Абанов: другие произведения.

Элита Империи

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:

Оценка: 5.27*69  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Данный опус я написал потому что меня всегда беспокоили две вещи в фантастических произведениях. Первая - какого черта они не откачивают атмосферу в кораблях во время боевого столкновения?! Так и пожаров не будет и взрывная волна не воздействует и самое главное не будет этого - "В корпусе дыра!! ААА!!!!" - ну дыра и дыра, летим дальше ))) И второе - очень мало показана борьба за живучесть корабля. Ах, да и третье - какого черта все герои стройные и мускулистые супермены? Хочу жирного и бедного. Вот. В результате - такой вот бунт против системы вышел ))) читайте, ругайте, хвалите, главное - проведите с пользой эти полчаса за книжкой ) PS - критику воспринимаю конструктивно, надеюсь на взаимное уважение и сотрудничество _) PPS - исправляю форматирование, немного редактирую текст - если будете сообщать об ошибках, буду благодарен

  
  Красные сигналы горят россыпью треугольников, где-то пищит сигнал тревоги, ввинчиваясь прямо под черепную коробку, тактический дисплей сошел с ума, идентифицируя цели. Слишком много целей. Пальцы начали дрожать крупной дрожью и пилот стиснул зубы, пытаясь совладать с собой. Главное - контроль, главное, чтобы он сумел нажать на эту кнопку когда придет время.
   - Тревога! Захват! - пищал тактический компьютер, оповещая, что они находятся прямо в перекрестье прицела десятков ракет.
   - Пересекающиеся курсы! Опасность столкновения! - трезвонил другой сигнал.
   - Опасность! Опасность! Опасность! - панель сверкала как фейерверк над стеклянными башнями Прайма, как блестящая витрина игрушечного магазина перед праздниками.
   - Да слышу я, слышу ... - Пилот щелкнул тумблером, отключая многочисленные сигналы тревоги. Потом, подумав, нажал другую клавишу. На старом плеере, прикрепленном к панели в нарушении всех уставных правил. Кабину наполнили другие звуки.
   - Слышу... - повторил пилот и большим пальцем откинул в сторону предохранительную скобу над желто-черной кнопкой с надписью 'Огонь'. В прицеле росли, приближаясь, вражеские корабли.
   - Дистанция. - шевельнул губами пилот.
   - Триста сорок единиц. До выхода на дистанцию эффективного поражения сто двадцать секунд. - отозвался тактический компьютер.
   - Есть еще время. - сказал пилот. Сто двадцать секунд. Рука в перчатке легла на рукоять управления огнем, где-то там, слева от кокпита прокрутились стволы туннельной установки Гатлинга, прогреваясь перед огнем. Щелкнули насосы, откачивая атмосферу при переходе в боевой режим, тонко запели маневровые двигатели, прогреваясь. Штурмовой ган боат отдельной тридцать восьмой эскадры Его Императорского Величия готов к бою. Вернее, то, что осталось от отдельной тридцать восьмой эскадры. Один штурмовик и один мертвец в кабине. Пилот растянул непослушные губы в улыбке. Мертвец дышал, мертвец смотрел в прицел и даже улыбался. Чуть-чуть. Но он был уже мертв. И его смерть смотрела ему в лицо - через сто двадцать секунд она выйдет на дистанцию прямого огня. Кто-то когда то сказал ему что выиграть бой можно только перестав заботиться о себе, о своей жизни, о сохранности. Только так ты сможешь победить, котенок... - так говорила Мамочка. Но сейчас речь не шла о победе. Он не мог победить. Мог только задержать противника. На минуту. Может быть, на пять или десять. Если он смог задержать их на час - это была бы победа. Но один штурмовик - этого слишком мало для того, чтобы задержать эскадру истребителей Каганата с поддержкой звена наемников. Слишком мало для часа но достаточно для пяти минут. Может даже десяти.
   Один штурмовик и один мертвец в обмен на десять минут. Может быть это дороговато, но ведь и минуты не простые. Каждая минута давала возможность ярко-желтому маркеру на тактическом дисплее уйти, оторваться от преследования, нырнув в гиперпрыжок. Каждая минута давала возможность предупредить Империю о том, что произошло в этом секторе пространства, о том, как пропала отдельная тридцать восьмая и что произошло на планете. О жутком изобретении Каганата. И о том, что отныне в галактике никто не может чувствовать себя в безопасности.
   Значит - надо было остаться тут, на краю. Между своими, отходящими к краю системы и чужими, рвущимися на перехват. Пилот посмотрел на дисплей. Девяносто секунд. Еще есть время. Есть. Пилот облизал губы. Его подташнивало.
   Сейчас я буду совершать подвиг, подумал он, а меня тошнит. Вот интересно, героев империи тошнило перед подвигами? Или это только я такой, а? А может вообще кого-то просто рвало, про это в книгах не напишут и голо не снимут. В голо все мускулистые, с огнем в глазах, с бластером наперевес, а про то, что во рту металлический привкус и колени сводит, просто сил нет - про это ни слова. И пальцы, чертовы пальцы дрожат так, словно джигу выплясывают. Если бы мне сейчас налили стакан выпивки - вряд ли я смог бы донести ее до рта не пролив половины. Говорят перед смертью вся жизнь должна промелькнуть перед глазами, но ничего даже на ум не приходит. Или это будет потом? Уже когда ракеты 'Золотокрылых' разорвут его ган-боат как бумажную игрушку? Впрочем - какая разница, все равно герои империи как правило мертвы. Будет орден, будет похоронка семье, будут залпы карабинов над условной могилой, куда положат знамя эскадры и темно-синий берет с серебряными крылышками. Не ради этого я тут сижу и потею в кабине штурмовика. Нет. Пилот еще раз скосил глаза на дисплей.
  Шестьдесят секунд до выхода цели в зону эффективного попадания.
   Я здесь ради отдельной тридцать восьмой. За тех, кто уже погиб. И чтобы их гибель не была напрасной. И за 'Гермес'. 'Гермес', который прикрыл наше отступление, пожертвовал собой, я видел эту вспышку света, это мог быть только его реактор. За капитана 'Гермеса', Сандру Каллахан, она была женщина что надо, я бы назвал ее девушкой, но называть капитана так неприлично, поэтому для меня она останется капитаном Каллахан. За 'Сорвиголов' и их мастер-пилота. За корабельных 'крыс' и их Мамочку. За ее непутевого братца. За всех нас.
   Тридцать секунд.
   Надо собраться. Палец лег на кнопку управления огнем. Предохранители сняты, осталось лишь нажать на курок и увести машину с линии ответного огня. Отстрелить ракетные ловушки и снова открыть огонь. И снова... если конечно он все еще будет жив. Согласно прогноза вычислителя его штурмовик сможет выжить только первые три минуты боя. Ровно столько, сколько времени понадобится эскадре истребителей чтобы перегруппироваться и атаковать. Плюс десять секунд - на подлет ракеты. Но сегодня цифры не имеют значения, подумал пилот. Для мертвецов неважны цифры. Важно только время.
   - Цель в зоне эффективного поражения. - палец пилота лег на кнопку с надписью 'Огонь'.
  
  
  
  - Ты и в самом деле рассчитываешь сдать экзамены на пилота истребителя? - спросил Персиваль Дорбан.
  - А почему бы и нет? - улыбнулся Стив: - чем мы с тобой хуже всех этих напыщенных задавак? По основным предметам у меня отличные оценки, а физическое развитие... да разве пилоту надо бегать по оврагам с гаусс-винтовкой наперевес? Глупости. Они же не пехота.
  - Но ... - Перси хотел сказать что насколько он знает даже пехота в современном мире не бегает по оврагам, а также что при поступлении в летную академию все-таки придется сдавать физкультуру, но тут его перебили.
  - Да ладно вам. - сказал Арвен Нильсен, только что пробежавший полосу препятствий и вставший рядом: - нашли о чем говорить. Никто из вас туда в жизнь не поступит. Пилот истребителя! Ха.
  - Отвали Арвен. - сказал Стив и прищурил глаза: - ты же не хочешь нарваться?
  - Или ты надерешь мне задницу? - фыркнул Арвен, но на всякий случай отступил назад на шаг: - сними с себя свои игрушки и мы еще посмотрим кто кого...
  - Да ну его. Не обращай внимания, Стив, а то потом неприятности будут. - Перси потянул друга за рукав, уводя от конфликта: - он же придурок, этот Арвен.
  - Иногда так охота... - Стив не закончил чего именно ему охота, но Перси знал это и так. Стив был инвалидом, наследственная болезнь, какой-то отголосок штамма Рогова перекрутила ему кости и вызвала постоянную дистрофию мышечных волокон. Современная медицина и кибернетика творят чудеса и внешне Стив выглядел совершенно здоровым, но это была лишь иллюзия - фактически на шестьдесят процентов он состоял из неорганических имплантатов, заменяющих ему мышцы, кости и даже кожу. Потому он был сильнее многих своих сверстников и мог не рассчитать своей силы, как в прошлый раз, когда он едва не выдернул руку из сустава, помогая однокласснику забраться на препятствие. Поэтому Стив избегал конфликтов. Перси же избегал конфликтов по другой причине. Перси был из тех ребят, которые обладали 'широкой костью'. Проще говоря, Перси был толстый. И рыхлый. Несмотря на стереотипы полные люди в состоянии постоять за себя в драке - просто потому что преимущество в весе играет свою роль. Но Перси не любил конфликтов и предпочитал уходить от них, чем ввязываться. Иногда он думал - а что, если бы у меня были бы такие же имплантаты как у Стива - что я сделал бы? Надрал бы обидчикам задницы? Наверное все же нет.
  - Почему бы тебе не поехать со мной? - спросил Стив, когда они немного отошли в сторону, наблюдая, как следующая пара их однокурсников проходит полосу препятствий.
  - Из меня, похоже даже пехотинца не выйдет, - скривился Перси, наблюдая, как Инна Колон обгоняет свою подружку, ловко перебежав по бревну над ямой. Ее стройные ладные ноги были...
  - Эй, посмотри-ка, какая фигурка у этой Колон! - весело прищурился Стив вслед финишировавшей Инне.
  - Что? - растерялся Перси. Он никогда не показывал своих чувств к девушкам, потому, что боялся насмешек, в том числе и со стороны Стива (в первую очередь со стороны Стива!).
  - Брось, старина. Я же видел, как ты на нее смотришь. - Стив некоторое время смотрел в сторону девушек, только что закончивших пробег, и стоящих немного поодаль, потом обернулся к Перси и хлопнул его по плечу: - Ну так как? Поедем в столицу, глядишь поступим вместе.
  - Эээ - за те пять лет, что Перси знал Стива, он так и не сумел привыкнуть к его манере совершенно неожиданно менять тему разговора.
  - Я знаю, что у твоего старика в последнее время проблемы, но если ты все-таки решишься, то я возьму на свой счет все расходы по поступлению и поездке. Считай это взносом в патриотическое движение 'Перси Дорбана в пилоты!' - улыбнулся Стив. Перси, осознавший, что ему так и не привыкнуть к этой манере Стива, только вздохнул. Ему, конечно же, хотелось в столицу, Олд-Прайм-Сити - это мечта всех. Хотя бы просто побывать там, увидеть улицы, по которым ходят Окки Лауне и Брюс Кэстволлд, постоять у Тотема Мира, сходить в знаменитые подземные города развлечений - Валгаллу и Рагнарек, хоть одним глазком взглянуть на дворец Императора Марка, поездить на гравилифтах знаменитого города, да мало ли... Вот только все это не грозило Перси по одной простой причине - отец Перси не брал в долг и не принимал дорогих подарков. За те пять лет, что Перси и Стив были вместе, Стив не раз предлагал отцу Перси если не подарочный чек, то хотя бы долгосрочный займ. Но Дорбан-старший не разу не воспользовался щедрым предложением друга своего сына. Не бери в долг и не давай в долг - любил говаривать он, верный принципам семьи Дорбан. Дорбаны всегда торговали. Но никогда они не были в таком бедственном положении, как сейчас. Денежные вложения деда съела кобальтовая лихорадка тех лет, когда думалось, что кобальт станет идеальным топливом для космических перевозок. К сожалению, кобальт оказался слишком капризен для высокоструйных двигателей и часто выводил их из строя, хорошо если не взрывая к чертям корабль со всем грузом и пассажирами. Так что, кобальтовые прииски деда Перси остались на балансе семьи в графе 'потери'. Оборудование и техника так и остались на малоизвестном астероиде, занесенном в имперский каталог под номером М-35276АЕ. Миллионы кредиток впустую. Дед сошел с ума в тот же день, как громада 'Абромахии', первого транспорта на кобальтовых высокоструйных двигателях, взорвалась при выходе на орбиту Олд-Прайм-Сити. Кобальт был забыт, а прииск заброшен. А ведь если бы дело выгорело, то сейчас Перси был бы одним из самых богатых людей Империи. Впрочем - что толку в сожалениях? Отец Перси прилагал нечеловеческие усилия, чтобы вывести семью Дорбан из состояния финансового пике, в которое ввел ее дед. Кредиторы почти довели его до нервного срыва, сразу после признания деда недееспособным он продал семейное имение и почти все ценные бумаги, чтобы расплатиться с ними. Поэтому он сейчас никогда и ничего не занимал. Пойми, сынок - говорил он, сидя допоздна за бухгалтерскими отчетами: - они сперва предлагают золотые горы, а потом ты оказываешься в их власти. И если бы мой отец и твой дед не занимал денег на этот прииск, то когда все закончилось бы, наша семья по крайней мере осталась бы в своем имении и не была бы вынуждена продавать акции, чтобы покрыть гигантские проценты. Никогда ничего не занимай сынок. - и говоря так Дорбан-старший качал головой. Поэтому Перси более чем кто-то другой знал, что ему не светит поездка в столицу Империи, в лучезарный Олд-Прайм-Сити. После окончания в академии курса обязательного обучения Перси конечно же станет помогать отцу в его отчаянных попытках стабилизировать финансовое положение семьи Дорбан. Перси печально вздохнул.
  - Извини, Стив, но ты же знаешь моего отца...
  - По-моему Перси, тебе уже пора принимать собственные решения. Или ты до конца своих дней будешь слушаться отца? - Стив покачал головой и приветственно помахал рукой Беатрис, только что закончившей пробежку. Та помахала в ответ, улыбаясь, направилась к ним.
  - Во всяком случае, не отвечай мне отказом сразу, подумай Перси... - сказал Стив и моментально переключил внимание на подошедшую Беатрис Шехтер:
  - Беа! Как дистанция? Готова к поступлению в десантные войска?
  - Ха! Я этих слабаков уложу одной левой! - усмехнулась Беатрис. Она дышала ровно, словно и не бежала только что сквозь лабиринт полосы препятствий. А ее мощная фигура отдавала женственностью валькирии - широкие плечи и бедра, уверенные движения.
  - Не сомневаюсь в этом. Вообще-то в постель ты можешь их уложить и не прикладывая таких усилий, - лукаво улыбнулся Стив. Перси всегда поражался его умению разговаривать с женщинами, балансируя на грани дозволенного, превращая разговор в нечто отягощенное намеками и двусмысленными улыбками, от которых голос сразу становился хриплым, а глаза начинали блестеть. Вот и сейчас, то, за что Перси получил бы оплеуху, вызвало на лице у Беатрис лишь легкую улыбку.
  - Да, кстати, Беа... Я тут решил устроить вечеринку после того, как мы сдадим последний экзамен. Буду тебя ждать, - Стив легко приобнял Беатрис, та шлепнула его по руке:
  - Надеюсь там не будет никаких топ-моделей. На последней твоей вечеринке я чувствовала себя отвратительно - у меня ведь есть грудь и задница, в отличие от этих ...
  - Уверяю тебя, Беа, что там будут только наши однокурсники. Никаких светских львов Верхнего Синнея.
  - Ладно, я обязательно приду. Там будет шампанское?
  - Просто реки и моря шампанского. Буду тебя ждать, королева моего сердца. - Стив преувеличено галантно поцеловал ей руку. Беатрис отошла от них к стайке своих однокурсниц, которые призывно махали ей руками.
  - Ты устраиваешь вечеринку? - спросил Перси: - я в первый раз об этом слышу.
  - Да я и сам тоже. Мне это пришло в голову, когда я наблюдал за... ну и потом это действительно хорошая идея, все-таки мы оканчиваем академию. Кто знает, когда еще встретимся. - Стив словно бы оправдывался перед Перси: - И еще мы пригласим туда Инну Колон. Ты же хочешь пообщаться с ней в ээ ... неформальной обстановке?
  - Мгм. Мои шансы ничтожны. Я думаю, она пойдет с Арвеном. - Перси кивнул в сторону Инны, которая как раз рассмеялась в ответ какой-то шутке Арвена Нильсена, здоровенного двухметрового детины, капитана команды академии по хардболу.
  - Думаю я найду способ его нейтрализовать на вечер. Положись на меня, мой упитанный друг, - подмигнул Стив.
  - Да ну тебя... - вяло отозвался Перси.
  - Вот и договорились. После экзаменов соберемся у меня. А теперь пошли к Гроуди, он, кажется, уже с ума сходит, пытаясь построить всех в шеренгу.
  - Постараюсь... - Перси не успел закончить фразу, потому, что Гроуди грозно смотрел на опоздавших.
  - Дорбан, Стоун! Если вы еще раз опоздаете - будете пересдавать зачет в личное время! Встать в строй! - и они поспешно выполнили команду. Гроуди неспешно прошелся вдоль строя, напоминая старую щуку в пруду полном карасей - и рад бы укусить, да зубы выпали.
  - Я делаю замечание старосте группы. Неудовлетворительная дисциплина на уроках по физической подготовке. А между тем я хочу напомнить некоторым умникам, нацелившимся в Высшие Военные заведения, и в том числе в Ударные Истребительные Силы, что физическая подготовка в армии Империи всегда востребована. И вам еще придется сдавать экзамен как при поступлении, так и при выпуске и зачислении в войска, если кто-то из вас доживет до этого момента. Все ясно? Урок окончен, разойдись! - и строй мгновенно распался на группки, стремящиеся быстрей попасть в раздевалку. Перси шел и мечтал о стеклянных башнях Олд-Прайма, сверкающих погонах лейтенанта Ударных Истребительных и губах Инны Колон. Он мог только мечтать. Отец все равно не отпустит его в Прайм, а если даже он и приедет туда, то поступить в Академию Ударных Истребительных Сил было практически невозможно, почти так же, как и переспать с Инной Колон, красавицей и умницей, за которой всюду шатался Арвен, ясно давая понять, чья это территория. Его невеселые размышления прервал хлопок по плечу - Стив как всегда был рядом:
  - Ну, так что, Перси? Я уже говорил с Колон, она твоя и только твоя, надо только приложить усилия. Она придет на нашу вечеринку, и придет одна.
  - А что же Арвен?
  - Ах, Арвен... понимаешь... его мне тоже пришлось пригласить, но он не придет. Вот увидишь.
  - Да ну, - усомнился Перси.
  - Не придет, верь мне. Так что в пять после экзамена. У меня.
  - Ладно. Вообще-то я не ради Инны, понимаешь, у меня...
  - Понимаю. Все равно буду ждать, - и Стив улыбнулся, делая вид, что стреляет в Перси из бластера, выставив указательный палец. Перси зажал воображаемую рану рукой и закатил глаза. Оба рассмеялись. И пошли в раздевалку, похлопывая друг друга по плечам. Придя, домой Перси первым делом бросил сумку в угол и проследовал в душ. Дверь, конечно же, была заперта. Перси постучал.
  - Какого черта, Перси? - проворчали из-за двери. Перси подумал и прошел на кухню. На кухне он обнаружил Эдит, которая приветствовала его с набитым ртом.
  - Привет, старший брат!
  - И тебе привет, курносая. Кто в ванной?
  - Так, дай-ка подумать... - Эдит стала загибать перепачканные вареньем пальцы: - Торнтон ушел на работу вместе с папой, у Арчи сегодня свидание с той толстой блондинкой из параллельного, так что в ванной или Анита или Брендон. Элементарно, Перси.
  - И если это все-таки Анита, то душ в ближайщее время мне не светит. Мда. Что ешь-то? - он посмотрел на стол, засыпанный крошками и какими-то объедками.
  - Ужин. То, что осталось после этих динозавров.
  - А чашку кто разбил? - Перси коснулся пальцем осколка.
  - Мама. Она на папу ругалась. Как всегда. - Эдит вытерла пальцы и заметила: - Ужина тебе не осталось. Но ты можешь разогреть себе гренки. Кто последний - моет посуду! - и она с довольным хихиканьем убежала из кухни. Перси открыл холодильник, разорвал руками пачку 'Игли-Мигли', 'консервированных, с лучшим вкусом и разноцветными вкладышами', проглотил сразу две, не разогревая, запил молоком прямо из пакета и заглянул в боковой карман. Как он и думал, там лежали лишь обертки от шоколадных палочек.
  - А... Ты опять съел все палочки, Перси? - услышал он и обернулся. Анита. В банном халатике и с накрученной на голове башней из волос и полотенец.
  - Тут была Эдит. - ответил он и закрыл холодильник, взяв пачку гренок 'Игли-Мигли'.
  - Маленький монстр с большим аппетитом... и вот как она ест все подряд и не поправляется, а? -загрустила Анита: - Перси, у меня сегодня просмотр в шесть двадцать, поможешь мне с комнатой?
  - Конечно. Пойду сполоснусь. Кстати - кто последний, тот моет посуду! - он спешно ретировался из кухни, Анита прокричала ему вслед:
  - Можешь не торопиться! Эдит уже зашла в ванную!
  - Черт! - и действительно, в ванной шумела вода и тоненький голос младшей сестренки фальшивил, выводя 'как я тебя любила, а ты ушел в пилоты, тебя я не забыла, и не забуду, кто ты'.
  - Эдит! Ты же знала, что я после тренировки! - крикнул Перси, несильно ударив в дверь.
  - У вас в академии есть душевые! - выкрикнула она сквозь шум воды. Перси ругнулся и принес табуретку из кухни, столкнувшись с насмешливым взглядом Аниты, пившей чай с лимоном, поставил ее возле двери в ванную и уселся, дав себе слово дождаться выхода Эдит и надрать ей уши. Конечно, в академии был душ, но там тоже была очередь. И потом - там слишком много шутников, норовящих ткнуть тебя носом в собственное пузо, фигурально выражаясь. Перси прислонился к стене и задремал, под успокаивающий шум воды и 'ла-ла-ла-ла-ла, пилоту я дала'. Незаметно для себя он уснул. Когда он проснулся, то обнаружил, что кто-то накинул на него теплый клетчатый плед и подоткнул его по краям. Зевнув, он прошел в освободившуюся, наконец, ванную и, скинув одежду, пустил воду. Наслаждаясь, горячей водой он запрокинул голову и принялся ее намыливать, сдерживая желание запеть. Слушать каждый день пение в душе и потом петь самому - это уже перебор.
  - Перси, когда ты, наконец, научишься запирать дверь в ванную? - сказал кто-то совсем рядом: - смотреть противно...
  - Арчи, дай помыться спокойно.
  - Сейчас. Я оставил где-то здесь свой медиатор для суха Ты не видел его? Такая маленькая блестящая штучка, похожая на ...
  - Я знаю на что похож медиатор, Арчи. Иди отсюда, пока по шее не получил, - буркнул Перси, намыливая губку.
  - Сейчас... а, вот и он! Перси, у тебя там нет куска проволоки? Он завалился за раковину.
  - Откуда в душевой проволока? И вообще, ты же на свидание ушел.
  - Эдит уже всем рассказала... да не было никакого свидания и по гороскопу мы не подходим друг другу... и вообще все девчонки дуры набитые.
  - Все, иди отсюда со своим медиатором, пока я тебе...
  - Эй, вот это живот! Перси, а я-то гадал, кто объедает нашу семью и Империю! Слушай, ты не пробовал жрать поменьше, а? - спросил Арчи. Перси кинул в него намыленной губкой и тот скрылся. После душа Перси прошел в гостиную, согнал Арчи с кресла, в котором он играл с Эдит в 'монополию' и выигрывал по меньшей мере уже сорок пять миллионов. В правом углу гостиной, царстве головизора, бушевал водопад, и царило безудержное веселье джунглей. Перси переключил канал и некоторое время смотрел новости. Имперские Военно-Космические Силы по-прежнему занимали район бывшей Джаннской Сунны, там же присутствовали наблюдатели Ордена, следившие, чтобы все происходящее оставалось в рамках Великой Конвенции. Джаннская Сунна самовольно оккупировала три обитаемые планеты в системе Кабре. Элейна Вторая, бывший военный предводитель Сунны, объявлена военным преступником и скрывается от правосудия. Император Марк запросил Орден о расширении сети внутриимперских нуль-т порталов, ссылаясь на то, что нынешние квоты были приняты без учета демографической ситуации. В районе баронств Окленд пропал туристический лайнер 'Капитан Октавиус', на поиски были посланы пограничная эскадра 101, что вызвало некоторую напряженность в отношениях с баронством и близлежащими суверенными планетами и системами, Окки Лоуне опять публично обнажила свою бесподобную грудь, а 'Ястребы Прайма' как всегда выиграли свою игру, на этот раз им противостояли 'Головорезы Уотл-Сити'. Несмотря на то, что Лайм Крокус, лучший нападающий 'Ястребов' потянул сухожилие в первом же тайме и остальное время они играли без него, счет остался разгромным. Перси переключил канал на более подробный рассказ. Окки Лоуне. Звезда первой величины, певица и актриса, а также самая скандальная девица Олд-Прайм-Сити. Голо показывало презентацию новой песни, во время исполнения которой грудь Окки, случайно выскользнула из своей, слишком тесной для ее форм маечки сиреневого цвета. Оторвавшись от монополии Эдит заметила, что не такие уж и красивые у нее титьки, у них в школе есть девчонки и получше. Только разговора про эту Окки. Арчи встал на защиту звезды, заметив, что у самой Эдит титек никогда не было, а потому она судить не может. Эдит тотчас кинула в него только что купленным отелем из монополии. Завязалась потасовка. Перси разнял их, получив пару тумаков от обоих и укус от Эдит, которая сказала, что мужики все одинаковы и ушла с гордо поднятой головой. Арчи принялся собирать разбросанную монополию, а Перси пошел спать, по пути дав Арчи в ухо за то, что тот буркнул что-то про размер его талии. По дороге в спальню он столкнулся с Анитой, которая ловко поймала его за рукав:
  - Эй, Перси, как там твой дружок-красавчик?
  - Ээ, ты про Стива? - Перси знал, что Анита втайне сохнет по высокому и симпатичному наследнику миллионов, но шансов у нее было не так уж и много. Все молодые и незамужние женщины Верхнего Синнея хотели бы повесить этот скальп себе на пояс. Молодым и незамужним было все равно что шестьдесят процентов тела Стива было неорганическим. Органика или нет, но на расчетном счету у Стива было достаточно кредиток чтобы закрыть глаза на мелкие недостатки.
  - Конечно про него, остальные твои дружки редкие уроды. Что он поделывает? Не собирается ли отметить ваш выпуск из академии на следующей неделе? - Анита нюхом чувствовала вечеринки, особенно грандиозные. Такие, какие обычно закатывал Стив.
  - Честно говоря... - сдался Перси: - Он упоминал об этом. Но когда и кто будет приглашен, я не знаю и ...
  - Перси, ты же узнаешь это, для своей сестры, правда? - хлопнула ресницами Анита. Перси закатил глаза и срочно согласился и узнать время и место, и конечно же добиться особого приглашения для Аниты Дорбан. Анита наконец отцепилась от него и Перси пошел спать с тяжелым чувством - ему как и всегда очень не хотелось просить о чем-либо Стива, и очень не хотелось отказывать Аните. Он лег на кровать и закрыл глаза, представляя себе красоту и величие Олд-Прайма. И грудь Окки.
  
  
  - Леди и джентльмены! Я с радостью извещаю вас о том, что вы все закончили Высшую Академию Общества Верхнего Синнея, и теперь стоите на пороге в большую жизнь! - начал свою речь директор академии. На площади прямо перед академией стояло триста сорок два человека. Выпуск пятьдесят первого года. Все в новенькой форме с нашитыми эмблемами академии, львом и единорогом, все с золотыми лентами через правое плечо.
  - И я надеюсь, что выпускники этого года преумножат славу нашего учебного заведения и не забудут о нем! Счастья вам! - закончил свою речь директор и в воздух, согласно древней традиции, взлетели триста сорок две академические четырехугольные шапки с кисточками. Выпуск пятьдесят первого года праздновал свою свободу. Все обнимались со всеми и поздравляли друг друга, забыв про былые обиды и ссоры. Или сделав вид, что забыли. Поздравляю, всем привет, здорово, что все позади, да? Похудел? Да, правда видно?
  - Перси, эй, Перси, ты не забыл о вечеринке? - протолкнулся к нему Стив: - Кое-кто точно придет, а у Арвена сегодня встреча с представителями 'Буйволов Планеты'. Высшая лига!
  - Как... ты... он что станет играть за 'Буйволов'? - изумился Перси влиянию своего друга.
  - Играть вряд ли. Просто встреча. Но он не может на нее не прийти, ты же знаешь. - Стив улыбнулся и подмигнул Перси. Конечно же Арвен не мог отказать представителям команды высшей лиги.
  - Амбиции, друг мой, амбиции... - Стив еще раз улыбнулся и добавил: - Так что жду тебя вечером. Думаю, что твоя сестренка обязательно придет. Не упускай своей удачи! - и он исчез в толпе, увлекаемый ее течениями. Вынырнуло улыбающееся лицо Беатрис, она без разговоров чмокнула Перси в щеку и уплыла дальше, расточая свою любовь к ближнему. Окни и Атлон, братья-близнецы долго трясли его руку и хлопали по спине, потом был еще кто-то и еще. В конце концов, выбравшись из толпы выпускников, Перси почувствовал себя измученным и измятым. Его родители не пришли на выпускной - отец как всегда был занят на работе, а у матери случились неприятности с налоговой службой ,и ее вызвали прямо с утра. И Перси отошел от счастливой толпы родителей и выпускников, чувствуя себя чужим и одиноким среди этого праздника. Все куда-то спешили и улыбались, мелькали вспышки голокамер и шуршали многочисленные цветы. Где-то в небе расцвел фейерверк, огненные буквы 'Выпуск 3352 года! УДАЧИ!', все засвистели и заулюлюкали, кидая вверх шапки. Перси, запрокинув голову смотрел наверх, наблюдая, как цифры тают в голубизне небосвода. Удачи... выпускники... Кто-то больно ткнул его в бок. Анита. Солнцезащитные очки, легкое платье и букет цветов. Она протянула Перси букет:
  - Вот. Это тебе. Мама очень хотела прийти, ты же знаешь.
  - Знаю. - Перси посмотрел на цветы. Скромный букет этниголовок, их оранжевые головки трепетали, а на стеблях записка - 'Поздравляем! Мама, папа и все, все, все.' Перси сглотнул, чувствуя в груди какой-то горький ком и криво улыбнулся Аните:
  - Спасибо.
  - Не за что. Это все мама.
  - Ясно. Кстати, Стив о тебе вспоминал. - Перси вдруг захотел сказать ей что-то приятное и ляпнул первое, что пришло в голову.
  - Правда? - Анита недоверчиво посмотрела на него и Перси сразу же пожалел о сказанном.
  - Конечно. Думаю, что он заметит твое новое платье.
  - Ой, ты заметил? И правда как новое, да? - она покрутилась, заставив платье взметнутся вокруг ее ног маленьким циклоном.
  - Точно. Я так и подумал. - соврал Перси.
  - Хорошо. Мы поедем на вечеринку прямо сейчас?
  - Нет, сейчас все отметят со своими семьями. Вечеринка начинается в шесть.
  - А куда же мы пойдем? - Анита удивленно посмотрела на него.
  - Ну мы могли бы поехать в ... - начал было Перси, но тут рядом материализовался Стив, весь в губной помаде и восторженных поклонницах.
  - Перси! - закричал он, отстраняя своих нимф: - Поехали ко мне! А, маленькая фея! - увидел он Аниту: - Перси, бери свою сестренку и поехали!
  - Но ведь вечеринка начнется только в шесть.
  - Это для всех. А для друзей возможны исключения. - Стив преувеличенно галантно поцеловал руку Аниты, присевшей в реверансе. Анита, выпрямившись, метнула на Перси такой умоляющий взгляд, что он сразу же сдался:
  - Ну ладно, Стив. Где твоя лоханка?
  - Да прямо тут! - Стив показал на стоянку, где стоял его 'Ллейс-и-Грен', шикарный черный монстр, отливающий лаком и излучающий какую-то первобытную мощь. При виде лимузина, Анита захлопала в ладоши. Они тут же забрались внутрь, Стив торопливо попрощался со своими спутницами, кого-то поцеловав, кого-то потрепав по щечке и черная громада 'Ллейс-и-Грен' рванулась ввысь. Анита изучала внутреннее строение лимузина, а Стив довольно хохотал, вспоминая штучку, которую он выкинул, чтобы вынудить Арвена не ходить на вечеринку:
  - Понимаешь, моему отцу принадлежит два процента акций этой команды. Не ахти какое вложение, но они должны считаться с его мнением на советах. И, естественно они не могли отказать ему в просьбе посмотреть на перспективного игрока! Честно говоря, это я послал им письмо с его печатью.
  - А что если он им действительно подойдет? - спросила Анита, отрываясь от изучения мини-бара, встроенного в сиденье.
  - Значит мы сделали действительно хорошее дело. - торжественно произнес Стив и фыркнул, пытаясь сдержать смех. Получилось не очень, и через секунду они все ржали как сумасшедшие.
  - Арвен еще мне спасибо скажет! - веселился Стив, выруливая на посадку. Шикарный особняк Стоунов, воплощение мечты о социальном положении и успехе в обществе капитала, возвышался на берегу небольшого озера, словно фамильный замок.
  - Отец вот уже неделю как на своих заводах в системе Айм, даже на мой выпуск не приехал. - сказал Стив: - позвонил по фону. Готовит передачу активов после моего совершеннолетия.
  - Мои тоже не смогли прийти. - ответил Перси.
  - Минуточку! Я же пришла. - возмутилась Анита.
  - Вот видишь, у тебя по крайней мере сестра есть! - Стив помог Аните выбраться из лимузина и, закрыв дверь, придержал ее за локоть. Перси хотел сказать, что зато у Стива есть сорок миллионов на своем счету, но подумав, решил не говорить. Можно было и по голове от Аниты получить.
  
