегда выполняйте все указания людей в красных плащах! Всегда!
  - В красных плащах, это кто?
  - Люди барона Блада. Если видишь кого в красном плаще, сразу знай, что это человек барона и всегда его слушайся.
  - А вдруг кто наденет такой плащ и будет тут командовать? Или просто благородный обычный такой плащ носит?
  - В баронстве никто не носит красные плащи, кроме людей барона.
  - А благородные? У них бывают красные плащи.
  - Их попросят снять плащ похожего цвета. А кто будет противиться, ему помогут. Здесь с этим не шутят.
  - Чудно, - удивился Морис, - У магов все не как у людей. Нет бы, дать бляху специальную людям своим...
  - Бляху тоже подделать можно, вот только спрятать ее куда проще. Красный плащ так сразу не скроешь. У нашего барона все по уму! Привыкай!
  - Постараюсь, - кивнул Морис, - А почему в Ольгино не стоит останавливаться? Тоже из-за местного владетеля?
  - Нет, - помотал головой бывалый купец, - Просто странно там...
  - Это как?
  - Ну люди будто другие. Вот смотришь на него - обычный крестьянин! А в глазах нет-нет да и мелькнет этакое превосходство. Будто знает он что-то и оттого ты перед ним вошь! Да и красных плащей в Ольгино много всегда. А нашему брату лучше от всяких чиновников держаться подальше! Кошелек полнее будет!
  Два купца весело рассмеялись и стали вспоминать реальные истории из своей жизни, когда судьба сводила их с сословием чернильных душ, и они либо лишались части денег, либо хитростью и смекалкой их сохраняли. А вот историй о том, как денег после такой встречи прибавилось, ни один купец не имел.
  Проехав замок и деревню при нем, караван вскоре и правда очутился на большом постоялом дворе, устроенном прямо на дороге, так что объехать его было невозможно и надо было идти прямо через него. Цены за услуги приятно поразили Мориса, а уж порядки, чистота и сервис оставили в душе только самые хорошие воспоминания. Барон конечно своего не упускал, но все деньги брал за дело, и при правильном подходе купцы даже могли экономить на предварительных подготовках своих караванов, получая все необходимое прямо в дороге.
  После обеда и небольшого отдыха вереница фургонов продолжила свой путь, а разговор двух купцов как-то сам по себе свернул к делам финансовым.
  - Жаль конечно, что сталь больше вывозить нельзя, - грустно произнес Морис, - Люди на ней такую деньгу делали!
  - Да что там сталь! - махнул рукой Нордис, - Умнее надо быть! И тогда прибыль от продажи стали покажется - тьфу!
  - Это верно. Баронство Блад богато на редкие вещи и кроме стали. А вы, уважаемый, если не секрет, чем планируете закупиться?
  - Да какой секрет! В Уре каждый знает, чем старый Нордис торгует! Я всегда один фургон сталью наполнял, но не в слитках, а заготовками для мечей. Один фургон александрийской парусиной заполнял. Еще один фургон тросами местными. Сами знаете, насколько они прочнее всех остальных.
  - Да! Моряки их нахвалить не могут! Я вот тоже думаю парусины взять и тросов. Сейчас спрос на них большой. Все скупают. А уж если это из Блада! - Морис мечтательно улыбнулся, подсчитывая грядущие прибыли, - Вы, уважаемый, тоже вместо заготовок для мечей их возьмете?
  - Нет! У меня есть товар получше! Тот, на котором я основную деньгу делаю и которым я всегда четвертый фургон наполняю.
  - Даже так? - удивился Морис, - Больше, чем на заготовках мечей? И что же это?
  - Про белую малину слышали?
  - Кто же не слышал! - улыбнулся купец, - После того, как ее начали класть в вино, бохорское белое и бохорское особое стали чуть ли не более знаменитыми, чем бохорское красное!
  - Вот-вот. Ее я и вожу в Ур!
  - Но позвольте! - Морис недоверчиво посмотрел на приятеля, - Белая малина же очень капризный и недолговечный продукт. Ее в специальных магических бочках возят. А у нас нет права на такую торговлю! Законы нарушаете?
  - Нет-нет, - открестился от обвинений Нордис, - Все проще!
  - Это как?
  - Я лет пятнадцать назад с гномом одним в Александрии познакомился. Белую малину там собирают и там же обрабатывают да в бочки закатывают. Ну вот он мне ее и поставляет, только не магические бочки, а бутылки с соком!
  - Сок белой малины? - удивился Морис, - Но его же разные мошенники подделывают и никак нельзя отличить, где настоящий, а где нет!
  - И что? Я им уже пятнадцать лет торгую. Напрямую везу в Ур и там своим друзьям сдаю. Они сразу грузят и в Бохор! Репутация! И пусть на рынке четыре из пяти бутылок сока белой малины это подделка, все знают, что у меня товар высшего качества!
  - Но это же огромные деньги! - пораженно выдохнул купец.
  - А то! Я же сказал, что если есть мозги, то сталь - это тьфу!
  - И вы в этот раз два фургона повезете?
  - Нет, - с сожалением покачал головой Нордис, - Мне пообещали только сотню дополнительных бутылок сока. Остальное место, наверное, и правда займу тросами. Империя сейчас много кораблей на юг посылает и не только к рудникам, но и еще дальше. К новым землям. Крепкие канаты в большой цене. У них самих-то подобные вещи стоят раза в два больше. Там ведь без магии никак!
  Под мерное поскрипывание колес неспешная беседа двух деловых людей продолжалась. Каждый норовил воспользоваться новыми возможностями и заработать побольше, но конкурировать друг с другом они не собирались. В баронстве Блад на всех хватит!
  
  *****
  
  После обещания не врать и показного бахвальства своей честностью вариантов ответа на вопрос герцога у Александра не было. Но и отвечать было нельзя.
  - Какой интересный вопрос. С чего ты его вообще задал, старик?
  - Книга! - Гуян потряс старым трактатом, - Здесь очень подробно описан бой у Проклятого моста. Я зачитывался им десятки раз, изучая все нюансы и стараясь понять, как там все было. И когда картина сложилась, я осознал, что твои воины, Алекс, никак не могут быть паладинами.
  - Довольно спорное утверждение.
  - Отнюдь! Твой отряд был атакован ротой королевских паладинов и, имея в несколько раз меньше бойцов, вы с легкостью разбили их.
  - Многих врагов мы уничтожили магией, пока они бежали до нас.
  - Верно. И отсюда сразу следует следующий вопрос: а сколько магов было с тобой в той битве?
  - Ну...
  - Не отвечай! Годиус написал в своей книге все. Точная численность там есть. Я задал вопрос не для этого, - Гуян ласково погладил книгу, - Понимаешь, плотность огня магии была слишком высокой. Для того, чтобы создать такую плотность и частоту, у вас должно было быть очень много магов или артефактов.
  - И? При чем здесь то, что мои воины не могли быть паладинами? И при чем здесь твой вопрос мне?
  - Логика, Алекс, простая логика. Как не меняй соотношение магов и паладинов в твоем отряде, все равно выходит, что все твои бойцы сражались и как паладины, и как маги. Иначе победить они не могли. Все, Алекс! А значит у тебя были другие артефакты, кроме арбалетов. Но зачем?
  - Просто так, запас например, - сделал предположение Александр, у которого в битве при Проклятом мосту никаких артефактов не было и который пока не очень понимал логику старого герцога.
  - Тащить на бой артефакты, а не магов? Не смеши меня. Просто признайся, что ты вампир!
  - Меня уже обвиняли в том, что я не человек. И не один раз, - Александр все еще не понимал, почему Гуян сделал предположение о том, что он вампир, поэтому пока тянул время.
  - Но ни у кого из таких обвинителей не было этой книги и описания боя глазами одного из его участников. А здесь все написано подробно. Либо твои воины были поголовно паладинами и применяли артефакты, которые ты скрывал, либо они все были магами и сражались не хуже паладинов. И то, и другое предположение вздорны. Только добавление факта, что все твои воины были равны паладинам, но надо было скрыть факт отсутствия у вас магов, делает все понятным. Отсюда следует другой вопрос! Кому надо скрывать тот факт, что он больше не маг? Так я понял, что ты вампир, Алекс, - герцог победно улыбнулся и сменил тему, - Годиус ведь сам не понял, что написал? Да? Потому его труд был сначала выпущен, а теперь его не достать, и он считается утерянным?
  - Сохранилось еще несколько десятков экземпляров. Естественно, я говорю о книгах за пределами баронства Блад, - Александр оценивающе посмотрел на обоих мужчин в спальне, - И, да. Годиус сам не понял, что он написал. Мы тоже осознали это далеко не сразу.
  - И ты вампир?
  - Вампир, - кивнул Александр, - Но зачем тебе это знание, старик? Ты же понимаешь, что теперь ваши шансы покинуть это помещение живыми очень и очень ничтожны?
  - Ну почему? Здесь много серебра, а этот металл очень опасен для таких, как ты, Алекс. Да и другие защитные артефакты в моей спальне есть. Я ведь еще в юности понял, что барон Блад - это не человек, а вампир, и всю свою жизнь я защищался от вас. Я даже дружить с тобой начал только из желания понять, как лучше защититься от вампиров. И только потом привязался и по-настоящему подружился. Ты мне и правда нравишься, Алекс, и я горд, что дружил с тобой
  - Надо же! А мы всегда думали, это у тебя такое маленькое помутнение рассудка. А ты оказывается знал, что у тебя под боком живут кровопийцы, и надежно защищался от них, - Александр покачал головой, - Но поспешу тебя разочаровать.
  Поднявшись на ноги, вампир снял с руки перчатку и, подойдя к стене, приложил ладонь к серебряной пластине. Когда хозяева осознали, что корчиться в муках их гость не планирует, оба Гуяна заметно взволновались. И если старик хорошо держал себя в руках и было видно, что он просто обдумывает новые данные, то наследник взялся за эфес меча и активировал защитный артефакт, переведя его на боевой режим.
  - Какая-то хитрая защита? - сделал предположение герцог.
  - Нет. Просто серебро мне не опасно.
  - Вы пришли из Валерии. Архимаг Злат сделал тебя другим? Тебя обратили иначе?
  - Мы пришли из другого мира, старик. И, Герхард, перестань нервировать меня! Убери руку с меча и выключи артефакт. В бою против меня это тебе не поможет.
  - Как, из другого мира? - прошептал пораженный Гуян, который казалось вообще не услышал предупреждение, направленное в адрес его сына.
  Пришлось садиться и обстоятельно рассказывать старому другу историю появления в этом мире вампиров, вурдалаков и упырей, ну и заодно посвящать его в некоторые другие подробности. Например в то, что судя по всему, закинула их в этот мир лично Мур.
  - Вот так и живем! - закончил свой рассказ Александр и отметил, что оба мужчины вообще не шевелились по ходу его повествования, и только их моргание выдавало, что это не статуи, - Но поясни мне, старик, зачем ты меня сюда позвал? Если ты всю жизнь знал, что я вампир, почему прямой вопрос решился задать только сейчас?
  - Я уже говорил. Смерть, Алекс, - герцог закрыл глаза, - Я боюсь умирать.
  - Все боятся.
  - Но не у всех есть сосед вампир.
  - Хочешь, чтобы я обратил тебя?
  - Да! - яростно произнес старик, - Я был готов умереть и попасть в объятия Демура. Я подготовился к смерти еще несколько лет назад. Но я все еще жив! И сейчас мне страшно. Я не хочу бросать сына, я не хочу оставлять внуков! Обрати меня! Я хочу жить!
  - Ха. Обратить я могу, - Александр подошел к постели герцога и заглянул ему в глаза, - Но гарантировать жизнь - нет.
  - Я слишком стар?
  - Нет! Твое тело должно выдержать и в упыря ты скорее всего не превратишься.
  - Тогда что?
  - Наши законы, старик. Законы вампиров. Нам плевать, что ты герцог. Если ты станешь вампиром, ты будешь подчинятся им и только им. А за нарушение законов есть только одно наказание - смерть, - про "столб" Александр решил не упоминать, тем более, что и там смертельный исход был вполне реален.
  - Но я не собираюсь нарушать ваши законы, Алекс.
  - Все так говорят. Но каждый год мы кого-то казним. А тебе ведь придется не только привыкать к жизни нелюди, но и быть самым бесправным членом нашего общества.
  - Почему?
  - Ну, для начала ты будешь сразу записан в армию. Первые сто лет жизни каждый вампир служит в нашей армии и подчиняется ее строгим правилам. При нарушении тебя даже судить никто не будет, офицер просто убьет тебя на месте.
  - Сто лет? - удивлению герцога не было предела, для него это звучало как "вечность".
  - Да! А потом еще по десять лет каждый следующий век жизни. Но это мелочи, - улыбнулся Александр.
  - И я буду должен стать простым солдатом?
  - Да. Или тебя казнят.
  - Никаких исключений? - сделал последнюю попытку герцог, которого превращение в рядового солдата не радовало.
  - Никаких. Первые сто лет вампир живет под очень строгим присмотром. Ест, спит и ходит в туалет по команде.
  - Но почему?
  - Почему? - Александр задумался и вернулся на свой стул, - Все дело в Нашествии. Когда вурдалаки начали резать людей, мы осознали, что с нашим появлением в этом мире все не так просто, как нам казалось сначала. Есть Цель, которую Мур хотела достичь, забросив нас сюда в виде вампиров. Вот только мы ее не знаем.
  Герцог Кас закрыл глаза, вспоминая старые времена.
  - Понимаешь, старик, мы можем завоевать мир, можем научить вас новому. Мы знаем много больше вас всех: и людей, и эльфов, и гномов. Только мы боимся.
  - Чего?
  - Что выполним свою Цель и станем не нужны Мур. Что наш шаблон уничтожит нас. Что мы уничтожим всех вокруг. Что мы уничтожим мир. Что мы станем другими и потеряем себя. Что... Да много чего. Поэтому самый главный принцип, что мы исповедуем - не навреди! Для этого мы учим новых вампиров быть похожими на нас, приучаем их к дисциплине, меняем их мировоззрение. И жестоко караем тех, кто не хочет этого делать.
  - И все ради того, чтобы не выполнить Цель Мур?
  - Да! - кивнул Александр, - Разве этого мало?
  - Но вы же не считаете Мур врагом, как мы!
  - И что? - удивился вампир, - Разве это причина выполнять желания бога? Понимаешь, старик, мы создали себе идеальное общество. Два века мы существовали в замкнутом мирке, оторванные от всей остальной цивилизации и вашей суеты. И сейчас нам очень уютно в этом нашем мирке, созданном под нас и существующем, чтобы удовлетворять наши потребности. Будет очень обидно потерять это все.
  - Это взгляд трусов, Алекс.
  - Верно. Но и ты хочешь стать вампиром не из-за храбрости! И я объясняю тебе, в каких условия ты будешь жить!
  Герцог стыдливо опустил глаза.
  - Не обижайся, старик, - Александр улыбнулся, - Быть трусом не так уж и страшно! Но я обещал тебе быть откровенным и не врать. Поэтому расскажу все.
  - Есть еще что-то?
  - Да. Буквально несколько недель назад мы пошли на изменения. В ближайшее время наше общество ждут большие перемены. И вполне вероятно, что скоро люди узнают о нас. Два века мы жили, как единый организм. Вскоре этот организм распадется на части, живущие по единым законам, но отдельные части.
  - И что?
  - Стабильности я тебе обещать не могу. Как и вечной жизни. Нам предстоит драться за место под солнцем!
  - Под чем?
  - Так называется светило в нашем мире.
  - Ясно. Но я и не ждал спокойной жизни. Мне просто страшно умирать и оставлять свою семью. Я хочу присмотреть за ними.
  - Боюсь, этого мы позволить не можем. Для всех ты умрешь. Так что, только тайные встречи и общая информация, доступная для наших солдат.
  - Ты все время говоришь "мы"...
  - У нас немного непривычная для тебя система управления.
  - Но ты самый главный?
  - Нет, - честно признался Александр, - Я один из главных. А самым главным я стану только через сто лет.
  - Это как так?
  - Вырастешь, Арнольд, узнаешь, - пообещал вампир и, что-то решив для себя, добавил, - А теперь, прощайся с родными.
  
  *****
  
  Люди, собравшиеся в комнате, были хмурыми и сосредоточенными. Известия с юга стали полной неожиданностью для всех. Не раз думавшие об убийстве принцев, иногда обсуждавшие его и даже мечтавшие о нем, внезапно оказались перед фактом того, что их намерения осуществились. И все это без участия присутствующих и без согласования с их планами. И теперь надо было срочно решать, что делать дальше.
  Главная беда собравшихся была в том, что заговор не успел созреть и обрести законченную форму. Недовольство политикой короля было у очень многих его вассалов, но мало кто из них был готов идти на крайние меры. События на севере укрепили решимость будущих заговорщиков, но совсем не помогли им составить конкретные планы и шаги. Одним словом, заговор существовал только на словах. Никто ничего не предпринимал.
  Граф Нури, идейный вдохновитель самой мысли о необходимости насильственной смены правящего монарха, был растерян и подавлен. Многие годы он собирал вокруг себя людей, недовольных королем, привечал их, становился им другом, делал их своими соратниками. Тихо, медленно, осторожно. Так, что Каменная палата и королевские менталисты, даже заподозри они неладное, не могли бы придраться к участникам дружеских посиделок с графом. Потому что придираться было не к чему! Разговоры в кабинетах о том, что король зазнался и забывает традиции, это не преступление. Разговоры о том, что в будущем кто-то поддержит графа в его притязаниях на власть, еще более безобидны. И как результат такой крайней осторожности, в самый подходящий момент ничего не было готово. И что делать - решительно не понятно.
  - Что у нас с гвардейскими полками? - тихо спросил граф Мутал, сосед и правая рука Нури.
  - Все офицеры в курсе ультиматума Блада и того, как король повел себя перед этим магом. Настроены решительно. Подчиняться такому королю желания у них нет, - заявил граф Додр.
  - Армия?
  - Пока не понятно, но общие настроения примерно как и в гвардии. Плюс много недовольных арестами генералов.
  - А Каменная палата?
  - Граф Верон занимает стойкую просеверную позицию. Можно смело утверждать, что он человек Блада, и если не произойдет ничего экстраординарного, останется верен ему. Люди графа в Каменной палате верны только своему начальнику и королю.
  - Про нового Верховного мага я молчу, - сам себе сказал Мутал.
  - А зря. При правильном подходе он...
  - У нас нет на это времени, - оборвал маршала Нури, - Нам надо действовать быстро. Или забыть о наших планах навсегда!
  - Значит надо убить короля в ближайшие дни..., - граф Мутал зажмурил глаза и и постучал себя по лбу кулаком, - А мы не готовы.
  - Этого мало, - маршал вздохнул, - Убить короля мало. Надо посадить на трон своего. А для этого надо убить еще племянников Георга. И если принца Ричарда мы достанем без проблем, то принц Карл находится в Касе!
  - Но у нас принцесса Лота! Выдав ее замуж за Людовика, мы можем не обращать внимание на Карла или его брата. Главное кому присягнут полки! - граф Мутал эмоционально взмахнул рукой.
  - А ведь верно! - ожил граф Нури, - Главное кому присягнут полки! Убьем короля. Захватим Лоту и Ричарда. Карл не посмеет трепыхаться, если его брат будет у нас. Принцесса сделает как мы скажем. Может даже найдем завещание короля о том, что ее муж и есть законный король Элура. Гвардия присягает Людовику, и трон наш!
  - А завещание короля насчет принцессы и ее мужа это очень хорошая идея! - заулыбался Додр, - Его величество уже говорил со мной на этот счет и даже хотел написать его!
  - Отлично! - Нури стал похож на привычного себя, - Тогда не стоит медлить. Я вызываю Людовика в столицу!
  - Осталось решить вопрос о том, кто именно убьет короля, - тихо проговорил маршал.
  - Я возьму это на себя. В конце концов, это мой сын станет новым королем Элура.
  Несколько дней пролетели как один. Каждый из заговорщиков был осторожен и пугался даже собственной тени, в каждом незнакомце видя агента Каменной палаты или, что еще хуже, королевского менталиста. Но все прошло хорошо. Верные люди заняли ключевые позиции в городе. В казармах гвардии рекой лилось вино. Армейские полки тихо сидели по крепостям, а в городе все разговоры крутились вокруг смерти молодых принцев. Никто ничего не подозревал.
  Зайдя в королевский кабинет, граф Нури не узнал своего короля. Осунувшийся и убитый горем, он мало напоминал живого человека. Казалось, что известие о смерти сыновей убило и самого Георга, но по непонятной причине он все еще продолжал двигаться и говорить, а главное он все еще был королем.
  - А, граф, - с презрение проговорил Георг, бросив взгляд на посетителя - Пришел просить за сына, чтобы я назначил наследником твоего ублюдка?
  - Я думаю, что смогу и сам назначить его. Причем сразу королем.
  С этими словами граф Нури направил на короля артефакт и выстрелил в него "огненным шаром". Заклинание расплескалось на сработавшей защите, но следом за первым в короля ударил второй "огненный шар", а потом третий. Обугленный труп выволокли во двор замка и показали всем желающим. Узнать короля было трудно, но можно. По официальной версии, правитель Элура активировал свой наручный артефакт и убил себя. Уже через час гвардия присягнула новому королю.
  
