Абабков Андрей С.: другие произведения.

Самый злой вид 5

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 8.31*44  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Новая книга серии. В процессе написания. Авторская рукопись. Желающие читать раньше могут найти ссылки в моей группе ВК или нажать Сюда

  Абабков Андрей
  
  Самый злой вид 5
  (авторская рукопись)
  
  
  Только для личного использования
  
  
  
  Глава 1
  
  - Что у нас с Залоном?
  Вопрос алукарда повис в воздухе. Новости, пришедшие с севера, застали вампиров врасплох. Внезапная смерть архимага стала для всех неожиданным потрясением, причем даже большим, чем сообщения из Шореза и Гарна о том, что эти страны начали нездоровую военную активность около границ Элура.
  - Есть хоть какие-то достоверные сведения? - Константин конкретизировал свой вопрос.
  - Пока нет, - Сергей опустил глаза, - Я послал три группы разведчиков, но они добегут до крепости только к утру.
  - А Драконья гора? Может пошлем кого-нибудь оттуда?
  Вопрос алукарда был верным. С тех пор как вампиры разграбили город гномов под Драконьей горой и вынесли оттуда все, что представляло хоть какую-то ценность, перед ними встала небольшая дилемма. А что, собственно, делать дальше? За пару десятилетий, пока город гномов основательно очищался от всех полезных в хозяйстве вещей, вампиры привыкли к нему, обжились и даже начали понемногу осваивать заброшенные рудники. Бросать все это очень не хотелось. Но тайна горы по-прежнему висела над ними дамокловым мечом. Несколько раз за свою историю город полностью вымирал по неизвестной причине, и вампиры так и не разгадали эту загадку. А значит в любой момент могли повторить судьбу гномов и в один не очень прекрасный вечер просто не проснуться.
  Бывший тогда алукардом Александр решил, что больше не будет подвергать своих собратьев опасности и уже приказал эвакуировать временное поселение вампиров, как Драконья показала свое истинное лицо. Катастрофа, несколько раз до этого уже убивавшая все живое внутри горы, случилась вновь. В одно мгновение все переменилось: немногочисленные факелы потухли, резкий порыв воздуха сдунул все легкие вещи, а попытки вампиров сделать вдох не приносили успеха. Легкие наполнялись чем угодно, но не кислородом.
  Случись подобное в самом начале попадания людей в новый мир, и они без сомнения погибли бы на месте, просто задохнувшись, но двадцать лет жизни в качестве магических существ и постоянная борьба за выживание, плюс навязанные Триумвиратом ежедневные тренировки, сделали свое дело. Никто не растерялся и, мгновенно окружив себя защитным магическим коконом, просто синтезировал внутри него так необходимый для дыхания кислород. А потом, не дожидаясь дополнительных приказов все побежали наверх - держать подобный кокон вокруг себя было затратно с точки зрения расхода сил. Пришлось нелегко, но пострадавших не было, прежде всего благодаря "гематогену" и запасам крови в личных фляжках. До поверхности добежали все.
  В момент происшествия внутри находился десяток вампиров, поэтому Корпус Науки получил сведения из самых первых рук. Проведенное по свежим следам расследование привело к удивительным результатам. Оказалось, что Драконья гора это не просто древний вулкан, прекративший всякую активность в незапамятные времена. Очень глубоко внизу, в таких далеких подземельях, что даже вампиры не рисковали до этого спускаться в них, вулкан все еще жил. И хотя расплескаться вокруг потоками лавы он уже никогда не мог, небольшая природная аномалия сделала его смертельной ловушкой для всех, кто рискнул поселиться в его нутре.
  А все дело было в огромном озере, лежащем в глубинах земли. Ушедшая лава образовала значительные пустоты, со временем наполнившиеся водой, в которой быстро завелась жизнь, и никто не подозревал, что мина замедленного действия осталась лежать на дне этого чудесного подземного водоема. Все еще не умерший вулкан продолжал жить и "дышать", из-за чего образовывался самый банальный углекислый газ. Но из-за случайного стечения обстоятельств этот газ не мог выходить на поверхность и оседал на дне озера, скапливаясь там. И так продолжалось год за годом, столетие за столетием. Пока в один момент это аномальное хранилище не переполнялось и не выплескивало наружу все свое содержимое. В это мгновение внутреннее пространство Драконьей горы стремительно заполнялось углекислым газом, вытесняя все остальное. Живые существа гибли от удушья и отравления. На некоторое время гора становилась полностью необитаемой. И так продолжалось цикл за циклом, пока с этой природной аномалией не столкнулись вампиры, для которых углекислый газ не был так опасен, как для остальных живых существ, и которые могли не просто защититься от него, но и создать себе необходимый кислород.
  Когда тайна Драконьей горы была разгадана и экспедиции вампиров излазили и изучили все подземное озеро вдоль и поперек, Александром было решено, что не стоит бросать столь хорошее место. Город гномов был превращен в уютную цитадель, подходы к горе на поверхности превратились в смертельную ловушку для всех, кроме обитавших там драконов, а сами вампиры принялись разрабатывать давно заброшенные шахты. Но так как эта работа была, мягко говоря, не очень популярна среди вампиров, то и отправляли на эти рудники провинившихся, отчего Драконья хоть и была неофициальным оплотом баронства Блад на севере, но почти не имела населения. И сейчас немногочисленная дежурная группа провинившихся и отбывающих наказание должна была быстро организоваться и отправить разведчиков в Залон.
  - Они еще формируют отряд, но мне обещали, что в ближайшее время он должен выйти, - коротко отчитался Сергей.
  - Они же будут в Залоне раньше, чем твои разведчики?
  - Да, - коротко кивнул Шеф Корпуса Разведки.
  - Тогда держи с ними постоянную связь, - распорядился алукард, - Мы должны знать, что за дерьмо происходит в крепости.
  - Я так и делаю, - Сергей показал зажатый в кулаке артефакт связи.
  - Отлично, - Константин довольно кивнул и осмотрел присутствующих в зале, - Ну и раз мы собрались таким полным составом Совета, то давайте продолжим. Нам есть, что обсудить.
  - А может сначала наши ученые объяснят нам, как у них сбежали столь опасные твари? - Александр бросил на Марию полный ненависти взгляд.
  - Пока нет никаких точных данных о том, что сбежавшая королева пчел причастна к происходящему в Залоне, - огрызнулась вампиресса.
  - Сама-то в это веришь?!
  - Нет, - честно призналась девушка, - Похоже, наш сбежавший образец новых пчел долетел до Залона и основал там гнездо. Но это предварительная версия происходящего. Без подтверждения разведки, это не более чем гипотеза.
  - Как вообще пчела долетела так далеко? - Евгений болезненно пихнул Александр в бок, прервав его следующую фразу, и задал вопрос, понижающий градус напряженности.
  - Пытались вывести более выносливый вид. Это побочный эффект.
  - То есть, как только появятся новые королевы, они устремятся сюда к нам, в Савоярди, Кас и дальше? - уточнил триумвир.
  - Да, но это проблема встанет перед нами только в следующем году, - Мария прикрыла глаза и собралась с мыслями, - Изучая оставшиеся у нас образцы, мы выяснили, что новый вид пчел кроме исключительной ядовитости обладает еще и феноменальными репродуктивными способностями. Королева откладывает тысячи яиц в сутки. При этом взрослая особь пчелы формируется всего за пару дней.
  - И они все живут в условиях одного улья? Тогда его легко найти и уничтожить!
  - Нет. В этой магической мутации появился новый подвид пчел. Мы называем их наседками. Королева откладывает строго определенное количество яиц в одной кладке, и на это количество откладывается одно яйцо наседки. По сравнению с рабочими пчелами наседка чуть больше по размеру и отличается по цвету. Она не обладает репродуктивными функциями и вся ее роль сводится к организации улья, который наседка начинает строить, как только выберется из родного гнезда. В новый улей перебираются все пчелы из ее кладки.
  - Ну замечательно! Создали монстров! - Константин покачал головой и раздраженно спросил, - Они хоть не разумные, надеюсь?
  - Нет. Обычные насекомые. Только высокоорганизованные. В них есть что-то от муравьев. Мы это изначально закладывали в них для выносливости, а вышло вот так.
  - Ладно, а как нам их уничтожить, если все же выяснится, что в Залоне шалят твои сбежавшие твари?
  - Я пока не отдавала приказ провести проверку на уязвимости, - Мария взяла в руки ручку и быстро набросала что-то на бумаге, - Сделаю это в ближайшее время.
  - Хватит! - алукард с силой ударил ладонью по столу, - Это уже перебор!
  Присутствующие на собрании с удивление посмотрели на обычно спокойного Константина.
  - В последние годы Корпус Науки допускает непростительно много ошибок. В последнее время такие косяки стали только множиться. В связи с этим у меня больше нет доверия к руководителю Корпуса. Ставлю на голосование вопрос об отставке Марии с должности Шефа Корпуса Науки.
  Сделай подобное предложение любой другой триумвир, и это стало бы проблемой из-за сохранявшихся внутренних противоречий изначальных вампиров относительно власти в общине. Но Мария была креатурой Константина и всегда поддерживала именно его власть. Более того, она была любовницей Константина, и никто не ожидал, что он лично предложит заменить не просто свою женщину, а своего ставленника.
  - Не торопись, - медленно и тихо произнес Евгений, но все его услышали, - Гнев плохой советчик.
  - То есть, ты считаешь, что я не прав?! - Константин стал закипать.
  - Прав, - спокойно остудил его гнев триумвир, - Корпус Науки совершает очень много ошибок. Но это их работа. На этих ошибках мы учимся.
  - Сейчас на этих ошибках мы будем умирать! Люди будут умирать! - алукард даже не думал успокаиваться, - А эта дура даже не отдала приказ исследовать уязвимости выведенных ее подчиненными созданий!
  - Я против смещения Марии, - быстро проговорил Александр, пока перепалка триумвиров не переросла в откровенную ссору, - Ошибки Корпуса мы разберем отдельно и накажем за них строго. Очень строго. В том числе накажем и Шефа. Но Марии надо дать время на исправление ситуации.
  Константин посмотрел на Александра, как на врага, но ничего не сказал. А ведь буквально вчера они обсуждали этот вопрос и триумвир промолчал в тот момент, когда алукард рассказывал ему о своих планах по смене руководства Корпуса Науки! Конечно, промолчал - не значит, что был согласен, но хотя бы высказать свое видение ситуации он бы мог. Сейчас высказывать претензии было поздно, но потом Константин обязательно серьезно поговорит с Александром на эту тему. Ведь алукард был уверен, что тот на его стороне, да и смерть приятеля архимага триумвир воспринял болезненно, но несмотря на все это почему-то не поддержал Константина.
  - А если ошибки продолжатся?
  - Снимем Марию и отправим ее на спецпроекты Триумвирата, - Александр беззастенчиво использовал идею Константина и озвучил ее перед Советом.
  - Не дождетесь, - вампиресса оскалилась, - Свои ошибки я признаю и обещаю, что сама исправлю их в ближайшее время. А если нет, то сама и уйду!
  - Вот и договорились, - кивнул Александр, - Мы все здесь люди взрослые и ответственные. Все понимаем. Года тебе хватит?
  - Хватит, - девушка с вызовом посмотрела на алукарда, - Но кто-то уже сегодня будет искать себе новый дом.
  Константин понял ее слова правильно. Мария не собиралась прощать ему подобный удар в спину и прилюдно рвала с ним их двухвековые интимные отношения. Ну и ветер ей в спину! Взрослая девушка, справится как-нибудь со всеми навалившимися на нее проблемами. А нет, так отправится в отставку не только из постели, но и из Корпуса! Что из постели выгнали его, а не наоборот, Константин предпочел не заметить.
  - Решено. И пока больше к этому вопросу не возвращаемся. Обсудим предстоящую войну за трон, - алукард встал и, зайдя за спину Александра, положил руки ему на плечи, - Мы все дружно согласились с тем, что она в наших интересах. Настала пора определиться с тем, какие ресурсы мы вложим в эту авантюру. И это я хочу обсудить в первую очередь.
  - Разведка, финансы и склад артефактов, - быстро ответил Евгений, - Все как мы и планировали. Зачем что-то менять?
  - Затем, что единственный лояльный Карлу архимаг мертв, а у Людовика уже есть два, и вполне может появится третий.
  - Агрона я переманю на нашу сторону, - уверенно заявил Александр, - Его присяга королю пустой звук. Тем более, что он тянул до последнего. Он с радостью переметнется на сторону Карла.
  - А Фосет с Розом? Их тоже переманишь? - Константин, все еще стоящий за спиной Александра, погладил того по голове, как маленького ребенка, и улыбнулся.
  - Нет, конечно. Они на меня обижены, - герцог тряхнул головой, показывая, что ему не очень приятно происходящее, - И пусть будут обижены дальше. Наших артефактов Карлу хватит. Поэтому я поддерживаю Евгения и считаю, что ранее принятое решение менять не стоит.
  - Но почему никто не хочет использовать нашу армию? - алукард нахмурился, - Так мы закончим войну быстрее.
  - Я хочу! - Леонид поднял руку и широко улыбнулся, - Я обеими руками за использование Армии!
  Все вокруг рассмеялись. Не то чтобы воевода был кровожадным или агрессивным. Скорее, совсем наоборот. Да и в прежней жизни профессию имел абсолютно мирную. Но два века мира его тяготили. Невозможность увидеть результаты своих трудов раздражали Леонида, и он был готов ввязаться в любую авантюру, лишь бы проверить насколько Корпус Армии реально готов к настоящим сражениям.
  - Нет, Леонид, - покачал головой Александр, - Мы все понимаем твои желания. Можешь даже послать наблюдателей в армию Карла. Но - нет. Пусть люди разбираются сами, мы просто немного им поможем материально. Ну и гномов подкинем. А ты продолжай тренироваться. Тем более, что сейчас есть реальная возможность того, что нам придется задействовать твоих ребят в Залоне.
  - Зачем?
  - Пчелы. Возможно, понадобится наша помощь с уничтожением их ульев.
  - Кстати, да! Озаботься этим, - распорядился Константин, - Я надеюсь, Мария исправит свой промах, и вскоре мы будем знать, как убивать тех, кого создали. К этому моменту твои ребята должны быть готовы действовать.
  - Они всегда готовы, - важно подтвердил приказ воевода, - Но у меня вопрос.
  - Какой?
  - А что будет, если вторгнутся шорезцы или гарнцы? Сообщения из этих стран очень однозначные: королевские армии собираются на границах Элура. Да и на юге, судя по докладам разведки, не собираются просто наблюдать за дракой около трона. Сейчас нам противостоит только Леопольд и вассалы короля, которые почему-то приняли кандидатуру этого мальчика. Но если вмешается юг, сил Карла просто не хватит. Можно тогда будет задействовать хоть диверсантов?
  - Твои диверсанты способны уничтожить целую армию, - проворчал Константин и наконец вышел из-за спины Александра и вернулся на место, - Но обсуждать мы это будет отдельно. Пока вообще непонятно, что там на юге происходит и что творят в Гарне и Шорезе. Все слишком странно. Не могут же они реально рассчитывать на трон? Их права на корону не более чем формальность, - алукард стал задумчивым, а потом неожиданно встрепенулся, - И кстати, я хочу видеть планы развития разведки в сопредельных странах. Теперь, когда Изоляции нет, это можно делать на более широкую ногу! Мы не должны более находиться в ситуации, когда не знаем о происходящем у соседей.
  Заявление алукарда вызвало некоторое оживление, и Сергей, Геннадий и Оксана быстро подтвердили, что немедленно приступят к выполнению этого приказа. Вслед за ними слово взяла и Екатерина, которая давно пыталась убедить Триумвират, что Корпусу Стюардов просто необходим свой собственный отдел разведки. Лавры Геннадия и трансформация его Корпуса в сильное разведывательное подразделение не давали вампирессе покоя. Да и Оксана в свое время подала плохой пример, сформировав в Казначействе отдел финансовой разведки.
  - Можно мне тоже подать свои предложения по организации разведки? - нагло спросила девушка, в очередной раз почуяв, что наступил удачный момент для осуществления давней мечты.
  - Валяй! - разрешил Константин, но заранее предупредил, - Только не выходи за рамки разумного. Не более одного отдела и без фанатизма! Ориентируйся на Казначейство. А лучше вообще подумай о внутренней разведке, а не внешней. Эта тема должна быть твоему Корпусу ближе.
  - Хорошо! - серьезно кивнула Катя.
  - Тогда я подам предложения по внешней разведке, - спохватился воевода, - Армии она не помешает.
  - И ты подавай, - улыбнулся алукард, - Все подавайте.
  - В каком смысле? - удивился Семен, шеф Корпуса Крови, - Зачем мне иметь отдел разведки?
  - Да я не про разведку, - Константин вальяжно махнул рукой в воздухе, - Мы отменили Изоляцию, а четких правил дальнейшей игры еще не озвучили. Вот и подавайте быстрее свои предложения о том, как вы видите работу своих Корпусов в новых условиях. Надо срочно дать вампирам новые правила и установить новые порядки. Все же слышали, что в Ольгино произошло?
  В зале раздался единодушный смех и согласные кивки советников. Селение Ольгино с незапамятных времен было населено теми, кто знал об истинной природе вампиров, но по тем или иным причинам выдать эту информацию не мог. Там например там некоторое время жил архимаг Элос, не желавший обитать под одной крышей с вампирами, захватившими его в плен и порушившими все его планы на жизнь. Собственно, именно с мятежного архимага и повелась традиция селить в Ольгино тех, кто знал самую страшную тайну баронства Блад.
  Селение было хорошо укреплено, там всегда было много вампиров, контролирующих ситуацию, и конечно это был неплохой социальный эксперимент. Потому Триумвират не возражал. Вот только после отмены Изоляции именно Ольгино неожиданно стало главной головной болью Корпуса Жандармов.
  Получившие разрешение на чуть большую, чем раньше, свободу, вампиры потянулись в человеческое селение почти потоком. И у всех визитеров был один единственный интерес - человеческие женщины. Естественно, речь шла не о сексе, а о семье. Вампиры хотели детей! Ранее, в рамках правил Изоляции, всем строго настрого запрещалось допускать случаи, когда женщина могла бы забеременеть от вампира. С отменой Изоляции это правило перестало действовать. И в Ольгино возник нездоровый ажиотаж вокруг молодых и свободных девушек подходящего возраста и еще не старых вдов.
  - А раз слышали, то надо активизировать работу над новыми правилами. Мы и так с этим предательски тянем. Надо направить энергию наших ребят в созидательное русло, а то они не тем местом думают пока.
  - А может не будем никого и ничего ограничивать? - задумчиво произнес Евгений.
  - Это как?
  - Ну, пусть соблюдают законы, и этого хватит. Наш кодекс довольно толковый, - вице-алукард закусил губу и на несколько секунд замолчал, - Разве что, еще парочку законов добавить. А так, пусть народ живет как желает. Если хотят детей от человеческих женщин, то кто мы такие, чтобы запрещать? Они же никого не насилуют.
  - А другие косяки? - поинтересовался Константин, напомнив, что инциденты в Ольгино не были единственными.
  - Ошибки неизбежны. Главное не дать им перерасти в проблему. А это уже область действия законов. Но думаю, ничего страшного не случится. Десяток-другой лет веселой жизни у нас будет в любом случае, что с правилами, что без. А потом все привыкнут.
  - Десяток лет! - передразнил Евгения алукард, - Да мы с ума сойдем раньше!
  - Но предложение Жени толковое, - Александр поддержал вице-алукарда, - Мы до сих пор не ввели новых правил прежде всего потому, что не знаем, какие они должны быть. Все основные моменты, и правда, уже давно прописаны в наших законах, и повторять их нет смысла. Придумывать какие-то искусственные ограничения на пустом месте глупо. Поэтому нам надо только ждать ошибок и быстро корректировать их, а потом уже анализировать и думать о том, правила ли писать или законы, или же вампир просто дурной попался.
  - Вы сегодня как спелись! - Константин покачал головой, - Что я не предложу, вы против.
  - Отдохнуть тебе надо! - засмеялся Евгений, - Девяносто девять лет на троне - это срок!
  - Срок! - подтвердил алукард, - Только рано мне отдыхать. Будем считать, что я просто потерял нюх и мне надо пересмотреть свою позицию. А пока... Есть у кого какие предложения?
  - Есть! - Семен поднялся, - Есть предложение перестать воровать кровь людей и покупать ее легально. Правда, пока в ограниченном масштабе.
  - Это как?
  - В качестве эксперимента я предлагаю вспомнить наши старые идеи и начать покупать кровь в Ольгино. Я как услышал о том, что там происходило в последние дни, сразу об этом подумал. Люди там знают о нас, и нет никаких причин, чтобы они не могли на добровольной основе сдавать нам кровь за плату.
  - Ты вообще в курсе ценности элурских денег? - усмехнулась казначей, сразу просчитав всю идею Семена, - Ольгинцы работать разучатся! Пожалей людей.
  - Я в курсе, поэтому и нужен эксперимент. Какой объем крови и за сколько мы можем покупать, так, чтобы люди нам его сдавали и при этом не становились бы заложниками легких денег. Однозначно не литр крови за штоф, а минимум два. Но опять, это чистая теория. Нужен практический опыт.
  - Согласен, - алукард обернулся к секретарю, - Юля, запиши и издай приказ. А ты, Семен, подай план.
  - Будет исполнено!
  - Еще предложения? - Константин выждал некоторое время и, не увидев желающих, сам задал вопрос, - Ольга! А как у нас дела со строительством в Касе?
  - Нормально, - пожала плечами вампиресса, - Рисуем планы, выкупаем землю, договариваемся со всеми заинтересованными сторонами, подвозим материалы, нанимаем рабочих.
  - Вот! - услышав нужное, Константин, поднял вверх указательный палец, - Мы тут готовимся воевать, а мужики в Касе вместо армии идут в строители. Место под телепорт готовят и так далее.
  Речь алукарда была прервала громким смехом Александра.
  - Костя! Что ты прицепился к телепорту? - отсмеявшись, герцог с улыбкой обратился к предводителю вампиров, - У нас хватает материалов для его постройки. Хватает! Не будь жадным!
  - По некоторым позициям это все материалы, что мы запасли за два века. Я не хочу стать тем алукардом, который настолько опустошит склады.
  - Еще заработаем и накопим, - легкомысленно сообщил триумвир, - Ведь, по большому счету, мы их храним именно для нашего усиления. А телепорт это, без сомнения, значительное преимущество. Покажем всем насколько мы круты! А если что - разберем его!
  - Неубедительно! - усмехнулся Константин.
  - В любом случае, я его пока не строю, - влезла в разговор Ольга, - Только место забронировала в плане. Пока не будет решения Совета...
  - Так чего ждать? - перебил жену Евгений, - Совет собран. Давайте сейчас и решим!
  - Ну давайте, - согласился алукард, - Запредельную стоимость телепорта все прекрасно знают. Материалы, необходимые для постройки, тоже известны. Их количество на наших складах для присутствующих не секрет. Сразу будем голосовать или обсудим плюсы и минусы?
  - Плюсы понятны, - заговорил Геннадий, - Мы свяжем себя с Империей напрямую. Вся прибыль, что сейчас получают купцы, пойдет нам в карман. Минусы проистекают из плюсов. Купцы Ура нам этого не простят. И еще в ходе строительства будут устраивать диверсии.
  - Пусть попробуют, - рассмеялся Олег, - Мои жандармы, конечно, за Кас не отвечают, но охрану столь дорогого объекта я обеспечу.
  - И не забывайте, что телепорт может работать не только совместно с другими подобными сооружениями, - продолжил говорить Геннадий, - Просто это самый эффективный режим. А так, им можно забрасывать людей и грузы в любую точку и без наличия там принимающего артефакта.
  - Только если эта точка удалена далее, чем на сотню лиг, то отправка даже килограмма груза сожрет столько магической энергии, что даже транспортировка лунного серебра ее не окупит, - напомнил очевидную всем вещь алукард, - Так что мы говорим именно о грузовом окне с империей и не более. Да, за сотню лет мы его окупим и получим существенную прибыль. Но стоит ли спешить?
  - Стоит. Я думаю, что стоит, - произнес Геннадий.
  - Ну, если Гена говорит, что дело выгодное, то однозначно надо строить, - усмехнулся Леонид.
  Очень быстро Совет проголосовал, и Константин с удивлением обнаружил, что он опять в одиночестве отстаивает позицию, с которой остальные руководители вампиров не согласны. Это заставило его задуматься, и он поспешил завершить экстренное собрание, напомнив Сергею, что все очень ждут данные разведки из Залона, где пока и происходили самые значимые для вампиров события.
  - А я, пожалуй, отправлюсь в Александрию, - Александр почесал нос, - Надо обрадовать гномов, что в этом году они в поход под гору не идут! Если из крепости сообщат что интересное, вы сразу свяжитесь со мной! Хорошо?
  - Конечно, - подтвердил Евгений, - Будем держать тебя в курсе.
  - Вот и славно!
  С этими словами Александр поднялся со своего места и, потянувшись, по привычке взбодрил свое тело личной магией, как делал это много раз прежде. В ту же секунду раздался мощнейший взрыв и зал совещания наполнился пламенем.
  
  Глава 2.
  
  Неожиданный сильный сквозняк затушил несколько свечей, и присутствующие в огромном зале люди невольно обратили на них свое внимание. Один из сидящих с недовольным видом поднялся с кресла и потратил две минуты на то, чтобы вновь создать в помещении приемлемый уровень освещения. Все это время двое других мужчин молчали и наблюдали за ним. Стоило мужчине вернутся на свое место, как прерванная беседа продолжилась.
  - Я все равно не понимаю, почему вы, Аделард, настаиваете на том, чтобы Наместник продолжал исполнять свои обязанности. Если мы дадим ему время укрепиться, он уничтожат нас всех. Напомню, что у него много сторонников!
  - Которые уже предпочли отстраниться от Наместника после его последней выходки. Вот о чем нам прежде всего стоит помнить, дорогой Лорент, - Аделард, глава Светлого Ордена Сынов Веры, улыбнулся, - Я конечно понимаю, что вы все еще помните о том, как будучи кардиналом Лорн стремился занять ваше место во главе Инквизиции, но сейчас это желание у него отпало. Теперь ему надо менять вас на кого-то еще, а других священников с вашей репутацией и опытом в Церкви просто нет.
  - Зато есть множество желающих посидеть на моем месте, - проворчал Великий Инквизитор.
  - И пусть! - Аделард пренебрежительно махнул рукой, - Если Наместник заменит вас на любого из своры своих прихлебателей, мы моментально сформируем в вашу поддержку устойчивое большинство. Ведь в таких условиях любой светлый отец может быть заменен на своем месте просто более льстивым священником. Это не понравится никому! И вскоре вы вновь окажетесь во главе Инквизиции, только вот Наместник при этом у нас уже будет новый! И Лорн этот расклад прекрасно понимает. Вам ничего не угрожает.
  - Это все простая болтовня, - раздраженно произнес третий собеседник, - Мои Псы Света готовы выступить уже сейчас! Зачем нам ждать, пока Лорн потеряет последних сторонников, или пока сомневающиеся перейдут на нашу сторону?
  - Нам не нужна война внутри Церкви, Фрери. Что толку от ваших Псов, если они порушат Вобанэ и зальют его коридоры кровью? Лорн и так пошел против традиций и убил Наместника.
  - Это не доказано, - глава Светлого Ордена Псов Света беззлобно огрызнулся, просто потому что ему хотелось быть правым.
  - Доказано, - главный инквизитор прикрыл глаза, - Мои дознаватели восстановили картину произошедшего. Но это не важно. Все и так знали правду. Поэтому мы сейчас с вами вообще и говорим. Слишком многие кардиналы отвернулись от Наместника, занявшего свое место таким образом. Нам это не нужно.
  - И не стоит забывать, Фрери, что мы планировали примерно то же самое, Лорн нас просто опередил. Так что не стоит говорить о традициях. Менять Наместника ядом и кинжалом - это очень старая забава кардиналов, берущая свое начало с Первого Наместника Его! Он, как вы знаете, был задушен наложницей, которую подговорил...
  - Да-да-да! - прервал главу Сынов Веры Фрери, - Мы все знаем эту историю! Но последние полвека все было по закону!
  - А теперь нет, и стоит исходить из этого, - Аделард был вежлив и спокоен, - И вообще, нам стоило бы поблагодарить Лорна за его поспешные действия. Теперь многие кардиналы недовольны им, а не нами. Ритуал еще больше оторвал его от священников, державших его сторону. Залитая кровью площадь впечатлила даже меня! Сейчас Наместник нашептывает Императору свои бредни и подбивает его пойти войной на Элур, что еще больше раздражает светлых отцов. Вскоре он останется совсем один, и тогда мы спокойно заменим его. Ядом, кинжалом или удавкой - решим чуть позже.
  Услышав это, Великий Инквизитор рассмеялся высоким противным смехом, но промолчал и только кивнул, соглашаясь и как-бы снимая свой первоначальный вопрос о причинах задержки с внеочередными выборами нового Наместника.
  - Что Наместник вообще забыл в этом Элуре? - глава Псов Света соглашаться с коллегами не спешил.
  - Ересь, обида, страх, поражение, - целый каскад разных чувств и причин, - Адерард покрутил массивное кольцо на пальце, - Мне докладывали, что он сильно изменился после своей поездки на север, но пока я не увидел его, не поверил. Барон Блад очень сильно щелкнул по самолюбию нашего Лорна.
  - А если его планы в отношении Элура будут успешны? - Фрери не сдавался, все еще желая решить дело быстро и решительно, - Его популярность взлетит вверх и, как сказал уважаемый Лорент, он просто уничтожит нас троих, а потом и вообще любую оппозицию!
  - Ну, во-первых, уничтожить нас не так просто. И вы и я постоянно находимся за стенами наших монастырей. Лорент, как глава Инквизиции, и вовсе часто отсутствует в Вобанэ и очень тщательно при этом охраняется братьями. Сами знаете, как сложно и опасно бывает бороться с ересью. А оппозиция... Она будет всегда. Ее можно уничтожить только на время. И хорошим примером этого является сам Лорн, который был верным и преданным сторонником предыдущего Наместника и в одно мгновение не просто стал его противником, но и организовал успешное покушение и переворот.
  - Значит предлагаете ждать?
  - Ждать и только ждать! Убийца и мясник, чудом оказавшийся на Светлом Престоле, будет наказан! Но позже. А мы подготовимся к этому моменту чуть лучше. И конечно все это время будем саботировать все приказы Лорна. Пусть Наместник помучается!
  Троица высокопоставленных заговорщиков довольно рассмеялась и разошлась по своим делам.
  
  *****
  
  Обращение в вампира Арнольд перенес хорошо. Еще лучше ему стало, когда он очнулся. Дряхлость тела в мгновение ока ушла в небытие. Конечно внешне все осталось как было, но вот внутри... Боль и слабость уступили место силе и легкости, причем такой, которую герцог не знал даже во времена своей давней юности.
  Сделав первый в своей жизни глоток крови и ощутив весь восторг от этого процесса, Арнольд раз и навсегда понял, что сделал правильный выбор, решив стать нелюдью. Новая сила и возможности пьянили! Родные его выбор не разделяли, но и не препятствовали ему. Сын сделал все, что он попросил, и даже разрешил постоянный контроль со стороны вампиров, как непременное условие обращения отца. Группа жандармов осталась в замке Гуян и периодически брала кровь у его обитателей. А кроме этого Гуяны практически согласились стать вассалами Каса и советоваться с ним по своей внешней политике. Любовь сына к отцу перевесила все, и герцог очень гордился своим отпрыском. Еще сильнее это чувство стало после того как Александр дал ему попробовать каплю крови сына... Арнольд тогда даже прослезился, гордясь и собой и сыном, который искренне и честно любил и уважал отца больше всего на свете.
  Оказавшись в Гнезде, Арнольд поразился уже увиденному, а не тому, что он чувствовал в новой для себя жизни. Мощные замки, возвышающиеся прямо между вековых деревьев, впечатлили его больше всего. Даже внутренние убранства и запредельное оснащение артефактами были не так удивительны для вчерашнего человека, как нагромождение десятков замков на ограниченном пространстве. Осознав, что замки не просто стоят как попало, а образуют единый архитектурный ансамбль, выполненный по единому замыслу, Арнольд впечатлился еще сильнее и пожелал познакомиться с автором сего творения. И вот тут его ждал первый облом.
  Новоявленному вампиру объяснили, что следующие сто лет он себе не принадлежит. И единственное, чего он может желать вслух, это собственную смерть. Все остальное за него желают командиры, а он должен это выполнять. Конечно реальность оказалась не такой жестокой, как ему это описали, но служба была суровой, особенно для человека, привыкшего повелевать и отдавать приказы, а не выполнять их. Впрочем, ко всему можно привыкнуть. Привык и Арнольд. Всего пара дней на акклиматизацию, и вот он уже вполне сносно мог выносить все тяготы армейской службы, которая на самом деле не была такой уж тяжелой, а скорее просто имела весьма плотный график, в котором не оставалось места ни на что, кроме дневного сна.
  Освоившись с личной магией, Арнольд немного поправил свою старческую внешность, став очень импозантным мужчиной в возрасте. После этого он даже стал замечать на себе заинтересованные взгляды вампиресс. Подобное внимание польстило бывшему герцогу больше всего, и он стал уделять внешности дополнительное время.
  Дав освоиться с новыми возможностями и быстро рассказав основные законы вампиров, Арнольда отправили в Библиотеку Крови. Это было первое задание, которое новый вампир должен был выполнить самостоятельно. Недоумевая зачем ему нужны книги и что он будет делать в библиотеке, если не читать, он быстро добежал до нужного замка и, пройдя в небольшой зал, остановился перед заинтересованно смотрящей на него девушкой.
  - Приказом командира отправлен в Библиотеку Крови! - Арнольд попытался встать по стойке смирно, разглядев на форме вампирессы знаки различия офицера другого Корпуса.
  - Не быть тебе кремлевским гвардейцем! Не стоять тебе у мавзолея, - говоря эти странные слова, девушка обходила вокруг Арнольда, продолжая разглядывать его выправку, - А в остальном потенциал есть. Следуй за мной и не отходи дальше чем на пять метров, иначе тебя уничтожит система безопасности.
  Проследовав за вампирессой, Арнольд оказался в зале, наполненном небольшими бочонками. Библиотеку это место напоминало меньше всего на свете.
  - Ничего не трогай без моего разрешения и не вздумай вставать, теперь ты под защитой кресла! - предупредила девушка и, усадив мужчину на стул, больше похожий на кушетку, задумалась, - Ты чью кровь пил?
  - Кролика, быка...
  - Слона! - перебила его вампиресса, - Свои зоо наклонности будешь тешить в индивидуальном порядке. Здесь библиотека, а не публичный дом. Кровь каких разумных ты пил, навыки по каким профессия получил, какие заклинания и какие языки знаешь?
  - Эээ... Я с десяти лет говорю по-ородски, - начал перечислять Арнольд, но был опять перебит вампирессой.
  - Не тупи! Я должна подобрать тебе кровь людей, чтобы ты получил оптимальное количество знаний для начального периода службы. Поэтому перечисляй не те знания, которые ты имел человеком, а те, что получил уже будучи вампиром из крови. Я их дополню.
  Арнольд наконец сообразил, что от него требуется и зачем его отправили в библиотеку, где нет книг. Обладая такой ошеломляющей способностью, как память крови, вампирам и правда было незачем использовать стандартный подход в обучении новичков. Быстро перечислив все знания, что он получил из крови людей за последние дни, герцог стал ждать, а тем временем девушка стала ходить вдоль полок и сцеживать из бочонков кровь в большую литровую кружку. Минут через десять она вернулась и наполнила кружку из бочонка стоящего на столе.
  - Это искусственная кровь, чтобы создать объем жидкости, - пояснила она и протянула бокал Арнольду, - Пей сидя, тут кровь примерно двух тысяч людей, и по мозгам тебе шибанет не хуже, чем в первый раз, а то и сильнее. Раньше мы такой объем информации давали частями, но, как выяснилось, можно и сразу. Просто в отключке поваляешься подольше. Зато в дальнейшем таких проблем больше не будет.
  - А может не стоит? - Арнольд несмело принял литр крови и на автомате, понюхал его божественный аромат, с трудом удерживая себя от того, чтобы опрокинуть всю жидкость внутрь.
  - Пей-пей! - подбодрила его вампиресса, - Все будет нормально. Эффект от такого объема информации конечно зубодробительный, но это необходимо, так как в некоторых бочках в хранилище намешана кровь сотен людей, и если тебе случайно попадется такая в бою или в опасной ситуации, самому же будет куда проще. А то, знаешь ли, у нас был прецедент в свое время. Прямо на поле боя падали без сознания.
  - Ясно, - Арнольд кивнул, - А если разолью?
  - А те разолью! - несмотря на угрозу, девушка улыбалась и через мгновение пояснила, - Через кожу все впитается, я позабочусь.
  - Ну тогда я пью!
  - Давай уже быстрее, - поторопила его собеседница.
  Арнольд поднес кровь ко рту и опрокинул бокал в себя...
  Когда через час он покидал Библиотеку Крови, его ноги по прежнему подкашивались, а в голове стоял нескончаемый звон. Что странно - голова не болела. Хотя учитывая сколько в нее закачали информации и эмоций, следовало ожидать, что она просто взорвется.
  Сейчас Арнольд знал вообще все языки Одии, как человеческие, так и нет. В него залили навыки большей части профессий, причем даже таких, о которых он никогда и не слышал. Кроме того, голову переполняли знания еще о тысячах вещей. Библиотекарь порекомендовала в ближайшие годы перед сном посвящать несколько минут времени на то, чтобы обращаться к этим знаниям и освежать их в памяти. Сказала, что так они не только легче усвоятся, но и в будущем станет проще вытаскивать из памяти крови нужную информацию. К великому сожалению мужчины, среди выпитой им крови, не было крови сильных магов. Только начальные знания. Очень подробные, но простые. Архимагов и магистров ему пообещали чуть позже, когда станет понятно, что свой век он отслужить сможет до конца. А пока придется довольствоваться необходимым минимумом. Жаль. Арнольду понравилось ощущать себя одаренным. И пусть творить заклинания по-настоящему он, как и все вампиры, не мог, ему хватало и возможности просто их применять. Для обычного человека даже этого было уже много. А ведь ему вчера рассказали, что маги, ставшие вампирами, очень сильно переживают из-за того, что теперь они просто магические существа и не способны создавать новые заклинания, а должны только повторять то, что создали другие. С точки зрения герцога такие маги были идиотами.
  Дойдя до казармы, Арнольд доложил своему командиру о выполнении задания и был отправлен спать. На его замечание, что спать он не хочет, над ним посмеялись и сказали сначала лечь и закрыть глаза, а потом выпендриваться и корчить из себя супермена. Два последних слова мужчина не понял, видимо они относились к специфическим терминам, применяемым вампирами, и когда он прямо спросил об этом, корнет посмеялась и ответила.
  - Это из культуры изначальных. В школе будешь изучать, нахватаешься.
  - В школе? - удивился герцог, сделав круглые глаза.
  - Угу, - кивнула командир его взвода, - Сто лет учебы сделают из тебя настоящего вампира!
  - Но я хорошо образован, - запротестовал Гуян.
  - Думаю, ты вскоре изменишь свое мнение, - загадочно ухмыльнулась вампиресса и моментально сделала серьезное лицо, - Брысь спать!
  Выполнив приказ, Арнольд прилег на свою койку и неожиданно для самого себя отрубился. Разбудили его уже утром. Причем впервые в его новой жизни подниматься с кровати было тяжело - информация из крови тысяч людей все еще усваивалась организмом.
  Ветераны взвода, некоторые из которых были обращены уже несколько десятков лет назад, помогли ему собраться и появиться на вечернем построении вовремя. После того как офицеры убедились, что все их подопечные на месте, и собрали кровь у солдат - а эту процедуру в обязательном порядке проделывали минимум дважды за ночь - началась собственно сама служба.
  Сначала, как всегда, шла небольшая разминка. Как объяснили герцогу, вампирам она была не очень нужна, тело магических существ само себя поддерживало в тонусе, но в соответствии с традициями десять минут зарядки были почти священны. Потом было тренировочное фехтование и спарринг, сразу за которым следовала изнурительная шагистика. Взвод ходил ровно, взвод ходил прямо, взвод ходил красиво... В общем, как только взвод, а точнее солдаты его составлявшие, не ходил. Вместе, по одному, по двое, звеном... И все это под требовательные крики командиров, добивающихся идеального исполнения всех элементов. Очень выматывает психологически, заставляя все время быть начеку и не отвлекаться ни на что.
  После шагистики было пять минут зарядки, которую все почему-то звали отдыхом, а потом взвод был отправлен на учебу. Только в этот раз это было не уже привычное занятие с прапорщиком, который рассказывал солдатам о делах в общине и спрашивал их о службе. В этот раз взвод был разделен, и каждый направился по индивидуальному маршруту. Арнольд оказался в небольшой комнате, где кроме него присутствовало еще четыре человека: два мужчины, женщина и маленькая девочка. Следуя заведенной еще раньше традиции, герцог быстро перезнакомился со всеми и выяснил, что тут присутствуют только те, кто был обращен в последнее время. Для таких проводились специальные отдельные занятия, прежде чем они присоединялись ко всем остальным и продолжали свое обучение вместе с сослуживцами.
  С занятия Арнольд выходил слегка ошеломленным. Привычный мир рухнул, а новые знания, полученные от преподавателя, еще не улеглись. История вампиров, история богов, история магии, основные моменты, которые необходимо знать каждому вампиру, и конечно самые простые правила, которые ему уже не раз и не два объясняли ранее. Как выразилась преподаватель: повторение - мать учения. В казарму Арнольд пришел все еще под впечатлением от занятия.
  - Ну? Как тебе теперь? Не жалеешь, что стал вампиром? - рядом с Гуяном оказался прапорщик.
  - Нет, - честно ответил Арнольд, - Просто...
  - Правда пугает? - подсказал вампир, видя замешательство новичка.
  - Да.
  - Ничего. Дальше узнаешь еще больше. И так все сто лет! - прапорщик быстро притронулся к уху Арнольда и, похлопав его по плечу, отошел.
  Его место занял капрал их звена, обращенный тридцать лет назад крестьянин из Орода. Добродушный и отзывчивый парень был одним из немногих, кто узнав о происхождении Гуяна и о том, кем тот был до обращения, ничуть не изменил к нему своего хорошего отношения.
  - Ничего-ничего, - подбодрил Арнольда капрал, - Я по-первости тоже сам не свой ходил. А тебе наверное еще хуже.
  - Да тут любой бы голову потерял, - ответил герцог, - Другие миры, упыри и вурдалаки. Мур и Демур. Уф!
  - Ничего. Вот годик в детском саду посидишь...
  - Где?
  - В детском саду! Так называют класс, где занимаются все новообращенные.
  - А-а. Так мне там целый год заниматься?
  - Да! Всеми новенькими изначальные занимаются лично и только потом отсылают в общие классы. Вот там узнаешь еще больше!
  - Куда уж еще больше?
  - Ха! - капрал улыбнулся, - Поверь, мы знаем больше, чем священники, маги и благородные вместе взятые! И всё это знание доступно каждому из нас! В детском саду рассказывают и много раз повторяют общие понятия. А вот дальше будут частные вопросы. Земледелие, например. Да любой крестьянин с теми знаниями станет королем!
  - А чего же вампиры не делятся этими знаниями? - удивился Арнольд.
  Капрал пристально посмотрел на него и, прежде чем ответить, взял герцога за ухо.
  - Запомни новичок, - медленно проговорил он, - Мы никому и ничем не обязаны. Поэтому делиться знаниями с людьми будем тогда, когда захотим. И еще! Вампиры это не "они". Вампиры это "мы". Еще раз услышу, что ты себя вампиром не считаешь, накажу! Понял?!
  - Так точно! - Арнольд вытянулся по струнке, осознав, что дружеская болтовня закончена, а о последствиях неподчинения непосредственному командиру его просветил лично триумвир Александр.
  - А раз понял, бегом к адъютанту! Получишь парадный мундир и на плац. Бегом марш!
  Мундир Арнольду понравился. Красный, расшитый золотом, с черными вставками на рукавах и боковинах штанов, и черными сапогами в комплекте. К этому великолепию прилагался черный с золотым шитьем верхний кафтан для осени и зимы и красная островерхая шапка с огромной золотой звездой по центру над козырьком. Форма герцога впечатлила. Особенно ему понравилось обилие красного цвета, который так и завораживал взор. Спросив про красные сапоги, которые он уже пару раз видел, Арнольд получил ответ о том, что такие еще надо заслужить.
  Быстро переодевшись и вернувшись, мужчина вновь предстал перед капралом. Тот довольно хмыкнул. А потом, до самого наступления утра, взвод репетировал парадное выступление. Оказалось, что вскоре у вампиров должен был быть большой праздник, и неожиданно для себя герцог узнал, что оказывается на нем ему придется давать клятву перед всеми вампирами. Потому репетировал он с особой тщательностью, стараясь ничего не забыть и ничего не упустить. Но оказалось, что забыть он теперь ничего не может физически, главное просто иногда напоминать себе о том, что ты должен помнить, и все будет как надо. Так оно и случилось. Своих новых товарищей мужчина не подвел и выступил на отлично.
  Непосредственно перед праздником Арнольду пришлось пережить одно из самых сложных испытаний в своей жизни. А после того, как изможденный герцог упал на колени и благодарил всех богов за то, что он справился, капрал обрадовал его тем, что отныне это будет ежедневной тренировкой. Мол, волю надо закалять! Арнольд взвыл в голос. Все ветераны над ним только посмеялись и пожелали терпения. Было видно, что они не издеваются, а искренне желают новенькому не сорваться и с честью проходить испытание, в котором они участвовали наравне с ним.
  А сначала все казалось таким простым. Взвод загнали в зал, поставили в несколько рядов, причем так, что каждый солдат стоял минимум в двух метрах от соратника, скомандовали "смирно" и внесли чашку с кровью... Запах моментально свел с ума. Хотелось бежать и пить божественную жидкость, источающую такой восхитительный аромат. Зал наполнился офицерами, которые стали ходить между рядами и с издевкой предлагать солдатам пойти и выпить крови. Расписывали ее вкус и в подробностях рассказали, как это здорово. То один, то другой офицер подходили к чашке и с наслаждением макали туда палец.
  Арнольд не знал каким чудом, но держал себя в руках. Даже когда незнакомая вампиресса с погонами подпоручика поднесла чашку с кровью прямо ему к лицу, он не шелохнулся. Команды "вольно" никто не давал, а потому, несмотря на провокации, надо было стоять вытянувшись по струнке и изображать предмет мебели. Арнольд начал было думать, что все у него получается, когда прошел уже целый час, а он по прежнему стоял ровно и сдерживал свои желания. Но тут в зал зашли два звена в полной боевой выкладке, а следом за ними появилась легко одетая девушка, которую поставили за строем новых действующих лиц.
  Девушка была человеком. Запах от нее был однозначным. Офицеры стали предлагать испытуемым сожрать человека. Так прошел еще час. Из-за присутствия крови в чашке и живого доступного человека Арнольд почти ничего не соображал. Все его естество требовало немедленно побежать вперед и напиться! Почему он все еще стоял смирно, герцог не знал. А спустя еще час один из офицеров взял чашку и плеснул крови из нее на девушку... Очнулся Арнольд на полу, грудь болела от удара, а стоявший над ним офицер криками требовал от него немедленно вернуться обратно в строй. Мало соображая, вампир занял свое место и вновь вытянулся по струнке, при этом не забывая подавлять свои желания. Ему было стыдно, что он сорвался, и это чувство помогло ему выстоять до конца и больше не бежать к девушке или чашке как какое-то лишившееся разума животное.
  Когда мучение закончилось, мужчина еще долго приходил в себя.
  Сам праздник Арнольд запомнил на всю жизнь. Торжественные мероприятия были красивыми, пафосными и, как-бы это ни звучало странно, добрыми. Клятву Гуян повторил вслед за алукардом, который ее и принимал. Но больше всего герцогу запомнился звонкий голосок Бетти, которая с особой одухотворенностью повторяла слова древней присяги, и было видно, что девочка не просто произносит положенные фразы, а истово верит в них и очень горда быть частью общества вампиров.
  Став полноценным вампиром, герцог узнал, что его обязанности только расширились, и теперь он должен ходить в дозоры. Причем иногда вместо сна. На свое первое дежурство по охране Гнезда Арнольд заступал в очень непростой момент. Из Залона поступала противоречивая информация о происходящем там, Корпус Армии был готов в любой момент выступить и вмешаться в ход войны за трон Элура, хотя сама война, по факту, еще даже не началась. Разведка приносила все более и более тревожные известия, и все это нисколько не скрывалось не только от наделенных властью вампиров, но и от рядовых жителей. Такой подход и открытость вообще были присущи вампирам - власть вообще не скрывала ничего. Более того, можно было даже писать свои собственные предложения о том, как вампирам жить и действовать дальше. Прапорщик заверил Арнольда, что в Секретариате Триумвирата все такие предложения тщательно изучаются и даже передаются в руки триумвиров, правда в виде выжимки из идей, а не их полного описания. Но даже это для герцога казалось чем-то невозможным. Жесткая власть Триумвирата карала за любые мелкие нарушения закона, но всегда слушала тех, кто эти законы соблюдает и вроде как нередко даже удовлетворяла требования рядовых вампиров. Это было настолько необычно, что Арнольд решил поговорить об этом с капралом.
  - Изначальные называют это властью народа, - пояснил командир звена, - Они считают, что их задача - обеспечить наиболее комфортное существование для всех вампиров. А значит все должны слушать мнение своих подчиненных.
  - И слушают?
  - Конечно! Например, двадцать лет назад разрешили охотиться в Проклятом лесу. Конечно, это не для тех, кто служит в Армии, нам-то все равно нельзя. Но до этого вообще всем было запрещено, а народ очень хотел. Триумвиры были против, но сделали так, как желало большинство.
  - А почему Триумвират был против охоты? - для герцога было дикостью, что такое невинное развлечение находилось под запретом.
  - Так опасно это! Знаешь какие твари в Проклятом лесу встречаются? Не каждый вампир справится. Потому и запретили для тех, кто проходит обязательную службу в Армии. Мы считаемся слабыми для этого.
  - Слабыми? - глаза Арнольда полезли на лоб, в его понимании вампиры были кем угодно, только не слабыми.
  - Ага, - улыбнулся капрал, - Мы же с возрастом становимся сильнее. Чем старше вампир, тем он более могущественный. Природа этого явления еще до конца не изучена, но сам факт такого положения дел однозначно зафиксирован. Изначальные, вон, вообще любые заклинания уровня магистра свободно применяют. А мы только начальные.
  - Это поэтому нам не дали крови сильных магов?
  - Ну, мне-то уже дали, - лицо капрала расплылось в улыбке еще сильнее, - А недавно обращенным такую кровь не дают, чтобы они чего лишнего не сделали, да и справиться с вами легче, если вы вдруг решите взбунтоваться или нарушите закон и вас надо будет казнить.
  - А вообще часто казнят?
  - Раньше, говорят, очень часто. А сейчас редко: если одного раз в десять лет казнят, это уже чрезвычайное происшествие - комиссии работают из разных Корпусов, выясняют почему и отчего. Хотя дураки встречаются, - махнул рукой капрал.
  - А как думаешь, нас воевать за трон отправят? - для Арнольда это был не праздный вопрос.
  С тех пор как он присутствовал на совещании, где решался вопрос, кого вампирам поддержать, и где он впервые увиделся с сыном после того как покинул Гуян, герцог часто задавался вопросом о том, как будет лучше для всех. Ему хотелось, чтобы трон Элура занял достойный король. Чтобы герцогство Гуян было процветающим, чтобы Кас был силен, чтобы вампиры продолжали жить, как привыкли... И чем больше Арнольд думал об этом, тем больше он не находил идеального решения в сложившейся ситуации. Его привыкший к интригам и тщательному анализу ситуации разум отказывался находить удовлетворительное решение. По всему выходило, что чем бы не завершилась борьба за трон, уже никогда ситуация не будет такой как прежде. А это пугало, ведь вмешаться и как-то повлиять на происходящее в ближайшую сотню лет он просто не мог.
  - А чего тут думать? Как Алукард скажет, так и сделаем! Но пока даже тролли ответа не знают. Одни говорят, надо воевать нам. Другие говорят, что нам воевать не надо. Умники, мать их ити!
  - Боевая тревога! Боевая тревога! Боевая тревога!
  Казалось голос раздавался отовсюду. Из крови других Арнольд знал о том, что именно таким образом происходит массовое информирование вампиров, но в жизни встречал это впервые.
  - Что происходит? - капрал обратился к пробегающему мимо прапорщику.
  - Взрыв в зале совещания Совета. Там было все руководство. Больше никакой информации пока нет.
  Арнольд перестал стоять как истукан и быстро побежал к арсеналу. Надо было вооружиться и надеть доспехи. Отныне это его жизнь и его служба и надо делать все правильно.
  