  В особняке Стоунов тем временем вовсю готовились к предстоящей вечеринке. Накрывались огромные столы, суетились слуги, фонтан был украшен цветами и подсвечен разноцветными огнями. Проходя вдоль столов они старательно обходили многочисленные тележки с закусками и выпивкой. Белоснежные скатерти, обилие украшений и цветов напоминало летний праздник основания Империи.
  - Грандиозно... поистине грандиозно... - прокричала Анита, кружась посреди столов. Стив с улыбкой посмотрел на нее.
  - Хоть кто-то в восторге от моей идеи. Перси, ты что такой квелый? - он хлопнул товарища по плечу.
  - Не знаю, Стив. Честно говоря я не в восторге от твоей идеи. Слишком много народа.
  - В числе этого народа будет и некая Инна Колон ,- весело прищурился Стив.
  - Не думаю, что...
  - Брось, Перси. Ты же закончил академию. Комплексы, прыщи и прочее остались в прошлом. Пусть в тебе килограммов сорок лишних... э, шучу, шучу... Черт, ты хоть попытайся. Никто тебя не упрекнет, если не получится.
  - Наверное ты прав, - согласился Перси: - Я попробую.
  - Вот теперь я слышу речь не мальчика, но мужа - улыбнулся Стив: - и даже если она тебе откажет - по крайней мере тебе не надо будет ходить в академию еще несколько лет рядом с ней. Вы вообще может больше не увидитесь - учитывая, что мы с тобой уедем в Олд-Прайм.
  - Это еще не решено. - буркнул Перси, в душе признавая правоту друга. В самом деле - когда, если не сегодня? Уедет он со Стивом или нет, но прежней жизни уже не будет, Инна скорей всего устроится на работу в какую-нибудь корпорацию, или в администрацию поселения, а он... он скорей всего пойдет работать к отцу.
  
  Чуть позже начали прибывать гости. В числе первых прибыла конечно же Беатрис Шехтер. Звонко поцеловав Стива в губы, она игриво толкнула Перси бедром (он едва не упал!) и проследовала к столу. Приехали близнецы, как всегда они опережали события и были уже изрядно пьяны. Вот Коста Бревис, как всегда улыбающийся и с запасом своих острот (Привет, ребята! Что это - похороны?) и с какой-то девицей под мышкой (а, это Минни, Минни махни ручкой ребятам, это Стив Стоун, у него больше денег, чем у меня братьев, это Перси, привет Перси, он друг Стива и большой оригинал, большой в смысле - ОЧЕНЬ БОЛЬШОЙ, ха-ха, но это шутка, не обижайся, все уже позади, как здорово, правда?). Приехало и знаменитое на всю академию трио - Хелен, Ирис и Эдит, девчачий альянс что-то прощебетал, осыпав Стива поцелуями и утопив в объятьях. Перси вниманием обошли, только Ирис подмигнула и скривила ротик - она занималась вместе с Анитой в секции бальных танцев. Потом гости повалили толпой и Перси успевал только улыбаться и пожимать руки, целовать щечки, обнимать, прижимать к груди, подмигивать и приветствовать. Все смешалось и только голос Стива весело звенел в ушах:
  - Перси, ты только что поцеловался с Энн Макбер! Чесслово! - Энн была их классной руководительницей, старой грымзой, которую все терпеть не могли.
  - Возможно я перепутал ее с Хелен. Здесь так много народа. - пожаловался Перси.
  - Весь наш выпуск. Те, кто смогли прийти. Половина из них прихватили своих парней и подружек. Плюс преподаватели и руководство академии. Ну и еще несколько... особых гостей.
  - Итого где-то пятьсот человек... Мда... Вечеринка с размахом.
  - Знаешь Перси, вечеринки похожи на ураган. Или флаер со сломанным управлением. Ты только думаешь, что управляешь им, а на самом деле эта чертова штука летит туда, куда захочет. И когда ты это понимаешь, ты уже высоко в воздухе. Смотри, кто пришел! - Стив кивнул на подходящую Инну Колон. Инна подошла к ним, обворожительная и бесподобная в своем бальном платье, поправляя прядь волос, норовившую закрыть ей лоб.
  - Привет, Инночка. А где твой ухажер, этот... как его Арвен? - Стив вежливо поцеловал ее руку.
  - Привет, мальчики. Арвен сегодня не смог. У него встреча с 'Буйволами Планеты'.
  - Оо... Высшая лига! - протянул Стив, удивленно поднимая брови. Слишком удивленно.
  - Да, я надеюсь, что у него все получиться. Может кто-нибудь проведет меня к столу, покажет тут все? - Инна вопросительно посмотрела на Стива, но тот отступил в сторону, предоставив Перси разбираться с этим самому.
  - Ээ... Конечно я буду рад. - Перси вежливо взял Инну под локоть и они отошли от Стива, тотчас пропавшего в круговерти вечеринки. Проходя мимо столов, Перси ловко подхватил два бокала с выпивкой и предложил один даме. Как учили его на уроках этикета.
  - Спасибо, Перси. Ты такой милый. - улыбнулась она, закинув непослушную прядь на место.
  - Не за что... - ответил Перси. Они прошли мимо ярко освещенного фонтана, мимо украшений и цветов. Молчание затягивалось и Инна уже поглядывала по сторонам, выискивая знакомых. Перси знал, что будет потом. Привет, Ирис! Привет, Инна! Какая ты красивая! И ты тоже! А где Арвен? О, милочка, это целая история! Перси, извини, мы отойдем на минутку, ты же не обидишься? И они улетят как мотыльки, весело щебеча и сразу же забыв про него.
  - Ээ... Инна?
  - Да, Перси?
  - О чем ты думаешь? - сказал Перси и тотчас пожалел об этом. Что за плоская и банальная фраза - о чем ты думаешь? Тьфу. Она сейчас потеряет всякий интерес и уйдет, ответит на вопрос и уйдет.
  - Я? Да так, ни о чем. Вспоминаю, что в последний раз я была на вечеринке устраиваемой Стивом где то год назад. По моему. - сказал Инна и отвела глаза в сторону: - было весело, только у меня заболела голова.
  - Да, я помню. - кивнул Перси: - ты была одета в темно-фиолетовое. Ты тогда еще сказала что будешь поступать в художественную школу.
  - А? - Инна повернулась к нему: - ты помнишь о чем я тогда говорила?
  - Конечно. - на самом деле Перси помнил почти все. И не потому что именно этот разговор запал ему в память, хотя он запал. И не потому что Инна так нравилась ему. Хотя, конечно, она ему очень нравилась. А потому, что при всех своих недостатках Перси обладал хорошей памятью. Фактически - отличной памятью. Потому он помнил не только о чем они говорили с Инной, но и то, какой десерт тогда подавали и как Арнольд и Бетси перепились и свалились в бассейн и их вытаскивали оттуда с помощью сачка для тины. И как Лизетт застукали в кладовке с парнем из службы доставки. И какого цвета было нижнее белье Лизетт, почему-то оказавшееся в чаше для пунша. Вот только говорить об этом Перси не стал.
  - Да, я тогда и вправду хотел поступить в художественную школу. - сказала Инна: - вот только потом передумала.
  - А почему? По моему у тебя отлично получалось. - Перси помнил все картины Инны, которые она показывала на уроках изобразительного искусства: - например эта картина с девушкой и рогозой Улинского.
  - Аа... помню. Это очевидная аллегория. - Инна улыбнулась и развела руками: - напиток и девушка, ядовитое растение - все вместе. Честно говоря, я была наивной, когда писала эту картину. А потом я посетила эту школу искусств и вдруг поняла что все зря.
  - Зря? Почему это?
  - Видишь ли, то, что называют высоким искусством в Империи - это в основном эпатаж от модных ... художников. Абстракции и импрессионизм. - пожала плечами Инна: - это не то, что я бы хотела делать. Знаешь, я же серьезно люблю рисовать. Но в наше время это превратилось либо в фотографию, сделать которую просто - достаточно нажать на кнопку, либо в абстракцию, в какие-нибудь ржавые банки с кривыми гвоздями, битое стекло и манекены с оторванными головами.
  - А. Но мне нравится то, что ты рисуешь.
  - Спасибо. - улыбнулась Инна: - а ты милый. Скажи, а почему мы не общались в академии?
  Перси подумал что они не общались в академии потому что Арвен ходит вокруг Инны как кот вокруг блюдца со сметаной, а еще потому, что Инна - веселая и красивая девушка, а он - толстый неудачник, просто стоять рядом с которым уже противно, но промолчал.
  - Поэтому сейчас я скорее склоняюсь к тому, что нужно плебсу. Искусство не востребовано. Наверное, буду певицей. А почему нет? Думаешь, я не смогу? -
  - Конечно сможешь. У тебя голос и фигура и вообще... - сказал Перси упавшим голосом.
  - Я хочу стать как Окки Лоуне. Знаменитой. Сделать карьеру. Она ведь тоже приехала в Олд-Прайм-Сити из провинции. Выступала в ресторанах и барах, жила в социальном общежитии, иногда у нее даже не было денег на проезд в гравилифте и она шла домой пешком. Три квартала. Но она все равно пела, хотя ей и предлагали место секретарши. И когда студия 'Золотой Лев' предложила ей записать одну песню, эта песня стала хитом. Настоящим хитом! Помнишь, ее первую песню 'Просто парень'? Сейчас она миллиардерша, у нее куча поклонников по всей галактике, но самое главное - она звезда! - Инна прерывисто вздохнула: - Вот на кого я бы хотела быть похожей.
   Ммм... - Перси немного ошалел от такого признания. Мало кто хотел быть похожим на Окки. И не потому, что она была скандальной певицей и в Верхнем Синнее ее осуждали за легкомыслие и привычку обнажаться при каждом удобном случае. Просто ... Окки была не просто звездой. Она была ЗВЕЗДОЙ. Вся Империя знала про Окки. Восемь миллиардов человек. И десятки миллиардов поклонников за пределами Империи. Даже Конфедерация признавала сладкий плен грез Окки Лоуне. Такой популярности не было ни у кого. За всю историю человечества. И быть как Окки... это все равно что быть богом. Богиней.
   - Ну а ты, Перси. У тебя есть мечта? - спросила Инна через некоторое время. Перси пожал плечами. Он и сам никогда об этом никогда не задумывался. Он просто знал, что после того как он закончит академию ему придется работать у отца. Как и Торнтону, его старшему брату, который закончил академию годом раньше. И он будет так же, как и Торнотон приходить домой затемно, будет есть бутерброды и пить крепкий чай из термоса, будет вести счета и сводить концы с концами. И конечно же никогда больше не встретится с Инной. Если она все же решит ехать в Олд-Прайм-Сити. Почему-то при мысли об этом он почувствовал в груди ноющую пустоту.
  - Думаю... я хотел бы поступить в Высшую Летную Школу Олд-Прайм-Сити. - зачем-то соврал он. Инна удивленно всплеснула руками:
  - Это было бы просто здорово! И мы могли бы поехать туда вместе. Я никого там не знаю, и первое время мы могли бы жить вместе. Снимать квартиру, знаешь, как Окки, она жила с каким-то певцом и вели совместное хозяйство, это было здорово! Я умею готовить суп и рагу, а ты будешь учиться в этой своей Школе.
  - Это военная школа, Инна. Боюсь, что курсанты живут в казармах.
  - Ну все равно. - девушка не дала сбить себя с мысли: - Ты сможешь приходить на выходные, или как они там называются...
  - Увольнительные.
  - Вот-вот. Увольнительные. Здорово, что ты едешь в Олд-Прайм-Сити. Погоди-ка... - глаза Инны расширились: - Высшая Летная Школа... это там, где готовят пилотов истребителей?
  - Да, она самая. Ударно-Истребительные Силы.
  - О боже! Я стою рядом с будущим пилотом-истребителем! - Инна засмеялась.
  - Что тут смешного? - удивился Перси.
  - Ну, знаешь, все девушки мечтают об этих сумасшедших красавчиках - пилотах-истребителях. И я никогда не думала, что ты Перси... - она улыбнулась еще раз: - И есть тот самый принц на боевом истребителе, защищающий нашу Империю от козней врагов.
  - Я еще не знаю, смогу ли поступить туда.
  - Во всяком случае мы сможем поехать в столицу вместе. Повеселимся, отдохнем. А не получится - вернемся. Всегда можно вернуться назад, правда? - с какой-то внутренней тоской произнесла Инна, оглядываясь. Вечеринка была в самом разгаре.
  - Ты не хочешь здесь оставаться? - догадался Перси. Инна печально улыбнулась:
  - Зачем? Кем я здесь стану? Очередной певицей Верхнего Синнея, вроде жены нашего директора? Это в лучшем случае. А в худшем петь я смогу только по вечерам, когда буду вынимать белье мужа из стиральной машины.
  - Но ведь... ты такая талантливая и... Уж кому-кому, а тебе все дороги открыты. В прошлом году даже какой-то деятель из департамента культуры приезжал, помнишь? Он тебя отметил, я сразу понял, как только на него посмотрел.
  - Спасибо, Перси. По-моему ты веришь в меня больше, чем я сама. Но в любом случае я не смогу остаться здесь. Мне надо попробовать, просто попробовать... если не получиться, то я приеду обратно, выйду замуж и буду растить новое поколение фермеров и торговцев Верхнего Синнея.
  - Не говори так. У тебя все получится. И Окки еще будет завидовать твоей славе. - сказал Перси, ему вдруг остро захотелось прижать Инну к своей груди и погладить по волосам, помочь, утешить... хватит фантазий, парень, одернул он себя, хватит этих соплей, ты и она - это невозможно.
  - Да, конечно. И у тебя тоже все получиться. Ты станешь лучшим пилотом истребителем, станешь адмиралом и героем Империи. - ответила Инна, улыбнувшись.
  - И мы поженимся! - ляпнул Перси, чувствуя как замирает его сердце.
  - И будем жить счастливо и умрем в один день. - Инна рассмеялась. Но Перси не поверил ее смеху. На какой-то момент он поверил совсем другому... тому, что они действительно будут жить вместе на берегу моря. Долго и счастливо. Он огляделся. К этому моменту они отошли на довольно большое расстояние от столов и спускались по террасе вниз, к озеру. Перси указал на небольшую, аккуратную беседку:
  - Посидим? Я успел выхватить из лап наших однокашников бутылку вина. Бокалы у нас есть.
  - Давай. - неожиданно легко согласилась Инна. Они сели на скамейку, Перси с усилием откупорил бутылку, взглянул на этикетку.
  -'Синнегурда', трехлетней выдержки... ты когда-нибудь пила такое?
  - Нет. Это дорогое вино?
  - Другого в доме у Стива нет.
  - Он очень странный... я имею в виду Стива. - Инна отпила из своего бокала: - Сын миллионера и прозябает в нашем захолустье. Я бы проехала весь свет! Побывала бы и на Веннских курортах и на сафари в Картане...
  - Думаю, он наоборот отдыхает от этого всего... он хотел бы быть больше похожим на нас. Простых смертных без миллионов и особняков. - Перси неловко пригладил волосы рукой. На самом деле Перси знал что именно Стив забыл в захолустье. Знал, но предпочитал не распространятся об этом.
  - Смешно, правда? Он хочет быть похожим на нас, а мы - на него. Хотя... не думаю, что он действительно хочет знать, каково это - постоянно думать о том, как бы перестать сидеть на шее у своей семьи.
  - Если на то пошло, то думаю, что и в его участи есть то, что мы действительно не хотели бы знать о жизни миллионеров. - заметил Перси, снова наполнив бокалы. Высоко в темнеющем небе расцвели огненные цветы фейерверка. Инна следила за ними, запрокинув голову, с грустной и мечтательной улыбкой на губах. Розовые, красные, фиолетовые... они взлетали и опадали вниз, совсем как настоящие цветы.
  - Какие красивые... - сказала она, откидывая волосы назад.
  - Совсем как ты. - неожиданно сорвалось с языка у Перси. В голове шумело, тело казалось таким непослушным, а глаза Инны оказались совсем рядом, эти бездонные, влажные глаза, ее теплые губы и мягкие руки...
  
  Бум-бум-бум! - что-то прогрохотало, отдаваясь болью в каждом нерве. Прорываясь сквозь липкую и темную паутину Перси слышал, как кто-то стучит прямо по его больной голове, разбивая ее снова и снова.
  - О, господи... - простонал он, натягивая одеяло на голову: - Кого там черти принесли?
  - Перси, открой. - это был Торнтон. Перси встал, помотал головой, сморщился от боли и поплелся открывать дверь. Кое-как сладив с непослушным крючком, он наконец распахнул дверь и тотчас рухнул обратно в кровать. Тортон ворвался в комнату разъяренным ураганом, первым делом он отдернул шторы и Перси зажмурился, ослепительный дневной свет причинял ему боль. Подумав, он снова натянул одеяло на голову.
  - Перси, нам надо серьезно поговорить. - начал Торнтон. Ему всегда надо серьезно поговорить. Несерьезно разговаривать Торнтон не умел. Перси недовольно скривился, забыв, что тот не может видеть его лица и следовательно гримаса пропадет впустую.
  - Вчера ты был пьян. - Торнтон как всегда называл вещи своими именами.
  - Ммм? - ответил Перси. На большее сейчас он был не способен. Если бы у него не так болела голова, он бы сказал, что вчера был выпускной, и что он уже взрослый человек со всеми истекающими последствиями, что если это все, из-за чего Торнтон приперся в такую рань, то он может убираться и не мешать ему, Перси, умирать от похмельного синдрома. Но все, что он смог из себя выдавить было уже сказано.
  - И эта девушка, с которой ты пришел домой... - продолжил экзекуцию Торнтон.
  - Что? - Перси рывком поднял голову и сразу же пожалел об этом - перед глазами словно что-то взорвалось и вспыхнуло. Ему стало дурно, в виски били красные молоточки, живот крутило, а во рту стоял металлический привкус.
  - Я говорю, что это совершенно дурная идея. Ты просто потеряешь кучу времени. И совершенно задуришь себе голову. Это не для тебя. - Торнтон, казалось не заметил его движения.
  - Это... мое личное дело. - глухим, но твердым голосом ответил Перси. Им видите ли не понравилась девушка, которая проводила его домой! Он уже в состоянии сам выбирать себе друзей... и подруг. Он, Перси ничего не говорит о том, что Торнтон каждую пятницу пропадает в доме Лестера. А Милисента Лестер вообще звонит ему через день. Тоже мне, моралисты нашлись. И кстати - что еще за девушка, с которой он пришел домой? Неужели Инна?
  - Это не твое личное дело, Перси. Во-первых, тебе нужны деньги для этой поездки. Занимать их у твоего друга, этого, Стоуна, мы тебе не позволим. А во-вторых все это время ты бы мог заниматься делом. Работать у отца, например.
  - Ммм?
  - На твоем месте, Перси, я бы серьезно подумал над своим поведением. Мы еще поговорим на эту тему. Когда ты будешь в состоянии разговаривать. - хлопнула дверь и послышались удаляющиеся шаги. Но едва только он смежил веки, пытаясь заснуть, как кто-то принялся толкать его:
  - Перси! Перси! Проснись! - на этот раз это был Арчи.
  - Пшел вон! - проворчал Перси, стараясь не шевелить головой, распухшей и гудевшей как улей, полный желто-черных ос.
  - Перси, тут твой дружок звонит, этот, с кучей денег... Ты бы встал и поговорил с ним, а то Анита с голофона не слезет.
  - Что? О, черт... что ему надо? - Перси опустил ноги вниз и осторожно поднялся, держась за спинку кровати. Его немного пошатывало.
  - Откуда я знаю, что ему надо? - удивился Арчи.
  - Ладно, ладно, я спущусь... - сказал Перси, медленно следуя за своим братом. В гостиной, напротив большого голофона, в красном кресле, обложившись подушками, сидела Анита. Она выглядела на удивление свежей и отдохнувшей. В голофоне обаятельно улыбался Стив, по-видимому, увлеченный беседой.
  - То есть, неверно само представление о квантовой природе гравитации. По крайней мере... А, Перси! - Стив насмешливо отсалютовал ему и снова обратился к Аните:
  - Красавица, оставь нас наедине, мужчинам нужно обсудить детали свежевания мамонтов.
  - Избавьте меня от подробностей. - Анита встала и вышла из комнаты, показав Перси язык.
  - Ты как, уже собрался? - подождав, пока она выйдет, спросил Стив. Перси сел, схватился за голову, выждал, пока комната перестанет кружиться и выдохнул:
  - А?
  - Ну, брат, ты набрался. Надо было поменьше налегать на вино. 'Синнегурда'?
  - Угу.
  - Зверская штука. Она как кинжал в бархате - сперва мягко, и потом мягко, мягко и мягко. Но рано или поздно ты наткнешься на лезвие. Говорят, что это вино делают из рогозы Улинского, той самой, что с ядовитыми шипами. Надеюсь, хоть шипы они вынули.
  - Стив...
  - Первый раз вижу тебя в таком состоянии. - удовлетворенно констатировал Стив, оглядывая его с ног до головы: - Ну-ну, не надо так убиваться. Завари чая с лимоном, попей. Станет легче. Поверь мне.
  - Ты позвонил мне только для этого? -
  - Нет. Я хотел тебе сказать, что едем послезавтра. Билеты уже куплены. Мы пройдем сквозь нуль-т портал в Эннисеме, туда доберемся на лайнере компании 'Людвиг ИНК'.
  - Какие билеты?
  - Перси, ну ты даешь... пить надо поменьше. Или закусывать побольше. Мы с тобой и с Инной Колон едем покорять Прайм-Сити! Ты что, забыл?
  - Прайм-Сити?! Стив, отец никогда не...
  - Проснись, Перси! Мы с тобой вчера с ним обо всем договорились. Ездили к нему на работу.
  - И он... согласился?
  - Перси, тебе определенно нельзя пить. Конечно, он согласился. Особенно после того, как ты сказал, что собираешься жениться.
  - Что?!
  - Вот, что, Перси. Ты как-нибудь сам вспомни все, или там у родных поспрашивай, а у меня еще куча дел. Главное запомни - послезавтра мы едем. Передавай сестре привет. - Стив подмигнул и исчез. Голофон выдал стандартную картинку 'сигнал прерван'. Скрипнула дверь и появилась Анита. Она покачала головой, глядя на брата. Потом перевела взгляд на голофон.
  - Что сказал Стиви? - спросила она, садясь на диван.
  - Стиви, тьфу, Стив передал тебе привет.
  - И на том спасибо. А куда это вы собрались?
  - Подслушивала?
  - Должна же я знать, как свежуют мамонта настоящие мужчины. И все-таки?
  - Анита, ты хорошо помнишь вчерашний день? - уклонился от ответа Перси.
  - Спрашиваешь. Я так не пью.
  - Что я вчера делал?
  - Откуда я знаю. Ты со своей одногруппницей весь вечер где-то шатался. Все пропустили, а там был такой фейерверк, а потом еще приехали Этель и Бьйорк, на Этель было красное платье с вырезом, такая безвкусица. А эта длинная девица из второй подгруппы стала клеится к Бьйорку, кто-то даже автограф попросил. Мы со Стиви ...
  - Ох ради бога, Анита... - простонал Перси: - Не продолжай.
  - Танцевали, и прыгали на таких грави-штуковинах, они крепятся к запястьям и потом можно парить над землей, как Руди Ву в голо 'Прогиб в бесконечность', помнишь, они там еще воевали со спрутами. - продолжила Анита, словно не слыша его.
  - Полет.
  - Что?
  - 'Полет в бесконечность', а не 'Прогиб в бесконечность'.
  - Какая разница, все равно они там летали на этих штуковинах, как их там...
  - Гравизахватах.
  - Точно. Такое глупое название. В том фильме Руби еще падает вниз с сорокового уровня башни темного властелина. И он сказал, что я похожа на Пэм Несс, которая танцует с силами тьмы.
  -Кто, Руби?
  - Почему Руби, Руби звезда голо, он не появится в нашей дыре. Стиви конечно. Он сказал, что я очень мила. А потом мы скользили над озером, совсем, как в фильме. Там еще он сказал, что не может жить без любви, в печальном одиночестве пустыне своей жизни... - вздохнула Анита.
  - Кто, Стив?
  - Почему Стив? Руди конечно. А потом Пэм Несс бросилась к нему на шею. Я в этом месте даже заплакала. Потом мы спустились вниз и застали вас в беседке.
  - Нас?
  - Ну да. Тебя и эту девушку... Инну Колон. Ее отец председатель какого-то фермерского совета. Она милая. Правда это платье...
  - Погоди. Что мы там делали? Что я делал?
  - Охо-хо... Перси ты уже взрослый человек. Я не собираюсь вдаваться в столь интимные подробности. Достаточно того, что пообещаю ничего не говорить Арвену. - Анита лукаво улыбнулась, похожая на маленькую лисичку. Перси схватился за голову, а сестренка ускользнула в ванную, заметив, что иначе кто-нибудь снова залезет туда на полчаса.
  
  Через час пришел отец. Обычно в это время он работал и поэтому Перси не удивился, когда он собрал всех домочадцев в зале. СП, значит. Семейное Происшествие. Перси почувствовал, как что-то екнуло в груди. Скорее всего, тема сегодняшнего экстренного совета - он. Но он и сам не знает, в чем провинился! Тем временем все расселись. Эдит, Арчи и Анита устроились на диване, Торнтон и Брендон уселись в кресла, мама устроилась на своем любимом месте под бра в виде дельфина. Отец сидел за столом, сцепил руки в замок и наблюдая, как они располагаются. Он, как и всегда, был для Перси загадкой. По его внешнему виду никогда не удавалось понять, что же он собирается сделать, то ли похвалить, то ли задать трепку.
  - Я бы хотел сегодня поговорить об ответственности. - начал отец. Перси мысленно съежился, понимая, в чей огород летят камни. Сейчас ему напомнят о том, что семья и так на грани финансового краха, что он должен помогать, а не мчаться на край света, пытаясь поймать удачу.
  - Ответственность... Когда я унаследовал дела семейной фирмы, она была на грани краха. Даже скорее за гранью. Сейчас положение намного лучше. В течении всех этих лет я трудился с одной мыслью - чтобы моим детям не пришлось жить на пособие. Я чувствовал ответственность перед вами. - отец сделал паузу, вздохнул и продолжил:
  - Все мы знаем, в чем дело. Я никогда не занимал ни у кого деньги. А у нашей семьи нет средств, чтобы отправить Перси в Олд-Прайм. Так что вопрос о его попытке поступления в Императорскую Летную Школу был решенным... - здесь Перси окончательно пал духом, но отец, казалось не замечал ни его, ни остальных, он говорил в пространство, сам для себя:
  - Но тут я вспомнил об ответственности. Перед вами. Если для того, чтобы мой сын исполнил свою мечту, и может быть, сделал успешную карьеру в этих летных войсках, мне нужно занять у черта... я займу и у черта. Твой друг, Перси, оплатит все твои расходы по этой поездке. - здесь отец повернулся к нему и Перси увидел его усталые глаза:
  - Но все эти деньги наша семья ему вернет. Хотя твой друг и настаивал на обратном. Но таких подарков наша семья не принимает. Мы вернем эти деньги. Перси, ты можешь ехать в Прайм. - закончил отец и повисла тягостная тишина. Перси вдруг понял, что не радуется тому, что скоро увидит сияющий Олд-Прайм-Сити. Он понял, что хотел сказать ему отец. Ответственность. Зная, на какие жертвы идет его семья, он не может обмануть их ожидания. На миг мелькнула трусливая мыслишка - отказаться от такого груза, остаться дома, никуда не ехать. Но взглянув на серьезные лица своих домочадцев Перси промолчал. Они верили в него.
  - Спасибо, па... - пробормотал Перси, чувствуя, как к горлу подкатывает ком.
  
  Потом все смешалось. Родные наперебой обнимали и целовали его, Анита плакала, Торнтон сильно хлопнул по плечу, наверняка отбил, мама торопливо собирала вещи и делала дорожные бутерброды, не обращая внимания на то, что билеты были куплены на Нуль-Т, а значит путешествие будет мгновенным. Здоровенный лимузин Стива уже две минуты сигналил у ворот. Перси нырнул внутрь, чувствуя, что еще немного и он прослезится. Внутри уже сидел сияющий Стив, он кивнул Перси на вышедших его провожать и сказал:
  - Завидую. Меня провожали дворецкий и кухарка.
  - Мммм... - неопределенно ответил Перси, махая рукой своим братьям и сестрам.
  - Ладно. Поехали... - и Стив поднял машину в воздух, выровнял и набрал скорость. Обернувшись к Перси он сказал:
  - Мы заедем к Инне, она тоже едет в Прайм, 'Афродита' проводит набор моделей, хочет попробовать свои силы.
  - Отлично. Все о чем только можно мечтать! - и Перси с удовольствием откинулся на мягкую спинку сиденья. Головная боль прошла, впереди было будущее.
  
  
  -Все о чем только можно мечтать... - восхищенно выдохнула Инна.
  - Да... здесь оживленно... - протянул Стив, оглядываясь. Они сидели в одном из самых шикарных заведений Олд-Прайм-Сити. Знаменитый 'Звездный Свет'. Они сидели на небольшом балкончике, нависающем над огромной дискотекой. Вокруг вспыхивали и угасали тысячи причудливых изображений, голографические проекторы то превращали окружающую обстановку в пустыню, то в джунгли, то в мир безумных эротических фантазий, а едва слышная мелодия легко вплеталась в мотивы картин.
  - Оживленно... ты наверное шутишь. Да я за всю свою жизнь стольких людей не видел. - сказал Перси, пролистывая глянцевый проспект, врученный ему на входе каким-то шикарно одетым типом в белых перчатках.
  - Не так уж и много. Если верить твоему проспекту... дай-ка его мне... ага, вот. - Стив отобрал проспект, раскрыл его и речитативом произнес: - Самый лучший... это пропустим... прогрессивный, тысячи голопроекторов, искусственное озеро, парк проката, услуги массажисток... вот - общая площадь бара составляет десять тысяч квадратных метров. Одновременно его посещают до... до двадцати тысяч человек. Всего-то. Хотя, признаться, никогда не любил толпы.
  - Не любил толпы? Так зачем мы сюда пришли? - спросил Перси глядя на сцену. Какая-та девушка в розовом костюме, многократно увеличенная голопроекторами, увлеченно крутила бедрами.
  - Тут можно и уединиться. Достаточно нажать на кнопку. Глушители звука и проекторы изолируют нас. Но... я думаю, что мы пришли сюда не за этим. - Стив кивнул в сторону Инны, которая так увлеклась происходящим внизу, что не участвовала в их разговоре.
  - Ребята, я сейчас вниз схожу можно, да? - обернулась она. Глаза Инны так и сияли каким-то внутренним огнем, восхищением и Перси, едва успев кивнуть, только рот открыл, глядя, с какой скоростью та исчезла.
  - Танцевать пошла. - заметил Стив: - Столица, все-таки. Знаешь, что я тебе скажу, Перси... разные вы с ней люди.
  - Это в смысле? - насторожился Перси.
  - Ну, я не имею ничего против Инны, она классная девчонка, и все такое. Но ты и она... есть тут что-то несовместимое что ли.
  - Думаю это мое личное дело, и если ты...
  - Ладно-ладно, молчу... Не мое дело, так не мое дело. - Стив налил себе немного пива из высокой бутылки и пожал плечами: - Извини. Не думал, что она так крепко тебя задела. Перси только собрался ответить Стиву, что он вовсе не обижается, но тут кто-то произнес:
  - Эй, парни... к вам можно присоединится? Или вы заняты друг другом? - и рядом захихикали. Обернувшись Перси увидел двух девушек. Одна, небольшого роста, с низкой талией и короткой стрижкой 'ежиком', одета в красные кожаные штаны, плотно обтягивающие ее аппетитные формы и кожаный же жилет. Другая - ее полная противоположность, высокая, худощавая. Длинные волосы струятся по плечам, узкие бедра, длинный мундштук, небрежно упавшая с плеча бретелька и темные пятна сосков, просвечивающие сквозь ткань.
  - Добро пожаловать! - улыбнулся Стив, делая приглашающий жест рукой. Девушки переглянулись и хихикнули.
  - Меня зовут Хлоя, а это - Веста. - сказала та, что пониже, присаживаясь на предложенный им стул.
  - Мы ненадолго. Посидим и пойдем.
  - А что так? - удивился Перси.
  - Понимаешь, тут в 'Звездном Свете' за сидячие места отдельная плата.
  - А танцевать хочется круглые сутки! - подхватила Хлоя, смеясь и хлопая в ладоши: - Вот мы отдохнем и пойдем дальше танцевать. До упаду. А потом опять место для отдыха искать.
  - А что же вы так? Сидите за нашим столом, сколько влезет. - пожал плечами Стив.
  - Ой, правда? - улыбнулась Хлоя. Ее высокая подруга переложила ногу на ногу и прикурила погасшую сигарету.
  - Конечно! Может быть хотите выпить? - Стив пододвинул к подругам вычурную бутылку с 'звездным' пивом. Щелкнул, подзывая официанта, заказал еще пива для девушек и легкую закуску.
  - Отпад! Да тут сидячие места кучу денег стоят! А напитки так и вовсе. Мы с Вестой обычно предварительно напиваемся в соседнем баре, верно, Вес? - Хлоя повернулась к своей подружке. Та молча кивнула и затянулась своей сигаретой.
  - Вы парни, наверное богачи. Чем занимаетесь? - Хлоя с удовольствием отпила прямо из бутылки. Перси отметил, что у нее из-под кожаных штанов выглядывало красное нижнее белье.
  - Мы с другом собираемся поступать в Летную Школу. Документы вот вчера сдали. - признался Стив.
  - О нет! Вес, ты слышала? Мы с тобой сидим в обществе военных летчиков! Вау! - воскликнула Хлоя, вскакивая на ноги. Она тотчас наградила друзей поцелуями, несмотря на их слабые попытки уклонится. Ее подруга слабо улыбнулась.
  - Всегда мечтала поцеловать пилота. А тут сразу два! - рассмеялась Хлоя, глядя на ошарашенное лицо Перси.
  - Слушай, Хлоя... а что с твоей подругой? - спросил Стив, принимая у официанта новые бутылки с 'звездным': - Молчит все время.
  - Не обращай внимания, она все время такая. - Хлоя ловко открыла бутылку о край стола, протянула ее Весте, та кивнула и взяла бутылку, словно древнюю драгоценность - кончиками пальцев. - Сломаются. - подумал Перси, заворожено глядя, как она отпивает из горла, пальцы были белыми словно мрамор.
  - Она что, немая?
  - Почему немая? Вес, скажи что-нибудь... ну Вес... нет, она не немая. Просто она говорит по делу. Как Аристотель. Или Жан-Жак Руссо. Я ее очень люблю. - неожиданно заявила Хлоя, допивая свою бутылку.
  - Ммм. - неопределенно протянул Стив.
  - Вас, парни, я тоже люблю. Когда вы поступаете? - Хлоя качнула головой.
  - На днях. Как вызовут.
  -Если хотите, мы с Вес придем за вас болеть. Правда, Вес? - Вес кивнула и сменила позу, больше похожая на статую, чем на живую девушку.
  - И еще мы выпьем за вас! - Хлоя запрокинула голову, но оказалось, что пива в бутылке куда-то подевалось. Стив сказал, что он настаивает на этом тосте и откуда-то появились новые бутылки. Хлоя выпила со Стивом и Перси на брудершафт, размазав по их губам сочный поцелуй, пахнущий земляникой и какой-то парфюмерией. Вес тоже чмокнулась со всеми присутствующими, особенно с Хлоей. Кто-то толкнул ее под локоть и опрокинул полбокала с пивом прямо на платье. Мокрая ткань облегала небольшие крепкие груди в торчащими крупными сосками. Стив охрипшим голосом предложил промокнуть пятно салфеткой, чем и занялся, действуя осторожно, словно сапер на минном поле. Откуда-то появилась Инна, она громко смеялась и махала кому-то рукой. Появились бутылки с искристым вином и какие-то немыслимые блюда, потом все танцевали и пили, а потом Стив предложил поехать в гостиницу, что все и сделали. Остальное Перси помнил смутно.
  