  *****
  
  Сон не шел. Что-то внутри свербило и ныло, не давая успокоиться и забыться. Фрейлина принцессы Лоты и её старшая наставница поднялась с кровати и, накинув халат, позвонила в колокольчик, вызывая служанку. Своим чувствам она привыкла доверять. Именно благодаря таким вот внутренним знакам она все еще была жива. Одевшись, Магдалена вышла из покоев и прошла к спальне своей подопечной.
  Королевский дворец это очень красивое место, но жить в нем нельзя. Особенно детям. В этом фрейлина была уверена, а потому всячески оберегала принцессу и заботилась о ней как о родной.
  - Что-то не так, ваша милость? - рыцарь Сиронжэ, уроженец империи Узмер и начальник охраны принцессы Лоты, подошел к женщине.
  - Неспокойно на душе, - честно ответила фрейлина, - Будто что-то плохое должно произойти.
  - И мне не спится. Давно такого не было.
  - Неужели что-то и правда затевается? - охнула женщина, которая еще могла игнорировать свою интуицию, но интуицию закаленного в боях воина, да еще и поставленного на такой ответственный пост, игнорировать уже не могла, - Но что?
  - Я не знаю, ваша милость. Я в вашей стране чужой.
  - Что слышно в городе?
  - Обсуждают только смерть принцев и соболезнуют королю.
  - Гвардия?
  - Пьет, ваша милость.
  - Пьет?! Как пьет? - удивилась женщина.
  - Уже пару дней кто-то бескорыстно поставляет в казармы бочки с вином, и гвардейцы поминают принцев.
  - А что говорит по этому поводу маршал? - насторожено спросила фрейлина.
  - Я не слышал, ваша милость, - честно признался рыцарь.
  - Граф Додр никогда не позволяет своим солдатам пить. Никогда! - прошептала Магдалена, - А что завтра делает его величество? Охота? Приемы?
  - Утром король принимает графа Нури, а потом...
  - Нури?! Этот мерзавец в столице?
  - Я...
  - Не важно! - оборвала рыцаря дама, - Сиронжэ, быстро соберите самых верных людей. Нам надо немедленно покинуть дворец.
  - Но, ваша милость...
  - Вся ответственность на мне! - отрезала женщина, - Утром мы с принцессой должны быть за пределами столицы. Не медлите, рыцарь!
  Развернувшись, Магдалена твердой походкой направилась в спальню принцессы. Надо было разбудить подопечную и собрать ее для бегства. Может быть все и зря, и завтра вечером она будет жалеть о содеянном, но лучше так, чем потом жалеть о том, что ничего не сделала, хотя знаков вокруг хватало!
  В тот момент, когда бодрствующий ночью граф Нури выбирал наручный артефакт, который должен был убить короля, небольшая лодка с несколькими гребцами, пятеркой вооруженных людей и двумя женщинами, одна из которых была еще подростком, отчалила от пирса и растворилась в темноте.
  
  *****
  
  Шум толпы за окнами был слишком подозрительным. Отправив слугу выяснить, что случилось, баронесса Фальк нервно прошлась по комнате. События последних недель были слишком зловещими. Смерть Марты Тап будто сорвала крышку с бочки полной бед. И женщина была уверена, что смертью принцев все не закончится.
  - Ваша милость, - на вбежавшем слуге не было лица, - Говорят, король убил себя!
  - Всесветлый! - баронесса без сил опустилась прямо на пол, - Да как же так?
  - Что же теперь будет, ваша милость? - испуганно спросил слуга.
  - Ничего хорошего, - ответила аристократка, - Вели немедленно заложить лошадей и позови сотника!
  Явившийся через две минуты капитан дружины, которого баронесса упорно называла не иначе чем сотником, хмуро посмотрел на госпожу. Воин уже был в курсе слухов, а еще ему доложили, что вокруг дома баронессы уже несколько часов крутятся подозрительные вооруженные личности. Понять, чем вскоре закончится дело, было не сложно.
  - Я велела заложить лошадей. Собери всех воинов, которых сможешь. Они должны быть в конюшнях!
  - Ваша милость. Это неразумно.
  - Не перебивай! - властно заявила женщина, - Я знаю, что это не разумно. Но уверена, что дом окружен. Георг болезненно воспринял смерть сыновей, но убивать себя он бы не стал. А значит ему помогли! Кто бы это не сделал, он пришлет своих людей за принцем Ричардом. Наша обязанность защитить его!
  - И что вы хотите?
  - Пусть ваши основные бойцы будут в конюшне - наблюдающие за домом должны видеть там много солдат и быть уверены, что мы покинем дом на лошадях. Они без сомнения знают, сколько в доме бойцов, и когда почти все будут внизу и на виду, никто не будет волноваться. Вы же должны найти двух верных бойцов! Они сопроводят меня и принца через потайной ход!
  - Да, ваша милость, - поклонился капитан, - Я все сделаю, только бойцов будет не двое, а четверо, и все они будут паладинами.
  - Значит и вы? - устало поинтересовалась женщина.
  - Да! Я верный слуга короля и по его приказу присматривал за принцем Ричардом. И теперь моя задача сохранить принцу жизнь.
  - Вы пойдете с нами?
  - Нет! Я спущусь в конюшню и буду изображать подготовку с спешному отъезду. Я не буду советовать вам, куда идти выбравшись из дома, и не буду спрашивать. Я просто пожелаю вам удачи. Служить в этом доме было приятно, ваша милость.
  - Спасибо, капитан, - баронесса впервые назвала мужчину этим званием, - Я надеюсь на вас. Задержите заговорщиков как можно дольше.
  - Я сделаю это, госпожа!
  
  *****
  
  - Ты, вообще, чем думал?
  - Мозгом! - огрызнулся недовольный Александр, которому надоели претензии алукарда.
  - Спинным?
  - Задним!
  - Оно и видно!
  - Ну чего ты от меня хочешь? - обессилено спросил Александр.
  - Чтобы ты прекратил свои штучки, - честно ответил Константин, - Зачем ты обратил Арнольда?
  - Неужели непонятно?
  - Нет!
  - Община! После отмены изоляции наша община прекратит свое существование. Но так будет только на бумаге. Мы два века жили бок о бок и просто привыкли друг к другу. Нам нужна встряска.
  - И при чем здесь Гуян?
  - Мы договорились, что он будет не единственным вампиром в семье. Каждый его родственник в какой-то момент времени будет ставиться в известность о том, что Арнольд теперь вампир, и что и у родственника тоже есть возможность стать вампиром.
  - И зачем нам это надо?
  - Еще одна община вампиров, Костя. Пусть и чисто семейная, но со временем у нас будет еще одна община. И надеюсь, что глядя на них и наши вампиры будут отрываться от сиськи баронства Блад.
  - Звучит хорошо, а как быть, если они захотят выйти из под власти Триумвирата?
  - Уничтожить. Потому как если за сто лет в Корпусе Армии Леонид не вобьет в них наши законы, а Мария не обучит нашей культуре, то дальнейшая игра не стоит свеч.
  - Ладно! - кивнул алукард, - Сто лет у нас и правда есть. Можем провести эксперимент.
  - А я на что-то большее и не рассчитываю. Сам ведь не совсем уверен, что прав.
  Зашедший в кабинет Сергей был хмур.
  - О! Явился глава нашей разведки, которая ничего не разведывает! - Константин был зол, - Слышал уже о трактате Годиуса в собственности Гуяна?
  - Слышал, - угрюмо подтвердил Шеф Корпуса Разведки.
  - И какого черта у нас под боком жил человек с этой книгой, в то время как мы ее по всему миру по экземпляру ищем?!
  - Недоработали, - пожал плечами Сергей, - Но вы же знаете Гуяна, он весь в серебре и амулетах, как новогодняя елка! Всю жизнь! Мы никогда даже капли его крови выпить не могли! Откуда нам бы знать о книге, если он ее лично хранил! Слуги замка были под контролем, и мы не волновались.
  - Оправдания, одни оправдания, - покачал головой Константин.
  - Сергей! - строго произнес Александр, - Если бы нам была нужна разведка через память крови, мы бы так и сказали. Но твоя контора должна действовать куда более эффективно, чем просто собирать кровь. Приставить вампира к каждому человек в мире мы не можем. Но ты должен знать все, будто так оно и есть!
  - Да я все понимаю, - согласился Сергей, - Напортачил мой Корпус. Буду исправлять ситуацию.
  - Ты уж постарайся, - подал из угла кабинета голос Евгений, - Потому как когда я стану алукардом, я подобного спускать не буду, и ты вмиг слетишь со своей должности. Ясно?!
  - Да! - кивнул Сергей.
  - Вот и хорошо, - вице-алукард встал, - А ты чего вообще пришел?
  - Принес последние новости. В столице переворот. Король Георг мертв. Гвардия присягает Людовику Нури, как новому королю Элура. Принцесса Лота исчезла из дворца в ночь перед смертью короля. Нахождение принца Ричарда тоже неизвестно. Знаем только, что у дома баронессы Фальк был большой бой.
  Триумвиры переглянулись. Как-то комментировать новости разведчика никто не спешил.
  - И чего молчим? - не выдержал Константин.
  - Я не знаю ругательств, которыми можно описать ситуацию, - отозвался Александр, - Все, что выучил за два века и в двух мирах, здесь просто не подходит. Слабовато будет.
  
  Глава 16
  
  Залы Вобанэ поражали даже тех, кто бывал в резиденции Наместника не один раз. Шагавший сквозь анфилады богатства и изыска кардинал Лорн мало обращал внимание на окружающую его роскошь. Бегство из Каса и бешеная гонка сначала по Великой, затем по Ночному морю и наконец по Визе закончилась в Алье. Цель была близка.
  Наместник встретил Лорна стоя, что можно было считать самой высшей степенью уважения к посетителю со стороны главы Церкви. Некоторые короли и императоры никогда за всю свою жизнь не видели Наместника стоящим на ногах в своем кабинете, то же можно было сказать и о ряде кардиналов, но Лорна духовный владыка людей неизменно встречал стоя.
  - Подобный! - кардинал склонил колени перед Наместником Демура.
  - Рад видеть тебя, Лорн. Рассказывай, что такого произошло, что ты прервал выполнение своей миссии и бросился ко мне?
  - Ересь углубилась на севере куда глубже, чем мы предполагали, подобный. Она уже не только в головах местных священников, но и в сердцах северной знати.
  - Прискорбно это слышать, друг мой, но я все еще не понимаю, почему ты вернулся. Я дал тебе самые широкие полномочия для искоренения скверны и ереси. В твоем подчинении были лучшие инквизиторы. Тебе нужно было просто работать. Светлая Церковь не в первый раз сталкивается с умной и привлекательной ересью. Наши предки успешно решали такие вопросы.
  - Боюсь, что сейчас прошлого опыта будет мало, подобный. Мартианцев открыто поддержал барон Блад, ставший ныне герцогом Касом, - лицо кардинала перекосилось от ненависти, - А это совсем другие условия.
  - Не вижу разницы, Лорн. Тебе просто надо быть более хитрым и настойчивым.
  - Этот грязный маг использовал против меня военную силу!
  - И ты испугался? - насмешливо спросил Наместник.
  - Нет! - взвизгнул кардинал, - Я осознал, что победить его умом нельзя.
  - Тогда, что ты хочешь?
  - Дайте мне власть над всеми Орденами, подобный! Я выжгу ересь из душ северных аристократов и священников! Я пройдусь по землям мартианцев, и они навсегда забудут о своих заблуждениях!
  - Нет.
  - Что?! - Лорн был готов услышать любой ответ, кроме этого спокойного отказа.
  - Это неправильный подход, Лорн. Мне не хочется отказывать тебе, но того, что ты просишь, не будет. Жаль, что ты не справился с моим заданием.
  - Подобный! - кардинал был ошарашен словами Наместника, звучавшими как окончательны приговор карьере и будущему, - Но так нельзя! Мартианство слишком привлекательно для глупых и никчемных людишек! Надо быстро выжечь эту ересь. Они должны пожалеть!
  - Нет, Лорн! Уничтожить ересь мартианства надо иным путем. Я поручу это другому кардиналу. Можешь идти, Лорн.
  - Подобный... - сделал последнюю попытку кардинал, но был оборван властным приказом.
  - Иди!
  Оказавшись за пределами покоев Наместника, Лорн успокоился и, придав своему лицу подобающее выражение благости и светлости, направился к своим комнатам. Слуги и священники не должны видеть его истинных чувств. Похоже, ересь проникла куда глубже, чем он предполагал. А Наместник либо не понимает этого, либо в сговоре... Но ничего! Здесь в Вобанэ у Лорна куда больше союзников и возможностей, чем в Касе. Ересь будет уничтожена! Даже если для этого будет надо встряхнуть не только север, но и резиденцию Наместника Демура!
  