  *****
  
  - А может, ну его к черту, этот трон? - спросил Александр, философски разглядывая обрубки своих ног, оторванные неожиданным взрывом почти под самый корень.
  Хорошо еще что испокон веков магическое взбадривание тела он делал снизу вверх, а не наоборот. Иначе ничего бы не помогло. Безногими вампиры существуют недолго, отращивая конечности назад, а вот безголовые не живут вовсе. Не получается ни у кого из разумных вырастить новую голову взамен утерянной.
  - Ну тебе, безногий, он точно теперь не нужен! - Константин был хмур, - На яйцах сидеть неудобно даже на троне.
  - Ты меня еще наседкой назови, - Александр перенес взгляд с ног на обрубок руки.
  Кисть левой руки ему оторвало час назад, когда в ходе эксперимента он постарался зажечь небольшой огонек на кончике пальца. Таким образом предположение Марии о том, что взрыв на Совете был вызван личной магией триумвира, полностью подтвердилось. Сейчас вообще все вампиры проходили подобную проверку. Но пока ни у кого из них таких проявлений не было. А хуже всего было то, что никто не мог с уверенностью сказать, что и дальше ничего подобного не будет происходить ни с кем другим.
  Вообще, взрыв на Совете довольно здорово напугал вампиров. В первые мгновения все растерялись. Находиться в самой защищенной зале замка и быть взорванными... такого не ожидал никто. Естественно, никто кроме Александра не пострадал. Амулеты как на руках, так и на шее у всего руководства общины были даже не королевскими или императорскими, а скорее божественными. Так их естественно никто не называл, но никто из людей об их истинной мощи и не подозревал. Защита помещения тоже сработала как надо, поэтому, стоило магическому пламени рассеяться, вампиры с недоумением стали осматривать остатки стола, обожженный интерьер и валяющегося на полу Александра. Последний был без ног. После чего началась некоторая паника.
  Когда ты живешь два века, все ожидают, что ты будешь мудр, умен, хитер и вообще впитаешь в себя все самые лучшие качества. Практика показывала, что это далеко не так. Вампиры чудили, дурили, ошибались, а подчас вообще вели себя как дети, привыкшие, что все вокруг происходит только по их воле. Оттого первые минуты в зале был хаос. Первыми, и это делает им честь, среагировали руководители боевых Корпусов. И Леонид, и Олег не долго недоумевали. Один бросился помогать раненому, второй бросился вон из помещения искать возможных диверсантов. Вскоре и остальные взяли себя в руки.
  Уже через десяток минут все были собраны и деловиты. Огромная и несколько неповоротливая военная и административная машина вампиров набирала обороты. Уже через полчаса баронство Блад было полностью взято под контроль так, что любые перемещения в нем были известны его хозяевам, а через три часа под полным контролем оказалось и герцогство Кас. Но все было тщетно. Никаких внешних врагов и нападений зафиксировать не удалось. Потому Мария, быстро проведшая свое следствие, и предположила, что дело не в нападении, а в реакции на личную магию Александра. Проведенный после этого опыт показал, что вампиресса полностью права.
  - И назову, если будет надо, - пообещал Константин, - Но не сегодня. Надо придумать способ быстро поднять тебя на ноги.
  Александр бросил быстрый взгляд на алукарда, но поняв, что тот не каламбурит, а просто не самым удачным образом выразился, вновь стал рассматривать свои увечья. Обычно вампир мог отрастить себе потерянную конечность всего за пару минут. Для этого надо было не так много. Литров двести крови и много личной магии. И если с кровью все было в полном порядке, то с магией были очевидные проблемы.
  - А зачем быстро?
  - Затем, друг мой, что трон, который ты теперь не хочешь, нам все же нужен.
  - Даже с таким количеством претендентов на него и жопой в Залоне?
  - Да! - алукард был тверд и полностью в себе уверен, - Для нас ничего не поменялось, и последние сведения только укрепили меня в том, что мы все делаем правильно. Ты же знаешь, что без труда ничего не бывает. Мы хотим большего и нам надо доказать, что мы этого достойны!
  - Кому доказать?
  - Себе. Вселенной. Богам. Кому угодно, - пожал плечами Константин, - Мы выбрались из своей уютной норки и обнаружили вокруг большой и страшный мир. Нырять обратно в безопасность своего мирка я никому не позволю.
  Алукард был так хмур и задумчив не только из-за взрыва и ранения одного из триумвиров и повисшего над вампирами неизвестного фактора, повлиявшего на личную магию одного из них. Кроме этой очевидной проблемы появились и другие. Разведчики из Драконьей горы наконец достигли Залона и обнаружили там гору трупов и летающих повсюду пчел. Причем последние иногда летали настоящими роями, а не только по одиночке. Спасшиеся горожане укрылись в домах. Крепость была потеряна как минимум до тех пор, пока не удастся уничтожить всех пчел. Кроме этого надо было организовать спасение выживших. Количество уже погибших тоже было неизвестно. Таким образом, в тылу у вампиров образовалась огромнейшая проблема, величиной с провинцию. А если не удастся остановить рой пчел и уничтожить их на севере, то в следующем году проблема распространится и на территорию обеих северных владык и далее по всему королевству.
  И как будто судьбе или еще каким высшим силам этого было мало, но ровно после доклада разведчиков с севера, пришли рапорты с юга. Сил материться у Константина и других уже не было, потому их выслушали молча.
  Выяснилось, что вампиры не самые умные и не самые хитрые в этом мире. А скорее совсем наоборот. Потому как претендентов на престол Элура образовалось не много, а очень много! Свои претензии на корону предъявили две соседние державы и две группировки на юге.
  - Так может, ну его, этот трон? Карл не потянет. Даже если мы ему будем помогать во всем. Победить против столько противников для него нереально.
  - Ну не скажи, - Константин почесал подбородок, - На самом деле ситуация не так плоха. Оба традиционных союзника Элура теперь его враги. А значит Людовику помощи от них ждать не приходится, чего я, признаться, опасался. Южане тоже сглупили и вместо выступления единым фронтом, поделили свои силы. Правда, очень интересным образом. Войска есть у одних. А деньги у других. Среди такого хаоса и неразберихи шансы Карла оказаться на престоле очень велики. А потом с нашей помощью за пяток лет он подчинит себе все королевство и выбьет прочь оккупантов. Самая главная неизвестная величина - дочь короля. Куда она запропастилась, вообще неясно! Разведка молчит. Как имперской охране удалось спрятать девчонку в незнакомой стране, вообще непонятно.
  - Может они не покидали столицу? А все остальное было отвлечением внимания? Теперь сидят где-то в трущобах и смеются над всеми, - Александр вновь вернулся к ощупыванию обрубков ног.
  - Это пусть Сергей с Геннадием думают! Нам надо думать о другом!
  - Ну, если о другом... Ты меня зачем по голове гладил? - герцог оторвался от своих ранений и подозрительно посмотрел на алукарда.
  - Захотелось, - пожал плечами Константин, - Почему-то так сердце сжалось от мысли, что тебе на войну ехать. Я, честно говоря, растерялся.
  - Растерялся? Тебе больше двухсот лет и ты растерялся в такой простой ситуации?
  - Да, - кивнул вампир, - Мы все совершаем ошибки.
  - Ты вообще о чем, Кость?
  - Да понимаешь... Я вел собрание, вроде все было как всегда, ну разве что на Машку злился больше обычного, и как подумал, что нам теперь воевать придется много. Терять солдат, офицеров, а то и изначальных, - голос алукарда стал подавленным и тихим, - Меня чего-то повело. Два века мы жили в мире и спокойствии, и тут такое... Я понял, что не готов терять друзей. А тебе ехать туда, ну и подошел к тебе... Извини.
  - Понятно. Не извиняйся. Нормально все, - Александр дотянулся и похлопал друга по руке, - А зачем Марию так обижал?
  - Ну ты-то на нее сильнее обиделся за своего друга. Так и сверкал глазищами! - рассмеялся быстро отошедший от неприятных мыслей алукард.
  - Я это я, - категорично заявил Александр, - И я с ней не сплю!
  - Теперь и я с ней не сплю!
  - И надолго вас в этот раз хватит? - усмехнулся Александр, - Сколько вы за два века ругались?
  - Да считай раз в пятилетку! - Константин задумался, - Ну да! Раз в пять лет обязательно сильно ругались.
  - И расходились! - напомнил ему триумвир.
  - И расходились. Ты поэтому меня не поддержал, когда я предложил ее с Корпуса снять?
  - Конечно! Зачем выносить семейную ссору на Совет. Вы погрызетесь-помиритесь, а виноватыми мы будем! Такого счастья нам не надо. Я конечно на Машку зол и сильно, ну да не впервой. Поору на нее, да отойду! Она к этому привычная! А вот с Корпуса снимать - это перебор. С чего ты вообще решился на это?
  - Да понимаешь... Злая она стала. Прямо как Ольга!
  - Ну так с нее пример и берет. На Ольгу вообще многие вампирессы равняются.
  - Дурное дело не хитрое, - кивнул алукард, - Но я подумал еще и о том, что Маша, она ведь изначально была такой доброй и ранимой, а тут два века опыты на живых существах ставит. Причем страшные опыты-то. Меня от некоторых выворачивает, а я видел все! Вот и решил убрать ее от этого дерьма подальше. Глядишь, станет добрее, а не как Ольга: чуть что, так сразу с ноги в голову!
  - И яйца отрывать лезет! - поддержал друга Александр.
  - Вот-вот. Берегов вообще иногда не видит.
  - Кто у нас берегов не видит? - в палату зашел Евгений.
  - Жена твоя! - Константин обернулся к вице-алукарду, - Мы о ней говорим.
  - Чего она опять натворила? - подозрительно прищурив глаза, Евгений посмотрел на вампиров.
  - Слава богам, пока ничего. Мы о том, что она подает плохой пример. А ведь через год она станет "первой леди".
  - А! Вы просто болтаете, а я уже испугался, что она опять чего выкинула.
  - Если ты ее не воспитаешь...
  - Горбатого могила исправит! - в сердцах воскликнул Евгений, страдавший от тяжелого характера жены больше всех остальных, - Но у меня есть план. Вот стану алукардом, буду ее дрессировать!
  - Ну-ну, - рассмеялся Александр, - Или она тебя.
  - Не исключено, - тяжело вздохнул Евгений.
  - Ты чего пришел-то? - Константин поспешил сменить тему, пока все не вылилось в пустую болтовню "о бабах", и Александр опять не начал плакаться о своей Марианне.
  - Помнишь отчет Марии о том, что нас ждет отупение? - вице-алукард моментально забыл о своих проблемах с супругой.
  - Помню
  - Так вот, оно уже наступило. Мы деградировали!
  - Почему?
  - Два века мы полагались на свою силу и память крови. А сейчас оказались неспособны на простой анализ ситуации. Мы полностью оторвались от мира людей и не понимаем их. Если бы не память крови, нам было бы совсем плохо.
  - С чего такие апокалиптические прогнозы? - Константин присел на кровать Александра и приготовился слушать дальше.
  - А сам не видишь? Взрыв привел к панике. Это раз!
  - Мы быстро с ней справились! - парировал алукард.
  - Паники вообще не должно было быть!
  - Согласен. Что у тебя дальше?
  - Ситуацию с претендентами на трон мы просчитали полностью неверно, - Евгений загнул второй палец, - Это два!
  - Ну, не так уж сильно мы и ошиблись. Саша почти все верно разложил по полочкам.
  - Только выводы сделал неправильные! - Евгений был непоколебим.
  - И снова принимаю. Что у тебя следующее?
  - Залон. Это три! И это полное фиаско! Два века мы старались не навредить людям, а теперь уничтожили целый город, причем биологическим оружием массового поражения!
  - Без возражений! - засмеялся Константин, - Если мы выживем, этот провал моего правления будут вспоминать еще долго! Что еще можешь сказать?
  - Да понятно в целом все, на что нам намекает Евгений, - прервал приятелей Александр, - Пусть лучше ответит на извечный русский вопрос. Что делать?
  - Учиться! Надо учится и совершенствоваться все время, пока мы живем, и постоянно развиваться. Мы упустили этот момент, решив, что умнее всех. Вселенная напомнила нам, что мы просто пешки.
  - Согласен! - Константин встал с кровати и указал на обрубки ног Александра, - А с этим что делать?
  Евгений посмотрел на временно искалеченного триумвира.
  - А черт его знает!
  
  *****
  
  Мария была сосредоточена и собрана. Она срочно созвала всех своих подчиненных, кто только мог прибыть на место ко времени начала совещания, и устроила им взбучку. Несколько минут она орала на всех, высказывая общие претензии, а потом перешла к индивидуальному наказанию провинившихся ученых. Причем упоминались не только проколы последнего времени, а и последнего века, а то и всех двух. Отведя душу и установив четкие сроки исправления ситуации, вампиресса стала устанавливать планы на ближайший год. Она дала на Совете слово и собиралась его сдержать. Через год Корпус Науки должен был стать образцовым подразделением. Для Марии это стало делом чести. Ведь во многом все случившееся было ее виной. В последние годы она забросила многие проекты и с головой ушла в исследование магии, которая оказалась далеко не такой простой, как это изначально предполагали вампиры. О Константине и его поведении девушка даже не думала. Мириться или окончательно расходится с алукардом она будет позже. Сначала дело!
  - Что у нас по расследованию взрыва? - загрузив подчиненных задачами и указами, вампиресса перешла к текущим делам.
  - Пока одни вопросы, - на ноги поднялся Игорь, заместитель Шефа Корпуса, отвечавший за магию, - Быстрая проверка показала, что больше никто из вампиров подобной проблемы не имеет. Эксперимент, подтвердивший, что Александру нельзя применять личную магию, проводился под моим непосредственным присмотром, и не было выявлено вообще никаких внешних воздействий или проявлений. Поэтому пока кроме самого факта проблемы мы больше ничего не знаем.
  - Это может быть ошибка артефакта?
  - Во время второго эксперимента на триумвире были другие артефакты.
  - А фон магии вокруг Саши какой? Это могло быть спонтанной реакцией, вызванной перенасыщением магического поля?
  - Нет! - Игорь категорично помотал головой, - Спонтанные реакции непредсказуемы, но протекают по известным законам. А здесь у нас именно взрыв, без какой-либо магии и с непонятной природой источника энергии. Откуда она берется, куда исчезает и есть ли она вообще - до сих пор неизвестно. Без дополнительных опытов мы в тупике.
  - Ты еще предложи Александру повторить! - Мария укоризненно посмотрела на заместителя, - Ему же наверное понравилось терять руки-ноги!
  - О повторении я не говорю, но без него мы ничего нового не узнаем. Поэтому я и заявляю о тупике в расследовании дела.
  - А это может быть чем-то божественным? - подала голос Елизавета, по прежнему отвечавшая в Корпусе за химию, алхимию, биологию и естествознание.
  - Ты о чем? - заинтересовалась Мария.
  - Ну, я тут подумала о Касе. Это проклятие герцогов, когда у них до взрослого возраста дети не доживали...
  - Это было вызвано ритуалом Церкви, - напомнила девушке Мария.
  - Ну да! Так может и у Саши то же самое?
  - Что "то же самое"?
  - Ну, церковники его прокляли. Как и предыдущего Каса!
  - Ё-моё! - Мария схватилась за голову.
  - А ведь очень похоже! - высказался Игорь, - Там ведь тоже все думали о простом невезении, так как никаких магических проклятий на семье не было.
  - Я передам эту гипотезу разведке. Пусть проверят, - Мария быстро достала артефакт связи и вызвала Сергея, коротко проинформировав его о том, что ученые на полном серьезе предполагают церковное проклятие, а не что-то еще.
  - Зря ты так категорично сообщила о моей теории, - заявила Елизавета, стоило Марии закончить разговор с Сергеем, - Это ведь в равной мере может быть и уязвимость нашего энергетического шаблона. Мы живем долго, в нем могут накапливаться ошибки, а то и излишки силы, которые вызывают подобную реакцию.
  - А почему только у Саши?
  - Ну, он первый из нас попробовал кровь и животных и людей.
  - Не сходится, - немного подумав, заявила Мария, - Я попробовала кровь волка почти сразу за ним, а кровь человека через пару часов. Это бы уже проявилось.
  - Может дело в количестве крови?
  - Тогда первым это проявилось бы у Леонида. Он ее больше всего пьет. Триумвиры у нас не так активно кушают кровь, как об этом иногда говорят.
  - Постоянное применение заклинаний? - не сдавалась Лиза.
  - Тоже Леонид и жандармы будут первыми. Александр вообще немного ленив и лишний раз применением магии себя не утруждает. У него для этого Юля есть!
  - И все же я не исключаю, что это может быть проявлением свойств нашего энерго шаблона. Например, как у гоблинов. Которые умирают, если выйдут из зоны комфортного существования.
  - Гоблинов сначала предупреждают о смерти!
  - А нас могут просто так убивать. Например, за долгую жизнь!
  - И опять, тогда бы все изначальные уже взрывались! - Мария зажгла на кончике пальцев зеленый огонек, а потом поменяла его цвет на серебристый, - Но в любом случае, даже если церковники ни при чем, это предположение надо проверить. Пусть Серегины орлы работают!
  Елизавета кивнула, полностью соглашаясь с такой постановкой вопроса.
  - Ладно, - Мария затушила огонек, - Давайте дальше. Что у нас с кораблями?
  - Я выбрала место для строительства, - на ноги вскочила Даша, с давних пор занимающаяся всеми специальными проектами Корпуса Науки, - С Корпусом Мастеров уже договорилась, и их бригада выехала на место.
  - А ты почему не там?
  - Они сначала будут вырывать котлован без выхода к морю и строить вокруг необходимые здания. Потом прорубят проход в скалах и зальют котлован водой, только тогда я там и буду нужна. Но вообще на само проектирование кораблей и их строительство надо назначит другого вампира. Это ведь работа на века. Нужен целый отдел.
  - Он и будет создан, но не в Корпусе Науки. А у нас этим будешь заниматься ты! Ясно? - в голосе Марии проявилась сталь.
  - Да. Все будет сделано, - поспешно ответила Даша.
  - Тогда что у тебя с проектированием?
  - Я пока занимаюсь им лично! Изначально взялась отрабатывать две идеи. Корабль из мифрила и лунного серебра и корабль из дерева черного кедра.
  - А чего не из бриллиантов? - выкрикнул кто-то из задних рядов, - Дешевле будет!
  - Заткнулись там! - грозно осадила крикуна Мария и вновь посмотрела на Дашу, - А почему ты заговорила о материалах для судов, когда дело скорее всего в подборе заклинаний?
  - Одних заклинаний будет мало. Иначе люди давно бы научились преодолевать Бурное море без последствий. Поэтому я решила сосредоточиться не просто на магии, но и совместить ее с правильными техническими решениями и материалами изготовления. Также я буду отрабатывать полностью немагические корабли.
  - На пару?
  - Да. Я уже заказала в Корпусе Мастеров изготовление паровых котлов и машин. Они этому заказу даже обрадовались.
  - Решение применять полностью не магические корабли связано с предположением о том, что Бурное море не просто аномалия, а реагирующая на магию?
  - Да! Но сразу скажу, что скорее всего из этого ничего не выйдет. У людей по морям ходит достаточно простых деревяшек. Мы или еще кто-то обязательно бы заметил, если бы такие корабли преодолевали Бурное море с большей вероятностью, чем остальные.
  - Согласна. Но зато у нас будут паровые машины для судов. А это уже неплохо!
  - Я подумала так же.
  - Хорошо! Когда наша секретная верфь будет готова и когда можно ждать первый корабль?
  - Верфь будет готова к осени, а вот закладывать корабль до начала весны я не планирую. А то и до следующей весны.
  - Почему такая задержка? Думаешь, проектирование займет много времени? Тебе же надо будет сначала отработать простые схемы!
  - Я их и буду отрабатывать. Но уже сейчас возникли сложности с персоналом для секретной верфи. Вампиры, как ты понимаешь, там жить не будут. А люди с наших речных верфей не горят желанием жить у Ледяного моря. Климат там хреновый.
  - И как будешь решать проблему?
  - Постепенно! - пожала плечами Даша, - Торопиться нам некуда. Со временем наберу и рабочих и инженеров. Построим парочку судов для охоты на кракенов. Завлеку туда авантюристов. Потом можно будет и Бурное море исследовать. Но я все же буду настаивать на том, чтобы после постройки верфь была передана под управление другого Корпуса, а мы бы только участвовали в проектировании.
  - Это будем обсуждать после, - отрезала Мария, - Откуда у тебя идея про кракенов?
  - Население Александрии растет, и им нужно все больше и больше еды. Кракены - очень уж заманчивое решение этой проблемы. Груда вкусного мяса, плавающая в океане и сама приплывающая к кораблям!
  - Чтобы ими полакомится!
  - Вот я и решила, что если корабль переживет бой с кракеном, то и в Бурное море его можно отправлять!
  - Хитро, - Мария впервые за все время разговора улыбнулась, - Действуй и держи меня в курсе. Рапорт раз в неделю!
  - Есть! - Даша кивнула головой и села на место.
  - Что у нас в Междуречье? - Мария посмотрела в свои записи и уточнила, - В Виногоре.
  Междуречьем с давних пор именовалась область между реками Ярка и Вурка, в той части, где они текли по территории Валерии и Бади. Там, рядом с то ли мелким городишком, то ли большим поселком под названием Виногора были неожиданно найдены древние руины. Обычно в таких случаях Церковь очень быстро уничтожала их и все следы их нахождения, так как такие развалины не только напоминали людям, что они не истинные хозяева этого материка, а лишь беженцы на нем, но и принадлежали высокоразвитой нечеловеческой культуре, что для священников было неприемлемо. Нахождение развалин в столь населенном месте, как Междуречье уже было огромной удачей, а уж сохранение факта находки в тайне от Церкви вообще проходило как чудо. И вдвойне чудом стало то, что информация попала именно к вампирам, которые наконец получили возможность проникнуть в одну из тайн мира. Уже два года в Виногоре работала экспедиция людей, которых периодически навещали ученые вампиров.
  - Пока никаких новостей, - Юрий, отвечавший за новые знания, даже не стал подниматься со своего места и ответил сидя, - Больше усилий уходит на сокрытие факта раскопок от местных и Церкви. К тому же я уже докладывал, что сами развалины сохранились очень плохо. По сути, мы ковыряемся в подвалах, а там ничего интересного нет.
  - Значит подтверждения того, что развалины принадлежат тифлингам, все еще нет?
  Тифлинги были самой загадочной расой континента, и почти все эти загадки были связаны с эльфами. Во-первых, само название их расы "тифлинг", которое с эльфийского переводилось как "проклятое дитя". Во-вторых, язык тифлингов, являвшийся диким наречием эльфийского. В-третьих, их эльфийское долголетие - а жили тифлинги до двухсот лет. В-четвертых, это их феноменальное взаимопонимание с животными, появляющееся у них чуть ли ни с рождения. Казалось, после подобных фактов взаимосвязь эльфов и тифлингов должна являться неопровержимой. Вот только ничего общего две эти расы не имели. К моменту, когда предки эльфов только бежали под своды Чудовищного леса, тифлинги уже жили на его западных окраинах. То есть, обе расы стали существовать бок о бок относительно недавно, а тифлингов этот факт и вовсе делал исконными обитателями континента. Но даже не будь этого факта, никто в здравом уме никогда бы не признал в тифлингах и эльфах родственные расы просто глянув на их представителей. Вообще ничего общего, кроме формы ушей эльфов и формы костяных ушных раковин тифлингов. Вот это было похоже. Ну если вообще можно считать, что кость может быть похожа на хрящик.
  У Марии с давних пор была идея, что многочисленные развалины, то там, то тут обнаруживаемые людьми, могут принадлежать древним тифлингам, и эта идея стала для нее некоторым развлечением и хобби. Правда на свое хобби она без зазрения совести тратила ресурсы подчиненного ей Корпуса, но пока Триумвират претензий вампирессе не высказывал.
  - Нет, - Юрий развел руками, - И скорее всего не будет. Ничего общего с тифлингами и их строениями. Скорее развалины принадлежали какой-то ящероподобной расе.
  - Так может бросить эти развалины и поискать другие? Кочевники, например, их не уничтожают!
  - Зато кочевников придется уничтожать нам, - усмехнулся Юрий, - Но как только я пойму, что развалины Междуречья бесперспективны, я сразу их брошу. Тратить силы на раскопки ради раскопок я не буду.
  - Хорошо. И вернемся к магическим делам. Как у нас с новыми артефактами?
  - Ты про идею артефактов на основе личной магии? - на ноги вновь поднялся Игорь.
  - Да.
  - Я бы сказал, что идея глупая, если бы сам в нее не верил, - проговорил вампир, - Но пока порадовать вообще нечем. Если личная магия более настоящая, то артефакты из нее должны получаться. Но вот заковырка. А что если артефакты-то как раз и не являются настоящим проявлением магии?
  - Такое тоже может быть, - признала правоту предположения Мария, - Эта проклятая магия враждебна миру, а значит возможны вообще любые варианты.
  - Враждебность магии для физического мира нами доказана уже давно, - Игорь почесал затылок, - Но как раз это и должно быть главным фактором того, что артефакты на основе только личной магии обязаны существовать. Надо только понять природу процессов.
  - А чего там понимать? Магия постепенно завоевывает мир. Вон! У людей интуиция как развилась за последние два века!
  - Мы видим внешние факты, а не внутреннюю суть, - возразил Игорь, - Поэтому я пока не буду делать выводов.
  - Зато я буду! - Мария поднялась на ноги, - Слушаем мой приказ! Чертова магия не так проста и не такая, как мы предполагали ранее. Сначала мы бросили много сил на исследование фундаментальных основ физики и восстановление знаний нашего старого мира. Это вызвало сильный перекос в наших исследованиях. В последнее время перекос пошел в сторону магии. И я хочу, чтобы этот перекос был усилен! Нам надо найти и подчинить себе несколько толковых и одаренных магов. Можно даже архимагов. Мы должны преподать им хорошие уроки по физике, а потом заставить их применить эти знания в новых заклинаниях. Мы должны понять природу враждебности физического и магического миров. Мы должны понять, к чему все это идет и какой у этого процесса конец. И наконец, мы должны познать себя и свою природу! Поэтому нам нужны талантливые и сильные маги со стороны!
  - На чем сосредоточить внимание? - Игорь деловито записал основные моменты, высказанные Марией.
  - На всем! Просто считайте, что два века у нас прошли зря, и мы ничего не знаем! Отмена Изоляции открывает перед нами новые возможности, и мы, как ученые, должны ими воспользоваться. Так будет правильнее всего. Магия превыше всего! Через год у нас должны быть первые результаты! Иначе я очень сильно рассержусь!
  
  Глава 3
  
  После общего совещания Корпуса Науки Мария провела и другое собрание своих подчиненных. На этот раз очень ограниченное по составу участников. На нем не было криков, угроз и других сотрясений воздуха. Грозная начальница говорила мало, тихо и была предельно вежлива, чем еще больше напугала знающих её вампиров. Выходили с собрания все очень озабоченными и сосредоточенными. Как можно было догадаться, обсуждали Залон, пчел и рой.
  Вкрадчивые но жесткие приказы Шефа Корпуса до сих пор звучали в голове Зары, направляющейся по личному распоряжению Марии на север, чтобы непосредственно на месте оценить происходящее там и доложить начальству информацию, так сказать, из первых рук. Конечно, разведка вампиров ничего от ученых не скрывала, но и свои глаза и уши на месте Корпусу Науки были нужны. Таковыми стала личный секретарь, подробно проинструктированная и нагруженная целой кипой дополнительных пожеланий.
  И от увиденного вампирессу очень не слабо потряхивало. С одной стороны, ее разум понимал, что все ужасно, с другой, вся ее сущность трепетала от некоего извращенного удовлетворения. Но такова была природа вампиров. Реальность же заключалась в том, что Залон был мертв.
  Отбросив эмоции, девушка принялась за оценку ситуации, но периодически ее прекрасное личико кривилось от открывающихся картин. Наблюдать трупы на улицах и понимать, что это дело рук твоих коллег, которые своей безалаберностью оборвали тысячи человеческих жизней, было неприятно. Два века Корпус Науки был локомотивом общества вампиров, много раз выигрывал Кубок Игры, ученых хвалили и потакали всем их желаниям - и вот конечный результат. Залон, стабильно обеспечивавший вампиров лунным серебром и мифрилом, уничтожен. И во что разовьется ситуация дальше не знают даже те, кто стоял у ее истоков. Поэтому приходилось наблюдать и пытаться понять происходящее чуть глубже, собственно за этим вампиресса тут и находилась
  Первых беженцев Зара встретила еще рядом с Савоярди. То ли самые трусливые, то ли самые предусмотрительные бросили все и направились на юг еще при первых смертях в городе. Тогда над ними насмехались и называли паникерами. Потом поток беглецов превратился в реку, которая через некоторое время очень резко оборвала свое течение. Последние, кого вампиресса встретила на дороге к Залону, были в таком ужасе, что даже поговорить с ними было невозможно, выручала только память крови. А потом секретарь своими глазами увидела все происходящее. И стоя ныне посреди мертвого города, думала о том, чем бы ей заняться дальше.
  Нарастающее жужжание отвлекло вампирессу от рассматривания очередной улицы, заполненной разлагающимися трупами. Обернувшись на звук, Зара увидела рой пчел, направляющийся прямо к ней. Все как и в памяти выживших и докладах разведки. Модифицированные магией насекомые целеустремленно охотились за живыми людьми. "Огненный торнадо" оборвал существование роя, а вампиресса в раздражении вернулась к рассматриванию трупов. Склонившись над ближайшим, она перевернула его и, брезгливо сморщив носик, стала ощупывать тело, для чего даже сняла с руки плотную кожаную перчатку. Судя по всему, человек был мертв не больше двух дней. Но степень его разложения была куда больше, и если отталкиваться только от нее, то мертвецу было не меньше шести, а то и семи дней.
  Достав кинжал, Зара резким движением всадила его в грудь трупа и, вскрыв грудную клетку, принялась копаться во внутренностях убитого пчелами бедолаги.
  Торопливые шаги, раздавшиеся рядом, отвлекли девушку от ее не аппетитного занятия.
  - Ты кто такая? - жандарм, видимо прибежавший из-за применения боевой магии в районе, где никого из его коллег не было, с подозрением смотрел на препарирующую труп девушку.
  Зара молча показала свой жетон Корпуса Науки.
  - О-о! Решили посмотреть, что вы тут натворили? - вампир улыбнулся и подошел поближе к девушке.
  - Угу, - Зара не стала оправдываться или спорить, указывая, что по факту все вокруг натворили пчелы, а не вампиры.
  - Зачем вскрыла труп? Кровь ищешь? Так нет ее. Давно лежат.
  - А есть свежие трупы?
  - Есть. Но кровь в них тоже несъедобна, - заявил жандарм.
  - Вот именно, - загадочно произнесла девушка и распорядилась, - Проводи меня к ним.
  - Ну, пошли, - вампир не стал указывать на тот факт, что ученые жандармами не командуют, и получать приказы он может только от своих непосредственных начальников.
  "Свежие" трупы оказались в цитадели. Здесь маги до последнего держали оборону и многие из них даже выжили, чего нельзя было сказать о горожанах, пытавшихся найти спасение под стенами крепостной твердыни. Но и эти умершие, быстро вскрытые Зарой, были совершенно несъедобны для вампиров. Вампиресса поднялась на ноги и связалась с Марией.
  - Докладывай, - раздался из артефакта нетерпеливый голос начальницы, - Разобралась с пчелами?
  - Порадовать пока нечем, я пчел еще не осматривала...
  - И чем ты там тогда занимаешься? - гнев Марии чувствовался даже через мертвый металл, - Я же дала четкий приказ! Мы должны знать все об этих долбанных пчелах! Какого черта ты там делаешь?
  - Осматриваю трупы, - честно ответила девушка.
  - Зачем?!
  - Они неправильные.
  - Поясни! - в голосе Марии впервые появились заинтересованные нотки, а гнев отошел на второй план.
  - Все трупы имею чрезмерно сильное разложение.
  - Так лето же.
  - Дело не только в тепле. Даже на сильной жаре так быстро трупы не разлагаются. Умершие двенадцать часов назад выглядят как трехдневные покойники. И их кровь...
  - Что с ней?
  - Она явно прошла через некое преобразование и стала непригодной для пищи.
  - Ты хочешь сказать, что яд пчел превращает кровь людей во что-то другое, и мы не можем употреблять это в пищу?
  - Верно! И никакой памяти крови в ней тоже нет, - добавила Зара.
  - Твою мать! - раздалось из артефакта.
  - Я попытаюсь найти совсем свежий труп...
  - Нет! Хватит! - голос Марии заставил Зару вздрогнуть, - Этим мы займемся уже в Гнезде! Ищи пчел!
  - Есть!
  - И больше не отвлекайся!
  - Есть! - повторила Зара и убрала деактивировавшийся артефакт обратно в карман.
  Найти пчел было нетрудно. Собственно, они были везде. Мелкие насекомые летали поодиночке, но иногда появлялись и настоящие рои жужжащих и несущих смерть созданий. Впрочем, последние быстро уничтожались вампирами, проводящими сейчас эвакуацию выживших. Сами спасшиеся со стороны смотрелись смешно. Полностью укутанные в несколько слоев разной одежды, они старались держаться поближе к солдатам и пугались вообще всего, сразу закрывая узкую щель в одежде, ведущую к глазам и носу. Зара мало обращала на них внимания, полностью сосредоточившись на пчелах и принявшись охотится за ними и убивать.
  Вот только наблюдение за насекомыми в их естественной среде обитания вообще ничего ей не давало. Пчелы умирали от большинства магических воздействий и вообще от всех физических. По сути, они ничем особенным и не выделялись, разве что имели очень сильное сопротивление к разного рода ядам, но для вампиров, способных создавать локальный огненный армагеддон, это было неважно, так как от огня выведенные ими создания умирали с большой охотой. Вот только от огня и так все умирают и это совсем не легкий путь уничтожения биологической опасности.
  - Где можно найти ближайшие ульи?
  Жандарм, к которому Зара обратилась с этим вопросом, сопровождал по улице двух выживших людей. Вампир задумался над вопросом и, почесав лоб, наконец ответил.
  - Думаю на востоке от города они еще есть. И на севере должны быть. А вот на западе и юге их уже уничтожают. А если наши уже успели зачистить все вокруг города, то просто зайди поглубже в леса. Эти проклятые насекомые повсюду.
  - Спасибо! - девушка кивнула и побежала на восток.
  Перебравшись через крепостную стену, она быстро углубилась в лес, но уже метров через двести пути остановилась и с некоторым удивлением стала разглядывать удивительную картину.
  Вершины некоторых деревьев обзавелись удивительными украшениями в виде ядовито-желтых наростов, издававших низкий звук тысяч ползающих в них существ. Ульи пчел располагались без какой-либо системы, но неизменно стремились забраться повыше. Ни одно дерево не имело двух ульев, и никакого кучкования или сплоченности Зара в них тоже не заметила. Вот только было этих ульев очень много. Всего за минуту вампиресса насчитала больше сотни ульев, и это только то, что она могла видеть не сходя со своего места.
  Поплевав на руки, девушка стала взбираться на ближайшее дерево. В ту же секунду о ее магический барьер стали биться десятки одиночных пчел, а к моменту, когда вампиресса достигла середины ствола, ее уже полностью облепил целый рой. Не обращая внимания на эти бесплодные атаки, Зара добралась до улья и вскрыла его. На землю посыпались личинки, а в руки девушки упало здоровенное насекомое размером с кулак. Ничего подобного она прежде не видела. Ни сбежавшая королева, ни те, кого в лаборатории вампиры называли "наседками", на это создание были и близко не похожи.
  Больше всего добыча Зары напоминала паука. Разве что лап было шесть, а не восемь, и были они очень мелкими по сравнению с размерами тела насекомого. Самой же примечательной частью тела был рот, огромный и снабженный аж четырьмя рядами довольно острых зубов. Сунув созданию в этот рот палец, Зара убедилась, что если бы не защита магии, насекомое без проблем откусило бы его. Еще раз внимательно рассмотрев необычную находку со всех сторон, вампиресса осторожно убрала ее в сумку, постаравшись при этом не раздавить. После этого девушка перепрыгнула на соседнее дерево и вскрыла улей, находящийся на нем. Необычное насекомое было и там. Как и личинки с яйцами, которые по идее могла нести только королева.
  В третьем улье все повторилось, разве что Зара не стала убирать насекомое в свою сумочку, а аккуратно располовинила его, посмотрев на внутренности. После этого девушка несколько минут сидела на ветке молча и закрыв глаза. Наконец выйдя из ступора, вампиресса спрыгнула на землю, и в ту же секунду вокруг нее вспыхнула "огненная вьюга", которая выжгла все вокруг на несколько сот метров.
  - У меня тут затруднение, - заявила Зара, активировав артефакт связи и вызвав начальницу, - Я вскрыла несколько ульев и в них нет наседок. Вместо нее там странная тварь огромных размеров, как и королева несущая яйца пчел.
  - Чего? - удивленная Мария не сразу поняла, о чем ей говорит верная секретарша, и несколько минут Зара потратила на подробный отчет с описанием всех своих находок.
  - Значит говоришь крыльев у этих тварей вообще нет? - уточнила вампиресса.
  - Даже намека.
  - Интересно. Мы тут прямо сейчас вскрыли все дополнительные ульи и в них наседки. Никаких описанных тобой пауков.
  - Значит их появление вызывают условия, которых в нашей лаборатории нет.
  - Вот-вот, - Мария на несколько секунд замолчала, а потом отдала приказ, - Значит так! Хватай один из ульев и, не вскрывая, тащи его к нам. Будем разбираться!
  - А трупы? Ускоренное разложение требует...
  - Я уже связалась с жандармами, они нам их доставят, - перебила секретаршу Мария, - А ты тащи улей! Только это... пчёл из него не выпусти случайно!
  
  *****
  
  Желание Александра немедленно отправиться в Кас вызвало у вампиров замешательство.
  - Да пойми ты, Саш, - терпеливо растолковывал очевидные вещи Константин, - Тебе сейчас даже артефакты помочь толком не могут! Ты беззащитен.
  - И что? Об этом никто не знает.
  - Ты можешь погибнуть.
  - Предлагаешь мне как трусу запереться в своем замке и не выходить? - горько усмехнулся Александр.
  - Зачем сразу называть себя трусом или запираться в замке? - нахмурился алукард, - Я вообще ничего такого не говорил. Просто... Ты нужен мне, ты нужен вампирам. В конце концов, твоя жизнь тебе не принадлежит.
  - Ошибаешься. Именно мне она и принадлежит.
  - Но...
  - Хватит! - жестко пресек соратника Александр, - Я не буду прятаться. Если хотите меня защитить, то быстрее найдите способ, как снять это проклятие.
  - Мы уже работаем над этим. Мария получила карт-бланш. Но мы до сих пор не знаем причину.
  - Ой-ли?! - ехидности в голосе триумвира хватило бы на десяток человек, - Очевидно, что кардинал Лорн умудрился провести кровавый ритуал.
  - Скоро мы будем знать это наверняка.
  - Вот и отлично! А я пока переберусь в Кас, поближе к Карлу!
  - Нет, не отлично! Ты подумал, что мы будем делать, если тебя там убьют?
  - Убить меня сложно, Костя. Я лишен возможности пользоваться магией, но моя сила, ловкость и регенерация все еще при мне, как и защитные артефакты! Ноги вот только еще дней десять отрастать будут, но это не страшно. Меня не убьют, - решительно отрезал Александр, - И кстати, о вас я и думаю. Помощь Карлу сделает нас... даже слово не подобрать! Мы будем круче всех! Чего еще желать в нашем случае? Мы станем опорой трона. Такой шанс выпадает раз в столетие, и я не буду его упускать.
  - Делай как знаешь! - махнул рукой алукард.
  - Ты можешь приказать мне, - с улыбкой напомнил ему Александр очевидное.
  - Обойдешься. Ты уже взрослый вампир. Поэтому приказывать я буду не тебе!
  - А кому будешь? - насторожился триумвир заметив в словах друга подвох.
  - Воеводе! - Константин довольно улыбнулся.
  - А он здесь при чем?
  - А он отправится с тобой и возглавит армию Карла.
  - Чего? - у Александра от удивления глаза полезли на лоб, - Зачем он там?
  - Пусть тренируется! Заодно за тобой присмотрит! Должен же в герцогстве быть хоть один здравомыслящий вампир!
  - У меня жандармы для этого есть. Они и присмотрят, и защитят и вообще они само здравомыслие!
  - Они тебя только охраняют, - алукард улыбнулся, - А Леонид не даст тебе чудить! Да и опытный генерал Карлу пригодится. Или ты сам хотел?
  - Нет, - Александр покачал головой, - Мне лавры полководца не нужны. Я хотел, чтобы Карл сам командовал и опыта набирался...
  - Он ребенок, Саш.
  - Он король.
  - Некоронованный.
  - Это не значит, что он не должен быть ответственным, - Александр закрыл глаза, - Просто я хочу чтобы он стал самостоятельным и не зависел от меня.
  - Слишком противоречиво. С одной стороны, ты хочешь, чтобы мы были опорой трона, с другой стороны, ты хочешь, чтобы король был самостоятелен. Ты уж реши, в чьей команде ты играешь.
  - Два века назад решил, когда повел вас засранцев к дороге полной еды, - улыбнулся вампир.
  - Ну тогда хватай Леонида и радуйся, что я добрый.
  - А Залоном кто займется?
  - Там пока жандармы на первых ролях, - ответил Константин, - И если будет нужда, я уверен, что Олег заменит Леонида с блеском. Искать и уничтожать ульи это тяжёлая муторная работа, а не война, так что наш Шеф Корпуса Жандармов будет на своем месте.
  - Будь по твоему, - кивнул Александр и закричал, призывая своих помощников, стоящих за дверью и ожидающих окончания разговора двух правителей, - Эй! Народ! Тащите меня отсюда!
  Четыре появившихся жандарма подхватили паланкин с установленным на него креслом и аккуратно потащили триумвира в поджидавшую карету. Как оказалось, воевода уже ждал герцога в ней и с улыбкой во все лицо наблюдал, как вампиры перетаскивали Александра с паланкина, размещая его в карете и вообще подготавливая его тушку к транспортировке на приличное расстояние. Сам Александр не мешал вампирам заботиться о себе, хотя отсутствие ног совершенно не мешало ему и самому сделать все нужные действия. Но ведь не каждый год удается побыть в роли беспомощного существа и насладиться возней окружения вокруг твоего драгоценного тела. Именно этим триумвир и занимался - с благодарностью принимал заботу и помощь подчиненных.
  - Ты прямо как падишах! - не удержался от комментария Леонид, когда одна из вампиресс стала раскладывать вокруг Александра подушки.
  - Спасибо, дорогая, - герцог поблагодарил девушку и посмотрел на воеводу, - Завидуй молча!
  - Я лучше прикуплю себе пару наложниц. Как генералу, мне они положены!
  - Губозакатывательная машинка, вот что тебе положено.
  - Это вообще незаменимая вещь для каждого вампира старше ста лет, - Леонид с удовольствием вступил в словесную пикировку, - Я даже думаю выдавать сей предмет после окончания обязательной службы.
  - Заодно организуй курсы по правильному использования. И сам их веди!
  - Я подумаю над твоим предложением! - с серьезным видом заявил воевода, - А пока, с твоего позволения, займусь планом военной кампании на остаток этого года.
  - Хорошо. Это дело полезное.
  - Пожелания есть? Или доверишься моему опыту?
  - Доверюсь, но желательно избегать больших сражений хотя-бы до весны.
  - Ну, тут ничего не обещаю. Если Людовик решит сначала покончить с Карлом, то без генерального сражения не обойтись. Боюсь, осадой мы не отделаемся. Хотя...
  - Есть идеи?
  - Идеи всегда есть, - расплывчато ответил Леонид, - Вопрос в реализации. Ты мне, кстати, ответь: а магию-то в твоем присутствии применять можно?
  - Её даже на меня применять можно, - хмуро пробормотал Александр, - Вообще никаких проявлений, пока я не решу колдовать лично.
  - Серьезно тебя приложило. И странно.
  - Не более странно, чем смерть всех детей, кроме одного, в семействе Касов.
  - Ты уверен, что твои проблемы это последствие ритуала Церкви?
  - Уверен!
  - Так может это не новый ритуал, а старый?
  - Угу. А так как детей у меня нет, то бьет по мне? Не глупи. Явно новый ритуал. Просто сама процедура получения этого божественного благословения, а потом его применения, очень извращенная. Вот и результат. Но ты не забивай себе этим голову. На тебе военная организация, ей и занимайся!
  Леонид кивнул и, достав карты королевства, углубился в их изучение, хотя за два последних века делал это очень много раз и знал Элур лучше всех остальных. Только в этот раз впервые его планы должны были реализоваться в реальности, а не стать просто играми разума и тренировкой штабных офицеров.
  Так они и ехали до столицы герцогства. Александр занимался бумажной работой, читая отчеты из Каса, разбираясь с письмами чиновников и баронов, а Леонид часами напролет медитировал над картами и военными расчетами, рисуя стрелочки, набрасывая на листы многочисленные заметки, периодически довольно улыбаясь сам себе.
  В замке обошлись без паланкина и торжественного выноса герцога из кареты. Еще в пути вампир решил, что не стоит показывать свое временное ранение всем подряд, а потому в покои его по быстрому оттащили два жандарма, а всем слугам, кто видел эту картину, приказали молчать.
  Не обошлось и без непредвиденного, хотя и приятного, осложнения. Таковым неожиданно стала Няша, которая, увидев предмет своего обожания без ног, превратилась в банальную наседку и отказывалась даже на шаг отходить от своего хозяина, воспринимая заботу других как личный вызов ей. Так настырная девица впервые пробралась в постель Александра. Нет, засыпала-то она на отдельно для нее застеленной кровати, а вот проснулась уже под одеялом герцога. С умиротворенным видом сладко посапывая на его груди и при этом будучи полностью без одежды. Отсутствие последней она объяснила желанием согреть хозяина теплом своего тела.
  Всем нутром своего двухсотлетнего опыта Александр чувствовал, что этим дело не закончится, и вскоре Няша получит желаемое в полном объеме.
  А еще шерсть на спинке кобольда оказалась очень приятной на ощупь...
  
  Глава 4
  
  В Касии сведениям с границ королевства очень долго не могли поверить. Граф Нури даже провел отдельную консультацию с магами на предмет проверки правдивости предоставленных данных, но и это ничего не изменило. Давние союзники Элура решили забыть столетия дружеских отношений и посадить своих отпрысков на трон соседей. Нури ждал от жизни чего угодно, но не такой подлости.
  Остальные сообщения с юга и севера страны были легко предсказуемыми. Как и ожидалось, на севере Кас и Гуян не признали Леопольда и сейчас активно обхаживали Карла, намереваясь сделать королем именно его. На юге вообще устроили балаган и выдвинули сразу двух кандидатов, одним из которых, по насмешке судьбы, был Ричард, младший брат Карла. Но все это было ожидаемо и потому никого не удивило. А вот Шорез и Гарн... Поверить в предательство соседей было сложно.
  На самом деле, долгое время граф Нури убеждал сына в том, что его власти в Элуре ничего не угрожает, исходя из тех соображений, что он на полном серьезе рассчитывал на помощь если не Шореза с Гарном, то, как минимум, одного из этих королевств. Давние родственные связи виделись графу надежным связующим звеном, и он честно ждал от родни жены помощи, а не удара в спину. И вот на его глазах рушились вековые традиции. И, что более серьезно, рушились вековые союзы.
  Ведь, как не сложно понять, в мире существовали не только устойчивые пары антагонистически настроенных друг другу стран, но и устойчивые дружеские альянсы. Одним из таких давних объединений являлся союз Гарна, Шореза и Элура. Скрепленный родственными связями и совместным интересом, этот альянс был одним из наиболее постоянных и давних. О прямом военном союзе речь никогда не шла, но и самой обычной поддержки хватало, чтобы некоторые конфликты вообще не разгорались. Например, всего десяток лет назад король Тошала в очередной раз намеревался проверить на прочность приграничные крепости Гарна и посмотреть, удастся ли в этот раз осуществить давнюю мечту своих предков о выходе к морю, когда продажа Элуром крупной партии лунного серебра Гарну поставила крест на этих военных планах Тошала, и пришлось королю воевать с королевством Бади, пытаясь пробиться к заветному морю уже через их территорию.
  Новый расклад сулил новые проблемы как внутри страны, так и на международной арене. И граф Нури был к ним не готов. Надо было срочно пересматривать практически все планы.
  - Что вообще, Мур побери, происходит? - дверь кабинета распахнулась от мощного удара и на пороге появился подвыпивший Людовик, - Почему маги отказываются говорить со мной?
  - Это я попросил их об этом, ваше величество, - Нури было неприятно наблюдать пьяного сына, но делать ему выговор он не решился, так как в последнее время Людовик вел себя все более и более непредсказуемо, а устраивать разнос и показывать, у кого в королевстве настоящая власть, из-за такого пустяка не хотелось.
  - И что ты хочешь скрыть от меня?
  - Шорез и Гарн заявили свои права на престол Элура, - Нури опустил глаза в пол и пробормотал это так тихо, что король его с первого раза не расслышал.
  - Что?
  - Короли Гарна и Шореза заявили о притязаниях на Элур и выставили в качестве претендентов своих младших сыновей.
  - Где их послы? - казалось, Людовик воспринял новость спокойно.
  - Я не знаю.
  - Найти и казнить!
  - Но это нарушает все нормы...
  - Плевать! - оборвал лепет своего отца король, - Поймай всех гарнцев и шорезцев, каких только сможешь, и казни их! Пусть знают цену, которую им придется заплатить за мою корону!
  Граф Нури стоял пораженный и не знал, что ответить на этот приказ. Указание было настолько чудовищным и необычным, что слов не было. Жестокость сына не была для графа сюрпризом, но делать ее государственной политикой...
  - И не вздумай в этот раз не выполнить мой приказ! Накажу! - показав отцу кулак, Людовик покинул кабинет.
  Собравшись с мыслями и успокоившись после визита короля, граф Нури пошел на встречу с теми, кто реально управлял королевством. Угрозы сына он не боялся, в конечном итоге власти у него было немного - но и не выполнить приказ не мог. Таковы были правила игры, которые установил он сам. А значит придется не только думать о том, как бы побыстрее положить конец мятежу внутри страны и разобраться с внешними врагами, но еще и потратить силы на уговоры Людовика отказаться от своих кровожадных планов насчет граждан соседних держав.
  - Проблемы? - один из баронов, собравшихся по воле графа, заметил на его лице некоторую отрешенность.
  - Да, но это мы обсудим потом, - честно ответил Нури, - Сейчас я хочу обсудить наши военные планы.
  - А разве они не поменялись? - удивился все тот-же барон, - Я думал, мы пересмотрим их из-за действия Гарна и Шореза.
  - Много чести, - проворчал маршал.
  - Но они опасней всех! - продолжал настаивать мужчина.
  - Поэтому мы и займемся ими потом, - отрезал граф Додр, - Сначала надо разобраться с югом и севером. Просто теперь это надо сделать быстрее чем мы планировали!
  - И что ты предлагаешь? - спросил Нури.
  - Разделить армию!
  - Ты рехнулся!
  - Ничуть, - маршал самодовольно улыбнулся и указал на карту, - Смотри! Южане сотворили глупость и не объединили свои силы. Наша южная армию должна без проблем справиться с ними!
  - А если не справится?
  - Я лично возглавлю ее, - граф Додр посмотрел на Нури, - Поэтому она справится!
  - Ну хорошо, а как быть с севером?
  - Отправим туда баронское ополчение. Оно задержит атаку северян. Главное, чтобы не устраивали больших сражений. Думаю, я смогу найти подходящего генерала, который не бросится в бой сразу, как увидит врага.
  - А гвардия? Возьмешь с собой на юг?
  - Вот это я и хотел с тобой обсудить! - маршал оторвался от карты и снова посмотрел на Нури, - Я могу обойтись и без гвардейцев, но хотелось бы получить и их.
  Граф Нури не стал отвечать сразу, а для начала еще раз внимательно посмотрел на карту. По первоначальному плану гвардия должна была оставаться в столице, с королем. Такова была традиция. Да и такое размазывание войск по территории королевства, какое предлагал маршал, решительно не нравилось мужчине.
  - Гвардия останется с королем, - наконец ответил он, - Если не уверен в победе на юге, лучше бери баронское ополчение. Пусть северяне захватят часть земель, мы сможем их отбить. Оба архимага тоже останутся в столице, поэтому нам ничего не грозит. Воюй на юге спокойно!
  - И стоило тогда нас созывать, если ты все решил? - Додр выглядел недовольным, ведь при атаке с севера его родовые владения попали бы под удар первыми, а этого маршалу хотелось бы избежать.
  - А с вами я хотел обсудить наши международные дела! С кем теперь нам заключать союз и как вообще быть после предательства Шореза и Гарна?
  Все присутствующие молчали и не спешили высказывать свои мысли по озвученному вопросу. Все было слишком деликатно и торопливость была неуместна.
  - А о какой проблеме ты упоминал, когда пришел? - тишину нарушил маршал.
  - Король закусил удила и хочет крови. Потребовал казни всех граждан Гарна и Шореза, включая послов, - заявление графа вызвало недоуменный вздох всех в зале.
  - Он был пьян? - Додр недоверчиво посмотрел на Нури, - Нас же после этого...
  - Его величество о таких тонкостях дипломатии не знает, - отрезал граф, - Поэтому мы будем его переубеждать, пока не добьемся успеха. А сейчас вернемся к более важным делам. Что нам делать с предательством союзников и где искать новых?
  Обсуждение затянулось до самой ночи, но никакого решения найдено не было. Основные предложения касались в первую очередь не того, где искать новых друзей, так как все прекрасно понимали, что в политике и дипломатии дружба мгновенно не заводится, а того, как нагадить бывшим союзникам. Вот тут было широкое поле для идей, и они сыпались как из рога изобилия. Предлагалось и натравить Тошал на Гарн, и спровоцировать новую войну Шореза и Ильхори. Предлагалось даже породниться с Сахией и активизировать их вялотекущую войну с Гарном. Одним словом, о том как сделать соседу пакость все говорили много. Что же касается помощи, то пока самым реальным, и потому самым неожиданным, было предложение просить ее у Орода.
  И услышав об этой идее, граф Нури понял, что его прежний мир уже никогда не станет таким как был.
  