  
  - И тогда я сказала ему - убери руки, пижон. Ну, ты понимаешь, дорогуша, здесь нужно иметь ушки на макушке... - низкий хриплый голос звенел в ушах, мешая заснуть снова. Перси натянул подушку на уши, но голос все равно был слышен.
  - Знаешь, знала, что им делают обрезание, но чтобы настолько! - раздалось приглушенное хихиканье. Перси зажмурил глаза покрепче. Голова все еще болела, а тело казалось каким-то невесомым. И спать, жутко хотелось спать.
  - Однажды я встретила Олда Мэлдорна... в отеле. Честное слово. Он такой душка. - снова хихиканье. Перси сжал голову и застонал. Голоса на некоторое время затихли, но потом все началось снова.
  - Купила такой обтягивающий, знаешь с стелс-эффектом, ну, это когда внезапно часть его становиться прозрачной, полный отпад!
  - Или с вот таким воротником, а тут вдоль шеи...
  - Да у него любовницы в каждом клубе...
  - Имплантанты, разъемы, но все безвредно, а какие потом ощущения... сама не пробовала, но говорят... - опять захихикали. Перси с трудом разлепил веки, пожевал пересохшими губами, пытаясь осмыслить ситуацию. Прямо перед ним было что-то белое, с синими прожилками. И какие-то нелепые светлые пятна... Потолок. Это потолок. Перси повернул голову, чтобы увидеть источник голосов. Он лежал на огромной кровати в гостиничном номере. На краю кровати сидела Инна и кивала в такт голосу Хлои, которая полулежала, подоткнув подушку под бок. Волосы Инны были распущены, на плечи наброшен халат. Хлоя была прикрыта только одеялом. Опустив взгляд вниз Перси увидел, что под этим же одеялом лежал и он.
  - Понимаешь, такие операции не всегда законны, но если ты надумаешь... - Хлоя наклонилась к Инне и они о чем-то зашептались. От ее движения одеяло сползло вниз и Перси бросило в жар. О, черт, подумал он, она же совсем голая, и под моим одеялом. Что же было тут ночью, если она тут... и Инна в халате...
  - Он еще себе татуировку сделал, ну такую, с мелкими шипами, они колются, совершенно невозможно... - что совершенно невозможно, Перси не расслышал. Девушки снова захихикали. Перси попробовал поднять голову с подушки и понял, что вчера он пил не только пиво. Голова просто раскалывалась. Он застонал. Хлоя повернулась, одеяло окончательно упало, обнажив ее выпуклые скульптурные формы.
  - Перси, ты проснулся? Голова не болит? После вчерашнего... должна болеть не только голова. - И девушки прыснули.
  - Доброе утро, Инна. Привет, Хлоя. - промямлил Перси, чувствуя себя совершенно разбитым.
  - И тебе доброго утра, добрый молодец. - сказала Хлоя.
  Перси хотел было встать, но откинул одеяло обнаружил, что лежит под ним абсолютно голый, и спешно прикрылся. Девушки захихикали и, Хлоя также прикрылась руками, поддерживая свои упругие полушария, подпрыгивающие от смеха.
  - Что здесь было? Ооо... ты был на высоте, Перси, уверяю тебя... - снова хохот.
  - То есть... мы, ты и я... или Инна... - Перси беспомощно уставился на них. Несмотря на свою отличную память они не помнил ничего из вчерашнего. Он попробовал сосредоточиться и вспомнить, но добился только новой вспышки головной боли.
  - Давай, вставай уже, пилот. - Хлоя игриво толкнула его в бок и он упал на спину, ничего не понимая. Дверь открылась и в комнату ворвался Стив, на ходу застегивая рубаху.
  - Перси! Ого... Доброе утро, девчата. Инна, я думал ты уже ушла. Привет Хлоя. Вес тебя звала, у нее какие-то проблемы с имплантантами. Перси, вставай! Перси! Ты все проспишь! У нас же прием в Летную Школу!
  -Что?! А, черт... - Перси вскочил было, но вспомнив, что на нем ничего нет удержал свой порыв. Он схватил со стола скатерть и обмотал ее вокруг бедер.
  - О, я вижу ты не терял времени... даром. - Стив многозначительно оглядел комнату. Хлоя встала, и потянулась, позволяя одеялу соскользнуть вниз.
  - Пойду-ка я в душ. Пока, мальчики. - и она спокойно прошествовала между остолбеневшими Стивом и Перси, плавно покачивая бедрами. Перси машинально отметил, что у нее на левой ягодице вытатуирована бабочка. Красивая такая бабочка... ярко красного и синего цвета. Хлопнула дверь ванной и бабочка исчезла.
  - Кажется я даже немного завидую тебе, Перси... - протянул Стив, глядя вслед Хлое. Потом взглянул на часы и охнул:
  - Черт, Перси! Давай скорей! Ну же!
  - А ванная как всегда занята. - отметил Перси, наклоняясь за брюками: - Некоторые вещи никогда не меняются.
  - Обойдешься. Мужчина должен быть потным грязным и вонючим. Перси, поторопись, мы уже опаздываем.
  
  
  Здание Императорской Высшей Летной Академии ВКС возвышалось над площадью огромным шпилем из стали и стекла, пронзающим небесную гладь. Двое абитуриентов только что вышли из кабины пассажирского флаера и, задрав головы смотрели вверх.
  - Знаешь, я ... - Перси замялся, глядя на небесный шпиль. Он хотел сказать что не верит в происходящее, что он даже не думал что сможет стоять здесь, на площади Зари, перед зданием Академии.
  - Знаю. - Стив хлопнул его по плечу: - знаю я. Ты просто мнительный и все тут. Все будет хорошо. Мы с тобой станем пилотами. Обязательно.
  - Пилотами... конечно станем. - Перси подумал что если кто-то из них и станет пилотом, так это Стив, потому что он - Стив. Сын миллионера, самый умный и богатый человек из всех кого он знает. А у него, у Персиваля Дорбана - у толстяка без роду и племени, без денег и связей - нет никаких шансов. Но сказать об этом сейчас он не мог.
  - Конечно станем, Стив. Пошли, попробуем. Чего нам терять? - сказал Перси вслух.
  - О, вот теперь я слышу речь не мальчика но мужа. Вперед, за серебряными крылышками на петлицы.
  - Да! Вперед! - и два абитуриента решительно зашагали вперед по темной брусчатке площади Зари.
  Перед зданием уже собралась толпа из абитуриентов, их родителей, девушек и друзей, а также просто зевак. Толпа гудела словно улей разъяренных пчел. Перси пожалел, что они не взяли с собой девушек - хотя те и просились посмотреть на поступление. Не выглядели бы так уныло и отстойно - двое салаг без девушек и родни. Протолкавшись ко входу Перси и Стив показали свои приглашения и прошли внутрь. Внутри здания родителей, девушек и зевак не было, турникет отсеял кандидатов от всех остальных.
  - Абитуриенты? Возьмите бланки и заполните их. Потом - четвертый кабинет на первые тесты. Следующий! - так отреагировала на их появление девушка в синей форме ВКС. Всунув вим в руки пакет документов она тотчас забыла о их существовании и обратилась к другим: - Абитуриенты?
  
  Анкеты... Бланки... Тесты... Люди в белых халатах, комнаты, комнаты, то уставленные сложным оборудованием, то почти пустые. Стив и Перси ходили из кабинета в кабинет, стараясь не терять друг друга из вида. На выходе каждый из них получил лист с заключением. Перси развернул его сразу же. Годен! Он с радостным криком повернулся к Стиву и замер, глядя на его лицо. Лицо Стива было ... спокойным. Слишком спокойным. Перси видел его разным - веселым, злым, грустным, хохочушим, но никогда не видел его таким ...
  - Что такое? Стив, ты...
  - Я негоден. - сказал Стив тусклым невыразительным голосом: - совсем негоден.
  - Но, как? Ты же... - Перси чуть не сказал 'самый богатый и сильный на нашем курсе', но вовремя прикусил язык. Стив не кичился своим богатством и предпочитал добиваться всего самостоятельно. А его сила... это все имплантаты, без них он наверное и ходить бы толком не смог, мышечная дистрофия и дисфункция обеих почек - раньше с таким диагнозом люди и двух лет не протягивали. А с другой стороны - если уж такой как он, Перси Дорбан - годен, то как такой как Стив - не годен? Непонятно.
  - Послушай. - начал было Перси, но Стив махнул рукой на него - помолчи!
  - А ты? Ты...как? - спросил он у Перси.
  - Я - годен. - сказал Перси и тут же пожалел об этом. Плечи Стива опустились и он вздохнул.
  - Молодец. - сказал он: - задай им там жару. Учись хорошо.
  - Но... Я даже не знаю... наверное это не мое. Ну какой я пилот истребителя... - начал было Перси, он хотел сказать что ему жаль и что он тоже может не поступать - раз уж Стива отшили, то и ему не надо, но Стив перебил его, схватив за плечо.
  - И думать забудь. - прошипел он, глядя прямо в глаза Перси: - и думать забудь! Кто-то из нас должен стать пилотом и точка!
  - Х-хорошо. - кивнул Перси, чувствуя, как киберпротез Стива сжимает ему плечо все сильней и сильней: - хорошо, я сделаю это.
  - Поклянись!
  - В чем?
  - Поклянись, что станешь пилотом за нас двоих!
  - Хорошо! Я клянусь! Ой. Больно же.
  - Да. Извини. - Стив отпустил его плечо и помотал головой из стороны в сторону: - Извини, не рассчитал. Но помни об этом, Перси. Обязательно стань пилотом и вернись домой весь в орденах и медалях.
  - Стану. Обязательно. - Перси кивнул. Он понимал, что его шансы малы, а поступление в Академию не значит что он станет пилотом. Но сейчас, глядя в глаза своего друга он не мог сказать иначе: - Обязательно стану.
   - Ну вот и хорошо. А пока ты там в Академии будешь учится - я за девчонками пригляжу. Кто там тебе по душе больше - Инна или Хлоя? - попытался усмехнуться Стив: - чтобы так сказать дождались пилота.
  - Внимание абитуриентам! Кандидатуры отобранные согласно выданным на руки листам поступления - прошу пройти в актовый зал для проведения церемонии. Прочим лицам просьба покинуть холл Академии. - прогремел голос в громкоговорителе и в холле началось броуновское движение - все куда-то заторопились, побежали, толкаясь и спотыкаясь.
  - Пиши - звони! - крикнул Стив и махнув рукой, зашагал к выходу из холла. Перси смотрел ему вслед и вдруг понял что у него мокрые глаза. Совершенно. Он завозился по карманам, в поисках платка. Платка не было. Конечно. Он же не дома.
  
  
  
   -Значит так. Вы все, собравшиеся в этом зале, должно быть думаете, что вы уже пилоты.
  тусклым, невыразительным голосом произнес директор Императорской Высшей Летной Школы. Он был похож на маленький гриб, макушкой которого служила непомерно большая фуражка. Грудь 'гриба' украшали многочисленные награды, за которыми почти не было видно сукна мундира.
  - Так вот. Это не так. Вы - пока только курсанты. Курсант - это никто. Курсант - это непонятное, неизвестное науке существо, хуже чем шелудивый пес, глядя на которого по крайней мере сразу понятно, что с ним делать. Кто из вас будет асом, а кто - говном неизвестно, так что мы будем относиться ко всем вам как к говну, пока вы не докажете обратное. Так. - 'гриб' покачал головой и прошелся вдоль строя, внимательно заглядывая в глаза курсантам.
  - Так. - повторил он, остановившись: - В среднем отсюда уходит до восьмидесяти процентов личного состава. И только двадцать становятся пилотами. Войти в эти двадцать процентов - вот ваша задача. Задача трудная. Но выполнимая. Тем кто, закончит нашу школу с отличием я лично пожму руку... не думаю, что их будет много и я заработаю себе мозоль. Так. Направо от вас стоят ваши будущие преподаватели. Я бы хотел, чтобы вы их знали и уважали, это люди, которые попытаются сделать из вас настоящих воинов что на мой взгляд нелегкая задача. Так. - директор повернулся к стою и подвел итог:
   - Вступительная речь закончена. На занятия - шагом марш!
   Шеренги будущих защитников Империи поплелись навстречу знаниям.
  
   - Кто такой пилот истребителя? Это человек со стальными нервами, молниеносной реакцией и четкими рефлексами. А я не вижу таких перед собой! - прокричал здоровенный громила в военном комбинезоне с нашивками космодесантника на плече. Наставник по физической культуре, Перси думал, что хоть здесь его минует чаша сия, но нет - глаза этого живодера остановились именно на курсанте Дорбане.
   - Что это за живот, курсант? Небось еще мамины пирожки не высрали?
   - Никак нет, сэр! - крикнул в ответ Перси, глядя прямо перед собой.
   - Маменькин сынок! Толстяк! Пятьдесят отжиманий! Быстро! - и громила больно хлестнул Перси по плечу серебристым стеком.
   - Пока курсант Дорбан отжимается я повторю для всех остальных - меня зовут сержант Бертран Тор и я ваш личный кошмар! Мне плевать на то, кем вы были на гражданке, мне плевать на то, кем вы станете, когда вы уйдете отсюда, но здесь вы, засранцы полностью в моей власти! - он прошелся вдоль строя еще раз и ткнул стеком в живот Элле Покацки, рослой белокурой девушке.
   - Мадам беременна?
   - Никак нет, сэр!
   - Тогда почему живот? Двадцать пять отжиманий! - Элла начала отжиматься, а Тор встал над ней, широко расставив ноги и похлопывая стеком себя по бедру.
   - Запомните - вы можете увидеть искалеченного пилота, вы можете увидеть мертвого пилота и пилота мертвецки пьяного, но вы не увидите пилота-дистрофика, или пилота-тюфяка! И это благодаря тому, что я еще работаю на флот императора, вам ясно? - поморщившись он выслушал вялое:
   - Да, сэр! - и рявкнул:
   - Я НЕ СЛЫШУ!
   - ДА, СЭР!
   - Какой-то мышиный писк... короче, ублюдки, маменькины сыночки и доченьки - я сделаю из вас настоящих пилотом Императорского флота! Ну, или вы сдохнете. Дорбан, Покацки!
   - Да сэр. - откликнулись оба, запыхавшиеся после отжиманий.
   - Уже отжались?
   - Так точно сэр.
   - Добавить! Дорбан - пятьдесят раз, а Покацки - двадцать пять, верно? Покацки, чтобы ты потом не жаловалась начальству, что я провожу дискриминацию женского пола - отжаться еще двадцать пять раз. Дорбан, а ты что встал? Составь даме компанию! - и Перси еще раз упал в пыль.
   - Я буду с вами на протяжении месяца карантина, в течении которого вы наконец высрете все мамины пирожки и станете у меня походить на балерин, особенно этот толстяк! - Тор еще раз шлепнул Перси стеком, на этот раз по заднице. В строю прокатились смешки.
   - Кому-то здесь весело? Кто у нас такой весельчак? - Тор сощурил глаз и безошибочно нашел себе новую мишень.
   - Как фамилия?
   - Курсант Беллоу, сэр! - вытянулся здоровяк со шрамом на лице.
   - Беллоу... что за дурацкая фамилия? Небось у твоей мамаши болела голова за то, как назвать сыночка? Держу пари, что у нее был богатый выбор, не так ли? - Тор позволил себе ухмыльнутся.
   - Никак нет, сэр! - здоровяк аж побелел от ярости.
   - Нет, то есть ты хочешь сказать, что ты - не ублюдок? Слушай, что я тебе, скажу - только ублюдки надсмехаются над своими товарищами! Сто пятьдесят отжиманий! - здоровяк упал на землю и ритмично закачался, легко, казалось играючи отжимаясь от пола. Перси успел подумать, что некоторым это даже и не наказание, как Тор поставил на Беллоу ногу и нажал, заставив того упасть лицом в пыль.
   - Ну не красавчик ли ты у нас, курсант Беллоу? Особенно эта царапина на щеке, что оставила тебе какая-нибудь прошмодовка в подворотне! Что? - Тор наклонил голову прислушиваясь. Но Беллоу, наученный горьким опытом смолчал. Тор, казалось, немного огорчился, еще раз ткнул Беллоу в мордой пыль и снова начал ходить перед строем.
   - Итак, как я вам уже говорил - я буду с вами на протяжении месяца карантина, двух месяцев переподготовки и так называемой 'адской' недели. Те из вас, что смогут вынести меня в течении этого времени смогут вздохнуть с облегчением - на втором этапе вас будут обучать почти по штатским правилам. Но, уверяю вас - таких будет мало. Вам все понятно? - Тор с удовлетворением выслушал громовое - ДА, СЭР!, после чего хлопнул стеком по ноге и скомандовал:
   - А теперь в расположение роты - БЕГОМ МАРШ!
  
   Сержанты - командиры отделений засвистели в свои свистки и побежали рядом со строем, подгоняя отстающих ударами коротких сержантских тростей. Перси вместе со всеми ввалился в казарму, мельком заметив на себе ненавидящий взгляд Беллоу. Он поежился, представив себе его гнев. Беллоу был на голову выше его, мускулистый и массивный как танк.
   - Не толпиться! Не толпиться! Что вы прете, как стадо баранов! - орали сержанты.
   - Девочки - налево, мальчики - направо! Шевелись!
   - У каждого есть своя комната на двух человек. Здесь все-таки не пехота, а флот. - произнес Тор, когда все построились по обе стороны коридора. Стоящая напротив Перси девушка облегченно вздохнула.
   - С кем вы там будете жить и как - это ваши проблемы. Но хочу предупредить что вы будете жить вместе до тех пор пока один из вас не вылетит или не умрет. Это как брак на все время обучения. Поэтому - думайте перед тем как предлагать парню жить вместе, маменькины дочки! - это он повернулся к девушкам.
   - Среди вас есть некоторые, которые думают, что если она отрастила себе жопу и пару приличных сисек, то ее везде пропустят. Пусть такие сразу же выкинут из головы свои яичники, или где они там болтаются! Все сержанты и командный состав академии, включая меня - злобные импотенты и не надо нас раздражать своими жировыми отложениями! Вам понятно?
   - Да, сэр!
   - Теперь к тем ублюдкам, что по недоразумению называют себя мужчинами. Если у вас отрос член и волосы под мышками - это еще не значит, что вы можете совать то и другое куда захотите. На время этих трех месяцев можете помахать ручкой своей эрекции. Если у кого-то из вас будут оставаться силы на постельные шуры-муры, то лично я буду считать это вызовом и заезжу таких любовничков до седьмого пота. Вам ясно?
   - Да, сэр!
   - Вяловато... правая шеренга - пятьдесят приседаний. А пока мальчики приседают, девочки слушают меня. Все заходят в свои комнаты и записывают те недоразумения, что вы считаете фамилиями в планшет на двери. Потом расставляют вещи по местам и знакомятся с распорядком дня, написанном везде, где только можно. Я знаю, что найдутся такие ублюдки, которые будут говорить, мы дескать не знали и все такое. Так, вот, для этих баранов повторяю - вас, козлов, это не спасет. Читайте и мотайте себе на ус. В расположении учебной роты имеется также - очень уютная комната для отдыха, где есть большой головизор, мягкая мебель и автоматы для релаксации. В ней вы будете собираться и смотреть свое голо после занятий, обжиматься и пить пиво. - Тор обвел всех глазами и добавил: - но только тогда, когда вы переведетесь на второй этап обучения! А пока вы у меня в руках эта комната будет закрыта. Потому что курсант на моем этапе обучения мечтает только об двух вещах - о койке и времени, чтобы на нее упасть. Всем все понятно? Тогда - РОТА! Все - пятьдесят приседаний! И Быстро! - Тор заложил руки за спину и смотрел за тем, как учебная рота приседает. Восстанавливая дыхание после приседаний Перси в первый раз пожалел, что он пришел во флот. В первый, но далеко не последний.
  
  
   Поздно вечером, когда улеглась суматоха и сержанты наконец перестали орать, Перси познакомился со своим соседом. Его звали Джим Йол и он был самым загорелым парнем во всей роте. Йол сразу же вызвал приступ острой зависти у Перси - он был худой. Можно было даже сказать - худющий. Перси всегда завидовал таким людям. Особенно легко ему с отжиманиями - сперва подумал он, едва увидев Йола. Как выяснилось - нет. Йол был родом с окраины, с каких-то редкоземельных рудников на спутниках Веги-Прим, у них не было искусственной гравитации, она бы помещала в работе шахт. В результате мускулатура у Джимми Йола была прямо скажем в ужасном состоянии. Два года назад для него даже просто передвижение по поверхности Олд-Прайм Сити было немыслимым без весовых компенсаторов.
   - Так ты поступаешь сюда уже во третий раз? - удивился Перси, узнав эту историю.
   - Ага. - кивнул Йол: - Первый раз отказали из-за того что едва ходил, второй раз - из-за недостатка веса.
   - Что, серьезно? Ну ни фига себе, слушай, Джимми, хочешь я с тобой своими запасами поделюсь? - спросил Перси, кивая на свои складки на животе.
   - Хочу. Давай еще мускулов подбавь.
   - Откуда у меня мускулы... - загрустил Перси.
   - Да, ты, что, у тебя мускулов просто валом. Сам подумай, ты свой вес туда-сюда таскаешь, а я бы от такого сразу загнулся. - сказал Йол, аккуратно укладывая свои вещи в прикроватную тумбочку.
   - Да ну...
   - Точно. Мускулов у тебя валом. Можно сказать, ты просто один большой мускул... - улыбнулся Йол. Перси не обиделся.
   - В таком случае ты - одна большая кость. - ответил он.
   - Идет. Значит мы должны держаться вместе.
   - Ага. Слушай, ну у них тут сержанты - звери.
   - Ерунда. Главное - первый этап пройти. На втором тебя уже никто выкинуть не хочет. Наоборот - стараются всеми силами дотянуть до выпуска. Я же тут два года не просто так ошивался, узнавал что и как, литературу читал...
   - Литературу?
   - Ну, да. Понимаешь, у них тут все разделено на два этапа, причем на первом этапе нами занимаются не флотские, а армейские. Видел эмблему на рукаве у мастер-сержанта?
   - Космодесант.
   - Точно. Армейские флот ненавидят тихой ненавистью. Флот армейских презирает. Кастовая система. Попал во флот - на всю жизнь. Свои традиции и прочее.
   - Ну и что? - не понял Перси. Про неприязнь между флотом и армией он не знал, но какое это имело отношение к...
   - Вот поэтому на первом этапе нас тянут армейские инструктора. Они ненавидят флот и действительно сделают все, чтобы отсеять большинство из нас. До упора. Первый этап так и задуман - отсеять...
   - Зерна от плевел... - Перси закончил наводить порядок в своей тумбочке и наконец-то выпрямил спину. После утренних упражнений болело все тело.
   - Я наверное сдохну. - сообщил он Йолу.
   - Доставишь кучу радости мастер-сержанту. Второй этап - когда начинают в действительности учить делу. Это и есть собственно обучение. Срок - два года. На этом этапе в тебя и твое обучение вбухивают столько денег, что если тебя выкинуть из академии к концу обучения, то Империя недосчитается двух-трех миллионов кредитов.
   - Экономически верно. - Перси пробежал взглядом свое обмундирование, окружающую обстановку и понял, что хотел сказать Йол. На данный момент государство потратило на них копейки. И в течении этих трех месяцев так и будет. И если кто-то и отсеется, то это не будет ударом для налогоплательщиков империи. А вот потом...
   - Слушай, Йол, а если выдержим первый и второй этап, то что?
   - Третий этап - стажировка в войсках. У тебя на петлицах крылышки и во всех барах все девчонки только на тебя и смотрят. Эх! - Йол лег на кровать и заложил руки за голову.
   - Внимание! - раздался металлический голос из динамиков под потолком: - Учебная рота - на вечернюю поверку - становись!
   - Твою мать. - сказал Перси.
   - Это флот. - пожал плечами Йол.
  
  
   На первом этапе действительно сильно не мудрили. Подъем в шесть утра. Кросс десять километров. 'Легкая' зарядка, после которой хотелось просто выблевать свои легкие. Перси с завидным постоянством приходил последним на финишную черту, у него дрожали ноги и руки, когда он стоял по полчаса в 'упоре лежа', пока мастер-сержант распинался по поводу их, таких-разэтаких салаг. После зарядки - утренний туалет. Построение. Завтрак, плотный и сытный, но на удивление однообразный. Построение. После построения - полоса препятствий, чертова куча грязи и металлолома, где Перси приходилось особенно туго. Вместо полосы препятствий могли устроить занятия по рукопашному бою или строевую подготовку. Перси даже не знал, что он ненавидел больше. Потом - обед. Сразу после обеда - десять минут отдыха, во время которого курсантов обычно заставляли делать хозяйственные работы на территории части. Потом - снова кросс, на этот раз двадцать километров и с рюкзаками. Перси за всю свою жизнь столько не пробежал, сколько здесь за два месяца. К вечеру, после кросса - один час занятий общевойсковыми уставами. Муть полнейшая. Ужин. Такой же как и завтрак. Занятия по уставам и матчасти. Вечернее построение, после которого те счастливчики, которых не назначили в наряд, и у которых нет нужды отрабатывать провинности ложились спать. Вернее - падали и выключались. Дай курсанту кровать и время, чтобы на нее упасть, и он упадет и будет счастлив, как крыса на колбасном складе - так говаривал Йол. Перси сдружился со своим соседом, особенно после того, как Йол нарвался на оплеуху от Беллоу, того здоровяка, что в первый день потешался над Перси. Это как-то их сблизило и они вдвоем придумали план страшной мести, заключавшейся в том, что в ботинки Беллоу были положены два презерватива, слегка наполненных моментальным молекулярным клеем. С утра, вскочив по команде подъем он как всегда всунул свои ноги в ботинки и, ничего не почувствовав рванул вниз по лестнице вместе со всеми. Уже во время утреннего кросса Беллоу начал понимать, что что-то не так. Ботинки сидели как влитые. По возвращении в казарму он попытался их снять... и такого взрыва ругательств не постыдился бы сам мастер-сержант. Но день идет своим чередом, глупо жаловаться на то, что с тебя ботинки не слезают. Беллоу пришлось ходить приклеенным целый день, а ночью он раздобыл растворитель и, как обычно, толком не прочитав инструкцию, просто-напросто налил его в ботинки.
   На крик прибежал дежурный и вызвал медиков. Беллоу увезли в санчасть с диагнозом - тяжелый химический ожог ступней и лодыжек. Вернувшись оттуда он ходил тише воды ниже травы. Перси и Йол сами удивились такому неожиданному результату своих действий. С тех пор между ними завязалась дружба. Постепенно они привыкали к нагрузкам и уже могли себе позволить не идти сразу спать, а немного поболтать перед сном.
   - Послушай, Джимми, ты же много про эту ерунду знаешь, что это за 'адская' неделя, которой Тор так пугает? - спросил как-то Перси своего друга, занятого чисткой форменной одежды.
   - Не бери в голову Перси. - посоветовал Йол, рассматривая пятно на рукаве: - Это испытание на силу духа.
   - Что-то типа теста?
   - Точно. Короче в течении недели если мы поспим часов восемь, то просто прекрасно. Они будут брать нас измором. Постоянно физические упражнения, полоса препятствий, может что еще придумают.
   - А какой в этом смысл. Мы же не пехота...
   - Слушай, Перси, а ты видел как из этой школы можно уйти? - спросил Йол, отчищая пятно.
   - Конечно. Взял, да ушел. Ну, бухнул в рынду напоследок и все. - Перси имел в виду древний обычай, сложившийся в Императорской Высшей Летной Школе. На самом видном месте, на центральном плацу стояла так называемая Золотая Рында. Желающие уйти просто ударяли в этот колокол и собирали свои вещи. Вот и все.
   - Вот-вот, проще некуда. Им не нужны те, кто колеблется. Слушай, Перси, вот ты, например. Ты же сам знаешь, что бегун из тебя как из меня бородавочник.
   - Скажешь что-то про мой вес - дам в лоб.
   - Я не к тому, что ты такой толстый, что чтобы тебя объехать нужен транспорт... Эй! Ладно, шучу, положи ботинок на место.
   - Еще раз и запушу им тебе в голову, ты, хвощ вечнозеленый.
   - Лучше быть хвощем, чем... все-все, больше не буду. Я к тому, что если ты опустишь ботинок и начнешь думать как цивилизованный человек, а не как деревенщина из Верхнего Сиденья... эй! - Йол едва увернулся от ботинка, брошенного в голову.
   - Вот я сейчас встану... - сказал Перси: - и надеру тебе уши.
   - Не встанешь. Лень тебе.
   - Это точно. Все мышцы болят. Да выключишь ты нафиг этот свет, поспать не даешь!
   - Сейчас, вычищу еще рукав и все. Так вот... - Йол убрал брошенный ботинок на место, чтобы потом, с утра не искать его в суматохе подъема: - Тебя же все равно не отчисляют, хотя твоя физическая подготовка это просто ужас какой-то. Как и моя. Из пехоты нас давно бы поперли. Тут проверяют не силу и не выносливость. На первом этапе проверяют дух. Сдашься, сломаешься - выпрут. Будешь крепиться - пойдешь. - Йол закончил чистку и сложил китель на тумбочку.
   - Давай спать. - он выключил свет. Через некоторое время, в темноте раздался голос Перси:
   - Слушай, Йол... вот то, что ты тут мне лапшу на уши вешал, это ты точно знаешь, или так ...
   - Честно?
   - Ну, конечно.
   - Не знаю. Но наверное так должно быть. По крайней мере я надеюсь. - Йол промолчал почему и Перси понял это. Если тут все-таки берут выносливых и сильных не только духом, но и телом, то у них двоих почти нет шансов.
   - А вообще хрен их знает, этих сволочей. Спи Перси и не дави мне на уши.
   - Да пошел ты, Йол. Спокойной ночи.
   - И тебе того же... - и через считанные минуты в темноте раздался могучий храп.
  
  
   Назавтра их взвод под литерой 'В' отрабатывал навыки рукопашного боя. Хотя Перси и не похудел, как балерина, что обещал мастер-сержант, но он стал двигаться намного увереннее, в отличие от Йола, для которого рукопашный бой был чем-то вроде пятого измерения. Они отрабатывали приемы, когда произошло событие, на время выдернувшее Перси из привычного графика занятий.
  