  *****
  
  - Как вы вообще умудрились упустить заговор графа Нури? - Константин осуждающе посмотрел на Сергея и Геннадия, - Масштабы его организации потрясают!
  - А не было заговора, - спокойно ответил Шеф Корпуса Будущего, - Потому и упустили. И не только мы, но и король.
  - Это как понимать? Заговора не было, а переворот он совершил?
  - Ну, он не готовил заговор, - пояснил Геннадий, - Он годами подбирал друзей и единомышленников. Не для свержения короля и прочего. Просто группа товарищей, которую он в нужным момент переориентировал на заговор или что подобное. Про его широкие связи все знали, и мы в том числе. Но не реагировали, так как даже шепотом никто в его окружении не говорил про мятеж и переворот. Да, выражали недовольство королем и властью, но это все делают. А в какой-то момент оказалось, что таких недовольных у Нури целая армия. Включая высших сановников королевства. И вот вам результат - Людовик Нури Первый, король Элура и покровитель Ура.
  - Дерьмо! - выругался Константин, - Парню всего пятнадцать лет. Кого назначили регентом до его шестнадцатилетия? Мать?
  - Никого. Официально объявлено, что найдено завещание короля Георга, в котором он отдает трон Элура Людовику, а вместе с этим он отдает ему и руку своей дочери, которая должна стать его женой. Так как есть завещание короля, регент не требуется.
  - Завещание настоящее?
  - Нет. Наши люди в столице сообщают, что в кабинете короля действительно нашли проект завещания, в котором трон королевства передавался мужу Лоты, но про Людовика там не было и слова. Впрочем и само завещание не было подписано.
  - Ясно. Местонахождение принцессы установили?
  - Нет, - покачал головой Геннадий, - Как в воду канула.
  - Брат Карла?
  - Тоже исчез без следа.
  - Дела. И что нам со всем этим делать?
  Вопрос вызвал молчание собравшихся в Малом Зале замка Блад. Совет Вампиров проходил в самом расширенном составе, какой только можно себе представить. На него пригласили даже рядового Корпуса Армии Арнольда Гуяна. После обращения герцог не стал играться со своей внешностью и сейчас резко выделялся среди молодых и красивых вампиров своей сединой и благородной старостью.
  - А что делают другие? - поинтересовался Шеф Корпуса Жандармов.
  - Пока точных данных нет, - ответил Сергей, - Гвардия в полном составе присягнула новому королю. Армия скорее всего тоже не будет сопротивлялся против этого.
  - Маги?
  - Архимаг Роз вроде путешествует на юг, поэтому о нем ничего не известно. Архимаг Фосет уже присягнул. Архимаг Агрон в легкой панике, но скорее всего тоже присягнет Людовику. У него нет причин не делать этого. Собственно, ни у кого нет причин не присягать новому королю.
  - А как же Карл? - спросил Арнольд Гуян.
  - Рядовой Гуян! - взревел Леонид, - Прежде чем открыть рот надо попросить на это разрешение!
  - Но...
  - Возражать?! - голос воеводы стал еще громче, - Тысяча отжиманий! Начал!
  Старик, уже успевший познакомится с порядками вампиров, бодро вскочил и тут-же упав на пол стал отсчитывать отжимания. Присутствующие с улыбкой наблюдали за этой небольшой сценой.
  - Ну ладно, - наконец произнес алукард, - Это все, конечно, весело. Но несмотря на нарушение протокола Совета, новичок задал правильный вопрос - А как же Карл? Именно он является законным наследником и должен стать королем Элура.
  - Гвардия и придворные решили иначе, - пожал плечами Евгений, - Не в первый и не в последний раз.
  - А что решим мы? - с нажимом повторил Константин, - Какие варианты?
  - Признать королем Людовика или заявить о том, что он узурпатор и признать королем Карла, - спокойно перечислил варианты Александр, - Последнее мне нравится больше.
  - А может нам самим стать королями? Зачем поддерживать Карла? - Оксана, казначей вампиров, эмоционально взмахнула руками, - Пусть он передаст корону нам!
  - Нотариально заверенную и с двумя комплектами справок? - ехидно поинтересовался Александр.
  - Не ерничай! - огрызнулась Казначей, - Но вот честно! Поддержка Карла это очень дорого!Зачем нам тратить деньги на человека?
  - Затем, что мы никто.
  - Почему никто? Мы самые сильные. Просто возьмем трон с помощью верной дружины, как это делали предки всех без исключения королей. - А потом другие "верные дружины" нас оттуда выпнут. Мы никто и звать нас никак. Вдобавок еще и проклинаемые всеми маги. Ни королевские вассалы, ни один из герцогов нас не поддержат. Боже, да нас даже наши бароны не поддержат. Зачем им умирать за авантюры своего сюзерена, когда проще предать его и стать героем в глазах победителей.
  - Шансов занять трон нет? - казначей выглядела обиженно.
  - Есть и неплохие. Да что там! Мы гарантированно займем трон, - Александр задорно подмигнул собеседнице, - Вот только также гарантированно нас с него попросят уйти, и мы его не удержим. Нам бы сохранить корону Карлу, а ведь он законный наследник!
  - То есть, ты уже видишь корону на голове Карла? - уточнил Константин.
  - Да! Мы должны поддержать законного наследника и открыто заявить об этом.
  - Это гражданская война, Саша.
  - Да и черт с ней. Наши замки неприступны. Залон поддержит Карла. Гуян... Ну, Герхард сам решит, кого ему поддержать, но думаю, что тоже Карла.
  - А юг? - заинтересованно спросил алукард.
  - Будут сидеть и молча ждать результатов наших северных разборок! А что им еще остается? Поддерживать короля Людовик им вообще не с руки. Объявить о независимости и через годик попасть под контроль Ильхори или Шореза? Будут сидеть и ждать как миленькие!
  - Они могут выдвинуть собственную кандидатуру на трон.
  - Кого? - усмехнулся Александр, - Там только герцог Хузурский является хоть как-то близким родственником династии Элуров! А его никто не поддержит!
  - За него Ур, - напомнил алукард.
  - И что? Их сами южане и задавят, чтобы даже не мечтали о том, чтобы стать королями.
  - Звучит логично, - был вынужден констатировать алукард.
  - А наши соседи? - спросил Евгений, - Младший принц Гарна и младший принц Шореза. Южные герцоги могут выбрать новым королем кого-то из них. И заодно получат поддержку их родителей.
  - Вот это действительно проблема, - признался Александр, - Тогда может быть все что угодно!
  - А может и не быть. Нури просто найдет принцессу Лоту и выдаст ее за сына. Тогда и мы с Карлом окажемся в заднице, - подал голос Константин.
  - Лоту можем найти и мы! - задумчиво произнес Александр, - Она с Карлом будет смотреться куда как лучше, чем с Людовиком!
  - Надо бросить все силы на поиски принцессы и принца. Сергей, займись этим! - отдал приказ алукард.
  - Будет исполнено! - кивнул разведчик, - Думаю, проблем с Ричардом не будет. Его должны везти в Кас к брату и самое главное, чтобы не перехватили по дороге. А вот ситуация с Лотой вообще непонятна. Она сбежала из столицы до убийства отца. Будто знала! Впрочем, поймать ее тоже будет легко. Просто возьмем под контроль всех родственников ее старшей фрейлины. Больше принцессе идти некуда.
  - Слишком очевидно, - возразил разведчику Геннадий, - У родичей и знакомых фрейлины их будем ждать не только мы.
  - Но других вариантов нет! Принцессу охраняли имперцы. Король слишком ее любил и даже нанял особый отряд, независимый от всех в стране.
  - Верно. И у них только один путь.
  - Думаешь, они вывезут принцессу из Элура?
  - Это логичный ход, - пожал плечами Геннадий.
  - Тогда перекрою еще и порт Ура.
  - Вы закончили? - недовольно спросил Константин и, получив подтверждение, сделал вампирам выговор, - Обсуждайте мелкие детали отдельно. Здесь Совет Вампиров, а не Совет разведки. Просто найдите и приведите в Кас Лоту и Ричарда.
  Вампиры опять синхронно кивнули, подтверждая справедливость замечания своего главы.
  - А пока мы тут разговаривали, свежих новостей из Касии не появилось? - поинтересовался Евгений.
  Секретарь молниеносно выполнила не озвученное пожелание триумвира и вскоре предстала перед Советом с последними данными, переданными агентами из столицы.
  - Королевские вассалы массово присягают Людовику, - звонким голосом объявила девушка, - Граф Верон сбежал из города. Граф Кламил арестован. Граф Валко казнен.
  - Резво Нури начал, - усмехнулся Александр, - Кламил, как я помню, был другом детства короля, но в последнее время они не ладили. Его видимо арестовали просто чтобы не болтал. А вот за что казнили казначея?
  - Таких подробностей в донесении нет, - развела руками Юля.
  - Ну и ладно. Главное там есть. Вассалы короля присягнули Людовику и тем самым признали его.
  - И на этом фоне ты все еще хочешь выступить на стороне Карла? - уточнил Константин.
  - Я не хочу присягать Людовику, экселенц, - Александр задумчиво почесал макушку и смущенно улыбнулся, - А вообще мы с вами немного заигрались.
  - Это ты о чем?
  - Ну, как бы, мнение Карла мы не спрашивали, - рассмеялся триумвир, - Может он спит и видит, как бы ему присягнуть на верность королю Людовику.
  Некоторые из присутствующих на собрании откровенно в голос рассмеялись, другие скромно похихикали в ладошку. Алукард возвел глаза к потолку и страдальчески покачал головой.
  - Главного мы и правда спросить забыли!
  - Тогда я срочно выезжаю в Кас. Если Карл готов бороться за трон, то мы его поддерживаем. Так? - уточнил Александр.
  - Да, - кивнул Евгений.
  - Верно, - подтвердил Константин, - Езжай, а мы пока обсудим ситуацию дальше.
  Но покинуть собрание Александру, как и продолжить его алукарду, не позволила Юля, которая подошла к последнему и передала артефакт связи. Константин активировал его и установил на громкий звук.
  - На связи алукард, слушаю, - властно произнес он.
  - Это Андрей, экселенц. Только что в Кас было телепортировано послание для герцога Каса. На свитке печати короля и графа Нури.
  - Открывай и читай, - распорядился алукард.
  Из артефакта послышалась возня, а затем хорошо поставленным голосом оставленный присматривать за столицей герцогства вампир зачитал для Совета послание от графа Нури. Именно главный заговорщик писал новому герцогу, хотя в конце его послания и стояла подпись Людовика. Если же убрать все словесные обороты и намеки, то в сухом остатке граф предлагал герцогу Касу выдать ему принца Карла, а за это благое для всего королевства дело получить дружбу и расположение нового короля. В силе также оставались распоряжение короля Георга о назначении архимагов в Залон и на должность Верховного мага Элура.
  - А он нас не уважает! - заметила Ольга, которой очень не понравился требовательный характер письма.
  - Ну почему, - возразил Александр, - Вполне вежливо. Намекнул на проблемы, попросил не вмешиваться в грызню за власть, пообещал небольшую плату за это. Нури и король готовы делиться, но не сильно. Видимо, самим уже мало. Хотя, конечно, его послание можно трактовать и как мягкую форму указа.
  - Скажи он мне это в лицо, и я снесла бы ему голову, - бросила вампиресса, - Плевать, что там думает Карл! Давайте посадим его на трон!
  Жену Евгения моментально поддержали Леонид и Олег, тоже потребовавшие наплевать на мнение ребенка и надеть на его голову корону вне зависимости от его желаний.
  - Послание означает, что Ричард и Лота еще не у Нури, и он без понятия, где их искать, - пробормотал Константин, начисто проигнорировав требования советников и оставив их без ответа, - Поэтому он ищет союза с Касом. Интересно, что он предложил Гуяну...
  - Залон.
  - Что? - алукард в замешательстве уставился на Юлю.
  - Только что сообщили из замка герцога Гуяна, тот жандарм, которого там на постоянной основе оставил Александр, - пояснила секретарь, - Герцог Герхард тоже получил телепортированое послание от короля. За верность и присягу ему обещана возможность самому назначить нового Наместника Залона.
  - Ну вот и определились. Думаю, мнение Карла мы спрашивать действительно не будем, - пробормотал алукард, - И нам остается решить только вопрос с армией.
  
  *****
  
  Построившиеся с первыми лучами демура коробочки мятежников уже не вызывали такой зависти, как в первые дни. Опытный глаз видел, что казавшаяся идеальной дисциплина на самом деле была далека от таковой, а офицеры травоедов подчас не могут выполнить простейшие действия и их приходится заменять старшим офицерам.
  За спинами мятежников высился Синтонский лес, перед ними тек какой-то ручей, настолько убогий, что даже толкового оврага себе в земле не проделал. Отступать восставшим было некуда. Единственный замок в их тылу - Бозе, не мог вместить всю огромную армию крестьян, поднявших руку на своих господ.
  Капитан Каларгон нагнал армию мятежников пять суток назад, и с тех пор противники начинали свой день с выстраивания боевых порядков друг напротив друга.
  - Может быть мы все-таки атакуем? - герцог Шафрур горел желанием отомстить за смерть отца.
  - Зачем? Хорошо стоим!
  План капитана был прост. Свою армию он расположил так, что тем самым отрезал любое снабжение мятежникам. В этой местности не надо было кого-то окружать, чтобы изолировать его от мира. Достаточно просто перекрыть пару дорог. Именно это Каларгон и сделал, принявшись ожидать когда у врага закончится продовольствие.
  - А если они и сегодня не атакуют?
  - Значит атакуют завтра, ваше сиятельство. У них заканчиваются продукты, но даже это было бы не так страшно. У них заканчивается кровь для вампиров.
  - Мы не одолеем двадцать тысяч вампиров! Может стоит атаковать сейчас?
  - Нет, - в очередной раз повторил капитан, - Незачем лезть на их ловушки. Пусть бой начнут они. А пока пойдемте, позавтракаем!
  Столы для командиров герцогской армии были накрыты в самом издевательском месте, какое только можно было найти. Невысокий пригорок в центре позиции, был отлично видел практически любому травоеду, но достать ненавистных благородных они не могли - далековато! Вот и приходилось голодным крестьянам уже второй день наблюдать, как вкусно и сытно едят капитан и герцог. Наблюдать и жадно глотать слюни, да слушать урчание своего пустого живота. И все чаще в рядах мятежников слышался недовольный ропот и требование атаки. Их больше! Они сомнут господ!
  Рыцарь Фушон понимал всю глупость подобных заявлений своих подчиненных, но объяснить каждому истинное положение дел не мог. Да, у него под рукой двадцать тысяч, а у Каларгона нет и десяти. Но у капитана в армии наемники, дружинники и стражники. То есть профессионалы, каждый из которых стоит трех, а то и четырех крестьян, только недавно взявших в руки оружие. Вся надежда была только на бой от обороны и вампиров, но хитрый Каларгон не пожелал ввязываться в драку, предоставив право начать атаку мятежникам, сам же просто блокировал их, прижав к вековому лесу!
  Сплюнув от досады, рыцарь приказал готовиться к атаке. Шансов победить у него мало, вся надежда только на вампиров, но и стоять дальше неразумно. Армия герцога с каждым днем становится сильнее и к ней приходят новые войска, а у крестьян наоборот, запасы еды тают с катастрофической скоростью и уже завтра есть будет нечего - и так экономили сколько могли.
  - Кажется, начинается! - капитан Кастор Зимний первым заметил шевеление в рядах травоедов и обратил на него внимание других, - Побегу я к своим!
  Каларгон не стал особо мудрить с расстановкой войск. Доверяя только наемникам, именно их отряды он и поставил как основной костяк каждого из своих флангов. "Зимние лисы" капитана Кастора располагались справа и перекрывали восточную дорогу в Бозе. В этом деле им помогали резервные части - пехота, выжившая после бойни, устроенной травоедами армии принцев. "Бешеные вепри" капитана Оливера заняли левый фланг и перекрыли западную дорогу в Бозе. Здесь же было сосредоточено все ополчение, что удалось собрать за последнее время. Центр же был вотчиной "Быстрых волков" капитана Жака. Еще тут располагалась личная дружина герцога Шафрура и ставка командующего с его личным отрядом. Остальная латная кавалерия была примерно в равных частях распределена между флангами, где собственно и ожидались основные бои, потому как лезть по центру через пусть и неглубокий, но овраг, желающих скорее всего не будет.
  В отличии от оппонента, рыцарь Фушон располагал более однородной по составу армией. Вчерашние крестьяне, ставшие по воле командира копейщиками, были сведены им в четыре полка, которые мятежник просто растянул с запада на восток вдоль ручья. Главная ударная сила - вампиры, были размещены в замке, откуда их выпускали охотится в Синтонский лес. К сожалению, успехи восстания вскружили голову крестьянам, и всего три сотни мужиков согласились загубить свою душу и обратиться в нелюдь. Остальные верили в чудо, и даже разгром и резня, что учинили войска герцога в последней битве, не заставили их пересмотреть свое мнение. Потому вампиров было куда меньше, чем бы того хотелось Фушону. Но на них и была сейчас вся надежда мятежников. Хитрый Каларгон отказался атаковать и не полез на заранее расставленные ловушки.
  Рыцарь понимал, что без магов и паладинов сражения не выигрывают, пехота - это только поддержка, и как-бы много ее ни было, сломить врага она не способна. Нужны козыри посерьезнее. Но маги жили неплохо, даже несмотря на атмосферу всеобщей к ним ненависти, и помогать мятежникам согласился всего один одаренный. И тот оказался кровавым магом! Но на него и делал самую-самую главную ставку Фушон. Потому и решился наконец атаковать армию герцога - маг заявил, что закончил подготовку своего ритуала. А значит можно попробовать вырваться из ловушку, в которую молодой рыцарь, по неопытности, завел армию почти без еды.
  - Гонца в замок! Как только на небе появятся тучи, вампиры должны пойти в атаку!
  
  *****
  
  - Строиться, Мур вас пожри! Быстрее, ублюдки!
  Капитан Оливер был в ярости. Все дни, пока происходило стояние напротив армии мятежников, его отряд занимал самую лучшую позицию из всех, перекрывая прямую дорогу в Бозе. Мятежники вообще не выставили здесь свои войска, предпочитая укрываться за каменными стенами замка. И наемники вовсю пользовались представившимся шансом и отдыхали, полностью переложив заботу о патрулировании окрестностей и прочие обязанности на дружины баронов герцогства Баргур. Латники, также размещенные на этом фланге, от своих обязанностей не отлынивали и службу несли на совесть. А все потому, что герцогство было пограничным и конфликты с Ильхори случались куда чаще, чем разборки между знатью на остальном юге, оттого среди герцогов юга именно войска Баргура Торбина и Ретвиша считались самыми боевыми. И конечно самыми ответственными и дисциплинированными.
  Все это сыграло с наемниками злую шутку. Осознав, что мятежники наконец созрели и готовы попытаться вырваться из смертельной ловушки, в которой они оказались после своего отступления, капитан Оливер выяснил, что его люди не готовы к предстоящему бою. И теперь старый воин немного зверствовал.
  - Кишки вам наружу! Быстрее! Линию щитов держать! - заорал он еще громче, как только на небе стали появляться первые черные тучки.
  Разведка еще в первый день сообщила, что в замке Бозе находятся не обычные солдаты мятежников, а вампиры, именно поэтому здесь и были поставлены "Бешеные вепри", старый отряд с историей и традициями, но самое главное, с достаточным количеством защитных артефактов и брони. Тяжелая пехота Вепрей была идеальна для противостояния кровопийцам, именно для этих целей в свое время отряд и был основан, покрыв себя вечной славой в противостояниях с вампирами по всему Элуру. Увидев облака, солдаты задвигались быстрее, не хуже своего командира понимая, что это означает. Твари, существовавшие за счет пожирания людей, не могли выносить свет демура и всегда нападали либо ночью, либо при наличии на небе плотных облаков.
  Наконец стена щитов была закончена, вторая линий бойцов тоже заняла свое место, маги были окружены телохранителями, и все застыли в ожидании атаки. Картину идеального построения наемников портили только горожане и латники. Одни еще выстраивались по левую от Вепрей руку, а вторые только начинали занимать свои места справа. У Оливера даже закралась мысль отвести свою людей немного назад, так, чтобы наемники не стояли впереди всех, приглашая ударить именно в их ряды. Но капитан знал, что Каларгон за подобные вольности оторвет ему голову. Командующий не раз и не два за последние дни объяснял командирам наемников свою задумку на бой, и Оливер был с ней полностью согласен. Вот только умирать-то в ближайшее время предстояло не солдатам Каларгона, а Вепрям, и капитан сильно переживал по этому поводу.
  - Идут! - крик дозорного вернул Оливера в реальность.
  - К бою, ублюдки! - скомандовал он и заорал боевой клич отряда, - Смерть - это только начало!
  Клич быстро подхватили остальные бойцы, и через некоторое время вурдалаки врубились в строй орущих в исступлении наемников, встретивших их яростным отпором. После пяти дней ожидания сражение при Бозе наконец началось.
  
  *****
  
  - Лучников на позиции! - увидев, что левый фланг атакован вампирами, капитан Каларгон радостно потер руки и отдал первой распоряжение.
  - Стоит ли? - усомнился герцог, - Еще не ясно, выдержат ли Вепри удар.
  - Стоит, ваше сиятельство! Фушон рассчитывает на эту атаку. Если вампирам удастся уничтожить наш левый фланг, то битва наполовину им выиграна. Поэтому нам надо потрепать мятежников до того, как станет понятно, чем закончится сражение на левом фланге.
  - Тогда не лучше ли использовать магов, а не лучников?
  - Маги будут выполнять свою задачу, ваше сиятельство.
  - Если не секрет какую? - молодой герцог доверял капитану, но его немного оскорбляло то, что Каларгон не делился с ним своими планами и сообщал их только вот так, после конкретных вопросов.
  - Они будут уничтожать тех, кто попытается помешать нашим лучникам убивать травоедов.
  Шафрурский кивнул, подтверждая что услышал ответ капитана, и демонстративно принялся смотреть на запад, пытаясь понять как развивается битва на левом фланге. Расстояние было великовато, но, при желании, понять основные этапы боя было можно, а потому действия герцога не вызывали вопросов.
  Выдвинувшиеся к оврагу лучники открыли слаженную стрельбу по каре мятежников. В ответ восставшие попытались сначала вывести на позиции своих стрелков, а когда те были разогнаны магами, стали подтягивать на передний край катапульты. И все это под ливнем стрел, которые временами находили щели между щитами и отправляли к Демуру очередную душу.
  Когда Фушону доложили, что залпы герцогских стрелков гораздо эффективней, чем хотелось бы, рыцарь даже бровью не повел. Превосходство противника в лучниках и магах было подавляющим, и все было ожидаемо. Жаль, что крестьяне не отличаются высоким боевым духом, но сегодня отступать им некуда, позади вековой лес, а значит можно не реагировать на жалобы офицеров.
  - Может быть нам выкатить катапульты? - обратился к командующему один из его помощников.
  - Маги все равно их уничтожат, - пожал плечами Фушон, - Но если вам так спокойней, то выкатывайте. Я не против. Теперь они бесполезны.
  - Почему вы так безразличны?! Там умирают наши солдаты!
  - Важно только то, что происходит там! - молодой парень указал на запад, где кипело сражение вампиров и наемников.
  - Тогда может приказать атаковать? Мы же просто стоим под градом стрел!
  - Пусть стоят! - огрызнулся рыцарь, - Вы не понимаете?! Запас стрел и запас сил у магов ограничен! Чем больше они потратят сейчас, тем меньше их останется к концу боя! Умирая, наши солдаты оказывают услугу выжившим!
  Офицеры отводили глаза. Привыкшие за последнее время убивать благородных, они забыли, что надо быть готовыми умирать самим. Мгновенный разгром, учиненный в последней битве, мало что поменял в мировоззрении вчерашних крестьян, которые пока считали его обидной случайностью и верили, что вскоре они вновь вернутся к веселым грабежам и насилию в замках своих бывших господ. И только рыцарь и его бывший оруженосец осознавали, что мятежу уже пришел конец, и что их армия - это последний его оплот, а на всей остальной территории герцогства бароны и рыцари уже наводят порядок и делают это так, как они привыкли - жестко и кроваво.
  - Командир! Беда! - к Фушону подскакал гонец, отправленный им в замок узнать, почему оттуда нет вестей после того как вампиры начали атаку.
  - Что случилось?
  - Вампиры! Они насильно обратили всех в замке!
  - Сколько? - спросил улыбнувшийся рыцарь.
  - Что? - не понял его вопроса гонец.
  - Сколько людей они обратили?
  - Пара сотен! Может двести пятьдесят.
  - Пока это самая лучшая новость за сегодня. Жаль я не додумался до этого сам, - пробормотал Фушон, и все, кто услышали эти слова, ужаснулись.
  