  *****
  
  Капитаны собирались в шатре своего командующего медленно и как будто с неохотой. После вчерашних алкогольных вливаний это было неудивительно. Солдаты с плохо скрываемой насмешкой наблюдали, как блистательный офицерский корпус мучается от головных болей, но старается не подавать вида. Разве что молодые лейтенанты слишком уж часто бегали в кусты и оттуда раздавались очень уж характерные звуки, издаваемые горлом человека, а не той часть тела, которую обычно используют солдаты в кустах.
  Когда гонцы генерала Асджера доставили до капитанов приказ на сбор военного совета, многие сочли это издевательством. Но, естественно, выполнили волю своего командира, хотя и с неохотой. И похмелье было лишь одной из причин этого. Ведь нарушать давние воинские традиции не стоит никому, даже генералам. А в Гарне самой нерушимой армейской традицией был пир офицеров. Перед тем как войско королевства или одного из его герцогов отправлялось в поход, командиры этой армии в обязательном порядке собирались вместе и пили. Много, часто и долго. Уйти с пира на своих двоих было позором.
  - А где их высочества? - один из собравшихся капитанов выразил общий вопрос.
  - Вопрос, который я хочу обсудить, не касается принцев, - генерал Асджер был хмур, - Этот совет пройдет без них.
  Наконец, когда последний из капитанов армии появился в шатре, командующий армией Гарна объяснил собравшимся цель их совета.
  - Как вы знаете, король приказал нам взять Касию и обеспечить, чтобы принц Кристиан был коронован как новый король Элура.
  Капитаны одобрительно закивали, подтверждая, что именно такой приказ король и отдал.
  - Кратчайшая дорога к столице Элура лежит через крепость Орслеу, - между тем продолжал генерал, - Для нас это неприемлемо. Крепость мы будет штурмовать до осени и потерям там много солдат.
  - А то и вообще не возьмем! - выкрикнул с места один из капитанов.
  - Именно! - генерал улыбнулся и кивнул офицеру, - Второй путь на Касию лежит между крепостями Орслеу и Кверируп. Этим путем обычно пользуются большие, хорошо защищенные караваны купцов, не желающих терять время в дороге. И именно этим путем предлагают идти некоторые из присутствующих на этом совете.
  - Захватив город Руитил, мы обеспечим себе тыл и сможем беспрепятственно захватить столицу. Армии элурцев, расположенные в крепостях, не успеют остановить нас! А потом король Кристиан просто прикажет им вернуться обратно! - взял слово небольшого роста мужчина без глаза и уха, - Нам не придется терять время на осаду сильных крепостей, и уже до осени мы вернемся в Гарн!
  - Хороший план, капитан, - кивнул генерал Асджер, - Быстрый удар в сердце врага и победа! Но подумали ли вы о том, что будет, если стремительная победа у нас не получится? Мы окажемся под стенами Касии без припасов, подкреплений и денег, а у нас за спиной будет стоять вся Западная Элурская армия.
  - Нас уничтожат, - спокойно ответил ветеран.
  - Верно! Этим быстрые удары и опасны.
  - И что предлагаете вы?
  - Прежде чем предложить свой план, я хотел бы, чтобы все здесь присутствующие подумали о Гарне, - генерал улыбнулся, - Король многое поставил на этот поход. Что случится если мы не достигнем успеха?
  - Смена династии, - хмуро проговорил один из капитанов, видимо быстрее других сообразивший, о чем толкует им генерал.
  - Верно! И новый король будет совсем не рад, если Кристиан Ния станет во главе Элура. Вот я и задаю себе вопрос: нужно ли нам это?
  - И что вы предлагаете, генерал?
  - Забыть о дрязгах королей и подумать о себе. Элур не бедная страна. Нам с вами точно хватит. Смотрите! - генерал кинул на стол карту, - Если мы пойдем на Транос, а оттуда на Мутал и сразу следом на Нури, под нашей властью окажутся цветущие области. Причем в момент сбора урожая. Мы захватим много всего и набьем себе карманы элурским золотом.
  - А принцам скажем, что отрезаем Южную армию! - выкрикнул один из капитанов, чем вызвал законный неприязненный взгляд от страдающих похмельем людей.
  - Точно! Принцы даже не поймут, что мы не собираемся брать Касию, ведь в любой момент мы можем развернуть армию на нее и выполнить приказ короля. Никто не сможет обвинить нас в том, что мы предали Гарн. А когда династия сменится, мы вообще станем теми, кто помог новому королю, кем бы он ни был.
  - А не боишься, что элурцы запрут нас в центре страны? - одноглазый капитан с интересом глянул на генерала.
  - Риск есть всегда. Но он того стоит. К концу года я намерен стать богаче. Думаю, вы составите мне в этом компанию!
  Капитаны радостно зашумели. Уже через час новый план был составлен и одобрен военным советом гарнской армии. А заодно капитаны составили и второй план. Тот, который они собирались рассказать принцам. Уже через день движимая офицерской жаждой наживы армия вступила на территорию Элура. Ни наследный принц Клеменс, ни младший принц Кристиан пока ничего не заподозрили.
  
  *****
  
  Что плохого в том, что граница между странами почти не используется для взаимной торговли? Через нее очень неудобно вторгаться! Есть и другие неудобства, но для военных самое главное это.
  Вековые леса, разрезанные небольшими тропами, что используют контрабандисты и животные, многочисленные холмы, на которых так легко подвернуть ногу коню или человеку и так мало мест, где можно разместить всю армию на ночлег.
  Со всеми этими трудностями столкнулся генерал Рабан, когда повел армию Шореза в поход.
  Самым обидным было то, что до границы Элура он еще даже не дошел. Все походные неприятности посыпались на войско еще на территории родного королевства. А что делать? Имея удобный морской путь, две страны предпочитали пользоваться им, а не лазить в гости друг к другу через холмы и леса.
  Еще сутки назад уверенный в успешном походе, Рабан очень быстро растерял это чувство и сейчас беспомощно наблюдал за тем, как его офицеры ссорятся по поводу мест для ночлега. И надо сказать, спор был совсем не рядовым. Ночевки в лесу не нравились никому, но не подобные неудобства вызывали опасения командиров. В холмах было очень мало открытых источников воды. Даже самый завалящий ручеек был огромной ценностью, и за возможность располагаться к нему поближе офицеры ругались до хрипоты, а иногда доходили и до применения оружия. Несколько отрядов даже сменили командиров, погибших на таких дуэлях. И это на третьи сутки пути!
  - Генерал! - к Рабану подошел принц Ральф и отозвал его в сторону от ругающихся офицеров, - Я хотел спросить вас. А какова цель армии?
  - Вручить вам корону, ваше высочество, - бодро отрапортовал генерал.
  Принц поморщился и несколько секунд внимательно смотрел на собеседника, причем так оценивающе, что Рабан непроизвольно поежился. Ему показалось, что младший сын короля прекрасно знает о его планах и сейчас думает о том, сдать ли командующего отцу или же попытаться вызвать его на откровенность.
  - Если ваша цель вручить мне корону, то почему все солдаты в армии уверены, что мы идем грабить Ур?
  Рабан выругался про себя, но внешне выдержал удар стойко и даже глаза не отвел.
  - Ваше высочество, захват Ура это и правда наш первый шаг. Я не знаю, что там напридумывали себе солдаты, хотя и поручу офицерам разобраться в этом вопросе. Но сейчас мы идем в Ур и именно оттуда пойдем в Касию.
  - Как? - голос принца сочился ехидством, - Великая представляет собой очень удобный водный путь, и я убежден, что в Уре мы найдем достаточно судов, чтобы погрузить на них нашу армию. Но что делать с городами, лежащими выше по течению реки? Мы каждый из них будем брать штурмом? Их там десятки, генерал!
  Сам барон не видел в этом ничего плохого, ведь после штурма следует грабеж поверженного города, но говорить об этом принцу он не мог. Молодой человек явно загорелся идеей сесть на трон родины своей матери и, похоже, настроен очень решительно. И как объяснить юнцу, что шансов у него нет? И дело даже не в слабости шорезской армии и бедности королевства. В самом Элуре начались совершенно неожиданные вещи. Власть Людовика признали только вассалы короля. Северные герцоги требуют посадить на трон Карла, племянника короля, действительно имеющего все законные права на корону. Но кроме северян свои претензии выставили и южане, причем сразу двумя претендентами. И по слухам, в дележ богатств Элура готов вмешаться Гарн. А если это правда, то именно эти ублюдки и победят. У Гарна очень сильная армия и им не надо идти до столицы месяцы, штурмуя по пути многочисленные замки южной знати.
  - Ваше высочество! Без создания мощной базы для армии у нас все равно нет шансов. Нам нужен Ур в тылу, чтобы через него снабжать нас припасами и пополнением. И если ради этого придется штурмовать десятки городов... я готов к этому.
  - А как-же столица?
  - Она никуда не денется, ваше высочество!
  - Но я могу опоздать, генерал!
  - Зато мы укрепимся на юге и никому его не отдадим!
  - Вы хотите сказать..., - принц недоверчиво посмотрел на Рабана, - Что мне лучше подумать о...
  Генерал пока не понимал, о чем сейчас говорит Ральф, но внимательно его слушал, изображая на лице почтение и интерес.
  - Вы хотите сказать, генерал, что мне надо основать новое королевство?
  "А мальчишке здорово хочется стать королем! Готов на все!"
  - Если ваш отец согласится, то почему бы и нет! Все будет зависеть от политической обстановки, ваше высочество.
  - Тогда постарайтесь, чтобы она была выгодной. Если я стану королем, я не забуду генерала, который принес мне корону! - сделав столь прямой намек, Ральф развернулся и покинул генерала, который неодобрительно посмотрел ему вслед и пошел обратно к офицерам, туда, где очередная ссора за место под ночлег грозила перерасти в очередное смертоубийство.
  
  *****
  
  Буквально снятый с тела наложницы мужчина не выглядел довольным. Все было совсем наоборот. Император был зол и крайне раздражен. Ему не дали завершить начатое, бесцеремонно прервав его послеобеденный отдых. Конечно молодой правитель понимал, что его придворные совсем не должны были предвидеть тот факт, что повелителю захочется насладиться юным телом очередной прелестницы сразу после еды, но ведь могли же не так настойчиво стучаться в двери, сбивая настрой и отвлекая от так любимого многими мужчинами занятия.
  - Что на этот раз? - зло бросил император, как только увидел ожидавшего его герцога Форлезо.
  - Осмелюсь напомнить, ваше величество, что сегодня мы планировали обсудить планы насчет Элура.
  - И где Наместник?! - тон голоса императора сменился на гневный, - Стоило отвлекать меня, если его еще нет?!
  - Он уже во дворце, ваше величество. Как и герцог Бохор.
  - Опять телепортом воспользовался?
  - Верно, ваше величество.
  - Он так разорится, - император улыбнулся уголками губ, злость постепенно отступала.
  - Ради короны Элура можно и тряхнуть казной. Все вложения окупятся.
  - А наши вложения окупятся, герцог?
  - Мы уже обсуждали это, ваше величество. Сталь, свой собственный мифрил и полный контроль над лунным серебром. Империи этого не хватает.
  - Не надо повторять мне общеизвестные вещи, герцог! - император опять начал злится, - Я у вас спросил не это! Вы предлагаете задействовать значительные силы, но вся награда достанется Бохору!
  - Надев корону, герцог объявит себя вассалом вашего императорского величества!
  - Это не прибавит золота в казне! Чем я буду платить легионерам, которых вы предлагает отправить в Элур? В казне пусто!
  В этот момент зашел слуга и объявил о визите Наместника. Император был не настолько зол, чтобы выносить внутренние дрязги своего двора на обозрение Светлой Церкви, а потому моментально заткнулся и, благожелательно улыбнувшись, встретил первосвященника со всем радушием, которое мог изобразить, на самом деле находясь в очень раздраженном состоянии.
  Некоторую пикантность встрече придавал тот факт, что новый Наместник навещал дворец императора чуть ли ни каждый день, но сам владыка огромной империи еще не определился со своим отношением к тому, что произошло за стенами Вобанэ. С одной стороны, старый глава Церкви был полностью лоялен императорской власти и никогда не выходил за рамки традиционных отношений, сложившихся в Алье между земной и небесной властями. Но, с другой стороны, новый хозяин Светлого Престола демонстрировал огромное желание сотрудничать с императором и поддерживать его начинания. Например, всецело одобрил авантюру в Элуре и даже всячески консультировал правительство империи, всем сердцем болея за успех дела. А уже одно это значило многое.
  Не успели император и Наместник заверить друг друга в своих искренних чувствах, как слуга объявил о визите герцога Бохора. Таким образом в кабинете собрались все руководители элурского начинания. Это совещание должно было стать последним, и после него тщательно разрабатываемый план должен был вступить в активную фазу. Собственно, все уже было готово и даже в этих переговорах не было особого смысла, если бы не неожиданное предложение герцога Форлезо задействовать в операции еще и флот.
  Это предложение очень сильно не понравилось императору, зато все остальные участники заговора против Элура нашли его крайне привлекательным.
  - В последние годы мы с большим оптимизмом наблюдаем положительную тенденцию в поведении вод Бурного моря. Можно с полной уверенностью сказать, что оно уже не такое и бурное! - Форлезо лучился довольством и наслаждался каждым моментом своего выступления, - И это дает нам уникальный шанс захватить Александрию с моря.
  - Но даже в самом лучше случае половина кораблей погибнет в пути, - напомнил император, все еще пытающийся ограничить участие военных в будущей компании.
  - Оставшихся кораблей хватит, ваше величество. В Александрии никто не ждет удара со стороны моря. Там всего два жалких рыбацких поселка. Мы легко высадим десант и возьмем город в свои руки.
  - А сколько десанта вы хотите туда направить?
  - Нужно не менее трех легионов, ваше величество.
  - И это в дополнение к четырем легионам, что вы уже выпросили у меня?
  - Да, ваше величество. Но все затраты оправдаются.
  - И не забывайте, что уничтожение в Александрии мерзких гномов зачтется Демуром! - вставил свое слово Наместник, - А когда герцог Бохорский станет королем и уничтожит в Элуре ересь, Демур обязательно примет ваши души под свою руку! Церковь даже готова взять часть затрат на себя! Это богоугодное дело, и мы выделим на него деньги!
  - Это очень хорошо, - император улыбнулся священнику, впервые услышав от него столь щедрое предложение, - Но что скажут люди? Имперские легионы будут использованы для захвата власти в чужом королевстве. Семь легионов. Целая армия!
  - Я возьму снабжение легионов на себя, ваше величество, - взял слово герцог Бохорский, от которого не укрылось изменение настроения владыки после заявления Наместника о деньгах, - Вы просто поможете мне подавить бунт в моих новых владениях. Для всех это будет тот же найм.
  - Но Элур еще не ваши владения! Когда вы планируете сыграть свадьбу?
  - Принцессу еще уговаривают, - замялся герцог, - Да и хотелось бы сначала захватить Ур.
  - Напомню: это вы должны сделать сами! Только наемники и любой сброд, который вы уговорите на эту авантюру! Имперские легионы появятся в Элуре позже!
  - Без сомнения, ваше императорское величество, - герцог склонил голову, - Я помню наш план и буду строго следовать ему!
  - Когда вы отплываете?
  - Послезавтра, ваше величество.
  Император прикрыл глаза и задумался. Он выделил лучшие легионы. И выделит еще. Это не страшно. Легионеры для этого и существуют. Сам герцог утверждал, что собрал внушительную армию и нанял достаточно кораблей, чтобы перевести и снабжать ее через Ночное море. С этой стороны все было нормально. Но Ур это не Касия и не Элур. Один город мало на что влияет. Как сложится военное счастье - неизвестно. А значит герцог Форлезо прав. Нужно задействовать флот.
  - У нас хватит кораблей, для перевозки трех легионов в Александрию?
  - Да, ваше величество! - вице-канцлер просиял, поняв, что император принял решение и готов его озвучить.
  - Подготовьте приказ для флота! Пусть готовят десантную операцию в Александрии, а часть кораблей пусть прикроет флот герцога Бохора. У Элуре же есть боевые корабли?
  - Да, ваше величество. Король платит торговцам, которые обязаны содержать боевые корабли. Их боеспособность крайне низка.
  - Главное, что они есть. Пусть мои моряки уничтожат элурский флот, если он попытается помешать герцогу высадиться в Уре!
  - Но зачем вам это, ваше величество? Эскадра наемников и так прорвется через них.
  - Затем, мой верный Форлезо, что эта битва даст нам повод высадить десант в Александрии, надо только заявить, что элурцы напали первыми - император улыбнулся и повернулся к Наместнику, - Но для этого нам нужны деньги. Когда мы сможем получить первый платеж от Церкви?
  Наместник сначала развел руками, но увидев жесткий взгляд правителя империи, решил не делать вида, что он ничего не обещал.
  - Я постараюсь принести первые деньги уже послезавтра.
  - Они нужны уже завтра. Иначе эскадра в море не выйдет.
  Герцог Форлезо, лучше многих знавший характер императора, не удивился столь торгашескому отношению к делу. Скорее вице-канцлер даже порадовался тому, что владыка заботится о казне и стремится заполнить ее пустоту всеми доступными ему средствами. Вот только такой прямой шантаж Церкви претил придворному, понимающему, что Наместник может обидеться, и тогда многие договоренности последних дней пойдут прахом. Но все обошлось.
  - Я пришлю деньги сегодня вечером.
  - Тогда уже завтра утром эскадра получит приказ!
  
  Глава 5
  
  - Ну что, лысый, ты рад меня видеть? - задорный женский голос оторвал Никса от дел.
  - Наглая самка! Опять ты? - доспехи посетительницы были знакомы гному очень хорошо, а потому в личности девушки он не сомневался.
  - Я, лысый! - Стефания улыбнулась, демонстрируя свои безупречные зубы.
  - Чего приперлась? Проверку ты уже делала!
  - Пришла истребовать с тебя одно обещание.
  - Это какое? - гном подозрительно посмотрел на вампирессу.
  - Умереть за своего эрла, конечно!
  Тан Никс покачал головой, поминая всех предков человеческой самки в очень нелицеприятных выражениях. Не употребляй Стефания регулярно кровь гномов, то некоторые идиомы были бы услышаны ею впервые. Но благодаря памяти крови девушка была очень хорошо знакома со всеми пожеланиями, которые сейчас получали ее давно умершие мама и папа, а также их родители.
  - Кончай сквернословить! - вампиресса решительно прервала разошедшегося гнома, - Эрл приказал собрать танов тинга и озвучить его волю.
  - Озвучивать ты будешь, самка?
  - А ты хочешь сразу нарушить волю господина?
  Никс утробно зарычал, но больше никак своих чувств не показал и пошел выполнять распоряжение гостьи. Быть самым авторитетным таном это не просто честь, но и вот такие постоянные дела, требующие личного присутствия. Стефания, весело посмотрев вслед гному, немного подождала и тихо пошла следом за ним. Девушке было интересно, кого тан навестит первым. И этот интерес был не совсем праздным. Если первым Никс навестит тана Форда, то это будет означать, что мелкий засранец не воспринял ее слова всерьез. А вот если заглянет к тану Цехину, то это будет означать, что гном проникся приказом вампирессы и намерен всерьез отнестись к ее поручению.
  А все потому, что тан Цехин возглавлял клан, отвечающий за охрану Александрии и всего города гномов. Причем, именно этот клан был изначальным, то есть тем, что два века назад и основал здесь поселение гномов. Уже один этот факт выделял гномов клана на фоне других, но не это было важно для Стефании. Тан Цехин считался главным военным специалистом коротышек Александрии, а сами гномы, несмотря на обособленную жизнь под землей, всегда держали руку на пульсе событий как в герцогстве, так и в королевстве. И визит Никса к Цехину должен был показать, что он прекрасно понимает, какой приказ получит в ближайшее время от своего эрла.
  Первым делом Никс пошел к тану Сердуку, чей клан отвечал за производство доспехов. Впервые за долгое время чем-то по настоящему удивленная Стефания тенью последовала за ним.
  - Здорово, мелкий! - поприветствовал Сердука Никс, - Зрения еще не лишился?
  - Да чтобы ты сгнил на поверхности, Никс! - раздался довольный голос тана, - Пальцы все целы?
  - Не жалуюсь.
  - Тогда чего пришел? Желаешь убедиться, что ты теперь ниже меня?
  Подслушивающая разговор Стефания улыбнулась. Переругивания гномов могли поставить в тупик любого незнакомого с их культурой человека. Но вампиресса искренне наслаждалась такими моментами и даже в чем-то ценила их.
  - Ты был коротышкой и умрешь коротышкой, - проворчал Никс, - Я к тебе по делу. Пришла самка от эрла и приказала созвать танов тинга.
  - Самка новая или старая?
  - Старая. Доспех ее. Цвет меха на голове тоже совпадает.
  Девушка прикусила губу и пообещала себе обязательно прочитать мерзавцу длинную лекцию о различиях волос и меха. Но потом. Пока на первом месте дело.
  - Значит, началось? - тихо спросил Сердук.
  - Думаю, да, - голос Никса тоже звучал непривычно тихо, - Эрл впервые призовет нас.
  - Наконец-то!
  - Да! Нам повезло! И я поспешил поделиться этой радостной новостью с тобой.
  - Спасибо! Иди обрадуй остальных. А я пробегусь пока по своим гезам. Надо убедиться, что наши гирды не будут нуждаться ни в чем!
  Лучше Стефании гномов не знал никто, но даже ее они подчас удивляли. Вампиресса была прекрасно осведомлена о том, что испокон веков александрийские гномы живут в благодарности к барону Бладу и надеются, что однажды им представится шанс отплатить своему спасителю. Но девушка никогда не думала, что простой намек на то, что вскоре гномам придется умирать за интересы своего эрла, вызовет у них такой энтузиазм и так вдохновит их.
  Собрать танов на совет тинга удалось быстро. А вот унять их волнение сразу не получилось. Коротышки переругивались, что-то возбужденно доказывали друг другу, спорили о предстоящих приготовлениях и пытались выставить в будущее войско как можно больше гномов из своих кланов.
  Некоторое время вампиресса наслаждалась этой атмосферой, но когда переругивания стали больше напоминать подготовку к масштабной драке, а в качестве аргументов стали использоваться толчки и пинки, Стефания решительно прервала этот балаган.
  - Заткнулись все! - рявкнула она и моментально услышала ответ.
  - Ты что себе позволяешь, самка?! - один из танов в пылу спора не сообразил, что задавать подобные вопросы представительнице эрла может быть не очень полезно для здоровья.
  Стефания не стала напоминать гному о своем положении, а сразу применила крайние меры. Подскочив к опрометчивому тану, она в пол силы ударила его в грудь. Отлетевшее к стене тело и стало ответом на вопрос. Совет гномов погрузился в тишину.
  - А теперь послушайте, что я вам скажу, - вампиресса вышла в центр зала, - Я уважаю вас всех и всегда с пониманием отношусь к тем особенностям вашей расы, что люди терпеть не могут. Но все имеет границы. Тан Никс сообщил вам всем, что я принесла приказ эрла. Вместо того, чтобы выслушать приказ, вы устроили драку и оскорбили меня. И об этом будет доложено эрлу Бладу.
  - Нет!!! - отчаянный крик сразу нескольких танов заставил Стефанию вздрогнуть.
  - Уважаемая! Мы верны эрлу! - Никс выбежал на середину зала и, встав напротив вампирессы, посмотрел на нее снизу вверх, - Не надо сообщать ему о произошедшем!
  Стефания кивнула головой. Гномы были грубы и сварливы, но если их прижать, то они совсем не против вспомнить о манерах и обычаях людей. Вот и в этот раз угроза, на которую гном и внимания бы не обратил, подействовала не хуже волшебного пинка. И все потому, что таны очень хорошо знали людей и понимали их, и каждый присутствующий представлял, как эрл отреагирует на их поведение. А именно: без всяких сомнений сочтет его оскорбительным. Этого гномы по отношению к своему благодетелю допустить не могли.
  - Верность и уважение - разные вещи, тан, - высокомерно бросила девушка, решив еще немного помучить гномов, - Оскорбляя меня, вы оскорбляете моего господина. А я служу эрлу Бладу.
  Присутствующие взвыли в голос. Ситуация становилась все хуже и хуже с каждой секундой.
  - Что вы хотите...
  - Заткнись!!! - заорал Никс и бросился к начавшему говорить тану, поняв, что тот собирается предложить взятку и тем самым еще больше оскорбить посланницу.
  - Я хочу, чтобы вы выслушали и выполнили приказ эрла Блада, - с довольным видом произнесла Стефания, сделав вид, что не поняла недосказанное предложение.
  - Мы слушаем тебя, уважаемая, - быстро произнес Никс, с неприязнью поглядывая на своего соратника по тингу, которому он продолжал зажимать рот ладонью.
  - Эрл Блад повелевает тингу кланов Александрии собрать боевые гирды и выставить их из города максимум в десятидневный срок. Гирды должны быть направлены в Кас ко двору герцога Каса, где эрл возьмет над ними командование как конунг. Каждый из кланов тинга обязан выставить не менее двух и не более четырех гирдов. Приказ писан собственноручно эрлом Бладом в моем присутствии, - Стефания наконец соизволила достать свиток и, поломав печати, вскрыла его, протянув письменное свидетельство своих слов Никсу.
  Тан с достоинством подошел к девушке и, приняв свиток, внимательно изучил его.
  - Все верно! - наконец объявил он, - Печать и подпись эрла на месте. Пришел момент, которого наши предки ждали так долго!
  Зал наполнился восторженными криками танов. Глядя на это ликование, Стефания покачала головой и отошла чуть в сторону, но потом, вспомнив о тане, которого она ударила, изменила направление и подошла проверить свою жертву. Гном был жив, но все еще пребывал без сознания. Быстро приведя его с помощью магии в порядок, вампиресса заявила наглецу, что в следующий раз непременно убьет его, а пока он прощен и может приступить к выполнению приказа эрла. Сам приказ пришлось повторить специально для несчастного, над которым теперь потешались все остальные таны.
  На следующий день жители Александрии стали свидетелями редкого зрелища. Ворота всех фортов, за стенами которых скрывались проходы под землю, открылись настежь, и оттуда в полной боевой экипировки стали выходить отряды гномов. Соблюдая невиданную для людей дисциплину и порядок, воины промаршировали по улицам города по направлению к порту, где быстро погрузились на поджидающие их баржи и уплыли вверх по реке.
  Таны нашли способ, как извернуться и нарушить приказ эрла. Каждый клан выставил по четыре полных гирда, как и было предписано, но сверх того гномы усилили их магами так плотно, как только могли. Всего в поход отправилось чуть менее двадцати тысяч гномов.
  
  *****
  
  На следующий день после прибытия в Кас Александр принимал гостей. Желающих увидеться с герцогом было так много, что они организовали перед кабинетом настоящую живую очередь. Единственным, кто избежал участи стоять и ждать аудиенции хозяина, был принц Карл. Молодого претендента на трон Александр допустил до себя сразу, прервав ради этого разговор с капитаном Каларгоном.
  - Ваше высочество! - вампир склонил голову перед входящим принцем, - Я рад видеть вас. Прошу прощения, что не могу встать.
  - Ну что вы герцог. Не стоит! - Карл смутился и, оглянувшись на Няшу, которая и проводила его до герцога, растерянно застыл.
  Его романтические чувства к кобольду никуда не делись, и в присутствии девушки принц терялся. Несколько дней, что он провел в замке Кас без герцога, еще больше заставили юношу поверить в то, что его влечение к нелюди не является временной блажью. По возвращению Александра он хотел просить того продать Няшу ему, но когда утром ему сообщили, что Кас был где-то серьезно ранен и лишился обеих ног, принц забыл обо всем и устремился к Александру, желая уже просто побыстрее увидеть его, а увидев хозяина замка, вновь вспомнил о желании заполучить кобольда себе. Из-за столь противоречивых желаний сейчас принц чувствовал себя не в своей тарелке и не знал, о чем ему говорить сначала. Александр же не спешил прийти на помощь своему сюзерену и просто молчаливо ждал.
  - Герцог, я прошу вас разрешить мне назначить капитана Каларгона командующим моей армией! - неожиданно произнес Карл, чем несказанно удивил и Александра и самого капитана, которого вампир не стал выгонять из кабинета из-за визита принца.
  Вообще Каларгон уже некоторое время являлся главным героем герцогства Кас. Его успехи при подавлении мятежа и не менее триумфальное возвращение после, сделали его фигуру очень популярной в городе. Один его бой в столице оброс таким количеством подробностей, что Александр слышал как минимум семь разных версий произошедшего на причале в Касии. Собственно, это и стало одной из причин, почему первым он принял именно своего капитана. Вампир желал лично узнать подробности боя в столице. А теперь последовала неожиданная просьба Карла, явно брякнувшего первое, что пришло ему в голову, и сейчас надо как-то осторожно переубедить принца отменить свое необдуманное предложение.
  - Я не думаю, что капитан подходит на должность командующего королевской армией, ваше высочество.
  - Но почему, ваше сиятельство? Капитан достойный человек и великолепный полководец!
  - Не сомневаюсь в этом, мой принц, - Александр с улыбкой посмотрел на Каларгона, стоящего в углу и изображавшего статую, - Вот только, он мой человек. И если он возглавит вашу армию, это будет не самым хорошим знаком. Многие начнут говорить, что я хочу стать королем сам, а вас просто использую, как куклу.
  - Это все равно будут говорить, герцог, так стоит ли обращать внимание на такие мелочи?
  "Ого! А парнишка растет!" - Александр с уважением посмотрел на Карла.
  - На пути к трону мелочей не бывает, ваше высочество.
  - Но капитан...
  - Капитан Каларгон и так сделал куда больше, чем от него ожидалось.
  - Да! - восторженно кивнул головой Карл, - Он уже рассказывал мне про бой в столице и про то, как его отряд прорывался из Касии. Это великолепно!
  - На самом деле великолепно не то, что капитан умудрился разбить посланный для его ареста отряд и покинуть столицу, а то, что он почти не потерял при этом людей и сохранил трофеи.
  - Трофеи? - удивился Карл.
  - А он не говорил вам? - Александр приподнял одну бровь и посмотрел на Каларгона.
  - Капитан сообщал, что он привез трофеи, но я не интересовался ими. Они принадлежат вам и я не посмел.
  - Ах, вот оно что, - герцог снисходительно улыбнулся, - Избавляйтесь от этой привычки, ваше высочество. Любопытство не порок.
  - Что такого важного в трофеях, взятых с мятежников, ваше сиятельство? - Карл стал серьезным и сразу перешел к важному вопросу.
  - То, что до этого мятежники взяли их с мертвых принцев.
  - Всесветлый! Королевские артефакты Элура!
  - Верно, ваше высочество. Доспехи, оружие и артефакты принцев крови. И все это капитан Каларгон доставил в Кас в целости и сохранности!
  - Капитан! Я... Я..., - от переизбытка чувств принц не мог подобрать слова, - Просите все, что пожелаете!
  - Ваше высочество, - тихо, но властно одернул Карла герцог, - Капитан Каларгон мой вассал и награждать его моя обязанность.
  - Ой! - принц смутился и замолчал.
  - Когда вы станете королем, совершать подобные оплошности вам будет нельзя, - наставительно произнес вампир.
  - Я приношу свои извинения, ваше сиятельство, - Карл склонил голову, - Это было в высшей мере неприемлемо с моей стороны.
  - Было, - подтвердил Александр, - И очень хорошо, что свидетелями были только мы с капитаном. А теперь давайте вернемся к делу, ваше высочество. Я уверен, что вы навестили меня не для того, чтобы просить сделать капитана Каларгона своих командующим.
  - Верно, - кивнул Карл, - Я хотел просить вас о другом, ваше сиятельство. Но капитана я тоже хочу. Уверен, что он станет великолепным полководцем.
  - И я еще раз отвечу вам отказом, ваше высочество. Капитан Каларгон получит от меня свой собственный отряд, которым и будет командовать в вашу славу! Но армию будете возглавлять лично вы, мой принц. Трон надо взять самому, а не получить его из чужих рук.
  - Но я...
  - Не имеете нужного опыта?
  - Да!
  - Это не страшно, ваше высочество. Я предоставлю вам отличного советника. Прислушивайтесь к нему и учитесь у него.
  - И кто это будет?
  - Я представлю его вам чуть позже, ваше высочество, - Александр на секунду задумался о Леониде, но решил, что прямо сейчас звать воеводу не стоит, - Он готовится к совещанию. Там и познакомитесь.
  - Это один из ваших людей?
  - Да. Он уже давно командует войсками баронства Блад.
  - Но как быть с разговорами о вашем влиянии на меня? - напомнил недавний разговор принц.
  - Никак. Никто не знает, что Леонид мой человек. И он будет держаться в тени. А когда вы станете королем, то освободите генералов, которых арестовал ваш дядя, и получите верных полководцев, обязанных вам жизнью и свободой.
  - Мне нравится, - Карл задумался, - Жаль, что я не могу сделать это уже сейчас.
  - Жаль, что вассалы короля признали Людовика. А генералов мы найдем. В крайнем случае, я лично возглавлю ваши войска, мой принц, - Александр почесал один из обрубков, которые в последнее время усиленно росли и оттого постоянно чесались, и этот жест не остался незамеченным собеседниками.
  - Как ваши ноги, ваше сиятельство? - участливо поинтересовался принц, вновь забыв об истинной цели своего визита.
  - Благодарю вас, Карл, уже хорошо.
  - С вами ведь будет все в порядке?
  - Конечно! - усмехнулся Александр, - Уже послезавтра я буду бегать как прежде.
  - Так быстро?! - удивился юноша, - Я слышал, что новую конечность надо отращивать не меньше месяца, а то и двух! И это под постоянной опекой мага.
  - Магов у меня хватает, ваше высочество, но вот сам способ так быстро вернуть утраченную конечность я бы хотел сохранить в секрете. Поэтому и прячусь в своих покоях и допускаю до себя только верных людей.
  - Но зачем держать подобное в тайне? - удивился принц, - Вы можете использовать это знание, чтобы...
  На этом моменте Карл запнулся, будучи не в состоянии продолжить свою мысль и высказать, для чего же герцог Кас мог-бы использовать новые возможности. Говорить о престиже, власти и деньгах было бессмысленно. Всего этого у хозяина замка было больше, чем у кого-либо. И по всему выходило, что обнародование факта возможности быстро выращивать людям потерянные конечности не принесет герцогу ничего, кроме дополнительных хлопот. В то время как сохранение тайны откроет, например, такие возможности, как тайная помощь нужным людям и их подкуп такой нужной услугой.
  - Продолжайте, ваше высочество, - Александр видел на лице принца усиленную работу извилин и в целом понял ход его мыслей, а потому был приятно удивлен очередным взрослым суждением будущего короля.
  - Я все понял, ваше сиятельство, - Карл невесело улыбнулся.
  - Хорошо. Тогда давайте сделаем еще одну попытку вернуться к истинной цели вашего визита ко мне, ваше высочество.
  Принц на несколько секунд завис, обдумывая слова герцога и в очередной раз за визит вспоминая, зачем же он здесь находится. Легкий запах полевых цветов, все еще висящий в комнате после того, как тут недавно побывала Няша, напомнил ему о деле.
  - Я хочу выкупить вашу наложницу, ваше сиятельство, - выпалил Карл.
  - Все еще носитесь с этой идее, ваше высочество?
  - Я люблю ее!
  - Разлюбите! - Александр гневно посмотрел на принца.
  - Но я... Я так хочу!
  Вампир посмотрел на Карла. Только что такой разумный и деловитый, он вызывал у него чувство законной гордости своей основательностью и правильными действиями. И вот, прямо на глазах, Карл из уважаемого человека превратился в жалкого сопляка, обуреваемого собственными желаниями и страстями. Подавив вскипавшую внутри ярость, Александр, тем не менее, не стал убирать эти эмоции с лица.
  - Подойди ко мне, Карл, - четко скомандовал он, и принц не посмел ослушаться.
  Схватив за грудки юношу, Александр рывком приблизил его лицо к своему и гневно зашептал прямо в ухо опешившему от такого обращения Карлу.
  - Запомни, молокосос: все, что ты хочешь, не имеет вообще никакого смысла, пока ты не можешь это взять. Всем вокруг плевать на твои желания! У них есть свои. У меня тоже есть свои желания, и выполнять твои я не буду! Это ясно?
  Принц быстро кивнул и сделал попытку освободиться от захвата герцога, но тот держал его намертво.
  - Я еще не закончил! - зло прошипел Александр, - Поэтому слушай внимательно. Ты слушаешь?
  - Ддда.
  - Так вот, молокосос, - продолжил вампир, убедившись, что Карл напуган, но голову не потерял и воспринимает его слова адекватно, - Сейчас, по велению судьбы, ты оказался главным претендентом на трон. Но сидеть своей жопой на этом предмете мебели, это немного не то, что об этом думают обычные люди. Жрать вино и трахать наложниц можно будучи простым рыцарем. Минимум ответственности и максимум наслаждений для нежной аристократической задницы! Ты хочешь быть таким королем? Ты хочешь быть королем-рыцарем, которому интересны только собственные желания? Или все же ты желаешь быть королем-правителем, молокосос, и быть настоящим владыкой Элура?
  - Правителем, - быстро выдавил из себя принц, - Я хочу править страной.
  - Тогда забудь о других своих желаниях! Забудь о мягкой постели. Забудь о вкусной еде! Забудь о молодых девах! Забудь о наслаждениях! Забудь о любви! Это все отныне не для тебя, молокосос! И если ты сможешь подняться над своими страстями и обуздать их, то однажды станешь не просто правителем королевства, а великим королем. И может быть тогда я извинюсь перед тобой за этот разговор и перестану называть тебя молокососом!
  Высказав Карлу все, что он думал о его поведении, Александр улыбнулся про себя и наконец отпустил одежду принца. Позволив тому разогнуться и перестать стоять перед собой в полупоклоне. Речь получилась несколько короче, чем планировал вампир, но вроде ее эмоциональная составляющая была на высоте. Принц вроде впечатлился и возможно наконец выкинет из головы все глупости о Няше и займется делом. Подобрать грелку для постели ему можно будет и потом. Да и, если честно, постель короля обычно не пустует. Чтобы она пустовала, королю надо делать усилия, иначе там очень быстро окопается какая-нибудь расторопная "фрейлина". Но это все в будущем, и как будущий король будет справляться с такими соблазнами, Александр еще посмотрит, а сейчас надо, чтобы голова принца не была забита разными левыми мыслями и желаниями.
  - Я понял вас, герцог, - Карл расправил одежду, потрепанную хваткой Александра.
  - Надеюсь на это! И впредь думай, что и где ты говоришь! Даже стены имеют уши, а ты начал разговор, касающийся только нас двоих, в присутствии постороннего!
  Принц бросил быстрый взгляд на Каларгона, старавшегося даже не дышать и уже обдумывающего, куда бы ему бежать от таких откровенностей своих господ.
  - Капитан! - голос Александра был спокоен и холоден, - Если хоть что-то из произошедшего в этой комнате выйдет за ее пределы, умирать вы будете долго и мучительно!
  - Да, милорд! Я все понимаю, милорд.
  - Я это знаю, капитан. Иначе бы вы были уже мертвы. Но я вам верю. Считайте, что вам очень сильно повезло. Одновременно вы получили славу, доверие господина и его тайны. Зубодробительная смесь! И она может как вывести вас на вершины власти, так и сгноить в подвалах замков. Решать вам.
  - Для меня честь служить вам, ваше сиятельство, - Каларгон опустился на колено и склонил голову, - Я мечтаю только о службе вам!
  - Да-да, - усмехнулся Александр, - А еще о хорошей драке и паре сражений в неделю. Ну и желательно, чтобы между этими важными делами оказалось немного времени на посещение борделя и кабака. Но не больше разика в неделю. Смешивать удовольствия не стоит. Так ведь?
  Глядя на удивленное лицо капитана, Александр весело рассмеялся. Каларгон же продолжал стоять преклонив колено и не знал, что ему сказать. Так ясно его мысли не выражал еще никто. Даже он сам. Конечно он знал, что барон Блад очень необычный человек, но в очередной раз мужчина получил подтверждение тому, что герцогству очень сильно повезло с новым герцогом. И дело оставалось за малым. Сохранить для этого человека корону Каса!
  - Я полностью в вашем распоряжении, ваше сиятельство, - прошептал капитан.
  - Поднимитесь уже, - скомандовал Александр, - Вечером у нас будет совещание. Как мой капитан, вы будете присутствовать на нем. Сейчас у вас нет в подчинении войск. После реформы вы оказались не у дел. Но, как я и сказал принцу, я намерен выделить вам отдельный отряд. Вот ваши соображения относительно численности этого отряда и его задач я и хочу услышать от вас вечером. А пока идите!
  Капитан склонил голову и покинул кабинет. Глядя ему вслед, Карл тяжело вздохнул и повернулся к Александру, с которым он неожиданно остался наедине.
  - Герцог! После всего произошедшего... Я разрешаю вам обращаться ко мне по имени. Всегда и везде! Только..., - принц запнулся, но быстро взял себя в руки и, расправив плечи, твердо закончил, - Молокососом называть меня при людях я запрещаю.
  - Я понял вас, ваше высочество. Благодарю за оказанную честь!
  - Вам спасибо. За науку.
  Если бы Александр в этот момент взял пару капель крови принца, то он обязательно бы стукнул себя ладонью по лицу. Его эмоциональная отповедь, что он только что выдал для принца, возымела на того несколько иное воздействие, чем предполагал вампир. Основную идею Карл понял верно. Служение и посвящение всего себя целиком поставленной цели. Но вот выводы... Кроме правильных выводов и решений, принц принял и еще одно. Он решил быть достойным Няши!
  Разум влюбленного человека всегда мог выписывать немыслимые кренделя, и в этот раз вампир почти стал свидетелем очередного такого загиба того тонкого и странного чувства, что все вокруг называют любовью.
  Видя перед собой сильного, умного и уверенного в себе человека, Карл понял не только то, каким он должен быть королем, но и осознал причину, по которой Няша безоговорочно признала герцога Каса своим хозяином. То есть, у него перед глазами появился живой пример, каким надо быть, чтобы Няша полюбила тебя. И принц намеревался твердо достичь этого идеала, став достойным любви такой девушки, как кобольд-наложница герцога Каса.
  Все эти мысли принца были неизвестны Александру, который посчитал, что на время прочистил мозги Карлу и убрал из них дурость. Потому дальше вампир намеревался серьезно поговорить с юношей и объяснить ему некоторые моменты будущего совещания. Ведь получится не очень хорошо, если глава всей северной коалиции будет стоять и хлопать от удивления глазами вместе с остальными присутствующими. А значит посвятить принца в детали надо уже сейчас.
  - Карл! - Александр позвал принца тихим, вкрадчивым голосом, - Присядь. Нам предстоит серьезный разговор!
  Карл выполнил просьбу герцога и сел в кресло напротив. Его лицо было сосредоточено и серьезно. Возможно впервые в жизни он не только по настоящему понял, что вскоре станет королем, но и понял, каким именно королем он будет, а потому принц взрослел буквально на глазах. Огромная ответственность, что раздавливала многих правителей, пришлась юноше по силам.
  
  *****
  
  Собраться вечером получилось не сразу. Хотя большое военное совещание было запланировано заранее, выдержать сроки его начала не получилось. Сначала Александр заболтался с принцем, рассказывая ему об истинных возможностях и силе баронства Блад, - естественно, до истинных "истинных возможностей" рассказ и близко не дотягивал, но для принца и он стал откровением. Мобилизационные возможности одних только гномов впечатляли сверх всякой меры. А ведь кроме них были наемники Константинополя, бедные горожане Александрии и многочисленные маги Ебурга. Если только ими правильно распорядиться, то все эти ресурсы вместе составляли значительную силу, способную смести любую преграду на своем пути.
  Второй причиной задержки собрания стал Леонид, который наплевал на свои же собственные решения и лично занялся организацией войск герцогства. Не то чтобы воевода не доверял Александру, но в бой ему хотелось идти с войсками, которые организовал он сам, а не кто-то другой. Потому забив на планы предстоящей кампании, вампир носился по столице, выясняя, что именно город может дать своим солдатам прямо сейчас. Результат мужчину не радовал, и он злился как на себя, за то что согласился во всем этом участвовать, так и на Триумвират, который приказал ему возглавить столь безнадежное дело. Но больше всего воевода проклинал предыдущих Касов, которые, по его мнению, делали все, чтобы не иметь под рукой нормального войска.
  Третьей причиной задержки стало знакомство Леонида с Карлом. После утренней прокачки от Александра принц решил всерьез взяться за дело и, даже уступая инициативу командования армией, желал знать как можно больше деталей и стремился научится всему и сразу. Леонид отнесся с пониманием к подобной инициативе номинального командующего и честно отвечал на его вопросы, иногда даже вдаваясь в излишние подробности.
  Таким образом, когда все наконец собрались в одной комнате, уже наступил поздний вечер, и город за окнами погрузился в темноту ночи. Александр приказал подать в зал еды и напитков, подразумевая, что совещание может затянутся до самого утра и, выставив несколько постов охраны, наконец начал то, к чему все усиленно готовились последние дни. Крайний совет перед тем, как северная армия выступит под знаменами Карла против Людовика.
  Как водится, начали с перечисления собственных сил. Надо сказать, уже очень внушительных.
  Благодаря щедрому денежному вливанию вампиров, личная армия Карла составляла более девяти тысяч человек, половина из которых были уже обученными солдатами и не нуждались в дополнительной подготовке. Герцог Кас выставил почти двадцать тысяч гномов, двенадцать отрядов наемников и сформировал полк беженцев из Залона размером в четыре тысячи человек. Кроме этого активно формировались три терции. Герцог Гуян выставил всю дружину, то есть чуть меньше, чем тысячу бойцов, семь отрядов наемников и созвал баронское, городское и крестьянское ополчение, что дало ему еще восемь тысяч солдат. В дополнение к этим силам бароны Каса добровольно предоставили Карлу примерно пятьсот кавалеристов и столько же бойцов имелось из состава бывшего гарнизона Залона. Из последних было решено сформировать личную гвардию Карла.
  Все эти силы, собранные в один кулак, выглядели очень и очень грозно, и противопоставить им Людовик мог только объединенную королевскую армию, но учитывая его проблемы с южанами и соседями, сделать это он конечно не мог. Зато он имел сразу двух архимагов, что позволяло ему чувствовать себя вполне уверенно. На этом вопросе и заострил внимание герцог Гуян.
  - Господа, а не получится ли у нас так, что разбив армию узурпатора, мы сами будет разбиты магией, где-нибудь под стенами Касии?
  - Такая опасность, несомненно, существует, - ответил Леонид, - Но, на мой взгляд, она минимальна. У нас подавляющее магическое превосходство над любой армией на территории Элура. Тысяча гномьих магов, почти тысяча магов добровольцев из Ебурга, рота гвардии герцога Каса плюс его личные слуги и артефакты из нашего арсенала, смею заверить вас, очень и очень мощные.
  - Даже один архимаг с легкостью раскидает все эти силы, - парировал это заявление Гуян.
  - Это не так, - поддержал воеводу Александр, - Даже два архимага не справятся с подобными силами, если нам удастся защититься от их ударов. А нам это удастся. И открою небольшой секрет. Архимаг Агрон не горит желанием сражаться за Людовика и готов перейти на нашу сторону.
  В зале поднялся возбужденный гомон. Оба вампира и Карл знали о том, что Александру удалось передать Агрону письмо с предложением о смене стороны, а вот другие пребывали в неведении относительно этого факта, как не знали они и о том, что архимаг предварительно согласился и сейчас просто набивал себе цену.
  - Если на нашей стороне окажется Агрон, то мы без проблем победим, - несколько удивленно проговорил Гуян, видимо сам находясь под впечатлением от собственных расчетов.
  - И опять вы немного торопитесь, ваше сиятельство, - одернул его Александр, - Разбить королевскую армию мы можем, но вот с занятием столицы будут некоторые проблемы, так как она хорошо укреплена магически, и не стоит забывать об армиях Гарна, Шореза и южан! После коронации Карла они никуда не денутся.
  - Но и наши силы к этому моменту увеличатся! Королевские вассалы присягнут Карлу, и мы можем использовать обе элурские армии!
  - Если они к тому моменту будут существовать...
  - Кстати! - прервал перепалку герцогов Леонид, - Надо будет издать указ за подписью Карла о том, что все солдаты, перешедшие на нашу сторону, не только подлежат прощению, но и получат некоторое вознаграждение! Денег у нас на это хватит!
  - Я согласен, - быстро заявил Карл, которому эта идея очень понравилась, ведь принц еще помнил о том, как быстро ему удалось сформировать сразу несколько полков профессиональных солдат простым повышением жалования.
  - Поддерживаю! - кивнул Александр, - Но прежде чем это возымеет хоть какое-то действие, нам надо победить! Как мы будем побеждать?
  - Я предлагаю осуществить ваш первоначальный план, - Леонид указал на карту, - Идея ударить по королевскому домену довольно удачна.
  - А я буду изображать удар по тракту? - герцог Гуян решил уточнить детали, хотя Карл уже рассказывал ему эти свои мысли ранее.
  - Да. И при необходимости укроетесь за стенами своей столицы. Но думаю, что с армией почти в пятнадцать тысяч человек вам это не потребуется.
  - Пятнадцать? - удивился герцог, - Но у меня всего одиннадцать.
  - Мы предоставим вам наемников и магов. Будет пятнадцать. Людовик не сможет выставить столько и будет отсиживаться за стенами Додра пока не подтянет войска с запада и юга. А в это время армия Карла займет королевский домен и лишит узурпатора значительных ресурсов.
  - То есть, ты не придумал ничего нового? - уточнил Александр.
  - Пока не вижу в этом смысла, - пожал плечами Леонид, - Ваш план мне нравится. А вот как будем действовать на поле боя, я пока не знаю.
  - И вас не пугает, что две трети армии принца будут состоять из гномов? - задал вопрос капитан Каларгон.
  - Меня это только радует, - усмехнулся воевода, - Коротышки отличные вояки. По выучке, снаряжению и боевому духу это наши самые лучшие войска. По крайней мере, пока к следующему году мы не закончим формирование терций в Касе, Константинополе и Александрии.
  - А что на это скажет Церковь?
  - Этот вопрос я предлагаю обсудить позже, когда мы и правда будем знать о реакции светлых отцов, - вмешался Александр, который строил очень большие планы на негативные заявления церковников и последующее распространение мартианства, как противодействие такому вмешательству официальной церкви, но пока был не готов говорить о своих чаяниях с теми, кто все еще считал себя верным сыном Светлой Церкви.
  - А какие войска вы дадите капитану Каларгону? - Карл заметил нежелание Каса говорить о религиозных делах и поспешил перевести беседу на другой вопрос, благо как номинальному главе коалиции ему это было сделать легко и перебивать принца никто бы не стал.
  - Я дам ему свою гвардейскую роту, кавалерию баронов и пару отрядов наемников, которых посажу на телеги, - ответил Александр, - Получится высокомобильный отряд примерно в полторы тысячи человек. Отправим его как можно дальше на юг королевского домена вдоль побережья.
  - Капитан! - принц посмотрел на Каларгона, - Вы справитесь?
  - Да, ваше высочество! - капитан довольно улыбнулся.
  - Так тому и быть. Хотя меня и смущает отсутствие кавалерии в моей армии, если вся она будет под рукой капитана Каларгона.
  - Не стоит переживать из-за таких пустяков, ваше высочество, - наставительно заявил Леонид, - Атаку вражеской конницы наши пехотинцы отобью легко, а из-за того, что наша кавалерия не добьет бегущих врагов и вовсе переживать не стоит. Все выжившие потом пополнят вашу же армию.
  - Если смотреть с этой стороны, то отсутствие конницы это даже благо, - задумчиво произнес Гуян.
  - Верно, - кивнул Александр, - Поэтому я даже и не пытаюсь покупать лошадей. Дорого, а результат будет скорее отрицательным. Лучше сосредоточить усилия на тренировке новобранцев.
  - Эти ваши терции? Расскажите подробно?
  - Пока хвастаться нечем, - развел руками вампир, - Вот весной я надеюсь удивить вас, а пока забудем о них.
  - Как скажете! Тогда подытожим? - Гуян обвел взглядом людей и остановился на Леониде.
  Воевода понял его правильно и объединил все сказанное ранее, подводя предварительный итог.
  - Мы решили разделить нашу армию на три отряда. Первый отряд под командованием герцога Гуяна, численностью около пятнадцати тысяч человек, должен будет охранять северный тракт и постоянно угрожать захватом городу Додр, но при угрозе сразу отступать в Гуян. Второй отряд, под командование капитана Каларгона, численностью в полторы тысячи человек, скорым маршем направится вдоль побережья к Норету, а потом к Кихауну и Ахрупу. Задачей капитана будет привести королевских вассалов к верности Карлу. Третий отряд, под командованием принца Карла, численностью примерно в двадцать пять тысяч человек, захватит остальной королевский домен и создаст угрозу Касии с востока, таким образом отрезав от столицы южную армию и взяв город в полукольцо.
  - Мощнейшая армия, - прошептал один из офицеров Гуяна, услышав о численности войск, что пойдут в поход уже в скором времени.
  - Верно, - довольно кивнул Леонид, - И никто в Элуре не ждет, что мы сможем выставить так много солдат. Это неприятно говорить, но трагедия в Залоне нам помогла. Беженцы оттуда с радостью записываются в армию Карла. А теперь давайте обсудим детали, ради которых мы здесь и собрались!
  Мужчины невольно подались ближе к столу и тихо начали утрясать детали столь масштабной военной операции, в результате которой решалось не только их будущее, но и судьба всего королевства.
  Когда через несколько дней в Кас зашла армия гномов, все уже было готово, и хмурые коротышки, отдав почести своему эрлу, двинулись в путь дальше, но уже в сопровождении человеческих полков и под знаменами принца Карла и герцога Каса.
  