   - Какого черта мы этим занимаемся? - пропыхтел курсант Беллоу в очередной раз вставая с мягкого покрытия зала для занятий рукопашным боем. В зале как всегда стоял непрерывный гул от нескольких десятков занимающихся людей.
   - Помолчи, увалень. - ответила Надин Берн, командир четвертого отделения из курсантов, славная в общем-то девушка, как считал Перси и Йол его в этом горячо поддерживал. Надин слегка присела и, пружинящей походкой стала сокращать дистанцию для очередного броска: - Это всего лишь упражнения. - она подшагнула под ударную руку Беллоу и ловко вывернув ее выбила резиновый муляж ножа. Продолжая движение она обозначила удар в горло.
   - Эй, этого нам не показывали!
   - Я импровизирую. - пожала плечами Надин, возвращая ему нож.
   - Все-таки я не понимаю... - буркнул Беллоу, раздражаясь: - некоторые этим с таким удовольствием занимаются. У нас в руках будет самая современная и мощная техника в галактике, а нас учат перегрызать друг другу глотки. Как еще каменных топоров не дали?
   - Заткнись, Беллоу, Бертран сюда смотрит. - сказала Надин, увидев направляющегося к ним сержанта.
   - В чем дело, курсанты? Сложности с отработкой?
   - Нет, сэр. - ответила за всех Надин, будучи командиром отделения.
   - В чем тогда дело?
   - Сэр, у меня есть вопрос, сэр. - Беллоу, идиот, все-таки шагнул вперед, несмотря на предупреждающий взгляд Надин.
   - Слушаю, курсант. - Тор расставил ноги пошире и заложил руки за спину.
   - Сэр, нас готовят в пилоты истребителей, сэр. Я просто хотел узнать зачем тогда нам заниматься всем этим. - он обвел зал рукой: - То есть, сэр я понимаю, что мы должны быть в форме, но ведь есть спидбол, теннис да мало ли что, сэр...
   - Я понял твою мысль, курсант. - сказал сержант. Наклонил голову набок и задумчиво окинул взглядом широкие плечи Беллоу.
   - Внимание всем! - зычный рык перекрыл обычный шум, заставив всех обернуться к ним. Тор поднял руку и держал ее до тех пор, пока в зале не установилась мертвая тишина. Казалось, можно было услышать, как падают капли пота на мягкое покрытие. Тор обернулся к здоровяку, который уже понял, что влип.
   - Я не буду повторять это дважды. - с расстановкой сказал сержант и расстегнул портупею.
   - Этот идиотский вопрос мне задают из года в год. - он расстегнул китель и повесил его на ближайший тренажер.
   - И я всегда отвечаю на него одинаково. - он наклонил голову вбок, разминая шейные позвонки.
   - Но только один раз в пять лет. Каждому набору по разу. Обычно этого хватает. Итак, приступим. Четвертое отделение! Беллоу, Берн, Дорбан! На середину!
   Перси вышел вместе с Надин на середину зала, чувствуя, как у него подрагивают колени.
   - Чувствуете, что этого мало? Я дам вам возможность выбрать еще двух помощничков, Берн. - улыбнулся сержант. От его улыбки у Перси что-то екнуло в груди. Надин отрицательно покачала головой, она не хотела подставлять еще кого-то.
   - Вот как. А добровольцы найдутся? - сержант обвел взглядом всех.
   - Я буду участвовать, сэр. - вперед вышел Итан из второго отделения, он как всегда не мог остаться в стороне. Перси знал, что он ухаживает за Надин и нисколько не удивился.
   - И я тоже, сэр. - парень из Кантонга, кажется его звали не то Джи, не то Джу.
   - Отлично. Курсант Покацки!
   - Да, сэр!
   - Сбегайте в медпункт и приведите сюда двоих из медперсонала, желательно с реанимационным комплексом. Бегом!
   - Есть, сэр! - Покацки рванула к выходу, а сержант обернулся к курсантам.
   - Вы знаете, что делать, мальчики и девочки. Те, кто не участвует в шоу - отступите назад, чтобы не попасться под руку. Остальные - вперед!
   - Но, сержант, мы не знаем, какие правила, сэр... - сказал Итан.
   - Никаких, курсант Лоуленс. Покажите папочке все на что способны.
   - Но... - он не успел договорить. Сержант возник рядом с ним и нанес хлесткий удар ребром ладони по горлу. Итан согнулся пополам и рухнул на пол.
   - Минус один. - сказал сержант. Перси вздрогнул. Надин согнула колени и мягко шагнула вперед. Беллоу неуверенно поднял руки, Перси подумал, что для такого здоровяка как он Беллоу двигался слишком неуверенно, хотя да, бой с Бертраном Тором любого выведет из равновесия. Джи-Джу стал обходить сержанта по краю, заходя за спину.
   - Вы знаете от чего умирает человек которому перебили гортань? - сказал сержант, стоя на месте: - Нет? Его щитовидная железа опухает от удара и затыкает ему глотку. Он просто-напросто медленно задыхается. Не самая приятная смерть на мой взгляд. И если курсант Покацки не будет прохлаждаться по дороге в медпункт, то ему уже ничто не грозит. Но он лежит тут а нам еще так много нужно сделать. Я думаю, что начну с вас, курсант Джиу. - здесь сержант повернулся к почти зашедшему ему за спину катонцу и нанес ему боковой удар ногой. Кантонец блокировал удар, покачнувшись. Надин бросилась вперед, крикнув Перси, чтобы не отставал. Это был их шанс. Перси бросился за ней, размахивая руками, получил чувствительный тычок в ребра и отлетел в сторону. Когда к нему вернулась способность воспринимать окружающий мир, он увидел, что Надин и Беллоу стоят рядом, тяжело дыша. У Надин была рассечена скула и опухал глаз. Кантонца не было видно.
   - Так вот, отвечая на твой вопрос, курсант Беллоу, я хочу сказать, что чем бы мы здесь не занимались и какой бы совершенной техникой не владели мы были и остаемся солдатами. А значит - убийцами. Вы должны уметь убивать с помощью истребителя или газонокосилки, щетки для обуви или боевого ножа. И самое главное - вы должны быть готовы убить или умереть. - послышался голос сержанта. Перси скосил глаза. Так и есть, Тор стоял, держа перед собой кантонца за шею в болевом захвате.
   - И именно этому учат вас здесь. Убивать любыми способами и средствами. В том числе и с помощью рук. Например вот так. - сержант напряг мышцы, проводя удушение. На мгновение показалось, что шею кантонца обвил здоровенный удав, тот задергался, пытаясь освободится, но через некоторое время обмяк. Перси на мгновенье решил остаться здесь, на полу, лежа на покрытии, не вставать, прикинуться больным, раненным, мертвым, но взглянув в глаза Надин он все же поднялся.
   - А, Дорбан. Решили присоединиться... - сержант отбросил кантонца в сторону и хмыкнул: - Продолжим?
   Надин бросилась на него как тигрица, но тот ловко поймал ее за руку и вывернул так, что суставы захрустели.
   - Аааа! - крикнула Надин, не сумев вытерпеть боль.
   - И если вы, сопляки думаете, что убивать людей с помощью истребителя легче, чем голыми руками, то вам здесь не место! - и сержант довернул кисть Надин и толкнул ее вперед. Снова хруст и она оседает на пол, держась за правую руку. Из ее порванного рукава торчит ярко-белый осколок кости, выделяющийся на красном фоне.
   - Дорбан, ты уже очнулся? - спросил сержант: - хватит прятаться за юбку, она уже тебе не поможет. Йола я оставлю напоследок. Или добавить нашей леди еще? - он сделал вид, что собирается пнуть лежащей Надин в голову. Перси шагнул вперед. Сержант повернулся к нему. Они закружили вокруг друг друга.
   - Тебе страшно, курсант? Ты же понимаешь, что может случиться всякое. Подумай об этом. Подними руку и скажи, что с тебя довольно. Ну же. Отправишься домой жрать мамины пирожки. - сказал сержант. Перси уже не мог вытерпеть всего этого и шагнул вперед, рубанув воздух наотмашь. Что угодно, лишь бы это прекратилось! Сержант жестко блокировал его руку и отбросил назад, толкнув всем корпусом.
   - Подумай, курсант. Ты нормальный парень, а не этот отмороженный на всю голову Беллоу. Тебе же не хочется этого дерьма, правда? - спросил сержант, глядя Перси прямо в глаза.
   - Подними руку. Не будь дураком. - сказал он, сверля Перси взглядом.
   Перси вдруг почувствовал, как его правая рука медленно поднимается вверх. Понимающая улыбка растеклась по лицу сержанта. Но потом... потом Перси вспомнил, как он получил право учиться в этом месте, что его семья отдала за это и что если он вернется и посмотрит им в глаза... Нет. Лучше умереть. Где-то сбоку он увидел Йола, закусившего губу и волнующегося за товарища. Как там он говорил? Сила духа. Сила духа проверяется на первом этапе.
   - Нет, сэр. - сказал Перси и выбросил ногу вперед, стараясь попасть сержанту по коленной чашечке. Нога скользнула по поверхности штанов мастер-сержанта, Тор легко убрал ее в сторону.
   - Нет, сэр! - закричал Перси, нанося удары снова и снова: - Нет!
   Сержант поймал его руку и легко, словно спичку вывернул в суставе, уходя вбок. Боль взорвала мозг Перси изнутри. Он рухнул на пол. Красные звездочки вспыхнули перед глазами, мешая ему видеть своего противника. Перси попытался встать, но новый удар, на этот раз в лицо опрокинул его навзничь. Рот вдруг наполнился чем-то теплым и множеством твердых осколков.
   - Нет. - Перси вырвало, когда ботинок сержанта с размаху сокрушил ребра.
   - Нет. - и он провалился в спасительную темноту.
  
   Когда он очнулся, то обнаружил, что лежит в какой-то комнате, где все было в белом. Напротив его кровати сидела Элла Покацки, и читала какую-то книгу. Перси прищурился. Это были 'Хроники Империи. Войны Игрерионна, том первый.' Вспомнив, что произошло в спортзале он попробовал встать. Элла повернулась на шорох и увидев, что он собирается встать, замахала руками.
   - Лежи-лежи! Тебе еще восемь часов можно лежать, до подъема.
   - А где остальные? - спросил Перси, чувствуя, что у него во рту все в порядке. Зубы на месте.
   - Они уже на ногах. Почти все. Кантонца этого вообще там же сразу восстановили с помощью регенерационного аппарата. У него легкое удушье, для регенератора пустяки. Итану трубку вставили в глотку и опухоль сняли, Надин кость на руке приварили сразу же. А вот у тебя печень лопнула, ну помимо всяких мелочей, ребра там, позвоночник.
   - Зубы...
   - Зубы, ага. Зубы тебе лучше прежних вставили...
   - Ты мне зубы не заговаривай Элла. С Беллоу что?
   - Беллоу... - Покацки загрустила. Она совершенно не умела врать: - Он же там, в спортзале руку поднял.
   - В смысле?
   - В смысле, отчисляйте, мол меня. А Тор наш говорит, уйти ты уйдешь, но только после вечерней поверки, а до тех пор ты - курсант.
   - Охх...
   - Ага. Он его уделал как бог черепаху. Сейчас он в регенерационной, медики говорят через два дня поправиться. Но само собой ему уже не служить.
   - Жалко парня, хоть и говнюк был полный. Мы с Йолом одно время его круто подставили.
   - Жалко. А ты Перси - молодец. Мы то думали, что ты сейчас руку поднимешь. Молодец.
   - Спасибо.
   - Не за что. Надин тебе привет передавала, я ее на дежурстве сменяла, она ужинать пошла.
   - Она девчонка что надо.
   - О, да. Но с Тором ей не справиться.
   - И у нас вечером будет еще одна пустая койка.
   - Ничего, Перси. Мы-то остались. Помнишь, что говорил директор? Двадцать процентов.
   - Помню, Элла. Двадцать. Просто думаю какие мы будем, когда будем этими двадцатью процентами.
   - Не знаю Перси. Но не такими как прежде.
  
  
  
   Двадцать процентов. - так думал Перси, глядя, как койки в помещении учебной роты одна за одной пустеют. Уходили многие. Кто-то не выдержал придирок Тора и физических нагрузок , кто-то не выдержал дисциплины и сорвался, кто-то уходил сам. Перси, его сосед Джимми Йол, умница и добряк, как оказалось уже имеющий докторскую степень за какое-то изобретение в области киберинженерии, толстушка Элла Покацки, родом с какой-то фермерской планеты возле Границы, Надин Берн, рослая смуглая девушка с Вегана, Итан Лоуленс, весельчак и балагур - они как-то незаметно стали держаться друг друга. Джимми и Итан откровенно ухаживали за Надин, Элла смотрела на нее как на старшую подругу и Перси не мог не признаться себе, что она очень обаятельная девушка.
   Надин лучше их всех проходила тесты и экзамены и при этом умудрялась выглядеть свежей и отдохнувшей. Перси не помнил ни одного раза, когда бы он видел ее уставшей или раздраженной, казалось, что внутри этой девушки прячется маленький вечный двигатель. Даже вечный флотский маразм не мог поколебать ее спокойствие и веру в себя. Как-то негласно они решили, что если кто-то из них и станет пилотом, то это будет конечно же Надин. Двадцать процентов Надин, так они ее называли. Нагрузки возрастали, а по вечерам Перси вынужден был отрабатывать многочисленные наряды вне очереди. Во флоте все перпендикулярно или параллельно! Флот это вам не пехота! Здесь дураков не держат! Дежурный! Почему бардак здесь и там? Живете, как свиньи в берлоге! Бабы голые, пардон, девушки, бабы голые говорю везде приклеены! Здесь вам не тут! Это флот, вашу мать! И вашу тоже, курсант, раз уж вы мне напомнили! - Перси хохотнул, вспомнив последние перлы преподавателя по строевой подготовке, педанта и зануды Богомилова. И как только, они все уже казалось привыкли к ритму казарменной жизни и освоились, как только стали считать себя уже почти прошедшими первый этап - наступила 'адская' неделя.
  
  
   - РОТА! БЕГОМ! МАРШ! - день начинался как обычно, с неспешного кросса, и когда они уже приближались к казарме, и Перси думал исключительно о завтраке, именно тогда мастер-сержант вдруг завернул роту в совершенно другом направлении.
   - Отставить разговорчики! - рявкнул он на ходу, пресекая недоуменные перешептывания: - Всей роте по одному штрафному баллу и еще пять тому, кто скажет хоть слово после этого! - и рота побежала дальше. Они миновали полосу препятствий, вернулись обратно на плац, обежали его кругом, сделали крюк к складам и полигону, не останавливаясь ни на секунду. Было уже одиннадцать часов дня, когда сержант наконец остановил их. Все устали и зверски хотели есть, а Перси так вообще умирал от голода.
   - Рота! Упор лежа! Отжимания! Пошли! - мастер-сержант взмахнул рукой и сержанты - командиры взводов разбрелись по своим отделениям, следя, чтобы никто не мухлевал. Перси про себя отметил тот факт, что Тор обычно говорил число отжиманий - пятьдесят, двадцать, тридцать... На этот раз он просто сказал - отжиматься. Это сколько? На всякий случай Перси решил не рвать когти и не пыжиться как Итан, который отжимался как заводной механизм, по два раза в секунду, а экономить силы. Он оказался прав. Они отжимались и отжимались, но команды - 'Отставить!' все не было. Перси уже давным-давно сбился со счета, кто-то во втором отделении без сил свалился на землю, но мучения все продолжались.
   - Работать! Работать! Не валяться тут как беременные селедки! Что? Кровь идет носом? Да, можно лечь. И продолжать делать упражнения на пресс. Медик! Поставить этого обкурыша на ноги, что за солдат, еще даже двенадцати нет, а он уже сознание потерял! - зверел Тор, подстегивая их. Через полчаса уже большинство лежало на плацу, пытаясь поднимать ноги - упражнение на пресс. Только тогда Тор наконец поднял их и повел в расположение роты.
   - Хорошо поработал - хорошо поел! Во время обеда получите двойную порцию! За завтрак, ну и может быть за ужин. Рота - бегом... МАРШ! Взводный! Ну-ка пни отстающего ублюдка! - под аккомпанемент воплей они прибежали в столовую. Руки и ноги дрожали, голова кружилась, а есть не хотелось до тошноты. Перси едва не выблевал свой первый же глоток супа. По рядам прошлись взводные, раздав каждому фляги с водой.
   - Ешь, Перси... - сказал Итан, давясь котлетой: - Что-то мне подсказывает, что ужина у нас может и не быть.
   - Лучше будьте с едой поосторожней, не набивайте себе брюхо. - возразил Йол: - если сейчас дадут опять усиленную нагрузку, только себе повредишь. Лучше супу выпей. У тебя, вон запасы какие.
   - Это НЗ. - ответил Перси. Обижаться или подкалывать в ответ уже не было сил.
   - РОТА! Закончить прием пищи!
   - Черт!
   - Сэр, но я не доел, сэр!
   - Какого черта, сынок, ты думаешь, что враг будет сидеть и ждать пока ты наполнишь свое брюхо? Встать! Пятьдесят отжиманий! Быстро! Остальные - строиться у выхода! Толстая задница сзади - два штрафных балла, шевелится быстрее надо! - Перси затравленно оглянулся, подумав, что опять попал, но выяснилось, что гнев сержанта упал на Эллу Покацки. Перси сперва обрадовался, а потом устыдился своей радости. Когда она оказалась рядом, он сочувственно сжал ей предплечье. Та благодарно кивнула головой.
   - БЫСТРЕЕ! Даже ваши бабушки шевелятся быстрее чем вы, планетарные улитки. РОТА! БЕГОМ! МАРШ! - и они опять побежали. Под вечер, когда уже стемнело Тор бросил их на полосу препятствий. Все уже устали, начали совершать ошибки, двое сломали себе ноги, столкнувшись на бревне и упав с высоты трех метров, Йол едва не захлебнулся в грязевой яме, а уж сколько было синяков и ссадин - не сосчитать. Когда все уже валились с ног Тор заявил, что они уже готовы следовать в казарму... вот только пробегут напоследок десять километров. Как и следовало ожидать взрыва энтузиазма это не вызвало, но учебная рота вяло потянулась на полигон. Они фактически проползли эти километры, несмотря на заверения сержанта о том, что это уже все на сегодня и чем дольше они будут бегать, тем меньше будут спать. Просто уже не было сил. Когда все пришли в расположение и построились вдоль стен Перси уже фактически спал с открытыми глазами.
   - Самые смышленые девочки и мальчики наверное уже догадались, что у нас началась 'адская' неделька. - сказал Тор, не отпуская их по постелям.
   - В связи с этим хочу кое-что вам, обезьянам сказать. Во-первых это касается тех хитрожопых мартышек, что сломали себе ноги или руки или прикинулись больными иным способом. Их конечно никто не отчисляет, но им придется пройти 'адскую' неделю с самого начала и снова. Этот день не засчитывается. Это раз. Я обещаю, что мы будем к ним предельно внимательны. - Тор просто расплылся в улыбке.
   - Затем. Традиции остались традициями. В любое время, лю бой из вас, ублюдков может сделать мне подарок и спасти свою никчемную шкуру от всего этого ударив в рынду. Просто выходите из строя и прямиком к рынде. Даю слово, что вас никто не тронет... с этого момента. Флоту не нужны такие как вы. Все вы. Понятно?
   - ДА, СЭР!
   - У меня все. Отбой, обезьяны, подъем завтра в шесть. - Тор вышел из казармы и люди буквально попадали кто где.
   - Донесите меня до кровати... - простонала Надин, сидя прямо на полу и раскидав ноги в разные стороны.
   - В другое время я бы с радостью. - сказал Йол: - Но сегодня я что-то не в форме. Перси, а ты куда?
   - В душ. Надо вымыть ноги.
   - Чертов чистюля, а?
   - Дело не в чистоте Йол. Не помоешь ноги - организм не отдохнет. Как бы ты не устал - помой ноги перед сном. - вяло пробормотал Перси.
   - Это наверняка говорила тебе твоя мамаша. Лучше пристрели меня...
   - Клянусь, я засну прямо в душе. - сказала Надин, вставая на ноги.
   - Кстати, не советую раздеваться полностью. - сказал Йол.
   - В смысле? - спросил Перси. Удивляться он уже не мог.
   - В смысле спать надо в одежде. Сегодня ночью будет марш-бросок, или я не я.
   - Нет, что касается меня, то я верю в лучшее. Они же не дураки, ну какие из нас после сегодняшнего бегуны? - спросил Итан.
   - Мой тебе совет - прими душ, переоденься в чистое и ложись спать. Только ботинки сними.
   - Джимми дело говорит. Я верю в неисчерпаемую гнусность всего нашего начальства, поэтому пошел в душ. - сказал Перси. В душе он действительно едва не уснул. Потом переоделся и едва его голова коснулась подушки, как завыли сирены и вспыхнул свет.
   Подъем! ПОДЪЕМ! Чертовы лежебоки! А что, если бы говорила тяжелая артиллерия? Засунули головы в жопы и дрыхнете! - в коридоре гремел голос Тора. Перси с огромным трудом разлепил глаза и нашел свою пару ботинок. Йол был прав, одеваться в таком состоянии было бы чертовски трудно.
   Быстрей! БЫСТРЕЙ! ЕЩЕ БЫСТРЕЙ! Кто встанет в строй последним получит такого пинка под зад, что увидит огни Олд-Прайм! - надрывались взводные. Тор стоял, широко расставив ноги и сложив руки, с зажатым в них стеком за спиной. Когда наконец они выстроились, последовала команда: - Взять выкладку!
   Выкладка - это ранец с сухим пайком, водой, аптечкой, сложенным комбинезоном СК-2М, прибором навигации и коммуникатором в одном футляре, тактический шлем с тяжелыми ботинками на гравитационных захватах - теоретически они могли бы помогать при беге или прыжках, но для курсантов они конечно же были отключены. Вместо батарей в подошвы были вложены металлические пластины - для веса. Жилет жизнеобеспечения и тяжеленная винтовка устаревшей модели М-05 довершали комплект, весящий в общей сложности около двадцати килограммов. Напяливая на себя ранец Перси мельком взглянул на часы. Они проспали около двух часов. Йол был прав - испытания только начинались. После того, как вся рота выстроилась на плацу в полной выкладке, Тор заставил их держать винтовки над головой и, стоя на одной ноге петь строевую песню. Перси так отупел от сего происходящего, что даже не удивился этому. Стоять на одной ноге, удерживая равновесие после того, как тебя подняли ни свет ни заря, да еще и петь... хотя первыми сразу же затекли плечи - от того, что он держал винтовку.
   Кто поставит вторую ногу на землю - не пройдет испытания! Можете сразу идти к рынде! - Тор кивнул на стоящий посреди плаца колокол. Потянулись минуты. Сперва они пели в голос, а потом уже вразнобой.
   Слушай, Вайс, ты где-нибудь видел такую стаю обезьян? - спросил Тор у взводного и не дождавшись ответа рявкнул на кого-то в строю: - Поднял ногу! Быстро! Держать ногу!
   Куда это ты намылился, сынок? - это парню во второй шеренге: - Подними ногу.
   Перси стоял и ему казалось, что все это какой-то дурной и пустой сон, с яркими, слепящими блюдцами прожекторов, неестественно ярко освещенными бетонными плитами плаца, длинными тенями взводных сержантов и гулким голосом Тора, доносящимся откуда-то издалека...
   Встать можешь? - над ним склонился взводный. Перси с безразличием заметил, что он лежит на плацу. Тело словно было сделано из ваты, а голос взводного звучал приглушено.
   На, понюхай. - взводный поднес что-то к носу и Перси словно что-то ударило прямо в мозг. Нашатырь!
   Вставай. Пойдешь в медчасть? - спросил взводный, поднимая его. Перси молча покачал головой.
   Ну как знаешь. Тогда - в строй. - Перси поднял винтовку, чувствуя, что та стала весить добрую тонну и встал в строй.
   Всем поднять ногу, я сказал! Ты, толстый! Поднял ногу! Или дуй к остальным симулянтам! - Тор ткнул Перси стеком в живот, чтобы привлечь внимание и указал на Золотую Рынду. Возле нее уже сидел одна девушка из второй роты. Перси вспомнил, что ее звали Ванда.
   Эй, обезьяны! Это сидит счастливый человек. Она сейчас пойдет и выспится. А потом сожрет столько мяса и бобов, запьет пивом и будет ковырять пальцем в пупке. Потому что она уволена из рядов нашего славного космофлота! И она может себе это позволить, как и любой свободный гражданин Империи. А вы в это время будете прыгать на полосе препятствий и валяться в грязи! Потому что вы - не люди а недоразумение! Взводный, уведите гражданских лиц с плаца. - взводный сержант взял Ванду под руку и мягко, но настойчиво повлек за собой. Та даже не обернулась назад.
   Судя по всему вы, ублюдки больше не сможете держать ногу. - сказал Тор, обозревая их. Все уже просто держали ногу у самой земли, едва-едва касаясь ее носком.
   Поставьте ногу. Да, я сегодня добрый, поставьте ее нахрен. Теперь - на полосу препятствий! А чтобы вам там не было скучно - Валлет, Ромовский - взять рынду! БЕГОМ! МАРШ! - Перси побежал за всеми. Он уже ни о чем не думал, мыслей ни осталось ни одной. Он просто держался за мелькающими впереди ногами и старался не упасть. Винтовка больно била по спине и приходилось придерживать ее одной рукой.
   Кто хочет бить в рынду - давайте, не стесняйтесь! Я никуда не уйду с полосы препятствий, пока не услышу звона! - Тор жестом указал курсантам куда поставить маленький колокол и обвел всех взглядом.
   Ну, кто спасет столько хороших мальчиков и девочек от всего этого дерьма и шагнет вперед, чтобы ударить в рынду? Кто у нас сегодня добрый и поможет всем нам пойти в казарму досыпать ваши грязные сны? Нет таких? РОТА! По отделениям - на полосу препятствий - БЕГОМ! МАРШ! - и курсанты, окончательно одуревшие от недосыпания послушно разбились на отделения. Перси поднял, что когда ты очень устаешь, твое внимание рассеивается и ты не можешь уследить за всем сразу. А на полосе препятствий внимание очень нужно. Он не раз слышал, как курсанты говорили, что пробежать по полосе все же немного лучше, чем тупо бежать двадцать километров. Здесь стенка, тут яма, веревки , все не так скучно, как просто волочить свои ноги за впереди бегущим. Потом многие снаряды требовали не силы и скорости а внимания и координации движений - как например бревно над ямой с грязью или три каната над колючим кустарником. Казалось, что это легче, чем просто упражнения на силу или выносливость. Однако Перси понял, что это не так тогда, когда ты очень устал и не выспался, когда ноги у тебя сводит от судороги, а желудок - от голода, когда в глаза словно насыпали песка а стоит тебе только на секунду встать спокойно, как они слипаются и ты погружаешься в беспокойную мутную дрему, изматывающую еще больше. Перси с трудом понимал, что он делает, двигался как во сне, на автомате, почти отключившись. Когда он упал с бревна в яму, наполненную грязной водой, он обеспокоился только о том, чтобы держать голову над водой. Краем глаза он заметил, что в яме, кроме него полно людей, а на берегу взводные приводили в чувство Йола, нахлебавшегося мутной жижи. Перси с трудом вылез на покатый край ямы, склонился, откашливаясь, желудок сводило судорогой, он выворачивался наизнанку. Что-то больно хлестнуло по плечу. Стек. И указательный палец ткнул в начало полосы. Перси встал и пошел. Просто встал и пошел. Хотя на данный момент это казалось просто подвигом. Потом он вдруг понял, что какой-то дребезжащий звук доноситься до него вот уже около минуты. Кто-то все-таки ударил в эту чертову рынду. Перси вяло подумал, что вот и хорошо, можно будет вернуться в казарму, выспаться, потом его догнала мысль, а что если это Йол? Или Надин? Но мысль пропала где-то между мозжечком и правым полушарием, не оставив потомства. Кто-то опять кричал на них и это воспринималось так же буднично, как и все окружающее.
   ... повезло! Будь моя воля, все бы вы здесь у умерли, между канавой и утром! Но мое слово - кремень! Можете идти спать, маменькины сыночки и папенькины дочки! РОТА! В расположение - Бегом! МАРШ! - как он прибежал в казарму и снимал ли что-нибудь с себя и заходил ли в душ, Перси уже не помнил. На следующий день повторилось тоже самое. Ушли еще два человека. И на следующий. А в конце третьего дня рында словно бы сошла с ума - в нее били почти беспрестанно. Состав учебной роты сократился из трехсот пятидесяти человек почти вдвое.
  - Я смотрю у нас еще остались живчики! - так начал Тор свою речь на исходе четвертого дня, окинув взглядом оставшихся, еле стоящих на ногах курсантов: - ну так хватит разогреваться и начнем играть всерьез. Значит так - слушайте сюда внимательно, салаги. Впереди у нас экзамен. Сегодня я отпускаю вас в казармы, где вы можете вздремнуть до завтрашнего утра. Завтра с утра на войсковом транспорте вы со всем вашим дерьмом будете выброшены у черта на куличках. Тем из вас, что смогут выбраться к указанному пункту сбора в течении установленного срока - будет зачтена как чертова неделя, так и первый курс Академии. Оценок тут нет, рвать задницу на финальном этапе не стоит, достаточно донести себя до пункта сбора в целости и сохранности. Ну или как получится. Всем все ясно? - Тор выслушал хриплое - Да, сэр!, поморщился и неожиданно мягко добавил: - и постарайтесь не угробить себя где-нибудь в болоте. Если чувствуете что все - лучше нажмите на рынду, поступить сюда снова сможете через год, а вот если угробитесь, то это навсегда. Понятно? - еще раз окинув взглядом оторопевших от такого поворота курсантов он кивнул, подтянулся и проорал:
  - А те из вас что умудрятся сдохнуть на задании получат от меня лично такого пинка, что увидят огни Прайм-Сити! Ясно?!
  - Да, сэр! - проорали в ответ курсанты.
  - Хорошо. Рота! Правое плечо вперед! В расположение - шагом марш! -
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Это очень старое испытание. Старое и простое как мир - берутся молодые сопляки, которым дается старое и никому ненужное, зачастую толком не работающее оборудование, немного еды и воды и все это забрасывается куда-нибудь к черту на рога. Расстояние и маршрут выброски варьируется в зависимости от внешних условий, еды дается с расчетом, что она кончится за два дня до выхода в точку сбора. В окрестностях Олд-Прайм-Сити таких мест почти не было, планеты была очень плотно обжита, за исключением крайних южных районов, объединенных под общим названием Вадлай с суровым климатом, немногочисленным местным населением и почти полным отсутствием того, что на экранах головизоров обычно называют цивилизацией. В свое время местные добились от Империи ограниченной автономии и попытались сохранить экологию своего континента нетронутой. Увы, как и все хорошие идеи эта была погублена исполнением. В результате факт запрета активно использовался золотой молодежью Прайма, для рискованных поездок в поисках приключений с последующим бегством от полиции - район высочайшим указом был объявлен заповедником с запретом всех видов охоты от промысловой до развлекательной. А также увеселительных прогулок, пикников, постановок объемных шоу и рекламных акций, благотворительных концертов и прочей муры. Как и любые запреты, этот конечно же породил целую волну нарушений. Горячие головы потянулись в заповедники целыми компаниями, появился своего рода спорт, выраженный в том, чтобы все-таки устроить пикник на побережье Вадлая, и хотя обычно никто не стал бы устраивать пикник на промозглом ветру при минусовой температуре, на берегу холодного моря, в окружении чахлой растительности, но запрет - запрет совсем другое дело! Устраивать пикник на побережье стало экстремальным видом спорта, зачастую заканчивающиеся арестом всех участником пикника и выплатой довольно крупного штрафа. Но это не остужало горячие головы. Это также стало своего рода показателем статуса - кое-кто платит эти штрафы по два раза в неделю. Полиции пришлось увеличить штат сотрудников и парк транспорта для обеспечения исполнения закона. И теперь не только аппараты золотой молодежи разрезали воздух над Вадлаем, но и постоянно проносились на низкой высоте полицейские скиммеры и флаеры, оглашая окрестности воем сирен и воплями громкоговорителей, предупредительными выстрелами и разрядами ЭМП, от которых вставала на дыбы вся окрестная электроника. Посыпались жалобы в департамент общественного спокойствия от местного населения. Начальник департаменты, недолго думая, увеличил количество сотрудников и машин, направляемых в район Вадлая вдвое и очень удивился, когда количество жалоб возросло пропорционально. По этому поводу он даже доверительно сказал своему заместителю, сидя как-то в баре за кружечкой пива, что эти чертовы вадлайцы, что им не делай - все против шерсти и вообще, волка кормить смысла нет все равно в лес смотрит, они дикари и язычники, в прошлом году миссионер от учения Антропоса принес им веру и колесо с крестом, а получил пинок пониже спины. Одно слово - сволочи и как только император Марк терпит этих засранцев на своей территории, я бы, будь моя воля... - здесь он замолк и перевел разговор на другую тему. Дальнейшее развитие дискуссии граничило с оскорблением короны. Потому они выпили еще по кружке и пошли по домам. А на Вадлае все было так как и прежде - дикие, пустынные равнины, омываемые холодным морем, горстка местных, живущих в своих переносных жилищах, носящиеся над ними флаеры полиции и нарушителей, смятый мусор, остающийся после пикников, выплаты местному населению за этот мусор... короче говоря вместо вселенского заповедника получилась эдакая гигантская помойка на задворках Прайм-Сити. Идеальное место для проведения войсковых учений. Хотя гражданские власти не могли нарушить автономию Вадлая, военные имели это право и использовали его, время от времени проводя там маневры. Поэтому, когда в Высшей Императорской Летной Школе ( среди своих называемой почему-то академией) приходило время экзамена по выживанию - взоры руководства неизменно обращались к южному континенту. Как и на этот раз. Во флоте все руководствовались простым правилом - зачем что-то чинить, если это не сломалось. Курсантам выдали сухой паек и здоровенные старые винтовки без единого патрона, но зато с дополнительным прицелом и тактическим шлемом, а также устройство ПСС - Подачи Сингулярного Сигнала, в народе называемое - Помоги Себе Сам. Устройство активизировалось в случае травмы, или невозможности иным способом исполнить задание, этакий электронный аналог Золотой Рынды. Нажимаешь - и через десять минут над тобой уже зависает скиммер Летной Школы, через двадцать, ты уже отогреваешься в теплом месте с кружкой кофе в руках, а через тридцать - вылетаешь из академии со сверхзвуковой скоростью. Курсантов планировали разбросать вдоль побережья и вручить каждому по запечатанному пакету с координатами места сбора. Курсантов предполагалось ждать в течении шести дней от высадки - с оценкой отлично, в течении двух недель - с оценкой удовлетворительно. И в течении еще недели в случае недостачи личного состава будут производиться поиски. В течении этого времени ПСС будут переведены в пассивный режим - маячками. Командование всегда будет знать, кто и где из курсантов находиться. Среди курсантов же ходили дикие слухи о том, что зверь и садюга Бертран Тор и его взводные вместе с младшими унтер-офицерами школы проводят целый тотализатор, со ставками и выигрышами, что где-то в подвале, где их инструкторы отдыхают и пьют пиво, пока их ученики покрываются ледяной коркой и отмораживают себе задницы, в это время на черной доске белым мелом выводятся ставки, и в режиме реального времени огромный монитор транслирует карту региона и светящиеся точки, обозначающие курсантов, деньги переходят из рук в руки, страсти накаляются, а наставница по истории Империи Ивес Артана танцует на столе эротический танец, пьяная и полуголая, что за это время никто из преподавателей Школы и минуты не ходит трезвый, что выигравший в эту лотерею автоматически повышается в звании. Много чего говорили курсанты про эти времена. Но они были не правы. Бертран Тор не играл в эту лотерею. Ему, как и взводным было запрещено играть - слишком легко они могли воздействовать на прямой результат, проще говоря - мошенничать. Играл только высший преподавательский состав, во главе с начальником Школы. А Ивес Артана и в самом деле была та еще штучка. Впрочем кого-кого, а курсантов в данный момент это интересовало меньше всего. Стоя на бетонной взлетной полосе, на пронизывающим ветру в полном боевом снаряжении они старались, чтобы их дрожь не переходила в тряску.
  - Твою мать! - прокричал Перси в ухо Йолу, перекрикивая турбины взлетающего транспорта: - Вот так холодина! - Йол молча кивнул головой. Они стояли в строю, но пока все про них забыли и можно было переговариваться с соседями.
  - Я говорю, холодно сегодня, а, Йол? - Перси похлопал Йола по плечу. У них в Верхнем Синнее бывали дни и похолоднее, а вот Джимми Йол, привыкший к кондиционированному климату наземных шахтерских комплексов страдал сильно. У него даже губы посинели.
  - Слушай, Йол, у нас в Верхнем Синнее такие деньки называют промозглыми... потому что продувает до мозгов! - Перси рассмеялся. Он прекрасно понимал, что это тупая шутка, но боевой дух Йола нужно срочно поднимать, а то того и гляди загнется парень.
  - Да пошел ты, Перси со своими деревенскими шуточками... - проворчал Йол, растирая уши перчатками. Боевой дух заметно поднялся.
  - Расслабься, Джимми, нам хоть выспаться сегодня дали.
  - Вот это-то меня и настораживает... готовят гадость несусветную.
  - Хорошая погодка... - Перси похлопал себя по бокам: - не понимаю, чего ты куксишься, Джимми. Я же не мерзну.
  - У тебя жировая прокладка в три слоя, вот и не мерзнешь. А я натура утонченная.
  - Знаешь, моя бабушка говорила - пока толстый сохнет, худой сдохнет...
  - Твоя бабушка всегда что-нибудь да говорила...
  - Да, она вообще разговорчивая старушка.
  - Слушайте, да заткнитесь вы наконец! - стоящий справа от Перси курсант пытался согреться, подпрыгивая на месте и явно был в дурном настроении.
  - А еще моя бабушка говорила, что такие как ты Итан, ворчуны и брюзги в конце концов попадают в ад.
  - Ну-ну... и как же он выглядит этот ад?
  - Полагаю, примерно так же, как то, где мы сейчас находимся. Наверное у них там всегда 'адская' неделя. Ха-ха.
  - Перси, твой юмор похож на мертвую лошадь.
  - ?!
  - Я имею в виду что он выглядит свежим только на морозе! А в тепле он начинает вонять!
  - Заткнитесь и дайте согреться.
  - Иди у Надин согреться попроси. Она тебя живо обогреет... по голове. Ногой.
  - РОТА! СМИРНО! Прекратить разговорчики в строю. Нале-во! Шагом марш! При погрузке не толкаться! Четные номера пристегиваются у правого борта, нечетные у левого! - рота начала грузиться в пузатый военный транспорт с большими белыми цифрами на борту. Внутри было пусто, вдоль бортов стояли откидные скамейки, болтались ремни, выпирали шпангоуты. Перси удивил тот факт, что не было видно ни одного иллюминатора. Как только все вбежали внутрь, топая ногами по гулкой палубе и распределясь по номерам, тотчас взревели турбины. Аппарель поднялась, закрывая выход и транспорт, тяжело качнувшись, оторвался от земли.
  - Слушать сюда! - орал мастер-сержант, перекрикивая гул турбин: - прыгаем парами! Четный плюс нечетный. До выхода в район у вас есть две недели. - он замолк, против своего обыкновения не добавив ни 'маменькины сынки', ни 'обезьяны'. Перси подумал, что сержант немного смягчился к ним, увидев, как они прошли испытания. Перси был не прав. Бертран Тор просто не хотел орать, перекрывая турбины и подсаживая голос. Он ограничился лишь нужной информацией, а то что они обезьяны курсанты уже знали. Оглядевшись по сторонам Перси увидел, что Итан уже заснул, а Йол клюет носом. Говорить, перекрикивая гул, и рискуя навлечь на себя гнев сержанта, не было смысла, потому Перси попытался закутаться поплотнее в комбинезон, обхватил себя руками и заснул. Они уже не были салагами и урывали кусочки сна везде, где только можно, зная, что будущее - категория абстрактная, а вот хороший сон - понятие конкретное. И удастся ли выспаться в будущем неизвестно. Жалко, что нельзя выспаться впрок. Хотя... наверное стоит попробовать.
  