  *****
  
  Четверть солдат была убита, еще четверть ранена, оставшиеся в живых были сильно измотаны, но Вепри выстояли. Атака вампиров захлебнулась, и сотня уцелевших тварей отступила обратно к замку. Бароны попытались преследовать их, но кровопийцы быстро показали им ошибочность этого решения. Оставив на поле перед замком около сотни трупов лошадей и людей, побитые латники вернулись назад.
  Осторожно очистив клинок от крови вампира, Оливер убрал его в ножны. Полчаса боя пронеслись как пять минут, а устал капитан как после суток непрерывной драки. Смахнув со лба пот, он подозвал к себе ближайшего солдата.
  - Мне нужны точные данные о потерях, - распорядился он, хотя и без этого было понятно, что в ближайшее время отряд не боеспособен.
  Несмотря на хорошие доспехи, отточенную тактику и личные защитные артефакты Вепрей, за каждого своего убитого вампиры забирали с собой минимум двух наемников. И это не считая раненных. Самый крупный и самый боеспособный отряд армии огромной ценой остановил атаку врага. Но, к сожалению, не разбил его, на что все рассчитывали. Теперь дело было за командующим. И зная Каларгона, Оливер вполне ожидал от того слов благодарности и приказа продолжать стоять на позиции. Атаковать должны мятежники. Именно так выразился капитан, и глава наемников был уверен, что от этого принципа на битву Каларгон не отступится. А жаль!
  Как мог видеть Оливер, стоящие за оврагом травоеды понесли немаленькие потери от стрел и магии и, без сомнения, сильно подавлены этим. Сейчас самое время атаковать! Только вот поле боя для этого не подходит. Овраг и ручей делают прямое наступление самоубийством. На левом фланге высится захваченный мятежниками замок, а на правом небольшой узкий мост, по которому даже двум всадникам рядом лучше не переправляться. То есть, наступать сейчас действительно нельзя. Но так же хочется!
  - Капитан! Идут!
  Бросив взгляд в сторону кричащего, Оливер увидел, что из ворот замка появляются новые воины и выстраиваются для атаки. По сравнению с первой волной эти выглядели не впечатляюще. У многих не было нормальных доспехов, часть имела только нож в качестве оружия. Но среди них стояла та сотня вампиров, что отступила в замок. А значит и все остальные это тоже нелюди, видимо обращенные в вампиров только сегодня.
  Раздавшийся от замка воинственный крик капитан Вепрей воспринял как собственную похоронную песню. Впрочем, сегодня был не самый плохой день для свидания с Демуром! Обнажив меч, Оливер пошел вперед к своим солдатам.
  - Смерть - это только начало! - клич "Бешеных вепрей" был быстро подхвачен всеми оставшимися в живых наемниками.
  
  *****
  
  Получив сообщение о новой атаке вампиров, Каларгон задумался.
  - Что-то не так?
  - Фушон удивил меня, ваше сиятельство. Сначала я думал, что у него будет больше вампиров. А теперь оказалось, что он использовал их двумя волнами.
  - Но если бы у него было больше вампиров, он смял бы наш левый фланг.
  - Я на это и рассчитывал. Только после подобного можно ждать атаки по всему полю. Иначе нам придется стоять тут еще несколько дней. И не факт, что в результате мятежники просто не обратят себя в вампиров. Двадцать тысяч тварей мы не осилим. А так воюем против людей.
  - Вы специально поставили наемников, чтобы они умирали?!
  - Да! Наемники для этого и существуют, ваше сиятельство. Им честь и репутация не дают отступить в тех случаях, когда другие уже бегут. Могут умереть все поголовно, но не отойти ни на шаг! Таков их кодекс чести.
  - А что нам делать сейчас?
  - Ждать, ваше сиятельство! У командира самая нервная работа - ждать!
  Герцог закусил нижнюю губу и расстроено посмотрел на запад. Совсем не так он представлял этот бой. Особенно после того, как недавно они просто на части порвали мятежников и убили так много из них.
  - Как вы думаете, капитана, чем все закончится? - не выдержал Шафрурский.
  - Вепри, городское ополчение и баргурские латники погибнут. Сейчас вампиры войдут в раж и их будет очень сложно остановить.
  - И что потом?
  - А потом туда ударят Волки и у мятежников не останется вампиров. Фушон будет вынужден атаковать нас своими крестьянами, уверенный, что у нас развалился не только левый фланг, но и центр. Мы же... Сначала мы истребим их магами, а потом латники закончат бой.
  - Так просто?
  - На словах, ваше сиятельство, все просто, - дипломатично заметил капитан, - Только вот чтобы осуществить все задуманное мной, треть нашей армии останется на этом поле навечно.
  - Не боитесь еще сюрпризов от мятежников?
  - Я на них очень надеюсь, ваше сиятельство!
  Через час стало понятно, что на левом фланге творится что-то невообразимое. Как и предсказывал Каларгон, Вепри встали насмерть. Но уставшие после первого боя и потерявшие в нем слишком многих, они уже не представляли из себя тот неприступной скалы, о которую утром разбилась атака вампиров. Удивили капитана не наемники. Городское ополчение, представленное стражниками и горожанами, самая ненадежная часть войска, традиционно сочувствующая травоедам и потому специально поставленная против нелюди, не побежало. Целый час понадобился вампирам, чтобы разобраться с горожанами. Час! И никто не отступил! Не выдержав, Каларгон приказал латникам помочь ополченцам, и, как ни странно, это решило исход боя. Наблюдая мужество сначала наемников, а потом и простых горожан, дружинники баронов и рыцарей преисполнились желания доказать черни, что настоящие воины тут только они. После этого у вампиров не было шансов, и все что они могли, это забрать с собой как можно больше врагов, что собственно и проделали. Отступивших в замок не было.
  Когда стало понятно, что вампиры проиграли, а знать не побежала и не запаниковала от потерь на одном из своих флангов, Фушон устало вздохнул и приказал начать общую атаку. У него остался только один козырь, и рыцарь надеялся, что кровавый маг не подведет его!
  
  *****
  
  Каре мятежников, пришедшие в движение и медленно направившиеся в сторону герцогских войск, заставили капитана Каларгона сотворить светлый символ и возблагодарить Демура. Предусмотреть всего было нельзя, но он смог не допустить серьезных ошибок и провел сражение так, как хотел. Осталось удовлетворить личные желания и самому поучаствовать в сражении! Об этом капитан и уведомил герцога, сообщив, что он возглавит атаку на правом фланге.
  - А что делать мне? - в ужасе спросил герцог, ведь вся полнота ответственности за бой его совсем не радовала.
  - Пусть на левом фланге остатки наших войск перекроют мост к замку. Если будет нужно, пошлите туда свою личную дружину. На правом фланге я все беру на себя! А в центре..., - капитан на мгновение задумался, - Доверьтесь наемникам. Жак Быстрый очень решительный боец! Уверен, что как только его люди отобьют атаку, он сразу атакует сам! Если он этого не сделает, значит просто стойте и наблюдайте: есть что-то, что вызывает у наемников опасение, и они просто выжидают. Узнайте что и помогите им. И да! Ваше сиятельство! Позаботьтесь, чтобы добили всех, кто сейчас обращается в вампиров! Удар в тыл нам не нужен! И мне было очень приятно сражаться с вами!
  С этими словами капитан пришпорил коня и быстро поскакал на восток.
  
  *****
  
  Получив приказ, полки мятежников пришли в движение. Стоило им только войти в небольшой овраг, как каре первого полка распались на отдельных солдат. Перейдя ручей, офицеры попытались вновь построить своих людей, но были атакованы подоспевшими наемниками, которые не собирались давать им время на организацию и наведение порядка. Быстро сброшенные обратно к ручью, крестьяне еще попытались сопротивляться, но очень уж удачно для врага столпились в овраге, и маги герцога не упустили свой шанс. Течение ручья окрасилось кровью, которой подчас было больше, чем воды.
  Второму полку повезло куда больше. Пока Волки вырезали их товарищей из первого полка, второй успел не только перебраться через овраг и ручей, но и завершить боевое построение уже на вражеской стороне. Но это не дало им большого преимущества. Попробовав атаковать, офицеры полка быстро поняли, что им надо либо атаковать латников, либо развернуться и попытаться спасти первый полк, ударив во фланг наемников, только вот высокий холм, на котором так любил завтракать герцог, был расположен очень уж неудачно, и мятежникам пришлось не просто разворачиваться, но и тесниться. А когда они наконец пошли в новую атаку, им в тыл ударили латники, чью атаку возглавил капитан Каларгон. Поняв, что единственным шансом на спасение является овраг, не дающий кавалерии взять разбег, мятежники попытались отступить на свою половину поля, но такой маневр мгновенно превратился в повальное бегство, в котором крестьяне видели свой единственный шанс на спасение. Особенно после того, как воочию наблюдали бойню, учиненную первому полку магами. На плечах отступающих латники под командованием капитана и ворвались в лагерь восставших.
  Самый многочисленный и самый боеспособный полк мятежников - третий, получив приказ, начал организованно переходить через овраг, используя в том числе и имеющийся в их распоряжении мост. И здесь, в отличии от центра поля, наемники не мешали травоедам осуществлять задуманное. Четко перестроившись и выровняв свои линии, каре начали атаку на Лис, которые просто смирно ожидали их приближения.
  Спокойно выдержав первый удар, наемники вступили в ближний бой, в котором они были чудо как хороши. Короткие клинки и надежная кираса делали Лис идеальными для таких вот стычек, что они в очередной раз и доказали, начав методично истреблять травоедов, посмевших взять в руки оружие и назваться воинами. Уже через двадцать минут боя крестьяне дрогнули и побежали обратно за спасительный ручей. И тогда им в спину ударили маги. Особенно большое количество трупов было на пятачке перед мостом, через который многие хотели перебраться.
  Больше всего повезло четвертому полку мятежников. Перейдя овраг и выстроив коробочки каре, офицеры полка предприняли попытку атаки, но тут же остановили ее, осознав в каком положении очутились. Ведь против них никогда не выставляли какие-то отдельные войска, ограничившись контролем самой дороги, и после форсирования ручья с оврагом полк оказался расположен на фланге сражающихся Лис, чем и хотели воспользоваться офицеры, ударив наемникам в тыл. Вот только после этого их тыл был полностью открыт для удара туда резервом герцога. Что делать было - не очень понятно. И сражаться надо, и умирать не очень хочется, а главное, они же вышли из ловушки! Именно понимание последнего факта сыграло с мятежниками самую злую шутку, и когда крестьяне увидели судьбу третьего полка, они просто побежали, так и не вступив в бой. Прочь от Бозе, ручья, оврага и проклятого поля, на котором сложили голову многие их товарищи. Этих беглецов отлавливали еще до самой осени, и по южным окраинам герцогства Шарфур еще долго болтались повешенные на ближайшем дереве тела бывших мятежников.
  Резерв, а по совместительству и вся кавалерия восставших, вступить в бой, или лучше сказать бойню, не сподобился. Получив приказ Фушона занять пустой замок Бозе, они промедлили и когда наконец стали переправляться через овраг, к месту события успели подойти баргурские латники. Короткая стычка показала полную некомпетентность воссозданной после последнего сражения кавалерии мятежников против профессиональных дружинников, пусть и измученных предыдущем боем. Быстро осознав бесперспективность сопротивления, резерв побежал прочь, спасая свою жизнь. Часть ускакала в Синтонский лес, часть успела укрыться в замке, к которому бароны не подходили, так как просто не знали, что он пуст, и опасались удара оттуда.
  Так бесславно закончилось очередное восстание травоедов на юге Элура. Молодые герцоги Шафрур и Баргур еще несколько недель занимались поисками всех мятежников и с особой жестокостью казнили их, мстя за смерть родителей, но все это были уже частности. Заведя армию в ловушку Синтонского леса, рыцарь Фушон, показавший себя как талантливый организатор, полностью провалился как полководец и погубил всех доверившихся ему людей.
  
  *****
  
  Взяв в руки меч, капитан Каларгон моментально забыл все свои обязанности командующего и с энтузиазмом принялся вспоминать молодость, полностью отдавая себя битве. Возглавив дружины шафрурских баронов, он первым делом нацелился на мост через ручей, но очень вовремя заметил, как второй полк мятежников показал ему свой тыл. Не долго думая, он повел кавалерию именно туда. Упускать такой шанс было грешно.
  С этой стороны оврага поле было идеально для использования тяжелой латной кавалерии, и взяв неплохой разгон, дружинники весело врубились в ряды мятежников. Большая часть каре даже не успела перестроится, чтобы встретить врага лицом к лицу. Началась веселая игра - кто зарубит больше травоедов.
  Взмахнув мечом, Каларгон нанес несильный, но точный удар в голову ближайшего мятежника. Молодой парень сразу завалился на землю, а капитан, чуть пришпорив коня и вытащив ногу из стремени, пнул еще одного противника, оказавшегося у него на пути и для удара по которому он просто не успел занести руку. Большая часть крестьян уже поняли, что их дело проиграно, и побежали, но некоторые еще сопротивлялись, и такие очаги рыцарь и давил со всей мощью. Кровь быстро бежала в жилах и стучала в висках, азарт и возбуждение боя туманили глаза и хотелось только одного. Чтобы все это продолжалось как можно дольше!
  Заметив, что отдельные отряды латников уже переправились на тот берег ручья, а врагов рядом нет, Каларгон привстал на стременах и попытался осмотреться вокруг, чтобы оценить общую обстановку. Волки и Лисы не испытывали проблем и помогать им значит только мешать. А потому оставался только один путь.
  - Вперед! - капитал указал мечом в сторону леса, - Руби всех!
  Латная кавалерия стала осторожно преодолевать неглубокий овраг. И уже выстроив подобие боевого построения на той стороне поля, дружинники вновь взяли разбег и поскакали догонять бегущих мятежников. Убив двоих простым тычком острия меча в спину, Каларгон замедлился. Догонять и убивать бегущих это не сражаться с ними, а потому боевой азарт стал отпускать капитана, который любил сражаться, убивать и побеждать, а не просто убивать беззащитных.
  - Господин! Смотрите! - лейтенант его личного отряда обратил внимание Каларгона на группу всадников на северо-западе, которые выглядели слишком хорошо экипированными по сравнению с общей массой мятежников.
  Сейчас эта группа, которая без сомнения представляла офицеров восставших и их командующего, отходила к лесу. И все бы ничего, спрятаться им там было негде, но травоеды, разбитые шафрурскими латниками, отступали на северо-восток и получалось, что основная масса дружинников проходила мимо такой лакомой цели, в пылу погони просто не замечая ее.
  - За мной! - скомандовал Каларгон своим людям и повел их в сторону обнаруженных главарей мятежа.
  Погоня завершилась на удивление быстро. Сразу за лагерем мятежников начиналась опушка Синтонского леса, и капитан начал думать, что Фушон хочет просто скрыться со своими верными соратниками среди вековых деревьев и затеряться в чащах, где искать их можно будет годами. Но полководец ошибся. Мятежники остановились, и когда их преследователи выскочили на большую поляну, все стало понятно. Фушон не бежал. Глава мятежа и его вдохновитель задумал последнюю ловушку. На земле горела огромная магическая пентаграмма по центру которой стояла одинокая фигура в балахоне.
  - Убейте мага! - заорал Каларгон, поняв, что ничем хорошим ритуал закончиться не может, и все висит на волоске, - Все стреляйте в него!
  И первым подал пример, активировав свой наручный артефакт и выпуская в человека в центре поляны "огненное копье". Мощное ударное заклинание ударилось в фигуру мага и расплескалось вокруг него, встретив преграду из магического щита. Еще одно "огненное копье", созданное артефактом лейтенанта, повторило судьбу предшественника, а вот обычная "ледяная стрела", выпущенная артефактом одного из дружинников, проткнула человеческую фигуру насквозь. Магический огонь пентаграммы тотчас погас, а сама она стала медленно гаснуть.
  Развернувшиеся офицеры мятежников атаковали отряд из Каса, но были быстро разбиты, а некоторые даже пленены. Спешившись, дружинники стали быстро вязать свою добычу и осматривать тела убитых на предмет законных трофеев. Каларгон взирал на все это с довольной улыбкой. Битва была завершена!
  - Милорд! Это рыцарь Фушон! - лейтенант, склонившийся над одним из пленников, позвал капитана.
  Подъехав, Каларгон всмотрелся в лицо пленника, на которого обратил внимание его человек. Судя по всему, лейтенант не ошибся, и перед ними без сознания лежал рыцарь Фушон. Описание внешности и доспехов, как минимум, совпадало.
  - У него должен быть шрам на затылке, - вспомнил капитан еще одну отличительную примету главы мятежников, и лейтенант быстро задрал голову пленника и осмотрел ее.
  - Есть! - азартно воскликнул он.
  - Тогда быстро сними с него доспехи, на голову мешок, и спрячь его пока.
  - А мы разве не передадим его герцогу? - удивился лейтенант.
  - Именно ему мы его и передадим! - усмехнулся капитан.
  - Но зачем тогда надо прятать пленника?
  - Потому что мы передадим его нашему герцогу, болван! Или ты теперь служишь Шафрурскому?!
  - Я служу Касу! - с вызовом заявил дружинник.
  - Ну вот и отдадим господину главаря мятежников! - кивнул Каларгон, - А он уже сам решит, кому его передавать! Тем более, что король-то явно отдаст за убийцу сыновей больше!
  - А остальные пленные? - спросил лейтенант.
  - Ну давай и их тоже возьмем! - разрешил Каларгон, - Герцог Кас заслуживает получить всех!
  