  Глава 6
  
  Полыхающее пламя создавало изрядный жар, повышая и без того немаленькую температуру окружающего воздуха. Но подобные неудобства не создавали никаких проблем трем вампирам, один из которых и был причиной начавшегося лесного пожара.
  - Полное дерьмо! - констатировал жандарм с погоном сержанта, глядя на одинокую пчелу, вьющуюся около него и тоже не обращающую внимания на жар пламени.
  - И не говори! - заверил его вампир в гражданской одежде цветов Корпуса Крови, - Ничего тварей не берет! Все охотятся и охотятся!
  - Я слышал, что уже до драконов добрались, - третий участник компании был менее эмоционален, чем его спутники, и не демонстрировал своего разочарования происходящим, хотя как ученый и наблюдал все куда дольше, чем остальные мобилизованные вампиры.
  - А драконью шкуру-то они как прокусывают?! - удивился жандарм.
  - Вроде, в глаза кусают.
  - Дерьмо! И вы, яйцеголовые, утверждаете, что они неразумны?!
  - Верно. Наличие разума исключено, - авторитетно и уверенно заявил представитель Корпуса Науки, - Одни инстинкты. Мы несколько раз проверяли.
  - Лучше бы вы их охраняли надежнее, - вздохнул жандарм и наконец прихлопнул вьющуюся вокруг него пчелу.
  - Про это жалеть поздно, сейчас надо остановить рой.
  - Да как ты его остановишь? Все вокруг выжигаем, а новые ульи появляются и появляются!
  - Значит не так выжигаем, - парировал ученый.
  - Скорее, медленно, - вмешался служащий Корпуса Крови, - Мы не успеваем подвозить кровь, а без нее быстро уничтожать ульи не получается.
  Основа жизни вампиров, основа их магии и их силы - кровь живых существ, без которой они не могли ничего - и правда сильно ограничивала возможности борьбы с роем магических пчел. Ведомство Семена сбилось с ног, подчистую опустошая до этого беспрестанно наполнявшиеся два века хранилища, но все равно не успевало удовлетворить все нужды борющихся с нашествием вампиров. Средств доставки и подвоза катастрофически не хватало. Вампиры никогда не планировали, что огромные массы крови могут потребоваться им где-то еще, кроме их замков.
  - Сколько у нас-то осталось? - уточнил жандарм.
  Кровник потряс бурдук.
  - Литров десять, - сообщил он.
  - Значит еще на одну "огненную вьюгу" хватит.
  - Угу. Вот только где мы ее применим? Здесь или отойдем ближе к горам?
  - Здесь, - немного подумав, заключил жандарм, - Раз летают, то надо продолжать выжигать, а не менять место. Иначе все бессмысленно.
  - А я предлагаю связаться с командование и уточнить, - предложил ученый.
  - Чего там уточнять? Приказ был четкий: выжечь леса с ульями в предгорьях.
  - И мы потратили сотню литров крови, ничего не добившись. Сюда нужно слать больше вампиров, а не одну нашу тройку.
  - Сам же знаешь, что большая часть сил сейчас у Драконьих гор. Если пчелы полезут под Налим, то пострадают гоблины, на которых нам плевать, а вот рудники...
  - Там пчелам жрать некого, - перебил жандарма ученый, - Так что, Драконьей ничего не угрожает. А здесь...
  - Вы, яйцеголовые, и в прошлый раз утверждали, что пчел не может быть много, так как им жрать нечего, - вернул "любезность" жандарм, - И что?
  - Ну кто же знал, что у магических пчел появилась внешняя система пищеварения, и теперь их яд разлагает мясо до уровня приемлемой для них пищи! Наши их с муравьями скрещивали, а не с пауками!
  - Вот именно. А сейчас ты хочешь отвлечь штаб от работы и уточнить простой приказ, чтобы сэкономить десять литров крови, и все потому, что в твою голову забралась мысль о том, что мы делаем что-то неправильно! Может стоило озвучить ее до того, как мы почти выполнили задание?
  - Умные мысли не всегда приходят в голову вовремя, - пожал плечами ученый.
  - Ну тогда помолчи еще несколько минут, - жандарм повернулся к кровнику и, взяв у него бурдюк, быстро осушил его.
  Спустя пару десятков секунд мощнейшая "огненная вьюга" накрыла значительную территорию леса, оставив тройке вампиров только небольшую полосу нетронутой пламенем земли. Но очень-очень узкую. Только чтобы успеть выбраться, прежде чем огонь поглотит и эту свою жертву, уничтожив вместе с деревьями и располагающиеся на них ульи.
  
  *****
  
  Когда измученная армия выбралась из лесных дебрей и под ногами вместо известных только контрабандистам троп появилась нормальная дорога, генерал Рабан облегченно вздохнул. Самый тяжелый участок пути был позади. Солдаты полностью вымотались морально и физически, ни разу не вступив в бой с врагом. Поэтому требовалось немедленно изменение ближайших планов.
  - Надо дать армии отдохнуть, - генерал повернулся к принцу.
  - И дать возможность элурцам узнать, что мы идем к Уру?
  - Они это и так знают, ваше высочество. Герцог Хузур получает значительную выгоду от контрабанды между нашими странами. Ему служат сотни людей по обе стороны границы. И я почти уверен, что наш проводник один из них.
  - Так надо казнить его! - воскликнуло принц.
  - Боюсь, что поздно. Я ошибся, ваше высочество, - генерал театрально склонил голову, - Прямой путь оказался самым тяжелым и потому самым долгим. Без сомнения, в Уре уже знают о том, что мы здесь, и что мы идем к ним.
  - И что вы предлагаете, генерал? Ну кроме того, что армии надо отдохнуть.
  - Надо сменить маршрут, ваше высочество.
  - Хотите сначала захватить столицу герцогства, генерал?
  - Нет, ваше высочество, - Рабан отрицательно мотнул головой, - Мы выйдем к морю и пойдем к Уру вдоль побережья. Многочисленные рыбацкие деревеньки станут отличными промежуточными точками нового маршрута. В них мы найдем и отдых, а заодно и разнообразим рацион.
  Принц Ральф внимательно посмотрел на генерала, но ничего не сказал. Идея была глупой, но сделать с этим было ничего нельзя. Командующий армией был назначен отцом, и только он мог сменить его. Сам принц уже решил, что барон Рабан будет делать что угодно, но только не завоевывать ему корону. Даже прямое предложение будущих наград не смогло сподвигнуть генерала на изменение своих изначальных планов. Армия шла грабить Ур, и принц ничего не мог с этим сделать. Разве что учится тому, как надо воевать. Естественно, учится не у Рабана, а на его ошибках.
  Солдаты восприняли приказ о суточном отдыхе без эмоций. Армия просто встала лагерем и заснула. Поход вымотал всех, и поджидай их элурцы, все было бы завершено очень быстро. Но врага не было. Немногочисленные разъезды местных рыцарей не спешили нападать на армию Шореза, а скорее наоборот, стремились поскорее убраться с ее пути. В последующие дни их пустующие замки просто занимались наступающими без боя.
  Именно этот факт сыграл с армией еще одну злую шутку. Отступающий противник, боящийся даже мелких боевых сшибок, и легкость, с которой замки оказывались в руках, убедили шорезцев в том, что и дальше все будет точно так же. А потому винные погреба опустошались, а захваченная в них добыча моментально уничтожалась во славу принца, генерала и короля. В итоге, к стенам Ура подошла пьяная, забывшая о дисциплине армия, имевшая за спиной десяток сожженных подчистую рыбацких деревень.
  Осмотрев закрытые ворота и часовых на стенах торгового города, генерал Рабан сохранил невозмутимый вид.
  - Будем осаждать, - наконец вынес решение командующий и поспешил скрыться в шатре, который только-только успели поставить его слуги.
  Принц Рафль с ненавистью посмотрел ему вслед, но сдержался и промолчал. По данным разведки, в городе успели укрыться не только жители близлежащих сел, которые свезли туда весь собранный с полей урожай, что успел созреть, но и дружины окрестных баронов и рыцарей, что без сомнений усилило гарнизон Ура минимум в два раза. И конечно осада никак не могла повлиять на деятельность морского порта, а значит город будет жить вполне привычной жизнь и получать всю необходимую помощь, в том числе и наемников из Ильхори. Сейчас принц мог со всей уверенностью сказать, что генерал Рабан полностью провалил приказ короля и лишил его младшего сына любых шансов на корону Элура. И что с этим делать - решительно непонятно. Остается молчать и писать отцу очередную кляузу на генерала. А еще просить флот. Может быть король смилостивится и изменит свое решение... Хотя верилось в это слабо.
  
  *****
  
  - Мы попали в ловушку, ваша милость.
  - Это я и без вас вижу! - генерал Асджер в ярости швырнул кубок с вином прямо в лицо разведчика, посмевшего высказать своему командиру очевидную всем вокруг вещь.
  Армия Гарна, показывая превосходную выучку и дисциплину, уверенно шла по Элуру, практически не встречая сопротивления на своем пути. Позавчера, прямо с хода, был взят город Транос, столица одноименного графства. Солдаты славно развлеклись: хотя грабежи и были ограничены приказом сверху, останавливать и пресекать их никто не стал. Потому утром гарнцев ждал очень неприятный сюрприз, и это было не похмелье, хотя и им солдаты страдали изрядно.
  Была обнаружена армия Элура и это открытие сделала не разведка, а маркитанты, нагоняющие свою армию в пути. Уже из одного этого факта можно было сделать вывод, что элурцы умудрились зайти в тыл вторгнувшейся на их территорию армии.
  Посланные разведчики подтвердили, что все пути назад отрезаны, и сделали это не наспех собранные ополченцы местных владетелей, а вполне себе профессиональные вояки в цветах королевских сил. Под Транос пришла Западная армия Элура.
  Как они умудрились сделать все так быстро, Асджер не знал, и оттого еще больше нервничал и опасался принимать какое-либо решение относительно ближайших действий своих солдат. Эта медлительность генерала была на руку элурцам, и отправленные утром разведчики подтвердили, что те воспользовались подарком гарнцев и окончательно захлопнули свою ловушку. Теперь сражения было не избежать.
  - Мы останемся в городе или выйдем для боя за его стены?
  Асджер с ненавистью посмотрел на задавшего вопрос принца и тут же взял себя в руки, осознав, что его нынешнее поведение слишком неподобающее. Что будет в будущем, еще неизвестно, и показывать принцу свое истинное отношение к нему пока рано.
  - Транос не подготовлен для осады, ваше высочество. За его стенами мы как в ловушке.
  - Но дадут ли элурцы нашей армии покинуть город?
  - У них не будет возможности нам помешать, ваше высочество. Согласно донесения разведки, сейчас их силы рассредоточены вокруг города и им потребуется некоторое время, чтобы собраться вместе для боя. Мы успеем покинуть город.
  - Но зачем они разделили свою армию? - удивился принц, - Разве этим они не дали нам шанс?
  - Они совершили ошибку, ваше высочество. Самая обычная ошибка.
  - То есть, генерал, вы считаете, что сначала они очень удачно поймали нас в ловушку и навязали сражение на своих условиях, а потом сами же ошиблись и дали нам возможность победить себя? - голос принца звучал слишком издевательски, и генерал в очередной раз позволил себе бросить на него полный ненависти взгляд.
  - Эта ловушка... Скорее всего, это какая-то старая задумка на случай войны с нами. А вот конечное исполнение подкачало. В Западной армии много отличных офицеров, но толкового полководца среди них нет.
  - А если там маршал Додр?
  О такой возможности генерал Асджер почему-то не подумал и, пораженный, замолчал. Предположение принца было очень толковым. Западной армией Элура мог командовать маршал королевства. Но зачем он тогда разделил армию на отряды? Генерал понял, что его мозг начинает плавится от различных идей и вариантов развития событий. Требовалось принять решение, и чем быстрее, тем лучше, иначе можно было запутать самого себя, без всякой помощи со стороны противника.
  - Плевать, кто командир у элурцев! - резко мотнув головой, прокричал генерал, - Завтра, как только рассветет, мы выступаем! Они пожалеют, что нарушили мой план!
  
  *****
  
  - Не менее тридцати тысяч гномов, около двадцати тысяч пехоты и почти десять тысяч наемников! Но и это не все! Вдоль побережья идет еще одна армия! Пятнадцать или двадцать тысяч. В основном кавалерия!
  Знай граф Нури, что все называемые ему цифры сильно завышены, а отряд капитана Каларгона вообще переоценен на порядок, легче ему бы от этого знания не стало.
  - Армия Гарна заняла Транос, - между тем продолжал докладчик, - В ее рядах около двенадцати тысяч солдат и не менее четырех тысяч латников. Нашей Западной армии удалось незаметно зайти им в тыл, и в ближайшие дни там случится сражение. Наши войска располагают примерно равным количеством солдат и латников, и можно ожидать, что победа будет за нами.
  - Что насчет магов? - Нури пришлось постараться, чтобы его голос звучал уверенно и не дрожал.
  - Неизвестно. У гарнцев их, скорее всего, не много, а вот у северян..., - докладчик опустил взгляд, - Барон Блад идет с Карлом, ваша милость.
  - Герцог Кас! Называйте его правильным титулом! - взорвался Нури, - Этот ублюдок его заслужил!
  Офицер поспешил подтвердить, что понял замечание, но был беспардонно перебит королем.
  - Я лишаю его этого титула! - высокопарно заявил Людовик, - Отныне Алекс Блад больше не герцог Кас и не барон Блад, а самый обычный маг! И герцог Гуян тоже лишен своего титула!
  - Ваше величество! Для подобных решений..., - граф попытался остановить сына, но короля уже окончательно занесло.
  - Граф Мутал! - рявкнул Людовик, обращаясь к правой руке своего отца, - За вашу верную службу мне и королевству я дарую вам титул герцога Гуяна! Граф Нури! За вашу верную службу мне и королевству, я дарую вам титул герцога Каса. Будьте достойны!
  Оба аристократа вынужденно склонили головы и сдержано поблагодарили короля за награду, больше похожую на издевательство. А все потому, что король Элура не контролировал ни герцогство Кас, ни герцогство Гуян и никаких прав на них, соответственно, не имел. С таким же успехом он мог бы даровать своим подданным короны соседних государств. И то и другое одинаково повеселит чернь и травоедов, когда эти новости покинут стены королевского дворца. Но, слава Всесветлому, Людовик еще не дошел до того, чтобы назначать кого-то королем Шореза или Гарна. Уже одно это вселяло аристократам веру в то, что утром, когда его величество проспится, им удастся отговорить его и изменить свое решение. В конце концов, получилось же подобное с приказом о казни всех граждан враждебных королевств, значит получится и с этим глупым приказом.
  - А еще, - продолжил Людовик, - Я подумал о том, что мне стоит отказать в признании королей Шореза и Гарна. Они предали меня, и я не обязан называть их своими "братьями" и считать равными моего королевского величия.
  Граф Нури застонал. Северяне собрали огромную армию и гонят на столицу полчища нелюдей, а его сын занимается глупостями и выставляет себя шутом. В такой ситуации особенно отчетливо понимаешь, почему некоторые из царедворцев прошлого предпочитали держать королей в вечно пьяном состоянии и не выпускать никуда дальше постели. Ведь в таком случае им надо было только не забывать приводить королевскую спальню в порядок, убирая лужи блевотины, и периодически пристраивать куда-либо королевских бастардов. Видимо и ему придется поступить с собственным сыном схожим образом. Терпеть чудачества короля становилось все сложней.
  - Это очень мудрая мысль, ваше величество. Ее надо всесторонне обдумать!
  - Благодарю вас, герцог Кас, - лицо Людовика расплылось в улыбке, - Я непременно сделаю это. А пока я оставлю вас. Мне надо навестить матушку. Поручаю вам к утру решить вопрос с гномами. Нелюди должны быть уничтожены! Если надо, используйте Светлую Церковь! Я разрешаю.
  Когда король вышел из зала, граф Мутал подошел к Нури.
  - У тебя получился на редкость глупый отпрыск, - тихо, так чтобы не слышали другие присутствующие на докладе, произнес он.
  - И не поспоришь, - вздохнул Нури, - Если бы маги не подтвердили, что он и правда мой сын, мог бы хоть считать, что жена нагуляла его на стороне. Но не судьба.
  - Иногда Всесветлый слишком жесток..., - кивнул Мутал и повысил голос, чтобы задать свой следующий вопрос, - Что будем делать с гномами, господа? Надеюсь, никто не поспешит исполнить волю короля и призвать в помощь Церковь?
  Несмотря на явно оскорбительный в адрес правящего монарха тон вопроса, никто не стал одергивать графа и напоминать ему о приличиях. Во-первых, Людовик со своими странностями уже успел создать себе определенную репутацию, и приказы короля никто не спешил выполнять, так как часто они отменялись или изменялись уже у утру, а то и к вечеру. А во-вторых, среди присутствующих не было идиотов. Просить у Церкви помощь в борьбе с нелюдью... Три раза "ха"! Дураков нет. Конечно, светоши обязательно помогут. Вот только цена этой помощи будет слишком высока. Элур наводнят армиями соседних государств. Сыны Веры и и Псы Света будут распоряжаться в замках знати по всей стране. Тотальное разграбление всего и огромный долг перед Церковью. Вот результат такого беспечного поступка, а потому совершать его никто не будет. Даже если полчища гномов заполонят столицу, аристократы Элура будут прямо в лицо светлым отцам твердить, что они полностью контролируют ситуацию и все идет по плану! С гномами можно договориться. С церковниками нет.
  - Тогда я предлагаю поступить, как и советовал нам маршал. Отправим навстречу северянам баронское ополчение королевского домена. Ведь это их земли топчет нелюдь. Пусть они их и защищают!
  - Но там тридцать тысяч гномов! - напомнил приятелю Нури, - Плюс человеческие полки и мощная магическая поддержка! Да и сам Блад очень сильный маг.
  - Значит мы должны послать туда своего сильного мага. Верховный маг Элура должен показать, что не зря занимает свою должность. В противном случае у нас есть кем заменить его.
  - При всем уважении, - Нури на секунду замолк, обдумывая продолжение фразы, - Архимаг Фосет еще слишком... неопытен.
  - Предлагаешь послать и Фосета и Агрона? Вместе? - спросил Мутал, - Кстати, надо бы приглашать их на наши военные совещания.
  - Надо! Просто не верю я им. А против Блада поедет один Агрон. Ему и правда надо доказать свою лояльность Людовику. Пусть он и возглавит баронское ополчение королевского домена! Против гномов его должно хватить! А там посмотрим.
  
  *****
  
  В это время упомянутый архимаг быстро собирал свои вещи. И так не горевший желанием давать присягу Людовику, Агрон наконец-то получил послание, которого он ждал уже не один день.
  Принц Карл подтвердил слова герцога Каса о том, что при его правлении все останется на прежних местах, а главное, что один конкретный архимаг по прежнему будет занимать должность Верховного мага. Такое обещание стоило дорого и надо было успеть им воспользоваться.
  Поэтому получив письмо Карла, архимаг ускорил темпы сборов, которые вел с тех самых пор, как к нему подошел один из неприметных слуг королевского дворца и сообщил о том, что герцог Кас очень сильно недоволен архимагом. Тогда мужчина не на шутку испугался. По Элуру давно ходили слухи о том, что барон Блад не гнушается заниматься темными делишками, и его враги часто просто бесследно исчезают, подчас прямо из своих постелей. Никаких фактов, подтверждающих эти слухи не было, но стоявший во плоти слуга с холодными глазами опытного убийцы был более чем реален. Потому архимаг поспешил заверить посланника в том, что вся его клятва королю не более чем фарс, и он готов верой и правдой служить законному наследнику престола. То есть, принцу Карлу. С тех пор, в тайне от всех, архимаг и собирал личные вещи, подготавливая свое бегство из столицы.
  Но, по правде говоря, ему было плевать на законность чьих-либо претензий на трон. Карл или Людовик - Мужчина не видел между ними разницы. Другое дело, что Карла поддерживал Блад - маг, за два века доказавший, что он не умеет проигрывать и всегда добивается своего. Агрон никогда не любил Блада, хотя Марта, которую он считал своим лучшим другом, всегда очень тепло отзывалась о северном отшельнике. Ситуацию кардинально изменил всего один момент. То, с какой легкостью Блад поставил его на должность Верховного мага, а Резуна сделал Наместником Залона. Разговаривая тогда с Агроном об этом, Блад был отстранен и почти не заинтересован. Такие важные и судьбоносные вещи он сделал просто походя, лишь потому, что так было удобней ему. Тогда Агрон и поменял свое мнение о старом маге.
  Конечно, когда ему предложили взять руки в ноги и быстро перебраться в Кас, он немного поломался, выторговывая для себя сохранение места Верховного мага, но и это было решено так быстро, что сомневаться в том, что все его действия были просчитаны заранее не приходилось. Письмо Карла просто не успело бы прийти из Каса, а значит было отправлено еще до того, как Блад получил послание Агрона и его требования. Таких людей лучше иметь в союзниках. Всяко они будут лучше, чем вечно нервный Нури и его оболтус сын, сидящий сейчас на троне Элура. Да и принц Карл дал обещание...
  - Ваше высокопревосходительство! - личный помощник Агрона зашел в кабинет, - Все книги упакованы.
  - Тогда нас больше ничего не держит во дворце, - заключил архимаг, - Давай выбираться отсюда!
  
  *****
  
  Насекомое на ладони дрыгало лапками в предсмертных судорогах, и с каждой секундой частота и интенсивность этих движений угасали. Спустя минуту Мария стряхнула мертвую пчелу на пол и довольно улыбнулась краешком губ.
  - Как видишь, дохнут твари очень быстро. Даже тепло ладони не способно помешать процессу.
  - А в ульях? - вампиресса все еще не до конца верила, что ее подчиненным удалось найти ахиллесову пяту пчел, - Они точно не могут согревать друг друга? Постоянным движением, например?
  - Исключено! Стоит температуре воздуха опустится ниже нуля и улей полностью вымирает меньше чем за сутки.
  - И даже королева с наседкой? - уточнила Мария.
  - Да. Хотя я уверен, что королеву наши ребята уже давно прихлопнули и если бы не способность наседок к перерождению в эту ужасную тварь, рой вымер бы естественным путем. А теперь нам надо дождаться зимы. Пчелы вообще не имеют никакого сопротивления к морозу и очень быстро вымерзнут.
  - А учитывая, что они строят свои ульи на вершинах деревьев, - Мария позволила себе улыбнуться широко, уж больно хорошую новость сообщил ей Игорь, чьи подчиненные и обнаружили фатальную для пчел слабость.
  - Я бы не стал списывать со счетов возможность роя укрыться под землей, - заметил вампир и напомнил, - Все же, в этих насекомых очень многое взято от муравьев.
  - Глупость. Не зафиксировано еще ни одного случая расположения улья ближе пяти метров к земле. Это явно установка шаблона магического существа.
  - А изменение шаблона ты в расчет не берешь?
  - Беру, - возразила Мария, - Но только у этих паукообразных наседок. Они могут быть совсем не против укрыться в земле, но ульи строят не они, как и не они обеспечивают себя пищей. Так что я не ожидаю появления подземных пчел.
  - Логично, - кивнул Игорь, - Но я все равно прикажу провести дополнительные эксперименты с наседками. Запихнем их под землю и посмотрим что будет.
  - Утверждаю, - Мария похлопала заместителя по плечу, - Только не упустите их.
  - Не волнуйся. Меры безопасности усилены.
  
  *****
  
  - Тебя здесь не стояло!
  - Зато мои бойцы стояли!
  - Плевать на твоих бойцов! Немедленно освободи место. Здесь должен стоять мой гирд!
  - Твоим гирд будет, когда твоя мамка таном станет! Пока же он клановый! А на этом месте будет стоять гирд нашего славного клана!
  - Плевать я хотел на ваш славный клан. Сегодня мы охраняем эрла!
  - Такие ротозеи должны охранять туалет. Эрла вам доверять нельзя!
  - Да тебе собственные штаны доверять нельзя! Потеряешь по дороге! Вот где ты прятался пока твои стояли в охране?
  - Не твое дело! Побереги глотку для драки. И силы побереги. Не стоит такому слабаку заботиться об эрле!
  - А ну быстро ушёл отсюда! Наш клан сегодня дежурный! Вали, пока бока не намяли!
  - Я-то уйду! А вы вслед за мной? И на кого я брошу эрла!
  - Я позабочусь о господине!
  - Вали, пока цел! Мы здесь стоим!
  
  *****
  
  - А они не поубивают друг друга?
  - Они даже не подерутся!
  - Но..., - Карл с сомнением посмотрел на двух ругающихся неподалеку от его шатра гномов.
  - Это они довольно дружелюбно разговаривают, ваше высочество. Так что все обойдется.
  - Вот как. Не знал.
  Осмотрев принца, Александр вздохнул и указал на стул рядом с собой, предлагая ему присесть.
  - Ваше высочество, никогда, запомните, никогда, не оценивайте другие расы с точки зрения человеческой морали или поведения. Даже эльфы полностью другие.
  - Нелюди.
  - Именно! Только не в том смысле, что они плохие, а в том плане, что они не люди! У них другая мораль, другие законы, другие нормы поведения. Мы просто разные и сравнивать нас нельзя. Гномы рождаются, живут и умирают под землей. Вы можете представить себе, каково это, Карл?
  - Нет, - принц честно попытался представить себе это и у него ничего не получилось.
  - Вот! Они другие. И не надо сравнивать их с нами. Вы, например, знаете, что сделали эльфы, когда впервые высадились на этом континенте?
  - Да, - Карл кивнул, - Наставники мне рассказывали.
  - И это одна из немногих правдивых историй о них. Когда люди и эльфы бежали с гибнущего континента, то именно люди высадились здесь первыми. Эльфы были вторыми, и они не придумали ничего лучшего, чем просто вырезать всех обнаруженных на берегу людей. Спасшиеся от неминуемой гибели нашли свою смерть от мечей ушастых. Просто потому, что для тех это было нормально. Для нас неприемлемо, а для них нормально и естественно. И именно из-за таких отличий морали двух рас часть спасшихся людей нашла общий язык с орками и стала кочевниками, в то время как эльфы вырезали орков там, где встречали.
  - Но ведь и мы сейчас вырезаем орков.
  - Да. Этот обычай люди переняли у эльфов, - усмехнулся Александр и тихо добавил, - Как и многие другие.
  - Это ты о чем, Алекс? - немедленно заинтересовался принц.
  - Не важно. Как-нибудь потом расскажу, - пообещал вампир, - Когда станешь королем! Пока тебе это знать преждевременно.
  - А если я тебе прикажу?
  - То я тебя пошлю куда подальше, - честно признался Александр, у которого установились с Карлом очень доверительные отношения, и уже несколько дней древний вампир и юный человек общались как старые приятели, без официоза и положенного в таких случаях этикета.
  - И вот так каждый раз, - пожаловался Карл, - Намекнешь на что-то интересное, а говорить не хочешь.
  - Это потому, что ты, по сути, еще ребенок и тебе свойственен юношеский максимализм. Узнаешь о чем-то, что тебе не понравится и решишь немедленно это исправлять. Но королю не пристало поступать в соответствии со своими желаниями.
  - Да! - оборвал герцога принц, - Ты уже много раз говорил мне это.
  - И повторю еще много раз. Истину вообще стоит периодически повторять.
  - Согласен. Но сейчас меня заботит другое. Я все думаю, Алекс, а не поспешили ли мы покинуть Кас? - принц задумчиво нахмурился, - В Залоне творится такое...
  - Хуже чем есть, там уже не станет, Карл. Поэтому делать в Касе нам нечего. Если насекомые доберутся до города, ни я, ни ты ничем помочь не сможем. Поэтому с точки зрения стратегии нам лучше быть подальше от Каса. И армии стоит быть подальше.
  - А если пчелы начнут убивать горожан?
  - И что? - вампир серьезно посмотрел на принца, - Лично мне это будет очень неприятно, и потому мои подчиненные сделают все, чтобы этого не случилось. Но тебе-то какое дело? Во всем Касе было одно существо, к которому ты был неравнодушен, и этот кобольд сейчас не в моей столице.
  Александр действительно взял Няшу с собой в поход. Немного подумав, он решил, что обладающая личной магией девушка, постоянно находящаяся рядом и верная как пес, будет полезна не только как секретарь и грелка, но и как охранник. Мало ли жандармы облажаются! Последняя линия обороны в виде преданного кобольда не помешает. И кстати! Надо бы связаться с Юлией! Пусть пришлет для Няши учителя. Вампиресса, которая обучит девчонку всему, что следует знать и уметь хорошему секретарю, не помешает.
  - Няша здесь не при чем. В Касе живут мои подданные.
  - А вот это уже речи мужчины и короля! - похвалил Карла герцог, - Но твое место сейчас впереди армии, идущей на Касию!
  - Мы идем не туда.
  - Конечная цель там, Карл. А куда мы идем в конкретный момент времени - не так уж и важно. Главное, в итоге оказаться где надо!
  Принц промолчал. Тем временем перепалка двух гезов завершилась, как и предсказывал Александр, без членовредительства. Поругавшись, гномы разошлись. Гирд, охранявший шатер эрла вчера, уступил свое место сменщикам, и сейчас бойцы, нещадно гремя латами, занимали свои места. Поход армии шел своим чередом.
  
  *****
  
  Приближающихся всадников дежурившие на воротах солдаты заметили еще издалека. Но те ехали совершенно не спеша и не проявляли даже доли агрессивности. Скорее наоборот, восседающие на конях бойцы выглядели потрепанными и уставшими, некоторые были перевязаны кровавыми тряпками и еле-еле держались в седле. Насторожившиеся было дежурные быстро потеряли к ним интерес. Еще одни неудачники, убегающие от наступавшей армии мятежников.
  В голове простых солдат последний факт вообще не укладывался. Герцоги севера всегда были опорой Элура, и даже во времена, когда короли на троне вели себя неосмотрительно и толкали страну в пропасть, северные владыки удерживали державу над пропастью. А сейчас они подняли мятеж. Мир перевернулся с ног на голову, и многие были растеряны. Привычные точки опоры сознания оказались разрушены, и ничего хорошего это не сулило.
  Тем временем всадники приблизились к открытым настежь воротам Эрслеу, и в тот же миг их поведение полностью изменилось. Усталость и отрешенность на лицах сменилась хищным оскалом, а раны оказались полностью липовыми. Первый вставший на их пути солдат даже не сразу понял, что боль в паху вызвана не плохой пищей, а отточенным лезвием кинжала.
  - Закрывайте ворота! - заорал десятник, сообразив, что их провели, но больше ничего командир дежурной группы не успел.
  Подскочивший к нему латник мечом снес человеку голову и мигом бросился в надвратное помещение, чтобы успеть помешать находящемуся там солдату выбить клин из устройства, удерживающего решетку городских ворот . Его же товарищи спокойно продолжили добивать солдат внизу. А горожане и крестьяне, ставшие невольными свидетелями этой бойни, с ужасом взирали на происходящее не в силах помешать захватчикам.
  - Ворота наши! - сообщил боец из надвратного помещения, - У меня чисто.
  - Занять оборону! - командир нападавших, убедившись, что все в очередной раз прошло успешно, стал раздавать новые указания, - Сообщите капитану, что мы заняли ворота.
  Последнее было излишнем. Из леса, откуда не так давно появились и сами латники, захватившие ныне ворота, к городу уже спешили новые действующие лица. Подстегивая коней, к прибрежному городу из всех сил рвалась кавалерия северных герцогов. Капитан Каларгон успешно выполнял приказ своего сюзерена, и его небольшой отряд с поразительной скоростью брал один город за другим. Сейчас вот настал черед одного из самых крупных городов на побережье - Эрслеу!
  Часовые на стенах заметили угрозу и подняли тревогу, но было уже поздно. Ворота города оставались открытыми.
  
  Глава 7
  
  Стена гномьих щитов неумолимо надвигалась на латников, которые с недоумением наблюдали за тем, как пехота атакует кавалерию, и не понимали, когда мир успел настолько поменяться, а они этого не заметили. Две их атаки, совершенные до этого по порядкам гномов, никакого успеха не принесли. Надежно прикрытые щитами коротышки были недосягаемы для длинных пик, и даже удар с полного разгона не приносил никаких результатов. Мелкие нелюди просто прижимались к земле, выставляя вперед свои короткие копья, и преодолеть это препятствие было невозможно. И ладно бы с ним, с преодолением, в бою это не главное. Но за две атаки латников никто из врагов даже не был ранен! Издевательство, а не бой!
  И словно услышав мысли своих врагов, гномы решили продолжить эту насмешку над нормальным сражением и двинулись вперед, желая уничтожить кавалерию людей уже своим слаженным ударом. Но командир людей принял решение не продолжать бой и приказал отступить. Раз атаковать гномов в лоб не получается, избранные Демуром будут умнее нелюди, подготавливая для мерзких подземных жителей ловушки и уничтожая их из засад. Именно так думал рыцарь, командовавший латниками, когда покидал поле скоротечного боя.
  Каково же было его удивление, когда на дороге, ведущей к городу, из которого и выехал утром его отряд, он увидел точно такую же стену щитов и безобразные морды гномов за ней. Вскоре выяснилось, что точно такие же отряды коротышек стоят не только спереди, но и вовсе полностью окружили смельчаков, осмелившихся бросить вызов авангарду северной армии.
  - Это богопротивное колдовство! - заревел рыцарь, подбадривая своих солдат, и, пришпорив коня, попытался направить его вперед, но верный четвероногий друг неожиданно встал на дыбы и сбросил своего всадника.
  Вскоре и остальные латники оказались на земле при схожих обстоятельствах. Не потеряв до этого ни одного человека даже ранеными, отряд в мгновение ока перестал существовать как ценная боевая единица. Да и легко раненых в нем стало очень много. Падение с высоты, да еще и в доспехах, редко когда проходит совсем уж без травм.
  - Для кого я только старался? - пробормотал себе под нос Леонид, разглядывая эту картину.
  Хитроумная ловушка с выманиванием латников на нужное ему поле, скрытый ночной марш армии, тайный обхват врага с флангов... и все закончилось так банально после всего одного заклинания гномьих магов, целенаправленно разработанного против лошадей. Кстати, заклинание даже близко не было боевым! Гномы в Александрии разработали его чтобы отпугивать животных от своих зданий. Просто коротышкам очень не нравились кучи лошадиного навоза, и таким радикальным способом они держали свои улицы чистыми. Оказалось, рыцарские кони пугаются гномьей магии ничуть не меньше купеческих лошадей.
  - Не переживай. Завтра будешь город штурмовать! - попытался подбодрить воеводу Александр.
  - А-а!- махнул рукой Леонид, - Было бы там что штурмовать! Солдаты даже разогреться толком не успеют!
  - Я бы не был так уверен. Если священники грамотно заведут народ, вопя о нашествии нелюди, то у нас будут проблемы.
  - Все будет нормально, - заверил герцога фактический командир армии.
  Оба вампира были правы, правда каждый по своему. Александр сильно волновался из-за возможной чрезмерной реакции людей на наличие гномов в армии Карла. И потому предпочитал дуть на молоко, допуская наличие проблем там, где их еще не было. А Леонид, уже хорошо почувствовавший за время похода всю имеющуюся ненависть к нелюдям, считал, что никакого дальнейшего развития у этой ситуации не будет. И был более прав, чем триумвир.
  Люди, веками культивировавшие свое превосходство над другими расами и свою же ненависть к ним, что по идее должно было вылиться в грандиозную драку на истребление, оказались просто не готовы к реальному тотальному сопротивлению. Внушаемое церковью полное превосходство избранного богом народа уже давно было низвергнуто с пьедестала суровой реальностью, а именно вурдалаками, которые во всем превосходили людей, и если бы не их уязвимость перед серебром и светом демура, то уже и вовсе являвшихся бы правителями мира. Гномы на их фоне не смотрелись даже угрозой, достойной того, чтобы защищаться от них. Особенно после заявлений королевских властей о том, что ведет коротышек принц Карл.
  По задумке, распространение этой информации должно было не только мобилизовать на защиту Людовика дополнительные силы горожан и крестьян, но и заранее настроить их против одного из главных претендентов на трон. Но все случилось с точностью до наоборот. Для обычных людей наличие принца во главе армии гномов оказалось успокаивающим фактором, ведь речь шла не о завоевании или нашествии, а о борьбе за власть между людьми. И таким образом только самые ярые церковные фанатики оказывали северной армии яростное сопротивление, остальные же скорее его демонстрировали, но при первой подвернувшейся возможности сдавались на милость победителей, признавая Карла своим господином. Последнее качественно уберегало их от грабежей.
  Правда речь в данном случае шла о городах и деревнях, а вот замки аристократов похвастаться подобным отношение к делу не могли. Благородные рыцари и бароны всерьез относились к своей клятве Людовику и сопротивлялись войскам Карла на полном серьезе. Но без городского и крестьянского ополчения войск у дворян было не много, и пока северная армия двигалась по королевскому домену без задержек.
  Самого принца Карла складывающаяся ситуация тоже напрягала, но несколько с другой, довольно неожиданной точки зрения, и о взаимоотношениях рас он не задумывался вообще. Ему приходилось исполнять свою роль главы северного альянса и назначать в захваченные замки новых хозяев. И если как принц крови он без всякого стеснения мог производить любых людей в рыцари, то дарование баронского титула уже сильно смущало юношу. Александр убедил его, что после коронации он просто еще раз подтвердит все дарованные титулы, но самого принца такое положение не устраивало, и он который день набирался смелости, чтобы заявить герцогу Касу о том, что больше не будет давать баронские титулы никому, а в замки баронов будет назначать рыцарей, как временных управляющих освободившимся владениями.
  Кстати, именно очередное такое разбирательство в замке одного барона и задержало принца в пути, потому разгром небольшого, но крепкого отряда латников он не застал, решая в этот момент не менее важную дилемму. Кого из присягнувших ему людей выделить и сделать из безземельного рыцаря - рыцарем с замком. Отсутствие толкового сопротивления сделало это большой проблемой. Все достойные и верные люди уже были награждены, остались лишь те, кто пока никак себя не проявил, и приходилось вспоминать совсем уж давние заслуги бойцов, подчас очень даже сомнительные. Как, например, "подавление каторжного бунта до его начала". Под этой не очень логичной фразой подразумевалось, что офицер быстро успокоил некое недовольство каторжников, и все вернулось к обычному спокойному существованию, не перерастая в бунт и неповиновение. Вот только чтобы заработать такую похвалу от начальства, надо было не добрым словом или добрым же мордобоем внушить крикунам почтение к власти. Нет! Надо было развесить как минимум парочку каторжан на деревьях или балках шахт. И вот как давать человеку замок за такие достижения? А вдруг он начнет и с крестьянами обращаться так, как привык с каторжниками. Ведь и те, и другие самые обычные травоеды...
  Вот принц, который разницу если не видел, то как минимум чувствовал, и решал такие проблемы без спешки, иногда тратя на замок до суток, из-за чего часто не успевал к сражениями. И этот факт был еще одной проблемой северной коалиции. Леонид, воспитанный совсем на других тактических и стратегических схемах ведения войны, старался нигде подолгу не задерживаться и быстро захватывал королевский домен под руку Карла, но без него самого во главе армии. Последний факт и смущал многих, но остановить воеводу по объективной причине никто, в том числе и Александр, не мог. Поставки припасов и продовольствия были идеальны и нисколько не сдерживали армию. Наличие же огромного числа магов позволяло избежать санитарных проблем. Ситуацию пока спасало только необходимость штурма многочисленных замков рыцарей, из-за чего путь армии сильно напоминал маршрут вусмерть пьяного человека, зигзагами двигающегося к своей цели. Таким образом принц Карл, как "знамя армии", не так сильно отставал от нее, как это могло бы быть, случись Леониду воевать по настоящему.
  - Как выйдем к городу, не вздумай предлагать им капитуляцию. Дождись завтрашнего утра! - Александр больше не стал акцентировать внимание на возможной проблеме с церковной пропагандой против гномов.
  - А Карл успеет? - Леонид с полуслова понял на что ему намекает герцог, - Мне не хочется держать армию под стенами просто так.
  - Не хочешь держать просто так, дай им отдохнуть. Или пусть строят лагерь! Или копают туалеты. Пусть маршируют, в конце концов!- огрызнулся Александр, - Это армия Карла, и он должен быть здесь!
  - Так помог бы мальчишке с этими назначениями! Чего он там в одиночку голову ломает?
  - Во-первых, не в одиночку. У него теперь куча советников. Скоро целый двор образуется. А во-вторых, он должен через это пройти.
  - Медные трубы? - усмехнулся Леонид, намекая на испытание принца славой, раз уж огонь и воду ему еще только предстояло пройти.
  - Они самые. Ему сейчас столько бреда и лести в уши льют! - улыбнулся Александр, вспоминая что-то свое.
  - Не боишься, что мальчишка сломается?
  - В таком случае я стоял бы с ним рядом. Но уверен, что он и без меня справится. Он умный, а среди его нынешних советников нет никого с мозгами. Не забывай, что все они были мелкими чиновниками и офицерами в Залоне, то есть людьми, не достигшими ничего в своей жизни. Их лесть груба. Их интриги шиты белыми нитками. Именно это Карлу и надо. Пусть он всё это видит, чтобы, когда столкнется с настоящими интриганами и умными льстецами, уже имел бы прививку.
  - И надолго такой прививки хватит-то? - усомнился Леонид, - Пара лет и все забудется!
  - Все равно это стоит того, чтобы ты лишний день постоял под стенами городишки, а дальше мы бы пошли уже вместе с Карлом. Я постараюсь навести порядок среди его советников.
  - Ладно! - согласился воевода, - Сутки я принцу дам. Только не забудь поделиться со мной кровью тех, кто не переживет твоего наведения порядка.
  