  
   При сбрасывании десанта с низколетящих транспортов как правило использовались стандартные армейские гравизахваты, крепящиеся на поясе и позволяющие как снизить скорость падения, так и собственно полет на небольших высотах. Однако при наличии подобного оборудования теряло смысл само испытание, нацеленное на то, чтобы курсант топал по местности своими ногами, а не скользил над ней со скоростью скиммера. Не говоря уже об ориентировании на местности - зачем читать карту и прочее, когда можно просто подняться в воздух на сотню-другую метров? Варианты с так называемыми парашютами по сути своей представляющими собой шелковые мешки на веревках, были отвергнуты из-за самоубийственности подобной затеи, высадка на поверхность предполагала бы снижение скорости и высоты самого транспорта перед каждой высадкой, и следовательно увеличение сроков высадки до двух-трех дней, учитывая количество курсантов и то, что предполагалось выбросить их на достаточном расстоянии друг от друга, что конечно же было неприемлемым. Летная Школа выбрала другой путь. Они настроили гравизахваты только на спуск, то есть на снижение скорости падения. Переключатели вынули из корпуса и заклеили пластиком гнезда. Все. Теперь курсант мог воспользоваться этим приспособлением только в одном случае - если он падал с большой высоты. То есть только при высадке. А в дальнейшем ему придется еще тащить на себе дополнительные полтора килограмма груза. Это было очень по-флотски и все были довольны, а мнения курсантов никто никогда не спрашивал. Помимо всего прочего курсант тащил на себе винтовку, бесполезную по причине отсутствия патронов, флотский комплект НЗ, в своем кастрированном варианте, то есть без определителя и коммуникатора а с ПСС вместо них, а также без сильнодействующих препаратов, тактический шлем, запас воды и пищи, нож и компас. На наличии винтовки представители армии и флота сошлись во мнении, что бывало не так уж часто. Курсант может потерять все, любую часть своего тела и комплекта выживания. Главное то, что он донес до пункта сбора себя и ... свою винтовку. Без этого бесполезного длинного куска металла и пластика весом в четыре с половиной килограмма приход тебе не засчитывался. Дурацкое правило. Но курсанты учились ценить свое оружие, прижимая его к себе, и то, что они в первую очередь судорожно искали рукой, очнувшись от сна было оружием. Этим инструктора вдалбливали в головы одну простую мысль - если ты потерял свое оружие на войне, то ты покойник. Другое дело - зачем это нужно было будущим пилотам, которые в большинстве своем видят бой через кокпит своего истребителя? Очень просто. До конца обучения доходило как правило всего двадцать процентов всего личного состава. Остальные отсеивались. Но они могли быть приняты в другие подразделения армии и флота. А потому общевойсковая подготовка во всяком случае не была лишней. Лучше иметь оружие и не нуждаться в нем, чем нуждаться и не иметь - так говаривал мастер-сержант, выбивая сопли из очередного умника на занятиях по рукопашному бою.
  
   - Номера с первого по десятый - приготовиться! Первый и второй - на выход! ЖИВО! Высадка с пятиминутным интервалом! - Перси проснулся от жуткого вопля сирены. Аппарель открылась, давая курсантам возможность увидеть что же там, под ними. Под брюхом транспорта расстилалась белая с коричневым равнина. С такой высоты все казалось немного ненастоящим. Взводные заняли позиции у самого края аппарели, держась за скобы в борту и пристегнувшись ремнями.
   - Первые два - пошли! Давай-давай! - Тор подтолкнул двух ближайших курсантов к аппарели. Те шагнули вперед, прямо в цепкие лапы двух взводных, которые, быстро проверив исправность гравизахватов, вытолкнули обоих за борт.
   - Следующие - готовность! Выход через четыре минуты! Проверить гравизахваты! Винтовку не забудь, тютя!
   - Следующий! - показывает жестом мастер-сержант и Перси с Йолом встают, и, держась за ременные петли, закрепленные на корпусе, начинают пробираться к аппарели. Надрываются турбины, ветер рвет одежду и сбивает с ног, приходится держаться очень крепко и смотреть, куда ставишь ногу. Перси перебивается к следующей ременной петле и попадает прямо в крепкие руки взводного. Взводный хватает Перси за предплечье и подтаскивает к себе.
   - Тридцать секунд! - орет взводный. Его лицо наполовину закрыто огромными очками-консервами, чтобы глаза не слезились в потоках набегающего воздуха, поэтому он похож на диковинную, разговаривающую жабу в военной форме. Перси не слышит, что он кричит и только пожимает плечами и указывает на уши - мол не слышу ничего.
   - Тридцать секунд! Готовность! - старательно разевая рот артикулирует взводный и показывает жестом - готовься.
   - Уже?! - спрашивается Перси, раздирая криком себе глотку.
   - Двадцать секунд! Постарайся собраться! Руки-ноги вместе! В комок! Винтовку держать! Береги голову при отделении - можешь об аппарель удариться! - взводный что-то кричал и показывал на пальцах, но его все равно не было слышно и Перси подумал, что тот наверное ничего и не говорит осмысленного, а просто так, несет всякую ерунду, бла-бла-бла, все равно никто не услышит, черт, о чем я думаю, это нервное, надо успокоиться и дышать спокойно и глубоко. Выдохнуть, выдохнуть до конца, чуть прикусить язык и выдохнуть остатки страха из диафрагмы.
   - Мать! - орет в самое ухо взводный, он хорошенько встряхивает Перси, чтобы привлечь его внимание и указывает на аппарель. Под транспортником как раз медленно проплывает огромное болото, покрытое редкой, чахлой растительностью, местами в проплешинах блестит темное зеркало воды. Перси кивает взводному - мол пейзаж и в самом деле красив.
   - ВПЕРЕД! - взводный толкает Перси на аппарель. Краем глаза он успевает заметить, что Йол, взмахнув руками исчезает внизу.
   - В болото?! - кричит Перси, упираясь: - Вот ведь черт! - мощный пинок под зад придает ему необходимый импульс и он кувырком летит за борт. Перед глазами на мгновение мелькает ребристая сталь аппарели и десантный ботинок с высоким голенищем, потом все сливается в одну серебристую полосу, разрывающую синь неба и вот он уже видит высоко над собой черную точку удаляющегося десантного транспортника. Перси почти автоматически нашаривает регулятор гравизахватов и выравнивает свое падение, в ушах стоит неожиданная тишина, оглушая и сбивая с толку. Неожиданный контраст между ревущими турбинами и ревом, только усиливающемся в металлическом брюхе транспорта, между напором воздуха прямо в лицо и тихим, спокойным, почти медитативным полетом на антиграве. Перси плавно парил над бескрайним болотом, медленно, но неуклонно снижаясь. На одиннадцать часов он увидел стоящего в воде Йола, тот махал ему руками, подавая какие-то знаки. Надо бы спуститься к нему, подумал Перси, направляя свой полет, а то потом ищи его тут... места глухие, черт ногу сломит.
   - Иду-иду! - крикнул он сверху.
   - Нет! Лети левее... - крикнул ему Йол, когда Перси уже снижался.
   - Чего это? - удивился Перси.
   - Блин... поздно уже... - прокомментировал Йол, глядя как Перси приземлился или вернее сказать - приводнился прямо в здоровенный омут, подняв кучу брызг.
   - Что такое, Йол? - прохрипел Перси, барахтаясь в воде и пытаясь встать на ноги и сбросить сбрую гравизахвата. У него это получалось плохо, опоры под ногами не было и к своему ужасу Перси понял, что он начинает погружаться вниз.
   - Что-что. Хотел тебе сказать, что омут здесь, что лети дальше... нет же, надо своей задницей именно в омут угодить. На, держи! - Йол бросил Перси ремень, который он отсоединил от своей винтовки. Перси ухватился за ремень и Йол стал его вытаскивать. Дело двигалось туго, с перерывами и ругательствами. Однако в конце концов Перси все-таки нащупал опору под ногами и они вытащили его из омута. Они без сил повалились на мягкую траву, покрывавшую одну из кочек.
   - Твою мать... - выдохнул Перси, когда смог что-то из себя выдавить: - Держу пари, что Тор устроил все это специально... чуть не сдохли там нахрен...
   - Если бы кое-кто слушал меня и не был таким толстым, что его вытащить под силу только экскаватору... - простонал Йол, вконец выдохшийся и разевающий рот, словно вытащенная на берег рыбина.
   - Да пошел ты, худой тоже мне...
   - Пойду-пойду. Отдышусь только.
   - Ага. И я тоже... - Перси снова упал на спину, приходя в себя. Через несколько минут, когда они настолько пришли в норму, что решили двигаться дальше встал насущный вопрос - куда. Направление выбирали с помощью магнитного компаса, врущего напропалую, ввиду близости южного полюса, положения светила, которое, как оказалось позднее висело на одном и том же месте целыми сутками - стоял полярный день, и наростов мха на карликовой сосне, величиной с подстриженный куст. К единому выводу не пришли и пришлось бросать жребий. Победил Йол, который, как утверждал Перси, жульничал, и они пошли на северо-запад. Вернее будет сказать, они решили считать северо-западом именно это направление. И пошли в этом направлении. Идти по болоту оказалось еще труднее, чем представлялось. Ноги проваливались, если идущий впереди выбирал неверное направление и проваливался сам, приходилось его вытаскивать, отдыхать и снова двигаться дальше, обходя опасное место.
   - Если бы здесь были деревья... - пропыхтел Перси, выбираясь из очередного омута и опираясь на приклад винтовки: - если бы здесь были деревья, мы бы могли вырезать из них ваги. Ножи у нас есть...
   - Если бы здесь были деревья, так это был бы лес, а не болото. И нахрена тогда нам в лесу ваги? - пожал плечами Йол.
   - Вот все так в этом гадском мире устроено... там где не надо этих деревьев валом. А где надо - ноль. Вместо ваг винтовки использовать?
   - Тяжелые... и потом - наверняка по прибытии на базу мастер-сержант заставит их вычистить и отполировать как зеркало.
   - Точно. - Перси вытер приклад винтовки и закинул ее на плечо: - Тяжелая, черт.
   - Ага. Тоже наверное специально модель выбирали. Тяжелее только стационарные станковые орудия... с туннельным эффектом... - на некоторое время они замолчали - приходилось преодолевать очередное трудное место, потом Перси спросил:
   - Слушай, Йол... ты вроде как хорошо во всем этом дерьме разбираешься. Скажи мне, почему они всех по парам выкидывают, а не по одному. Думаю по одному выбираться было бы тяжелее.
   - Не знаю... - пожал плечами Йол: - может быть потому что хотят проверить нашу работу в команде. Все равно в пространстве истребители парами работают, ведущий и ведомый, вот тебе и аналогия...
   - Угу... понял. А кто мешает допустим разделится? Ведь Тор сказал, что главное притащить свою задницу до обусловленного срока и принести свою винтовку. Про напарника ничего не говорилось.
   - Это коварная система, брат. Наверное они ничего не скажут такому парню или девушке, но в личном деле запишут, что способен бросить напарника. И потом, скажи мне, положа руку на ... что там у тебя вместо сердца?
   - Иди в задницу, Йол.
   - Ну, я имею в виду - скажи честно, разве ты хотел бы что бы твою спину прикрывал человек, способный кого-либо бросить в таком месте? - спросил Йол, обведя окружающий пейзаж рукой.
   - Да место и впрямь дерьмовое. У нас в Верхнем Синнее таких болот отродясь не было. Ну, то есть было когда-то, в эпоху колонизации. А потом осушили все, мелиорационные работы провели и теперь у нас такие пейзажи! Озера сплошь пресные и неглубокие - чтобы вода прогревалась и рыба хорошо размножалась, протоки между ними, луга, леса...
   - Коровы пасутся... - продолжил Йол насмешливо.
   - Ну, предположим в паре мест и впрямь пасутся. Что такого? - надулся Перси.
   - Да нет, не хотел тебя задевать. Наверное здорово так жить. У нас под атмосферным куполом было не очень-то весело. Вообще я озера и реки только по головизору видел. Очень хотел искупаться в таком. Приехал на Прайм, сразу на курорт рванул...
   - Ну и?
   - Да... - махнул рукой Йол: - Получил солнечный ожог и простыл в один день.
   - Быть не может. Как так умудрился то?
  - Так у нас на астероидах атмосфера кондиционированная. Я иммунитет полгода выравнивал на медикаментах. Нее, ванная лучше.
  - И чем это ванная лучше, интересно? - удивился Перси.
  - Многим. В ванной на тебя никто не пялится. Я же худой как черт, да еще и бледный как червяк. У нас там солнца нет и гравитация ослабленная...
  - Знаешь, Йол, только попроси и я тебе лишних пару килограмм скину... - улыбнулся Перси, немного удивленный тем, что некоторые люди комплексуют по поводу худобы! Да если бы у меня такая фигура как у Джимми была, я бы... я бы...
  - Эй, осторожней! Смотри куда прешь! - крикнул Йол, которому Перси наступил на пятку.
  - Извини. Задумался.
  - Ладно, нет проблем. По-моему нам пора уже остановиться и искать место для ночлега, что скажешь?
  - Ну, вообще-то я мог бы пройти еще парочку миль.
  - Во-первых еще неизвестно, сколько нам всего идти и лучше поэкономить силы. А во-вторых идти тебе придется в одиночестве. Я уже сдох. - Йол рухнул на свой рюкзак и откинулся назад. Перси сел рядом, вздохнул и ослабил лямки своего рюкзака.
  - Ты прав... нам еще ночлег готовить. И ужин.
  - Ужин... придется ужин урезать. Неизвестно еще...
  - Я знаю, Джимми - неизвестно еще, сколько нам идти. Делим порции пополам?
  - Лучше на три части.
  - Ну ладно... - Перси покачал головой и полез в рюкзак, достать ужин - спрессованную плитку концентрата, содержащего, как было указано на упаковке 'все необходимые для жизнедеятельности элементы, включая витамины и минералы'. Есть с аппетитом это было просто невозможно - вкус был такой, словно жуешь подметку, да и по консистенции плитка ее напоминала - такая же жесткая и сухая. Перси подозревал, что это, как и все во флоте, было сделано намерено - такого пайка больше чем необходимо не съешь, все равно приходиться его в себя буквально запихивать. А вот будь он вкусным, так небось ели бы по две порции... а потом голодали. Перси встал, вставил в горловину фляжки небольшой трубчатый фильтр и налил немного воды из болота, процеживая ее через фильтр. Попробовал, почмокал губами...
  - Ну как? Вкусно? - спросил Йол, растирая лодыжку.
  - Гадость... как обычно.
  - Это же флот. Обычный молекулярный фильтр... чуть-чуть фантазии и можно было бы сделать такой же, но выдающий вкусы фруктов, например апельсина или персика... Но во флоте все всегда делают худшим из способов.
  - Интересно, Йол, если ты так много знаешь о флоте, какого черта ты сюда поперся? Я имею в виду, что многие из нас только тут узнали, что же это за дерьмо и с чем его едят. Вот если бы мне на гражданке сказали, что будущие элитные пилоты Империи каждое утро начинают с того, что убирают территорию, я бы нипочем в пилоты не пошел. Как будто дворников нет. И про Тора расскажи кому, так девять десятых документы не подали бы... - Перси набрал полную фляжку и протянул Йолу. Тот глотнул и поморщился.
  - Тиной отдает...
  - Ага... приятного аппетита... - Перси съел свою порцию концентрата, показавшейся ему такой маленькой, что он непроизвольно облизнулся, увидев как Йол расправляется со своей.
  - Вот и поужинали... - сказал Йол и начал готовить ночлег, достав из рюкзака небольшой пакет спального мешка.
  - Да... - говорить не хотелось, гудели ноги и клонило в сон, но надо было просушить обувь, иначе назавтра придется туго. В мокрой обуви по болоту - недалеко и до мозолей. А мозоли это очень неприятно. В данном случае едва не смертельно.
  - Слушай, Перси... - через некоторое время сказал Йол, улегшись в свой спальник. Они уже просушили обувь и даже развели небольшой костер, что вообще-то было совсем не нужно, но живой огонь всегда греет глаз. Языки пламени танцуют, успокаивая и согревая душу, сидящих у костра.
  - Ты тут спросил у меня насчет того, почему я во флот пошел, если знал все наперед...
  - Угу...
  - Знаешь, я же в Золотой Университет поступил. На два факультета. Химия и органика кибернетических конструкций.
  - Что, правда? - вяло удивился Перси.
  - Ага. Только я туда не пошел.
  - Ну и зря. Оттуда тебя куда угодно взяли бы. Престижный вуз, престижные специальности... деньги греб лопатами бы... - зевнул Перси.
  - Да не в деньгах дело... понимаешь я же единственный в нашем роду в пилоты пошел. Все мои предки землю ковыряли, дед шахтером был, прадед, ну, про отца я и говорить не буду. Как-то раз я видел снимки из старого семейного альбома, антиквариат, времен эры Раннего Конквистадорства, так там мой дальний предок с молекулярным отбойным молотком стоит! И так из поколения в поколение. Я же не ради себя... ну, что стану учиться я на киберинженера, а куда потом пойду - ну, скорее всего опять на шахты, ну, буду не шахтером, а инженером на высокооплачиваемой должности, ну и что? Что обо мне мои дети скажут, когда я помру? Опять на шахте работал? Даже если и кто из моих предков и был не просто шахтером, а, скажем директором шахты - все равно никто его не помнит. А вот пилота... другое дело...
  - Знаешь, что я тебе скажу, Джимми... - глубокомысленно произнес Перси, почесав себе спину: - По-моему ты больной. Ну, кому какое дело, что о тебе скажут после смерти? Что касается меня, то я выбрал эту стезю потому что здесь хорошо платят и вербовщик обещал показать мир за счет империи.
  - Да ну тебя... - обиженно махнул рукой Йол: - я же знаю, ты сюда из-за девушки попал. Этой, как ее... Инны Колон. Мне Надин рассказала.
  - Вот что за люди эти бабы, слова им не скажи, все растреплют... и вовсе даже не из-за Инны. Просто она... по пути попалась.
  - Заливаешь. Тоже мне Мистер Каменное Сердце. А сам только потому и пошел в пилоты, что ему пару красивых глазок сделали. Небось еще представлял себя в синей форме и с аксельбантами...
  - Все мы хотим в синей форме и с аксельбантами... - вздохнул Перси: - Только не у всех это выйдет. Я-то по-моему с голоду здесь подохну.
  - Ты кончик языка покусай. - предложил Йол: - говорят при жажде хорошо помогает.
  - Нет, ты точно больной, Джим. От жажды я здесь точно не умру. - Перси обвел руками водяное царство вокруг.
  - Можно еще поохотиться на кого-нибудь... если бы патроны к винтовкам были.
  - Джимми, это же крупнокалиберные мазеры. Можно сказать противотанковые орудия. Если здесь и было бы в кого попасть... и если бы мы попали... в чем я тоже сильно сомневаюсь, то уж есть после этого было бы точно нечего. Даже если допустить существование подводных болотных слонов.
  - Ну, тогда ты останешься голодным.
  - О чем я и говорю... - некоторое время они молчали, глядя в огонь, потом Йол спросил:
  - Слушай, Перси, а она красивая?
  - Кто?
  - Да не прикидывайся. Девушка твоя.
  - Не моя она... - сказал Перси, потом вздохнул и кивнул головой: - Красивая.
  - Ясно. И как ты с ней... ну...
  - Джимми, ты извращенец. Озабоченный извращенец. У вас, у шахтеров все такие?
  - Так у тебя с ней ничего не было? - словно бы не услышал вопроса Йол.
  - Йол, я тебе сейчас в лоб закатаю!
  - Молчу-молчу... но все-таки - было?
  - Ну, было, было... - проворчал Перси, повернувшись спиной: - Спать давай. Нечего лясы точить.
   - Давай. - с неожиданной готовностью согласился Йол. Они замолчали и через некоторое время сон сморил курсантов.
  
  
   Перси бросил винтовку на землю и сел рядом.
   - Отличный вид, а? - сказал он, озираясь: - наконец мы забрались на этот чертов холм...
   - Холм? Это, холера меня раздери, больше похоже на гору. Пик Императора, или ну худой конец Хребет Лавуазье. - простонал Йол, упав рядов и раскинув руки в разные стороны.
   - Зато отсюда видно... - Перси покопался в рюкзаке, достал армейский бинокль и поднес его к глазам: - видно...что же отсюда видно... да ни хрена не видно. Я думал отсюда мы увидим точку сбора.
   - В жизни на такие горы не забирался. - Йол сел и принялся откручивать крышку фляжки: - у нас на станции все ровное, никаких мать его холмов или болот... ровная плоская и шершавая поверхность... в меру упругая, чтобы ходить приятно было. Ненавижу планеты. Вот стану офицером флота - ноги моей больше на поверхности планет не будет. Даже в увольнения ходить не буду. Буду гордо парить в пространстве как космический орел.
   - Космических орлов не бывает. - рассеяно заметил Перси, изучая местность с помощью бинокля.
   - Неважно. Я буду первым космическим орлом. Ты там ручейка не видишь, а то у меня вода кончилась... - Йол потряс пустой фляжкой.
   - Это потому что ты хлебаешь воду как лошадь. Экономить надо. Вставай.
   - Куда? - спросил Йол, лежа на спине и прикрывая глаза предплечьем: - куда торопишься то?
   - На юго-западе речка течет. Кроме того там... да вставай ты уже! На, посмотри... - Перси протянул Йолу бинокль и тот поднес его к глазам.
   - Почтеннейший Император! Это же дым! - воскликнул Йол.
   - Вот именно. Там наверное кто-нибудь из наших.
   - От черт. Все, я встаю. - Йол вскочил, поправил рюкзак, поднял винтовку и зашагал внизу по склону холма.
   - Я вот чего думаю. - сказал Перси, когда они уже практически спустились к подножию холма. Йол кивнул, не оборачиваясь - мол, продолжай, я слышу.
   - Сейчас где-то полдень. Самое время идти. А они стоят на месте и даже огонь разожгли. Зачем? - Перси задумчиво почесал подбородок: - как-то странно это...
   - Ну. Может у них кто-то идти не может... - пропыхтел Йол, раздвигая ветки перед собой стволом винтовки.
   - Если кто-то не может идти, он может воспользоваться ПСС. Подать сигнал и ждать когда к тебе примчится флаер.
   - Да, но это означает вылететь из академии. - заметил Йол, охнув, когда одна из веток хлестанула его по лицу.
   - Если ты не можешь идти то это все равно означает провал. Сидеть на месте и ждать когда кончиться еда? Глупо. - пожал плечами Перси. Вернее - попытался пожать, но сразу же пожалел об этом, когда лямки рюкзака и ремень винтовки врезались еще глубже.
   - Да какая разница... доберемся и увидим, что там. - Йол встал и пропустил Перси вперед. Перси молча занял место ведущего - они чередовались, идти впереди всегда тяжелей, а у идущего сзади есть возможность 'прицепиться' к лидеру и идти машинально, тратя минимум энергии. Просто переставлять ноги, поддерживая одно и тоже расстояние и направление, ориентируясь на фигуру впереди. Не надо смотреть под ноги, прикидывать наилучший маршрут и рассчитывать расстояние. Все это делает идущий впереди. А вот если фигура впереди вдруг всплеснула руками и исчезла с невнятными ругательствами - это уже повод задуматься. Так, чередуясь и экономя дыхание. Они прошли несколько километров по редкому лесу между холмами.
   - Сколько еще? - пропыхтел Йол, в очередной раз меняясь местами ведущего и ведомого.
   - По моим расчетам уже должны были прийти. Ну, километр-другой не больше. - Перси вздохнул и поправил винтовку на плече: - если мои расчеты верны, конечно.
   - Ты же планетарник, крот. Должен все знать на планете. Вот я, например, тебе на своей станции все что угодно покажу - и не заблужусь никогда. А ты... - Йол махнул рукой: - на своей родной планете...
   - Это не моя родная планета. - Перси остановился и достал бинокль: - я тут тоже в первый раз.
   - Ой, да какая разница. Я на любой космической станции смогу легко найти все что надо. Не надо придумывать отговорки, планетарник. - воспользовавшись остановкой Йол повалился на землю и раскинул руки в стороны.
   - Конечно, на станциях везде стрелочки и указатели направлений. - рассеяно ответил Перси, разглядывая местность в бинокль: - не нравится мне это, Йол.
   - Что именно? Указатели на станциях?
   - Нет. Вот это... - Перси протянул бинокль Йолу: - видишь, костер, вон там, левее холма, на берегу речки?
   - Ну. Вижу. Только нету там никого.
   - Вот-вот. Странно. - Перси почесал переносицу: - называй меня параноиком, но я вижу в этом руку мастер-сержанта.
   - Да ну тебя. Ближе подойдем, там и увидим... - Йол встал и заковылял вперед. Через некоторое время они подошли к источнику дыма.
   - Мда. - сказал Йол: - да это просто кто-то забыл костер погасить с ночи, вот и все.
   - Нет. Видишь, тут трава примята...
   - Умник. Это не трава, а как ее... в тундре? Ягель!
   - Ну, неважно. Ягель мятый вот в эту сторону. А он жутко эластичный и если его помять, то сразу выпрямляется. Значит что-то волокли в эту сторону... в сторону кустов. - Перси поправил ремень на плече и оглянулся. Йол стоял немного позади него, нервно тиская в руках свою винтовку.
   - Ты чего? - удивился Перси: - она ж незаряженная?
   - Все равно. С винтовкой мне спокойнее. - сказал Йол, сглотнув.
   - Ну да. В качестве дубинки разве что... - Перси раздвинул кусты и ахнул: - Это же Надин! - он сел и потряс лежащую девушку за плечо: - Надин?
   - Ммм... - пробормотала девушка, не открывая глаз.
   Как выяснилось, их однокурсница Надин просто спала. Они с ее напарником, парнем по имени Ромел, разделились при посадке - он решил, что так у него больше шансов. Паек Надин потеряла на второй день - мелкие грызуны, снующие тут повсюду, съели большую его часть, а оставшееся она выкинула - не может же девушка есть мышиный помет! Поэтому Надин сразу же накинулась на их пайки и Перси с Йолом грустно смотрели как их запас витаминизированных плиток концентрата исчезает на глазах.
   - Понимаете. - говорила она с набитым ртом: - если идти вдоль реки то гарантированно выйдешь к населенному пункту. А оттуда до точки сбора уж как-нибудь доберемся. - она остановилась и подозрительно посмотрела на плитку в своей руке: - у вас мыши ничего не погрызли?
   - Неа. Мы только первый день как из болота вылезли. Там этих мелких нету. Кстати, было бы неплохо поймать парочку. Пожарить... - мечтательно протянул Перси, представив себе жаренное мясо. Пусть даже мышиное.
   - Тебе лишь бы жрать. - упрекнул его Йол: - давай лучше придумаем как отсюда выбраться.
   - Да ладно вам. - махнула Надин плиткой концентрата: - идем вдоль реки и все. Как положено.
   - Положено нам идти к точке сбора. А она на юго-запад. Речка эта течет на юг, так что никуда мы не выйдем. - сказал Перси и почесал затылок: - конечно заманчиво выйти к туристическому кемпингу, вызвать оттуда летающее такси и с ветерком примчаться к точке сбора. Но думается что Тор этого не одобрит.
   - О! А я то думала что у меня замечательная идея. - загрустила Надин.
   - Идея хорошая, креативная. Но в этом испытании у нас проверяют силу воли и способность подчинятся приказам. - заметил Йол: - и может быть ты уже прекратишь жрать концентрат? Нам еще идти и идти.
   - Ну и пожалуйста. - обиделась Надин: - я просто не могу мышей есть как вы...
   - Придется научиться. - сказал Перси: - хотя я надеюсь что мы дойдем до точки раньше чем кончиться паек. Даже с учетом Надин.
  - А что сразу я. Вы на себя посмотрите, тоже мне коммандос. - сказала Надин, но есть паек почем зря все таки перестала.
  