  Глава 17
  
  Повернув за угол, мужчина вышел в длинный коридор, заполненный солдатами. Нахмурившись, он на секунду остановился и, почесав бороду, вновь двинулся дальше. После присяги Людовику войск в королевском замке стало только больше. Граф Нури не доверял вообще никому и берег сына как свое главное сокровище. Впрочем, так оно и было. Граф Мутал на месте своего соратника делал бы точно так же. Поэтому не стоит злиться и показывать свое недовольство. Не все гвардейцы рады смене тела на троне и не стоит давать им повод сомневаться в единстве рядов нынешних правителей королевства.
  - Ты чего так долго? - раздраженно бросил Нури, стоило Муталу зайти в королевский кабинет.
  - Искал бумаги Кламила.
  - И?
  - Ничего!
  - Проклятый урод! - выругался Нури, - Нам срочно нужны менталисты!
  С этим трудно было спорить. Маги столь редкой специализации были товаром штучным и потому их особо берегли и привечали именно правители стран и провинций. Севшие в результате удачного заговора на трон люди никогда не принадлежали к этой привилегированной касте и не имели в своем подчинении магов разума. А те, что служили королю, не были дураками, и как только по столице прошел слух о смерти Георга, моментально исчезли из виду. И теперь приходилось полагаться только на мастерство королевских палачей - да вот беда, профессионалами по добыванию информации те никогда не были. Да и зачем им это при наличии почти десятка менталистов под боком? Вот и не совершенствовались люди в своей профессии. Потому уже больше недели граф Кламил, друг детства короля, под непрекращающимися пытками дает им противоречивую информацию. А его архив, который очень бы пригодился новой власти, все еще находится в неизвестном месте!
  - Все менталисты предпочли сохранить верность...
  - Я знаю! - прервал Мутала Нури, - Найди новых!
  - Я стараюсь.
  - Делай это лучше, дружище! Иначе нам конец!
  Граф Мутал только кивнул на это и тяжело вздохнул. Если бы кто-то сказал бы ему, что после удачного заговора будет твориться такая чудовищная неразбериха, он бы никогда не согласился участвовать во всем этом. Никакая власть этого не стоит. Граф забыл когда он нормально спал или ел. Наложницы вообще не видели своего господина уже очень давно. А самое главное - пока никакой прибыли. Одни расходы!
  А ведь так удачно все начиналось. Удалось устранить короля, причем сделать это без шума и проблем! Пьяная гвардия сразу и без вопросов признала Людовика. Удалось арестовать графа Кламила, единственного человека способного раскрыть подлог с завещанием короля. Прямо в постели арестовали королевского казначея, графа Валко, из-за своих связей в Церкви единственного способного организовать сопротивление Нури. Заговорщики уже довольно потирали руки и поздравляли друг друга и нового короля, когда пошли совсем другие донесения.
  Граф Верон сбежал! Главу Каменной палаты выдели на северном тракте. Вместе с ним исчезли и многие его люди, знавшие слишком много тайн. Буквально растворились в воздухе все дознаватели менталисты. Принцесса Лота исчезла из своих покоев и ее уже не было в столице! Принц Ричард умудрился скрыться, хотя у дома где он жил устроили самый настоящий бой. Одним словом - кошмар!
  И дальше ничего не становилось лучше. Хорошие новости чередовались плохими, и всем стало казаться, что выхода из этого водоворота уже никогда не будет. Король Людовик, и так не отличавшийся общительностью, вообще стал нелюдимым и даже отца принимал с неохотой. Граф Додр поскорее покинул столицу, уехав на запад в приграничные крепости. Нури срывался на всех и боялся даже шорохов, наполняя дворец все большим и большим количеством солдат. Вот так и жили заговорщики после смерти Георга. А ведь впереди была еще коронация, для которой вообще ничего не было готово.
  - Есть хорошие новости? - граф Нури сел за королевский стол и сложил руки в замок.
  - Людовику присягнули гарнизоны трех крепостей, - граф Мутал подошел к шкафу и, достав оттуда бутылку вина, налил себе полный бокал.
  - А как дела в городе?
  - Напряженно, - не стал ничего скрывать граф, - Стражники патрулируют только центральные кварталы и по окраинам много грабежей. Если так пойдет и дальше, придется вводить в столицу войска.
  - А кто будет контролировать дороги? - огрызнулся Нури.
  - Значит нужно созывать армию.
  - Герцоги юга решат, что это против них.
  - Если они не присягнут Людовику, то это и будет против них, - спокойно произнес Мутал, - А пока нам надо не дать отребью сжечь нашу столицу!
  - Ты прав, - Нури закрыл глаза и задумался, - Надо созывать баронское ополчение!
  - Я подготовлю приказ или ты?
  - Я сам! Для тебя будет другая работа!
  - Какая? - поинтересовался Мутал.
  - Держи! - Нури протянул соратнику лист с королевской печатью и подписью, - Поздравляю!
  Приказ короля Людовика гласил, что с сегодняшнего дня у королевства Элур новый казначей - Граф Мутал. Назначение было неожиданным и оттого еще более приятным. А главное, в Казне то полный порядок. Никто не возмущается казнью своего главы, никто не саботирует работу. Не то что в Каменной палате или...
  - Как думаешь, кому можно доверить армию, раз уж мы её собираем? - прервал мысли Мутала Нури.
  - Георг же арестовал своих генералов и они должны быть в тюрьме...
  - Отказались, - перебил соратника Нури, - Оба!
  - Тогда надо возвращать с границы графа Додра. Он маршал!
  - Вот и я так же думаю. Кроме него никому доверять армию нельзя.
  - А сам не хочешь возглавить войска? Вместе с Людовиком.
  - Ты думаешь, что воевать нам все-же придется? - подавленно спросил Нури, от которого не ускользнула скрытая причина такого вопроса друга.
  - Герцог Гуян молчит, герцог Кас шлет издевательские письма о соблюдении королевских законов, все южные герцоги затребовали за присягу столько, что проще их уничтожить. Залон требует оригинал завещания. Война будет. Вопрос только в цене.
  - Трон стоит крови!
  - Естественно! - кивнул Мутал.
  В кабинете повисла тишина.
  - Архимаг Агрон присягнул Людовику, - неожиданно сменил тему Нури.
  - Наконец-то! - улыбнулся Мутал, - Долго он думал.
  - Я поставил ему ультиматум, и он его принял. Не так уж он и близок был с Бладом, чтобы быть ему верным.
  - Да и сам Блад все еще не определился. Издеваться в письмах он может сколько угодно, но мятеж-то не поднял. Этим он сыграл нам на руку. Даже если он просто тянет время и собирает войска, видя его нерешительность, другие выбирают Людовика! Вот и Агрон - очередное тому подтверждение! - граф Мутал поднял бокал с вином и осушил его.
  - Если бы удалось переманить на свою сторону архимага Роза, то все было бы закончено. Против трех архимагов никто не выступит!
  - Обнаружить местоположение Роза пока не удается.
  - Как и принцессы...
  - Как и Лоты! - кивнул Мутал и, нахмурившись, налили себе очередной бокал.
  Хорошие новости продолжали чередоваться с плохими.
  
  *****
  
  Закончившиеся Летние игры не вызывали такого энтузиазма у собравшихся, как намечающееся действие. Маленькая девочка стояла посреди арены и робела, но тем не менее не прижималась к своей спутнице и старалась не показывать страх. Чудо, а не ребенок! И на ее обращение собралось... да все свободные вампиры собрались сейчас в Колизее. Для этого ритуал и был перенесен в него, просто чтобы вместить всех желающих!
  На этот раз трибуна Триумвирата вмещала всего двоих. Алукард и вице-алукард спокойно наблюдали за развернувшимся внизу представлением. Бетти конечно была еще молода, но бывало, что эффект родства душ у людей пропадал и решили не рисковать и не ждать взросления. Хотя и обращать было страшно. Бетти должна была бы стать самым молодым в истории существом, ставшим вампиром. Почти легенда. Вот только чем она закончится никто не знал.
  - Тебе нравится нынешняя жизнь? - спросил Евгений и, увидев, что собеседник кивнул ему, добавил, - Вот и мне она нравится!
  - Я так понимаю, ты это про последние выходки Александра?
  - Да. Не думаешь, что он взял на себя слишком много?
  - Почему не думаю? Я ему это прямо сказал! - Константин почесал бровь, - Но если смотреть в корень всего, то он делает то, что мы от него и хотели. Встряхивает наше болото!
  - А когда нас раскроют? Прикажешь мне быть тем, кто начнет войну против людей?
  - Да не раскроют нас!
  - Себе-то не ври! Гуяны и война за трон, - Евгений скривился, - Год, максимум два - и каждая свинья в Элуре будет знать о нас. Еще и Лида где-то бродит!
  - Не накручивай себя, - алукард успокаивающе похлопал по плечу соратника, - Лида до сих никому пор ничего не рассказала. Войну за трон мы будем вести чужими руками, а с Гуянами так и вовсе все здорово.
  - Даже так?
  - Я вообще подумываю наградить Александра, - признался Константин, - Всего за час он сделал нашим союзником целое герцогство...
  - Его правителей! - поправил приятеля Евгений.
  - Правителей, - согласился Константин, - Семья, правящая целой провинцией королевства, теперь наша!
  - Что увеличивает шанс раскрытия и в будущем делает возможным внутренние распри!
  - Это решаемые проблемы. Тем более, контроль будет жестким.
  - Это как?
  - Там очень подробный договор. Каждый член семьи Гуян будет в будущем получать предложение стать вампиром. А мы будем держать там отряд жандармов, которые в замке будут брать кровь у всех обитателей.
  - Открыто? - удивился Евгений.
  - Не глупи! - нахмурился Константин, - Просто жить и по ночам собирать кровь. Как мы сейчас и делаем! Ну и там еще ряд договоренностей - потом кровь Саши выпьешь, узнаешь подробности. Но мы держим Гуянов за яйца и крепко!
  - Это сейчас! А через двадцать лет?
  - Что ты заладил? Вот ты и решишь проблему через двадцать лет, если она будет. А пока проблем нет. Герцогство наше. Все хорошо!
  - И зачем нам это герцогство?
  - Пусть будет! - отмахнулся Константин.
  Тем временем на арене Бетти была обращена в вампира и без чувств была унесена прочь, все присутствующие радостно зааплодировали, а по телам прошлась волна тепла и умиротворения. Оргазм вампиров, как емко в свое время охарактеризовала это явление Ольга. И в этом году вампиры уже сполна удовлетворили свое желание обращать других в себе подобных. План был даже перевыполнен. Триумвирам было больше нечего делать в Колизее и развернувшись они медленно пошли к выходу с трибуны.
  - Хороший был век, - тихо пробормотал Константин себе под нос.
  Евгений, поняв, что приятель вспоминает годы своего правления, улыбнулся.
  - Два хороших века, Костя. Два очень хороших века. И я очень хочу, чтобы они превратились в три!
  
  *****
  
  - И ты хочешь спустить этой мрази убийство моего брата? - женщина в дорогом платье была не на шутку рассержена.
  - А что ты предлагаешь? Объявить Элуру войну?
  - Да хотя бы! Я хочу вырвать сердце этого грязного подлеца Нури и утопить его щенка в дерьме!
  - Людовик твой племянник, Элис!
  - Этот ублюдок мне не племянник! - королева Шореза в ярости подошла к мужу, - Выродок графа Нури не может быть королем моей родины!
  - И ради твоего желания отомстить мы должны воевать с Элуром? - король Август, еще в молодости прозванный Тихим, спокойно посмотрел на свою рассерженную супругу.
  - Неужели этого мало?
  - Шорез слаб, любовь моя. Нам не потянуть войну с Элуром. Твоя родина слишком богата! Мы можем до бесконечности воевать с Ильхори, но...
  - Значит ты выберешь позор?
  - Я этого не говорил, - покачал головой король, - Мне тоже не нравится происходящее на севере. Я просто не вижу решения.
  - Убить ублюдков! - королева сжала кулаки.
  - Меня не поймут, любовь моя, - осторожно произнес Август Тихий, - Вассалы, знать, купцы. Для них это все будет просто блажью короля, который решил втравить страну в глупую войну с соседом.
  Королева Элис отошла к окну и украдкой вытерла неожиданную слезу.
  - Я никогда не любила Георга, - негромко призналась женщина, - Он всегда был слишком жестоким и нетерпеливым. Но он не заслужил такой участи. Элур не должен достаться убийце!
  - Её величество права, - подал голос первый министр, присутствовавший в кабинете во время размолвки королевского семейства, - Элур заслуживает другого короля.
  И Август и Элис с интересом посмотрели на герцога Хэймо. Первый с некоторым удивлением, а вторая с надеждой.
  - Думаю, принц Ральф будет смотреться на троне Элура лучше Людовика, - продолжил герцог, - Если мы заявим свои права на престол, это поймут все.
  - Мой младший сын? - Август улыбнулся, - А ведь у него куда больше прав, чем у Людовика...
  - И герцоги поддержат его! - быстро добавила королева, уловив настроение своего супруга и увидев в этом шанс получить желаемое, - Особенно, если наши войска им помогут в этом!
  Четыре часа в королевском кабинете кипела нешуточная работа, обсуждали все, вплоть до самых мелочей. Вызывали принцев, министров, магов. А вечером король вызвал к себе барона Рабана и вручил ему приказ о назначении его генералом и командующим армией Шореза для похода на Элур. Свежеиспеченному генералу ставилась задача посадить на трон соседнего королевства младшего принца, и для этого ему давались самые широкие полномочия. Немного ошеломленный, барон Рабан вышел из королевского кабинета и, помолившись Всесветлому, принялся за дело. Уже на следующий день во все концы страны полетели приказы о сборе армии, а сам генерал отбыл на границу. Вот только его манила не Касия и её древний трон, а куда более близкий город. Богатства Ура виделись барону куда более привлекательной целью похода. Особенно на первом этапе!
  
  *****
  
  Великие Объединенные Герцогства Аквития, Руан и Ния. Они же королевство Гарн. Они же Объединенная страна. И они же Земля Купцов, Шлюх и Ублюдков. Названий было много и в зависимости от того, кто вспоминал небольшое северное королевство, называли его по разному, вот только суть от этого не менялась. Широко раскинувшись по берегу Ночного моря, Гарн жил своей жизнью и его жители не обращали внимания на зависть, злобу и вражду соседей, а делали все как надо только им. И в этом была главная сила королевства. Иначе оно просто не могло бы существовать.
  В давние времена три герцога объединились ради создания новой страны, но так и не смогли договорится, кто же из них будет править ей. То ли в шутку, то ли от недостатка ума было предложено, что трон достанется сильнейшему и всегда будет у него. Вот с тех пор так и повелось. Герцоги Гарна воевали за право носить на своей голове корону и делали это постоянно. За века такого существования выработались писанные и неписанные правила этого соперничества, а само королевство неожиданно стало одним из сильнейших - ведь постоянные сражения тренировали солдат и офицеров, и одним из богатейших - ведь непрекращающаяся война требовала денег и их нужно было зарабатывать.
  Сейчас на троне Гарна сидел король Хендрик из семьи герцогов Ния, и будучи уже третьим подряд королем из этой династии, имел неплохие шансы передать трон своему сыну. И до последнего времени буквально все устраивало короля в жизни. А недавно он получил известия о событиях в Элуре и потерял сон.
  Его мать была принцессой соседней державы. Его отцу это родство позволило не только удержаться на троне, но и без проблем передать его сыну. Элур был слабее и беднее Гарна, но только не в том случае, если треть королевства была у него в союзниках. Сейчас же Хендрик думал о том, что его младший сын имеет возможность не просто жить в семейном замке и плодить детей, чтобы род герцогов Ния не прервался в очередном конфликте. Нет! Он может править в Касии! И надо-то не так много. Должно хватить всего одной армии! Максимум двух! Если же с помощью отца Кристиан завоюет себе трон и корону, то и в самом Гарне можно будет навсегда забыть о борьбе за власть и установить наконец правление одной династии.
  Решено!
  - Кристиан! - младший принц вздрогнул, услышав голос отца, - Собирайся!
  - Куда?
  - Я даю тебе армию. Ты будешь следующим королем Элура!
  - Отец? Ты уверен? - Клеменс, старший сын короля и наследник, обеспокоено посмотрел на брата и мать, - А если аквитийцы и руаны этим воспользуются?
  - Не успеют! - ответил король, - Ты тоже собирайся! Поможешь брату!
  - А кто будет командовать армией? - Кристиан был честолюбив, но умен и потому прекрасно осознавал, что как полководец он совершенно беспомощен.
  - Посмотрим! Пока собирайте армию! На это ваших способностей хватит!
  
  *****
  
  Четыре кардинала стояли в предбаннике и ждали пока Наместник закончит свои водные процедуры и выйдет к ним. Унизительно. Бесполезно. Убого. Но такова традиция. Омовение Наместника почти священная процедура с тех пор как полтора века назад тогдашний глава Церкви одним своим словом, обращенным к Демуру, нагрел всю воду в купальне. Нагрел он ее, естественно, вместе с собой, а потому заживо сварился вместе с парой помогавших ему наложниц. Хорошо еще, в помещении тогда присутствовали и другие наложницы, и менталисты смогли извлечь из их памяти всю картину происшествия. Вот только это совсем не обрадовало кардиналов, которые с тех пор вынуждены были караулить своего лидера каждый раз, как тому вздумается принять ванну или уединиться в бассейне с очередной наложницей.
  - Сколько еще ты намерен ждать? - обратился к Лорну ближайший к нему кардинал.
  - Нисколько! - самодовольно усмехнулся кардинал, после возвращения из Элура организовавший небольшой, но очень представительный заговор против Наместника.
  - И что это значит? - спросил еще один кардинал, ожидавший в предбаннике.
  - Просто подождите!
  Присутствующие переглянулись, пожали плечами и вновь принялись ожидать того момента, когда Наместнику надоест его развлечение. Проклятые алхимические препараты, поставляемые с севера, здорово затягивали и развлечение и ожидание его завершения. Увеличивающие мужскую силу порошки появились на рынке всего около века назад, но очень быстро завоевали его полностью. Вот с тех пор и приходится ждать даже глубоких стариков по два часа, надеясь, что надоест им все быстрее, чем закончится действие алхимических смесей.
  Дверь в купальню резко распахнулась, и оттуда выскочила голая наложница с дикими от страха глазами.
  - Наместник! Он! - не закончив свою речь, девушка без чувств свалилась на пол.
  Кардиналы поспешили войти внутрь. Последним, с самодовольной улыбкой, неспешно зашел Лорн. Наместник плавал в небольшом бассейне. Пузом вверх, с эрегированным членом и неестественно далеко высунутым изо рта языком. Глаза повелителя были открыты и безжизненны. К стенам купальни испуганно жались остальные наложницы.
  - Вот к чему приводит злоупотребление алхимией! - назидательно произнес кардинал Лорн.
  - И что теперь? - первым в себя пришел кардинал Нерет, отвечавший в Церкви за сношения с мирскими владыками.
  - Пусть слуги достанут его из бассейна. Наместник мертв. Великий человек покинул нас и отправился на свидание с Демуром, - скорбным голосом возвестил Лорн, - Мы же, недостойные, должны смиренно принять этот факт и выбрать из наших рядов нового пастыря!
  Уже к вечеру Вобанэ напоминал муравейник, переполненный людьми, пожелавшими лично засвидетельствовать свое уважение к умершему, а ночью кардиналы избрали нового Наместника. С первыми лучами демура Лорн надел на себя регалии, с которыми он не расстанется теперь до самой своей смерти. И избранный Наместник планировал, что его свидание с Демуром состоится еще очень и очень не скоро. Впереди слишком много дел, чтобы Всесветлый призвал его раньше времени!
  