  *****
  
  Как и предполагалось, город был взят штурмом. Лично приехавший следующим утром под его стены Карл честно предложил почетную капитуляцию, но она была отвергнута. Впрочем, как и всегда, ведь вассалы короля старались как минимум сохранить рамки приличия и хранить верность Людовику, до тех пор пока не оказывались побеждены.
  Уже через час после отказа ударные группы человеческих полков забрались на стены, а через два часа пала и цитадель города, он же замок местного барона. Гирды гномов в город даже не входили. К обеду на улицах царил идеальный порядок, и только излишне большое количество солдат напоминало местным жителям, что владелец их земель недавно сменился.
  - Сколько у нас сейчас пленных? - принц Карл отодвинул от себя блюдо с перепелами, к которому даже не притронулся, и вопросительно посмотрел на Леонида, который увлеченно уничтожал свою порцию дичи.
  - Около двух тысяч, ваше высочество, - воевода оторвался от еды и вытер руки.
  - Как думаете, что они сделают, если я предложу им служить мне?
  - Человек сто с радостью согласятся с этим предложением. Остальные сделают вид, что вы обращались не к ним, ваше высочество.
  - Сто человек? Так мало?
  - Ну, мы возместим все наши потери. Что уже можно считать успехом. А вы, ваше высочество, все мечтаете о собственной кавалерийском полке?
  - Да, - смущенно кивнул принц, - Услышав, что вы вчера взяли в плен пару сотен латников и рыцарских лошадей в трофеях, я сразу подумал...
  - Зря! - перебил принца Леонид, - Не будьте так наивны, ваше высочество! Латники под вашу руку не пойдут!
  - Но почему? Чем я хуже Людовика?
  - Ничем, ваше высочество. Просто они уже присягнули ему. Позвольте я кое-что поясню для вас?
  - Слушаю вас, генерал.
  - Всех солдат, существующих в нашем мире, можно условно поделить на четыре типа, - Леонид с довольным видом откинулся на стуле, - Это наемники, ополченцы и профессионалы двух видов: вынужденные и идейные. К наемникам относятся все, кто продает свои мечи за деньги и после завершения контракта не считает себя чем-либо обязанным своему предыдущему работодателю, и вполне может оказаться в стане его врагов уже на следующий день. Наемники обладают рядом преимуществ и недостатков. К преимуществам относится их высокий профессионализм и относительная верность заказчику, ведь предай они своего нанимателя, и кроме потери статуса и денег их ждет еще и судебное преследование за все совершенные ими во время найма преступления. То есть, реши наемники сменить сторону, и им придется отвечать по закону за все, что они творили под знаменем своего временного господина и за что, согласно контракту, в обычных условиях отвечает сам наниматель. Кроме профессионализма и вынужденной верности несомненным плюсом наемников является их, если позволите, временность. То есть, вы нанимаете себе солдат в тот момент, когда они вам нужны, и платите им только то время, которое они вам нужны. В мирные годы вы, вроде как, можете экономить деньги. Правда только теоретически!
  Воевода рассмеялся каким-то своим мыслям, но тут же вернулся к собеседнику.
  - Я понятно излагаю, ваше высочество?
  - Более чем, генерал.
  - Тогда продолжу, - вампир почесал себе подбородок и, вспомнив на чем он остановился, начал просвещать принца вновь, - Недостатками наемников являются их высокая, по сравнению с другими войсками, стоимость; удаление от мест, где они срочно необходимы, что подразумевает невозможность нанять их прямо в момент нужды в них и, конечно же, независимость наемников и их офицеров, из-за чего нанимателю очень часто приходится подстраиваться под желания своих солдат, а не наоборот. Кроме того, воевать наемниками исключительно дорого и затяжной конфликт неизбежно разорить любого нанимателя, что подразумевает либо ограниченное использование наемников в войсках, либо предоставление им дополнительных источников заработка.
  - Это как? - удивился принц.
  - Грабежи, ваше высочество. В некоторых королевства... хотя это есть и в Элуре, на юге Элура, - лицо Леонида перекосилось гримасой отвращения, но он быстро взял себя в руки, - Так вот иногда наемникам вовсе не платят никаких денег, позволяя грабить и выправлять свои финансовые дела самостоятельно. Поэтому в местах, где идут давние войны, самым обычным делом являются грабежи на дорогах, плата за проезд по вроде бы общим дорогам, похищения с целью выкупа и прочие милые развлечения капитанов наемников. Они не брезгуют даже нападениями на церковь.
  - Да, - кивнул принц, - Мне рассказывали об этом.
  - Уверен, что рассказывали, ваше высочество, ведь это естественный ход вещей, хотя никто кроме наемников его и не одобряет.
  - Я наведу порядок! - заявил Карл.
  - Воля ваша! Я могу продолжить?
  - Я внимательно слушаю вас, генерал, - заверил Леонида принц.
  - Тогда перейдем к той группе воинов, что я назвал ополченцами. То есть вчерашним горожанам и крестьянам, временно взявшим в руки оружие. Обычно по приказу своего господина. Эти ребята тоже обладают рядом достоинств и недостатков. К достоинствам можно отнести их невысокую стоимость, неприхотливость и быструю мобилизацию. На этом достоинства заканчиваются, хотя, если речь идет о защите родного дома, то я бы еще добавил высокий боевой дух, но он есть только в случае защиты своего очага и в походах отсутствует напрочь. Недостатки ополченцев проистекают из их происхождения. Они плохо организованы. Плохо подготовлены. Не умеют пользоваться оружием и воевать сообща. Склонны к дезертирству, особенно при долгих походах. Не готовы умирать по приказу. И конечно в свете всего сказанного их боевая ценность крайне невысока. Если тех же наемников часто называют солдатами удачи, то ополченцев можно смело называть солдатами неудачи. Созывать их под свои знамена стоит только в самом крайнем случае.
  Карл, внимательно слушающий вампира, кивнул, подтверждая, что услышал и понял генерала.
  - И далее мы переходим к тем войскам, ради которых я и затеял всю эту небольшую лекцию, ваше высочество. Профессионалы. Люди, выбравшие военную карьеру своей жизнью. Но и здесь все не так просто. Как вы помните, я разделил их на два типа.
  - Вынужденные и идейные, - напомнил Карл, продемонстрировав, что и правда слушает и запоминает.
  - Верно! Хотя, так их называю я и вы, ваше высочество, можете придумать свои собственные определения. Но суть в том, что в профессионалы не всегда идут по велению сердца. Очень часто люди просто не умеют делать ничего другого, или же жизненные условия сложились так, что человек был вынужден пойти в солдаты. А некоторые просто не хотят работать. И вот таких профессиональных солдат я и называю вынужденными профессионалами. Эти ребята знают, как держать в руках оружие и как им пользоваться, они дисциплинированы и хорошо обучены. Это их жизнь. Но у таких людей есть два серьезных недостатка. Во-первых, они не готовы умирать. Они оказались в солдатах потому, что так сложились обстоятельства. Конечно, они готовы рискнуть жизнью, если риск не так велик, но предпочтут даже этого не делать и отложить свидание с Демуром на более поздний срок, а в случае явной опасности могут и предать. Во-вторых, они не самосовершенствуются. Их работа не является для них любимой. Они умеют драться, но никогда не достигают в этом высот. Зачем? Ведь они просто работают за небольшую плату! И такие профессионалы никогда не достигают вершин мастерства, хотя повторюсь, что они прекрасно понимают, что от их умений зависит их же жизнь, а потому в целом очень хорошо подготовлены. Но именно хорошо, а не отлично. И потому их нет среди латников, ваше высочество. Они недостаточно хороши, чтобы быть элитой благородных воинов, да и сами не рвутся в первые ряды, ведь там можно легко погибнуть. Попав в плен, они спокойно могут сменить сторону. Для них это естественно. Работа, и ничего личного.
  - Я понимаю, о чем вы говорите, генерал. Значит, та сотня пленников, что вы упомянули как готовую перейти на мою сторону, это именно такие профессионалы?
  - Да, ваше высочество. Конечно, их может оказаться больше или меньше, но они все без исключения будут из этой категории воинов.
  - А последний тип? Идейные профессионалы?
  - О-о! Это псы войны, ваше высочество! Люди, взявшие в руки оружие по зову сердца. Солдаты, живущие войной или мечтой о войне. Высоко мотивированные, стремящиеся стать лучшими во всем, что они делают, любящие свою работу и не боящиеся умереть. Самые лучшие и самые опасные воины. Честь для них не пустой звук. Преданность и верность - это их сверкающие маяки. Их цель - Слава. Они элита любой армии.
  - Вы хотите сказать, что у нас в плену почти две тысячи таких воинов? - удивился принц.
  - Да, - спокойно кивнул Леонид и пояснил, - Таких солдат в мире не так уж и мало, как могло бы показаться из моего рассказа, да и бароны при себе в замках стараются оставлять только лучших.
  - Значит, если я стану королем, я разом получу две тысячи превосходных солдат?
  - Вы получите их даже больше, ваше высочество, - Леонид перехватил возмущенный взгляд Александр и быстро добавил, - Но только если станете настоящим королем.
  - Надо как можно быстрее захватить Касию! - Карл повернулся к Александру, - Когда мы сможем это сделать, герцог?
  - Не надо торопится, ваше высочество, - вампир покачал головой и так же официально-вежливо продолжил, - Если вы хотите захватить столицу ради простого увеличения численности армии, то оно того не стоит. У нас пока хватает войск. Если же вы вдруг захотели стать королем побыстрее, то прошу вас пересмотреть эту точку зрения, Карл. Сейчас нам надо подчинить королевский домен. И только после этого заниматься столицей.
  - Но как вы хотите подчинить домен, если генерал сейчас рассказал, что меня тут просто не признают, потому что уже присягнули кузену!
  - Ха-ха-ха! Карл! - Александр искренне рассмеялся и перешел на панибратский стиль общения, - Иногда ты ведешь себя как взрослый, умудренный жизнью человек, и я даже забываю, что ты ребенок. А потом вдруг ты говоришь или делаешь что-то, и я вновь вижу перед собой маленького мальчика.
  - Но что неправильного я сказал?
  - Почти все! Вот скажи: чем ты занимаешься все дни нашего похода?
  - Решаю, кто будет новым бароном или рыцарем..., - принц замолчал, а в его глазах появилось понимание.
  - Осознал? - спросил Александр с довольной улыбкой, заметив это изменение взгляда принца.
  - Да! Я меняю старых владельцев, присягнувших Людовику, на новых, присягнувших мне. Но ведь у них нет своих войск...
  - А зачем они им? Ты не призываешь их на службу, значит и много войск им не надо! Порядок в провинции пока обеспечивает наша армия, она же сохраняет им власть.
  - А потом?
  - А потом мы отпустим пленников.
  Принц выглядел растерянно и переводил взгляд с Александра на Леонида. Оба мужчины не скрывали своих довольных улыбок.
  - Но зачем? И почему не сделать это сейчас?
  - Отпустить пленников сейчас мы можем только под честное слово, что они больше не будут воевать против нас. И прости мой цинизм, Карл, но я не верю в честность аристократов, не подкрепленную качественной магической клятвой. А потому мы пока подержим их вместе с солдатами и слугами в плену, а выпустим уже в следующем году. Без денег, без оружия и где-нибудь подальше от родным мест.
  - Так, чтобы у них было всего два пути, - закончил за Александром, Леонид, - Либо наниматься на службу новым хозяевам земель, либо идти в разбойники.
  - Тогда они выберут второй вариант, - сразу заявил принц.
  - И мы с чистой совестью их казним! - заявлять про особые отряды, что трудились на благо вампиров под сводами Драконьей горы, Александр не стал.
  - Ну хорошо! А почему, если это так важно, ты не помогаешь мне с назначениями новых рыцарей и баронов.
  - Потому что это не важно, Карл. Ты стараешься выбрать достойных, умных, честных и так далее. Но все, кого ты меняешь, таковыми не являлись. И при всем желании ты не найдешь такого количества новых хозяев, чтобы они были лучше старых. Так ради чего стараться, если в результате общий итог останется прежним? Тебе нужны верные бароны и рыцари, а в данный момент их лояльность обеспечивает наша армия. В такой ситуации их ум не важен. Поэтому мой тебе совет: заканчивай со своими играми разума да рассуждениями о том, кто лучше, и просто назначай на освободившиеся земли первых попавшихся. И если подвернется кто достойный, награждай не задумываясь. Но в целом не трать на это времени больше, чем требуется на подпись и печать. Для провинции это ничего не поменяет. Ни в худшую, ни в лучшую стороны.
  - Ясно! - Карл кивнул и с прищуром посмотрел на Александра, - А если я решу наградить баронским титулом кого-то из ваших людей?
  - Я возражать не буду, - честно ответил герцог, не очень понимая, с чего бы это принц возжелал говорить о награде Леониду при нем.
  - То есть, я могу даровать титул королевского барона капитану Каларгону?
  Вампир застонал, а потом рассмеялся.
  - Можете, Карл. Только... Я не отрицаю его заслуг. Но имейте ввиду, что он человек с напрочь отбитыми мозгами. Такого надо держать подальше от себя. Он же только о сражениях думает! Даже когда спит, он видит сны о том, как дерется!
  - Но возражать вы не будете? - несмело поинтересовался Карл.
  - Вы снимите с моих плеч серьезную проблему. Я с удовольствием отдам этого отморозка вам, мой принц, - подтвердил Александр.
  - Решено! Пойду немедленно писать указ! - принц вскочил из-за стола и кинулся прочь из обеденного зала, забыв о своем же желании больше не назначать никого на освободившиеся баронские земли.
  Оба вампира проводили его взглядами и, как только дверь за юношей закрылась и они остались в помещении одни, не сговариваясь наполнили свои кубки кровью из специальных поясных фляжек.
  - Мы, кстати, наверное зря так убежденно рассказывали Карлу о том, что пленники не примут его предложение. Варианты убеждения есть разные, - Леонид задумчиво помахал в воздухе бокалом крови.
  - Но ты же сам убеждал меня, что солдаты нам не нужны, и в качестве доноров крови все пленники будут смотреться как нельзя кстати. Да и доноры нам сейчас позарез нужны. Корпус Крови опустошил не меньше четверти своих запасов. По сути, мы за несколько дней истратили то, что копили полвека.
  - Уверен, что Семен опять прибедняется, - твердо заявил воевода, - Не могли наши вокруг Залона столько крови использовать. Но об этом пусть у алукарда голова болит. Я немного о другом.
  - И о чем же? - заинтересованно посмотрел на приятеля Александр.
  - Я решил поменять свою стратегию и не привлекать вампиров к этой войне.
  - Почему? - удивился триумвир.
  - А ты сам не видишь? Сейчас в мире сложилась новая ситуация. Бог на стороне больших батальонов! О магии думают только во вторую очередь. Мы уже сейчас легко сметаем любую армию. Все, что против нас смогут выставить королевские силы, мы победим не напрягаясь. Если же я еще привлеку армейские подразделения из вампиров, то уже к празднику сбора урожая Элур будет нашим.
  - И что в этом плохого? Чем быстрее закончится эта война, тем лучше будет всем.
  - Но не с таким превосходством. Сам посмотри! Мы просто взяли и достали из под земли огромную армию гномов. Сплотили бладианцев. Мобилизовали население. И в результате выставили армию в четыре-пять раз большую, чем от нас ожидали. Если мы еще и победим всех одним махом, то...
  - Страх и зависть, - закончил мысль воеводы Александр, поняв куда тот клонит свою речь.
  - Верно! - кивнул Леонид, - Это привлечет к Элуру и к нам излишнее внимание.
  - Ну и что? Гарн и Шорез уже вторглись в королевство. Что изменится, если к ним присоединятся Ильхори и Ород?
  - Время! Если слишком напугать соседей своей мощью, они могут напасть сразу. А так есть шанс разбить их поодиночке. Будем выглядеть слабее, чем мы есть.
  - Значит твердо решил не использовать свои диверсионные группы в войне? - уточнил Александр.
  - Да! Пусть ребята будут в нашей свите, но в бой я их пускать не буду. Максимум разведка, без засад и ловушек, в которых могли бы погибнуть вражеские полки.
  - Ладно, - легко согласился герцог, - Тогда, что будет делать с пленниками? Принудим служить Карлу?
  - Давай, я еще подумаю над этим, - заявил Леонид и честно признался, - Мысли есть, но окончательного решения нет.
  - Кстати, насчет мыслей. Хочешь услышать историю о двухвековой глупости? - Александр позвонил в колокольчик и вызвал прислугу, чтобы убрать на столе, а сами вампиры, подхватив бокалы, переместились в кабинет бывшего хозяина замка.
  - И что же такого мы делали не так? - Леонид сразу понял, что речь пойдет о внутренней жизни баронства Блад.
  - Скорее, чего мы не сделали, - пояснил Александр, - Вот смотри. У нас есть Триумвират. Три правителя. Из-за чего каждый из нас легко может покидать Гнездо и Блад без всяких проблем и заморочек. Но зато в руководстве Корпусов у нас строгое единоначалие. Причем, иногда такое жесткое, что Шеф Корпуса и отлучиться никуда не может без того, чтобы не создать трудности в управлении своим подразделением.
  - Ну, есть такое, - подтвердил Леонид, вынужденный минимум час в сутки проводить на артефактах связи, контролируя текущую ситуацию в Армии.
  - А вот что мешало нам создать свой триумвират во главе каждого Корпуса?
  - Это было просто ненужно, - после небольшой паузы ответил воевода, - А вот теперь я бы не отказался от еще одного командующего своим Корпусом.
  - Вот-вот. Простая мысль. А никому из нас в голову она не пришла! Мы и правда отупели в Изоляции и сами этого не заметили.
  - Исправимся! - усмехнулся Леонид, - Время у нас есть.
  - Времени у нас и правда полно, - согласился с ним триумвир, - С бессмертием нам просто дико повезло!
  
  *****
  
  В следующий раз Александр увидел Карла за ужином. Юноша был необычно серьезен и замкнут. Видимо за время между обедом и ужином придворные советники снова нагрузили его излишним количеством проблем или же нашептали чего лишнего. Вампир уже даже начал жалеть, что допустил этих проходимцев до принца, но, с другой стороны, прекрасно понимал, что вечно быть рядом с Карлом он не может. Так что пусть будущий король учится и тренируется на дураках и мерзавцах, которых он сам же и повесит. А в таком результате Александр не сомневался. Очень уж специфические личности собрались сейчас у трона, и если их не казнит принц, то это обязательно сделает кто-то другой. Например, герцог Кас.
  - Алекс.
  - Да, ваше высочество?
  - А моего брата... его можно спасти?
  - Не знаю, - честно ответил Александр, - На месте южан я бы смог устранить возможность выкрасть у меня принца живым. Они не так умны, как я, но и не глупы. Так что, медленно действующий яд, особый артефакт или же просто убийца рядом с Ричардом, имеющий приказ прирезать принца при намеке на возможность его освобождения. Ведь твой брат это не только ключ к трону Элура, но и серьезный козырь против южных герцогов. Залезь любой менталист ему в голову и их всех нужно будет казнить. Причем вне зависимости от того, кто будет сидеть на троне Элура. Ни один правитель не должен прощать своим подданным столь вольное обращение с людьми королевской крови.
  - Я не прощу их и без менталистов!
  - Я бы не был так в этом уверен, Карл. Казнить герцогов без улик против них, это очень плохая традиция. Тебя никто не поймет.
  - Мне все равно! Они ответят за Ричарда! Я убью их всех!
  Герцог покачал головой, но поправлять принца не стал. Было видно, что кто-то специально разбередил эту тему, и сейчас самым лучшим было просто не говорить о Ричарде и юге. Главное не забыть навестить ночью спальню Карла и взять несколько капель его крови. А утром похоронить скончавшихся во сне интриганов, посчитавших себя самыми умными. И кстати, надо вынести благодарность Корпусу Мастеров! Ольгины подопечные не зря трудятся над артефактами параллельно с Корпусом Науки. Как раз сейчас успешно проходит испытания одна новинка от "промышленников" - артефакт, всего за десяток секунд полностью заменяющий всю кровь в теле человека на воду. Благодаря этому новшеству удается хоронить врагов, не вызывая подозрений, и при этом пополняя запасы "продовольствия".
  - Алекс, - тихо позвал принц, оторвав герцога от размышлений, - Вы можете послать своих людей, чтобы они спасли Ричарда?
  - Я уже послал их, Карл, - обнадежил мальчишку вампир, - В тот же день, когда узнал, что Ричард на юге. Но на твоем месте я бы не надеялся.
  - Ты это уже говорил, - буркнул принц и еще тише добавил, - Спасибо. Я этого никогда не забуду.
  - Сочтемся! - Александр подмигнул принцу и, подойдя к нему, потормошил его по волосам, - Если будет хоть малейший шанс, мои ребята вытащат Ричарда.
  - Спасибо, - еще раз повторил принц.
  Вампир кивнул и вернулся на место. Его мысли уже занимала совсем другая ситуация. Не просто же так он гладил Карла по голове! Рыцарь Дитрих Рост. Сука! Падла! Мразь! А как пел о своей преданности Касу! И всего за три дня возле принца скатился до прямых обвинений своего сюзерена в неверности принцу. То ли полный дурак, то ли переоценил степень своего влияния на принца. До утра гнида не доживет. Александр даже решил сходить к нему лично! Второй потерей армии северян по утру станет смерть рыцаря Олафа, нашептывающего в уши принца о том, что брата надо спасти любой ценой, а герцог Кас ничего не делает по этому поводу. К этому образчику человеческой сути пожалуй сходит кто-то из жандармов. Хотя, может быть захочет и Леонид... он вроде просил крови.
  - Вот вы где! - в помещение ворвался воевода, о котором как раз и думал Александр, и помахал зажатой в руке бумагой, - Это жопа, господа!
  Принц уставился на генерала с удивлением, а герцог только ухмыльнулся краешком губ.
  - Что случилось?
  - Принцесса Лота случилась! Нашлась! И догадайтесь где?
  - Гарн? - первым отреагировал Карл, предположив о том, что его кузина бежала в ближайшее союзное королевство.
  В отличии от принца, Александр с ответом спешить не стал. Триумвир точно знал, что принцессу видели в Уре, а значит появиться она могла в любом из королевств, имевших выход к Ночному морю. Вот только Шорез и Гарн отпадали сразу, иначе бы их армии вели себя иначе. Бади и Ильхори тоже можно было исключить, но уже по другой причине. Эти королевства считались несколько враждебными к Элуру, так как последний был союзником их врагов. Значит оставались только Сахия и Империя. Сахия, хоть и враг Гарна, с Элуром предпочитает дружить. И принцесса вполне могла бы найти на острове пристанище и убежище. Вот только охрана у нее из имперцев...
  - Где именно в Узмере она появилась? - уточнил Александр.
  - Бохор!
  - Странный выбор, - удивился триумвир, ожидавший услышать в ответ либо "Новгодор", либо "Касос", ведь императорские порты были более логичны для беглянки.
  - По сообщениям наших людей в Бохоре, принцесса безвылазно сидит в замке герцога. А вот сам герцог в замке почти не бывает. За последнее время его несколько раз видели в столице, в Новгодоре, в лагерях Серебряной армии и в порту Бохора. Также в город подтягиваются наемники и в очень большом количестве делаются закупки зерна.
  - На какой размер армии? - быстро уточнил Александр.
  - Не менее двадцати тысяч.
  - Фрахт судов?
  - В сообщении об этом ничего нет. Я уже распорядился уточнить этот момент. Но раз Бохорский был в портах, то...
  - То на трон Элура появился еще один претендент, - закончил за воеводой его мысль Александр, - И пожалуй, самый опасный из всех.
  - Герцог, вы думает, что Бохорский захочет взять Лоту в жены и предъявить права на трон?
  - Видимо, да! - честно ответил вампир Карлу, - Бохорское герцогство очень богато, но удалено от центральных районов империи и потому влияние их рода несколько не соответствует их богатству. Упускать такой шанс глупо. Особенно, если император поддержит эту авантюру. А он ее поддержит.
  - Но получается, охрана кузины продала ее, - ошеломленно произнес Карл.
  - Получается, что продала, - подтвердил Александр, - Но меня интересует другой вопрос. Что делать нам?
  - Первым делом, не суетиться, - ответил Леонид, - В этом году имперцам столицу не взять. У них под Уром еще проблемы будут, как с самим городом, так и с армией Шореза и армией южных герцогов.
  - Думаешь, герцоги первым делом захотят направить свои войска на Ур?
  - Я бы сделал именно так, - кивнул Леонид, - Сначала надо навести порядок в своих рядах, а уже потом заявлять права на Касию.
  - Логично. Но передай Сергею, что мне нужны подробности. И Геннадий пусть тоже своих купцов подключит. А еще...
  Александр посмотрел на Карла, увлеченно слушающего разговор двух мужчин.
  - Ваше высочество! У нас тут несколько секретный разговор, касающийся внутренних дел Каса и Блада, - вампир честно выложил принцу всю правду, - И ваше присутствие нежелательно. Нам выйти? Или выйдете вы?
  - Я выйду, - вздохнул принц и пошел к двери, - Но когда я стану королем, вы мне обязательно все расскажете!
  - Какой покладистый мальчик, - произнес Леонид, - Так ты его скоро выдрессируешь, и он будет приносить тебе тапочки по утрам.
  - Не язви! - оборвал воеводу Александр, - Война Элура и Империи это пока худшее, что могло случиться для нас. Кому мы будем продавать орехи?
  - Ой! - махнул рукой Леонид, - Да кому угодно! Главное рецептиком поделиться! А мы его давно знаем. Так что, покупатели это не проблема.
  - И конечно все они готовы отваливать за орех лунным серебром и золотом?
  - Нет. Но мы и так два века жировали на торговле наркотой, когда-то лафа должна была закончиться.
  - Скорее, это нам придется наступить на горло своей принципиальности и продолжить торговлю с синдикатом, как будто никакой войны нет.
  - Ну, или так, - кивнул воевода, - И это... Я тут подумал...
  - И тебе понравилось?
  - Как всегда! Моя любит думать! Моя большая думка! - оскалился Леонид, стукнув себя кулаком в грудь, но быстро вернул себе серьезный вид, - Так вот, я подумал. А что если Людовик сорвется от такого количества врагов и претендентов на его корону да решит пойти по пути травоедов и обратить часть своей армии в вурдалаков?
  
  Глава 8
  
  Откинув в сторону папку с листками ежедневных отчетов, Мария потерла пальцами виски. Вот вроде и не устала и никаких других побочных эффектов от работы нет, а привычка есть. И не так чтобы всегда, но иногда вампиресса ловила себя на этом странном действии и гадала над тем, откуда это взялось: изображать усталость, когда её и близко нет.
  - Зара!
  - Да, экселенц! - исполнительный секретарь мгновенно возникла в кабинете начальницы.
  - Садись! Я думать буду!
  Успокоенная девушка мгновенно выдохнула заранее набранный в легкие воздух, так как услышав призыв шефа, была уверена, что у Марии очередной приступ, и ей придется срочно звать охрану. Но все оказалось куда проще. Шеф корпуса Науки решила немного поразмышлять, а делать это она предпочитала вслух, общаясь с кем-либо из подчиненных. И если в этот раз для такого спарринг партнера по мозговому штурму выбрана секретарь, значит речь пойдет о делах несколько философского плана.
  - Вот скажи мне, Зара. Что не так с личной магией?
  - Разве с ней что-то не так? - уточнила девушка.
  - А то! Одни загадки! Как пример! Ты же знаешь, что поле личной магии со временем расширяется?
  - Ну да. Мы становимся сильнее и соответственно увеличивается дальность на которой можно применять личную магию.
  - Логично, - кивнула Мария, - Но как тогда объяснить наличие этого эффекта у людей?
  - Так и люди становятся сильнее и опытнее...
  - Только вот область действия магии растет у всех одинаково и зависит только от времени.
  - Это точные данные? - уточнила Зара, которая впервые слышала о подобном.
  - Самые точные, - Мария кинула секретарю папку с документами, - Недавно закончили проверять по моему приказу. Сила не имеет значения. Раса не имеет значения. Способности не имеют значения. Увеличение дальности воздействия с помощью личной магии зависит только от времени. Других факторов, влияющих на это, не выявлено.
  - Ну, мы многое не знаем о личной магии...
  - Да мы вообще ничего о ней не знаем! Читаем "Откровение Демура" и вдруг узнаем, что, оказывается, личная магия является более настоящей магией, чем истинная. Идиотизм! А еще этот чертов ритуал Церкви с жертвоприношением! Вот почему он повлиял на Сашу таким странным образом? А то, что творится в мире? Это же вообще одна сплошная загадка. Вот с чего магия враждебна физическому миру? Если даже сам Демур, то есть один из чертовых богов, говорит, что магия естественная! Что она просто результат жизнедеятельности высших созданий! Как одно естественное может быть враждебно другому естественному? А то, что в мире появляется больше людей, чувствительных к магии, но не обладающих способностью к ней? Разные интуиты и прочие эмпаты! Откуда они берутся? Да и с чего?
  - Не могу знать, экселенц! А про Ритуал и Триумвира, это верно?
  - Да, - кивнула Мария, немного успокаиваясь от своей эмоциональной речи, - Наместник лично провел ритуал на котором убили тысячу рабов. Цель ритуала он держит в секрете даже от кардиналов, но сам факт подтвержден. Кстати, кардиналы почти поголовно недовольны новым Наместником из-за этого ритуала. Считают его пережитком прошлого.
  Зара пожала плечами. Сама в прошлом яро верующая во Всесветлого Демура, девушка не видела никаких проблем в том, чтобы применить столь страшное средство как ритуал, требующий убийства тысячи человек, и в обмен на это получать поддержку от самого бога. Другое дело, что ритуал использовали против одного из вампиров, и за это Зара была готова рвать церковников на куски. Свобода, дом и цель в жизни, данные ей когда-то, стоили того, чтобы убивать. Но сейчас от нее требовалось быть просто "стеной", с которой разговаривает ее начальница, и девушка поспешила вернутся к этой роли.
  - А магия и физический мир могут быть двумя разными полюсами одного и того-же? Ну, как магнит.
  Мария задумалась, не зная что ответить. Аналогия хромала на обе ноги и явно была неверной, но что если и правда магия и физика это полные противоположности. Причем, не существующие вместе, а исключающие друг друга? Или вообще одно из двух не является естественным! Но тогда наличие магии в физическом мире... Мария нахмурилась от новой мысли посетившей ее голову.
  Получалось, что наличие магии в мире полностью ему враждебно, и именно это вампиры уже давно наблюдают в ходе своих экспериментов с компьютерами и прочими вещами. Но развивая мысль дальше и забегая наперед, можно сказать, что магия не просто враждебна, а уничтожает мир. И даже, возможно, постепенно поглощает его, раз проявлений магии становится все больше и больше! Вот же блин!
  А ведь тогда многое становится понятным. Например, наличие большего чем раньше числа людей с развитой интуицией или эмпатией. Расширение личной магии со временем. И так далее. Через эту теорию можно объяснить даже магические аномалии! Ключевые точки физического мира, сопротивляющиеся магии, или же наоборот, точки вхождения магии в физический мир, откуда она его атакует! Да и вообще многое можно понять сквозь призму этой идеи. Разве что не очень ясно, почему Ритуал Церкви так влияет на Александра. Но для ответа на этот вопрос надо подробней изучить природу самого Ритуала.
  Вампиресса не торопясь и осторожно подбирая слова изложила свою новую теорию секретарю. Мысль была несколько опасной. Ведь если магия не просто враждебна, а постепенно поглощает мир, то они все в большой опасности. Что будет с миром через тысячу лет? А через две? Вдруг мира, каким вампиры знают его сейчас, и вовсе не станет? Все будут магами или вообще неизвестно кем. Да и сохранится ли вообще что-то физическое? И самое главное! Как вампиры знали, вся магия было от богов, являясь побочным эффектом самого их существования. Боги сами уничтожают миры, за которые они же и сражаются друг с другом? Кошмар!
  - Но вашу теорию легко проверить, экселенц, - заявила Зара, - В лаборатории можно создать независимые замкнутые пространства и наполнить их магией. Всего несколько лет, и мы будем все знать.
  - Да и аномалия у нас под боком и можно без проблем провести там ряд экспериментов, - кивнула Мария, - Вот только что нам делать, если все это подтвердится? Ты понимаешь, что магия происходит от богов, и если она враждебна миру, то боги самим фактом своего существования уничтожают наш мир?
  - Эта страшна мысль, - заявила Зара, - Ведь тогда все верующие сами убивают себя. Помните, экселенц, что истинная магия усиливается частицами веры? Значит верующие ускоряют процесс уничтожения мира и получается, что истинная магия это...
  - Пока ничего не получается, - покачала головой Мария, - Надо сначала выяснить правы мы или нет. А то мы что-то очень резво строим теории.
  - Но они похожи на правду!
  - Ложь тоже бывает похожа на правду, только от этого ею не становится. Я прикажу провести эксперименты и проверить. Если магия разрушает мир...
  - А что если истинная магия это тоже своего рода противоположность? - неожиданно спросила Зара, - Ну там, обратная сторона могущества богов? Противоестественная для них, но из-за верующих и противодействия физического мира искажающаяся и принимающая те формы, которые мы знаем.
  - Все может быть, - задумчиво произнесла Мария, - А еще очень может быть, что ты переросла свой нынешний пост. Ты явно слишком умна, чтобы быть простым секретарем.
  - Это все потому, что я регулярно пью вашу кровь, экселенц! - Зара вскочила на ноги и вытянулась по стойке смирно, - Ваш ум передался мне.
  - Не говори глупостей! - резко осадила подчиненную вампиресса, - От этого не умнеют.
  - Но...
  - Хватит! Твой ум только твоя заслуга! Давай поговорим о другом.
  - Я слушаю вас, экселенц, - секретарь села на место.
  - Ты знаешь о начале экспериментов с магическими фотографиями?
  - Да! Их делают для расширения ассортимента наших лавок в Касе.
  - Верно. А что ты думаешь по поводу магического кино?
  Прекрасно знакомая с культурой бывшего мира изначальных вампиров, Зара мигом сообразила о чем идет речь. Да и соображать не потребовалось. Простейшая технология киносъемки была воссоздана вампирами еще полтора века назад, в тот момент, когда они разрабатывали механику для своих часовых мастерских. Мастерам тогда показалось это забавным и они потренировались на несколько других изделиях, чем часы. А все химические процессы были созданы еще в первые годы после появления в мире. Таким образом, черно-белые ленты были Заре хорошо знакомы. А вот они же, но с магией...
  - Я думаю, что если получится сделать звук и цветное изображение, то нас ждет фурор! Люди будут выстраиваться в очередь, чтобы посмотреть на это!
  Мария поморщилась. Верная помощница ее не поняла.
  - Зачем нам это нужно? Развлекать людей? Делать больше нечего? Я говорила о другом!
  - Я слушаю, экселенц, - Зара пристыженно замолчала.
  - Если у нас стало получаться магией создавать нормальные фото, то ведь у нас стал получаться процесс долгосрочной записи магической информации вне заклинаний и силовых линий. Превратив его в кино, мы сможем создавать быстрые программы как для големов, так и для химер. И перестать уже мучиться с кристаллами или тратить ценное лунное серебро!
  - Я не думаю, что получится, - честно ответила секретарь, - С големами есть ряд сложностей, а вот химеры и вовсе подчиняются только шаблону.
  - Так и я об этом. Мы, по сути, создадим еще один шаблон! Но внешний, и отрежем им внутренний!
  - Это может получится. Но при чем здесь кино?
  - Просто успехи записи информации подтолкнули меня на идею, - улыбнулась Мария.
  - Мне написать приказ?
  - Да! И не забудь о пространствах магии. Эти эксперименты будешь контролировать лично!
  
  *****
  
  - Зачем нам еще один легион?! - император в ярости швырнул свиток в лицо колониального чиновника, - Пошел вон!
  Империя имеет больше сотни легионов, а эти уроды просят создать еще один! И это когда имеющиеся кормить нечем! Страна задыхается от наличия непомерно огромной армии, и вместо того, чтобы попросить передислоцировать войска, ему предлагают формировать новые!
  А ведь культ старых легионов в прямом смысле убивает экономику империи. Помнить свою историю надо, но не до такой степени, чтобы возводить на священный пьедестал все легионы, которые когда-то отличились в боях за людской род! И теперь вместо того, чтобы просто помнить названия легионов, империя содержит их. Вместо того, чтобы сократить армию вполовину, десятки никому не нужных легионов занимают лагеря по всей стране. А деньги, тратящиеся на их содержание, можно было бы потратить с большей пользой на другие легионы, а самих солдат отправить трудиться в поле. Пользы было бы куда больше.
  Но императоров не понимают. Легаты и консулы делают вид, что это их не касается, а стоит выйти с конкретным предложением, начинают вопить о былой славе легионов, традициях и необходимости защищать огромную страну. И в последнем они даже правы. Империя огромна и ей нужна значительна армия, но не такая большая и громоздкая, как нынешняя.
  Потому, только вступив на престол, император решил заняться этой проблемой и самым кардинальным образом разобраться с культом старых легионов. Сначала он планировал сделать это с помощью орков. Но зачистка степи стоила бы очень дорого. Да, там бы погибли лишние солдаты, и сгинул бы десяток легионов, которые можно было бы не восстанавливать, как опозоренные поражением - но суммы, требующиеся для начала такой операции, были выше возможностей империи и ее пустой казны. Потому, когда герцог Бохор пришел на аудиенцию, император услышал несколько иные слова, чем говорил вассал. Вместо: сталь, мифрил и золото, император слышал: потери, гибель и забвение. Но только для легионов! И за чужой счет! Конечно, он сделал вид, что не очень доволен всей это авантюрой, что выделяет войска через силу, дал себя уговаривать, но в душе ликовал! Послать несколько легионов морем, чтобы часть из них утонула? А можно сделать это два раза?! Корабли и флот конечно жалко, но тоже сократим лишние рты!
  Конечно, из затеи Бохора ничего не выйдет. Укрепиться в Элуре было бы здорово, но северяне не дадут это сделать. Гарн, Шорез, Ород и Ильхори как один поднимутся на защиту Элура, и вскоре к ним присоединится Валерия. И пусть империя сильнее их всех вместе взятых, такую войну его страна не потянет. Так что пусть герцог Бохор мечтает о короне элурских королей, император пока помечтает о том, сколько легионов сгинет на севере и сколько удастся награбить на севере, прежде чем имперцев попросят убраться оттуда. Наполнение казны и сокращение легионов! Что может быть лучше? Беру все, что предложите!
  И вообще, пора возвращаться к реальной работе: надо запросить отчет о том, что там вообще происходит на южных рудниках. С чего это вдруг колониальные чиновники стали просить новые войска? Бунт? Создают ручные армии? Или воруют безмерно? А может там и правда что-то затевается и им нужны солдаты?
  - Позовите ко мне герцога Форлезо, - скомандовал император.
  Как говорится, помечтали и хватит. Надо заниматься делом. Огромная империя сама собой управлять не способна. Это должны делать ее императоры. Таков их тяжкий груз!
  
  *****
  
  Маршал с удовлетворением осмотрел поле предстоящего боя. Выстроившиеся на нем войска южных герцогов даже одним внешним видом больше всего напоминали стадо. Грязное и вонючее стадо животных. Напротив же них стояла королевская армия, и пусть она была меньше по численности, каждый ее солдат был уверен в себе. И это было видно всем - в позе, движениях, взгляде. Сразу брала гордость за труды своей жизни: ведь в том, то королевская армия представляет собой такую ощутимую силу, была значительная заслуга графа Додра.
  А герцоги похоже перехитрили сами себя. Желая как можно быстрее оказаться в столице, они выделили значительные силы, которые направили против Южной армии Элура, но при этом в их головах стойко сидела мысль, что свои тыла надо обезопасить. А потому лучшие части они направили к Уру. Идиотизм!
  Прикинув расклады, маршал кивнул своим мыслям и отдал приказ начать атаку. Стадо животных надо побыстрее загнать в клетки и уничтожить. А выжившие пусть резвятся промеж собой, выясняя, кто же будет временно править югом. Королевская армия придет сюда чуть позже и объяснит, кто хозяин. Но это все в будущем. А сейчас дело!
  Повинуясь приказам, полки медленно поползли по полю. Сохраняя порядок и строй, элурские солдаты приближались к врагу. Самое время для магии!
  И она не заставила себя ждать. Боевые артефакты были у обеих сторон, и задействовали они их одновременно. Сразу видно, что обучались офицеры в одних и тех-же местах и у одних и тех-же людей! Элурская школа. Жаль, что южане забыли о том, какой стране они служат!
  Солдаты остановились и стали ждать окончания магической дуэли. Сейчас самое важное это чтобы никто не ошибся. Маги, использующие артефакты, не обязаны нанести врагу урон, но обязаны не допустить такового в своих рядах. На этот счет маршал распорядился особенно строго. Впрочем, судя по всему, и южане придерживались такой же тактики и прежде всего прикрывали позиции своих войск, а не атаковали вражеские. Тем хуже для них! В горячке боя всегда есть шанс, что кто-то облажается, а так все решит подготовка пехоты, которая у королевской армии на порядок лучше.
  Истощившиеся источники маны заставили артефакты замолчать и в бой вступили самим маги, но так как у обеих армий сильных одаренных не было, дело ограничилось перекидыванием банальных "огненных стрел" и им подобных заклинаний. В этот раз защита успевала не всегда, и противники понесли первые потери. А потом маги устали и отошли назад, а маршал просиял, позволив себе немного расслабиться. Все! Дальше исход дела решит обычный честный бой.
  На позиции вышли лучники. Но, не дав им толком поработать, Додр погнал вперед пехоту. Ему не терпелось побыстрее закончить сражение и вернуться в столицу, где король и его отец находились без присмотра со стороны, что по мнению маршала было нехорошо.
  Тем временем в центре поля и слева началась рукопашная схватка, а вот справа возникла заминка. Начавшие незапланированное перестроение лучники перегородили путь королевской пехоте, но и здесь вскоре все разрешилось и холодное оружие стало собирать свою жатву. Над полем боя повис нескончаемый звук ударов стали о сталь.
  Несмотря на качественное превосходство Южной армии и ее отличную подготовку, дело двигалось куда медленнее, чем хотелось бы маршалу. Армия герцогов не спешила терять самообладание и бросаться бежать. Вместо этого ее командир, которым сегодня являлся герцог Гардинг, довольно умело маневрировал своими частями. В центре он вовремя закрыл брешь пикинерами, слева его арбалетчики славно поработали против полка меченосцев и обратили тех в бегство, а над правым флангом Южной армии Элура неприятно нависала латная кавалерия южан, готовая в любой момент ударить то-ли сбоку, то-ли прямо по королевским войскам. Из-за этого маршал придерживал собственную кавалерию, которая очень бы пригодилась сейчас слева против бесчинствующих там арбалетчиков.
  Но все когда-то заканчивается. Переиграв противника в начале схватки и заставив полностью выложиться магов, маршал честно праздновал успех. Как опытный воин он понимал, что в середине боя герцог был лучше него, но возможностей для исправления ситуации его оппонент уже не имел. Сначала побежал центр, где южане сосредоточили городское ополчение. Гардин попытался заткнуть дыру латниками, но стоил ему убрать их с фланга, как по тому сразу последовал удар королевских рыцарей. Все было решено за пару часов. Оставив на поле боя около трех тысяч убитых и раненых, армия герцогов отступила.
  Узнав о собственных потерях, маршал расстроенно посмотрел на небо и не решился преследовать уже разбитого врага. Численное превосходство южан дало свои неприятные плоды и армии требовалось пополнение. Достичь всего желаемого не удалось, но самое главное, что угрозы с юга для столицы больше нет, и такое положение вещей сохранится как минимум до весны.
  
  *****
  
  - Ваша светлость. У меня неприятные известия с побережья.
  Герцог Чергор лениво перевел взгляд с чаши крови на зашедшего помощника. Дневной сон еще не полностью выветрился из головы, и всесильный хозяин королевства Ильхори с непониманием уставился на слугу. Какие неприятности могли случится на побережье Ильхори? Да самые обычные! Опять, небось, падает добыча соли, главная статья дохода бюджета королевства. Но зачем приходить с такой глупостью прямо с вечера? Неужели ситуация и правда требует внимания настоящих правителей?
  Уже два века вампиры правят королевством Ильхори. Тайно. Из-за спин подставных лиц, но от этого власть истинных хозяев не становилась меньше ни на дюйм. Все было сделано по уму и накладок уже давно не было. Естественно, приходилось тщательно скрываться. Проклятый Орден Охотников не дремал и выискивал вампиров повсюду. Но и от их внимания удалось ускользнуть! Правда, для этого пришлось самим уничтожать любые очаги появления вампиров, не связанных с хозяевами королевства, и активно помогать в этом охотникам, но результат стоил того. Ильхори считалось одним из самых тихих и безопасных королевств. Слыша об этом, герцог Чергор каждый раз начинал дико смеяться.
  - В этом году у нас нет непредвиденных трат, так что мне плевать на добычу соли, - заявил герцог и опустошил чашу с вечерней порцией крови.
  - Речь не о соли, повелитель. Вдоль нашего южного побережья некоторое время бушевала очень сильная буря. Из тех, что иногда приходят в Ночное море из Бурного.
  - И что? Это происходит веками! Опять рыбаки пострадали и будет голод? Переживем!
  - Боюсь, вы опять не угадали, повелитель. Дело в том, что буря разразилась как раз в тот момент, когда вдоль наших берегов проходил имперский флот.
  - Чего? - герцог потерял свой лениво-сонный вид и с подозрением посмотрел на помощника, - А что имперцы забыли у нашего побережья?
  - Направлялись, чтобы высадить десант в Александрии, повелитель.
  - Та-а-а-к-к, - протянул Чергор, - И каков результат? Я так понимаю, что флоту конец?
  - Верно, ваша светлость. Флот полностью уничтожен. Корабли либо утонули, либо выбросились на берег в надежде на спасение. А их экипажи..., - помощник замолчал.
  - Ну говори уже! - поторопил его герцог, - Что с экипажами и десантом?
  - Там недалеко было несколько поселений наших людей, - слуга выделил слово "наших", подразумевая под ним вампиров, так как прямо о своей сути хозяева Ильхори старались не говорить даже друг с другом, - И они не выдержали, хотя им и пришлось охотиться около воды.
  Чергор понял, что выбравшиеся на берег имперцы, уже поблагодарившие Всесветлого за спасение своих жизней в морской стихии, попали прямо за обеденный стол вампиров. И, видимо, последние несколько увлеклись, раз личный помощник докладывает об этом прямо с вечера, не дождавшись, когда хозяин толком проснется.
  - Убедись, что свидетелей не будет, - распорядился герцог, - Если надо, пошли на побережье еще наших людей.
  - Будет исполнено, повелитель, но осмелюсь сказать, что там был хаос и могло случиться всякое. Сами знаете, что запах моря...
  - Значит сделай так, чтобы накладок не случилось, а не оправдывайся заранее. Мне плевать, сколько народу надо для этого убить! Считай, что у тебя есть мое разрешение на любые действия! Все должно выглядеть естественно и никто, ничего не должен знать!
  - Я все сделаю, повелитель!
  
  *****
  
  Упырь яростно взревел и попытался атаковать ближайшего к нему человека, но в тот же миг магический удар прижал его к полу.
  - Шустрый, гад! - молодой парень, чудом избежавший клыков и когтей самого страшного хищника, посмотрел на своего более опытного коллегу, который, не обращая внимания на напарника, усиленно занимался монстром.
  Прижав конечности упыря "прессом воздуха", пожилой человек надежно сковал их мощными стальными цепями с явной магической составляющей, и только после этого позволил себе немного расслабится.
  - Главное, надежно зафиксировать объект. Тогда и делай с ним, что хочешь, - наставительно произнес он, обращаясь к молодому парню, и поднял голову, вопросительно посмотрев наверх, туда, где за магической дымкой силовых полей виднелась человеческая фигура, наблюдавшая за всем происходящем в "яме".
  Скорее поняв, что наблюдающий за их действиями человек кивнул, чем реально увидев это сквозь магическую защиту, пожилой мужчина вернулся к упырю и осторожно воткнул ему в руку тонкую иглу, второй конец которой заканчивался гибкой полой трубкой, по которой тотчас побежала кровь монстра. Достигнув внушительного прозрачного бака, кровь стала наполнять его и смешиваться там с еще одной кровью, но поступающей от тихо спящей рядом девушки. Перемешавшись, кровь вновь, но уже по другой трубочке, поступала в эту девушку, чей сильно выпирающий живот выдавал её внушительные сроки беременности. Убедившись, что все идет как надо и в подопытную поступает смешанная кровь упыря и ее собственная, мужчина отошел и стал ждать окончания процесса, а молодой парень подошел к крестьянке и погладил ее по волосам.
  - Красивая, - произнес он.
  - Отойди от объекта! - сквозь зубы прошипел его коллега и бросил быстрый взгляд наверх.
  Молодой парень отскочил от беременной девушки как от чумной и даже убрал руки за спину. Наблюдавший за всем этим сверху мужчина улыбнулся и повернулся в сторону подходящего к нему человека.
  - Чем порадуешь меня, Франц? - произнес он, - И что у нас происходит в мире, друг мой? А то я немного забываюсь в этой лаборатории.
  - Добрый день, ваше высокопревосходительство, - названный Францем низко склонил голову перед седым стариком, которого окружала столь сильная аура власти, что казалось она была физически ощутима, - Последние доклады по ситуации в мире у вас на столе.
  - Я ознакомлюсь с ними позднее, мой милый Франц, расскажи старику самое важное и, прошу, своими словами. Канцелярские обороты я прочитаю на бумаге.
  - Как будет угодно, ваше высокопревосходительство! - магистр Франц, глава Службы Наблюдения Валерии, еще раз склонил голову перед советником Докром, главой Магического Совета Валерии, и начал свой доклад, - В Элуре творятся очень странные дела. Количество желающих занять трон превысило все разумные пределы. Вмешались даже имперцы.
  - А они там как оказались?
  - Герцог Бохор собирается взять в жены принцессу Лоту, дочь предыдущего короля Элура.
  - Хи-хи-хи, - тоненько и по старчески рассмеялся могущественный архимаг, - Нам надо будет помочь этому мальчику, что сейчас оказался на троне в Касии... как там его?
  - Людовику, ваше высокопревосходительство, - напомнил советнику магистр.
  - Верно. Надо будет помочь Людовику. Имперский вассал в Элуре нам не нужен. Впрочем, сначала надо посмотреть, как будут развиваться дела. Торопиться пока некуда, друг мой.
  - Да, ваше высокопревосходительство.
  - Что еще нового в мире?
  - Большое количество эльфов движется в нашем направлении. Это проигравшие Воины из Великого леса. Их больше...
  - Пусть движутся, - оборвал магистра Докр.
  - Хорошо, но относительно эльфов поступила просьба от светош. Они хотят, чтобы мы не продавали им еды. Вообще.
  - Кто конкретно попросил это?
  - Кардинал..., - магистр замешкался и стал искать имя кардинала в своих бумагах.
  - Не важно! Сколько тебя можно учить, Франц? Это архиепископы делятся по своим возможностям и власти, а потому их имена важны. Кардиналы же незначительными не бывают и их просьбы надо выполнять всегда. Незачем ссориться с Церковью по пустякам! Прикажи не продавать эльфам еду.
  - Вообще?
  - Конечно же, нет! Не глупи, Франц. Втридорога и тайно можно. Но для попавшихся церковникам, пощады не будет.
  - Стоит ли и нам в этом поучаствовать, ваше высокопревосходительство?
  - Стоит. У ушастых, небось, есть с собой очень ценные артефакты. Каста Воинов всегда была прижимистой и свою выгоду не упускала. Вот такие артефакты должны стать нашими. А в остальном... Смерти эльфийского отродья от голода меня не волнуют. Пусть хоть все передохнут.
  - Я прослежу за этим.
  - Проследи, Франц, проследи. Еще какие-то новости, требующие моего внимания?
  - Нет, ваше высокопревосходительство. Разве что в Церкви растет недовольство Наместником.
  - И это очень хорошо, мой дорогой Франц. Чем больше светлые отцы будут грызться друг с другом, тем меньше их будут интересовать наши дела, - советник показал вниз, где как раз беременную девушку освобождали от трубок и готовились вынести из ямы с упырем.
  - Позвольте поинтересоваться, ваше высокопревосходительство. А результаты есть? - магистр кивнул на лабораторию, состоящую из нескольких таких ям, защищенных самыми убойными магическими заклинаниями.
  - Нету, мой друг, но мы не теряем надежду. Однажды мы раскроем тайну бессмертия, и тогда Валерия... впрочем, это не важно, Франц. Иди, работай, мой юный друг, а я еще некоторое время побуду тут. Может, наконец, после стольких лет хоть такая настойчивость старика даст свой результат.
  Разведчик коротко поклонился советнику и покинул лабораторию, на которую почти каждый посвященный в тайну маг Валерии возлагал свои особые надежды. Над силой, мощью и бессмертием вампиров билось уже не одно поколение магистров королевства, но пока никому не удавалось раскрыть тайну создания этих потрясающих существ. А потому с каждым годом усилия, направленные на это, только увеличивались. Однажды это должно было дать результат! В это верили все без исключения!
  
  *****
  
  - Ваше высочество, - священник в одеяниях архиепископа коротко поклонился и без разрешения зашел в спальню принцессы.
  Девушка посмотрела на него, но противиться такому поведению не стала. За несколько дней ее быстро отучили от излишнего желания командовать, причем сделали это самыми простыми и легкими действиями. Церковники просто накладывали на принцессу покаяние и сажали на хлеб и воду. И кто после этого будет говорить хоть слово против них, если любое твое недовольство оборачивается против тебя же. Вот и Лота молчала. Истерики по поводу измены охраны давно прошли, и в душе осталась только холодная ярость всеми преданной девушки.
  - Вам стоит назначит дату свадьбы с герцогом, ваше высочество.
  - Я не хочу.
  Архиепископ покачал головой, всем своим видом изображая скорбь.
  - Вам стоит полечить свою душу, ваше высочество. Молитесь Всесветлому до вечера и усмиряйте свою плоть. Кушать вам сегодня не стоит.
  Отдав принцессе это распоряжение, священник с чувством собственного достоинства вышел из комнаты. Девушка конечно с характером, но никуда она не денется. Поголодает и поменяет свое решение. Все меняют.
  
  *****
  
  Неспешно вышагивая по парку, король Гарна периодически ловил взглядом то одного, то другого своего телохранителя. Привычка, выработавшаяся за долгую жизнь, и делающая ее еще более долгой. Даже простая прогулка по дворцовому парку это испытание для короля такой беспокойной страны. Конкуренты не дремлют.
  Вот и сейчас Хендрик Ния размышлял о том, что стоит за посланием от генерала Асджера: глупость, желание нажиться или же предательство. Командующий направленной в Элур армией сообщал своему правителю о том, что у него состоялось большое сражение с Западной армией Элура, и он в нем победил. Враг, вроде бы, на голову разбит. Вот только и гарнская армия пока не может продолжать наступление и ей нужны дополнительные силы. Генерал предлагает занять несколько крепостей и восстановится.
  И это в тот момент, когда в борьбу за трон Элура вмешалась империя! Когда армия Шореза стоит под стенами Ура и когда герцог Кас вывел против своего короля полчища гномов! В такой ситуации промедление подобно смерти, а генерал Асджер как-будто специально не понимает этого. Да еще и сын шлет не самые лучшие отзывы о нем и его действиях.
  Предательство это или глупость? Пожалуй, уже и не важно. В любом случае генерала надо менять! А там менталисты разберутся в его намерениях. Но кого назначить вместо Асджера? Военных в Гарне много, а генералов мало! Особенно верных генералов. Придется посылать лучших и ослаблять собственные позиции внутри страны. Корона соседей того стоит.
  