  
  На второй день Йол сломал ногу. Лодыжка попала между стволом дерева и ямкой, то ли норой крупного грызуна, то ли промоиной, а самй Йол, нелепо взмахнув руками, завалился на бок и Перси буквальной кожей почувствовал сухой треск, раздавшийся, когда ломалась кость.
  - Рргх... - заскрежетал зубами Йол, роняя винтовку и хватаясь за ногу: - Черт!
  - Стой, не дергайся, я помогу. - сказал Перси, хватая его под руку и чувствуя как дрожат колени от усталости и голода: - погоди...
  - Держи его. - сказала Надин и, скинув с себя рюкзак, использовала свою винтовку как рычаг, чтобы освободить ногу Йола, зажатую между стволами деревьев, словно в капкане.
  - Ах ты... черт, черт, черт... - ругался Йол все время, пока они освобождали ногу и укладывали его рядом.
  - Я ногу сломал, Перси. Черт. Сломал чертову ногу. - жаловался Йол, пока Надин разрезала его штанину и снимала ботинок: - Ррргх... осторожней!
  - Хорошо, успокойся. Сейчас. - Надин метнулась к своему рюкзаку, вытащила аптечку и ловко воткула шприц-тюбик в бедро Йола: - сейчас будет легче, успокойся.
  - Чертову ногу... вот ведь невезуха, Перси. Нога же сломана, да? - Йол попытался приподняться на локтях и посмотреть на свою ногу, но наркотик уже начал действовать и он обессилено рухнул на землю. Надин тем временем распаковала бинты и кивнула Перси, чтобы он помог. Вместе они примотали ногу Йола к его винтовке, сделав импровизированную шину. Под действием обезбаливающего тот уснул, или вернее - потерял сознание. Перси смотрел на лежащего Йола, на его бледное, осунувщееся лицо и думал. Думал, думал отчаянно. Кто-то потянул его за рукав. Надин.
  - У него перелом. Идти не сможет. Что будем делать? - Надин смотрела на Перси в упор, не отводя глаза. Перси сглотнул. Он знал что делать. Она тоже это знала. Рында. ПСС. Нажать кнопку и Йола увезут в госпиталь. А они продолжат свой путь налегке, а может даже выпросят у эвакуирующих парочку плиток концентрата. Это верное решение. Неизвестно сколько еще идти. А Йол будет тянуть группу назад. Если бы это был боевой рейд в тылу врага, то Йола бы оставили позади, выкопав ему небольшое углубление и закидав лапником, дав оружие и попрощавшись с товарищем. Именно так поступают коммандос. А оставшийся позади - ждет, пока его товарищи не скроются из виду. И только потом жмет на спуск, приставив ствол к подбородку. Или отстреливается от погони до последнего разряда и подрывает себя на плазменной гранате. Но это коммандос. И это в бою. Я не могу его бросить, подумал Перси, не могу.
  - Мы не можем его бросить. - сказал он вслух.
  - Думаешь мне это нравится? - ответила Надин: - я тоже не хочу врубать рынду и выпроваживать Йола из Школы. Но, что мы можем сделать, Перси?
  - Не знаю. - Перси отвел глаза в сторону.
  - У нас простой выбор, Перси. Либо он улетает отсюда на скиммере, либо мы все трое проваливаем испытание. - сказала Надин. Перси знал что она права. Они и так уже были близки к Рынде. Еда почти кончилась, осталось два жалких батончика концентрата и горсть орехов, собранных Йолом на дневной стоянке. Шли они медленно, с трудом, местность была самая что ни на есть отвратная - постоянные овраги, коряги, местами болотина, грязи и жижа, приставали к ботинкам, превращая их в тяжеленные гири на ногах. А теперь еще и Йол со своей сломанной ногой. Никаких шансов. Все просто. Старина Йол останется тут, нажмет ПСС и за ним примчится скиммер. Они пойдут дальше и возможно когда-нибудь станут гордыми обладателями серебряных крылышек на петлицах. А Йол... Йол будет жертвой, принесенной для того, чтобы он, Перси Дорбан стал пилотом. Еще одной жертвой. Перси вспомнил лицо Стива в тот день, когда они поступали в академию. Я должен стать пилотом, подумал он, должен. Ради Стива? Или все таки ради себя? Нет, я не делаю это ради себя, ради себя я бы и десятой доли этого не выдержал, подумал он, я делаю это ради своих друзей. Ради Стива. Ради Надин. Ради Йола. Вдруг ему все стало ясно. Стало легко.
  - Надин. - сказал Перси: - я останусь с ним.
  - Что?
  - Он не нажмет на ПСС. Я его знаю. А пока он не нажмет - я буду рядом. На всякий случай. Он слишком упрямый чтобы так сдаться.
  - Что? Да ты понимаешь о чем ты говоришь вообще?! - зашипела на него Надин: - ему надо вызывать скиммер и в госпиталь! У него заражение крови пойдет, гангрена!
  - Я не буду вызывать ему скиммер. - сказал Перси и встал, оглядываясь по сторонам: - пойду веток для костра насобираю. Холодно тут по ночам.
  - Да ты больной, Дорбан! И ты и он - вы оба из академии вылетите! - сказала Надин: - но меня то зачем туда тащите?!
  - Надин. - Перси остановился и выдохнул, взглянул на нее: - Надин, ты можешь идти одна. Никто обиды не будет держать. Иди.
  - И пойду! Чокнутые два ублюдка! - Надин нервно закинула рюкзак на плечо, подхватила винтовку и зашагала на север. Перси посмотрел ей вслед. Он был спокоен. Ему надо было собрать веток и профильтровать воды - чтобы было попить, когда Йол очнется. Он насобирал хвороста, развел огонь, принес и разогрел воду в шлеме. Присел отдохнуть. Тут затрещали кусты и на поляну вышла Надин.
  - Вот. - сказала она, протягивая шлем и не глядя Перси в глаза: - ягод насобирала.
  - О. Спасибо. А я воды вскипятил. - сказал Перси, принимая шлем из ее рук. У него внезапно что-то защипало в глазах и он отвернулся.
  - Это хорошо. Давай сварим морс. В этих ягодах глюкозы полно, поможет продержаться... сколько надо. - сказала Надин. Они замолчали.
  - Ты не думай. - сказала Надин, начав давить ягоды в шлеме рукоятью штык-ножа: - я ...
  - Да я и не думаю. - сказал Перси торопливо. Они снова замолчали.
  - Эй, вы. - раздался слабый голос Йола: - какого черта происходит?
  - Надин ягоду нашла. - сказал Перси: - много. Целый котелок. Сейчас сварим.
  - Ягоду? Нахрен ягоду. Я что, ногу сломал?
  - Сломал. - подтвердил Перси: - вот мы тут и думаем.
  - Рынду давить? - Йол помолчал, потом кивнул головой: - я сам не достану. Перси, дружище, достань мой ПСС и кинь мне.
  - С ума сошел? - ахнула Надин: - ты же так хотел пилотом стать...
  - Какой из меня пилот. - криво усмехнулся Йол: - я даже ходить путем не научился. И потом - не нажми я на ПСС - вы же тоже отсюда не уйдете, верно? Зачем уходить троим, если можно уйти одному?
  - Значит так. - сказала Надин и нависла над Йолом: - чтобы я такого от тебя не слышала больше, ясно? Кто мне обещал что станет пилотом и поженится? А?
  - Но..
  - Если нажмешь на ПСС - в жизни тебя не прощу! Ты же шахтер, Джимми-бой.
  - Обещаю - не нажму. Дашь мне свою фотку в голом виде? - прохрипел Йол, пытаясь улыбнуться.
  - Конечно. - не моргнув глазом сказала Надин: - вот сразу после испытания и сфотографируюсь. Вся в грязи и тине.
  - Ничего. Мне пойдет. - сказал Йол: - только толку от этого все равно не будет, Надин. У нас еды на день. На ягоде долго не протянешь. И потом - мы тут уже неделю ходим. У нас всего неделя впереди. А у меня чертова нога сломана. Взгляни реальности в лицо, дорогая. У нас нет шансов. Надо оставить меня тут. А я вызову скиммер. - он говорил что-то еще, Надин возражала, но уже не так уверено. Перси смотрел на них и понимал, что ничего не может сделать. Если бы у них работали гравизахваты, а не были настроены только на плавный спуск - они бы попросту прилетели на место, а не топали по грязи. Но гравизахваты были настроены на спуск, а переключатели положения были залиты пластиком. Перси сел на землю и извлек моноблок гравизахвата. Стандартная армейская модель, тяжеленный сволочь, почти полтора килограмма, вместо панели управления - серая пластиковая блямба. Перси вынул штык-нож из ножен на поясе и принялся отколупывать пластик. Пластик недолго сопротивлялся закаленной оружейной стали и вот уже на солнце блеснули контакты гнезда управления. Глядя на штырьки и контакты в гнезде Перси зажмурился и начал вспоминать. Был летний день, ветер... и Анита - что-то говорящая про гравизахваты. Ах, да, 'Полет в бесконечность' с Джимми Ву, старый фильм. И что-то про короткое замыкание на гравизахвате - если замкнуть контакты между питанием и регулятором... Перси открыл глаза и уставился на гнездо. Контакты от батареи должны были идти с левой стороны, скорее всего они более массивны, значит... вот эти. И регулятор мощности - вот тут, посередине. Перси взял штык-нож и, немного поколебавшись, замкнул стальным лезвием контакты. Ничего не произошло. Значит не эти. Он попробовал другие контакты. Ничего. Значит штык-ножом не получится - слишком широкое лезвие. Подумав Перси достал из кармана оставшийся кусок питательного батончика, завернутого в фольгу. Батончик он отправил в рот, а фольгу аккуратно разорвал на полоски. Один конец полоски прижал к контакту питания а другим стал искать регулятор. Если верить Аните, то короткое замыкание должно привести к...
  - Ты что творишь, Перси? - спросила Надин, повернувшись к нему: - я тут Йолу мозг промываю а ты...
  - Минутку. Я ... - Перси не закончил. Сверкнула искра, треснул разряд и гравизахват, вырвавшись из его рук мгновенно скрылся в синеве неба над ними.
  - Ах ты ж... - Перси ругнулся, дуя на пальцы, отбитые при рывке.
  - Что это было? - Йол привстал на локтях.
  - Это, братцы мои наш билет отсюда. Гравизахват, может работать и без переключателя. Достаточно замкнуть питание и регулятор мощности.
  - Перси. - поморщился Йол: - это нам ничего не дает. Это же рывок на полной мощности вверх. Ну рванет он вверх вместе с нами, на несколько сотен метров. И полетим потом вниз как мешки с дерьмом - регулятор то не работает. Это самоубийство.
  - Да ну. Ну-ка вспомни, Йол, голова садовая, что нам про гравизахваты говорили на инструктаже?
  - Хм. Ну они кастрированы. Вынуты разьемы управления вместе с панелью. Работают ... - тут глаза Йола стали расширятся и он повторил вместе с Перси и Надин в голос: - только на спуск!
  - Именно. А. Вот и он. - Перси задрал голову и стал высматривать плавно спускающийся гравизахват.
  - Приклепляем штуковины на место, на крепления в поясе, замыкаем тут и вот тут. Рывок тащит нас вверх, думаю если замыкать на секунду, то и высота будет небольшой. Потом - плавно спускаемся.
  - Передвигаемся прыжками. - задумчиво сказала Надин: - как ребята из десантуры.
  - Только я со своей ногой...
  - Мы прыгаем вместе - держим тебя на креплении, делаем прыжок, вместе опускаемся. - Перси показал как именно.
  - Ну. Если ничего не остается - давайте попробуем. - сказал Йол: - уж если что и не получится, так помрем сразу.
  - А ты оптимист. - проворчала Надин, подтягивая ремни крепления и приладив полоску фольги на место панели управления.
  - Погоди, Надин, надо еще проверить... - начал было Перси, но та замкнула контакты и рванула вверх на предельной скорости. Йол и Перси смотрели за ней, задрав головы.
  - Как ты там? Нормально? - крикнул Перси, сложив ладони рупором.
  - Нормально! Жестко, но жить можно. - раздался ответ сверху, Надин плавно спускалась, крутясь во все стороны, осматривая местность.
  - Ну вот и хорошо. - вздохнул Перси, он до последнего опасался что что-то пойдет не так.
  - А знаете что, ребята? - сказала Надин, опустившись рядом с ними: - Мы пришли.
  - В смысле? - удивился Йол.
  - В прямом. Этот чертов пункт сбора вон там. - Надин указала направление: - мы буквально километрах в десяти. - она улыбнулась, в ее глазах стояли слезы.
  - Мы все таки пришли. - сказала она и больно ударила Перси по плечу.
  - Ай. За что? - Перси потер ушибленное место.
  - Да так. Спасибо хотела сказать. - сказала Надин и шмыгнула носом: - ты у нас оказывается еще и техник.
  - Если захочешь сказать спасибо мне - то ты помнишь про фотку в голом виде. - сказал Йол.
  - Мечтай, озабоченный. - махнула рукой Надин: - вот вылечишь ногу - еще получишь от меня. Паникер.
  - Эээ... - Перси хотел сказать что они все молодцы и что остался последний рывок, и что он горд служить с такими ребятами и девчонками как Надин и Йол, но все что он смог из себя выдавить было: - Ладно, хватит тут. Пора уже.
  - Ты прав, Перси. - кивнула Надин: - пора. - они приладили свои крепления, пристегнув Йола к Перси и Надин, взялись за руки и приготовились к прыжку. Перед тем как замкнуть контакт Перси осмотрел крепления, попрыгал на месте, взглянул на товарищей и увидел что Йол и Надин улыбаются.
  - Что такое? - спросил он озабоченно: - что случилось?
  - Ничего. - ответила Надин: - ничего.
  - Ну если ничего, то ничего. - сказал Перси, немного смутившись: - тогда... я замыкаю контакт.
  - Давай!
  - Ключ на старт! - и они равнули прямиком в глубокое синее небо.
  
  
  - Вообще-то это нарушение правил. - сказал капитан ВКС Романовский, старший преподаватель и по совместительству - член дисциплинарной комиссии. Он посмотрел в сторону стола. На столе лежали злополучные гравизахваты.
  - Это нарушение правил. А вы знаете что бывает за нарушение правил. - повторил Романовский и строго посмотрел на курсантов. Перси сглотнул. Стоящая рядом Надин зажмурилась. Только Йол никак не выдал своего волнения, стоя прямо как палка, бледный как восковая свеча. Как только они приземлились у пункта сбора и ногу Йола подлатали в медпункте - первым делом они были поставлены в известность о дисциплинарной комиссии. Они успели поесть и даже вздремнуть пару часов, прежде чем их вызвали в штабную палатку. В палатке было три человека - капитан Романовский, как глава комиссии, Бертран Тор и Ивес Артана - как заседатели.
  - Что вы можете сказать в свое оправдание? - спросил Романовский, обведя их глазами: - можете говорить по очереди. Курсант Йол?
  - Это была моя вина, сэр! - гаркнул Йол, побледнев еще больше: - по неосторожности я сломал ногу и не мог продолжать движение! В результате я предложил вскрыть гнезда переключателей и передвигаться прыжками на гравизахватах! Курсанты Дорбан и Берн сопротивлялись моему решению, но я их убедил что все будет в порядке!
  - Джимии, ты чего творишь! - зашипела Надин: - ты...
  - Курсант Берн! Вам будет предоставлено слово. - прервал ее Романовский и перевел взгляд на Йола: - так вы утверждаете что это именно вам пришла в голову такая идея?
  - Да, сэр!
  - Хм. Надо полагать вы знаете о последствиях лжесвитедетельства на дисицплинарной комиссии... - пробормотал Романовский словно бы себе под нос, но так, что его было отчетливо слышно в каждом углу палатки. Йол побледнел еще больше.
  - Итак. Вы закончили?
  - Да, сэр!
  - Вам больше нечего добавить?
  - Нет, сэр!
  - Хорошо. Курсант Берн!
  - Да, сэр!
  - Что вы можете сказать в свое оправдание?
  - Сэр! Курсант Йол действительно сломал ногу. Но... это была моя идея насчет гравизахватов, сэр! Я вскрыла гнезда переключателей и приказала курсантам Йолу и Дорбану последовать моему примеру.
  - Приказала? - Романовский сцепил пальцы рук и посмотрел на Надин: - как именно вы могли приказать курсантам? Вы отдаете себе отчет что вы находитесь в равном положении?
  - Сэр! У меня лучшие оценки на потоке и согласно распоряжения мастер-сержанта я была назначена старостой группы. В боевой обстановке, согласно пункту Устава ВКС семьсот четыре, который гласит, что 'в случае потери или отсутствия командования в подразделении, командование принимает наиболее инициативный член подразделения', сэр.
  - То есть вы использовали семьсот четвертый пункт, назначив себя командиром подразделения?
  - Да, сэр! И как командир подразделения полностью несу ответственность за действия моих подчиненных! Сэр!
  - Как интересно. Вы должны понимать, господа курсанты, что противоречия в ваших показаниях уже дают основания привлечь одного из вас к ответственности за лжесвидетельство. - сказал Романовский: - у вас все?
  - Да, сэр!
  - Хорошо. Курсант Дорбан?
  - Сэр!
  - Что вы можете сказать в свою защиту?
  - Сэр! Я не понимаю о какой защите идет речь, сэр!
  - Что? - Романовский потерял скучающий вид и сосредоточился на Перси: - вам непонятна суть обвинений? Вам нужна помощь психиатра?
  - Нет, сэр, мне понятна суть обвинений. Но мне непонятно, почему мы обвиняемся в нарушении правил проведения испытаний, сэр. Насколько мне известно, в правилах испытаний не содержится прямого запрета на извлечение пластика и замыкание контактов в гравизахватах, сэр.
  - Тем не менее, вы должны были понимать, что суть испытаний сводилась к тому, чтобы курсанты преодолели трудности и пришли в пункту сбора.
  - Так и есть, сэр. Мы преодолели трудности, сэр. Это была вынужденная мера, сэр.
  - Хорошо. Мне понятна ваша точка зрения. Тем не менее, решать вопрос о том, виновны вы или нет будем именно мы. Поэтому вы не сможете уйти от ответственности только путем буквального толкования правил испытания. В них например, нет запрета на вызов грузового скиммера с мобильного и полет на нем к месту сбора, тем не менее в прошлом году мы отчислили хитрецов, провернувших такой трюк. Поэтому - если у вас есть что сказать в свою защиту - - капитан сделал приглашаюший жест. Перси вздохнул. Он вдруг понял как все это реально. Что его попытка указать на отсутствие запрета провалилась. И что вот-вот он и его друзья будут отчислены из Школы. Он сглотнул. Говорят в такие секунды время должно замедлятся, но время не собиралось идти ни на какие уступки, оно шло вперед, а молчание затягивалось и он понимал, что сейчас терпение у членов комиссии закончится и капитан Романовский хлопнет деревянным молотком по столу, закрывая заседание, а он, Перси, еще ничего не сказал.
  - Сэр. - наконец выдавил из себя он: - я не мог поступить иначе. Я не мог бросить Йола. И это моя идея и моя вина, сэр. Я прошу вас, наказать меня, курсанты Берн и Йол ни в чем не виноваты, сэр. Не отчисляйте их. Пожалуйста. - сказал он, чувствуя, как к горлу подкатывается комок.
  - Мера наказания и способ не в вашей компетенции, курсант. А также персоналии. У вас все? - сухо сказал капитан ВКС и поднял глаза на Перси, блеснув очками.
  - Да, сэр.
  - Все свободны. Комиссия приступает к совещанию. - деревянный, видавший виды молоток ударил об стол и курсанты, сгорбившись, вышли из палатки. Романовский снял очки, потер переносицу, подождал, пока рослый сержант из МП займет свое место у входа и повернулся к членам комиссии.
  - Ваше мнение?
  - Лжесвидетельство. Берн, Йол. Нарушение правил испытания - все трое. Отчислить. - сказала Ивес Артана и покачала головой.
  - Тор?
  - Дисциплинарное взыскание. Не отчислять. - сказал Тор.
  - Хм. Поясните свое мнение, мастер-сержант.
  - Пояснить? Хорошо, я поясню. Эти ребята на самом деле ничего не нарушили, погоди, Артана... - поднял свою ладонь Тор, прерывая открывшую уже было рот преподавательницу: - постой, не надо начинать тут снова. Технически - они воспользовались частью предоставленного им оборудования для решения нестандартной задачи, вот и все. А пример с грузовым скиммером в прошлом году некорректен и ты это знаешь, Валентин.
  - Хм. Ну да. - согласился Романовский: - они использовали мобильный.
  - И грузовик - то есть запрещенное оборудование. И извне. В то время как эти - использовали то, что уже у них было. И было выдано нами, кстати сказать. Никто же не возмутился что винтовки использовали в качестве шины? Они ведь были использованы не как винтовки, не так ли?
  - Ты хочешь сказать что это скорее наша вина?
  - Именно. Мы ставим их в сложные условия и они сами ищут выход. Разве не в этом суть испытания? Кроме того, вы забываете самое главное.
  - Что именно?
  - Они не бросили своего товарища. Они уже команда.
  - Хорошо. Хорошо. - подняла руки вверх Ивес Артана: - но мы не можем спустить им с рук лжесвидетельство. И ты знаешь что мы не можем.
  - Поэтому я и говорю - дисциплинарное наказание. - кивнул Тор, соглашаясь с Артаной. Та открыла было рот, начав возмущаться, но осеклась. Ивес вообще по натуре была доброй и прощающей персоной, а потому обязанности в качестве прокурора на дисциплинарной комиссии тяготили ее. Немного подумав, она решила что вердикт ее полностью устраивает.
  - Возражений нет. - сказала она.
  - Хорошо. Единогласно. - кивнул Романовский, прочисли горло и крикнул сержанту ВП у дверей: - приглашай!
  Когда курсанты зашли в палатку и выстроились навытяжку перед столом комиссии, Романовский еще раз прокашлялся и начал:
  - Дисциплинарная комиссия в составе трех членов, рассмотрев дело о нарушении правил испытаний курсантами первого курса обучения Высшей Императорской Летной Школы установила что курсанты Джим Торин Йол, Надинэль Берн и Персиваль Дорбан виновны в лжесвидетельстве перед лицом официального расследования. Прочие обвинения снимаются. Комиссией налагается дисциплинарное взыскание в виде отметки в зачетной книжке курсанта и десяти нарядов на кухню. Дело закрыто и направлено в архив. Права обжаловать вердикт у курсантов нет. - молоток сухо хлопнул по столу. Романовский поднял глаза от текста на листе бумаги перед ним и еще раз окинул взглядом курсантов, все еще не верящих своей удаче.
  - И пользуясь случаем - поздравляю вас, господа курсанты. Вы только что были зачислены на второй курс. - и молоток хлопнул по столу последний раз.
  
  
  
  
  
  
  
  
   - Что такое ПРО? Курсанты и штатские балбесы, могут думать что угодно, но на самом деле эта аббревиатура означает Противоракетная оборона. Космический корабль в пространстве - довольно-таки уязвимая мишень для любого идиота с ракетным вооружением. И чтобы избавить налогоплательщиков Империи от необходимости строить новые линейные корабли взамен тех, что были уничтожены брошенными в них коробками из-под обуви, и была создана служба ПРО. Что она в себя включает? Для нас, малой палубной авиации это означает в первую очередь активные и пассивные ловушки, отводящие ракеты противника от наших с вами нежных задниц. - теоретические занятия конечно же проводились во второй половине дня, когда курсанты порядком вымотавшиеся во время физических упражнений в первой половине и разморившиеся после обеда испытывали почти непреодолимое желание заснуть. Преподаватели все до единого говорили монотонными, наводящими скуку голосами, неприкрыто зевали, но всегда замечали тех, кто пытался воспользоваться этим и отдохнуть во время занятий. И два наряда вне очереди - это еще легкое наказание. Вот получить штрафные очки...
  
  - Любой пилот ударных истребительных это прежде всего образованный человек. Глупые люди плохо воюют, это общепризнанный факт. Поэтому не надо удивляться тому, что мы учим галактическую историю и дипломатию, господа курсанты. - сказала Ивес Артана и направила свой задумчивый взгляд на одного из слушателей: - Иначе вы рискуете стать тупыми, безмозглыми обормотами, которым самое место в пехотных частях. Это всем ясно и понятно. А потому курсант Дорбан может перестать отжиматься от пола и продолжить слушание, ибо я боюсь лишить его элементарных знаний о геополитической ситуации внутри нашей галактики, в результате чего остаток своих дней он проведет держа в руках швабру вместо штурвала. Курсант Дорбан!
  - Да, мэм!
  - Садитесь на место. И впредь не вздумайте спать на моих занятиях. В следующий раз вы не отделаетесь так легко.
  - Есть, мэм! - Перси отдуваясь проследовал к своему месту. Ему действительно крупно повезло. Артана запросто могла влепить ему пяток-другой нарядов вне очереди, а у него и так уже скопилось два, отработать которые придется в выходные или ночью.
  - Продолжим нашу тему. В чем заключается сущность Великой Конвенции, курсант Покацки?
  - В возведении справедливых и общечеловеческих принципов гуманности в ранг обязательного закона, мэм!
  - Ты действительно так думаешь, Покацки?
  - Эээ... наверное, мэм.
  - И ты считаешь, что Великая Конвенция выполняется, когда видишь локальные конфликты, войны, восстания, их подавления с помощью напалма-Б и цианистых газов? Положение шахтеров на Бета-Прим, когда они вынуждены платить налог за пользование атмосферой? Или обязательная стерилизация для получения гражданства на перенаселенных колониях Белейского Таганата? Это гуманность?
  - Да, мэм. То есть нет, мэм.
  - Садитесь курсант. Вы должны уметь думать своим умом и анализировать окружающую обстановку. Сами. Что же, так как никто видимо не горит желанием просветить нас о сущности Великой Конвенции, придется сделать небольшой экскурс в историю галактики. Как все вы помните из курса общей истории, эпоха Раннего Конквистадорства началась с изобретения гипердвигателя. В то время человечество представляло собой примерно десяток крайне перенаселенных колоний в нескольких системах. Освоение этих систем происходило крайне медленно, из-за ограничения скоростями обычного пространства. Использовались фотоновые двигатели и сам процесс полета занимал несколько десятков лет даже до ближайшей системы. Для того, чтобы космонавты, как их называли, не умерли от старости применяли анабиоз. По пути к другим системам несовершенная автоматика выходила из строя. Корабли сталкивались с метеоритами, космической пылью, ломались системы анабиоза, короче успешные звездные экспедиции догиперпространственной эпохи представляли собой скорее исключение, чем правило. - Артана поправила прическу и задумалась. Слушатели внимательно следили за каждым ее движением.
  - О чем это я? Курсант Йол! - Артана имела привычку спрашивать у слушателей тему беседы. Злословы уверяли, что это последствия легкой контузии после того, как в двух милях от нее рванула ядерная 'Рука Смерти' направленного кумулятивного действия. Однако Перси предполагал, что это просто метод проверки слушателей на внимательность.
  - О изобретении гипердвигателя, мэм!
   Точно. Спасибо, курсант. Итак, как я уже говорила, изобретение гипердвигателя положило конец этим печальным попыткам освоения ближнего пространства и ознаменовало начало новой эры. Эры так называемого Раннего Конквистадорства. Чем характеризуется данная эпоха? Человечество, засидевшееся в двух звездных системах наконец вышло на просторы галактики. Конструкция и стоимость гипердвигателя позволяли строить корабли в любых количествах. Начался исход. Человечество словно взорвалось во все стороны. В течении ста пятидесяти лет была населена вся та область, которая ныне называется обитаемой галактикой. Разведчики и изгои вышли далеко за пределы нынешних границ человечества. В те времена человечество искусственно повышало рождаемость, повышая темпы захвата пространства. В последующие двести лет наступило определенное затишье, обусловленное прежде всего тем, что человечество стало настолько рассредоточено по галактике, что уже не представляло сбой одну цивилизацию. Именно к этому периоду относятся так называемые культурные взрывы. Стоит вспомнить хотя бы редкую по своей регламентации аспектов личной жизни Литурийскую общину или клановые системы Верхне. И наконец, в конце эпохи Раннего Конквистадорства произошло... что произошло? - Артана посмотрела на слушателей, ожидая ответа.
   Ну, кто смелый? Мальчики и девочки? - она еще раз обвела всех взглядом и сокрушенно вздохнула: - а ведь это проходят в общеобразовательном курсе. И если бы в это время учили историю галактики, а не занимались подводным плаваньем, или чем вы там еще любите заниматься, то знали бы, что именно в это время произошел первый контакт человечества с иной формой жизни. Курсант Йол?
   Красная Чума, мэм!
   Именно. Молодец, Йол. Что мы знаем о Красной Чуме? Это чуждая нам форма жизни, которая тем не менее вполне эффективно пожирала наши белковые соединения. Инкубационный период у болезни мог быть любого протяжения. Зафиксированы случаи, когда болезнь проявлялась через восемьдесят лет после заражения, до тех пор ничем себя не обнаруживая. Различны были также и симптомы и способы поражения жертвы. В одних случаях люди умирали от удушья, в других у них лопались сосуды, известны случаи гибели от чрезмерно разросшихся собственных органов, так например от превращения всего человека в одну сплошную печень, кости становились гибкими словно резиновые трубки, отваливались кожные покровы и мягкие ткани... вы побледнели, курсант Покацки? В результате Красной Чумы погибли триллионы человек. Вся область между туманностью Черского и Вегой до сих пор находиться под карантином. Это около двух сотен планет пригодных к обитанию, в том числе и так называемая старая Земля, предполагаемая родина человечества. Был только один способ остановить Чуму. И он был применен. Войска человечества, сплотившегося в те нелегкие годы, блокировали весь район заражения, включая и те планеты, которые были просто близко к очагу или где был обнаружен хотя бы один случай заболевания. И затем флот уничтожил десять планет, так как никто не мог точно указать источник заражения. Были уничтожены наиболее вероятные планеты, а остальные подвергнуты карантину, который длиться до сих пор. После Красной Чумы были еще прецеденты столкновения человечества с иной жизнью, каждый раз приводящие к печальным последствиям. И вот тогда-то и была подписана Великая Конвенция. И именно тогда из лучших войск и умов человечества была создана организация известная ныне как Орден. Чем занимается Орден? Покацки?
   Мэм, Орден владеет монополией на технологии нуль-т!
   Это понятно. Это ясно. Это вам по головизору в мозги всякой дряни набили. А что изначально являлось целью создания Ордена, до появления нуль-т? Садитесь, Покацки, грустно, что вы этого не знаете. Изначально Орден был создан как организация по предотвращению катастроф подобной Красной Чумы. Полувоенная, полурелигиозная, исповедующая воинственный фундаментальный антропоцентризм эта организация, тем не менее успешно выполняла свои задачи. Так, через двадцать лет после Красной Чумы появились так называемые Хозяева, про которых потом сняли столько дурацких фильмов, абсолютно не соответствующих реальности. В сороковые годы того века была вспышка эпидемии штамма Петрова, затем произошел контакт с иными на альфе Рогова. Из всех этих случаев ныне широкая общественность запомнит только Хозяев, да и то в силу их гмм... своеобразной формы паразитирования. Во всех этих случаях Орден своевременно осуществил карантин и последующую очистку планетарной поверхности. Их методы были крайне жестоки и прямолинейны, но они всегда приносили результат. И хотя штамм Петрова мог бы нанести галактическому обществу не менее разрушительные результаты чем Красная Чума, сейчас о нем никто и не знает. Кроме узких специалистов и вас, если не будете спать на лекциях. Эээ... О чем это я? Курсант Корнилов?
   Вы говорили о Великой Конвенции, мэм.
   Точно. Садитесь, курсант. Так вот, как мы уже выяснили первостепенной и основной целью Великой Конвенции были не гуманистические или религиозные мотивы, а жесткая необходимость человечества в консолидации. Конвенция гласит, что в момент опасности Извне все человечество должно сплотиться, забыв свои старые распри. И Орден был оставлен как высший орган по контролю за исполнением Конвенции. Конечно, в ней есть и статьи о гуманном отношении к пленникам о правах личности, о определении статуса человека и многое другое, но первоначально Конвенция создавалась не для этого. Да, курсант Покацки?
   Извините, мэм, но получается, что формально Орден выше чем отдельные государства? Согласно Конвенции?
   Хороший вопрос. В те времена Орден и впрямь был над любым правительством или монархом. Орден мог бы создать Единое человечество, если бы захотел, но его религиозные постулаты не позволили ему сделать это. Однако именно по его настоянию человечество осталось в своих границах, оставив свою безудержную экспансию. Но когда прошли годы и угроза вторжения Извне или эпидемии стала восприниматься как что-то нереальное, Орден начал терять былую власть. В нынешнее время сила Ордена фактически держится на его обладании секретом нульпространственной транспортировки. - Артана поморщилась когда ее прервал короткий гудок, означающий конец лекции. Никто из курсантов не сдвинулся с места, наученный горьким опытом. Артана некоторое время обводила всех взглядом, в поисках самого нетерпеливого или глупого, потом кивнула и сказала:
   - Лекция окончена. Все свободны.
  