  *****
  
  Усиленные патрули стражи превратили Кас в самый безопасный город если не мира, то севера точно. Бывшие дружинники герцога, преобразованные им в городскую стражу, несли службу на совесть, особенно после того как известие о кончине короля стали всеобщим достоянием, а в замке стали собираться именитые аристократы севера. Только самый последний дебил не знал, что в гостях у герцога гостит принц Карл, законный наследник, а права Людовика слишком не очевидны, даже с условием подлинности завещания Георга. Все ждали войны за трон, а потому не желающие умирать в ней стражники особенно рьяно несли свою службу, вылавливая не только воришек, но и вообще всех подозрительных личностей.
  - Ваше сиятельство! Долго вы еще будете водить графа Нури за нос? Кажется, он начинает что-то подозревать. Его послания вам становятся все более и более резкими.
  - Ерунда! - презрительно хмыкнул Александр и надменно похлопал графа Верона по предплечью, - Людовик должен начать первым. Нам нужен повод! А пока его нет, мы тихо готовимся.
  - Но и они тоже готовятся! Мои люди передают о созыве армии.
  - Все идет по плану, граф! - еще раз успокоил бывшего главу Каменной палаты вампир, - Пойдемте, лучше, навестим Карла и остальных. И не вздумайте наводить панику при его высочестве. Наш будущий король должен быть уверен, что все нормально.
  - Я...
  - Не надо слов, граф, - остановил Верона герцог, - Просто выполняйте свою работу. Поверьте, и я, и Карл оценили ваш поступок и ту информацию, что вы принесли, сбежав к нам. Когда законный король займет свое место, я буду советовать ему оставить вас в прежней должности. А пока просто делайте что я говорю!
  - Хорошо, ваше сиятельство, - граф склонил голову, - Позволите вопрос?
  - Задавайте! - разрешил Александр.
  - Вы планируете стать регентом королевства?
  - Ха! Ну и вопросы у вас, граф! - вампир искренне улыбнулся, - Я планирую запереться в Касе и тихо заниматься делами герцогства.
  - И кого вы видите регентом? Герцога Гуяна?
  - Никого. Я произведу Карла в рыцари.
  - О!
  Удивление на лице графа Верона был красноречивее любых слов. Человек, получивший на свое плечо рыцарский погон, не считался взрослым или совершеннолетним, он считался самодостаточным. И именно поэтому у него не могло быть опекунов, регентов или попечителей. Рыцарь определял свою судьбу сам. Но не это вызвало удивление графа. Титул рыцаря был почитаем во всем мире, и нигде его не давали за просто так, имперцы даже выдумали новый титул - маркиза, чтобы им можно было торговать. Только делами можно было заслужить право называться рыцарем! И было всего одно исключение из этого правила - южные герцогства Элура. Там рыцарский погон можно было купить, продать или даже подарить. И заявление герцога Каса о том, что он собирается уподобиться своим южным коллегам и вызвало шок старого графа.
  - Хозяин! В город въехал кортеж архимага Резуна, - вошедшая в помещение Няша была безукоризненно одета и причесана, от кобольда пахло дорогим парфюмом, а надетые на ней украшения вызывали дикую зависть всех, кто мог их видеть.
  Личный секретарь герцога уже была хорошо известна в городе, а ее неизменное ярко-красное платье служило своеобразным предупреждением о том, что и ее хозяин недалеко. Все знали, что девушка не отдаляется от герцога и всегда находится рядом с ним. Сам же вампир просто позаботился о том, чтобы красота кобольда была еще более заметной, а главное, приятной лично ему. Няша против подобных изменений не возражала и, чувствуя повышенный интерес к своей персоне, стала еще больше крутиться вокруг предмета своего обожания, мечтая наконец затащить хозяина в постель.
  - А вот и предпоследний из тех, кого мы ждем! - Александр оживился, - Осталось дождаться капитана Каларгона и можно начинать веселье!
  Успехи неистового капитана уже были хорошо известны на севере и широко обсуждались всеми. Подавить мятеж, уничтожить убивших принцев бунтовщиков, навести порядок в целой провинции. Фигура командующего обрастала все большим и большим числом легенд. Молва приписывала Каларгону такие деяния, которых ни он, ни его армия даже близко не совершали. И все это делало его еще более интересным.
  Александру капитан был нужен именно как толковый командующий, хорошо проявивший себя в сражениях. И если главную армию северян в бой мог вести только король и никто больше, то разные вспомогательные корпуса требовали инициативных и желательно не очень амбициозных командиров. Одним из таких полководцев вампир видел своего слугу и очень ждал его возвращения с юга. Даже послал за ним специальную баржу, принадлежавшую одной из транспортных компаний, которые контролировались Триумвиратом.
  Встречать архимага Александр вышел лично, показывая, что он ценит и уважает нового наместника Залона, несмотря на то, что сам его и назначил на это место. Раскланявшись и наговорив друг другу комплиментов, приятели поднялись в кабинет, где архимага ждали Карл, герцог Гуян и граф Верон. Остальных аристократов, решивших поставить на законного короля, пока оставили не у дел. Их черед придет чуть позже, а пока они занимались более мелкими поручениями принца и в разработке общего плана кампании почти не участвовали.
  Так как все друг друга знали, то взаимные приветствия много времени не отняли, и Александр начал вводит архимага в курс дел.
  - Нури собирает войска около столицы. Пока точных данных о численности у нас нет. Да и место сбора мы не знаем, - вампир смущенно скривил лицо, - Ни один южный герцог пока не присягнул Людовику, торгуются. Местонахождение принца Ричарда и принцессы Лоты неизвестно. Ну а мы собираем войска и тренируем их. Вот, как-то так!
  - А что насчет продовольствия? - архимаг затронул самую болезненную тему.
  Север был богат, но север не мог себя прокормить. Без поставок продуктов питания с юга и центра вся авантюра с борьбой за власть законного короля теряла смысл. Людовику было нужно продержаться всего один год, и он мог праздновать свою победу. После этого кормить свою армию герцогам севера будет просто нечем.
  - Ни мы, ни Нури пока не задерживает торговые караваны.
  - Ну, они не хотят давать нам повод для официального выступления против короля, а вы то чего? - удивился Резун.
  - Ровно то же самое! - Александр нахмурился, так как был против подобного решения, но подчинился воле большинства, - Нам тоже нельзя давать им повод обвинять нас в чем-то кроме не принесения присяги.
  - Значит ждем?
  - Ждем! - кивнул вампир.
  - Тогда я не буду задерживаться в Касе, - сообщил архимаг, - Я привел с собой тридцать боевых магов и пять сотен пехоты, больше не могу и так все выскреб с гарнизонов. Сам вернусь в Залон и буду следить, чтобы там все было тихо.
  - Хорошо, - поспешил подтвердить решение друга Александр, видя, что остальные присутствующие хотят возразить ему, - Это даже больше, чем я рассчитывал.
  В данном случае вампир не врал. Все элурские короли старались держать в Залоне самый минимум войск, чтобы даже при мятеже наместника крепость была бы уязвима. Собранные архимагом войска были пределом возможного. Больше из Залона отзывать было нельзя.
  - Алекс. Я вас не понимаю. Вы отказались созвать баронское ополчение. Распустили свою гвардию. Не вызываете войска из Залона, - перечислил очевидные вещи герцог Гуян, - Кем вы собираетесь воевать? Мое герцогство не способно выставить армию, равноценную королевской.
  - Не волнуйтесь так, Герхард, все продумано. Баронские дружины понадобятся нам и здесь, чтобы поддерживать порядок. А если в них возникнет надобность, то призывать я их буду сразу к вашей столице, которую им и придется охранять. Из Залона много войск нам не получить. А моя дружина, - Александр запнулся, но закончил свою речь, - была не боеспособна.
  - И что дальше?
  Александр указал рукой на Карла, предоставляя ему возможность ответить на вопрос герцога Гуяна и тем самым показать, что он не просто приложение или символ, а самый настоящий лидер и будущий король. Вампир вообще старался всячески выставлять принца на первые роли, даже там, где тому этого не хотелось, и всеми силами учил юношу тому, что могло бы пригодиться правителю. Убедить Карла вступить в борьбу за трон было проще простого, но потом у мальчика случился нервный срыв, и он старался не отдавать приказы от своего имени и вообще не делать ничего без совета с герцогом Касом. Вот так они и жили последние дни.
  Принц неуверенно покосился на хозяина замка, но встал на ноги твердо и уверенным голосом стал сообщать Гуяну последние новости. Все прямо как и учил Александр. Вампир даже немного загордился.
  - По всему герцогству направлены верные мне люди, которые рекрутируют солдат в армию под моими знаменами, - Карл вышел из-за стола и, заложив руки за спину, стал расхаживать рядом, - Обучение этой армии взяли на себя люди герцога Каса. Кроме этого, я обратился с призывом ко всем верным трону дворянам и призвал их добровольно присоединиться ко мне или направить солдат в помощь.
  - Так значит баронское ополчение все же собирается? - уточнил Гуян.
  - Нет! - принц решительно тряхнул головой, - Здесь все только добровольно! Вассалы герцога Каса получили и от него и от меня заверение, что никому из них не будет поставлено в вину, если их солдат не будет в моей армии!
  - Но тогда получается, что вся армия это сборище вчерашних крестьян! Капитан Каларгон очень убедительно показал, чего стоит такая армия!
  - Верно! - кивнул Карл, - Не обученная пехота слабое подспорье трону. Но благодаря щедрым пожертвованиям герцога Каса я могу больше! Все профессионалы, умеющие держать в руках оружие, в первый год своей службы получат тройное вознаграждение! Такова моя воля!
  - И каков результат, ваше высочество? - осторожно поинтересовался Гуян.
  - На эту минуту полностью сформированы четыре профессиональных полка по тысяче бойцов в каждом. Еще пять полков по тысяче солдат сформированы из крестьян, пожелавших служить мне. Кроме этого организовано пять кавалерийских сотен из солдат, присланных баронами. Там двести латников и триста легкой кавалерии.
  - Итого десять тысяч, - быстро подвел итог Гуян, - Но разве этого хватит?
  - Конечно нет, - ответил вместо принца Александр, - Но у меня есть козырь! Даже два козыря! Гномы и терция!
  - Гномы? - удивился граф Верон.
  - Терция? - переспросил герцог Гуян, услышав незнакомое слово.
  - Отвечаю по порядку! - вампир откинулся на спинку стула, - Как эрл гномов, я имею право призвать кланы на войну. Чем и воспользуюсь, потребовав пару десятков гирдов для поддержки принца Карла. Кроме этого я найму всех свободных наемников в округе и передам их в армию его высочества. Ну а терция - это то, чем я заменю свою дружину. Надеюсь, смогу удивить вас, господа!
  - Два десятка гирдов и наемники, - тихо пробормотал себе под нос Гуян будто смакуя эту информацию, - Это уже серьезно. Вместе с моей дружиной и ополчением мы будем, как минимум, не слабее армии Людовика. Надо только собрать достойную магическую поддержку.
  - Соберем, - кивнул Александр, - В Ебурге многие согласны помочь Карлу занять престол! Да и я достану кое-что из арсенала.
  - Тогда, может быть уже стоит обсудить коронацию? - осторожно предложил Верон.
  - Короли Элура коронуются в Касии, - отрезал герцог Гуян, - И пока мы не возьмем столицу, говорить об этом рано.
  - А если Нури уничтожит или спрячет королевские регалии?
  - Плевать, - вступил в разговор Александр, - У меня есть самая главная королевская регалия и больше нам ничего не надо. Только захватить Касию!
  - Самая главная регалия?
  - Настоящий камень королей! - самодовольно улыбнулся вампир.
  Заявление вызвало шквал эмоций. Даже архимаг удивился, остальные же просто потеряли дар речи.
  - Но откуда? - тихо поинтересовался Гуян.
  - Достался по случаю! - Александр рассмеялся, но вдаваться в подробности не стал, - Так что с церемонией коронации никаких проблем не будет. Давайте лучше обсудим план нашей кампании. Ваше высочество, что думаете?
  Карл недовольно глянул на вампира, но вместо высказывания своего несогласия или еще чего, подошел к столу, на котором была расстелена подробная карта королевства.
  - Я думаю, что герцог Гуян должен будет остаться здесь и перекрыть северный тракт и Великую. Я же с армией ударю по королевскому домену и займу его. Мой кузен и его отец, без сомнения, будут ждать нашего прямого удара на столицу и постараются сосредоточить армию у Додра, да и сам маршал захочет сохранить свои владения в целости. Поэтому у меня должно получиться быстро захватить столь обширные территории, лишенные войск и защиты.
  - А имея вашу армию на фланге, маршал не решится атаковать Гуян, - архимаг оценил план принца и с удовлетворением кивнул. - Неплохо. Но быстро захватить такие большие территории не получится. Что будете делать, когда маршал развернется и переправится через Великую?
  - Дам генеральное сражение!
  - Где-то между Лундом и Русведом, - Резун задумался, - Там сильно холмистая местность. Кавалерии будет неудобно.
  - У нас ее немного, - улыбнулся Карл.
  - А я буду сидеть и ничего не делать? - возмутился Гуян.
  - Вы, Герхард, должны будете захватить Додр, как только его покинет королевская армия, и тем самым создать угрозу столице. Пусть нервничают! Может маршал ошибется, горюя о своем городе!
  - Но наступать мы будем не из Додра? - уточнил Гуян.
  - Нет! Разбив маршала, я займу Верон и, отдохнув во владениях графа, начну поход на столицу. Две наши армии полностью блокируют Касию и..., - принц замялся, но собрался и закончил, - Я стану королем!
  - Это хороший план, ваше высочество, - похвалил Карла граф Верон, - Нам остается только ждать возвращения капитана Каларгона и тренировать войска.
  - Кстати! - воскликнул принц, мечтающий познакомиться с героем, - А граф Нури пропустит капитана на север?
  Присутствующие в кабинете взрослые дружно опустили взгляд и замялись. О такой возможности никто из них не подумал. И уже было поздно посылать гонцов к самому капитану.
  - Кажется, скоро у нас будут первые потери, - пробормотал герцог Гуян.
  
  *****
  
  - Владыка! Во дворец приехал герцог Бохор и настаивает на срочной личной аудиенции, - секретарь императора подобострастно склонился перед своим господином готовый в любой момент принять заслуженное наказание за свою дерзость.
  - Бохор? - удивился император, - Но он же был у себя! Воспользовался телепортом?
  - По всей видимости, да, владыка!
  - Значит дело и правда срочное. Зови.
  Древняя сеть телепортов, построенных еще во времена, предшествовавшие объединенной Империи, была одной из главных ценностей империи Узмер. Возможность мгновенно перебрасывать грузы давала неоспоримое преимущество перед другими странами, где телепорты построить просто не успели. Вот только и в империи телепортов было мало! Все они давно были забронированы под доставку грузов, и расписание их работы было известно на годы вперед. Оттого личное перемещение на них было делом очень и очень дорогим. И раз герцог решил заплатить немаленькие даже для него деньги для перемещения в столицу к императору, значит его стоило принять и выслушать.
  - Владыка! - моложавый герцог встал на колени перед императором, - У меня важная информация!
  - Я слушаю вас, герцог, - милостиво произнес император, - И поднимитесь уже!
  - Благодарю вас, владыка! - Бохор встал и, посмотрев прямо в глаза императора, огорошил его, - Принцесса Лота у меня, ваше величество.
  - Дочь короля Элура?
  - Да, владыка! Ее охрану составляли рыцари империи, и они вывезли ее сюда. Сейчас Лота в моем замке!
  - Однако! И что вы планируете делать, герцог?
  - Что будет угодно вашему величеству! Но смею напомнить, что согласно завещанию короля, ее муж должен стать королем Элура!
  Император слышал об этом. Вообще, Элур в последние дни был на слуху, и новости оттуда обсуждались в самую первую очередь. Вице-канцлер Форлезо вообще строил всевозможные планы того, как использовать события там на пользу империи и наконец заполучить сокровища баронства Блад.
  - Позовите сюда герцога Форлезо, - распорядился император.
  Стоило вице-канцлеру услышать о принцессе Лоте, как его глаза зажглись, и склонившись к самому уху императора, он несколько минут что-то горячо втолковывал правителю империи. Наконец перешептывания закончились, и император посмотрел на герцога Бохора.
  - Скажите, герцог, а как вы смотрите на перспективу того, чтобы стать королем Элура?
  
  *****
  
  Город Торбин, столица одноименного герцогства, раскинулся по обеим берегам Великой. По численности населения Торбин уступал прибрежным городам королевства, но был далеко впереди и Касии и столиц северных правителей. Замок герцога Торбина был под стать его городу - огромный и немного запущенный.
  - Когда уже ремонт сделаете, ваше сиятельство? - насмешливо спросил архимаг Роз.
  - Я конечно всегда рад видеть вас, ваше высокопревосходительство, но этот вопрос мне надоел! Поэтому прошу вас переходить к сути вашего визита!
  - Ну, к сути, так к сути! Я тут путешествовал по стране...
  Герцог понимающе хмыкнул, прекрасно зная о специфических предпочтениях архимага во время таких путешествий.
  - И совершенно случайно встретил очень интересных людей, - невозмутимо продолжил архимаг.
  - Уверен, что это были очень интересные люди.
  - Истинно так, - кивнул Роз, - Настолько, что я позволил себе свести с ними более близкое знакомство.
  - И они, конечно, не смогли отказать вам в этом?
  - Ну, конечно. Мне вообще мало кто может отказать.
  - Естественно! - кивнул герцог и решил немного ускорить разговор, - Трупы вы убрали, место боя никто не найдет, свидетелей нет. Все как всегда. Что нужно от меня?
  - Не знаю, - с улыбкой произнес Роз, - Это вы мне ответьте!
  - Не стоит говорить загадками! - раздраженно дернул головой герцог Торбин.
  - Все просто. Никаких загадок. Я мирно ехал и в одном городишке увидел на улице ребенка, как две капли воды похожего на одного моего знакомого. Я подошел поближе, и каково же было мое удивление, когда малыш именно моим знакомым и оказался!
  - И кто это был?
  - Его высочество принц Ричард.
  - Младший брат Карла, племянник короля? - герцог стал похож на гончую, вставшую на след зверя.
  - Да
  - Он был один?
  - Почти. Четыре паладина и воспитательница. Паладинов я убил.
  - И где сейчас принц?
  - Я привез его к вам!
  - Что вы хотите за него?
  - Место наместника Залона и должность Верховного мага королевства. Кто будет регентом при ублюдке и будет править королевством вместо него, мне все равно!
  - Хм! - герцог улыбнулся и расслабился, - Это очень скромные требования, ваше высокопревосходительство.
  - Я человек простой.
  - Если мне удастся уговорить других герцогов на союз, вы поможете мне?
  - Конечно! - кивнул Роз, - Я хоть и простой человек, но понимаю, что любая власть требует жертв. Я помогу. Но ваш союз должен быть большим и крепким. Все герцоги юга должны признать Ричарда королем и выступить против Людовика!
  - Доверьте это мне! - Торбин встал и протянул архимагу руку, которую тот и пожал.
  
  *****
  
  Вид из окна на огромную бухту, заполненную кораблями, был прекрасен. Но никто из находящихся в кабинете не обращал на него внимания. Они даже в окно не смотрели. Знатные горожане и богатые купцы, не сводя глаз, наблюдали за герцогом Хузурским, приехавшим в Ур с опасным, но прибыльным предложением.
  - Ваше сиятельство! - бургомистр Ура, человек имевший меньше всех власти из присутствующих, но обязанный говорить от их имени, осторожно подбирал слова, - Вы хотите получить нашу поддержку, но кроме нее вы желаете армию и деньги. При этом ваши права на престол... несколько эфемерны.
  - Я родственник правящей династии и этого более чем достаточно! - высокомерно ответил герцог Хузур, даже не пытаясь скрывать, что ему претит говорить с бургомистром.
  - Но есть те, чье родство... ближе.
  - Есть! Но они не предлагают вам того, что предлагаю я! Вы любите загребать жар чужими руками! Я готов это делать. Но мне нужны солдаты и деньги. Много денег!
  - У нас нет солдат, ваше сиятельство. Ур торговый город. Мы не имеем армии.
  - Что ты мне прописные истины говоришь? - разъярился герцог, - Наемники в мире перевелись? Дайте мне денег! Я завоюю себе трон! А вы получите такие свободы, о которых даже и не мечтали!
  - Мы можем снять людей с кораблей королевской эскадры, - подал голос один из купцов.
  - В Ильхори и Сахии сейчас дешевые наемники. У них почти нет работы, - заметил еще один купец.
  - Да и набрать отребья в городе можно на десяток полков!
  Купцы и уважаемые горожане переглянулись. Бургомистр, уже больше десяти лет занимавший свое место, все понял правильно.
  - Я выделю место для сбора армии.
  