  *****
  
  Осмотрев строй стоявших перед ним мужиков, Игнат закрыл глаза и попытался вспомнить молитвы Всесветлому. Но так как он был обращен в вампиры почти два века назад, получалось это откровенно плохо, и только спустя десяток секунд в памяти стали всплывать нужные слова. Сплюнув на землю, вампир с обреченностью посмотрел на новобранцев. И из этого сброда ему надо сделать солдат? Беда. Но приказ есть приказ!
  А ведь изначально он даже обрадовался возможности сформировать терцию в Александрии. Получив кучу грозных бумаг, подписанных герцогом Касом, и окрыленный перспективами, Игнат отправился на самый край владений вампиров, чтобы начать новый этап своей жизни. И все было бы хорошо, если бы не люди.
  За сто девяносто пять лет другой жизни Игнат просто отвык от своих бывших соплеменников. Напрочь! Без памяти крови он их даже не понимал! Но и черт бы с ним, этим самым пониманием людей, выполняли бы приказы и ладно - так и здесь все было плохо. Вампир не мог правильно сформулировать приказ, правильно расставить приоритеты, правильно организовать. Привыкнув к порядкам, царящим среди вампиров, и тому, как они работали и жили, Игнат уже не мог опуститься на уровень, находящийся на несколько порядков ниже. Простейший на словах приказ Триумвирата на деле превратился в распоряжение основать университет среди тараканов. Пожалуй, по сложности эти задания были бы равноценны.
  А ведь люди в Александрии живут куда как лучше, чем в остальных провинциях страны! Но даже они не могут без постоянного контроля со стороны. Иначе сразу крадут, портят, теряют, ломают и еще черт знает что делают с вещами и приказами. Не стоило Триумвирату отменять Изоляцию! Ой не стоило! С такими людьми вампирам стоит жить не бок о бок, а как можно дальше. И это лучшие из людей! А как быть с каким-нибудь забитым крестьянином с юга? Прикажете приставлять инструктора к каждому? Так такого количества вампиров просто нет в природе! А терция нужна уже завтра! Хотелось ругаться, молиться, а больше всего хотелось до свинского состояния напиться, но алкоголь был вампирам противопоказан.
  Хотя именно сейчас Игнат стал понимать те взгляды, что иногда бросали на него изначальные вампиры два века назад. В их глазах он был таким же тараканом, каким сам сейчас видит своих новобранцев. И пройдя через все это, изначальные пошли на отмену Изоляции. Герои! Сам бы мужчина на их месте даже думать о таком бы не стал. Ну зачем нужна интеграция в общество людей? Зачем предоставлять вампирам возможности для личного развития без указаний Триумвирата? Зачем давать право на частный бизнес? Зачем право на свободное перемещение? Зачем право на прямую покупку крови? Зачем право на свободные отношения? Нормально же жили и без этого! Каждый занимался чем хотел и выбирал дело по душе! Сам Игнат твердо решил, что больше не будет просить никаких заданий во внешнем мире и просто вернется в родной Корпус Армии. Пусть люди живут сами по себе! Ему и в родной роте хорошо!
  Хотя... Задача сформировать терцию и командовать ею на начальном этапе очень нравилась Игнату даже сейчас, и он был настроен довести дело до конца. Пусть люди сопротивляются всему новому, он сделает из них солдат для вампиров, хотят они того или нет! И пока он капитан александрийской терции, она будет лучшей в герцогстве!
  - Они в вашем распоряжении, лейтенант, - Игнат повернулся к офицеру, который и должен был принять новобранцев под свое крыло и сформировать из них свою роту, - Для начала подтяните их физические параметры. Разрешаю временно увеличить норму питания в полтора раза.
  - Господин капитан, - взмолился молодой парень, всего в прошлом году выпущенный из сиротского приюта Ебурга и почти сразу получивший заманчивое предложение о службе, сначала в составе стражи Константинополя, а потом и офицерский контракт с дружиной нового герцога, - Эти доходяги...
  - Теперь эти, как ты выразился, доходяги, твои солдаты, и ты за них отвечаешь. Других новобранцев у меня нет! - Игнат конечно врал своему подчиненному, так как желающих записаться в армию герцога было более чем достаточно, ведь и платили и кормили там хорошо, а главное, все снаряжение и вооружение выдавали за счет нанимателя, но вот качество таких новобранцев было еще хуже имеющихся.
  - Я уверен, что если мы немного подождем, то из деревень...
  - Лейтенант! Вам надо сделать солдат из того что есть! Ваша рота - последняя в терции. Как по номеру, так и по времени образования! Никто не ждет от вас чудес. Я прекрасно знаю, что у вас нет опыта и практики. Так пользуйтесь шансом и получайте все это! Поэтому хватит со мной спорить. Займитесь ротой.
  - Да, господин капитан, - офицер коротко поклонился, - Разрешите выполнять?
  - Действуй!
  Смотря, как молодой парень побежал к строю новобранцев и принялся ими командовать, Игнат только покачал головой. Лично он был против давать офицерский патент такому юному человеку, но в приюте тот зарекомендовал себя как очень толковый организатор именно в плане дисциплины и тактики, а это уже было не мало. Многие человеческие офицеры и о том и о другом имели весьма поверхностное представление, и если бы не сержанты и десятники, некоторые армии и вовсе не могли бы существовать как боевые единицы.
  Приняв новобранцев и тем самым завершив численное комплектование терции, Игнат пошел в штаб, точнее небольшой сарай, временно приспособленный под нужды штаба. Когда руководство Александрии получило приказ выделить место под лагерь нового воинского подразделения, то оно не стало ломать себе голову над этим вопросом. Гномы просто выделили место на окраине города, но за пределами основных городских укреплений, педантично разметили его и с важным видом сообщили вампиру, что теперь эта земля в полном его распоряжении, и он может делать тут что пожелает. С городским магистратом можно даже не советоваться, и они заранее все одобряют!
  Глянув на единственное строение - полуразвалившийся сарай, невесть за какой надобностью тут поставленный, Игнат не стал возражать, а приняв у чиновников документы, стал обживаться. Если гномы обманули, то во время проверки это вскроется и все виновные будут наказаны. Вампир уже с радостью предвкушал этот момент, параллельно занимаясь облагораживанием выделенного ему поля.
  Сарай был отремонтирован и объявлен штабом, из Блада доставили палатки, шанцевый инструмент, оружие, питание и все прочие необходимые вещи, включая три десятка тяжеленных бочонков с печатями казначейства. Первые три роты сформировали из профессионалов. К счастью, в Александрии нашлось три сотни мужиков, умеющих держать в руках оружие и знакомых с армейской службой. Вооружив их тем, что прислали из арсеналов, Игнат организовал из них подразделения охраны лагеря. Хорошо хоть гномы выполняли приказ эрла с ответственностью, а не кое-как, и видимо прекрасно понимали, что если и выделять чистое поле под будущий лагерь, то делать это надо на правом берегу Проклятой, что они и сделали. А значит основная обязанность первых трех рот была не такой уж и сложной. Этот берег был безопасен, и нападения тварей Проклятого леса ждать не приходилось.
  Следующие десять рот вместо оружия получили в руки лопаты, пилы, кирки и прочие инструменты. Мужики посмотрели на привычные им орудия труда и стали копать ров да насыпать вал вокруг места их нового проживания. Когда через несколько дней по вершине вала стали ставить частокол, выделенное поле начало напоминать военный лагерь. Сейчас возводили вышки, ворота и строили склад, куда вампир намеревался побыстрее перетащить все ценное имущество, а то в шатрах его уже начали понемногу растаскивать. К зиме капитан рассчитывал иметь полноценные казармы, столовые, склады, оружейные, кузницы, бани и вообще все структуру небольшого поселка, включая так нужные плацы. А уже зимой заняться нормальной тренировкой и постепенным укреплением лагеря, с заменой земли и дерева на камень, гранит и железо. Единственной проблемой, которую Игнат не мог пока решить, были женщины. Три тысячи мужиков обойтись без них не могли, и с этим надо было что-то делать. Но пока это ждало.
  - Как у нас дела?
  - Строительство склада завершено, господин капитан, - адъютант при появлении командира бодро вскочил на ноги, - Прикажете начать перемещение ценностей?
  - С этим подожди немного, - распорядился Игнат, обрадованный тем, что склад завершили даже немного раньше, чем он ожидал, - Надо сначала ревизию провести. Еще что-то?
  - В кабинете вас ожидает гость. У него бумаги от герцога Каса, и я позволил себе пустить его...
  - Еще раз пустишь кого в мой кабинет без меня, я тебе сверну шею, - спокойно и проникновенно произнес Игнат, но адъютант его понял и побледнел.
  Наличие в штабе постороннего вампир учуял еще на подходе. Слишком уж знакомый запах порадовал его нос, уже начавший привыкать к александрийской вони. Так слабо и в тоже время приятно мог пахнуть только кто-то из соплеменников. Интересно, новые указания прислали или помощника? В кабинете навстречу капитану терции поднялся высокий улыбающийся мужчина в красном плаще и в обычном дублете цветов Корпуса Мастеров. Ни на помощника, ни на инструктора он не походил, да и не являлся таковым.
  - Привет, Аймо, - Игнат с улыбкой протянул руку, приветствуя знакомого вампира.
  Аймо, как и Игнат, был из обращенных, только был на десять лет моложе, что в реалиях вампиров означало, что переродился он позже Игната, что впрочем не помешало двум мужчинам давным давно подружиться. С самого начала новой жизни Аймо отдавал предпочтение всякого рода архитектурным конструкциям, и никто не удивился, что в армии он был назначен инженером-фортификатором, а после окончания службы в Армии молодой и улыбчивый парень оказался под патронажем Ольги, быстро пристроившей его к строительному делу Корпуса Мастеров. Все последние десятилетия Аймо занимался работами в Драконьей горе, и Игнат практически его не видел, встречаясь только на праздниках.
  - Рад видеть, тебя Игнат, - Аймо с чувством пожал руку приятеля, - А меня к тебе направили!
  - Зачем? - удивился капитан, - Ты же, вроде, десятку отслужил уже? Или решил сменить свои чертежи и работяг на настоящую мужскую работу?
  - Не дождетесь! - улыбнулся инженер, показав, что оценил юмор Игната и ответил на его вопрос, - Я буду тебе крепость строить вместо того барахла, что ты тут возводишь.
  - Чего сразу барахло-то? - обиделся Игнат, - Классический римский лагерь, как нас учили изначальные в Армии. Потом обнесем нормальной стеной, поставим боевые башни с артефактами, и очень приличная крепость получится.
  - Не возражаю. Лагерь у тебя и правда классический, только вот зачем ты хочешь его превратить в крепость и при этом ничего не менять, я не понимаю.
  - А зачем менять? Сам посмотри! - Игнат достал карту и расстелил ее на столе, - Прикрывать город с этой стороны не нужно, хватает и городских укреплений и внешних фортов. Значит усложнять ничего не надо. Мне нужен просто постоянный лагерь-крепость для терции. Вот исходя из этих требования я и нарисовал, что хочу получить. Да и работников у меня нет, чтобы делать какие-то изыски.
  - Работники будут. Вся моя бригада скоро здесь будет, - Аймо внимательно посмотрел на план, - А скажи, дружище, ты бумаги магистрата внимательно читал?
  - Я их не читал, чертеж только смотрел, - признался Игнат, который и правда не читал, что именно написали чиновники в документах на землю, так как все равно все будет так, как прикажут вампиры, и не иначе, - А что там такого? Обманули все-таки?
  - Нет. Просто земли-то они выделили тебе в десять раз больше, а ты ютишся на ее клочке.
  - Это как?
  - Это поле, на котором ты лагерь разбил, только часть земель, выделенных под терцию. Все вот эти леса тоже твои.
  - Мать ити! - Игнат с ходу оценил размеры имущества, - Зачем нам столько земли? А я то еще думаю, чего гномы не возражают, что мои тут лес рубят. И почему на чертежах только поле обозначено?
  Вместо ответа Аймо достал копию документов городского магистрата и показал там один абзац, в котором чиновники сообщали, что к документам на землю, выделенную по приказу эрла Блада, они прилагают чертеж того места, которое они просят оставить под будущую площадь перед лагерем, и даже заранее обмерили и огородили ее, чтобы потом это не пришлось делать самим слугам великого эрла. Вникнув в текст, Игнат расхохотался.
  - Так я поставил лагерь на том месте, где чинуши хотели сделать площадь?
  - Ага. Ну там, лавки поставить, бордели, трактиры... Солдаты же будут в увольнительные ходить и свободное время иметь. Несколько тысяч мужиков с деньгами. Городские уже все продумали, как будут эти деньги у солдатиком изымать, честными путями, естественно.
  - Вот это я сглупил! - честно заявил Игнат, которому стало даже немного стыдно за себя и свою недальновидность, - Похоже, рано мне терцией командовать. Если даже люди с гномами умней меня.
  - Не бери в голову.
  - И что мне теперь делать?
  - Ну-у-у, - Аймо улыбнулся, - На твоем месте я бы закончил все-все работы в лагере и приступил бы к тренировкам.
  - А зимовать где?
  - Пока к тебе ехал, я тут немного набросал, - вампир извлек из кармана несколько листов, сложенных в несколько раз, распрямил и разложил на столе, - Основная крепость, форты, бастионы. Подземные коммуникации, склады, подсобные помещения, казармы...
  - Погоди-погоди! - остановил приятеля Игнат, всмотревшись в наброски, - Тут же тысяч на десять крепость! Я, конечно, восхищаюсь твоей работой, это все просто великолепно и продуманно, но мне столько не нужно.
  - Точно не нужно? - с хитрым прищуром поинтересовался Аймо.
  - Терция это три тысячи солдат.
  - Которых ты должен будешь вывести в поле. Кто останется охранять лагерь? А кто будет заниматься обслуживанием солдат? Ну там, кузнецы, оружейники, повара? Штаб, опять-таки. Учебные роты. Тюрьма. Так что, извини, дружище. Терция это минимум пять тысяч человек.
  - Черт!
  - Ну а я буду делать крепость на две терции, плюс отдельные форты для рот. Если, например, Триумвират решит разместить здесь наших или городских или еще какие войска герцога.
  - Капитаном должен быть ты, - заявил Игнат опустив голову.
  - Не дождетесь, - Аймо широко улыбнулся, - Мне и в Мастерах хорошо. А ты просто немного потерял хватку и покрылся плесенью.
  - А ты нет?
  - Да мне в Драконьей столько всего предусматривать приходилось, что поневоле мозги жиром заплыть не могут. А то каюк! Сам знаешь, какие там условия.
  - Что вы там хоть строили?
  - А-а! - отмахнулся инженер, - Чего только не строили! И еще будем строить. Но пока нас выдернули и приказали помочь Армии.
  - От такой помощи я не откажусь.
  - Ну, тогда я пошел работать!
  - Погоди! - остановил приятеля Игнат, - Ты где крепость будешь строить?
  - Тут, - Аймо ткнул пальцем в карту и обвел на ней окружность рядом с нынешним лагерем терции.
  - А этот лагерь?
  - Потом сравняем с землей и сделаем площадь, как местные и просили.
  - К зиме закончишь?
  - П-фф! Конечно! - инженер с гордым видом покинул кабинет капитана.
  - А камень-то откуда возьмешь? - вслед ему закричал Игнат.
  - Камень будет! Не волнуйся! - прокричал Аймо в ответ.
  Капитан покачал головой, но раз его приятель сказал, что с камнем проблем не будет, решил больше не уделять этому вопросу внимания. Бросив взгляд на оставленные на столе наброски, вампир хотел было догнать соратника, но вместо этого позвал адъютанта и приказал это дело ему, распорядившись заодно о том, что приказы гостя должны исполняться как его собственные.
  После этого Игнат наконец занялся своей непосредственной работой. Все двадцать рот терции были готовы, но как ему только что справедливо намекнули, кроме них нужны и другие. Учебные. Инженерные. Арестантские. Рабочие. Штабная рота, в конце концов! Денег на наем, конечно, хватит, но где брать офицеров? И так всех выпускников сиротского приюта растащили в последнее время. Все же в благополучном баронстве сирот было очень мало. Придется искать кадры на стороне! Но прежде всего надо, наконец, составить отчет о вооружении и обмундировании терции.
  Некоторое время этим занимался лично воевода, и даже успел спустить в войска несколько указаний, но после того как его отправили командовать человеческой армией, проблема несколько повисла в воздухе, и с решением этих вопросом откровенно затянули. Надо было брать инициативу в свои руки, чем Игнат и намеревался заняться, обосновав все свои решения и приведя их к единому знаменателю, который уже можно будет использовать в войсках.
  Прежде всего, одежда повседневного ношения. На ноги однозначно высокие сапоги. Да, это дорого, но ноги солдат важней всего. Затем плотные ватные штаны с кожаными вставками, а не изначально предлагаемые портки из парусины. Хотя их и можно оставить, как вариант летней одежды. Далее, обычная льняная рубаха, поверх нее стеганый дублет и кожаный колет. Что уже будет давать неплохую защиту, если вдруг солдаты по каким-то причинам не успеют надеть броню. На голову широкополая шляпа, а не те фуражки, что хотят использовать сейчас.
  Далее, плащ. Сейчас, на пробу, в войска спустили нечто странное. Плотный тканевый плащ, всего чуть ниже спины, что делало его скорее накидкой, чем плащом, и отдельный башлык для защиты головы в непогоду. Против башлыка Игнат не возражал, хотя и не видел смысла в отдельном от плаща капюшоне, а потому в окончательные рекомендации для этого вида обмундирования он записал короткий форменный плащ-перелину для повседневного ношения и уже нормальный длиннополый плащ с капюшоном для непогоды. Форменный плащ предполагалось сделать ярким и с нашитым гербом, так, чтобы солдат герцога, одетых в него, было видно издалека, но при нужде его можно было легко снять. Для того, чтобы герб был вышит и спереди и сзади, запахиваться такой плащ должен был не на груди, а на боку, или вовсе иметь только прорезь для головы, как пончо.
  Закончив с рекомендациями для обмундирования, Игнат перешел к вооружению. Разнородные латы для мечников, пикинеров и арбалетчиков несколько нервировали его. Конечно, пикинеров было бы совсем неплохо одеть в полудоспех, но какой в этом смысл, если можно просто удлинить пики, а от стрел защитят артефакты. Поэтому вампир раскритиковал идею одеть каждый взвод в свой собственный комплект лат и предложил просто одеть солдатам нагрудник, а командирам кирасу. Этого должно было полностью хватить! И не надо никаких дорогих полудоспехов, которые носят вампиры. Да, они удобны и практичны, но людям можно что попроще! И с защитой головы тоже не надо извращаться! Морион, и все! Никаких широкополых капеллин для арбалетчиков, никаких шлемов для мечников. Единый морион, и точка! Удобно, практично, дешево!
  С колюще-режущими игрушками Игнат обошелся также безапелляционно, отвергнув все предлагаемое разнообразие. Мечники получили фальшион со скосом обуха, кинжал-дагу и круглый щит. Арбалетчики получили точно такой же фальшион, как и мечники, и точно такую же дагу, только вот щит у них был заменен арбалетом, причем артефактным. Именно его Игнат видел основным оружием терции. При этом капитан считал возможным замену солдат во взводах, и именно поэтому выбрал фальшион, который при необходимости можно было легко прикрепить к палке и использовать вместо пики или копья. Таким образом, по его замыслу и арбалетчики и мечники могли при необходимости легко встать в глухую оборону вместе с пикинерами.
  А вот вооружение последних пришлось несколько разнообразить. Дав им уже стандартный фальшион и дагу для ближнего боя, как основное оружие вампир выбрал для солдат пику длиной четыре метра и двухметровую алебарду. Этого должно было хватить. В крайнем случае, древко алебарды можно сделать сборным и удлиняющимся.
  Изложив все свои мысли на бумаге и добавив к ним рисунков, Игнат сложил листы в стопочку и запечатал их в конверт. Завтра он отнесет его в магистрат и передаст с гонцом в Константинополь, откуда его быстро доставят в Гнездо. И надо будет заодно извиниться перед чиновниками. Все же, он о них плохо думал, а они честно исполнили приказ, да еще и подумали наперед. И конечно придется объявить дополнительный набор. Еще как минимум пять новых рот.
  Замечания Аймо показали Игнату, что он подошел к делу неподготовленным. Похоже, придется приложить для исполнения приказа Триумвирата не только энтузиазм и намерение, но и кое-что изучить. Может, после этого и люди не будут казаться такими уж отвратительными? Хотя это конечно маловероятно. Вздохнув, вампир поднялся и пошел проводить ревизию на склад. Делая это, он был полностью уверен, что до утра кое-кто не доживет. И хоть в чем-то оказался полностью прав. Рассвет нового дня лагерь александрийской терции встретил новым украшением - виселицей и тремя телами, болтающимися на ней.
  
  Глава 9
  
  - Дорогая! А зачем тебе озеро?
  - Не отвлекайся! - Ольга вернула голову, а главное, губы супруга на прежнее место и вновь издала легкий стон.
  Евгений смолчал и продолжил покрывать тело вампирессы поцелуями. Больше двухсот лет брака только укрепили их союз, и каждому из них это нравилось. Долгая жизнь имеет массу преимуществ, особенно если ты ею доволен. Наконец насытившись, любовники оторвались друг от друга.
  - Я понимаю, что тебе "хочется", но тратить деньги Триумвирата на личное желание - не самое лучшее решение. Поэтому постарайся как-то еще обосновать появление в Касе нового озера, - Евгений погладил живот Ольги, - И придумай лучшую отговорку, чем водоснабжение. В городе, стоящем на такой реке как Великая...
  - Ладно-ладно, - проворчала девушка, - Поставлю на его берегу форт, ров которого будет наполнятся из озера. Но насчет водоснабжения ты не прав. Искусственные водоемы нужны.
  - Но не такого размера, Оль!
  Вампиресса захихикала. Начав перестройку Каса, она развернулась во всю и не сдерживала ни себя, ни свои желания. Озеро, о котором говорил супруг, должно было раскинуться около парка и занять площадь в три десятка кварталов. По ее мнение, это было скромно. Подумаешь, другой берег почти не виден! Ерунда!
  - Нормальный там размер, милый. Зато на несколько веков обеспечим город водой и можно будет перестать строиться вдоль реки. И так уже места мало.
  - А городские стены? Размер представляешь?
  - Ну их к черту! - надула губки девушка, - Каменные стены это история! Надо от них избавляться! Цитадель и несколько фортов.
  - Ты это местным объясни, - Евгений откинулся на подушку и подложил руки под голову, - Никто не захочет жить в городе без внешних стен. И кстати, вурдалаки тебе только спасибо за такую строительную моду скажут.
  - Давно пора их вывести, - проворчала Ольга, - Чего возимся?
  - А у нас ясновидящих нет.
  - Каких ясновидящих? - вампиресса нахмурила брови, не понимая, о чем говорит любимый супруг.
  - Которые бы нам местоположение вурдалаков на карте показывали. А без этой малости крокодил не ловится.
  - Какой крокодил... а-а! - Ольга вспомнила цитату и шлепнула мужа по пузу, - Хватит уже! Я почти забыла наш мир.
  - То-то и оно! Учим обращенных нашей культуре, а сами ее уже не помним.
  - У нас своя культура, милый. Вампирическая! - Ольга сделала страшные глаза.
  - А в этой твоей культуре вампирам, славно потрудившимся в постели, что-то от вампиресс положено?
  - Все может быть, - игриво произнесла девушка, - А ты хочешь еще?
  - Он хочет, - Евгений указал глазами вниз.
  - А ты и рад, - рассмеялась Ольга, - Но так и быть, порадую твоего малыша.
  Голова вампирессы быстро переместилась к животу мужа, и она дунула ему в пупок.
  - Только, чур, не шевелись! Я сама все сделаю!
  Когда утром Евгений выходил из своих покоев, на его лице играла легкая мечтательная улыбка. Слуги, слышавшие часть ночных забав господ, лишь уважительно и завистливо смотрели ему в спину, но часть из них бросала и другие, полные ненависти и злобы взгляды. Маги были ненавистны многим не только за свой дар и оторванность от обычных людей, но и вот за такие эпизоды из жизни, когда они слишком очевидно демонстрировали свое превосходство над не магами.
  Триумвир прекрасно осознавал, какой эффект на сторонних людей имели их с Ольгой постельные забавы, но ему было плевать. Люди вообще завидовали любой мелочи и ненавидели соседа иногда просто за более красивую жену или здоровых детей. Потому обращать внимание на чувства подобных существ вампир не собирался. Но зато собирался использовать эти свои знания о человечестве, ведь ему надо было научиться править людьми и делать это не в полностью подконтрольных городах баронства Блад, а на местах, где о власти владетеля земли обычно никогда не задумывались. В каждую дальнюю деревню герцогства вампира не отправишь и инспекцию не проведешь, а значит это должны делать сами люди. Вот такому правлению Евгений и собирался учиться, а приказ Константина навести порядок в Касе очень способствовал исполнению этого желания.
  Первым делом вампир заглянул в городской магистрат и навел там шороху. Некоторых даже собирался казнить, но вовремя вспомнил о том, что фактически хозяином Каса является Александр и подрывать его авторитет не стоит. Вторыми пострадавшими от триумвира и его неуемной энергии стали стражники.
  Значительно увеличившие свою численность после реорганизации герцогской дружины, бравые хранители порядка совсем не стремились наводить его на улицах Каса. Центральные районы города, конечно, стали совершенно безопасными, но вот для жилых окраин, рабочих кварталов и трущоб все осталось по прежнему. И Евгения это не устраивало, но рубить с плеча он не стал и, высказав свое негодование офицерам стражи, дал им еще один шанс.
  Следующей целью вампира стали купцы. Уничтожение Залона сыграло с герцогством самую злую шутку за всю его историю, обернувшись огромными финансовыми потерями и недовольством торговых элит города. Получающие прибыль на перепродаже изделий и продукции севера и на север, купцы оказались полностью не готовы к ситуации, когда одна из точек их постоянного маршрута физически перестала существовать. И потому сегодняшнее совещание было очень важным.
  Купцы встретили представителя герцога осторожным молчанием. О крутом нраве Евгения многие из них уже успели наслушаться, да и положение фактического регента в герцогстве не очень настраивало торговцев на дружескую беседу или моментальные претензии в адрес власти. Привычка герцога Каса решать некоторые дела физическим потрошением неугодных была всем в Касе известна, и от мага, являвшегося одним из приближенных барона Блада, никто не ждал какого-то иного поведения. Раз один маг любит решать проблемы крутыми мерами, значит и его ученик такой же! Так что, лучше помолчать, целее будешь. Да вот только молчать было нельзя! Каждый день все присутствующие на собрании несли финансовые потери, и будущее грозило им только полным разорением.
  - Ваше превосходительство, - поднялся один из купцов, - Как жить-то теперь?
  - Точно так же, как раньше, любезные, - усмехнулся Евгений, - Покупать, производить, продавать.
  - Но...
  - А вот это мы с вами сейчас и обсудим.
  Вампир занял предназначенное ему за столом место и, поставив локти на столешницу, облокотил голову на ладони. Купцов и их деньги надо было любой ценой оставить в городе, но наживание на посредничестве стоило прекратить. Оно, конечно, и само уже прекратилось, так сказать, по факту исчезновения одного из источников сырья и главного потребителя товаров, но ведь когда-нибудь Залон вновь оживет, особенно если подчиненные Маши не ошиблись и зимой все пчелы дружно передохнут. Значит когда-нибудь деловые люди вернутся к своему излюбленному посредничеству, и надо сделать так, чтобы к тому времени они уже крепко сидели в экономике Каса в виде производителей и поставщиков. Только вот это все планы на будущее, а купцам надо предложить уже что-то сейчас. Или разбегутся!
  - Любезные! Я кое-что вам скажу и, надеюсь, это останется между нами.
  Собравшиеся замолчали и в комнате повисла могильная тишина. Каждый из присутствующих старался не упустить ни одного слова оратора.
  - Герцог Кас знает о ваших проблемах и поручил мне заняться ими, причем так, чтобы ваши финансовые потери были минимальны, а в будущем вы могли бы зарабатывать еще больше. Сразу скажу, что никаких компенсаций не будет. И "все как прежде", тоже не будет. Чтобы заработать в новых условиях, вам придется немало потрудиться. Я же немного вам помогу.
  - Так что делать-то, ваше превосходительство?
  - Заняться производством и обеспечением производства.
  Купцы недовольно переглянулись друг с другом. Любое производство было куда менее прибыльно, чем перепродажа чужих товаров и посредничество. Их прежнее дело приносило стабильный и быстрый доход, а при производстве ждать возвращения вложенного можно было годами, да так и не дождаться. Кому это нужно? Еще и пчелы на севере, которые вполне могут добраться сюда.
  - Вы, любезные, морды не кривите, а дослушайте. Повторюсь, что как раньше уже ничего не будет. Ситуация с Залоном непонятна. В Уре и на юге в целом вообще кошмар, идет война за корону, и вскоре к ней присоединится Империя, - последнее сообщение вызвало среди купцов заметное оживление, так как еще никто в их среде не знал о том, что в элурскую заварушку намерена вмешаться и могущественная заморская держава, - Все торговые связи порушены, и когда восстановится, да и восстановятся ли вообще, непонятно. Основать здесь производства, да еще и под патронажем герцога и с некоторой помощью от него, это самое лучшее, что вы можете сделать.
  - А если сюда доберутся пчелы?
  - Этого не случится. Сейчас наши маги выжигают вокруг Залона леса. Уже к весне проблема будет решена.
  Купцы повеселели и задумались, но из мечтаний о том, чтобы просто переждать неблагоприятные времена их вновь вырвал Евгений.
  - Быстро заселить Залон и вернуть добычу золота, серебра, мифрила и лунного серебра на прежний уровень не получится, так что не ждите, что все образуется.
  - Но что нам тут производить, и кто будет это покупать?
  - Вот! - Евгений ухмыльнулся, - Первый правильный вопрос.
  Поднявшись, вампир вышел из комнаты, но вскоре вновь вернулся в нее, неся в руках несколько огромных листов бумаги. Расставив свои наглядные пособия так, чтобы их могли видеть все, он начал презентацию.
  - Его сиятельство намерен всерьез взяться за свои новые владения и организовать здесь множество разных производств. Как он это сделал в Александрии и Константинополе - вам всем хорошо известно. Останавливаться на достигнутом герцог не собирается. Потому провинцию ждут скорые изменения.
  Евгений замолчал, вчитываясь в лица и взгляды купцов, рассматривающих простейшие схемы поставок материалов на производства вампиров.
  - Основным покупателем вашей продукции будет его светлость. Что уже гарантирует постоянный и стабильный доход. На первом этапе в герцогстве будут построены многочисленные ткацкие фабрики. Герцог всерьез намерен удешевить производство ткани и наладить ее массовый выпуск. Причем в таких объемах, чтобы ее носили не только по всему Элуру, но и миру. Такие грандиозные планы потребуют большого количества сырья - льна, шерсти, конопли и прочего. Уже сейчас вы можете начать заключать договора с деревнями и думать о поставках всего этого в Кас. Мы все выкупим. Далее, герцогству будут нужны продукты питания. Пшеница в наших широтах растет плохо: и холодно, и земля не самая лучшая, но зато можно смело организовывать животноводческие хозяйства. Те же овцы это не только шерсть, но и мясо с кожей и даже кровь.
  Последнее слово Евгений произнес очень тихо и доверительно.
  - Да-да! Не пугайтесь. Все будет законно и через Церковь. Но кровь магам нужна, и мы готовы ее покупать. Впрочем, как и мясо, и кожу, и кости, и потроха. Решившие сменить торговлю на животноводство в накладе не останутся. Мы выкупим все. Также герцог Кас заинтересован в конезаводах, причем породы для разведения мы вам предоставим.
  Дав возможность купцам обдумать сказанное, вампир продолжил.
  - Кроме тканей и расширения животноводства герцог Кас намерен основать еще несколько новых производств. Если вы обратите внимание на этот плакат, то на нем увидите перечисление всех нужных материалов: песок, камень, древесина и так далее. Мы купим все! Да, на одних поставках товаров герцогу вы не разбогатеете, но стабильный доход гарантирован на долгие десятилетия. А там, глядишь, решите продавать не сырье, а полуфабрикаты...
  - А если его светлость умрет? - задавший вопрос купец осекся и испуганно посмотрел на Евгения, поняв, что именно он спросил.
  - Тогда его дело продолжу я, - триумвир предпочел не заметить наглости и просто ответить на вопрос, заодно подбросив дров в пламя сплетен о возможном наследнике герцога Каса.
  - Будут ли повышаться налоги?
  - Нет. Налоги в провинции будут полностью изменены и переработаны, но их общая сумма, скорее всего, не изменится. Просто они станут проще и понятнее. А может, даже и меньше. Маги могут позволить себе думать о более длительных сроках реализации своих проектов, и его сиятельство всецело пользуется этой возможностью. Могу, например, поделиться информацией о том, что все винокурни и пивоварни, продукция которых будет поставляться исключительно на экспорт или исключительно герцогу, получат существенные налоговые льготы и освобождение от ряда сборов и пошлин.
  Избавить страну от алкоголя и залить им соседей? Вампиры будут только за, а потому небольшие финансовые потери легко окупятся тем, что вредный их организмам спирт будет отсутствовать в продаже. Алкоголикам придется менять место жительства, вампиры же вздохнут свободней.
  - Его сиятельство не рассматривает вопрос долевого участия в некоторых производствах? Я бы купил некоторое количество паев.
  - Это исключено, любезный. Вы либо поставляете сырье для производств герцога, либо покупаете на них готовую продукцию, либо производите свою. Других вариантов сотрудничества не будет.
  - Можно ли будет рассчитывать на кредиты от гномов?
  - Да.
  Отвечая на вопросы купцов, Евгений провел с ними два часа, а потому следующей проблемой занялся только после обеда.
  Беженцы, которые вновь заполонили улицы Каса, как и два века назад, заботили вампиров все больше и больше. Только в прошлый раз люди бежали от вурдалаков, а сейчас от магических пчел-убийц. Но и тогда, и сейчас в появлении беженцев были косвенно виноваты вампиры, а потому триумвир был намерен оказать им максимально возможную помощь. Тем более, что ошибка ученых, нанесшая столько вреда, имела и положительные стороны.
  Масштабные проекты вампиров по перестройке города, организации новых производств и война за трон требовали не только денег, но и рабочих рук. И таковые в городе появились из Залона! Мужчин активно вербовали в армию Карла, брали на городское строительство чернорабочими, распределяли по имеющимся производствам. Судоверфь так вообще удвоила штат своих неквалифицированных сотрудников, и ее руководство планировало удвоить выпуск судов всех классов, был бы спрос. Но некоторых работников, особенно имеющих нужные навыки, разобрали и другие работодатели города, не имеющие никакого отношения к вампирам.
  Сложнее всего было с женщинами. Ткацкие производства были еще в планах, и, получив возможность заиметь много свободной рабочей силы, вампирам пришлось быстро пересматривать свои графики и организовывать первые мануфактуры буквально на коленке. Быстро возведенные Ольгиными специалистами бараки оснастили не станками, которых еще не было, а простейшими ручными прялками, и посадили за них всех, кто был согласен работать за еду и кров над головой.
  Всех сирот пока направляли в Ебург. Имеющийся там приют обладал некоторым запасом мест и временно можно было не беспокоится хотя бы о детях. Но Евгений слишком давно жил и понимал, что война за трон быстро не закончится и сирот будет на порядок больше, а значит уже сейчас надо начинать строить филиалы приюта не только в Касе, но и в Гуяне. Дети, воспитанные по нормам вампиров, верные им и постоянно сдающие свою кровь для них, никогда не будут обузой. Тем более, что события этого года показали, что воспитанники приюта пользуются неизменным спросом среди работодателей. Уже сейчас в герцогстве не хватало грамотных специалистов, а ведь проекты вампиров еще даже не начали осуществляться хотя бы наполовину задуманного.
  Но в первую очередь Евгений планировал заниматься совсем не этим. Распределением беженцев и обеспечением их едой и работой займется управляющий герцога. Он неплохо справляется, хотя и с тайной помощью вампиров. Триумвир же намеревался решить сегодня будущие проблемы. Еда и жилье.
  Именно эти две вещи виделись Евгению главными, и на них он намеревался сосредоточить свои силы в ближайшие несколько часов. Начавшаяся в Элуре глобальная война грозила не только разорвать уже налаженные торговые связи и цепочки и не дать возникнуть новым, но и уничтожить вообще все хозяйства, затронутые ею. Из-за чего вампиру виделся скорый голод не только на территории северных провинций, являвшихся традиционными покупателями зерна, но и южных районов королевства, традиционно богатых собственным урожаем.
  По приказам из Блада в Александрии уже озаботились не только дополнительными уловами рыбы, но и возможностью охоты на кракенов, которые все чаще в последнее время стали появляться рядом с устьем Проклятой. Гномы пообещали дополнительные урожаи хорша. Но всего этого было мало. Если развитие событий пойдет хотя бы по средне-негативному сценарию, герцогства Кас, Гуян и королевский домен будут голодать - не сильно, но будут. А вот если ситуация выйдет из под контроля и все станет совсем плохо, то от голода будут вымирать целые деревни, так как внутренних резервов вампиров на весь север Элура не хватит.
  Второй частью будущих проблем беженцев было жилье. Пока на дворе стояло лето, люди могли спокойно жить на улицах, в шатрах и на своем рабочем месте - но осень уже не за горами, а холода в Касе всегда были лютыми. За оставшиеся до первых морозов пару месяцев надо было застроить город жилыми бараками. Любимая супруга, естественно, вошла в положение мужа и пообещала ему некоторую помощь, но не такую значительную, как он изначально рассчитывал.
  - Кто-то должен копать мое озеро, - категорично заявила она утром, подписывая приказы о переводе в подчинение триумвира сразу трех строительных бригад, - Да и эти ужасные деревянные бараки будут портить вид города несколько лет. Лучше пересели людей в деревни. В избах места есть!
  Расселить беженцев по окрестным деревням и городкам было разумным, но означало перекладывание проблем на местных. А учитывая возможный грядущий голод, то и просто было спихиванием ответственности. В столице людей можно хоть централизованно кормить! Потому Евгений решил пойти куда более радикальным путем, и это решение пришло к нему во время совещания со стражей.
  Трущобы Каса!
  Несколько кварталов города, где изначально ютились бедняки, бандиты, наркоманы и отщепенцы всех мастей. Кас всегда был богатым городом, и его правители заботились о неимущих, благодаря чему трущобы имели вполне приличный вид, но от этого они не переставали быть трущобами и оставались пятном на лице города. Стража опасалась появляться в этих кварталах без серьезной поддержки и численного преимущества, благочестивые горожане старались обходить эти улицы стороной, но зато сюда как магнитом тянуло мошенников, авантюристов, бродяг, воров, а вместе с ними и соответствующий контингент из шлюх, контрабандистов, сомнительных личностей и темных дельцов всех мастей. И, конечно, сюда любили заглядывать ищущие развлечений люди и любители дешевой выпивки и наркотиков. Корпус Разведки и Корпус Будущего очень плодотворно работал в этих кварталах, вербуя себе нужных помощников и исполнителей, а потому именно Геннадия и вызвал по амулету связи Евгений первым делом, оказавшись в кабинете герцога, который он уже несколько дней использовал как свой собственный.
  - Скажи, как ты и Сергей отреагируете, если я нахрен уничтожу трущобы? - сразу задал свой вопрос триумвир.
  - Да ровняй там хоть все с землей, - весело отозвался разбуженный Шеф Корпуса Будущего, - Для нас меньше проблем будет.
  - Ваша работа не пострадает?
  - С чего? Да и мы все равно в Касию перебираемся, поближе к тамошнему бандитскому контингенту. Так что, трущобы Каса очень скоро станут не нашей вотчиной, а проблемой жандармов.
  - Не станут. Я хочу их уничтожить.
  - А людей куда денешь? - поинтересовался Геннадий.
  - Ну, шлюхи пойдут в бордели по городу. Трактиры тоже будут нужны...
  - Женя! Не глупи! - оборвал триумвира вампир, - Те, кто сейчас честно работают в трущобах, те работу найдут и вне их границ. Я тебя спрашивал о бандитах и прочем отребье, что работать не желает принципиально. Они же быстро скучкуются и организуют себе новые притоны и новые трущобы. Да и уровень наркоманов там ты себе представляешь?
  - Конечно представляю! Я, между прочим, твою кровь пью регулярно! Да и твое предложение начать продавать орехи в Элуре еще помню.
  - И вы зря тогда отказались! Да лучше бы мы их продавали! Та гадость, что принимают местные, в несколько раз хуже.
  - Зато нашей ответственности в этом нет!
  - Ха-ха-ха! - раздалось из амулета связи веселое ржание Геннадия, - Чистенькими все равно не останетесь! Алхимические смеси, что жрут местные, убивают в них вообще все человеческое, разумное, доброе, вечное. Просто дикое животное, которое не может существовать без новой дозы. Так что - не пожелали продавать орехи, будете заниматься геноцидом, уничтожая наркоманов под корень.
  - Твои идеи мне хорошо известны, Гена, - напомнил вампиру Евгений, - Мы о них еще пятьдесят лет назад много говорили. Но я и сейчас не готов уничтожать наркоманов. Отправлю их копать озеро!
  - Чего? Супруга все еще носится с этой идеей?
  - Да она его уже копает!
  - Ха-ха-ха! Ольга всегда была увлекающейся и никогда не видела границы дозволенного. Трудно тебе с ней будет, когда станешь Алукардом!
  - Ай! Не бей по больному! Лучше вернемся к трущобам. Есть дельные советы?
  - Это зависит от того, что ты хочешь, - собранный голос Геннадий показал, что он настроился на работу.
  - Рокировку. Выселить всех из трущоб в бараки, что сейчас строят для беженцев, а самих беженцев в дома в трущобах. Они там по большей части хорошие и капитальные. Люди перезимуют в человеческих условиях. А отребье померзнет в бараках и шатрах. На следующих же год перестроим все.
  - Ничего не выйдет, - чуть подумав, сообщил Геннадий, - Утопия.
  - Почему?
  - Дома, в которые ты хочешь переселить беженцев, кому-то принадлежат. Ты их владельцами интересовался?
  - А там есть кто-то интересный? - Евгений стал лихорадочно вспоминать все, что знал об этом из памяти крови других вампиров.
  - Там только такие и есть, Жень! Или ты думаешь, что наркота и бухло появляются в трущобах по мановению волшебной палочки? Здания в трущобах принадлежат городским богатеям и членам магистрата. Иногда кому-то одному, иногда на паях. Трактиры, бордели и кабаки так и вовсе сплошное золотое дно. Кас взбунтуется!
  - Зараза! Я чего-то об этом не подумал. И что делать?
  - Как всегда! Расстреливать! - Геннадий засмеялся, но быстро взял себя в руки и пояснил, - Я шучу. Я на твоем месте держал бы беженцев как можно дальше от трущоб, чтобы не пополнять их новым контингентом. Строй бараки получше, глядишь, и не сильно будут мерзнуть зимой. Да и заготовку дров провести тебе никто не мешает. А вот с трущобами...
  - Натравить на них стражу.
  - Угу-угу! А что стража кормится с рук тех, кто владеет трущобами, это как? Ничем тебе стража не поможет. Выпрашивай у Кости жандармов, хотя бы три десятка, и пусть они перетряхивают трущобы днем и ночью. Причем сразу объясни Олежкиным орлам, что их задача - это массовые аресты мелких сошек и потребителей. Пусть даже не вздумают проводить следствие и выяснять, кто там поставщик, истинный владелец и все такое прочее! А то сразу бунты начнутся! Жандармы арестовывают шестерок и всех, кто хоть как-то подвернется под руку. И в каторжники их! Пусть и правда озеро копают. Должна же твоя супруга быть довольна? Потом продадим их на королевские рудники.
  - Отдадим, - поправил Геннадия триумвир.
  - Чего это? - возмутился тот, - Естественно, продадим! Деньги лишними не бывают!
  - Ладно-ладно! - пошел на мировую Евгений, не став напоминать вампиру, что в королевстве вроде как действуют единые законы, и их нарушители подлежат королевскому правосудию, - Но почему бы сразу не решить проблему одним махом? Арестуем всех.
  - Да потому что сейчас большая часть вампиров бегает вокруг Залона и изображает из себя магов! А в Кас надо ввести минимум тысячу солдат, чтобы арестовывать действительно всех. Придется тебе потерпеть до следующего года. Как раз Алукардом станешь и не надо будет спрашивать разрешения у Кости.
  - Я понял, - подтвердил Евгений.
  - Ну, собственно, это весь мой совет.
  - Хорошо. А что можешь посоветовать насчет поставок еды. Где их взять?
  - Нигде. Нужные нам количества есть только на юге.
  - А если через Ород закупать? Коридор к границе мы получим уже в ближайшее время.
  - Не продадут. Вообще, если Ород останется в стороне от этой заварушки, это уже будет чудом. А я в чудеса не верю и тебе не советую.
  - Значит голод? - хмуро спросил Евгений.
  - Ну, нам хватит. В Залоне умерло очень много, и это нас спасет. Плюс собственные урожаи Каса, Гуяна и королевского домена. Этой зимой мы голодать точно будем. А вот если захватим столицу... Тогда все возможно.
  - Значит надо вводить ограничения на продажу зерна, муки и мяса и запретить их вывоз за пределы герцогства.
  - На мой взгляд, это перебор, - Геннадий на несколько секунд замолчал, а потом продолжил, - Вывезти можно только в Гуян, так что это никому не повредит. Да и ограничения всегда вызывают нездоровый ажиотаж. Лучше оставь как есть. Главное сохранить имеющееся, чтобы не сгноили на складах. А так... Переживем. Сам знаешь, сколько у нас зерна в хранилищах. Занимайся другим.
  - Ладно, - Евгений покусал губу, - Я тебя услышал. Буду думать.
  Разъединившись с Геннадием, триумвир некоторое время посидел молча, а затем связался с Сергеем, от которого услышал почти идентичные предложения. Причем Шеф Разведчиков вообще порекомендовал вице-алукарду временно не лезть в дела города, так как местные все равно его всерьез не воспримут. Поразмышляв, Евгений был вынужден признать, что, видимо, он заразился поспешностью супруги и ему надо несколько притормозить, занявшись только работой для беженцев и их жильем. Уже почти согласившись с этой мыслью, он неожиданно стукнул кулаком по столу.
  - Хреновый я буду алукард, если при сложностях буду пасовать! - зло произнес вампир и, связавшись Константином, попросил у того отряд жандармов для зачистки трущоб.
  Уже вечером временный правитель Каса навестил цитадель, где формировалась столичная терция. Но в крепости Евгений долго не задержался. Капитаном терции был один из офицеров Корпуса Армии, и потому там все было в полном порядке. Разве что триумвир узнал, что все три капитана терций недавно провели совещание и немного развили идею Александра о новых войсках и их структуре, значительно расширив последнюю, из-за чего полный состав одной терции стал приближаться к пяти тысячам человек. Решив, что против такого никто возражать не будет, Евгений поехал инспектировать стройку жены.
  Уже под утро, вновь наслаждаясь обществом Ольги и задумываясь над планами на новый день, вампир подумал, что уже давно не был так счастлив. Оказывается, и в многочисленных проблемах есть свои светлые стороны!
  
  *****
  
  - Вы мне прямо скажите: можно или нет? - девушка нависла над мужчиной в цветах Корпуса Науки и гневно смотрела прямо ему в глаза.
  - Да откуда я знаю?! Объяснял же! Не проводили мы такие эксперименты! Нет у нас вурдалаков!
  - Значит дайте мне яд и я его проверю сама! - продолжала настаивать вампиресса.
  - Что за шум, а драки нету? - в лабораторию зашла Мария.
  - Да вот тут разные ходят и мешают работать! - быстро ответит ее подчиненный, одновременно нажаловавшись на гостью.
  - А еще задают неудобные вопросы, на которые у ученых нет ответа! - ехидно заявила девушка.
  - А-а! - Мария по-матерински улыбнулась, - Чего ты хотела, Настюш?
  - Как действует яд пчел на вурдалаков? - командир "Лютых" приняла вид пай-девочки и состроила умилительную мордочку - ведь если Константин в чем-то заменил ей отца, то Мария всегда была доброй тетей, и для нее грозная уничтожительница вурдалаков всегда была просто милым ребенком.
  - Вурдалаков нет. Твои работают очень хорошо!
  - Ты мне льстишь, - Анастасия широко улыбнулась, было видно, что похвала ей приятна, - Да и вообще, чтобы получить вурдалака нужен только смертник.
  - Нет их. Да и не самый интересный это вопрос.
  - Как не интересный?! Если яд даже на нас действует, значит на вурдалаков он должен тоже действовать. А вдруг он для них вообще смертелен?
  - Нам это не интересно, дорогая, так как от этого знания нет толка. Другое дело, что надо было выяснить, как яд пчел действует на гоблинов. Чем мои тут и занимались.
  - И как он действует на мохнатиков?
  - Никак! Полный иммунитет! Представляешь?
  - Угу. А теперь надо проверить на вурдалаках! - не сдавалась Анастасия, - Вдруг они от него дохнут?
  - Я и в первый раз поняла твою мысль, Насть, не надо повторять, - покачала головой Мария, - Но раз тебе это так важно, то проведи проверку сама. Справишься?
  - Конечно!
  - Есть у нас яд пчел? - Мария обратилась к подчиненному.
  - Нету, экселенц. Надо собирать.
  - Собирайте! - отдала команду вампиресса, - И чтобы не меньше литра.
  - Сделаем! - кивнул вампир, - Только я напомню, что сила яда уменьшается в каждом следующем поколении пчел, и сейчас у нас нет в наличии первичных образцов. Они все уже умерли и надо разводить новых.
  - Ничего страшного. Для проверки сойдет и яд следующих поколений. Как я помню, ослабление минимально.
  - Верно, но оно есть.
  - Собирайте имеющийся.
  - Да, экселенц.
  - Довольна? - Мария посмотрела на Анастасию.
  - Да! - кивнула та головой.
  - Еще чего хочешь?
  Анастасия подошла к Марии вплотную и, заглянув ей в глаза, тихо прошептала.
  - Тетя Маша, а вы с Костей долго еще ругаться будете? Может, уже помиритесь?
  - Мелочь пузатая! Двести лет от роду, а жизни меня учить будет! - несмотря на грозные слова, Мария нежно обняла девушку и поцеловала в лобик, - Мы сами разберемся. Хорошо?
  - Хорошо! - легко согласилась Анастасия, - Когда за ядом зайти?
  - К утру нацедят! Так ведь? - Мария грозно глянула в сторону подчиненного.
  - Так! - быстро подтвердил вампир, - К рассвету все будет!
  