  
   - Значит так... это стандартный комбинезон СК 2М. М - значит 'модернизированный'. До него были модели КР-3 и СК 1. Эта модель облегчена, всего два с половиной килограмма, в то же время она соответствует всем требованиям, предъявляемым к костюмам такого рода. Какое самое важное назначение СК 2М, курсант Йол? - Каримбе, сухой и занудный сверчок, хорошо знал свое дело. И на его лекциях только самые отважные или глупые могли позволить себе заснуть. Вот как Джимми Йол.
   - Ээ... сэр? - промямлил курсант, вставая.
   - Два наряда вне очереди, курсант.
   - Есть два наряда вне очереди, сэр!
   - И я прослежу, чтобы вам не пришлось отрабатывать их на кухне. Итак, главное назначение СК 2М состоит в сохранении и обеспечении жизнедеятельности его владельца в условиях боевого режима корабля. Каждый из вас знает, что военные корабли откачивают атмосферу в отсеках, входя в боевой режим. Зачем это делается, курсант Покацки?
   - Для того, чтобы уменьшить последствия вероятных повреждений, сэр! - подскочила Элла Покацки, белокурая девица невероятных объемов.
   - Верно, Покацки. Во время боевого столкновения, садитесь, курсант... Во время боевого столкновения высока вероятность так называемых точечных повреждений. Это может быть туннельное орудие, мощный лазер или последствия попадания малой ракеты. Для того, чтобы обеспечить так называемую живучесть корабля, предпринимаются следующие меры. Во-первых основные и дублирующие системы разнесены в пространстве. И при выведении из строя одной системы автоматически включается другая. Во-вторых по всем отсекам корабля с меткой 'Ж' откачивается атмосфера. Для чего? Для того, чтобы исключить возможность пожаров, или других, так называемых, дополнительных повреждений. Если в корабле есть атмосфера и он получает пробоину, то резкое падение давления выводит экипаж из строя. Равно, взрыв в атмосфере имеет более разрушительное действие, за счет ударной волны. Я не говорю уже о последствиях попадания снаряда туннельного орудия. Таким образом напрашивается простое решение - при входе в боевой режим откачивается атмосфера. Конечно для того, чтобы не прекратить функционирование в таких условиях, экипаж должен быть соответствующим образом защищен. Вот, к примеру, таким вот костюмом. Так называемый, СК 2М или, 'стандартный комбинезон модель два, модернизированный', снабжен автономным дыхательным аппаратом, на стандартных кислородных таблетках. Одной таблетки хватает на два часа. Но не рассчитывайте на эти таблетки. Это НЗ. В момент объявления боевой тревоги вам в течении сорока секунд надо активировать костюм. А потом проследовать в соответствии со своим боевым расчетом на свой боевой пост. И уже там подключить костюм СК 2М к общей системе воздухоснабжения корабля. Костюм снабжен также системой выведения отходов жизнедеятельности, так как в боевом режиме корабль может находиться сутками. Благодаря этой... мгм особенности боевого костюма некоторые остряки называют его 'подгузником', но уверяю вас господа курсанты, что те немногие, что доживут до выпуска во флот по достоинству оценят эти удобства. Это раз. А во-вторых в случае необходимости длительного нахождения в СК 2М медицинские службы как правило рекомендуют предварительно очистить кишечник. К сожалению, никогда не знаешь, сколько именно времени придется провести в СК 2М, а потому не всегда можно это предусмотреть. И хотя сейчас в научно-исследовательских отделах флота и армии проходят тестирование комбинезоны с возможностью прямого выведения отходов жизнедеятельности через шлюзовую систему на данный момент эти костюмы еще не поступили на вооружение. Первые же модели этих костюмов не имели такой возможности и бывали даже случаи, когда отличные специалисты своего дела, замечательные офицеры и астронавты погибали, буквально захлебнувшись в так называемых отходах своей жизнедеятельности. Так что вам лично очень повезло, что вы застали эти модернизированные модели, со всеми удобствами. В этих костюмах разве только голопроектора не хватает. Именно в таком, или подобном костюме вы и проведете большую часть своей жизни, в том, конечно случае, если вы окончите Летную Школу и попадете в войска. Так что слушайте и запоминайте. Это - ваша вторая кожа, ваша единственная защита. И вам надо знать о ней все. Начнем более подробное изучение. СК 2М состоит из трех независимых слоев. Слой первый... - монотонное изложение Каримбе нагоняло сон, особенно после ночного марш-броска, но Перси только стискивал зубы и писал, писал. После 'Основ живучести космических судов в условиях современного боя' было еще две лекции - 'история Империи' и 'Электронная защита малых космических судов'. Потом обед и 'Стрелковое вооружение Имперских вооруженных сил'.
   Все это время он успевал и понимал большую часть того, что хотели донести до них преподаватели. Кроме основ астронавигации. Эта наука абсолютно не укладывалась в голове у Перси, он начинал накапливать штрафные баллы, а это была чревато отчислением. Наряд вне очереди - это всего лишь наряд. Побудешь дежурным две ночи подряд, или отработаешь его в спортзале а то и на кухне. Штрафные же баллы заносились в карточку кадета навечно. Самых неуспешных - отчисляли без всякой жалости. Поэтому Перси попросил Эллу Покацки заниматься с ним дополнительно. К их занятиям присоединился и Йол, считавший что вколотить астронавигацию в 'деревенщину из Верхнего сиденья есть настоящий вызов науке и мне'. Как-то незаметно подтянулись Надин и Итан и они стали заниматься все вместе, помогая друг другу. У Надин были проблемы с 'трехмерным ориентированием', важнейшей дисциплине для пилота, Итан отставал по 'средствам обнаружения', Элла и Йол по физической подготовке, а Йол ко всеобщему удивлению также получил полные нули по стрелковой подготовке. Они помогали друг другу. Потому что без дружеской поддержки было очень нелегко. Потому что будущие пилоты должны поддерживать товарищей и учиться взаимопониманию и взаимовыручке. И просто потому, что они уже стали друзьями. Как правило они собирались в комнате для отдыха сразу после отбоя, во время дежурства одного из них. Сегодня дежурила Элла, поэтому она одна была в форме. Остальные были одеты кто во что горазд. Йол был в красной футболке и шортах, Итан в одних трусах, Надин в легком халатике, а сам Перси в майке и брюках. В комнате отдыха было уютно, горели неяркие лампы и пахло свежесрубленным деревом, вдоль стен стояла стойка, на которой курсанты приводили в порядок обмундирование, в углу стоял большой деревянный стол, изрезанный поколениями студентов, инициалы и личные надписи покрывали его сверху донизу, хотя это и преследовалось руководством, однако стол не заменяли. Это была своего рода живая память, неофициальный мемориал. В углу напротив тихо-тихо, едва слышно работало голо, показывая новости.
   - Я тебе уже в четвертый раз показываю как курс проложить. Переменная не сигма, а бета. Это не трудно. Почему бета? - Йол закатил глаза и сжал свою голову.
   - Эээ... потому что сфера Мейнхарда аномальная? - рискнул предположить Перси.
  - Что?
  - Ну, вот эта закорючка?
  - Элла, по-моему проще родить нового, чем выучить этого. - подумав сказал Йол: - он нашел аномальную сферу Мейнхарда.
  - А с этим что делать? - спросила Элла с другого конца стола. Они с Итаном и Надин занимались решением задач трехмерного ориентирования.
  - Этому я думаю уже ничего не поможет. - сказал Йол: - Ему надо сменить внешность и переправить за границу. А потом застрелить.
  - Зачем же мне тогда менять внешность? - спросил Перси: - Ты думаешь, что я недостаточно хорош и так?
   - Нет, ты толстый и глупый. Если мы сделаем тебе операцию, то решим по крайней мере одну проблему. Но, Перси, если честно и между нами, то как ты решаешь задачи по астронавигации, так мог бы быть полным красавцем.
   ? - Перси сделал вопросительное лицо.
   - Да потому, что ты уже тупица. Осталось только выкраситься в белый цвет и пойти на голо. Как эта, Окки Лоуне. На, возьми еще задачу.
  - Руки прочь от Окки! - возмутились с того края стола: - Ты Джимми и пальца ее не стоишь а туда же. Критикан. И вообще она не блондинка. Крашеная.
  - Да, а ты, Надин, знаешь, как называется блондинка крашеная под брюнетку?
  - И как же, Джимми-бой?
  - Искусственный интеллект! - покатился со смеху Йол.
  - Ха-ха. Смешно. Решайте свои задачи, умники.
  - Перси, ну что там у тебя.
  - Джимми, я же только что начал!
  - Это пустяковая задачка, смотри, развертываем пространство, решаем уравнение Россмана, применяем двойную переменную Гаусса, приводим все к формуле теории общего поля и решаем его. Видишь? - Йол некоторое время изучал лицо Перси, потом махнул рукой: - ладно, решай по-своему. Но у тебя больше времени уйдет. Так и уснуть недолго.
  - А я вообще не понимаю, зачем нам эти задачки решать? Чертов тридцатый век на дворе, компьютеры и калькуляторы вообще отменили? - проворчал Перси, переворачивая страницу.
  - Да по той же причине, по какой нас рукопашному бою учат. Пилот должен все уметь сам. А если компьютер из строя выйдет? - ответил Йол.
  - Да их на любом корабле штук сто, все друг друга дублируют! - возмутился Перси: - быть такого не может чтобы все одновременно из строя вышли...
  - Ну... скажем саботаж? Прокрался диверсант и запустил вирус в сеть корабля. - нахмурился Йол, придумывая вводную на ходу.
  - Да если уж диверсант пробрался в сеть, то ему проще команду на самоуничтожение реактора ввести и все дела. И потом - если даже все компьютеры врут, то как ты увидишь ошибку? В уме посчитаешь?! - парировал Перси.
  - Отстать от меня, толстый. Я откуда знаю, зачем пилотам задачи решать. Может хотят чтобы такие как ты хоть немного мозги напрягли. Заткнись и решай молча. - Йол постучал линейкой по краю стола: - а то у нас зачет на носу, а ты тут философствуешь...
  - Эй, Джимми, Перси, тут Надин подала идею. - сказали с того края стола.
  - Ну? Перси, ты не отвлекайся. Решай-решай.
  - Она говорит, что можно устроить праздник после выпускного.
  - Ты шутишь? Да выпускной сам по себе уже праздник!
  - Нет, она имеет в виду нашей маленькой компанией.
  - Нет, я не против конечно, но что мы будем делать? Я и города-то толком не знаю. Потом, думаю мы все разбежимся кто куда. Правда.
  - Джимми, ты пессимист.
  - Я скептик.
  - Ты козел. Ты не веришь в наше братство.
  - Да пошли вы все. Я верю в реальность. Как только у нас на руках появятся дипломы, а на петлицах вырастут крылышки, так сразу же появится куча неотложных дел. Приедут родственники, появятся старые знакомые и все такое. Не хочу никого обидеть, ребята, но мы все здесь чужие друг другу. Я изучал психологию. Это у нас вынужденное, ну, типа для выживания в незнакомой обстановке. Держимся вместе и все такое.
  - Что? - на том краю стола оживились.
  - Джимми-бой, ты что и вправду так думаешь? - спросила Надин.
  - Ммм... Надин, мне тяжело это тебе говорить, но Платон мне друг, а истина дороже.
  - Слушай, Йол, но ведь есть же исключения из этого твоего дурацкого правила? - спросил Итан.
  - Ну... конечно есть. Психология не точная наука.
  - Вот, давай договоримся, что ты будешь считать, что и есть исключение из этих правил, ладно?
  - Ну... ладно. А вы?
  - Что мы?
  - Ну, вы-то будете считать, что это исключение из правил?
  - А мы уже так считаем, Джимми. - сказала Надин: - Правда.
  - А вот я читал... - оторвался от задачи Перси: - что дружбу укрепляют совместные сильные переживания. Неважно, положительные или отрицательные.
  - Вот и закрепим дружбу. Испытаем переживания. Сбросим нашего директора в фонтан перед академией. Это будут сильные положительные переживания. - предложил Итан.
  - А потом, когда нас выгонят это будут сильные отрицательные переживания. - заметила Надин, скривив рот.
  - Неважно. Это в любом случае укрепит нашу дружбу, если верить Перси.
  - Вот вам ваши сильные переживания. - сказала Надин и, распахнув халатик продемонстрировала свои выпуклые, словно скульптурные формы. Запахнув халат она некоторое время любовалась на их изумленные лица, потом покатилась со смеху.
  - Ой, я не могу! Держи пять подруга, они купились! - они с Эллой с размаха хлопнули ладонями и продолжали смеяться.
  - Купились? - повторил Итан.
  - Дда, что значит - ккупились? - Йол от избытка чувств начал заикаться.
  - А вот что! - Надин запустила руку под халат и извлекла оттуда что-то больше похожее на розовую кожу, но смятое. Она расправила это у себя на груди и весело прыснула.
  - Черт! Да это муляж! - первым сообразил Итан.
  - Искусственные сиськи! Обалдеть! Могла бы хоть предупредить! - сказал Йол.
  - Честно говоря я чуть со стула не упал. - сказал Перси: - хотя от тебя, Надин можно ожидать чего угодно.
  - А твои настоящие... они тоже такие эээ... большие? - поинтересовался Йол.
  - Ах ты!
  - Ну, я имею в виду, что такие крупные соски и... Ой! - Надин бросила в Йола своим муляжом. Тот ловко поймал его в воздухе и примерил.
  - Слушай, Перси, как ты думаешь, мне идет?
  - Ты вылитый трансвестит. Правда.
  - Перси, не зли меня. Ты задачу решил?
  - Решишь тут. Одна сиськами трясет, другой их на себя цепляет.
  - Это была идея Эллы.
  - Да это я их купила. Но мне бы вы не поверили.
   - Нет, ну почему же. Поверили бы. Ты в последнее время такая эээ... неадекватная. Ну, съехала с катушек, подумаешь... - сказал Итан.
  - Итан... - Элла предупреждающе посмотрела на него.
  - И потом, у таких девушек как ты всегда есть какие-то странности... признайся, наш Бертран тебе нравиться?
  - Ну, все, ты напросился! - Элла взяла со стола стакан с водой и аккуратно вылила все прямо ему на голову.
  - Ай! Ты что творишь!
  - Ты все равно почти голый. Тебе только трусы сменить.
  - Вот, я же говорил, что она становиться неуправляемой. Вот вы однажды проснетесь, бац! А голова в тумбочке! - сказал Итан, вскочив на ноги и держась подальше от стола. Элла сделала вид, что бросает в него стаканом.
  - Уже ухожу. Мне все равно трусы сменить надо. Или сделать это прямо здесь?
  - Давай-давай, Итан, интересно посмотреть будет.
  - А может у меня там тоже муляж.
  - Ты прав. Все равно у тебя туда больше ничего не поместиться.
  - Что, ты намекаешь, что...
  - А никто не намекает. Мы прямо требуем!
  - Перси, ты решил наконец задачу?
  - Йол, ты такой зануда!
  - Нет, я пошел, мне надо сменить одежду!
  - Вернись! Трус! Я тебе все показала, а ты... мужик называется. - сказала Надин.
  - Все они такие. - посочувствовала Элла: - так вот, тут в задаче, смотри, ты здесь все время путаешься. - они с Надин снова наклонились над вычислителями.
  - Эээ... Йол?
  - Да?
  - Я решил.
  - Ну-ка? Таак... преобразование... расчленил тут, хорошо. А почему по Риману? А, вот почему... и возврат. Смотри-ка! Правильно! Перси, ты молодец. Правильно. Хотя и затянуто- Но я тебя предупреждал. Здорово. На, держи еще.
  - Йол!
   - Надо. Иначе забудешь. Сразу как осенило - реши еще по пучку подобных задач и запомнишь на всю жизнью А оставишь и в следующий раз опять придется делать все сначала.
  - Понял-понял. - Перси вздохнул и склонился над задачей: - только зачем нам эти вычисления гиперперехода. Все равно истребительная авиация на несущих судах базируется. Нас через подпространство другие перевозят. Пусть они и учат.
  - Не ворчи. Во-первых, может быть и ты станешь капитаном большого судна.
  - Но тогда меня направят на переподготовку!
  - А во-вторых могут поставить гипердвижки и на малые суда. Нет, серьезно. - сказал Йол, увидев скепсис на лицах: - сейчас их не ставят потому что движков маленьких нет. В будущем я думаю сделают. И вообще, на маленьких судах вполне возможен гиперпрыжок и внутри сферы Мейнхарда. Что, несомненно даст лишнее преимущество нашему бравому флоту.
  - А ты знаешь, что размер гипердвигателя в первую очередь зависит от камеры Мейнхарда? А та в свою очередь основана на квантовой природе гравитации? И меньше быть не может. - спросила Элла, подперев голову руками.
  - А квантовый принцип гравитации сам по себе неверен. - ответил Йол.
  - И кто же это утверждает?
  - Я. Ну и еще пара-тройка человек.
  - Конечно. И вы, парни правы, а весь мир ерундой страдает, ага...
  - Элла, да я сейчас квантовую теорию гравитации на куски разнесу...
  - Всем привет! Я уже трусы поменял. Теперь красненькие, очень элегантно.
  - И даже если не трогать квантовый принцип, все равно есть резервы для миниатюризации гипер движка.
  - Эй, девчонки, я трусы поменял! Ааа, ладно...
  - Конечно, Джимми, для тебя Мейнхард не авторитет.
  - Я этого не утверждал. Но может же он один раз ошибиться?
  - Джимми, я решил...
  - Решай следующую. Элла, ты неправа. Надо быть открытым новому, сколько можно цепляться за устарелые представления о мире!
  - Йол, ты бы сиськи снял...
  - Это не новые представления, это экстремизм какой-то! Фундаментальная наука...
  - Фундаментальная наука - фуфло!
  - Смирно! - выкрикнула Элла, выполняя свой долг дежурного. В комнату отдыха вошел дежурный по академии. Сегодня это был Каримбе.
  - Разрешите доложить, за время моего дежурства происшествий не было. Дежурный по учебной роте курсант Покацки.
  - Вольно, курсант. Продолжайте.
  - Ээ, сэр?
  - Ну, я тут слышал что-то про ошибочность фундаментальной науки... и о квантовой теории гравитации... Йол, это вы выдвинули гипотезу? - Каримбе заинтересованно потер руки.
  - Ммм... да, сэр, теория квантованости гравитации основана на неверных постулатах.
  - И как же вы это докажете? Кстати, что это у вас на груди?
  - Извините, сэр. - Йол покраснел и сорвал с себя 'сиськин симулятор': - Но все дело в точке отчета, сэр, если мы развернем основную переменную не вдоль построения графика кривой Мейнхарад, а проведя ось, началом координат которой будет служить... вот здесь, сэр.
  - Интересно... интересно мыслите, молодой человек. А как же основные постулаты Мейнхарда?
  - Они же экспериментально не проверялись!
  - Вы знаете почему.
   Знаю, сэр, потому что для этого понадобилось энергии океан и планетарные массы, но нельзя же исходить только из наблюдений! - и Йол с Каримбе с головой погрузились в дебаты. Через некоторое время Йол перестал называть Каримбе 'сэр' и стал постоянно перебивать, а Каримбе обозвал Йола 'тупоголовым примитивом.'
  - Думаю нам пора спать. Все равно сегодня уже ничего не выучим. - сказал Итан: - Элла, проследи, чтобы они друг друга не съели. Завтра нам в увольнение, надо выспаться.
  - Ага. Спокойной ночи. - и они побрели в спальные помещения.
  
   - Повторяю еще раз - правила для всех курсантов абсолютно одинаковы. Никаких драк. Никаких конфликтов будь то с гражданскими лицами или с армейскими ублюдками. При появлении патруля старший группы отдает честь и представляет группу. Никакой выпивки. Никаких стимуляторов или имплантантов. Ваше поведение - наше лицо, а оно и без того безобразное. Если кто-то хочет залезть на гражданских девушку или парня все должно делаться по-флотски: быстро, четко и не привлекая лишнего внимания. Всем ясно?! - дежурным по академии сегодня был преподаватель строевой подготовки, маразматик и самодур Богомилов, и он вовсю веселился, проводя инструктаж курсантам перед выходом в увольнение.
   - Далее. Тут у нас учатся некоторые богатенькие сынки и дочки. Всякие там дискотеки и прочие развраты. Это понятно, что где у вас совесть была, там член вырос, но позорить честь офицера Императорского флота я не дам! Пусть даже будущую. Теперь девочки, наматывайте на ус. Там, в большом мире ходят всякие типы, которым хлебом не корми, дай под юбку офицеру залезть. Мундир их видите ли возбуждает. Боевая задача - таким не давать! У вас есть боевые товарищи и коллеги курсанты. На худой конец найдите офицера флота в увольнении, ну или там служащего какого-нибудь. И не надо мне тут валить с больной головы на здоровую задницу. Если насилуют - определить местоположение, вызвать патруль и измудохать засранца знаниями рукопашного боя или бегом по пересеченной местности. Ясно? - Богомилов остановился и вперил взгляд своих пылающих глаз прямо в Перси, стоящего навытяжку.
  - И потом. Не надо думать, что я не понимаю, зачем вы тут все собрались в увольнение. Думаете, что дурак Богомилов здесь останется, так что можно спиртное пьянствовать и безобразия хулиганить. Не выйдет. Я вас всех по приходу в расположение лично обнюхаю. Девушек дважды. Мне тут происшествия не нужны, а если нужны, так радостные. Ну, там, например курсант Дорбан научился правильно винтовку держать, или Йол наконец перестал своим товарищам в строю пятки отдавливать. Или вы наконец песню строевую выучили, а то мычите как коровы на пастбище. Я бы на вашем месте, пока строевую не выучил в город постеснялся выходить. А то встретит вас сегодня в кабаке Окки Лауне и спросит - курсант а вы песню какую-нибудь знаете, а вы будете как баран стоять и крыльями размахивать. Я ясно выражаюсь?
  - Так точно, сэр! - рявкнули сорок глоток.
  - Так. - сказал Богомилов, смягчаясь. Он очень любил, когда уши закладывало от рева. Поговаривали, что ранее тот служил в гвардейских частях, непосредственно при дворе императора. Потому и стал таким солдафоном. Но Перси, зная неприязнь между флотскими и армейскими частями, не очень верил в это.
  - И это только видимая часть айсберга, господа курсанты - то, что у вас из под юбок торчит! Возьму линейку и проверю, на какую длину вы флот хотите опозорить! - пригрозил Богомилов, наметанным глазом определив, что девочки подрезали форменные юбки. Надин, стоящая рядом с Перси только глаза закатила.
  - Не надо мне тут. Здесь вам не где вы там себе что хотите, то и вытворяете. Здесь вам флот. А не бордель. Бордель там. - Богомилов махнул рукой в сторону КПП.
  - Теперь самое главное правило. В семь-ноль-ноль завтрашнего утра я здесь стою и удивляюсь - почему это вы все уже здесь, трезвые и непомятые. Если я не удивлюсь кому-либо, тот сам удивится. Штрафным очкам и нарядам. В девять ноль-ноль построение и если этот удивленный и на него не появиться, то это значит дезертирство. А за такое вас вывести в чисто поле, поставить лицом к стенке и пустить разряд в лоб. То есть, конечно, пока мирное время вас просто отчислят. Но я бы вас всех... и вообще на вашем месте, Богомилова послушав взял бы свой талон на увольнение и спокойно проспал в спальном помещении сутки, чтобы с утра уже на плацу стоять. Но я вас знаю, вам ногами в городе подрыгать важнее родины и императора вместе взятых. Вот вы стоите и думаете - старый дурак мозги нам проел, а я дело говорю, чтобы не было потом ерунды всякой, как в прошлый раз, когда курсант из увольнения с ребенком пришел. Дескать родил. А уходил даже не беременный был. Тем более - мужчина. Хочу я вам доброе дело сделать, предупредить, да вас, курсантов куда не целуй, везде задница, так что... Смирно! Правое плечо вперед! В увольнение - шагом марш! - закончил Богомилов. Курсанты уходящие в увольнение печатали шаг только до КПП, где предъявили документы дежурному наряду ВП и вышли уже с той стороны.
  - Подумать только! Свобода! - сказал Итан и подбросил фуражку вверх. Фуражка улетела словно маленький флаер.
  - Вот сейчас потеряешь фуражку - Богомил с тебя сорок шкур спустит. - сказал Йол.
   Не нуди, Джимми, Итан просто непосредственный. - ответила Элла, глядя, как тот пытается поймать фуражку.
   Это точно. Непосредственней его никого нет. Слушайте, какие планы на сегодня?
   Эээ. Как обычно. Напьемся до потери пульса, снимем девок, для дам - мужиков, набьем морду патрулю, разобьем пару зеркал. Будем танцевать голые при луне и устроим оргию на травке перед императорским дворцом. Пусть Марк Второй порадуется. - предложил Йол.
   Я думаю, его вырвет, если он увидит тебя голым. - заметил Перси.
   Ты просто завидуешь, Перси. Ты себя в зеркало видел? Какого размера лифчик тебе нужен, чтобы носить свои сиськи? И он еще мне говорит...
   Сейчас я тебе за такие слова по морде...
   Попробуй. - Йол спрятался за Надин: - Да у меня бабушка страшнее чем ты...
   Твои родственные связи... не надо деталей. Джимми прав, если мы куда-то пойдем в форме нас первый же патруль остановит. У кого-нибудь есть возможность переодеться в гражданку? - спросила Элла.
   Ну, честно говоря я-то первый раз в городе. - сказала Надин.
   А я припрятал на квартире знакомого одежду. Но только мужскую. Я же не знал, что с вами девчонки подружусь - развел руками Итан.
   Слушайте, у кого есть фон? Элла, дай мне пожалуйста. У меня есть знакомая, может у нее удастся что-нибудь найти. - Перси взял фон и набрал номер. Итан поднял брови:
   Все слышали? У нашего Перси девушки в каждом порту.
   На то он и пилот, Итан. Бери пример с парня. Много не треплется, а каков молодец. Просто моя мечта. - сказала Надин.
   Алло? Это я. - раздалось в аппарате и на экране возникла симпатичная девушка с короткой стижкой.
   Хлоя, это я, Перси! Ты меня помнишь?
   Перси? Здорово! Ты меня не забыл! Класс! А как твой дружок? Как Инна? Ты уже в форме! Как учеба?
   Отлично. Чем ты занимаешься? - Перси ответил только на последний вопрос, он просто не поспевал за Хлоей, но ту это нисколько не смущало.
   Вот, на работу собралась, а ты где?
   Нам тут с ребятами увольнение дали, вот я и подумал...
   Увольнение? Шикарно! Слушай, давай встретимся! Я тогда на работу позвоню, скажу, что сегодня не приду. Слушай, у тебя симпатичные друзья там есть?
   Ээ, да, конечно.
   Блеск! Я своим подружкам скажу. Вес позвоню. Оттянемся.
   Ладно. Где встретимся?
   Так. Помнишь, где в первый раз встретились?
   Да.
   Там у входа, почти напротив маленький бар. Называется 'Развалина Боб'. Там так бармена зовут. Я буду там через десять минут!
   Договорились! - Перси отключил сигнал. Некоторое время все молчали, а потом Элла спросила:
   Ну и что же ты Перси про одежду не спросил?
   Ээ, забыл, кажется.
   Сдается мне, что наш общий друг просто-напросто назначил себе свидание. - сказал Итан, задумчиво разглядывая Перси.
   Вы не так меня поняли. Она просто...
   Ага. Но ты просчитался, Перси, если думаешь, что в эту трудную минуту мы оставим тебя одного. Нет. Мы поддержим нашего друга, потому что мы - команда! И еще потому что у нее будут подружки. - хитро улыбнулся Итан.
   Да, Итан, мы одна команда и не позволим Перси блудить в одиночестве. Те есть бродить в одиночестве. - сказала Надин.
   Не дадим нашего Перси на растерзание гражданским девушкам! - провозгласил Итан: - Ура!
   Ура! - подхватили остальные и они, не обращая внимания на удивленные лица прохожих схватили Перси и понесли его по улице. Потом сели в гравилифт, Перси набрал код и они унеслись вверх потом вперед.
   Ух ты! Ты, что здесь был? - спросила Надин, восхищенно смотря на громаду 'Звездного Света', горящую тысячью огней.
   Был. Один раз.
   А тут больше и не надо бывать. Один раз побывал, потом рассказов на всю жизнь. Знаете, сюда все самые-самые ходят. Даже сама Окки. - заметила Элла.
   Ой, да помолчали бы с вашей Окки. Только и разговора, что Окки то, да Окки се, будто других звезд нет. Руди Ву, например, или там Бриджит Олсен. - поморщился Йол.
   Бриджит старая. А Ву - мужик.
   И что?
   А то. Мне же надо с кого-то брать пример. Ну, знать, какая я буду когда расцвету. Какой плод таят в себе эти лепестки розы. - Элла кокетливо расправила юбку.
   Урюк. Маленький и сморщенны... Ай! Это нападение на офицера! Будущего славного пилота! Ай! Не надо! - Итан закрыл голову, спасаясь от ударов сумочки Эллы.
   Если ты еще что-либо такое скажешь, не бывать тебе офицером! - Элла взмахнула сумочкой еще раз.
   Потише, на нас гражданские смотрят.
   Эй, а вот и бар! 'Развалина Боб'. Пройдем внутрь.
   Я хочу еще немного постоять... посмотреть, может кто из знаменитостей подъедет. - сказала Элла.
   А мы с Йолом двинем к моему знакомому, переоденемся. Перси, тебе тоже одежду захватим.
   Ну, тогда ладно... Надин?
   А я с удовольствием пойду. Тебе же надо встретиться с подружкой, не так ли?
   Ага. Парни, мы будем в этом баре, если что, выходите на фон Эллы.
   Понятно! Скоро будем! - Йол и Итан отчалили, помахав руками на прощанье.
   Элла, долго не стой, ладно?
   Ладно, сейчас зайду.
   Угу. Пошли, Надин. - и они с Надин вошли в 'Развалину Боба'. Бар был полон. Под потолком стоял сизый дым, все курили, пили и разговаривали одновременно, над стойкой орало на всю мощность голо, показывая что-то, но в всеобщем шуме его не было слышно.
   Клевое место! - прокричала Надин на ухо Перси.
   Что?
   Я говорю место - отпад! У нас такое тоже есть. Смотри, тебе рукой машут.
   Где? - Перси обернулся, проследил рукой за пальцем Надин и увидел сидящую за столиком Хлою.
   Хлоя! Привет! - они обнялись и Хлоя чмокнула его в щеку.
   Привет, Перси! Ну, ты уже совсем пилот. Классная форма! А это кто?
   Это Надин. Надин, это Хлоя, моя давняя подруга. - сказал Перси и вдруг подумал, что на самом деле знает Хлою всего ничего, один раз посидели в баре полгода назад и все. Но поди ж ты - роднее ее будто и нет на свете.
   Очень приятно! Садитесь, я тут столик заняла, а то иначе не присядешь. Перси, меня на работе повысили!
   Правда? Ты молодец, Хло!
   Точно! Я теперь получаю на сотню кредитов больше, могу себе позволить угостить моего друга. Что будете пить?
   Эээ, Хло, я же почти не пью.
   Заливай... - прищурилась Хлоя: - Тот раз, в 'Звездном Свете' так надрался, что на ногах не стоял. Бармен! Эй, Боб! Еще два 'петушиных хвоста'.
   Что, вы и правда познакомились в 'Звездном Свете'? - спросила Надин, когда принесли коктейли. Напитки и вправду были похожи на петуший хвост - столько цветов в одном бокале.
   Ага.
   И он напился? Перси, я начинаю узнавать о тебе столько нового!
   Это еще не все, подружка. Ты бы видела, что он вытворял в номере. Инна кстати тоже удивилась.
   Инна?
   Это его подружка. Ну, что ты побелел, Перси, тебе плохо?
   Кха-кха, - поперхнулся коктейлем Перси: - нет, нет, продолжай. Я давно хотел узнать, что же я там вытворял.
   Для тебя это останется тайной. Надин наклонись поближе, я тебе скажу. - они зашептались и Надин фыркнула от смеха. Перси с тоской подумал, что женщины умеют сходиться вот так - сразу и навсегда, а мужчины... мужчины всегда как уйдут куда-то на квартиру знакомого, так потеряются и оставят его одного в компании двух, нет трех...
   Всем привет! Меня зовут Элла Покацки, я однокурсница Перси. Ты - Хлоя? Хорошая прическа.
   Да, я Хлоя. Присоединяйся. А прическа - хорошая. Почти двадцать кредиток стоит.
   С ума сойти. Такая дорогая?
   И еще коктейль!
   Плюс два коктейля!
   Мне всегда было интересно, у вас так много девушек в академии, а пилоты в основном мужчины. Девочки, они вас там притесняют, да?
   Никто никого не притесняет.
   Перси, если не знаешь, так помолчи. Хлоя, ты права. Нас притесняют. Взять даже экзамены...
   Какой ужас! И все время в этой форме? Она довольно ... симпатичная.
   Это парадная, ты не видела во что они нас одевают в академии.
   Потом мне сказали что я толстая и мне не сдать нормативы по физической культуре. Просто я с планеты с удвоенной силой тяжести. Там у нас все... коренастые.
   Очень даже ничего.
   Волосы откидывают и вот здесь и здесь выбривают, да, да еще коктейль. Перси, не грусти.
   Оо, всем привет! Это мы вернулись! Знакомый - козел, уехал куда-то, нет одежды, будем в форме гулять!
   О, мальчики. Я Хлоя. А вы?
   Этот длинный сборник неприятностей - Итан.
   А этот заумный буквоед - Йол.
   Садитесь, садитесь, не мельтешите перед глазами, в академии надоели, еще и тут будете...
   Два пива! А что это у вас в кружках разноцветное?
   Это не кружки, а бокалы, солдафон. А внутри коктейль. Хвост петуха называется.
   И два хвоста! Нет, четыре хвоста! Погоди-ка... - Итан сосредоточено прикинул на пальцах, пошевелил губами и крикнул: - Восемь хвостов и четыре пива! - потом он повернулся к Йолу и спросил: - Ну, себе я заказал. А ты что-нибудь будешь?
   Лопнешь, Итан. - сказала Надин.
   Поспорим? - прищурился Итан.
   Поспорим. На что?
   Дай-ка подумать... если я все это выпью, то ты покажешь мне то, что у тебя было под муляжом!
   Эй!
   Ага! Боишься!
   И ничего я не боюсь! Спорим! - Надин ударила с Итаном по рукам.
   Погодите-ка, а что это он один будем смотреть. А общественность как же?
   И тут Богомилов мне и говорит - чему, дескать, вас на вашей астронавигации учат - стоять не умеете, ходить не умеете. Ты понял?
   Ладно-ладно, если этот бочонок выпьет все, то я покажу то, что было в тот день на мне под муляжом всем вам. Идет?
   Вот теперь другое дело! Валяйте.
   А что это за история с муляжом?
   О, это просто отпад, давай-ка я ее тебе расскажу, пока Итан напивается... - Перси погрузился в повествование, глядя в блестящие глаза Хлои.
  
   История оружия снисходит к глубокой древности. Но ее вершина - вот. - Карелла, преподаватель по стрелковому вооружению поднял вверх экспонат: - Это КСВ 35. Комплекс Стрелкового Вооружения образца 3335 года. Состоит из малого стрелкового лазера мощностью в одну и две десятых единицы по Шкале Моногана, излучателя плазмы армейского образца, автоматического гранатомета с возможностью использования кумулятивных, плазменных и даже аннигиляционных боеприпасов, а также смарт-бомб. Прилив под основным стволом состоит из двух одноразовых стволов орудия 'Кентавр', с туннельным эффектом, конечно же их нельзя применять в плотной атмосфере. Имеет также интегрированный вычислительный комплекс, который может подключатся к стандартному боевому костюму Имперской Космической Пехоты. Это совершенное оружие. К сожалению, пилоты и прочий персонал космических судов не вооружается этим комплексом, так что наше знакомство с ним будет в некоторой степени... заочным. В современном космическом бою стрелковое оружие имеет очень малый спектр применения. И используется как правило при экстренных ситуациях. Поэтому максимум, что вы будете иметь на своем поясе, это 'Тигр М'. - Карелла положил устрашающую махину КСВ 35 на стол и поднял что-то, напоминающее дамский пистолет: - 'Тигр М'. Прошу любить и жаловать. Конечно, если имея на руках этот образец вооружения, вы умудритесь поссориться с обладателем КСВ 35, то я не поставлю на ваше выживание и цента. Но в своей категории это вполне... хм достойный образец. Имеет лазер мощностью в ноль целых три десятых по шкале Моногана, а также плазменный резак с ограниченным радиусом действия. Питание единое. Прицел коллиматорный, возможно подключение стекловолоконного, объединенного с стандартными очками для стрельбы. Также мы можем оснастить эту модель подствольным однозарядным гранатометом 'Игла', для поражения легкобронированного противника. Если говорить о достоинствах этого... гм типа вооружения, то он компактен, легок и дешев в производстве. Именно с ним-то мы и будем подробно знакомиться все это время. Курсант Дорбан!
   Да, сэр! - Перси подскочил и щелкнул каблуками.
   Подойдите сюда. Возьмите образец. - Карелла протянул ему 'Тигр М'. Перси прошел к кафедре и взял оружие. 'Тигр М' оказался на удивление легким, словно детская игрушка. Сзади открылась ниша и оттуда выплыла мишень в рост человека. Поперек мишени было написано большими красными буквами 'ВРАГ'.
   Курсант Дорбан! Уничтожить врага!
   Есть, сэр! - Перси поднял пистолет и нажал на спуск. Луч лазера ударил в манекен и тот взорвался, наполнив помещение дымом и запахом горелого мяса. Вонь ударила в нос и Перси закашлялся.
   Что произошло, курсант?
   Не знаю, сэр.
   Садитесь Дорбан. Сдайте оружие. Итак, что мы видели. При проникновении когерентного пучка лазерных лучей мощностью свыше двух десятых на незащищенную поверхность происходит активное превращение жидкости, содержащейся внутри тела реципиента в пар. Пар разрывает мягкие ткани организма. Попросту говоря, происходит взрыв. Оччень эффектно. - Карелла взмахнул рукой в направлении мишени: - Однако не стоит уповать на то, что у вас в руках абсолютное оружие. Зеркальная поверхность с высокой степенью альбедо вполне способна защитить от луча лазера. Так, например, стандартный армейский боекостюм вполне способен защитить от такого рода излучения, мощностью вплоть до 0,9 единиц по шкале Моногана. Запишем данные поподробней. Калибр светового пучка два и два. Вес и размер... возможность варьировать излучение... - Перси внимательно слушал, стараясь не клевать носом. Вечером, после занятий по физической подготовке и ужина он едва добирался до своей кровати. А утром все начиналось с начала. Кросс, полоса препятствий, зубрежка устава Военно-Космических Сил Империи, завтрак, и снова занятия. Перси понемногу втягивался в монотонные будни академии. Он не был отличником, как Элвуд Ной или Элла Покацки, но и среди неуспевающих не числился.
  