  *****
  
  Кабинет встретил архимага тишиной и небольшим слоем пыли. Резун с самого детства предпочитал убирать свое рабочее место сам и никогда не позволял делать это слугам. И если бы кто-то мог подсмотреть за архимагов в момент уборки, он бы сильно удивился. Могущественный одаренный использовал для этого воду и тряпку! Человек, повелевающий таинственными силами природы и способный двигать горы по своему желанию, просто протирал пыль со своего стола мокрой тряпкой!
  - А ты тут откуда? - мелкая пчела или скорее овод, сидящий на полке с книгами, выглядел чужеродным объектом в этом царстве знаний.
  Не долго думая, Резун просто ударил по насекомому ладонью и раздавил его.
  - Вот так! - удовлетворенно произнес архимаг, а в следующую секунду его лицо исказилось от боли и ужаса.
  Через мгновение на пол упало уже мертвое тело наместника Залона, только что вернувшегося из поездки в Кас. Слуги обнаружили его только через два часа. Быстро проведенное расследование показало, что Резун был отравлен чрезвычайно мощным ядом неизвестной природы. На труп пчелы внимания никто не обратил.
  Сообщение о десятке умерших в городе тоже никого не заинтересовало. Комендант крепости рвал и метал, боясь сообщить новость в Кас. Остальные руководители были подавлены случившимся и просто ждали решения коменданта.
  А в небольшом улье, расположенном на самой верхушке дерева, королева пчел откладывала новую партию личинок для своей растущей колонии.
  
  Глава 18
  
  Шлепнув перед молодым парнем в робе мага объемной книгой и раскрыв ее примерно по центру, Леопольд ткнул пальцем в страницу.
  - Вот так надо делать! - раздраженно произнес вампир, - Рисуешь этот круг и дальше меняешь показатель высоты!
  - Но так нельзя! - запротестовал маг, - Это полная глупость!
  - Рыыыы, - зарычал разведчик, выпуская накопившуюся за время разговора злость, - Кто сказал, что так нельзя?
  - Это написано в любом магическом трактате!
  Леопольд тяжело выдохнул и отошел от мага. Простое задание, полученное от Шефа, на деле оказалось той еще головной болью. И прежде всего его конечно усложнил сам Леопольд, решив обойтись без древних знаний и воспользоваться простой магией. Но оказалось, что все не так легко, как казалось изначально. Разведчик еще раз глубоко вздохнул-выдохнул и вернулся к молодому парню, которого он уже больше часа уговаривал провернуть один магический трюк, подсмотренный в незапамятные времена вампирами у валерианцев.
  - Вот перед тобой лежит магический трактат, в котором написано, что так можно. Будь другом, просто повтори все как здесь написано!
  - Хорошо, - неожиданно согласился маг, - Только мне нужны помощники. Я в одиночку не справлюсь.
  - Кто нужен?
  - Маг с большим объемом силы, чтобы держать круг, маг с защитным куполом и маг контролирующий расстояние. Ну и очень желательно еще иметь мага, который будет страховать и защищать уже меня.
  - Сразу бы так сказал, а то весь мозг вынес тем, что это невозможно.
  - Но это и правда невозможно!
  - Стоп! - жестко скомандовал вампир, - Это мы больше обсуждать не будем! Иди в заклинательный зал и готовься, а я найду тебе помощников.
  За обещанными помощниками пришлось идти в главный корпус. Огромное здание Магической Школы Ебурга было центром города, возвышаясь над ним своими башнями и корпусами. Красиво смотрящийся замок на самом деле представлял собой отдельные строения, связанные между собой только подземными переходами. Но право на вход в подземелье имели только избранные обитатели Школы. Те, кто прошел Ритуал Подчинения и был верен вампирам не только телом, но и душой.
  Пробудив ото сна архимага Элоса и потребовав с него клятву крови, вампиры не успокоились на этом. С тех пор самые перспективные маги получали уникальное предложение пройти Ритуал и стать частью команды барона Блада. Они же формировали штат Института Магии и преподавательского корпуса Школы. По сути, вампиры заманивали магов к себе на службу обманом, но их это не волновало. После клятвы люди ничего не могли сделать против своих хозяев и верой и правдой служили им. А только это вампирам и было необходимо.
  Сейчас в главном корпусе Школы, который все горожане считали просто административно-декоративным, и в недрах которого и располагался секретный Институт Магии, обитало около пяти сотен магов, прошедших через Ритуал Подчинения. И положа руку на сердце, стоит признать, что не все из них прошли через него добровольно. Артефакт, изготовленный Элосом, позволял вампирам не интересоваться согласием подопытных, и если маг отказывался от добровольного сотрудничества, то оказывался в магическом круге принудительно.
  Зайдя в первую попавшуюся дверь, надпись на которой гласила, что это "Лаборатория забытых чар", разведчик нос к носу очутился перед своей точной копией. Леопольд не сплоховал и не удивился происходящему. Вместо того, чтобы показывать свои эмоции, он просто стал ждать. Копия делала тоже самое. Почти как зеркало, вот только этого предмета мебели тут не было. Спустя пару секунд второй Леопольд исчез, а перед вампиром появился испуганный паренек.
  - Извините, это мы тут пытаемся магию Иллюзий реанимировать, - пролепетал он.
  - Все нормально, - кивнул разведчик, - Мне на время нужны три мага в помощь. Один должен быть сильным.
  - Магистр? - паренек внимательно посмотрел на Леопольда.
  - Не обязательно. Как мне сказали, важен запас сил.
  - Тогда я могу помочь. Сейчас позову еще двоих, - засуетится маг и уточнил, - Это же не на долго?
  - Думаю, не больше пары часов, - подумав, заявил вампир.
  Когда в сопровождении добровольных помощников Леопольд вернулся к заклинательному залу, там уже был нарисован очень точный магический круг, повторяющий рисунок из книги.
  - Что надо делать?
  - Вот он вам сейчас все объяснит, - вампир кивнул на мага, которого он час уговаривал на повторение старого ритуала.
  Вместо объяснения, привлеченный разведчиком специалист сунул подошедшим книгу, с которой он перерисовывал магический круг. Лучше бы он этого не делал...
  Осознав, что именно им предстоит сделать, маги впали в экстаз. И пусть нынешнее задание было далеко от того, чем они занимались у себя, трудность и новизна самой задачи увлекала молодых энтузиастов больше всего остального. А главное, ритуал действительно был древним!
  Из-за этого энтузиазма подготовка к ритуалу затянулась на три часа, и целый час проводился сам магический обряд. По результатам эксперимента, привлеченные помощники ушли назад очень довольные, маг, проводивший ритуал, извинился перед Леопольдом, а сам вампир стал обладателем бесценной карты. Конечно, еще надо было сверить ее с сохранившимися в архивах, но скорее всего нынешняя была точнее любых других.
  Ритуал Прозрения из раздела магии Ясновидения позволил магам разглядеть юг континента с высоты птичьего полета, и никаких причин не доверять полученным сведениям не было. Теперь можно было передать сведения в отвел планирования и уже в более спокойной обстановке добывать информацию из архивов Старой Империи.
  Вернувшись домой в Гнездо, Леопольд первым делом нежно поцеловал супругу в шею и ушко и погладил животик. Женщина, которую он так внезапно и страстно полюбил и ради которой стал вампиром, все еще была желанна и любима. Жизель отвечала супругу полной взаимностью.
  - У тебя получилось! - нежно произнесла вампиресса, оторвавшись от губ мужа, - Молодец!
  - Больше сил потратил на уговоры этого гения с сильным даром ясновидения, чем на все остальное, - беззлобно проворчал Леопольд.
  - Так всегда и бывает, - улыбнулась Жизель, - Теперь нужен план!
  - Нет, - замотал головой вампир, - Пусть этим другие занимаются. Я лучше смотаюсь в Найру!
  - Не лучше ли представить не только карту, но и план?
  - Ну ты же знаешь, милая, я больше люблю тебя и загадки, а не планы и прочую бюрократию!
  - Хочешь, я помогу?
  - Составишь план? - удивился Леопольд.
  - Почему нет? - пожала плечами девушка, - Это будет даже интересно. Показывай карту!
  - Хорошо! - согласился разведчик и быстро расстелив на столе творение мага, начал объяснять супруге расклад, - Этот остров уже заново открыт имперцами и они его сейчас осваивают...
  
  *****
  
  Шустро рассекающая воды Великой баржа буквально летела против течения могучей реки, и каждое судно, которое она обгоняла, буквально сочилось завистью находившихся на нем людей. Развить такую скорость можно было только с помощью магических движителей, и даже их надо было перенапрягать. А это стоило денег. Много денег. И раз владельцы баржи могли себе позволить такие траты, значит их груз окупал подобное издевательство над артефактами. А какой же купец не любит считать деньги конкурентов?!
  Капитану баржи было плевать на соседей по реке и их зависть. Впереди лежала Касия, и у старого речного волка, всю свою жизнь посвятившего хождению по Великой, были очень плохие предчувствия. Все началось еще в Касе, когда приказом нового герцога его срочно направили в Шафрур, дополнительно пояснив, что в этом задании важна скорость, и если баржа потонет, сгорит или просто развалится, но он выполнит задание, то никаких претензий к капитану не будет. А вот если... Про "если" думать не хотелось. Уж очень недобрые были глаза у герцога, когда он расписывал перспективы, ожидающие человека при неудаче.
  - Нервничаете? - Каларгон появился на палубе внезапно, но хозяин баржи ожидал его, потому даже не вздрогнул от неожиданного вопроса.
  - Немного, - пожал плечами капитан, - И вам советую.
  - Почему?
  - А как часто на вашей памяти король казнил своих графов? - вопросом на вопрос ответил шкипер.
  - Никогда, - Каларгон даже не задумался, так как после того, как в Валко они пополнили запасы провизии и им сообщили последние новости из столицы, уже тогда капитан дружины Каса задал себе подобный вопрос и ответил на него.
  - То-то и оно. Нас не пропустят выше по течению без проверки. А когда узнают, что на борту вы..., - шкипер не договорил, так как, по его мнению, и так все было понятно.
  - Думаете, арестуют?
  - Могут. А могут просто пригласить в гости. Все же вы подавили восстание, отомстили за принцев, да и трофеи..., - капитан вновь многозначительно промолчал.
  Захваченные у мятежников трофеи занимали больше половины трюма баржи, и весь экипаж уже знал, что там не только ценности, награбленные восставшими в разоренных замках, но и куда более дорогие вещи. А особое место среди трофеев занимали королевские артефакты.
  Принцы и их свита были обвешаны магическими изделиями по полной. И это были далеко не обычные артефакты, а творения лучших магов и архимагов Элура. Легко узнаваемые вещи. Последнее, кстати, сыграло с мятежниками довольно злую шутку. Захватив столь мощные вещи у принцев, они не посмели воспользоваться ими, потому что все в королевстве были абсолютно уверены, что носить их могут только люди с королевской кровью, а все остальные умрут в страшных мучениях. Желающих проверить эти слухи не нашлось, а потому артефакты просто лежали в багаже мятежников, откуда и перекочевали в руки Каларгона и его людей. Капитан посчитал, что решать дальнейшую судьбу королевских вещей будет его герцог, а не Шафрур, и просто умолчал о них, как умолчал и о захвате рыцаря Фушона и других лидеров мятежа.
  - В гости, - медленно произнес Каларгон, - Вот это я как-то из вида упустил. А мы можем проплыть столицу, не причаливая?
  - Нет, - шкипер покачал головой, - Уплата налога и отчет капитану порта обязательны.
  - А если просто на скорости проплыть?
  - Там боевые башни с артефактами, - напомнил шкипер, - Да и цепь поперек реки могут натянуть!
  - Ну цепь мы магией уничтожим, а вот башни...
  - Цепь с магической защитой. Но нам хватит и артефактов.
  - А у баржи вообще нет защиты?
  - Есть, - нехотя признался шкипер, несколько секунд жуя себе губу.
  - Сколько ударов мы выдержим?
  - Не знаю. Я никогда ей не пользовался. Меня просто поставили в известность, что движитель не только управляет движением баржи, но и создает вокруг нее защитный купол, - откровенно поделился информацией капитан и добавил, - Однажды нас бросило на береговые скалы недалеко от Ура, и эта защита сработала. Мы вообще не пострадали, хотя нас должно было расплющить. А вот против боевых артефактов я защиту в действии не видел. Нет пиратов Урском заливе. Королевская эскадра за этим очень зорко следит.
  - А в башнях всегда есть дежурные? - Каларгон начал прикидывать варианты того, как бы ему пробраться через столицу.
  - В северных обычно нет, только в южных всегда дежурят. Но если нам сказали правду и герцог Кас до сих пор не присягнул новому королю, то наверное там сейчас выставили охрану.
  - Что делают в городе, если в порту что-то загорится?
  - Ничего, - усмехнулся шкипер, - Порт Касии полностью отрезан от города, и пожар ничем не грозит столице. Выгорит всего несколько бедных кварталов. Все будут только довольны.
  - У капитана порта прямая связь с дворцом или он будет слать гонца?
  - Гонца, конечно! - удивился шкипер, - Откуда там артефакты связи? Да еще и с дворцом.
  - Значит и с башнями он не имеет быстрой связи?
  - Нет.
  - Получается, они нам не опасны, - высказался Каларгон, - С нашей скоростью гонец просто не успеет предупредить дежурных магов. Нам главное в зоне их видимости не сражаться и никак не привлекать к себе внимания.
  - Хм, - шкипер задумался, - А ты прав. Без гонца они ничего не будут знать. Даже если будет объявлена тревога по городу, то по нам стрелять не будут.
  - Значит надо как-то разобраться с капитаном порта, чтобы он нас пропустил.
  - Взятка. Я могу договориться.
  - Ты с ним знаком? - уточнил Каларгон.
  - Нет. Я знаю людей, которые с ним знакомы.
  - Так даже лучше! Двух бочонков хватит?
  - Нет, - шкипер снисходительно улыбнулся, - Два бочонка - это только плата моим знакомым. А капитан порта меньше чем на десяток и не посмотрит. А в нашем случае лучше рассчитывать на двадцать-двадцать пять бочонков. Это столица! Найдешь двадцать пять бочонков?
  - Найду! - кивнул Каларгон и скрылся в трюме.
  Причалы Касии встретили баржу необычным оживлением. Казалось, что все столичные купцы вдруг пожелали быстро увезти товары со своих складов. Не успел шкипер причалить, как тут же получил два предложения срочного фрахта. Одно до Каса, другое до Ура. Отказав двум самым ушлым приказчикам, он тем самым отвадил и остальных, уже направляющихся к нему. Поэтому из примерно двух десятков человек, что уверенно топали к его "Ласточке", остались только двое, и конечно оба имели бляхи портовых служащих высшего ранга. Было необычно, но чиновники тоже спешили.
  Выяснив, что баржа идет транзитом, оба потеряли интерес к судну, как только шкипер уплатил необходимый налог. А сверкнувшая в его пальцах монетка заставила двух королевских служащих немного задержаться и ответить на вопросы капитана, заодно поделившись с ним последними новостями.
  Ситуация складывалась скверная. Без досмотра ни одно судно вверх по течению не уходило, и хотя еще никого не задерживали, напряженность буквально витала в воздухе. Именно поэтому знающие люди спешили поскорее покинуть столицу вместе с товаром. Ряд купцов вообще вспомнили, что кроме водного пути есть еще и наземный и организовали на север караваны, чего уже несколько десятков лет не случалось, - хотя Северный Тракт и поддерживался в полном порядке, но между Касом и Касией им для перевозки ценных грузов просто не пользовались. А вот теперь снова стали.
  С нехорошими мыслями шкипер отправился искать своих знакомых. А Каларгон, как только самый главный человек на судне отошел достаточно далеко от баржи, подозвал к себе лейтенанта.
  - Достань-ка артефактные болты и поживее.
  Предосторожность помогла уже через полчаса. Капитан порта явился на причал вместе со шкипером и солдатами. Причем шкипер явно был под арестом, а королевский чиновник лучился довольством.
  - Судно арестовано! Всем выйти на пристань! - громко скомандовал он еще на подходе к барже.
  - А можно узнать, на каком основании? У нас нет запрещенных товаров, впрочем и самих товаров у нас нет. Баржа принадлежит герцогу Касу и везет его личное имущество! Транзитный налог мы заплатили, - Каларгон попытался решил дело миром.
  - Немедленно покинуть судно! - взвизгнул капитан вместо ответа, - Вы все арестованы!
  - И где королевский приказ?
  - Сопротивляться вздумал?! Мятеж! - визг чиновника перешел совсем в неприличный для мужчины диапазон и болезненно ударил по ушам всем вокруг, - Арестовать их!
  И солдаты, прибывшие вместе с капитаном порта, действительно стали приближаться к барже, несмотря на полное нарушение законов королевства со стороны своего начальства. Любой болван в стране знал, что слуги не могут решать за своего господина относительно его вассалов и уж тем более не могут вмешиваться в эти дела без приказа. Герцог Кас был вассалом короля, а если точнее, то должен был им стать после принесения клятвы верности. И сейчас обычный слуга короля своими действиями рушил вековые традиции, а его подчиненные безропотно подчинялись, даже не пытаясь предостеречь или остановить начальника от столь безрассудных действий.
  - Конфисковать весь груз! - дополнил свои указания капитан порта.
  - Убить всех! - коротко бросил Каларгон.
  