  *****
  
  Глядя на обреченного противника, Леонид улыбался, и его губы немного подрагивали в предвкушении завершения всей эпопеи. Армия королевских баронов добегалась, и сейчас пришла пора поставить окончательную точку в ее судьбе. Несколько дней он тренировал войска скрытым маршам и маневрам, провел тренировку на небольшом отряде латников, лично объяснял каждому командиру его маневр и наконец получил нужный результат. Избегавшая боя королевская армия, отчаянно маневрирующая на виду войск принца, но не приближающаяся к ним, наконец попала в полное окружение.
  - А что будет, если они ударят первыми? - Карл посмотрел на Леонида, а потом на Александра.
  - Тогда у них будет шанс вырваться. Но они не были готовы к нашему появлению и сейчас в растерянности, - на лице Леонида появилась презрительная ухмылка, - И давать им время выйти из замешательства никто не будет. Отдавайте приказ к атаке, ваше высочество!
  - А диспозиция?
  - Зачем она нам нужна? Посмотрите на поле, мой принц! - вампир указал на порядки королевской армии, спешно пытающиеся создать хотя бы видимое подобие строя, - Там полным хаос! А наши офицеры знают что делать.
  - Но, может быть, стоит...
  - Ваше высочество, - Александр подъехал прямо к Карлу, - Каждая минута нашего бездействия добавляет шансы в копилку врага. Есть время думать, а есть время действовать. Так вот, сейчас думать поздно!
  - Я понял вас, герцог, - кивнул принц и громко проорал, - Общая атака!
  Гонцы, окружавшие командование северной армии, моментально сорвались и поскакали к отрядам, чтобы донести этот приказ до офицеров. Леонид не стал ждать, пока они доберутся до мест, и продублировал приказ принца через артефакты связи. Когда гномьи гирды сдвинулись с места и медленно поползли вперед, это стало для остальной армии самым лучшим сигналом к атаке.
  Бароны тоже медлить с ответом не стали. "Огненный шар" расплескался о магический барьер вокруг ставки Карла, заставив некоторых лошадей заволноваться, и их наездникам пришлось прикладывать усилия, чтобы успокоить своих животных. Тут же еще один "огненный шар" проверил на прочность защиту принца.
  - Мы, кажется, стоим слишком близко, - неуверенно пробормотал Карл, - Может, стоит отъехать?
  - Нам здесь ничего не грозит, ваше высочество, - Леонид почесал ухо, - А вид отсюда прекрасный.
  Небо над головами старших офицеров сгустилось тучами, там сформировался "каменный столб" и направился вниз, чтобы через пару секунд громким взрывом огласить окрестности и заставить всех в ставке болезненно сморщиться.
  - Похоже, у баронов есть толковый магистр, - пробормотал кто-то из свиты, пытаясь своими познаниями впечатлить принца.
  - Три магистра! - с чувством превосходства поправил его Леонид, - У баронов в армии три толковых магистра.
  В подтверждение слов генерала в магический щит, прикрывающий ставку, врезался неожиданно появившийся из ниоткуда "смерч". Потом еще парочка "огненных шаров", и довершил очередную волну атаки еще один "каменный столб".
  - Специально разными стихиями садят, сволочи, - прокомментировал это Александр.
  - Нам лучше уехать, пока не начались магические возмущения, - еще один придворный попытался проявить заботу о принце, - Ваша безопасность превыше всего, ваше высочество.
  - Поэтому мы никуда отсюда не уедем, - холодно произнес герцог, - Пусть стараются и работают по нам. Меньше нашим солдатам достанется.
  - Но...
  - Пасть заткни, - Александр повернулся к придворным, для чего ему пришлось немного развернуть своего коня, - Если кто-то из вас хочет командовать, то уверен, что принц выделит ему отряд, и вы сможете показать свою преданность его высочеству в бою. А нести глупости под руку во время боя не стоит.
  Вновь развернув коня, вампир стал наблюдать за ходом боя. Образовавшаяся вокруг принца придворная группа вымотала ему все нервы. Он уже считал дни до того момента, как к армии прибудет граф Верон и наведет среди этих лизоблюдов порядок. По крайней мере, Александру хотелось верить в такой исход дела. Иначе парочкой смертей в своих рядах эти спесивцы не отделаются.
  - Они бегут! Бегут! - счастливый детский возглас принца заставил многих вокруг него улыбнуться.
  На поле боя действительно произошло первое крупное событие. Испытавшие на себе удар гирда ополченцы отступили, попытавшись прикрыться отрядом наемников, но из-за спин гномов ударили десятки разнообразных боевых заклинаний и так проредили псов войны, что тактический отход одного отряда превратился в паническое бегство двух. Похожие приемы гномы успешно применили и в других местах, но там королевские солдаты оказались более стойкими.
  Вообще, тактика гномов пока что успешно вводила врага в заблуждение. Привыкшие к просторам поверхности люди и воевали соответственно, предпочитая в начале любого ближнего боя дальние атаки и обмен магическими ударами. Лишенные возможности вести боевые действия на больших открытых площадях, часто ограниченные стенами узких нор, гномы всегда подходили к противнику вплотную, и только тогда в ход шла магия. Бароны пока к этой особенности подземных жителей не привыкли и считали, что раз на их дальние магические удары никто не отвечает, значит враг просто не имеет такой возможности. Фатальное заблуждение, стоившее жизни уже не одной сотне воинов.
  Тем временем вражеский генерал бросил в бой свой главный козырь. В атаку пошла рыцарская кавалерия. Выстроившись и склонив копья, закованные в латы всадники стали набирать разбег, намереваясь прорвать окружение хотя бы в одном месте и дать возможность своим войскам построить нормальные боевые порядки.
  - Как детей, - покачал головой Леонид, наблюдая, как испуганные заклинанием гномов боевые кони сбрасывают своих всадников на землю.
  - Может, предложим им сдаться? - Карл улыбался и было видно, что происходящее на поле его полностью устраивает, но настоящий король должен быть милостив.
  - Чуть позже, ваше высочество. Пусть сначала осознают, что они проиграли и шансов нет. А вот когда они решат драться до конца, мы и дадим им выход. Загонять в угол не стоит даже мышь.
  - Мы можем с легкостью их перебить, ваше высочество! - еще один придворный пожелал отметиться перед принцем, - Их могилы станут предупреждением тем, кто не подчинится вашей власти!
  Карл посмотрел на него, как на умалишенного, и этот презрительный взгляд принца заставил говоруна заткнуться и опустить голову.
  - Если мы убьем здесь всех, то Людовик пустит слух, что нелюди занимаются поголовным уничтожением людей, - пояснил принц и жестко добавил, - Не надо предлагать мне глупости.
  - Тем более, большая часть армии баронов это ополченцы и их надо побыстрее вернуть домой, ведь скоро сбор урожая! - добавил Александр, который буквально пару часов назад имел долгий разговор с Евгением, и тот ему все мозги вынес, твердя о грядущем голоде.
  Над головой командиров о магический щит разбился очередной "каменный столб", и наконец-то начались спонтанные магические проявления и нахождение людей за пределами защиты стало невозможным. Очень быстро, сам того не желая, именно Александр стал центральной фигурой ставки. Люди старались держаться поближе к нему, не зная, что артефакт, обеспечивающий их нынешнюю защиту, находится в руках Леонида.
  - Может, тоже чем мощным долбануть? - герцог с ленцой в голосе обратился к воеводе.
  - Побереги силы. На местах отлично со всем справляются.
  - Жаль, что мы не успели собрать баллисты, - Карл вздохнул, - Мне нравится, как они стреляют.
  Принц и правда не упускал ни одной возможности посмотреть на штурмы городов, в которых баллисты и катапульты как раз и применялись. Его завораживал неспешный полет снарядов и тот результат, что они дают при попадании в цель. Хотя, наверное, любому мальчишке нравится что-то взрывать, а если ты взрываешь еще и что-то больше, то это приятно вдвойне. Вот и Карл во всю наслаждался такими моментами войны.
  - Думаю, пришло время направить баронам гонца, - Леонид указал на еще один из отрядов врага, прекративший сопротивление и отступивший в центр своих позиций, где скапливались все деморализованные солдаты.
  Принц эту идею одобрил. Переговоры вышли недолгими, и уже через три часа королевская армия капитулировала. Карл праздновал свой первый крупный успех. По сути, весь королевский домен отходил под его руку, и надо было только его захватить. А потом... дальше лежали владения графов и столица. Самый главный и ценный приз этой войны. Пока все шло по плану...
  
  *****
  
  Глядя на то как человек выблевывает за борт свой недавний обед, адмирал презрительно поморщился. Сухопутные крысы, навязанные ему в порту, уже успели надоесть старому морскому волку больше пресной воды. Мало того, что они лезли со своими советами по любому поводу, так еще и заблевали весь трюм флагмана, наглядно доказывая, что путешествия по морю не для них.
  - Враг в зоне видимости, адмирал.
  - Благодарю, капитан, - командующий имперской эскадрой кивнул головой, - Готовьте орудия и артефакты.
  - Может, стоит дождаться, когда море станет спокойней? - капитан указал на волны за бортом, уже вполне напоминавшие небольшой шторм.
  - Мелкая качка! - отмахнулся адмирал, - Начинайте смешивать огненное зелье.
  Все пороховые и любые другие огнестрельные орудия полностью не прижились на суше как из-за своей массивности и опасности, так и уязвимости перед магией. Совсем иначе дела обстояли на море, где боевое судно представляло собой идеальную площадку для самого орудия, а свободное место в трюмах позволяло возить уязвимые перед магией огненные зелья в виде отдельных компонентов и смешивать их непосредственно перед боем, когда корабль уже окутан магическими щитами. Естественно, все страны старались не перебарщивать с количеством орудий на судах, но хотя бы одну пушку любой боевой корабль нес. Иначе он автоматически считался торговым.
  - Противник маневрирует! - доложил дозорный.
  - Зачем? - удивился адмирал и пробормотал себе под нос, - Против ветра они от нас не уйдут! У нас движители лучше.
  Закончивший избавляться от обеда легат подошел к адмиралу и, вытерев рот, изможденно посмотрел на него.
  - Когда уже бой? - поинтересовался командир одного из многочисленных имперских легионов.
  - Скоро. Но для вас работы не будет. Я пущу все корабли элурцев на дно!
  - Не лучше ли будет их захватить? Трофеи...
  - Дерьмо, а не трофеи! - взревел адмирал, - Их суда годятся только на дрова! Пустим их ко дну и вернемся в порт!
  - А разве мы не должны отправиться для спасения эскадры адмирала Тирри?
  - Там уже некого спасать, - адмирал сплюнул на палубу, - Этот идиот прижался к побережью Ильхори в шторм! А там ведь сплошные скалы! Был дураком и умер как дурак!
  - Но нам надо подобрать выживших легионеров!
  - Вот и подбирайте, а я отведу свои корабли обратно в порт.
  - Адмирал Озанн! Вы обязаны приложить усилия для спасения слуг императора!
  - Спасение утопающих дело рук сами утопающих! Или вы, легат, думаете, что на берегу вашим легионерам что-то угрожает? Разве что, заразятся чем, трахая местных баб!
  - Граф Озанн, я напоминаю вам, что как аристократ империи...
  - Маркиз! - титул собеседника адмирал произнес, презрительно выплюнув его сквозь зубы, - Ильхори независимое королевство, и я просто не имею права высаживать на его побережье ни вас, ни своих ребят! Так что, спасение легионеров и моряков это теперь привилегия дипломатов! И на этом мы закончим. Убирайтесь в трюм! Мне надо уничтожить элурскую эскадру!
  - Противник выстраивается в линию! - прокричал дозорный.
  - А вот это дело! - просиял адмирал, глядя в спину удаляющемуся легионеру, - Строимся в две колонны! Младшему флагману - делай как я!
  Спустя час флота двух противоборствующих стран наконец расположились друг против друга и начали обстрел, но если элурские корабли были вынуждены держать свою линию, чтобы не оказаться в одиночестве, то имперцы легко не только маневрировали, но и даже сменяли корабли линии, давая возможность особо пострадавшим в бою зализать раны.
  Потрепав королевскую эскадру, адмирал Озанн приказа совершить навал всей линией на суда противника и с убийственно короткой дистанции расстрелял и потопил почти все корабли, что выставил в море Ур. Потом была небольшая погоня за выжившими и долгие победные крики на имперских судах. Приняв поздравления, адмирал удалился в свою каюту. На его губах застыла довольная улыбка человека, который наконец-то получил давно желаемый приз.
  
  *****
  
  - В каком состоянии армия?
  - Герцог Гардинг утверждает, что к празднику сбора урожая армия будет даже сильнее, чем до сражения с королевскими войсками.
  - А маршал Додр даст ему это время? - герцог Тифонский недовольно скривил лицо.
  - Не могу знать, ваше сиятельство, - слуга услужливо поклонился и замолчал, ожидая дальнейших вопросов.
  - Если маршал не стал преследовать Гардинга сразу, то наверняка не будет делать это и сейчас, - предположил герцог Торбин.
  - А где вообще сейчас Южная армия? - хриплый голос герцога Кудена было сложно перепутать с каким-либо другим.
  - Неизвестно.
  - За что мы только платим шпионам..., - проворчал Куден.
  - Скоро информация будет, - Тифонский говорил уверенно, - Нам же надо решить, что делать дальше.
  - А разве у нас появились какие-то новые варианты? - Куден закашлялся.
  - Да! Мы смогли убедить Ричарда в том, что его брат Карл желает ему смерти, и в столице он бежал именно от слуг брата, желавших его убить.
  - Серьезно? Но что это нам дает?
  - Королевскую кровь, верную только нам. Касия далеко, и там кроме королевской армии есть еще и армия Гарна, а на севере этот проклятый Блад с Карлом. Мы слабее каждой из этих армий.
  - Как только Ур и предатель Хузурский встанут на нашу сторону, все изменится!
  - Верно, но зачем нам рисковать?
  - Что вы предлагаете? - Куден верно услышал нотки самодовольства в словах герцога Тифона и предположил, что тот задумал очередную аферу.
  - Отделимся от Элура! Коронуем Ричарда. Возродим королевство Ур!
  - Ричарда должны будут признать четыре короля.
  - Ород и Ильхори, скорее всего, согласятся сразу.
  - А еще два?
  - Если разобьем армию Шореза, то можно будет получить и их согласие. А если у нас не будет претензий к Гарну, то можно поторговаться и с их королем! Пусть в Касии сядет правитель из династии Ния!
  - Рискованно, - первым высказался герцог Торбин, - Но я согласен.
  Примерно в таком же духе высказались и остальные герцоги юга, присутствовавшие на собрании. За пару дней вообще все герцоги коалиции согласились с этой идеей. Архимаг Роз, которому вскоре об этом сообщили, с улыбкой посмотрел на Ричарда, за которым беспрестанно приглядывал уже долгое время, и склонил перед ним колено.
  - Я в вашей власти, ваше величество!
  На лице ребенка отразился дикий восторг, и хотя он и не понимал, что именно происходит, мальчик искренне захлопал в ладоши. Обращение "ваше величество" ему очень понравилось. Сам архимаг только посмеивался про себя над наивным ребенком, продолжая убеждать брата Карла в том, чего никогда не было, а в действительности все больше и больше привязывать его к себе.
  
  Глава 10
  
  Если бы не их положение, оба вампира с удовольствием перебрались бы в задние ряды и наблюдали за церемонией уже оттуда. Но они были главными действующими лицами происходящего и потому просто старались не приближаться к злополучной шкатулке с опасным артефактом внутри. Как отреагирует камень королей и пораженная проклятием церкви аура вампира при совмещении друг с другом - не мог сказать никто. Александр серьезно опасался возможной реакции, а потому, делая важный вид, очень внимательно следил, чтобы человек, таскающий шкатулку, даже случайно не оказался к нему ближе чем на десять метров. Ровно этим же самым занимался и Леонид, находящийся рядом с триумвиром. Хотя воевода не находился под действием странного божественного ритуала и даже мог брать камень королей в руки, он предпочитал не рисковать.
  Из Гуяна, куда камень привезли вампиры, реликвию доставил в армию граф Верон, присоединившийся к Карлу вместе с солидным отрядом личных вассалов. Бывший глава Каменной палаты, чудом избежавший смерти во время дворцового переворота, выглядел плохо. Перипетии последнего времени подорвали его здоровье, и только осознание важности момента и своей миссии заставляли графа держаться на ногах. Все-таки не каждому подданному дается шанс быть хранителем артефактов такого уровня.
  Наконец мучительно долгая церемония была завершена. Принц Карл нацепил на свой средний палец перстень с внушительным камней, а заодно примерил и некоторые из вещей, которые не так давно мятежники сняли с трупов его кузенов. Королевские артефакты Элура и камень королей, который сам по себе олицетворяет королевскую власть лучше, чем что-либо еще в мире - что могло бы для людей быть символами истинного короля больше чем это? Ничего! Все присутствующие в церкви были впечатлены, поражены и ошеломлены. Впервые их выбор стороны конфликта обрел столь зримое воплощение правильности.
  Оставив принца наслаждаться полученным эффектом, Александр вышел на улицу и облегченно вздохнул. Можно было временно не контролировать ни себя, ни все вокруг и просто расслабиться. А ведь чуть было не прокололся в самом начале церемонии, по привычке спокойно выйдя на свет демура, и только окрик Леонида спас вампира от разоблачения. Теперь же надо будет вообще удвоить внимательность и не только не забывать, что лишен личной магии, но и не приближаться к принцу с его новой игрушкой. Стоя в тени здания, триумвир наслаждался последними теплыми деньками и думал о том, что результат всей этой возни за власть не стоит таких его мучений.
  - Ваше сиятельство!
  - Граф! - Александр оторвался от стены и приветливо кивнул подошедшему графу Верону, - Очень плохо выглядите. Как дела со здоровьем? Может, мне стоит вызвать моих специалистов?
  - Благодарю за заботу, милорд, но, думаю, со старостью не умеют справляться даже ваши маги.
  - Вы еще совсем не старый. Поэтому настоятельно рекомендую обратиться к лекарям, - вампир задумался, - Возможно, вам просто нужен отдых.
  - Боюсь, в такое время отдых для меня невозможен, ваше сиятельство, - граф сделал скорбное лицо, - Нури не даст мне такой возможности.
  - Нури тоже работает на износ, ваша милость. По донесениям моих агентов в столице, Людовик обеспечивает отцу очень веселую и интересную жизнь.
  - Мои люди сообщают такую же информацию, милорд. Но это не повод праздновать победу, хотя, признаюсь, что все идет куда лучше, чем я ожидал.
  - На самом деле, ничего хорошего, граф. Армия Гарна начала движение к Касии.
  - Они получили подкрепление? - деловито поинтересовался Верон.
  - Этого я не знаю, - покачал головой Александр, - Но их непонятные игры у границы явно закончились, и они принялись воевать всерьез.
  - Видимо, были какие-то внутренние сложности в Гарне, раз они сразу не атаковали Касию, - предположил граф.
  - Мне об этом ничего не известно, - ответил вампир, - Поэтому действия их армии я нахожу очень странными.
  - Но они сумели разбить Западную армию! Может, их маневры у границы были уловкой, и они заманивали королевские войска в засаду?
  - Не верю! - Александр ухмыльнулся, - Я скорее предположу, что гарнцы решили пограбить и по быстрому набить свои кошельки, а элурская армия сама попалась в ловушку. Как мне докладывали, командиры Западной армии были уверены, что войска Гарна равны им по численности, а на самом деле их было в два раза больше.
  - Поразительная беспечность! - воскликнул граф, - А что касается гарнцев, то я с вами соглашусь, грабить они любят. Личная нажива всегда была для них на первом месте и часто затмевала даже честь и службу.
  - Зато их любят торговцы!
  Презрительная гримаса обезобразила лицо старого аристократа, но высказывать герцогу свое мнение о торговцах он не стал, прекрасно помня о том, что в Бладе им всегда были рады. Улыбнувшись про себя, Александр накинул на голову капюшон и предложил графу пройтись до таверны, в которой он остановился, заняв ее верхний этаж. Отказываться от приглашения Верон не стал.
  - Ваше сиятельство! - спустя минуту заговорил граф, - Я заметил, что в последнее время вы почти всегда носите капюшон. Что-то произошло? Вы не подумайте, что я лезу в ваши дела, но ваш почтенный возраст... Уже идут слухи о том, что вы...
  - Скоро сдохну? - закончил за Верона Александр, - Не дождутся! А капюшон... Скажем так: это был не очень удачный эксперимент, и некоторое время моим глазам лучше избегать яркого света. Я бы и вовсе носил сплошную маску, но ведь пойдут разговоры, что я вампир. Поэтому вот такие полумеры.
  - Оу! Благодарю за доверие, ваше сиятельство! Я никому не скажу.
  - Это не такой уж и секрет, граф, - отмахнулся Александр, - Мелкие магические неурядицы.
  - И долго они продлятся?
  - Мои люди уже решают эту проблему.
  - Понятно, - кивнул граф, - И кстати, о проблемах. Вы знаете о том, что ряд людей из окружения Карла очень активно интригует против вас?
  - Догадываюсь, - вздохнул вампир.
  - Один идиот даже начал нашептывать принцу о том, что вы намеренно позволили королю убить принцессу Регину, чтобы не брать ее в жены.
  - И это мне тоже известно, - подтвердил Александр.
  - А как скоро этот чересчур говорливый придворный отправится на свидание к Демуру?
  - Вам по делу или просто интересуетесь?
  - По делу, - граф понизил голос и оглянулся вокруг, - Я мог бы пустить грамотные слухи, чтобы остальные вели себя более сдержанно.
  - Не стоит. Эти люди сильно раздражают меня, но по большому счету мне все равно, что они говорят. Недоброжелатели будут всегда. Однако иногда их становится слишком много.
  - Они вносят разлад в наше общее дело, ваше сиятельство! Да и я с некоторых пор считаю именно вас своим сюзереном! Порочить ваше имя - бросать вызов мне!
  - Благодарю вас, граф, но правда не стоит. Я разберусь сам. Тем более, что смерть принцессы Регины частично и на моей совести. Я слишком поздно отдал приказ ее охранять.
  - Никто не винит вас в смерти принцессы по-настоящему, милорд, - заявил граф и перевел опасный разговор на нейтральную тему, - Но чем вы тогда прикажете заняться мне, ваше сиятельство?
  - У меня есть для вас задание, и именно о нем я и хочу поговорить.
  Оказавшись в таверне, Александр приказал жандармам очистить общий зал от посетителей и активировал артефакт, защищающий от любого прослушивания. Меры были совершенно излишними, но такими серьезными действиями вампир пытался показать собеседнику всю серьезность их разговора. Тем более, на Верона действительно возлагались некоторые надежды. Плохой внешний вид графа внес свои коррективы и заставил Александр умерить аппетиты и уменьшить нагрузку на него. Но даже урезанное задание выглядело внушительно.
  - Для начала, граф, я хочу сообщить вам, что не весь наш разговор согласован с его высочеством. Некоторые задания, что вы получите от меня, известны Карлу, а некоторые нет, и они должны остаться от него тайной. По крайнем мере еще некоторое время.
  - Я понимаю, ваше сиятельство.
  - Хорошо! - кивнул вампир, - Тогда первое ваше задание, и оно полностью одобрено принцем, будет заключаться в создании службы безопасности его высочества. Вы должны будете подобрать людей, организовать их, обучить работать и некоторое время курировать созданную структуру. Пока принц не убедится, что служба больше не нуждается в вашем присмотре, вы будете охранять Карла.
  - Есть причины не доверять нынешней охране? - сразу поинтересовался Верон.
  - Нет. Они полностью верны принцу, и вы можете смело их использовать. Но надо создать действительно независимую службу, которая будет верна только королю и будет подчиняться только ему. Будет буквально есть с его рук. Гвардия в качестве охраны себя скомпрометировала, и Карл видит ее только как элитные боевые части. Не более.
  - На какую численность мне можно рассчитывать?
  - На любую! - вампир улыбнулся, - Но надеюсь на ваше благоразумие в этом вопросе. Создавать полки охраны не надо. Пара сотен хорошо подготовленных бойцов более чем способна охранять дворец и покои короля.
  - Особенно если не экономить на магах!
  - Верно! - Александр закрутил головой вокруг, - Интересно, к нам наконец подойдет официант?
  - Его не пропускает ваша охрана, милорд, - заметил граф, указав на молодого парня, стоящего перед закованным в броню жандармом.
  Как только недоразумение было улажено и единственные посетители таверны сделали заказ, разговор вновь вернулся к поручениям для графа Верона.
  - А теперь мы поговорим о том, что принцу пока знать не стоит, - вампир пригладил волосы, - Занимаясь службой безопасности Карла, вы некоторое время будете очень близки к нему. По сути, вы станете его тенью. Ваше мнение и ваши советы будут много значить для принца.
  - Я должен буду его в чем-то убедить? - предположил граф.
  - Почти. Вы должны будете сформировать его двор. Тайно, как вы умеете, не напрямую. Но итогом должно стать нахождение в ближнем круге Карла людей, которые этого достойны. А то нынешние, как вы верно заметили, являются случайными личностями и не совсем понимают, какими должны быть придворные будущего короля Элура.
  - Я вас понял, ваше сиятельство, - граф Верон хищно улыбнулся, буквально несколько минут назад герцог Кас говорил ему, что болтовня людей из окружения Карла не беспокоит его, но стоило им уединиться, как маг прямо приказал ему заменить вообще всех неугодных вокруг принца, - Будут ли пожелания?
  - Пока их нет. Я снова надеюсь на ваше благоразумие. Людей герцога Гуяна я вам назову чуть позже. Их трогать не надо... Ну, без причины...
  - Само собой, милорд. Что-то еще?
  - Да, граф, - Александр подождал пока официант расставит на столике их заказ и отойдет, - Ваше третье и самое главное задание.
  - Более важное, чем охрана принца и его двора? - Верон откровенно удивился.
  - По моему мнению, да.
  - Что-то связанное с Каменной палатой?
  - Почти угадали, - рассмеялся Александр, - Вам нужно будет организовать тайные дипломатические контакты с другими державами. Думаю, что через агентов, что остались вам верны, это можно будет сделать быстро.
  - Некие переговоры вне официальных каналов и посланников? Я могу знать об их содержании?
  - Можете. Но пока нет переговоров - нет и их содержания. Сначала организуйте надежные связи.
  - Но какова цель этого, если мы не собираемся ни о чем договариваться?
  - Я просто не хочу терять время, когда возникнет такая необходимость, - пожал плечами Александр, - Сейчас ни мне, ни Карлу, ни герцогу Гуяну вообще не о чем говорить с соседями. Мы просто кучка северных мятежников в королевстве Элур. И именно так нас видят все.
  Граф молча кивнул, подтверждая слова герцога. Можно было сто двадцать раз быть правым в своих притязаниях на трон, иметь все законные основания для требования короны, и все такое прочее, но коронованным королем Элура был Людовик. И пусть его пока не признал ни один из монархов, а некоторые так и вовсе уже отказали в этом, именно отпрыск Нури сидел в столице и официально правил страной.
  - Мне совершенно все равно, что соседи думают об Элуре, - между тем продолжал вампир, - Но я должен иметь возможность говорить с ними в любой момент. А в будущем эту возможность должен иметь Карл.
  - Но почему сейчас вы хотите скрыть от него эту "тайную дипломатию"?
  - Он ребенок, и его суждения иногда слишком поспешны, а политика не терпит суеты и торопливости. Это не ловля блох. Здесь нужно иметь выдержку и железные нервы. И даже называть друзьями тех, кого очень хочется убить. Потому мне и нужен канал для тайной дипломатии, уже функционирующий и надежный к моменту, когда реальные переговоры нам понадобятся.
  - Какие страны рассматривать в первую очередь, милорд?
  - А давайте подумаем вместе, граф. Но лично я прежде всего хочу иметь контакты в Ороде и Сахии. Во вторую очередь Валерия и Тошал. Остальные на десерт.
  - Королевство Ород - это понятный выбор, а вот Сахия..., - граф замолчал, ожидая пояснения, и они последовали.
  - Ород я хочу попытаться остановить от вторжения. А Сахия видится мне... союзником. И возможной родиной нашей будущей королевы.
  - Союзником? Но какой от них толк? Это нищий остров, милорд, зависящий от материка почти во всем.
  - Не так уж сильно они зависят от материка. Но нам их зависимость только на руку.
  - Хотите купить их нападение на Гарн, милорд.
  - Гарн - эта не та проблема, которую стоит решать, граф, - Александр внимательно посмотрел в глаза собеседника, - Скажу вам по секрету! Шорез, Гарн, Людовик, Ур и южане - это не противник. Будь дело только в них, уже к следующему празднику сбора урожая Элур был бы под властью Карла. У меня хватило бы сил. Но...
  - Империя, - понимающе произнес Верон.
  - Именно! Империя Узмер и ее притязания на Элур делают все очень и очень непредсказуемым.
  - У них серьезные финансовые проблемы. Можно попробовать купить...
  - Ничего не получится! Граф, вы как никто другой должны понимать, что трон купить нельзя! Да и не возьмут имперцы наших взяток, - Александр не стал говорить про настойку верности, - Они нищие, но сильные. Уверен, что при дворе императора уже не один десяток аристократов считают возможную добычу из Элура своей и скорее всего даже заранее поделили ее между собой.
  Финансовый крах империи, последовавший после подорожания мифрила и серебра, и общее плачевное положение имперских легионов никак не отразились на аппетитах правящей элиты. Узмерцы по прежнему считали свою страну пупом земли, а себя хозяевами мира. И у них была веская причина для своей заносчивости. Дряхлеющая на глазах империя имела в арсеналах своих легионов огромное количество мощных боевых артефактов. Потому аристократы Узмера никогда не отказывали себе ни в чем. Другой жизни они просто не знали. И это создавало дополнительные трудности в общении с империей и ее правителями - ведь то, что они не получали добровольно, они брали силой.
  - И чем нам поможет Сахия?
  - Их остров лежит между метрополией и рудниками. Суда идущие по Великому каналу обязаны платить Сахии. Сейчас эта плата мизерна, так как империя силой заставила островитян снизить ее до предела. Но что если мы немного поможем сахианцам?
  - Даже стократное увеличение платы не нанесет вреда империи. И в любой момент десяток легионов могут переправиться через канал, и Сахия все вернет на прежний уровень.
  - А пираты? - Александр победно улыбнулся, - С ними имперские легионы разберутся так же быстро?
  - Если Сахия откроет свои гавани для сомнительных кораблей...
  - Нет-нет-нет! - покачал пальцем вампир. - Для "сомнительных" кораблей свои гавани откроют Мираи и Рем. А в Сахии они будут просто пополнять припасы.
  - И какая выгода от этого Сахии?
  - Продавать припасы по тройной цене? - Александр рассмеялся, - Им нужно будет всего лишь закрывать глаза на элурские корабли и в упор не видеть ни их вооружение, ни их вооруженные до зубов экипажи.
  - Сахия взимает минимальную плату за проход по каналу и не держит там боевой флот. Охрана канала это дело империи, - прошептал граф Верон, - Если там начнутся многочисленные нападения на купцов и грузовые суда, Сахия будет вынуждена поднять плату под предлогом защиты. Очень быстро все смекнут, что на суда под флагом Сахии пираты не нападают, и тогда часть купцов сменит порт приписки. И закончится все вторжением легионов на остров.
  - А никто и не говорил, что будет легко. Потому мне и нужные каналы тайной дипломатии.
  - Я найду вам нужных людей, ваше сиятельство. Но почему вы не рассматриваете в первую очередь Ильхори, Шорез и Гарн, милорд? На мой взгляд, куда проще побыстрее закончить войну с соседями и сколотить из них коалицию северных стран. Империя не посмеет пойти против всего севера!
  - Я думал над этим вариантом, - признался Александр, - Но он мне не нравится. Шорез и Гарн уже предали свои союзнические обязательства перед Элуром, и я не вижу причин доверять им снова. А Ильхори... Странные они какие-то. Не хочу иметь с ними дел.
  - Личные желания в политике? - граф улыбнулся, - Не слишком ли наивно? Особенно на фоне ваших недавних слов?
  - Это не личные желания. Скорее интуиция. Но если вы советуете Ильхори, то пусть будет по вашему.
  - Хорошо! Значит Ород, Сахия и Ильхори в первую очередь и Валерия с Тошалом во вторую. Думаю, я смогу выполнить этот приказ очень быстро. Почти все мои агенты остались верны мне, а не Людовику.
  - Вы подобрали надежных исполнителей, и, я надеюсь, для охраны принца подберете таких же верных людей.
  - Сделаю все, что в моих силах, ваше сиятельство!
  Далее Александр хотел обсудить планы насчет Сахии и внешнюю политику Элура в целом, но в таверну нагрянул принц. Видимо, ему надоело принимать поздравления от всех желающих, а может просто желающие закончились, хотя последнее маловероятно. "Лизнуть" будущего короля хотели очень многие. Остановившись у двери, юноша помахал парочке интриганов рукой.
  Поднявшись на ноги, Александр поклонился принцу. Рядом с ним процедуру повторил граф Верон. Принц же с недовольным лицом остался стоять на месте. На его среднем пальце был одет массивный перстень, инородным предметом смотрящийся на руке юноши. Указав на новое украшение, Карл с возмущением произнес:
  - Я теперь всегда буду разговаривать с вами издалека, Алекс?
  - Только пока камень королей будет на вашей руке, Карл, - развел руками вампир, - С ним ко мне лучше не приближаться.
  - Я понимаю. А почему меня не пустили к Няше?
  - Она кобольд, ваше высочество. То есть магическое существо. А камень королей разрушает любую магию.
  В этот момент Александру пришло в голову, что возможно зря он не хотел подходить к камню. А вдруг нахождение рядом вызовет не взрыв, а рассеивание чар проклятия? В конечном итоге, точная работа этого древнего артефакта неизвестна. Отметив про себя, что надо будет дать Корпусу Науки новое задание, вампир вновь обратил внимание на принца. После его слов тот стоял немного потерянным и выглядел обиженно.
  - Я могу его снять и не носить? - наконец поинтересовался Карл.
  - Конечно! - Александр даже улыбнулся, так как в последнее время ломал голову над тем, как бы ему уговорить принца не носить королевское украшение на постоянной основе, а сделать его парадно выходным предметом гардероба.
  Оказалось, что мучился вампир зря. Влюбленный юноша сам предложил избавиться от камня королей, как только осознал, что не сможет приближаться к объекту своего восхищения.
  Передав перстень солдату охраны, Карл сел за столик к графу и герцогу.
  - О чем беседуете?
  - О политике, ваше высочество, - честно ответил Александр, - Планируем гадости для Империи.
  - А что насчет моего брата?
  - Ваше высочество! - вампир нахмурился, - Я не могу совершать чудеса! Ричарда очень хорошо охраняют. Архимаг Роз не отходит от него ни на шаг!
  Грустно покивав головой, Карл согласился, что в таких условиях вернуть брата не получится, и покинул таверну. Посмотрев ему вслед, оба мужчины тяжело вздохнули.
  - Опять какая-то падла напела Карлу о том, что я не хочу спасать Ричарда, - покачал головой Александр.
  - И, скорее всего, не одна, милорд, - подтвердил предположение граф Верон, - Но, если честно, вы могли бы освободить принца Ричарда?
  - Чисто теоретически, мог бы. Сотня боевых магов... сотня паладинов... тщательно разработанная операция, - начал перечислять Александр, - Но практически это неосуществимо. Рядом с Ричардом постоянно дежурят все люди Роза и он сам. Мои ребята следят за ними и ждут ошибки врага. Без ошибки ничего не получится.
  - Значит Карлу продолжат нашептывать... Может стоит хотя бы сделать попытку. Не настоящую, а так...
  - А если у Роза не выдержат нервы, и он убьет парня?
  - М-да, - Верон опустил голову, - Я постараюсь как можно быстрее сформировать вокруг Карла новый круг придворных.
  - Надеюсь на вас, граф.
  - Я не подведу, ваше сиятельство. Элуру нужен нормальный король, - старый аристократ поднялся, но задержался и несколько секунд пристально смотрел на вампира, будто на что-то решаясь и наконец заговорил, - Мне рассказали обстоятельства последнего боя.
  - И? - Александр даже заинтересовался поведением графа.
  - Вы с легкостью отражали атаки трех магистров, милорд. То, что вы являетесь архимагом, давно не секрет, но насколько реально вы сильны? Я должен знать на что рассчитывать...
  - Боевые действия вас не касаются, граф. Все, кому это надо, очень хорошо знают мои возможности.
  - Вы не так поняли, ваше сиятельство. Сколько еще вы проживете? Об этом сейчас гадают многие. Ведь если вы вдруг скончаетесь... Достаточно ли вы сильный маг, чтобы прожить еще хотя бы лет двадцать?
  Александр хотел ответить, что сила мага, конечно, влияет на срок его жизни, но не является такой уж определяющей характеристикой для этого. Образ жизни самого мага, а также применение или неприменение им некоторых заклинаний, разрушительных для организма, влияют на продолжительность жизни иногда даже больше, но вслух сказал совершенно иное.
  - Лет пятьдесят я протяну точно. Но это между нами, граф.
  - Конечно. Спасибо за ответ. Вы сняли с моей души тяжкий груз, милорд, - Верон откланялся и покинул таверну.
  Глядя вслед ушедшему графу, вампир задумался. Цифра в пятьдесят лет была взята им не с потолка. Не так давно триумвиры обсуждали этот момент и решили продлить официальное существование Александра еще немного. А вот когда через полвека он станет вице-алукардом, тогда и похоронить его для людей. Учитывая, что дату официальной кончины барона Блада переносили уже несколько раз, Александр был уверен, что и через пятьдесят лет его не "похоронят", а найдут отговорки как еще продлить его жизнь. Очень уж всем нравилось, что одно только имя хозяина северных земель вызывает у желающих поживиться его богатствами приступы неконтролируемого опорожнения кишечника.
  
  *****
  
  Поднявшись на второй этаж, Александр обнаружил, что его апартаменты прочно оккупированы двумя девушками. Няша и присланная Юлей вампиресса активно занимались. Кобольд постигала азы нелегкого секретарского труда и училась быть хорошим личным помощником. Маниакальное желание девушки быть полезной во всем иногда пугало вампира, но он не рисковал обсуждать этот момент с ней.
  Кобольды были мало изучены и их поведение оставалось некоторой тайной. Было ясно, что шаблон толкает их на жертвенное служение, но где его границы, и что будет, если объект служения против такой жертвенности... данных просто не было. Эльфы никогда не лезли в дела младших братьев и не исследовали это, а кобольды-рабы практически никогда не признавали своих хозяев за истинных.
  Кивнув девушкам, обратившим на него внимание, и жестом показав, чтобы они продолжали заниматься, Александр вышел в коридор и вернулся в общий зал таверны, все еще остававшийся пустым. Сев за столик и заказав себе чаю, он стал думать.
  Компактно проживая в баронстве Блад, община вампиров не нуждалась в структуре ответственной за общение с иностранными государствами. Все такие вопросы решались на уровне Триумвира. Но сейчас возникла реальная необходимость иметь службу иностранных дел, даже просто как отдел в составе Секретариата. Кто-то из вампиров должен заниматься международными делами и быть в этом профи. Хотя бы, чтобы давать грамотные советы.
  А то получилось, что возникла необходимость в контактах с соседними державами, а там есть только шпионы, да и те не активные, а так... наблюдатели и осведомители. И даже расклады группировок придворных при дворах королей спросить не у кого. Не говоря уж о том, чтобы иметь готовые планы, по которым можно действовать.
  - Похоже, надо создавать Корпус Иностранных дел, - прошептал вампир.
  Но это в будущем. А уже сейчас надо издать манифест ко всем невоюющим сторонам и заявить о том, что от них ожидается невмешательство во внутренние дела Элура. Остановит это Ород или нет, но подобное заявление Карл сделать должен. И прав граф Верон. Надо заключить соглашение с Ильхори. Пусть помогают! У них есть шанс изменить многовековые расклады по союзам и оказаться в одной связке с богатым соседом. Пусть постараются! А еще надо натравить Тошал на Гарн. Пусть вспомнят о своей мечте иметь выход к морю! Да и навести мосты с Шорезом и Гарном тоже не помешает. Война войной. Но общаться тоже надо. Потому как если причины, по которым король Гарна полез в Элур, понятны, то какая муха укусила короля Шореза? Неужели жена ему настолько мозг выела, что он потерял здравый смысл?
  Так много вопросов и так мало ответов!
  Поднявшись и оставив свой чай нетронутым, Александр вернулся к себе и, прервав занятие девушек, посадил Няшу за стол.
  - Пиши! - встав у окна, вампир начал диктовать, - Манифест. Я, Карл Элурский, законный наследник трона Элура, сим заявляю...
  
  *****
  
  - Как дела у Наместника? - закованный с ног до головы в латы монах старался говорить тихо.
  - Все еще возиться с Элуром. Контролирует все лично, - кардинал, стоящий рядом с ним, понижать уровень своего голоса не собирался, так как был уверен в себе и своем окружении.
  - Его ненависть к этому королевству очень нам выгодна.
  - Хотите обернуть ее против него?
  - Это было бы заманчиво. Потому я очень надеюсь на вас. В Элуре Наместник должен потерпеть крах, - монах был категоричен.
  - Вы не боитесь потерять Элур? Богатая страна, ненавидящая Церковь...
  - Элур можно будет вернуть и через двадцать лет, а Наместника мы должны скинуть в ближайшие два года.
  - Хорошо, - кивнул кардинал, - Все проекты Наместника в Элуре будут натыкаться на непреодолимые преграды или же извращаться до неузнаваемости. Я лично прослежу за этим.
  - Сыны Веры запомнят эту услугу.
  - Не сомневаюсь, - усмехнулся кардинал и попрощался с гостем.
  Мотивы главного боевого ордена Церкви были ему насквозь понятны. Они хотели убить двух зайцев разом: снять ненавистного Наместника и полностью дискредитировать королевство Элур, где один из герцогов вывел в поле просто гигантскую армию нелюдей. А если вспомнить, как сильны в Элуре корни мартианской ереси... Если дать им десяток лет независимости от Церкви, то потом Орден Сынов Веры без всяких помех получит разрешение на акцию и, пройдясь огнем и мечом по богатым землям северного королевства, поднимет не только свой авторитет, но и получит постоянную базу в виде полностью покоренного ими Элура. Мотивы монахов понятны и просты. Осталось использовать все это в своих целях!
  
  *****
  
  Поднявшись на башню, герцог Хузур осмотрел окрестности Ура. Он делал это каждый день с тех пор как армия Шореза осадила торговую столицу королевства, но сегодня картина, представшая перед его взором, поменялась. Сейчас под стенами города стояло две армии, и они готовились к схватке.
  - Вы же говорили, что армия герцогов была разбита маршалом! - набросился он с обвинениями на одного из членов городского магистрата, поднявшегося вместе с ним на башню.
  - Возможно, разведчики ошиблись. Но скорее всего масштабы битвы были незначительны.
  - Там была вся Южная армия! Как такая битва могла быть незначительной?
  - К чему этот спор, ваше сиятельство? Вы видите то же, что и я. Армия герцогов стоит под стенами Ура. Была ли она разбита маршалом или нет, сейчас не важно. Теперь главное, чтобы они знатно потрепали здесь шорезцев, а мы добьем победителей.
  - Вы так уверены, что Шорез одержит верх?
  - Во время осады они применяли очень неплохие боевые артефакты. И солдат у них больше.
  - Это ничего не...
  Взрывы на поле боя заставили герцога замолчать и хмуро посмотреть на происходящее. Десятки "огненных шаров" разрывались на позициях строящейся армии герцогов, нанося просто сокрушительный урон. Три отряда с левого фланга были уничтожены почти полностью, там спаслись только обладавшие наручными артефактами бойцы. Еще один отряд ополчения побежал вместе с командирами, которые даже не сделали попыток остановить своих подчиненных.
  - Я же говорил, - самодовольно произнес чиновник, - Жаль, что шорезцы не пострадают. Я рассчитывал на большее.
  - Это ничего не...
  Но и эту фразу герцогу договорить не дали. Вновь магия, на этот раз огромный "огненный метеор", созданный осадным артефактом, разорвался прямо в центре построения сразу нескольких отрядов наемников, стоявших на правом фланге, и испарил их. Сразу после этого армия Шореза перешла в атаку. На месте командира герцог Хузур поступил бы точно также. Порядки южан сметены, им нанесен сильный урон, некоторые отряды пятятся назад, а один и вовсе бежит. Конечно, в бой еще не вступили маги герцогов и их рыцари, но после столь впечатляющего начала исход сражения, вроде бы, был решен.
  - Сейчас шорезцы немного в центре повоюют, и как только там южане побегут, битву можно считать завершенной.
  - Согласен, - кивнул головой герцог, который и сам теперь оценивал ситуацию таким же образом.
  В центре построения войск южан действительно наблюдался относительный порядок, чего нельзя было сказать о потрепанных магическими атаками флангах. И именно в центр ударил еще один "огненный метеор". Герцог закрыл глаза, чтобы не видеть, как элурских солдат расшвыривает взрывом в разные стороны...
  - Ого! - восклицание чиновника магистрата заставило его вновь обратить внимание на поле боя.
  Войска в центре не пострадали! Вообще! Видимо, сработала какая-то защита, отклонившая столь мощный удар. Еще один "огненный метеор" сформировался над центральными отрядами, и в этот раз закрывать глаза герцог не стал. Заклинание понеслось к земле, на его пути сформировалась черная тучка, метеор провалился в нее и... исчез. Хузур даже не слышал о таких защитных заклинаниях.
  - Да у герцогов есть архимаг! - завопил чиновник.
  - Что?
  - Это был "покров смерти", боевое заклинание высшего порядка!
  И только после этого пояснения герцог Хуруз понял, что вместе с армией южных владык к стенам Ура пришел и их главный союзник, архимаг Роз, адепт магии Смерти. Видимо, это осознали и шорезцы. По крайней мере, их браво марширующие вперед отряды внезапно остановились и стали пятиться назад, медленно отползая на свои прежние позиции. Еще один "огненный метеор" сформировался и ударил по элурцам - на этот раз шорезские маги снова попытали счастья на левом фланге, ранее пострадавшем от "огненных шаров". Но и это заклинание было встречено и поглощено черной тучкой. Похоже, архимаг был более не намерен допускать безнаказанное убийство своих союзников.
  Со стороны южан во врага полетели многочисленные боевые заклинания, но строго двух видов. Шорезцев убивали только "огненные стрелы" и "ледяные копья". Объяснить использование второго заклинания наблюдающий за боем герцог Хузур не мог. Да, оно было довольно мощным, но его никогда не использовали против людей, только против осадной техники, для уничтожения которой оно, собственно, и было когда-то создано. Но обдумать задумку герцогов Хузур не успел. На поле боя появились новые действующие лица. Зомби.
  Вообще, некроманты использовали поднятых своей силой мертвецов часто. Но обычно делали это элегантно: создавая из отдельных частей мертвых людей и животных новое создание, куда больше подходящее для уничтожения живых, чем обычный ходячий мертвец. Учитывая, что сам по себе зомби был не более чем куклой и требовал постоянного контроля со стороны некроманта, который им и управлял, это было оправданно. Ведь редко какой некромант мог управлять более чем двумя поднятыми созданиями. Вот и старались сделать их более эффективными. А тут на поле вывалила просто толпа обычных мертвецов, похоже, выкопанных на ближайших кладбищах. Так тоже никто не воевал.
  Маги Шореза моментально перестали отвечать на атаки своих элурских коллег и сосредоточили всю свою мощь на новых действующих лицах. Пусть обычный зомби был не так страшен, как его сконструированная разновидность, но он был мертвым, а потому оружия не боялся. Несколько десятков зомби могли с легкостью уничтожить отряд людей превосходящий их по численности в десяток раз. Над атакующими зомби даже сформировался еще один "огненный метеор", показывая, как серьезно генерал Шореза воспринимает эту угрозу, но архимаг своих подопечных в обиду снова не дал. А потом, наконец, все увидели, за что магия Смерти считается столь же мощной и разрушительной боевой магией, как и Огонь.
  Темное облако, аналогичное тем, что останавливали "огненные метеоры", только в несколько раз больше по размеру, упало на большой отряд шорезцев, и когда оно развеялось, герцог с ужасом увидел обглоданные почти до костей тела солдат. Не успела начаться паника, как еще одно такое облако уничтожило свою цель. А потом в тылу шорезцев, там где располагались артефакты и маги, обслуживающие их, образовалось огромное ядовито-зеленое облако, пары которого стал медленно разгонять ветер.
  - "Туман смерти", - прокомментировал это чиновник, видимо, очень неплохо разбирающийся в магии, - Если дым понесет в нашу сторону, то надо будет задействовать защиту, он весьма ядовит.
  Тем временем в рядах Шореза стали то там, то здесь, происходить небольшие взрывы, сопровождающиеся выбросами черного тумана, и все кто был рядом с таким взрывом, падали на землю. Герцог не видел, чтобы дым от взрыва касался вражеских солдат, но и без этого они безжизненными куклами валились оземь. Вопросительно посмотрев на магистратского, он тут же получил ответ.
  - "Поцелуй тьмы". Выпивает жизнь вокруг себя. Очень эффективное заклинание, но требует большого мастерства исполнения.
  Названное заклинание все еще продолжало действовать, почти полностью уничтожив один из флангов Шореза. Герцог видел уже тысячи мертвых солдат. И наконец до противника добрались зомби, на пути которых смело встал отряд наемников. Паники в рядах шорезцев еще не было. Все произошло так быстро, что осознать истинные размеры понесенного урона они пока не успели.
  - Беру свои слова назад, - произнес чиновник, ни к кому конкретно не обращаясь, - Сейчас южане добьют шорезцев, а завтра, как только архимаг отдохнет, они возьмут Ур. Я должен доложить в магистрат.
  Оставшись на вершине башни один, герцог Хузур стал досматривать окончание боя или, лучше сказать, избиения. Хотя, конечно, тот урон, что южная армия понесла в начале, тоже был очень серьезным. Интересно, архимаг допустил его случайно или намеренно? Но об этом можно было подумать и позже.
  Десяток зомби тем временем наводил шорох в рядах наемников, все еще пытавшихся разобраться с мертвыми созданиями мага смерти. Еще парочка отрядов была уничтожена "покровом тьмы", что напугало герцога до дрожи. Если это заклинание относится к высшим порядкам магии, а Роз применяет его так часто и много, то сколько у него вообще сил? А ведь кроме этого он управляет зомби и применяет другие заклинания! И его никогда не считали сильным магом! Если это не сильный, то что тогда могут другие архимаги? Что тогда может живущий третью сотню лет Блад? В душе человека все больше и больше разгоралась ненависть к обладающим такой силой людям.
  Наконец все было закончено. Армия Шореза побежала. Латная кавалерия герцогов отправилась догонять их и истреблять. А обычные солдаты занялись мародерством на поле боя.
  Архимаг Роз наглядно показал всем, почему некромантия считается одной из самых сильных боевых магий, и почему ее так редко выбирают для изучения. Ведь кроме явного таланта и склонности, надо было обладать еще и железными нервами и абсолютным хладнокровием. А то очень уж страшными были не только зомби, но и сами заклинания школы Смерти, а точнее, их последствия. Блюющие на поле ветераны, смотрящие на результаты магических атак некроманта, были наглядной демонстрацией этого.
  
  *****
  
  Сразу после победы под стенами Ура герцоги послали в город парламентера и предложили капитуляцию. Очень мягкую и почетную. Самые жесткие ее условия касались только герцога Хузурского, который должен был прилюдно отречься от своих прав на трон и стать союзником южной коалиции, то есть присягнуть на верность принцу Ричарду.
  В городе попытались затянуть переговоры, но им быстро выставили новые условия. Причем такие, что затягивать капитуляцию стало просто немыслимо.
  Когда же к стенам подошли свежие отряды герцогов и усилили армию, в городе поняли, что далее ломаться бесполезно. Один архимаг уже был существенным козырем, а усиленный достаточным количеством солдат и вовсе становился непреодолимой силой. Переговоры окончились, не успев начаться. Новые предложенные Уру условия были настолько шикарны, что поверить в них никто не мог. Даже герцог Хузур признал, что это идеально. И тогда ворота города были открыты перед армией новых союзников. А потом настала пора удивляться горожанам!
  Никаких грабежей, насилия и пьяного кутежа. Все чинно и благородно. Торжественный въезд принца и победный парад с взаимными комплиментами. Почти праздник.
  А на следующий день было объявлено о возрождении королевства Ур, королем которого был объявлен юный Ричард Элурский. На голову девятилетнего мальчика возложили простой золотой обруч, вчера вечером наспех сделанный одним ювелиром, и герцоги поочередно принесли новому королю присягу. Вот только в словах этой присяги не было даже намека о верности королю, зато хватало слов о его обязанностях.
  Когда вампиры из Корпуса Разведки получили информацию о произошедшем и о том, какую именно клятву дали герцоги, многие из них недоуменно почесали голову. Но лучше всех о случившемся выразился Сергей. Выслушав доклад подчиненных, он сморщил лицо и хмуро прошептал:
  - Кажется, кто-то решил поиграть в Хартию Вольностей. Ну-ну!
  
  *****
  
  А много севернее стены еще одного элурского города наблюдали рядом с собой вражескую армию. Впрочем, стены наблюдать не могут, и делали это люди с их вершин. Король Людовик и граф Нури хмуро смотрели на то, как строится осадный лагерь, а дороги, ведущие к городским воротам, берутся под контроль. Армия Гарна форсированным маршем вышла под стены столицы, причем так быстро, что в город не успели отозвать даже войска, расположенные рядом с ним. При обороне Касии рассчитывать можно было только на гвардию и ополчение.
  - Я не ожидал от них такой прыти, - заявил Нури в пустоту.
  - У нас есть связь с маршалом? - непривычно тихий и подавленный Людовик вежливо обратился к отцу.
  Похоже, даже его пробрало то, в какой ситуации оказались элурцы, и чем именно она грозит непосредственно его королевской заднице.
  - Связь есть, но Южная армия потрепана и ей нужно время.
  - А Западная армия?
  - Разбита и отступила в приграничные крепости. На них рассчитывать не стоит. Будет хорошо, если они смогут хотя бы остановить армию Орода.
  - А что, в Ороде тоже заявили права на мой трон? - удивился Людовик.
  - Нет. Но они готовятся. На их месте я бы поступил так же.
  - На что мы можем рассчитывать? - убитым голосом спросил король.
  - На чудо, маршала и защитные артефакты, - честно ответил ему отец.
  
  Глава 11
  
  Тяжелая ветка ударила в голову и с треском отлетела в сторону, но бежавшая девушка даже не обратила на нее внимания. Перепрыгнув через небольшой овраг, она продолжила свой путь, не замедляясь, но и не ускоряясь. Ее вела месть, и других чувств внутри не было.
  Узнав о том, что часть вампиров Блада находится в армии принца Карла, Лида бросила все. Тщательно подготавливаемые и тренируемые для расплаты слуги были оставлены на произвол судьбы. Сейчас они были не важны. Всегда можно найти и воспитать новых, а вот убийца любимого очень редко бывает вне стен своей твердыни. Надо спешить!
  "О, Мур! Дай мне сил! Направь и укрепи меня! Позволь моей мести свершиться!"
  Молитва богине не сходила с уст девушки. Безумный забег продолжался.
  