  *****
  
  День, предваряющий тот, что разделял лето на две равные части, выдался безоблачным. Даже вечером светивший на небе демур заставлял вампиров прятаться в тени и ворчать по поводу нежелания своих боссов нагнать магических облаков и тем самым скрыть ненавистный огненный шар, от которого надо вечно защищаться.
  А подобное поведение объяснялось просто. Алукард отменил все мероприятия на свежем воздухе! Константин решил, что последняя годовщина его нахождения на троне будет отмечаться в зале, да и скорое наступление ночи, в которую собственно все и начнется, не очень стимулировало на трату драгоценных сил ради создания временного комфорта ожидающим. В конце концов, ждать можно и в замках!
  Официально сегодняшние торжества носили название Великий праздник. Но сами вампиры предпочитали называть его Ночью Алукарда или же Ночью Клятвы. Именно в этот день алукард отмечал свою очередную годовщину правления, и именно в этот день новообращенные вампиры давали Клятву Вампира. В следующем же году именно в этот день Константин передаст шестопер алукарда Евгению и станет вице-алукардом.
  Всего у вампиров было четыре официальных праздника. В первый день весны они праздновали Ночь Триумвирата или, как шутили остряки, Ночь Системы. В этот праздник было принято поздравлять своих начальников и получать от них награды, а также именно в этот день заканчивалась годовая Игра между Корпусами, награждался победитель и в его честь устраивался грандиозный праздник, иногда продолжавшийся пару суток.
  Следующий официальный праздник у вампиров наступал в первый день лета. Ночь Ритуала, и никаких других названий, даже шуточных, этот день не имел. Именно в самый первый день лета все вампиры начинали по командной цепочке передавать свою кровь, и ближе к утру Шефы Корпусов торжественно перерезали себе вены перед триумвирами, а сами триумвиры делились кровью друг с другом. Пафосно и очень торжественно. Всем нравилось.
  Следующий праздник наступал ровно в середине лета. Великий Праздник или Великая Ночь. Мероприятия были не менее пафосными, чем при Празднике Ритуала, но при этом они были более душевными, и оттого праздник любили вообще все. Тем более, что любой член общины считался вампиром именно после принесения Клятвы, а ее давали раз в год, перед всеми, глядя в глаза толпе тех, кто уже считался состоявшимся вампиром.
  И последним праздником был Новый год вампиров. А точнее Ночь Появления! Первый день осени, та самая ночь, когда они появились в этом мире, и тот самый день, с которого они вели свое летосчисление. Самый веселый и самый добрый праздник, потому его и называли Новым годом.
  - Мы будем кого сегодня награждать? - Александр ослабил воротник официального мундира.
  - Нет, - хмуро ответил Константин и пояснил, - Все награды в Ночь Триумвирата!
  - Никто не отличился?
  - Ну почему, - пожал плечами алукард, - Еще как отличились. Только со знаком минус.
  - Это ты про Машу?
  - И не только. Хотя Марию мне очень сильно хочется снять с Корпуса Науки.
  - А вы после этого не расстанетесь?
  - Расстанемся, - кивнул Константин, - Но лучше так, чем терпеть постоянные ошибки ее подчиненных. А их в последнее время стало слишком много.
  - И как ты это все видишь?
  - Марию на спецпроекты Триумвирата. Это у нее получается лучше всего. А вот кому отдать Корпус, я не знаю. Иначе бы уже вынес вопрос на рассмотрение, - тихо добавил алукард и сменил тему разговора, - Как у тебя с готовностью к войне?
  - Как и всегда, ничего не хватает, - улыбнулся Александр, - После праздника поеду к гномам, пусть гирды готовят. Не все же им под Налимом умирать.
  - Запретил бы ты им вообще эти походы.
  - Нельзя! Сам же знаешь. Гномов и так много. Если они еще и умирать не будут в этих своих попытках отбить Налимские горы у гоблинов, то нам вообще придется туго.
  - Нашли тоже святое место для паломничества, - пробурчал Константин.
  Налимские горы действительно были для гномов местом особенным, а все дело в том, что именно с их элурских предгорий и началось заселение гномами этого континента. Спасая свои жизни и перебираясь с гибнущего континента, эльфы и люди высадились на южной стороне нынешнего Ночного моря, а гномы на северной. Люди и эльфы отбивали территорию у орков и друг друга, а гномы у гоблинов.
  Поэтому когда беглецы из Тошала основались и обжились в устье Проклятой, то сразу же потребовали у своего эрла возможности переселения в Драконью гору. А когда им объяснили, что это невозможно из-за ее особенностей, то решили восстановить историческую справедливость и очистить города гномов под Налимским хребтом. И с тех пор с завидной регулярностью армия гномов спускалась под землю. И с такой же завидной регулярностью там и оставалась. Разве что вампиры навещали места тех побоищ да собирали бесхозные доспехи и оружие. Но такие трудности гномов не пугали, и они продолжали штурмовать подземелья. Сейчас вот почти подготовились к очередному разу.
  - А может договоримся с Людовиком? - алукард почесал щеку, - Отделимся от Элура. Создадим свое собственное королевство. Карла на престол, ему происхождение только в плюс. Подлинный камень королей это гарантия легитимности любой страны. Денег у нас много. Армия есть. Зачем кормить юг и столицу? Укрепляемся и лет через десять, или лучше двадцать, заявим о себе. Что нам сделают?
  - Возведем пограничные крепости, завалим их нашими артефактами, - продолжил за алукардом Евгений, - Все враги останутся под ними. И вроде все радужно. Но что потом?
  - В каком смысле? - переспросил Константин.
  - Ну, когда мы объявим о себе и отобьемся. Что потом?
  - Жить будем, -пожал плечами алукард.
  - А люди?
  - Какие?
  - Ну обычные жители королевства, они как жить будут? Что, если они захотят переехать из под власти вампиров? Железный занавес?
  - Черт! - выругался Константин, - Не подумал. А ведь верно. Это проблема.
  - Поэтому давай пока по плану Саши. Отделиться мы всегда успеем. Нас здесь и сейчас никому не взять!
  
  *****
  
  Запахи в камере чуть было не заставили визитера расстаться с ужином, но юноша сдержал позыв. Немного привыкнув к новым для себя ощущениям, Людовик с интересом осмотрелся. Прелая солома на полу, влажные камни, спертый воздух и два пленника, прикованные к стенам и сидящие в собственных испражнениях, ибо отойти им не позволяет длина цепи.
  - И это лучшие генералы Георга? - с удивлением спросил юный король, не веря, что эти два грязных и ничтожных человечка когда-то водили за собой элурские полки и во главе их побеждали врагов страны.
  - Все верно, ваше величество.
  - Эй, вы! - Людовик повысил голос, заметив, что пленники вообще не обращают на него внимания, - Отец сказал, что вы не желаете сражаться за меня! Это так?
  Бывшие генералы промолчали и снова никак не показали своего внимания к гостю.
  - Если вы немедленно не ответите, я казню одного из вас!
  Никакой реакции.
  - Вы меня слышите, падаль?
  - Поди прочь, ублюдок! - тихо, но зло, проговорил один из бывших генералов.
  - Беги к папочке, щенок, - насмешливо произнес другой.
  - Немедленно казнить одного! - распорядился рассерженный король.
  - Которого, ваше величество?
  - Этого, - Людовик ткнул пальцем в первого попавшегося пленника и быстро вышел из камеры.
  - Будет исполнено, ваше величество, - донесло до него в коридоре.
  
  *****
  
  Великий князь с трудом достоял до окончания церемонии Бессмертного Совета и в раздражении покинул священное место. Огромное количество магической силы, разлитое в пространстве, бесило его своей бесполезностью, но самое главное слишком сильно напоминало о тайне, которую правитель эльфов скрывал вообще от всех.
  Он был архимагом. А это значило, что Великий князь был преступником. Только две касты могли иметь в своих рядах архимагов, и каста Высших не была одной из них. Но это было ерундой. Эльф привык жить, скрываясь от всех, показывая, что он обычный слабый маг, и строить планы на будущее. Вот только проклятый Бессмертный Совет, сначала придумавший Истинный Великий План, теперь не желал его исполнять. А именно это было нужно Великому князю. Только появление нового божества, которое возьмет эльфов под свою руку и распространит власть над всем континентом позволит правителю лесного народа начать необходимые реформы и не просто раскрыться, а стать вечным правителем эльфов. И ради этого надо потрудиться.
  Вот только как заставить этих мертвых и оттого почти бесчувственных личей из Бессмертного Совета вновь обратить взор на Истинный Великий План? Может организовать вторжение людей? Вампиров? Устроить войну с гномами? Что именно заставит эту древность изменить свою точку зрения? Этого Великий князь не знал.
  - Последние данные разведки, - помощник подошел к князю и протянул ему лист, исписанный красивым каллиграфическим почерком, которым так гордились эльфы.
  - Что там? - поинтересовался великий князь, прежде чем сесть на коня.
  - Церковники недовольны Воинами и их движением на север.
  - Это не новость. Но и гномы и император нам отказали.
  - Верно. А церковники приказали крестьянам не продавать нелюди пищу. Под страхом наказания со стороны Церкви.
  - Ого! - улыбнулся Великий князь, - Кажется у нас появился неожиданный союзник?
  - И бесплатный! - помощник тоже улыбнулся.
  - Дураки и фанатики всегда бесплатны! - правитель эльфов легко вскочил в седло, - И мы с радостью позволим им делать нашу работу.
  
  *****
  
  Грохот, раздавшийся из соседнего зала, заставил двух вампиресс подскочить со своих мест и быстро побежать к источнику звука. Но несмотря на всю их скорость они не успели. Огромные залы главной библиотеки Гнезда были по-настоящему большими, поэтому к моменту, когда они оказались около входа в соседнее помещение, оттуда появился еще один вампир, который, держась за живот, безудержно хохотал.
  - Что случилось? - младшая из вампиресс попыталась привести смеющегося в чувство, но у нее ничего не получилось.
  Все новые и новые приступы веселья одолевали сотрудника библиотеки, и он уже начал задыхаться. Наконец, немного успокоившись, он залез в карман и, достав четушку, кинул монету одной из вампиресс.
  - Что это? - спросила она.
  - Там на Бориса шкаф упал, - произнеся это, вампир снова зашелся в истерическом смехе.
  - Какой шкаф? - удивилась вампиресса и добавила, - Они же к стене приделаны!
  - Ага! - подтвердил смеющийся и, начав ржать еще сильнее, в изнеможении присел на пол.
  Девушки перестали обращать на него внимания и наконец зашли в зал, где недавно что-то гремело. Источник звука они нашли быстро, просто потому что там все еще продолжалась какая-то возня. Оказалось, что действительно упал один из шкафов. Намертво замурованный больше сотни лет назад в камень стены, он неожиданно рухнул на одного из сотрудников библиотеки, который как раз сейчас пытался выбраться из под груды упавших на него книг и полок. Пострадавшим оказался Борис. Все как и сказал их коллега. Вампиресса хмыкнула и, посмотрев на монету в руке, убрала ее в карман. Честный выигрыш и ничего личного!
  С тех пор как стало понятно, что Борис стал ходячей катастрофой и опасен не только вампирам, но и самому себе, его заперли в библиотеке. И вот два века он проблема только очень небольшой группы вампиров. Которые уже давно развлекают себя тем, что спорят на то, как быстро Борис сотворит очередную глупость.
  На этой неделе упавший шкаф был уже второй ошибкой изначального вампира, и оставалось только гадать, как он умудрился уронить на себя то, что даже силой вампира сдвинуть с места было затруднительно. Корпус Мастеров строил на совесть.
  - А пол под нами может провалиться? - с интересом спросила молодая девушка, только недавно закончившая служить свои сто лет в армии и пока направленная работать в библиотеку.
  - Может! - рассмеялась старшая, - Под нами еще пять этажей библиотечного хранилища.
  - Нет, - подумав произнесла молодая, - На это я ставить не буду. Такое даже Борису не под силу.
  - Ты зря сомневаешься в его талантах! Хотя это конечно мелочи.
  - Мелочи?
  - Ага. Слышала, чего учудили наши в Ольгино?
  - Нет.
  - Ну вон у Генриха истерика пройдет, поинтересуйся. Он был свидетелем.
  - Одни загадки!
  Раздавшиеся от входа шаги заставили вампиресс оставить наблюдение за приходящим в себя Борисом и вернуться на свое рабочее место. В библиотеке появилась Мария и нетерпеливо ждала библиотекарей.
  - Вы где шляетесь?
  - Там с Борей очередной инцидент, - отчиталась старшая.
  - Я насчет него и пришла! - усмехнулась Шеф Корпуса Науки, - Даже близко не выпускать это чудо наружу. Пусть спит тут!
  - А что случилось?
  - Много всего! Поэтому пусть Боря тут побудет. Чтобы не усугублять...
  Мария развернулась и, больше ничего не объясняя своим служащим, покинула библиотеку.
  
  *****
  
  Пнув бессознательное тело, девушка переступила через него и с презрением уставилась на забившегося в угол испуганного старика.
  - Повезло твоей семье, дед! Будут служить мне! - Лида высоко вскинула подбородок, - А ты меня накормишь!
  Уничтожение лагеря ее слуг, пока она охотилась для них, стало для нее большим ударом. Пересилив себя, она смогла оторваться от погони и уйти подальше от Касии, но для мести ей все еще были нужны помощники. Лида не отказалась от мести и не собиралась отступать! Твари заплатят за смерть любимого. Она убьет их всех!
  А пока надо затаиться и воспитать себе новых слуг! До следующего года придется потерпеть! А потом ее месть будет ужасна!
  
  *****
  
  Откинув в сторону одеяло, кобольд с наслаждением потянулась. Хозяин снова уехал из Каса по каким-то важным делам и не взял ее с собой. Было обидно. Зато в Касе остался Карл. К которому все теперь обращались очень уважительно и церемонно. А молодая кобольд вовсю потешалась над влюбленным в нее юношей, тем самым развлекая себя.
  И ведь нельзя сказать, что она не предупреждала его. Совсем наоборот. Няша честно объяснила будущему королю, что кобольды признают только одного хозяина. А все остальные это так... пыль под ногами и игрушки. Но Карл не унимался. Эх! Вот бы хозяин так ее желал!
  Ладно! Пора вставать! Мясо само себя не съест! Но потом надо позаниматься спортом. А то вдруг и правда от еды можно стать толстой и противной?! Глупость конечно, но вдруг?! Поэтому позаниматься и конечно потом еще поесть! Небольшой перекус между завтраком и обедом еще никому не вредил!
  И план! Нужен план, как оказаться в постели хозяина! И вообще не только в постели. Надо научится быть ему полезной во всем!
  С этими мыслями Няша наконец поднялась с кровати и, сверкая голым задом, побежала в уборную.
  
  *****
  
  Бродяга только успел устроится на дороге собрать первые подаяния, радуясь тому, что сегодня удалось занять очень хорошее место рядом с Вобанэ, как нездоровое шевеление среди коллег по цеху заставило его обратить внимание на появившийся отряд. Щедро посеребренные латы, яркий плюмаж, сосредоточенные лица и длиннополые рясы, скрывающие поножи и оружие. Сыны Веры! Нищий поспешил убраться подальше от прибыльного места, проклиная так не вовремя появившихся у резиденции Наместника бойцов славного религиозного ордена. А то ведь, не имея возможности убивать нелюдь, Сыны часто вымещали свою злобу на тех, кого они считали недостойными. Нищие попрошайки относились к этой категории с незапамятных времен.
  Когда Наместнику доложили, что в Вобанэ пожаловал глава Светлого Ордена Сынов Веры, Лорн радостно потер руки. После его избрания на пост главы Церкви это пожалуй была самая лучшая новость. В остальном же успехи были откровенно небольшими. Группа кардиналов, поддержавшая стремление Лорна избавится от предыдущего главы, сразу же начала вставлять ему палки в колеса и всячески тормозить любые его решения на троне Наместника. Дошло до того, что он не мог даже распоряжаться финансами Церкви без одобрения кардиналов. Ситуацию надо было срочно менять, и потому в Вобанэ был вызван глава Сынов Веры.
  - Подобный! - священник, склонивший голову перед Наместником, был молод, даже чересчур молод для столь ответственного и важного поста, как Глава Ордена, но он имел значительную поддержку и после смерти предшественника легко занял один из самых высоких постов в иерархии Церкви, возглавив ее главный боевой отряд.
  - У меня есть задание для Сынов Веры! - важно возвестил Наместник, даже не поздоровавшись, - Северные земли Элура и Орода пропитала скверна ереси! Все чаще и чаще в тех местах светлые отцы льют в уши прихожан бред, написанный архиепископом Мартином два века назад. Это надо прекратить. Я поручаю Сынам Веры это дело и вверяю в ваши руки меч Инквизиции!
  - Нет.
  - Что? - Наместник запнулся и с удивлением уставился на нагло улыбающегося Главу Ордена.
  - Этот распоряжение не согласовано с другими кардиналами, подобный. Вы отдаете странные приказы, - священник улыбнулся еще шире и издевательски поклонился.
  - Пошел вон! - голос Лорна предательски взвизгнул.
  Когда дверь за гостем закрылась, Наместник уронил голову на грудь и заскрипел зубами. Совсем не так он представлял себе свое правление. Убивая друга и покровителя, он рассчитывал стать полноценным хозяином Церкви, уничтожить мартианство, расправиться с Бладом и наслаждаться властью. А в итоге оказался марионеткой, с помощью которой кардиналы убрали сильного правителя и теперь могли творить что угодно. Оказывается, даже Сыны Веры за них. И самое поганое, что у нового Наместника нет никакой опоры. Те, кого он считал своими друзьями и соратниками, теперь просто пользовались им, как ширмой, а те, кто всегда был против них, были недовольны Лорном и его ролью в убийстве предыдущего Наместника и теперь даже разговаривать с ним не хотят.
  Вот и получается, что чтобы взять власть внутри Церкви по-настоящему, надо много интриговать, стравливая между собой разные группировки и находиться при этом над этой схваткой. Вот только дело это не быстрое и может пройти десяток лет, прежде чем власть Наместника станет абсолютной. И все бы ничего, планы Лорна от этого пострадают не сильно. Он сможет наслаждаться властью, поручит Инквизиции навести порядок и уничтожить ересь, будет постепенно становиться хозяином. Вот только мерзкое слащавое лицо барона Блада так и стояло перед глазами Наместника. Холеное, уверенное, наглое. И отомстить проклятому магу за страх в ближайшие годы не получится. Но такая ситуация абсолютно не устраивала Лорна.
  - Жак!
  Верный помощник появился почти мгновенно и замер у двери, ожидая распоряжений своего господина.
  - Мне нужны рабы. Тысяча старых, никуда не годных рабов. Иди на рынок и купи.
  - Я могу знать, зачем вам нужны такие негодные рабы, подобный?
  - Есть один ритуал, завещанный Церкви самим Демуром. Они будут принесены ему в жертву.
  - В жертву? - глаза помощника расширились от удивления, будучи приближенным одного из самых могущественных кардиналов Церкви, он знал очень много неприглядной информации, да и сам проворачивал по приказу хозяина достаточно грязных дел, но о человеческих жертвоприношениях никогда не слышал, - Как у орков?
  - Почти. Их души сразу отправятся на свидание со Всесветлым, а я получу его расположение. Только это тайна, Жак, большая тайна.
  - Да, подобный.
  - Рабов купи тайно. Как только купишь нужное количество, начинай искать тысячу священников или людей, готовых ими стать. Я возведу их в сан.
  - Сколько нужно таких людей? - уточнил помощник.
  - Тоже тысяча, и каждый должен будет убить своего раба, - скривил лицо Наместник, понимая, что найти тысячу жертв куда проще, чем найти тысячу палачей для них.
  - Место для ритуала? Мне искать или как-то готовить его?
  - Нет. Этим я займусь сам! Просто найди мне нужных людей!
  - Да, подобный. Положитесь на меня! - поклонившись, Жак покинул кабинет Наместника.
  И верный помощник не подвел господина. Уже через неделю все было готово и, скрываясь от бывших соратников, Лорн умудрился быстро провести страшный и кровавый ритуал. Когда на залитую кровью площадь примчались встревоженные кардиналы, все уже было завершено.
  Теперь смерть Блада просто вопрос времени! Наместник довольно потер руки и с вызовом посмотрел на кардиналов. Они должны стать следующими!
  
  
  
  Конец четвертой книги.
  
  20 декабря 2017 - 14 июня 2018. Санкт-Петербург
  
Оценка: 6.95*78  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Н.Любимка "Пятый факультет" (Боевое фэнтези) | | Э.Тарс "Мрачность +1" (ЛитРПГ) | | А.Каменистый "Существование" (Боевая фантастика) | | В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда" (Боевик) | | Д.Соул "Замуж в кредит или Займ на счастье" (Любовное фэнтези) | | А.Невер "Сеттинг от бога" (Киберпанк) | | В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ" (Боевик) | | Д.Владимиров "Киллхантер 2: Цель - превосходство" (Постапокалипсис) | | Д.Черепанов "Собиратель Том 3" (ЛитРПГ) | | Кин "Новый мир. Цель - Выжить!" (Боевое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"