  *****
  
  Сообщение об осаде Касии войсками Гарна застало архимага Фосета врасплох. Новоиспеченный Верховный Маг Элура был в некотором замешательстве. С одной стороны, ему надо было спешить к столице и попытаться оказать помощь королю, но с другой стороны, у него был ясный приказ графа Нури, и он должен был не дать архимагу Агрону воссоединиться с армией принца Карла.
  Когда предатель сбежал из Касии, во дворце случилась паника, но под руководством Нури все очень быстро разрешилось. В погоню за мятежным архимагом был направлен молодой Фосет, моментально занявший его место и получивший все возможные титулы и почести. Небольшая гонка за мятежником окончилась на границе герцогства Гуян, где Агрон остановился в небольшом городишке. Сначала Фосет решил атаковать его там, но из столицы пришли другие приказы. Нури по прежнему собирался следовать тактике маршала и не вступать в бой с северной армией, а просто оказывать на нее давление своим присутствием и наличием готовой к бою армии. Но граф немного развил эту идею, дав задание своему единственному оставшемуся архимагу не дать Агрону присоединиьтся к армии принца и тем самым значительно увеличить ее силу. И с тех пор Фосет стерег Агрона, проживая в рыцарском замке недалеко от города. Два архимага будто играли в гляделки, не смея тронуться с места и внимательно следя за действиями друг друга, ожидая, кто-же сделает первый ход.
  - Ваше высокопревосходительство! Кортеж предателя покинул стены города и направляется в нашу сторону! - зашедший в спальню слуга был напуган.
  - Сколько с ним воинов? - резко спросил Фосет.
  - Очень много, ваше высокопревосходительство! Видимо, герцог Гуян выделил предателю свою дружину.
  "Воздушный кулак" отбросил слугу обратно к двери. Пылающий яростью архимаг выскочил из спальни и бросился во двор. Если с Агроном вся дружина герцога, то надо срочно уезжать. Еще ни один архимаг не переживал удар топором по шее. Тактическое отступление к столице за помощью. Это поймет даже Нури.
  - Ваше высокопревосходительство! - перед архимагом возник воин из охраны замка, - Перед воротами стоит гонец в цветах герцога Гуяна. Он сообщил, что у него послание для вас.
  Глядя на воина, Фосет осознал, что происходит нечто большее, чем просто атака Агрона на него. Скрыто провести гонца между всеми магическими заклинаниями, сканирующим местность вокруг замка, мог только очень умелый заклинатель. Тратить усилия такого мага на простого посланника было глупо, проще было послать убийцу. А раз приехал гонец, то значит у Агрона есть предложение для Фосета. Успокоившись, архимаг одернул одежду и кивнул воину.
  - Проводи гонца в мой кабинет, - распорядился молодой маг.
  Приказ был выполнен, и уже через пять минут посланник стоял перед Фосетом.
  - Чего хочет предатель? - надменности в голосе хозяина кабинета было так много, что казалось, будто она материальна.
  - Архимаг Агрон предлагает вам дуэль, ваше высокопревосходительство, - гонец проигнорировал слова про "предателя" и, казалось, даже не заметил их вовсе.
  Сам Фосет после его слов сохранил самообладание, хотя далось ему это нелегко. Дуэли между магами были обычным делом, но только среди самых слабых. Уже даже магистры никогда не баловались подобным развлечением, а о дуэлях архимагов никто не слышал многие столетия. Драться один на один, без прикрытия слуг, воинов и магов поддержки? Полная глупость! Но это ли не повод показать свое превосходство над соперником? Молодой архимаг встрепенулся и улыбнулся. Тем более, у него есть чем удивить!
  - Каковы условия?
  - Обычные условия магической дуэли.
  - Хорошо! Завтра на рассвете!
  - Архимаг Аргон настаивает на немедленной дуэли, - гонец склонился в поклоне, демонстрируя, что это не его вольность, а приказ господина.
  - Он так стремится умереть?
  Посланник проигнорировал эти слова, продолжая склонять голову перед одним из самых сильных магов королевства Элур.
  - Я буду готов через два часа, - небрежно бросил Фосет, так и не дождавшись никакой реакции собеседника.
  - Ржаное поле в полулиге от этого замка. Архимаг Агрон будет ожидать вас там, ваше высокопревосходительство.
  - Хорошо. А теперь беги отсюда, пока я не приказа тебя казнить.
  
  *****
  
  Через обозначенное время на небольшом поле стояло два человека. Одежда каждого их них выдавала в них боевых магов. Многочисленные амулеты и артефакты, навешанные сверху, лишь подчеркивали это. Один из магов был молод и заметно нервничал, постоянно осматривая окрестности цепким взглядом. Второй, напротив, был очень спокоен. Было ли это результатом того, что он был в два раза старше своего противника, или просто все шло по его плану - этого никто сказать не мог, но маг стоял прямо и не сводил глаз с фигуры на другом конце поля.
  - К чему все это, Агрон? - не выдержал молодой и, надрывая голосовые связки, попытался докричаться до оппонента.
  - Хочу тебя убить, - более опытный маг не стал надрывать горло, а использовал магическое усиление голоса.
  - Грязный предатель! Ты дал клятву королю! - Фосет переусердствовал с усилением голоса и его было слышно далеко за пределами поля, а может он сделал это намеренно, чтобы его услышали слуги обоих архимагов.
  - Только принц Карл является законным наследником трона, - пожал плечами Агрон, - Но ты же пришел сюда не это обсуждать! Давай уже драться!
  - Вернись в Касию и повинись перед Людовиком! Он простит тебя!
  - Мне и здесь хорошо, Фосет. Давай драться! - повторил свое предложение Агрон.
  - Я убью тебя! - молодой архимаг понял, что дальнейшие разговоры бесполезны и атаковал своего противника.
  Причина, по которой Фосет с легкостью согласился на магическую дуэль с другим архимагом крылась в банальной вещи. Покидая столицу и короля, Агрон взял с собой многое, но не артефакты. Самые ценные из них хранились в королевской сокровищнице и были недоступны для беглеца. Зато их получил его преследователь. По этой причине Фосет был уверен в себе и опасался только подвоха со стороны слуг Агрона, вмешательство которых в дуэль могло бы помешать ему убить соперника. Но на поле и вокруг него никого кроме дуэлянтов не было. А значит и шансов у предателя нет!
  Под ногами Агрона начала загораться земля, и вскоре вокруг него полыхал огромный костер, выжигавший все вокруг. Стало трудно дышать. "Огненная земля" было простым заклинанием, обычно используемым для того, чтобы не дать пехоте или кавалерии врага проехать куда-либо. Но против одиночной цели, несколько ограниченной в своих движениях, оно было идеально тем, что постепенно ослабляло магическую защиту и заставляло мага тратить на это свои силы. Сразу четыре мощнейших "огненных шара" ударили по окутанной щитами фигуре Агрона, но архимаг продолжал стоять на месте.
  Фосет дал противнику время выйти из зоны поражения, но видя, что Агрон продолжает стоять в стене огня, с ухмылкой применил на него "высшую кару". Это заклинание школы Огня было очень мощным, но редко воплощалось в жизни, так как после того, как на цель начинало изливаться море огня, сменить место удара было нельзя. То есть, огромная мощь магии десяток секунд била в одно место, и чтобы просто обезопасить себя, было достаточно отойти в сторону. Именно на то, что Агрон отойдет, и рассчитывал Фосет, когда воплощал "высшую кару". Прежде чем продолжать бой, надо было быть уверенным, что враг не применил магическую печать и не стоит сейчас на ней.
  Магическое пламя продолжало бить в Агрона, но он и не думал отходить в сторону, убеждая его соперника в том, что печать все же существует. Фосет видел, как один из магических щитов противника разлетелся в клочья, и его место занял другой, но с места Агрон не сошел. Все старания прошли даром, хотя, конечно, сил на защиту предатель потратил просто непозволительно много.
  В этот момент земля под ногами молодого архимага ощутимо задрожала. Ожидая удара снизу, Фосет с легкой усмешкой влил в свою защиту еще немного дополнительных сил и приготовился прыгать. Он не стал озадачиваться магическими печатями, что, похоже, сделал его более опытный враг, но зато они не мешали ему свободно двигаться по полю.
  Внезапно все вокруг изменилось. Травы покрылись льдом. Холодный воздух обжег легкие, а пламя, бушевавшее вокруг Агрона, потухло. "Вечная мерзлота" выморозило огромные пространства вокруг места дуэли и сделало поле боя более удобным для адепта Льда, каковым являлся соперник Фосета. Теперь все его заклинания будут более эффективны, теперь он в родной стихии!
  Стена льда ударила в защиту молодого архимага и стала медленно тянуть из него силы, как недавно это делала "огненная земля" с Агроном. Впрочем, "оковы холода" и были родственны именно этому заклинанию. Получалось, что более опытный архимаг полностью повторяет манеру боя своего противника, вот только вначале он озаботился превращением поля боя в удобное именно для него место.
  Огромный ледяной шип ударил из под земли точно по месту, где стоял Фосет, и архимаг был вынужден использовать "полет", чтобы убраться на некоторое расстояние от места прорыва "сердца льда", так как точно знал, что в финальном точке своего воплощения это заклинание взрывается. Именно так все и произошло, и воздух наполнился миллионами мелких осколков, бьющих о магических щит, и не давая этим маленьким снарядам упасть на землю, Агрон применил "буран" и, собрав все ледяные осколки, летавшие в воздухе, стал раз за разом направлять их в противника. И как только Фосет с облегчением вздохнул после того как последний ледяной снаряд разбился о его щит и был им поглощен, на поле боя упала "изморозь". Огненный архимаг даже не стал думать об атаке или о том, откуда у врага столько сил. Он побежал.
  Несмотря на несерьезное название - "изморозь" - это было заклинанием высшего порядка, и только архимаги Льда могли воплощать его. Все, что попало в область действия этого заклинания, замерзало навсегда. Фосет слышал, что температура там опускалась настолько, что даже само время останавливалось во время применения "изморози". Защищаться против подобного было глупо, надо было сохранить силы. Добежав до леса, Фосет оглянулся и посмотрел на ледяной ад, сотворенный его противником, и впечатлился.
  "Даже Демуру пришлось бы приложить силы, чтобы отогреть это".
  Решив, что пришло время для артефактов, Фосет активировал один из них, и на покрытом льдом поле раздался взрыв. "Пламя Годиуса" - заклинание и артефакт, созданные королевским магом пару веков назад, были неизвестны за предела Элура. Обладавший малым запасом сил, но большим мастерством, архимаг Годиус везде стремился к совершенству. Его "пламя" было высшей точкой этого стремления. Заклинание старалось использовать внешние силы для того, чтобы создать объемный огненный взрыв. Он не всегда получался сильным, зато почти не тратил сил мага. Сейчас на поле было разлито очень много силы и взрыв получился мощным. Очень мощным. Все же Годиус был гением огненной магии! Вся сила, что вскоре должна была дать хаотичный и спонтанный магический эффект, была впитана заклинанием и реализована во взрыве такой силы, что Фосета отбросила на десяток метров назад, и только ствол дерева помешал его дальнейшему полету в неизвестность.
  Тяжело поднявшись на ноги, архимаг тряхнул головой и удивленно посмотрел на артефакт, вызвавший подобный эффект.
  "И это просто так лежало в сокровищнице, никому не нужное!"
  Улыбнувшись, Фосет вновь влил свои силы в артефакт и еще раз применил "Пламя Годиуса". Если уж ему на самом краю заклинания пришлось несладко, то Агрону вообще очень и очень тяжело. Тем более, что противник потратил так много сил на свою защиту и атаку, что их у него должно было оставаться немного. Еще один мощный взрыв потряс поле. На этот раз архимага не отбросило назад, но мерзлой землей опять окатило.
  "Все же "изморозь" - это очень страшно" - подумал Фосет, разглядывая мерзлый комок земли, который не был прогрет даже двумя мощнейшими заклинаниями школы Огня, - "Надо вернуться на поле и посмотреть, что там с Агроном, да добить его, если он еще жив".
  В то, что его враг способен пережить подобное, архимаг не верил. Здраво оценивая и свои силы и силы противника, он понимал примерный предел его возможностей. За несколько минут два архимага применили друг против друга столь мощные и разрушительные заклинания, что хватило бы на десяток армий для их полного уничтожения. Да одно "пламя" могло бы уничтожить любую армию. А их было два.
  Расслабленной походкой идя сквозь созданный им же огонь, Фосет искал тело Агрона. Отсутствие новых атак и любых проявлений магии с каждой секундой все больше и больше убеждали молодого архимага в победе над грозным противником. Нельзя сказать, что это было легко, но как он и думал, дело решили артефакты. А точнее, всего один. Осталось найти остатки Агрона и отпраздновать победу. Теперь никто не усомнится в том, что новый Верховный маг королевства занимает свою должность по праву.
  Именно в этот момент Фосет почувствовал, что за его спиной формируется некое магическое заклинание. Решив, что наконец начались спонтанные проявления магии, он с интересом оглянулся, чтобы посмотреть на то, что же родится в этот раз из хаоса и мешанины силы, и с ужасом увидел стоящего с улыбкой Агрона. В ту же секунду его тело было сковано "душой стужи", мощным обездвиживающим заклинанием, а потом в него стала вливаться чужеродная сила, которая буквально разрывала все его внутренности. И молодому архимагу, слишком рано поверившему в свою победу, даже удалось опознать заклинание, что убило его - "последний поцелуй", может быть самое эффективное боевое заклинание школы Льда, способное убить кого угодно после того, как коснется тела врага. Защиты от него просто не было придумано еще никем. Вот только применять его надо всего с пары метров... Что враг и проделал.
  Убедившись, что Фосет мертв, архимаг Агрон прикрыл глаза и устало вздохнул, а после похлопал себя по пузу в том месте, где ныне висел массивный артефакт, доставленный ему сегодня утром из Каса. "Он защитит тебя от всего" - так сказали ему люди Блада, и артефакт справился даже тогда, когда сам Агрон решил, что пришел его конец. Непонятно, что именно применил Фосет, но два последних взрыва были такой мощи, что легко бы уничтожили средних размеров город. А артефакт, отразив эти удары, даже не истратил свой запас сил! Если у Блада в запасе есть еще хотя бы парочка таких козырей, то получалось, что Агрон очень вовремя сменил сторону и бросил короля. Очень-очень вовремя!
  Теперь надо было разобраться со слугами Фосета и вернуться к герцогу Гуяну, который во главе армии ждал архимага, готовый вторгнуться во владения короля и помочь принцу Карлу завоевать трон. Теперь, после смерти единственного архимага, верного Людовику, ничего не мешало северянам надеть корону на своего претендента!
  
  *****
  
  Осторожно выбравшись из воды, мужчина внимательно осмотрелся по сторонам и короткими перебежками стал приближаться к ближайшим домикам, стоящим невдалеке. Его тело чесалось от постоянного пребывания в воде, он забыл, что такое тепло, огонь он видел только когда подсматривал за людьми, но все это было оправданно. Легионера, выжившего при крушении имперской эскадры, вело вперед не желание выжить, а одна лишь месть.
  Несколько дней назад, выбравшись из объятий пучины, поглотившей огромное количество кораблей и солдат, он вздохнул облегченно и без сил забылся в безопасности на берегу, не став снимать с себя морские водоросли, обильно опутавшие его тело. Просто борьба с волнами и попытки выбраться на сушу заставили его выложиться на полную, и не было даже сил, чтобы открыть глаза. Утром его разбудили крики. Не сразу поняв, что происходит что-то ужасное, легионер приподнял голову - и только тот ужас, который он испытал, спас ему жизнь. Он не мог шевелиться и остался необнаруженным. Так он и пролежал все время, прячась в огромный комок гниющих водорослей, выброшенный на берег вместе с ним. И пока он лежал без движения, его товарищи гибли на берегу, и их вопли ужаса навсегда засели в голове старого солдата. А потом были несколько дней нескончаемого плавания вдоль берега, от одной деревушке к другой, сырая рыба в качестве еды и промерзшие до костей конечности. И все это ради того, чтобы донести до императора весть о том, что в Ильхори обитают страшные вампиры, и именно они сожрали его товарищей.
  Осмотрев рыбацкую лодку, старый легионер наше ее достаточно крепкой и, отвязав веревку, стал медленно толкать свое новое средство передвижения к воде. Он должен сообщить весть и отомстить за погибших. Иначе все зря!
  
  *****
  
  - Завтра важный день? - Александр хлопнул сильно напряженного принца по плечу.
  - Да, - с трудом кивнул тот.
  - Не волнуйся так, Карл. Все будет хорошо. Леонид знает свое дело.
  - Но это армия Гарна! Они воюют всю свою жизнь! А вы хотите...
  - Да сколько у них той жизни? - небрежно спросил вампир, показывая, что волноваться не о чем.
  - И все же... Наша армия так слаба.
  - У нас есть гномы.
  Принц посмотрел на герцога, но комментировать его слова не стал. Гномы подчинялись только своему командиру - конунгу, которым был Блад, и без него вся армия была бы разбита еще... в общем, ничего из того, что произошло за последний месяц, не случилось бы. И вот сейчас, именно благодаря герцогу Касу, армия принца подошла к стенам столицы Элура и готовилась вступить в бой с армией Гарна.
  - А ведь завтра праздник сбора урожая, - прошептал Карл.
  - Жаль, не получится отметить по-настоящему. Хотя, победа...
  - Мы еще не победили, герцог.
  - Хватит волноваться! - немного громче и резче, чем хотел, произнес Александр, - Завтра мы закатаем гарнцев в землю, а потом войдем в столицу.
  - Ее тоже еще надо взять. А отступление...
  - А-а-а! Карл! Хватит! - вампир немного помолчал, успокаиваясь, - Мы переиграли противника. Армии Гарна некуда отступать, мы прижали их к стенам Касии. В самой столице после двух штурмов, что они отбили за последние дни, осталось минимум верных королю войск. Внутри города действуют мои люди. Городское ополчение не будет оказывать вам сопротивления. Завтра вы разобьете гарнцев, а послезавтра победоносно въедете в Касию!
  - Людовик запрется во дворце.
  - Флаг ему в руки! Людовик - это сыгранная карта, и что он будет делать - уже не важно. Поймите, Карл, сейчас надо опасаться маршала с его Южной армией, и имперцев.
  - Мы еще не разбили Гарн, герцог!
  Тяжело вздохнув, Александр молча покинул шатер принца. Если юноше так хочется накручивать себя перед боем, то пусть занимается траханием собственного мозга в одиночестве. Видят небеса, герцог Кас сделал все, чтобы унять эти тревоги.
  А ведь все было так гладко! Узнав об осаде Касии, армия северян ускоренным маршем двинулась к столице. Замки феодалов, оставшихся верными королю, просто обходили. Уже на подходе к столице Леонид немного схитрил, и ведомая им армия вышла ровно в тыл гарнцам, перекрыв их пути снабжения и прижав к стенам города, который они осаждали. И после столь впечатляющего начала командующий северянами замер в ожидании, давая возможность врагу собрать свои силы в один кулак. На последовавший вопрос принца о том, чего они ждут, Леонид по простому ответил, что дает противнику возможность собраться в кучу - мол, так их бить будет проще. А вот принц воспринял эти слова несколько иначе, и видя, что гарнцы зажаты в угол и единственная дорога для отступления у них лежит в земли верных королю вассалов с их нетронутыми замками, решил, что Леонид просто пытается вытеснить врага и отогнать его от города. После этого и начались нервные переживания Карла: ведь если гарнцев пытаются отогнать, а не разбить, значит в своих силах его офицеры не уверены... Все попытки объяснить юноше, что он сам придумал себе проблему, успехом не увенчались. Оставалось только разбить врага и уничтожить всю армию под чистую.
  Вот только убивать всех солдат никто не собирался. Дела как раз обстояли с точностью до наоборот, потому Леонид и хитрил. Значительные траты крови из хранилищ, что были сделаны вампирами в Залоне, требовали восполнения, и как можно скорейшего. Служащие Корпуса Крови находились на низком старте, готовые перекупить всех пленников и впервые за долгое время наполнить рабочие лагеря баронства Блад невольными донорами. Весь план строился исходя из этого, и только принц переживал, как маленький мальчик, брошенный родителями в очереди к кассе, чем очень нервировал вампиров.
  Утро встретило армии хмурыми низкими тучами, из которых накрапывал небольшой дождь. За те сутки, что Леонид дал врагу, гарнцы успели собрать все свои силы в кулак, и сейчас их войска в идеальном порядке стояли на поле, готовясь в очередной раз разбить элурцев. По сообщениям лазутчиков, боевой дух у них был высок, и мало кто сомневался в своей победе. Особенно людей радовала возможность убивать гномов. А потому, несмотря на неожиданное появления северян у себя в тылу, все были в предвкушении.
  Не выспавшийся принц с немного опухшими глазами выехал на пригорок, откуда намеревался наблюдать за ходом боя, и повернулся к Леониду.
  - Гарнцы не ушли! Они готовы сражаться.
  Вампир поднял глаза к небу, но большего позволять себе при посторонних не стал. Принц все еще был уверен в том, что врага хотели именно выдавить от столицы. И какая муха его укусила? Вроде, никто не нашептывал! Да и нашептывать было некому. Граф Верон очень грамотно прошелся по окружению будущего короля и всех сомнительных личностей оттуда убрал. Остались только люди герцогов Каса и Гуяна, а они себе лишнего не позволяли. Впрочем, возможно в этом и был ответ. Раньше-то Карла во всю загружали разговорами, а теперь он был предоставлен сам себе и много думал. Вот, видимо, и надумал то, чего нет. Также не стоило сбрасывать со счетов и интуицию принца. Все же, по плану вампиров, им и правда нужно было отогнать врага от столицы, правда сначала разбив, а потом пленив бегущих.
  - Мы тоже готовы сражаться, ваше высочество, - Леонид глянул на Александр и, поймав разрешительный взмах ресниц триумвира, пояснил, - Сейчас мы кое-что им покажем. И вы, принц, лично увидите, почему имя Алекса Блада вгоняет его врагов в ужас.
  - Вы будете колдовать?! - Карл бросил резкий взгляд на герцога Каса.
  - Немного, - скромно соврал Александр, который, конечно же, колдовать не собирался.
  Еще до самого похода вампиры решили, что в подходящий момент они продемонстрируют работу своих атакующих артефактов, но выдадут ее за магию Блада. Для этого, конечно, придется немного полицедействовать, но результат должен был быть впечатляющим. Оттого и выбирали нужный момент особенно тщательно. Армия Гарна в качестве цели для такой демонстрации устроила всех.
  - Почему вы мне сразу этого не сказали? - обиженно заявил Карл.
  - Вы меня не слушали, ваше высочество. Я сразу сказал вам, что сегодня Гарн будет разбит. А вы свято верили в то, что мы их боимся.
  Принц стыдливо опустил голову.
  - Пожалуй, я начну, - Александру понравилась реакция Карла, и он решил закрепить достигнутый эффект, а потому в театральном жесте он вскинул правую руку и обратился к Леониду, - Куда ударить?
  - По центру, ваше сиятельство. Если можно, то пусть это будет "каменный дождь".
  - Нет проблем, - самодовольно ответил Александр и его большой палец прикоснулся к среднему, давая тем самым команду вампиру, реально управлявшему боевыми артефактами.
  Всего условных жестов было несколько десятков, и каждый означал свое заклинание. Они были разработаны давным давно специально для такого случая. В обычных условиях Александр и сам применял бы некоторые простые заклинания, типа "огненного шара", но из-за проклятия он пока был лишен такой возможности, а потому в его "арсенале" остались только заклинания, бьющие по площади и не создающие визуального эффекта привязки к магу, их сотворившему.
  Мелкие каменные глыбы диаметром не более полуметра посыпались на головы гарнцев, заставляя их магов защищаться. Дождавшись, когда камни перестанут падать, Александр убедился, что врагу не нанесено никакого ущерба и, пожав плечами, произнес:
  - Пожалуй, повторю! - и вновь театрально вскинул руку.
  Глыбы вновь посыпались на головы гарнских солдат. Только в этот раз на той стороне поля не просто защищались, но и атаковали. Несколько осадных заклинаний попробовали на прочность уже магическую защиту северян.
  - Огрызаются, - с усмешкой на губах Александр еще дважды поднял свою руку, и "каменный дождь" пошел уже над всеми порядками гарнцев, а не только в центре.
  Вообще, это заклинание было очень простым и эффективным. Из-за большого веса и падения с высоты каменные глыбы создавали значительную нагрузку на щиты и буквально высасывали силу из магов. А на это и был главный расчет Леонида, который хотел взять как можно больше пленных, но сделать это можно было только после того, как маги Гарна будут выведены из игры. В арсенале вампиров лежали куда более убойные вещи, но сегодня применять их никто не планировал.
  - "Ярость звезд"! - провозгласил Александр, и тотчас магические щиты противника стали отражать многочисленные вспышки непонятной природы.
  Это заклинание магии Света, досталось вампирам от Элоса. Его главной отличительной особенность было полное поглощение силы при взрыве. То есть, это заклинание вообще не создавало магических возмущений и никак не могло способствовать возникновению эффекта спонтанных магических реакций. А еще оно было практически бесполезным как заклинание для уничтожения врага. Создавая серьезную нагрузку на защиту, оно вообще не наносила никакого вреда, если этой защиты не было. Просто ослепляло и глушило солдат. То весь, эффект заклиная полностью проявлялся вне зависимости от того, было оно принято на щиты или нет. Маги Гарна знать этого не могли и тщательно защищались от, как им казалось, серьезной угрозы.
  - "Каменный дождь"!
  На противника вновь обрушился камнепад.
  - Не переусердствуй, - шепнул Леонид так тихо, что его услышали только вампиры с их чутким слухом.
  - Не ссы, - также одними губами ответил ему Александр и еще раз вскинул руку вверх.
  Прежде чем гарнские маги сдались и допустили первые потери среди своих солдат, вампиру пришлось еще пять раз играть на публику, изображая мага, активно применяющего заклинания.
  - Общая атака! - провозгласил Леонид, стоило первым каменным глыбам расплющить вражеских солдат.
  - А не рано? - принц обеспокоено посмотрел на Александра, - Может быть еще несколько раз ударите?
  Объяснять Калу, что вампирам нужны пленники, а не трупы, никто не стал. Вместо этого ему в очередной раз соврали. Правда не сильно.
  - Не стоит убивать слишком многих, ваше высочество. Церковь обязательно обвинит вас в этом. Будем милосердны.
  Первую линию войск северян составляли гномы. Прикрывшись щитами и ощетинившись копьями, гирды коротышек медленно поползли по полю. Гарнцы не стали дожидаться их подхода и, повинуясь приказу своего командира, пошли им навстречу. За несколько метров до врага гномьи маги, как всегда, дали свой убийственный залп и, как ни странно, но именно этот факт решил исход всего боя.
  Первая линия гарнцев была истреблена полностью, и удар гномов пришелся по тем солдатам, которые совсем не были готовы сражаться прямо сию секунду. А дальше началось месиво. Все планы вампиров полетели к черту, и Леониду приходилось делать вид, что все происходящее полностью соответствует его задумке. Вот только это было совсем не так.
  Имеющие возможность отступать только вглубь вражеской территории, где их не ждало ничего кроме смерти и плена, гарнцы пошли на принцип. Видя перед собой в качестве врага только нелюдь, они дрались до конца. А гномы... гномы вообще не знали, что такое отступление. Гномье упрямство столкнулось с холодной решимостью людей.
  Перебираясь через трупы павших, противники продолжали ожесточенную драку. Раненые затаптывались насмерть своими же товарищами, которые видели только врага. В некоторых местах кровь перестала впитываться в землю, так много ее пролилось там. И довершали дело спонтанные магических реакции, ставшие возникать от применения боевыми магами заклинаний разных стихий в пространстве, и в без того насыщенном магией артефактов.
  Два часа. Именно столько шла эта безумная рубка гномов и гарнцев. И победил в ней железный порядок подземных жителей и их тактика использовать удар магией с близких дистанций.
  - Это кошмар, - прокомментировал ситуацию Леонид, который даже не пытался руководить сражением после того как началась свалка ближнего боя.
  Глядя на то, как усердно гномы добивают выживших и только в нескольких местах берут их в плен, Александр охарактеризовал происходящее совсем другим словом. Желание заполучить побольше пленных завершилось грандиозной бойней и большими потерями.
  - Почему они не отступили? - бледный принц посмотрел на графа Верона, ближе всего располагавшегося к нему.
  - Их загнали в угол, ваше высочество, и они предпочли умереть.
  День, который должен был войти в историю триумфом Блада как мага и который должен был обеспечить вампиров кровью на долгие годы вперед, обернулся кошмаром. Гномы предстали перед всеми, как кровожадные существа, которых совершенно невозможно остановить, а гарнцы покрыли себя неувядаемой славой. И весть об это разлетелась по округе куда быстрее, чем того хотелось бы вампирам.
  
  *****
  
  Штурмовать столицу не пришлось. Многие ополченцы наблюдали за сражением под стенами города и, стоило Карлу выставить ультиматум, с удовольствием открыли ворота Касии. Как и предсказывал принц, Людовик с верными войсками заперся во дворце. Сам Карл расположился в цитадели и не предпринимая никаких действий, ждал, пока похоронные команды справятся со своей миссией.
  А работы у них было много. Не менее двадцати тысяч гарнцев и почти десять тысяч гномов погибли в страшной схватке. Подсчет раненых даже не вели. Проще было посчитать тех, кто вышел из боя целым. Таков был результат сражения, случившегося в день сбора урожая. И этот результат не радовал никого.
  Наступила осень. Крестьяне праздновали наступление нового года и собирали с полей урожай. Войска герцога Бохорского грузились на корабли и готовились внести свой вклад в драку за трон Элура. На юге аристократы пытались создать свое собственное государство со своими собственными законами и порядками. В Шорезе и Гарне подсчитывали убытки и павших. В Ороде готовились в очередной раз решить свои проблемы за счет соседей. Будущее все еще было туманным для всех.
  
  Глава 12
  
  - Послы Гарна еще не прибыли?
  - Нет, ваше высочество.
  - Странно. Неужели их совсем не заботит судьба наших пленников? А что Людовик?
  - Все еще отказывается от переговоров, ваше высочество.
  - Идиотизм, - медленно выговаривая слово, прокомментировал ситуацию Карл.
  - Полностью согласен, ваше высочество, - граф Верон немного склонил голову, обозначив поклон.
  - Сообщения от маршала есть?
  - Нет, ваше высочество.
  - Проклятие! Ну, а герцог Гуян?
  - Его светлость прислал гонца с сообщением, что его армия прибудет в столицу послезавтра.
  - Хоть одна хорошая новость, - пробормотал Карл себе под нос, - А чего он так задержался?
  - Войска герцога штурмовали все замки, встречающиеся на их пути.
  - Всесветлый! - простонал принц, - Алекс же советовал Гуяну не делать этого.
  - Возможно, для штурмов были причины...
  - Конечно были! - Карл усмехнулся, - Как мне докладывали, герцог Гуян так и не смог организовать нормальное снабжение своей армии.
  - Все так, ваше высочество, - граф улыбнулся, - Войска его светлости, и правда, испытывают некоторые проблемы с поставками продовольствия.
  Принц покачал головой, но никак не прокомментировал это заявление Верона. Только получив рапорты о состоянии дел в других частях его войск, Карл понял, что именно сделала Леонид. Да что там Карл! Любому идиоту в армии было понятно, что генерал Леонид сотворил настоящее чудо: не используя замки как базы снабжения он умудрился обеспечить войска всем необходимым. Огромная армия ни в чем не нуждалась и была готова к любым маневрам. Уже одно это делало из него гения. Жаль что герцог Кас не разделял это мнение принца о своем подчиненном.
  Вспомнив, как после сражения под стенами столицы Алекс полчаса в ярости орал на Леонида, Карл поежился. Такого чистого гнева он не видел никогда в своей жизни. А ведь его дядя отличался очень крутым нравом и был скор на расправу. Но даже предыдущий король не был способен на такую ярость. В этом герцог Кас его явно превзошел. Очнувшись от воспоминаний, принц вновь посмотрел на графа Верона. Надо было продолжать заниматься делами королевства. Теперь это его работа.
  - Архиепископ по прежнему отказывает во встрече?
  - Да, ваше высочество. Может быть, мне стоит...
  - Нет! Пусть этим занимается герцог Кас. Он пообещал мне решить проблему, и я ему верю.
  - Хорошо, ваше высочество.
  - В городе все спокойно?
  - Полностью, ваше высочество!
  - Это радует, - принц подошел к окну и выглянул на улицу.
  Захват столицы произошел бескровно, особенно на фоне той бойни, что случилась под ее стенами. Касия жила своей жизнь, и казалось никому не было дела до противостояния короля и принца, но это ощущение было ошибочно. Стоило только вглядеться в лица горожан, и сразу становилась видна затаенная тревога; брусчатку улиц топтали ноги многочисленных военных патрулей, а торговцы выставляли на редкость малый ассортимент продукции, придерживая основной товар на потом. Симптомы однозначно указывали на то, что не все так радужно, как сообщают принцу.
  Все это беспокоило Карла. Он хотел быть королем процветающей державы, а не править нищей и угнетенной страной. Именно поэтому он до сих пор не начал штурм королевского дворца, в котором забаррикадировался его кузен Людовик. Именно поэтому он терпел хамство священников, демонстративно не замечающих Карла и его людей. Именно поэтому оба принца Гарна, попавшие в плен после битвы, в которой их армия была полностью уничтожена, сейчас находились в подвалах цитадели, а не в богатых комнатах одного из столичных дворцов знати. Их отец должен был прочувствовать всю серьезность ситуации и прекратить войну с Элуром. Карл был даже готов казнить своих высокородных пленников, если это пойдет на благо королевства.
  - Есть ли у нас донесения с юга? - задавая этот вопрос, принц был необычайно подавлен, но даже голосом не показал этого.
  Неожиданный демарш южных герцогов, заявивших о возрождении королевства Ур, прошел бы незамеченным, если бы не фигура их короля. Ричард, младший брат Карла, короновался в Уре и объявил себя владыкой юга. И с этих пор война за трон стала не просто разборкой разных ветвей одного рода, но и внутрисемейным делом. Теперь, чтобы стать полноправным королем Элура, Карлу надо было пролить по-настоящему родную кровь.
  Ситуация зашла даже слишком далеко. На днях Карл получил послание от Ричарда, в котором тот всячески оскорблял своего брата, и не было никаких сомнений в том, что писал это именно Ричард. Спутать его корявый детский почерк с чем-то еще было невозможно. Малыш всерьез решил стать королем. И всерьез ненавидел своего старшего брата.
  "Может быть, стоит отдать юг ему?" - подумал Карл, но тут же тряхнул головой, прогоняя глупые мысли, регулярно приходящие ему в голову с тех пор как его брат короновался в Уре.
  Бросив взгляд на графа, принц напрягся. Обычно Верон был спокоен и деловит. Но сейчас он все еще не ответил на заданный вопрос, а кроме этого старый придворный был явно смущен.
  - Граф? Что происходит?
  - В Уре состоялось..., - Верон замялся.
  - Да говорите уже!- воскликнул Карл, подойдя к графу вплотную.
  - На главной площади Ура собрали огромное количество горожан, и перед ними выступил ваш брат, Ричард. В своей речи он подтвердил, что юг теперь это новое королевство, а кроме этого..., - граф опять замолчал, подбирая правильные слова.
  - Что?!
  - Принц Ричард, несколько раз оскорбил вас, обвинил в попытках убить его и... отрекся от родства с вами.
  Карл без сил подошел к дивану и упал на него.
  - Кроме этого...
  - Достаточно, - остановил графа принц, - Просто дайте мне письменный отчет. Я прочитаю его.
  - Да, ваше высочество.
  - Вы свободны, граф, - устало промолвил Карл, - Можете идти. Я позову вас позже. А сейчас, будьте любезны, найдите герцога Каса и передайте ему, что я хочу его видеть.
  - Да, ваше высочество, - старик низко поклонился и покинул комнату принца.
  Александр зашел в кабинет только спустя час и нашел Карла в том же самом состоянии, в каком его оставил граф Верон. Принц без сил лежал на диванчике и его пустой взгляд был направлен на потолок.
  - Жалость к себе бывает очень приятной и даже становится смыслом жизни отдельных личностей, - голос вампира звучал особенно язвительно, - Но королям она не к лицу.
  - Я еще не король, - Карл даже не подумал сменить позу.
  - Такая мелочь не должна сбивать вас с толку.
  - Это не мелочь! - принц вскочил на ноги и подбежал к мужчине, - Это не мелочь! Мой брат...
  - ...идиот! Но что важней, он просто маленький ребенок, которому запудрили мозги взрослые дяди. Не стоит относиться к его словам и действиям всерьез.
  - Вы можете вернуть его домой? - с надеждой спросил принц, - Вы говорили, что ваши люди готовы выкрасть его...
  - Выкрасть непризнанного короля, непризнанной страны? - Александр усмехнулся, - На такую глупость я не пойду и вам не позволю.
  - Но...
  - Нет! Стоящие за Ричардом кукловоды все просчитали. Он публично отрекся от вас и больше не находится под вашей опекой как главы семьи. Его кража будет политическим делом, а не родственным. Как король Элура вы не можете себе этого позволить, Карл.
  - Я не король, - принц вновь напомнил герцогу о своем статусе.
  - Для всех именно вы король. Осталась формальность - коронация.
  - Церковь противится этому, - принц нашел еще один довод в споре о своем статусе.
  - Я решу этот вопрос, - вампир улыбнулся, - Эти идиоты роют яму сами себе.
  - В любом случае, у Элура есть король. Пусть он и незаконный, но Людовик был коронован. Пока он жив...
  - Послезавтра в столицу войдет армия герцога Гуяна, и мы штурмом возьмем дворец, Карл. Людовик доживает свои последние часы. И как король, и как человек.
  - Я не хочу казнить его.
  - А никто и не говорит о казни, - Александр рассмеялся, - Казнить королей на площади это вообще очень дурная идея. Толпе может и понравиться. Так что, все будет очень пристойно. Людовик "случайно" погибнет во время штурма. Можно даже с мечов в руках. По сведениям лазутчиков, он непрестанно пьет, и вложить в его руку меч, будет не сложно. А потом...
  - Я не хочу его смерти.
  - Карл! - вампир покачал головой, - Ваш кузен знал, на что идет.
  - Не знал! Это все Нури! Его отец заставил его! - принц отвернулся от мужчины и, опустив голову, произнес убитым голосом, - Я не хочу убивать родственников. Не хочу. Пусть...
  - Хватит! - оборвал юношу Александр, опасаясь, что под эмоциями тот скажет лишнего, - Поговорим завтра. А до тех пор...
  Вампир силой развернул принца к себе и, наклонив голову так, чтобы их глаза оказались на одном уровне, тряхнул собеседника за плечи.
  - Соберись!
  Оставив Карла в таком состоянии, Александр направился к выходу, но был остановлен.
  - Герцог!
  - Да? - вампир вновь повернулся к принцу.
  - Придумайте что-нибудь! Я не хочу убивать Людовика.
  - Если вы назовете мне хоть одну причину, - кроме вашего желания - почему я должен это сделать, я выполню этот приказ, Карл, - вампир ехидно улыбнулся.
  Принц застыл и секунд двадцать молча смотрел на герцога, не отрывая от него взгляда и даже не моргая.
  - Возможно, вскоре мне придется казнить принцев Гарна, - наконец заговорил он, - Будет не очень хорошо, если с самого начала моего правления меня будут называть Кровавым или Палачом. А убийцу стольких родственник так и будут называть.
  - Хорошо, ваше величество, это достойная причина, - Александр склонил голову, - Я подумаю над тем, как мы можем поступить с Людовиком!
  - Спасибо, герцог.
  Выйдя из апартаментов принца, вампир тяжело вздохнул, а потом по отечески улыбнулся.
  "А малец-то растет. Умнеет прямо на глазах!".
  - Няша, - строго подозвал он свою помощницу.
  - Да, хозяин? - кобольд моментально оказалась рядом с мужчиной.
  - Иди к Карлу и оставайся с ним до вечера. Его надо успокоить!
  - Я должна с ним..., - голос девушки задрожал.
  - Нет! Просто успокой! Не надо с ним спать! Для этого есть фрейлины и шлюхи!
  - Да, хозяин! - Няша кивнула и скрылась за дверью, откуда послышался удивленный и немного радостный возглас Карла.
  Посмотрев ей вслед, Александр покачал головой.
  "А ведь и правда придется думать над тем, как сохранить жизнь Людовику. Обещал же. Идиотизм."
  
  *****
  
  Опустевшее Гнездо создавало гнетущее впечатление. Главная твердыня вампиров еще никогда в своей истории не была столь мало населена, как сейчас. Некоторые замки стояли полностью пустыми, в других кроме одинокого смотрителя было никого не найти при всем желании. Именно поэтому Константин собрал Совет здесь, а не в Бладе. Глупо вызывать советников из столь пустого места, проще приехать самому.
  - Начнем, пожалуй, - алукард кинул последний взгляд наружу и, закрыв ставни окна, прошел к столу, за которым собрались почти все правители вампиров, - Сергей, ознакомь присутствующих с результатами расследования.
  Этот отчет Константин получил от разведчика утром, и он поставил последнюю точку в его сомнениях. Ситуация стала выходить из под контроля вампиров и требовались решительные действия. Тихо отсидеть остаток срока своего правления и свалить проблемы на Евгения не получится. Придется принимать непопулярные решения.
  - Один из моих вампиров смог подобраться к архимагу Агрону и получить его крови, - Шеф Корпуса Разведки устало потер глаза.
  - Оу! И почему же этот мудак убил Фосета, хотя ему было приказано взять его живым? - Шеф Корпуса Крови, был разозлен.
  Узнав о том, что вампиры предоставили союзному архимагу часть своих артефактов, он добился обещания того, чтобы Фосет в будущем был подчинен ритуалом и уже предвкушал, как много крови он сумеет получить с него в хранилища. Когда сообщили о результатах магической дуэли, Семен порывался лично пойти и убить Агрона.
  - Испугался конкурента, - Сергей развел руками, - Банально, но...
  - То есть, он специально не выполнил просьбу герцога Каса? - уточнил Евгений.
  - Да!
  - Почему это не было предусмотрено? - вице-алукард обвел присутствующих тяжелым взглядом.
  - Об этом позже, Жень, - Константин осадил заместителя, - Как обстоят дела в Залоне?
  - Без изменений. Пчелы все еще многочисленны, - Шеф Жандармов был искренне расстроен.
  - А что с анализом ситуации вокруг Касии и битвы с Гарном? - алукард посмотрел на заместителя Леонида, и тот поежился под этим взглядом.
  - Шеф облажался, - честно признался офицер, - Мы еще...
  - Не важно, - оборвал вампира алукард, - Главное уже сказано.
  Евгений, впервые заметивший подавленное состояние Константина, подозрительно уставился на него.
  - Костя! - тихо позвал он задумавшегося алукарда, - А что происходит?
  - Потом, - отмахнулся Константин, - Как дела в Касе?
  - Нормально. Народ, конечно, волнуется, но в целом все как всегда.
  - А что с прогнозами на урожай и закупками припасов на следующий год?
  Присутствующие промолчали. Вопрос был задан в пространство, а не кому-то конкретно, и отвечать желающих не было. Прежде всего потому, что дела были плохи. Нет, на самом севере все было очень даже прилично. То есть, в пределах нормы. Но вот в других областях страны....
  Королевский домен был опустошен вторжением армии Карла, а массовая сменой владельцев земли только усугубила ситуацию. Уже сейчас можно было смело говорить о том, что урожай будет минимум на пятую часть меньше, чем обычно. И снова это было бы не страшно, но гражданская война продолжалась. Значительные территории королевства были под властью враждебных сил, и получить оттуда необходимое было невозможно. А это означало, что впервые за всю историю вампиров им придется открыть свои хранилища для того, чтобы изъять оттуда запасы. Иначе северу не прожить.
  - Если кто не понял, то я поясню, - Константин встал, - Не прошло и трех месяцев с того момента, как мы отменили Изоляцию. И за такой короткий срок мы умудрились обгадиться по полной программе.
  - Костя..., - Евгений попытался встрять.
  - Помолчи! - прервал его алукард, - Просто слушайте!
  Все кивнули.
  - Впервые за долгое время мы решили вмешаться в политические игры людей. Считая себя самыми умными, мы решили, что с легкостью просчитаем ситуацию, и все у нас получится. Действительность поставила нас на место. Это раз. Подчиненные Марии впервые за долгое время опростоволосились и выпустили наружу монстра. Как на зло, "монстр" оказался очень уж страшным. Результат вы все знаете. Это два. Но несмотря на все эти звоночки, ни я, ни вы не изменили образец поведения. Мы не устраняли источник проблем, а решали их. Как результат, проблемы продолжили множиться. Уже сейчас их больше, чем неделю назад. Северные районы страны ждет голод. Архимаг Агрон делает все как желает он, а не как нужно нам, ну а Леонид обсирается под стенами Касии. И я молчу об остальном.
  - Экселенц, но это все мелочи, - Евгений недоуменно посмотрел на алукарда, - Наших хранилищ хватит на пару лет. Агрон просто человек и имеет свое мнение. А Леонид... Мы его и послали затем, чтобы он набирался опыта. Он продемонстрировал потрясающие штабные навыки, которые отточил за два века, но на поле боя ожидаемо ошибся. Неприятно. Но не смертельно. Тем более, есть и положительные результаты. Поголовье гномов надо было подсократить, а то они несколько ускорили размножение.
  - Они не животные, Жень.
  - Они не вампиры.
  Алукард и вице-алукард с вызовом уставились друг на друга.
  - Выясните свои отношения позже, - вмешалась в эти гляделки Мария, - Что ты хотел нам сказать, Костя?
  - Нужны реформы. И серьезные, - алукард перевел взгляд на девушку, - Все произошедшее показало нам, что мы не совсем готовы к трудностям. За два века мы построили для себя идеальное общество, но оказалось, что эффективно справляться с проблемами мы не способны. Даже одни пчелы обнажили целый слой неприглядных фактов.
  - Это каких? - удивилась Мария.
  - Ну, например, что мы не способны с ними справиться, - улыбнулся Константин, - Или кто-то считает по другому?
  Отрицать очевидное никто не стал.
  - Ну а кроме этого факта есть еще и тот, что мы стали совершать ошибки.
  - Это ты уже говорил и даже перечислил, - Евгений поторопил алукарда.
  - Только вот вы заметили, что ошибки мы стали совершать в тот момент, когда вышли из своего мирка? И единственным нашим решением и ответом на все вызовы стало банальное затыкание дыр, что привело к тому, что сейчас все наши силы перенапряжены, и мы не способны даже оборонять Гнездо. Мы заливаем проблемы силой и деньгами, но они только множатся.
  - И твое предложение?
  - Мы должны изменить свое общество.
  - Глупость!
  - И в чем ты видишь глупость, Жень? Например, сейчас все наши силы перенапряжены. И лишь потому, что у нас нет эффективного способа "не военной" мобилизации вампиров, - просто потому, что у нас во главу угла поставлены права индивидуума, а не общины. Руководство корпусов зашивается. И при этом мы ведем себя так, будто ничего не происходит. Ни один из проектов не отменен. Ни один! Даже не приостановлены! Максимум с них переброшены некоторые силы. Отменив Изоляцию, мы как с цепи сорвались. Вместо того, чтобы выждать, чем закончится авантюра с войной за трон, мы начали масштабные строительные проекты. Вместо переброски всех сил на Залон, мы по прежнему продолжаем охотится на вурдалаков! Вы понимаете, что мы даже это не отменили! Мы ведем себя, как дураки! У нас есть всего три главные цели, но мы распыляем силы на сотню второстепенных. Просто потому, что таковы требования жителей нашей общины!
  - В этом есть часть правды, - Евгений почесал щеку, - Но... А впрочем, я согласен на реформы. Не военная мобилизация нам нужна. Мне тоже надоело выслушивать жалобы о том, что кто-то должен воевать с пчелами вместо того, чтобы собирать кровь.
  - И тебе жалуются?
  - Ага, - весело отозвался Евгений.
  - Разбаловались мы...
  - Так, и что ты конкретно предлагаешь?
  - Пока ничего, - усмехнулся Константин, - Кроме идеи Саши о том, что надо ввести тройку управления в каждом Корпусе, у меня других идей нет.
  - Значит, будет думать.
  
  *****
  
  - Все копаетесь? - хмурый голос подошедшего полностью отражал его внешний вид.
  - А что еще делать? - измазанная землей девушка обратила на мужчину взор и скрыла свое недовольство его вмешательством в работу.
  - Давно бы доложили Шефу, что тут ничего нет. Эти руины бесполезны.
  - Позволь судить об этом нам, - нотки гнева прорезались в милом голосе и не остались незамеченными.
  - Не злись. Но люди хорошо поработали над наследством расы, что правила этим материком до них. За два века мы ничего не нашли.
  - Люди и сами правят только частью материка. Так что...
  - Ладно-ладно, - вампир-охранник отмахнулся от ученой, - Копайтесь, раз вам так нравится.
  - Спасибо за разрешение, - девушка саркастически хмыкнула и вновь стала просеивать землю в поисках возможных находок.
  - Не возражаете, если я пробегусь? - мужчина не спешил возвращаться к своей работе.
  - Вокруг, или хочешь куда подальше? - вампиресса вновь оторвалась от раскопок.
  - Подальше. Руины мне надоели.
  - Хорошо. Пробегись на запад к горам и обратно. Естественно, с разведывательной миссией.
  - Ого, - удивился охранник - один из тех, кто обеспечивало безопасность раскопок и отгонял от них зевак, - Это займет дней десять.
  - Ничего. Наступила осень и люди заняты сбором урожая. Им не до путешествий. Отдохни. Не думаю, что нас кто-то побеспокоит.
  - Спасибо, - искренне поблагодарил девушку вампир и впервые улыбнулся, - Я быстро.
  
  *****
  
  Многочисленные костры на земле и ясное звездное небо создавали удивительный по красоте пейзаж, но облаченный в полные латы человек не обращал на эту красоту никакого внимания. Вглядываясь в военный лагерь южной армии, капитан Каларгон думал о том, как ему уничтожить врага, и звездная ночь с прелестями южной природы его не трогали.
  - Проклятие, - тихо пробормотал капитан.
  - Что случилось, ваша милость? - сопровождавший его солдат озадаченно посмотрел на командира.
  - Их слишком много. Нам их не разбить.
  - Но герцог Кас и не приказывал нам этого, - рыцарь Фушон - мятежник, взятый в плен Каларгоном, подъехал поближе к капитану, - Не стоит пытаться быть умнее хозяина. Нас недостаточно для победы.
  Бросив на бывшего мятежника презрительный взгляд, Каларгон смолчал. Он вообще старался поменьше общаться со своим бывшим пленником и искренне не понимал, для чего герцог Кас помиловал рыцаря и отправил его вместе с отрядом капитана.
  - Если у нас мало сил, это не повод отступать, - все же решил пояснить свои действия капитан, а то вдруг этот странный рыцарь еще донесет о неподобающем поведении герцогу и оправдывайся тогда перед господином, - Его сиятельство приказал задержать Южную армию, и проще всего сделать это, разбив их.
  - Думаю, герцога удовлетворит и тот факт, что они просто стоят и не двигаются к столице. Ведь весь смысл его приказа именно в этом.
  - Но...
  - Брось! Ты просто хочешь разбить маршала и его армию! Говори об этом прямо, а не скрывайся за приказами герцога, - рыцарь усмехнулся.
  - Их слишком много, - разочарованно произнес капитан, - Мне бы магов и тогда...
  - Так напиши об этом Касу. Он же у вас маг. Пусть выделит.
  - Если ты еще раз откроешь свой поганый рот и оскорбишь моего господина своими неподобающими речами...
  - Все-все-все, - Фушон поднял руки, - Понял, осознал, раскаиваюсь. Но смею заверить, что герцог Кас знает о моей ненависти ко всем герцогам.
  - Надо было тебя казнить.
  - Теперь поздно об этом жалеть, - рыцарь рассмеялся.
  - Хотя и от тебя есть толк. Надо и правда написать его сиятельству. Думаю, что с поддержкой магов я смогу разбить маршала.
  - Ты это сейчас серьезно? - удивился рыцарь, - Их же в пять раз больше чем нас!
  - Значит у нас будет много пленных, - пожал плечами Каларгон и плотоядно улыбнулся, подумав о том, какая же замечательная может получиться драка.
  - Ты больной! Ты знаешь это?
  - Я просто люблю свою работу!
  
  
  
  
  
  Начато 15 июня 2018 года
Оценка: 8.31*44  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  С.Елена "Жена в наследство" (Любовное фэнтези) | | Д.Гримм "Ареал Х" (Антиутопия) | | Triangulum "Сожённый телескоп" (Научная фантастика) | | Э.Широкий "Красный бог" (Киберпанк) | | Д.Сугралинов "Дисгардиум. Угроза А-класса" (ЛитРПГ) | | А.Каменистый "Существование" (Боевая фантастика) | | М.Эльденберт "Скрытые чувства" (Любовное фэнтези) | | В.Платонов "Департамент контроля" (Научная фантастика) | | Е.Сволота "Механическое Диво" (Киберпанк) | | А.Сорокина "Дневник Беглеца" (Антиутопия) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"