   Итак, что же собой представляет гиперпереход? По сути своей, если представить трехмерное пространство, в котором живем мы своеобразной тканью, ну, вроде двухмерного пространства, чтобы было попроще некоторым господам курсантам. Так вот если идти по поверхности ткани, то расстояние между точками А и Б останется таким же. Но если подтянуть ткань и совместить эти точки через трехмерное пространство... вот так. - Каримбе поднял вверх носовой платок и наглядно продемонстрировал - как.
   Тогда переход из точки А в Б будет мгновенным. И в нашем трехмерном мире этим никого не удивишь. В то время, как в двухмерном этому очень удивятся. С их точки зрения произошло чудо - объект исчез в точке А и появился в точке Б, находящейся на довольно солидном удалении. Однако чуда нет. Просто двухмерное представление о мире неверно. Впрочем, как и трехмерное. Хотя, конечно, я отвлекся... - Каримбе поправил галстук и прошелся по аудитории: Гиперпереход можно объяснить с этой точки зрения. Конечно это довольно-таки примитивное сравнение и я ознакомлю вас еще с двумя десятками теорий на эту тему. Об ограничениях, наложенных на гиперпереход вы также знаете. В радиусе сферы Мейнхарда нельзя выйти из перехода. И войти. Кстати, именно поэтому изобретение гиперперехода не было осуществлено до того, как человечество покинуло родную планету - никто не мог уйти в гипер на планете, более того, в солидном удалении от нее! То есть человечеству как минимум требовалось хотя бы выйти за пределы собственной системы, чтобы поставить такие опыты. Теперь о сфере Мейнхарда. Многие ошибочно предполагают, что граница сферы пролегает на удалении энного числа единиц от орбиты последней планеты системы. Это не так. На самом деле, так как гиперпереход зависит от квантовых величин гравитации, на него влияют гравитационные поля планет. Поэтому в определенные дни можно уйти в гипер ближе к светилу, в иные - нет. Естественно, чем дальше планеты, тем лучше. На Вегане, кстати, довольно часты случаи, когда планеты находятся на другой стороне светила и можно выходить в гипер очень близко к светилу, на расстоянии собственной границы Мейнхарда звезды. Однако, с точки зрения полезности и рационального использования ресурсов это не имеет никакого значения, так как в любом случае придется лететь до планеты, вне зависимости от расстояния до светила одно и то же расстояние. Или с планеты. Поэтому в подавляющем большинстве случаев, во избежание... недоразумений капитаны входят и выходят в гипер далеко за пределами настоящей сферы Мейнхарад. Границы данного явления как правило преувеличенны, для большей безопасности. Лучше как говориться перестраховаться, чем собирать свои кусочки, аккуратно размазанные по всему галактическому пространству. Мда. Поэтому типичный полет из точки А в точку Б как правило выглядит следующим образом - поднятие с планеты А на антигравитационных двигателях Маклина, которые вы будете изучать в следующем семестре. Затем, выйдя на орбиту включаются маршевые двигатели, использующие пульсовый режим, затем, по выходе за границы сферы Мейнхарда включается гипердвигатель и корабль мгновенно оказывается за пределами орбитальной сферы Б. Там, соответственно в обратном порядке - на маршевых до планеты, затем антиграв и вуаля - вы в точке Б. Понятно? И хотя некоторые курсанты имеют свое мгм... мнение о квантовой теории гравитации. - Каримбе хитро прищурился в сторону побагровевшего Йола: - Но тем не менее успешно пользуются следствием из данной теории.
  
  
   Сегодня у нас тестовые полеты на пространственном симуляторе. - сказал Карелла и прищурился, оглядывая шеренгу курсантов, построившихся перед ним. За его спиной в огромном зале были смонтированы капсулы симуляторов. Снаружи капсулы были похожи на металлические яйца, опутанные щупальцами кабелей и труб, а внутри они в точности повторяли внутренности кабины космического истребителя. Карелла кашлянул, прочищая горло и продолжил: - Все вы в курсе, что раньше для того, до того, как была открыта технология нейроадаптации, боевые пилоты управляли кораблями вручную. Почему это невыгодно, надеюсь всем понятно. Скорость опознания, вычисления траектории и принятия решения у компьютера намного выше. Конечно, некоторые могут спросить - а зачем же в кабине истребителя нужен пилот? Может быть мы можем оставить там компьютер? Нет. Мы не можем. Почему? Во-первых потому, что столько хороших парней лишаться своей работы. - хитро прищурился Карелла: - Ну а если серьезно, то боевое столкновение это такая ситуация, где возможны самые непредсказуемые вещи. И если на уровне расчета угла атаки и упреждающего огня искусственный интеллект вне конкуренции, то в сфере принятия стратегических решений, тактических головоломок и простых глупостей кубок первенства по-прежнему держит человек. Именно синтез двух этих начал и позволяет нашему флоту уверенно побеждать в военных конфликтах. Каждый такой компьютер стоит несколько миллионов кредитов, они есть на вооружении только у так называемых сверхдержав, то есть у Альянса Сола, Конфедерации Независимых Миров, и конечно же Империи нашего многоуважаемого императора Марка. Остальные державы не могут себе позволить этого. Построить истребитель просто, это обойдется вам около пятисот тысяч, выучить пилота, способного поднять его в космос, тоже около двух сотен, а вот нейронно-шунтовое оборудование далеко не каждому по карману, не говоря уже о том, что сперва надо создать целую промышленность. Поэтому никто из оставшихся держав не может противостоять флоту Империи. Недавний военный конфликт с Джаннской Сунной лишний раз подтвердил это. Ничто не может противостоять союзу человека и машины. Наш флот обладает совершенным оружием, а вам необходимо лишь умело управлять им. Первые образцы нейробиологических машин требовали шунтирования для соединения человека и машины, поэтому в затылок пилота, вот тут... - Карелла показал где именно: - вживлялся шунт. В дальнейшем технология была доведена до совершенства и сейчас вам даже не надо сбривать волосы наголо, достаточно надеть шлем и система сама прижмет сенсоры к вискам и затылку. Итак... - Карелла кровожадно потер руки: - курсанты - на первый-второй рассчитайсь!
   - Первый! - выкрикнул дылда Феник Розовски во главе строя.
   - второй! Первой-второй! Первый-второй! - зачастили курсанты, рассчитываясь.
   Первый! - выкрикнул Перси, когда очередь дошла до него.
   Второй! Расчет окончен! -
   Хорошо. Первые - шаг вперед! Распределиться по капсулам симуляторов! - курсанты бросились врассыпную по ангару словно заряд дроби из двустволки. Перси встал рядом с капсулой с большим красным номером '12' на боку.
   Курсанты! Слушайте внимательно. По команде занимаете место на кресле симулятора. Эта капсула в точности повторяет то, что вы увидите в кабине истребителя. Так что привыкайте. Далее - сегодня тренировочный вылет, поэтому никаких резких движений, следуйте инструкциям и делайте все медленно, запоминая последовательность действий. Всем все ясно? - Карелла дождался утвердительного рева 'Да, сэр!' и кивнул головой: - Занимайте места.
   Перси скользнул в кабину и уселся на место пилота, надев на голову шлем. Встроенная система нейроадаптации с жужжанием прижала сенсоры-электроды к вискам и затылку. Надо же, подумал Перси, я сижу в кабине истребителя, мечты становятся явью, ктобы сказал что буду тут сидеть еще год назад - не поверил бы. И пусть это пока не настоящий истребитель, но когда-нибудь...
   Неисправность оборудования! Отсутствует сигнал нейроадаптации! Обратитесь к инструктору. - произнес приятный женский голос и дублировал сообщение красной надписью на дисплее.
   Извините, сэр! - Перси встал и поднял руку: - у меня неисправность.
   Да? Дорбан, у тебя все не слава богу. - проворчал Карелла, подходя к нему: - показывай, что не так.
   Вот, сэр. - Перси продемонстрировал дисплей с надписью.
   Хм. Странно. Только сегодня тестировали... - пробормотал Карелла под нос и попробовал подвигать шлем на голове Перси, потом снял его, осмотрел крепления, выгнал Перси из капсулы и занял его место.
   Все в норме. - сказал он оттуда. Голос звучал приглушенно.
   Садись обратно, одевай шлем. - Перси сел, застегнул шлем и надпись о неисправности появилась снова.
   Что за... так, пошли, я тебя в другой посажу... - Карелла вытащил Перси из капсулы и посадил в другую. Надпись повторилась.
   Мистика какая-то. - пробормотал Карелла и вызвал бригаду ремонтников-диагностов. Пришел ремонтник, пожилой мужчина в мятом синем комбинезоне и принялся тестировать капсулы. Через некоторое время выяснилось что во-первых все капсулы исправны, а во-вторых ни одна из них не работает, когда место пилота занимает Перси.
   Значит дело в тебе, парень. - сказал ремонтник: - я слыхал о таком, но сам лично не видел.
   Что с ним? - нахмурился Карелла.
   Такие как он не могут подключаться к тактическому компьютеру через сенсоры или шунты. Несовместимость нервной системы. Такое бывает, правда очень редко. - сказал ремонтник и с жалостью посмотрел на Перси. Перси стоял навытяжку, не понимая о чем идет речь. Карелла переглянулся с ремонтником и поджал губы.
   Это конечно надо проверить... - сказал он, тщательно выбирая слова: - но существует вероятность что ты, Дорбан, не совместим с интерфейсом тактического компьютера истребителя.
   Что это значит,сэр? - не понял Перси.
   Это значит все. - вздохнул Карелла: - сейчас иди в медицинский корпус и пройди тщательное обследования своего индекса нейроадаптации. Шагом марш! - Перси удалился а Карелла с ремонтником еще раз переглянулись.
   У парня нет шансов. - сказал ремонтник тихо: - вы же видели, оборудование его просто не воспринимает. Даже малейшей реакции нет. Индекс у него ниже нормы раз в сто наверное.
   Но такого не бывает. - ответил Карелла: - не бывает такого низкого индекса.
   Лет двадцать назад был такой же парень. - сказал ремонтник, собирая свои инструменты: - тоже с индексом ниже нормы. Но у него порядка тридцати пяти было. Система обнаруживала его нейроимпульсы но не могла адекватно считывать. Эффективный порог на пятидесяти, сами знаете...
   И что с ним случилось? - задумчиво спросил Карелла, глядя вслед ушедшему курсанту.
   Что-что. Отчислили его. С таким индексом адаптации портовым погрузчиком нельзя управлять, не то что истребителем. Жалко конечно парня...
   Да. Жалко. - сказал Карелла и повернулся к остальным курсантам, проходящим подготовку. Жалость жалостью, а учеба должна идти своим чередом.
  
  
   Когда у тебя болит голова - это уже плохо. Даже если эта голова не несет ответственности за миллиарды подданных короне разумных существ, за миллионы тонких экономических связей и великосветских интриг, а также за внешнюю и внутреннюю политику огромного существа, называемого Империей. Так думал его Величие, Повелитель Сорока миров, Маркграф Туманной Окраины, Барон Трех звезд и Председатель Палаты Лордов, Император Марк Второй сидя в кресле и тупо уставившись на золотую пуговицу, что поблескивала на одежде выступающего оратора. Пуговица, казалось подмигивала императору, покачиваясь в такт жестам выступающего с позолоченной трибуны.
   'Что за дурацкая мода - носить все золотое?' - думал император, отчаянно удерживая себя прямо: -'Ну ладно трибуна золотая, это дань древней традиции, но одежду... Ох, голова болит зверски, а тут еще этот... Цицерон... Эх, вызвать бы гвардейцев и снести ему голову, как в старые добрые времена ... Или на кол посадить, вон прадед мой не гнушался, а за такую белиберду, я думаю и четвертовать мало. И несет и несет... как из ведра помойного...' - Император неприязненно покосился на выступающего и тотчас, спохватившись, принял царственную осанку, развернул плечи и вернул своему лицу выражение 'сдержанного доброжелательства'. Выступающий отчаянно рубанул воздух ладонью и повысил голос, привлекая внимание аудитории, частично уже усыпленной его монотонным докладом.
   И я выражаю искреннюю надежду, что все вышесказанное не останется незамеченным и Сенат примет верное решение в этом сколь важном и неотложном, столь же и щекотливом вопросе. - закончил выступающий. Император повернулся чуть назад и, едва шевеля губами, спросил: - Кто это?
   Это лорд Дементьев, сир. - произнес советник, скрывшийся в тени императорской ложи от любопытных глаз.
   И что ему было надо? - полюбопытствовал император, давно уже потерявший нить рассуждений оратора.
   Чтобы лордам больше платили за работу в Сенате, сир.
   Разве им мало платят? - удивился император.
   Нет, сир.
   Так в чем же дело?
   Жлобы, сир.
   Ты, Ромул, полегче с такими комментариями-то. Не дай бог услышат, какого ты мнения о лучших представителях Империи.
   Прошу прощения, сир.
   То-то же... хотя ты конечно прав, жлобы... - император потер виски, посмотрел на огромные часы, висящие на стене и тоскливо вздохнул.
   Уже совсем немного осталось, сир. - послышался голос сзади. Император незаметно протянул руку назад и, ухватив полнеющего советника за плече, с силой вывернул кожу. Сзади тихонько охнули.
   Я тебя спрашивал о чем-то? - злобно процедил император, раздраженный вмешательством.
   Ой, нет, сир... прошу прощения...
   Еще раз влезешь ... мне и так нелегко, тебя еще не хватало.
   Конечно, сир... умоляю отпустите, синяк же будет, негоже для государственного мужа с синяком-то ... - пропыхтел Ромул и император ослабил хватку. В глубине души он понимал, что Ромул тут не при чем, и что он сорвался на нем. За головную боль, что охватывала его каждый раз, когда он выслушивал бесполезные, а иногда даже прямо вредительские законопроекты Сената, за Алиозу, что испортила ему настроение прямо с утра, а потом ее любимая собачка, Шу-Шу, эта маленькая сволочь, нагадила прямо в его тапочки и когда его императорское величество решил в гневе удалиться, то обнаружил, что левая нога влезла в собачье дерьмо, в коридоре его поймал довольный старец-камердинер и принялся шептать на ухо всякие гадости про Алиозу, мол ладно бы мужиков водила, а то завела себе андроида, изготовленного специально для этих дел, ну вы понимаете, ваше Величие - и старикан с видимым удовольствием причмокнул губами, похожими на двух сдохших гусениц. Император едва не приказал гвардейцам пристрелить на месте этого старого придурка, решившего таким образом втереться в доверие к короне, но поразмыслив, решил передать его в руки Секретной Службы его Императорского Величия - ведь как говаривали древние - и в нечистотах лжи можно найти жемчужину истины. А это прямые обязанности Службы, вот пусть хлеб и отрабатывают. Уж нечистот-то во дворце пруд пруди, прямо банка со скорпионами. И император в очередной раз проклял тот миг, когда решил-таки принять имперскую корону из рук своего отца. Ей-ей, жил бы сейчас как Асмунд и Тир - в ус не дул, флейрин в уголках дворца тискал, вино пил, да в Сети острых ощущений искал. А то в путешествие отправился куда-нибудь, и не по государственным делам и в сопровождении двух авианосцев и полной эскадры с двумя пехотными полками и личными телохранителями, которые даже в туалет первыми проходят, а как простой гражданин... С другой стороны - что толку грустить о содеянном? Тем более, что быть императором не так уж и плохо, если забыть о том, что твоя личная жизнь фактически становиться общественной. И еще приходиться потакать древним традициям, которые, будь его воля, император давно предал бы забвению, если бы не то, что сама его власть также была традицией, державшейся на традиции, и традицией же умножающаяся. Так что, волей-неволей императору приходилось раз в неделю посещать Золотой зал Сената и выслушивать бредни палаты лордов. Честно говоря, если уж говорить о законах, император с большей охотой наносил визиты в нижнюю палату, туда, где представители избирались, а не были зажравшимися потомками древних родов с гарантированным и пожизненным правом заседаний. Именно нижняя палата помогала императору в его попытках изменить что-то в лучшую сторону, не задевая при этом древних традиций Империи. И сегодня император ожидал принятия палатой лордов очень нужного ему проекта, который помимо всего прочего также предусматривал передачу имперского военного заказа на постройку тридцати линейных кораблей класса 'Центурион' корпорации 'Людвиг Инкорпорейтед', а это около тридцати миллиардов кредитов на каждый корабль, выпущенный со стапелей компании. Император полагал, что если военному ведомству все равно, кому отдавать эти деньги, то уж лучше пусть они останутся в семье - ведь сорок пять процентов акций 'Людвиг ИНК' принадлежало лично императору и его ближайшим родственникам. При мысли об этом император смягчился и шепотом попросил у Ромула прощения за то, что едва не отщипнул у него кусок плеча.
   Не стоит извинений, сир. Я уже все забыл. - проскрипел обиженным голосом советник. Император прекрасно знал этот голос, - таким тоном Ромул давал понять, что идет на компромисс только потому, что его вынуждает к этому долг.
   Ромул, прекрати. Я. Прошу. У. Тебя. Прощения. И если ты все еще хочешь приобрести виллу, о которой распространялся позавчера - я дарю тебе ее. Хочешь орден в придачу?
   Вам бы все шутки, сир... - проворчал Ромул, изрядно повеселевшим голосом. Ему не внове было переживать неизбежные вспышки гнева императора, равно как и получать вознаграждения за свое долготерпение. Тем временем новый оратор, взгромоздившийся на трибуну начал свою речь с упоминания о титулах и заслугах своего рода и его древности.
   Так что хотят эти развалины за утверждение контракта с 'Людвиг Инк'? - спросил император, делая вид, что внимательно слушает оратора.
   Так. Вот ... минуточку... я говорил с семи-лордом Ауцвайном и он предоставил мне документы... ага, вот они. Итак, три бумаги. Одна - представление лорду Пиквину ордена Алой Звезды, вторая - разрешение лорду Лоуленсу на ввоз трех с половиной тонн семуты для нужд домашней медицинской лаборатории, и ... вот жалоба от лорда Николаевски по поводу дискриминации в рядах Имперских Вооруженных Сил.
   Мгм. - протянул император, разглядывая следующего докладчика. Золотых пуговиц на нем не было, но эти здоровенные золотые шнуры, свисающие с одного плеча...
   Понятно. Спасибо, Ромул. Орден Алой Звезды - без вопросов. Пусть носят, кровососы. Лоуленс снова провозит семуту, якобы для медицинских целей. Боюсь, что здесь мы вынуждены будем отказать ему, ведь Империя не может поощрять наркоторговцев, пусть даже и столь родовитых. Определенно, придется натравить на него Секретную Службу, дабы не позорил Сенат. Но это значит, что придется принять меры по жалобе Николаевски. О чем, говоришь, жалоба?
   О дискриминации, сир. Он пишет, что в рядах элитных подразделений Имперской армии, а конкретно в ударных истребительных частях нет ни одного терминга.
   О, господи, у нас даже в Сенате нет дискриминации. Мне, по большому счету неинтересно, кто тут кто, в Империи хватает народностей и рас. Если этих, как его ... термитов ...
   Термингов, сир.
   Вот, и я говорю, если этих термитов нет в истребительной авиации, значит они дерьмовые пилоты.
   Именно это ответили лорду Николаевски в штабе армии.
   И что он сделал? Впрочем не отвечай, понятно, что он написал эту чертову жалобу. Дерьмо. Ладно - пиши указ, чтобы завтра же в рядах истребительной авиации был один термит.
   Терминг, сир.
   Да хоть таракан! - разозлился император: - Лучше пусть в Имперском Флоте будет один дерьмовый пилот, чем в Сенате - наркобарон, имеющий наглость просить меня о прикрытии его делишек! Пиши - и пусть только попробуют взять больше одного термита, но чтобы он служил в авиации вечно! Как знамя полка, как реликвия бабушки за комодом! Если понадобиться, пусть прикуют его к истребителю цепями или замуруют в кабине! И еще - добавил император остывая: - Ромул, напомни мне, что я хотел поговорить с Лойолой по поводу Лоуленса. Что-то он совсем обнаглел.
   Как скажете, сир. Я обязательно напомню вам это во время ближайшей вашей встречи с главой Секретной Службы.
   Спасибо, Ромул. Ну, ладно, раз мы погладили их по спинке, они погладят по спинке нас, не так ли?
   Да, сир. Ваш заказ будет отдан 'Людвиг инк'
   Отлично. Вернемся к нашим баранам, Ромул. - и император повернулся к золотой трибуне, скрывая накатившую на него зевоту. Что за скука сегодня днем - подумал он, вытягивая ноги и откидываясь на спинку кресла.
   Да, кстати, Ромул...
   Да, сир?
   Пусть это будет самая дерьмовая часть в моем флоте. И желательно где-нибудь на задворках, где тихо, мирно и скучно.
   Будет сделано, сир. - Ромул знал такое место.
  
  
   Адмирал Волков сосредоточенно смотрел в одно место, а точнее - прямо на лист белой бумаги, украшенный вензелем императорского дома Марков. А еще точнее на фразу 'обязательно к исполнению в течении двадцати четырех часов'. Адмирал прекрасно понимал, что подобные приказы подлежат немедленному исполнению, однако смысл приказа упорно ускользал от понимания. 'Включить в состав первого Ударно-Истребительного Соединения одного представителя нации термингов в качестве боевого пилота.' Пожав плечами Волков обернулся к адъютанту:
   Рэм, вы знаете, кто такие терминги? -
   Одну минуту, сэр... - адъютант поднял глаза вверх, произведя поиск в справочной системе флота, подключенной непосредственно к его шунту.
   Терминги, или иначе - Весселы, одна из малых гуманоидных народностей, предположительно потомки первых земных колонистов эпохи Конквистадорства, некогда заселявших равнинные территории Октавы - 5, планеты с характеристиками ...
   Опусти подробности. Я уже понял. Среди наших пилотов истребителей случайно нет этих термингов? - с затаенной надеждой спросил Волков.
   Ээ... нет сэр. Абсолютно точно нет. Есть хазары и даже пара габольтов, но термингов нет.
   Конечно. - с горечью произнес адмирал: - было глупо надеяться.
   Но один терминг есть в списках курсантов, в Императорской Высшей Летной Школе на Прайме.
   Да? И он готов к вступлению во флот?
   Нет сэр. К сожалению он не в состоянии пилотировать машины класса 'Циклон' и старше - у него индекс нейроадаптации около десяти. Он даже не может управлять мусорным погрузчиком, сэр.
   Срочно свяжи меня с этим питомником желторотых. И еще, Рэм...
   Да, сэр?
   Чтобы эти сведения - ну насчет нейроадаптации и все такое, чтобы ни одна живая душа...
   Да, сэр. - адъютант умел хранить тайны и секреты. Он видел немало и слышал вдвое больше, но понимал, что если бы он разболтал хотя бы десятую часть того, что он знал о отдельной Тридцать Восьмой Эскадре Военно-Космического Флота Империи с лихвой хватило бы для того, чтобы его нашли в подворотне со сломанной шеей.
   Вот и отлично. Связь с Летной Школой. - перед адмиралом появилась голографическая проекция директора школы Яна Васера.
   Добрый день, Ян.
   Так. Вообще-то у нас сейчас полночь, адмирал, но я рад вас видеть. - проворчало изображение.
   Ян, в прошлый раз, когда я тебя видел ты сказал, что отдал бы правую руку за то, чтобы я увеличил квоту на десять мест для твоих птенцов. Так вот, я увеличу ее на двадцать мест.
   Кого мне надо убить, адмирал? - директор школы моментально проснулся.
   Никого. Надо только зачислить в ряды вашей славной школы одного терминга.
   Кого? Это что - фамилия? Так. Владимир, я не понимаю...
   Это национальность. Один терминг учится в вашем гадюшнике. Так?
   Минуточку. - изображение Яна повернулось, он что-то включил, всмотрелся: - Так. Был такой. Но у парня индекс нейроадаптации почти ниже нуля, ему только на транспортниках служить.
   Что значит - был? Где он?
   Так. Отчислили, конечно. Жаль, способный малый, но что сделаешь? Он же не в состоянии подключатся к тактической системе истребителя. Генетический дефект. Это бывает, хотя редко. А что? - удивился Ян.
   Мне очень нужен этот парень. Если ты найдешь его и примешь в свой питомник, а потом выпустишь с зачислением в мое подразделение, то я выделю тебе твою квоту.
   Что же, мы найдем его, адмирал, хотя я не могу понять, для чего вам нужен парень с таким уровнем нейроадаптации. Он же истребителем управлять не сможет. Но для вас - все что скажете. За квоту, разумеется. - Ян хитро улыбнулся. Волков вздохнул:
   И это еще не все, Ян. Мне он нужен к завтрашнему дню.
   Так, ну конечно, мы сделаем все... что? Владимир, ты хотел сказать - когда закончит Школу?
   Мне он нужен завтра, Ян.
   Но мы не... черт, ты просишь принять и выпустить парня с отличием за одни сутки?!
   Он же учился чему-то все это время? Полгода, так? Все равно, нам приходится переучивать этих салаг и вытирать им сопли, учить их азам и началам.
   Ты хочешь сказать, что моя Школа ничему не учит?
   Ян, без обид. Но один выход в патруль учит салагу большему, чем два года в твоей Школе.
   Это только потому, что у нас виртуальные симуляторы?! Да ты знаешь, что наши компьютеры дают картину реальности, почти не отличную от ... - попробовал возмутится Ян, но адмирал перебил его:
   Оставим это. Я говорю правду и ты это знаешь.
   Но он же ничего не знает и...
   Если бы мне нужен был опытный пилот, я бы так тебе и сказал! - проревел Волков: - Тебе нужны эти квоты, или нет?
   Черт, Владимир... ладно, я пойду против совести и своего прямого долга. Но когда ты его получишь - сделай все, чтобы он не сказал, севши в лужу, что его выпустила моя летная школа.
   Мы подтянем парня на месте, не беспокойся. Я лично это обещаю. Квота будет у тебя завтра.
   Что же... тогда видимо все. Пойду, отдам распоряжения насчет твоего терминга. Повезло парню. Что там за дела, а?
   Ради бога, не спрашивай меня ни о чем, Ян. Просто выполни мою просьбу.
   Конечно, Владимир. Приятно иметь с тобой дело.
   Передавай Саре привет. В следующий раз буду в Прайме - обязательно зайду.
   Ты только обещаешь, старый космический пройдоха. - улыбнулся Ян с экрана.
   Конец связи. - Волков покачал головой, потом поманил адъютанта к себе: - Мне нужен самый педагогичный сукин сын среди головорезов второй эскадрильи. И чтобы умел управлять своим корытом в ручном режиме, кого-нибудь из ветеранов.
   Будет сделано, сэр. - адъютант уже знал, кому он состряпает эту работенку.
  
  
   И что ты теперь будешь делать? - спросила Хлоя. Перси пожал плечами и уткнулся в свою выпивку. В этот ранний час бар был практически пуст. Возле стойки сидело двое любителей выпивки и о чем-то говорили бармену, то и дело указывая на экран голопроектора, крутивший последние новости. Бармен слушал их вполуха, в сотый раз протирая один и тот же стакан. Перси завороженно смотрел на его руки, пухлые ладони методично совершали одно и то же движение. Казалось, если уменьшить звук голо и замолчать, то можно будет услышать скрип белой салфетки о хрусталь. Скрип, скрип...
   Перси!
   А? - Перси оторвался от созерцания рук бармена и посмотрел на Хлою. Сегодня на ней не было кричащей красной кожи и тугих брюк. Она была одета как и все деловые люди в этом городе-муравейнике - строго и перспективно. Никаких легкомысленных кружев или двусмысленных вырезов, минимум косметики и максимум деловитости.
   Что ты будешь делать? - повторила Хлоя, внимательно смотря ему в глаза.
   Не знаю, Хлоя, не знаю... - Перси уставился в свой бокал с фирменным коктейлем. В светлой жидкости плавали два сердца, одно темно-вишневое, а другое абсолютно белое. Лед. Они медленно таяли, окрашивая напиток в причудливые тона.
   Не знаю... наверное я должен вернуться домой. И помогать своему отцу вести бизнес.
   Это так плохо?
   Не знаю. - Перси внимательно следил как тают ледяные сердца в его бокале. Он загадал, что если белое сердце растает быстрее темно-вишневого, то ...
   А кто знает? Перси, думаю тебе надо взглянуть на это по-другому. Все не так уж и плохо.
   Ну да. Если не считать того, что я не оправдал доверия своей семьи, которая залезла в долги, чтобы оплатить мою поездку. И еще я не гожусь управлять даже мусорным погрузчиком, потому, что мой уровень нероадаптации ниже пяти! - Перси сжал кулаки: - Я был не хуже других, я выдержал эту чертову 'адскую неделю' для новичков, сдал все экзамены и вот...
   Он замолк. Хлоя тоже молчала, отведя глаза в сторону. Скучающий бармен протирал свой стакан, голопроекторная дикторша за стойкой негромко вещала что-то о политической обстановке и светских скандалах. Льдинки в бокале тихонько звякнули. Темно-вишневое сердце таяло медленней чем белое. Перси вздохнул. И здесь не везет. Сил для того, чтобы удивится этому у него уже не было.
   Думаю, что я вряд ли могу помочь тебе советом. Я и со своей жизнью-то не разобралась. Но могу рассказать тебе одну историю. Однажды были лютые морозы, и один воробей замерз почти до смерти. И вот он упал вниз, на землю. А потом стало еще хуже - корова на него нагадила. Но дерьмо было теплое, и в нем были зерна. И вот, наш воробей отогрелся, наелся и на радостях чирикнул. Мимо проходил кот, и услышав, воробья, аккуратно очистил его от дерьма и съел. А мораль этой басни такова - не все такое, каким выглядит. Не каждый тот враг, кто на тебя нагадит, и не всякий тот друг, кто тебя от дерьма очищает. - Хлоя прикурила маленькую сигару и помахала рукой перед собой, разгоняя дым. В бар ввалилась шумная компания молодых людей, они громко смеялись и хлопали друг друга по плечам.
   Спасибо, Хло. - вяло улыбнулся Перси, смотря в свой бокал. Темно-вишневое сердце уже растаяло, а белое все еще плавало, похоронив последние надежды.
   И еще одна мораль... если тебе тепло и есть что съесть - сиди тихо и не чирикай. Так что брось. Все к лучшему. - Хлоя погладила его руку: - Все наладится. Как-нибудь.
   Ну да, конечно. Ладно, хватит об этом. У тебя-то как дела? - Перси залпом выпил бокал и заказал себе еще один.
   У меня все путем. Недавно повысили на работе, сейчас получаю в полтора раза больше. Помнишь Вес? Так вот, она ушла от своего ювелира, сейчас с каким-то военным крутит.
   А что с Инной? В последнее время я не получал от нее никаких известий. Из Школы не отпускают, даже увольнительные перестали давать.
   Инна... Твоя подружка кажется вытащила выигрышный билет. За ней стал ухлестывать какой-то тип из Бизнес-Сити, лимузин, бриллианты, все дела. Она забрала вещи и переехала к нему.
   Давно?
   Два месяца назад.
   Понятно. - Перси снова опрокинул бокал. Горечь сжала сердце, встала комком в горле. Подошедший бармен молча поставил на стол бутылку и удалился. Перси наполнил бокал снова, даже не посмотрев на этикетку. Какая разница.
   Перси, ты напьешься. - предупредила Хлоя, наблюдавшая за ним.
   Какая разница, Хло...
   Давай уж и я с тобой. Чтобы тебе не одному на полу валяться.
   Тебе же на работу надо.
   А я два дня отгула взяла. Хотела на озеро съездить отдохнуть. Что уж... - Хлоя тоже налила себе полный бокал и опрокинула в рот, закашлялась и закрыла лицо руками.
   Хло, ты что? Погоди, у меня дела неважно, но ты-то... - Перси попробовал ее остановить, но Хлоя решительно отвела его руку.
   У меня есть право, дарованное конституцией и императором Марком, и согласно этому праву я могу напиться когда хочу и где хочу! У тебя проблемы!
   Да, у меня проблемы...
   Ты не знаешь, что такое настоящие проблемы, ты маменькин сынок из Верхнего Сиденья. - отмахнулась от него рукой Хлоя, наполняя очередной бокал.
   Из Верхнего Синнея. - поправил Перси, начиная сердиться.
   Какая разница. Ты думаешь, что вся Вселенная крутиться вокруг тебя и твоего дружка-миллионера. И ты думаешь, что у тебя проблемы. - упрямо повторила Хлоя.
   Хло, послушай...
   Нет, уж, наслушалась! Теперь моя очередь! Ты даже не представляешь, что такое жить без родителей, в интернате. У нас даже имен-то не было, номера идентификационные. Имена мы сами себе потом выбирали. И сестер с братьями. - Хлоя выпила, помотала головой и продолжила: - Никто о тебе не заботиться и если ты загнешься на улице, это никого не будет волновать. Самый простой путь - фабрика донорских органов. Почки тебе хватит на два месяца нормальной жизни. Легкое стоит дороже. Проходит какое-то время и ты начинаешь понимать, что ты это уже не ты, а комплект дешевых заменителей. Те, кому повезло, мордашка смазливая, или с фигурой все в порядке, могут рассчитывать на месте на панели. Сутенеры берут семьдесят процентов от прибыли, конкурентки норовят плеснуть в лицо кислотой, а полиция рада поймать тебя и отыметь всем участком в седьмой камере. - зло закончила Хлоя, с размаху поставив бокал на стол.
   Почему в седьмой? - тупо спросил Перси.
   Ну, в восьмой. Или в десятой. Какая разница, где тебя трахают. - Хлоя подняла вверх сигарету и некоторое время смотрела на ее тлеющий огонек.
   Если бы ты знал Перси, если бы ты знал... а какая разница, знаешь ты или нет. Да и вообще... пошел ты Дорбан к черту. - сказала Хлоя и заплакала. Перси молча обнял ее и они некоторое время сидели так, обнявшись.
   Ладно, Хло... на, выпей.
   Пошли они все... давай сюда. Выпьем, чтобы все сутенеры галактики горели в аду.
   И инструкторы. - добавил Перси, поднимая бокал.
   И инструкторы. - согласилась Хлоя.
   Ухх... из чего ее делают. Огонь...
   Дерьмо. Самое натуральное. Перси, тебе еще уччиться и уччиться. Дерьмо. - Хлоя понюхала бокал и сплюнула в пепельницу.
   Сделано из дерьма, как и все в этом дерьмовом мире.
   Эй, Хло, это меня выкинули из школы, это моя девушка ушла к какому-то хлыщу, и это я сейчас должен предаваться глубокому оттчаянию. - заплетающимся голосом сказал Перси, нацеливаясь налить себе еще.
   А у меня тяжелое детство. И еще приятель, которого выкинули из Летной Школы, и подружка от него ушла. - парировала Хлоя.
   Да, за это надо выпить.
   Конечно. Черт, ты опять пролил все на стол!
   Извини, Хло, я просто...
   Увалень. Налей мне еще.
   Слушай, Хло... я тут давно у тебя хот... хтел, хотел...
   Давно меня хотел? Я могу сделать это прямо здесь. - Хлоя стала расстегивать пуговицы на своем строгом сером пиджаке.
   Погоди. Я хотел у тебя спросить. - поднял ладонь Перси.
   Что?
   Той ночью... ну когда мы познакомились, помнишь?
   Ну?
   У нас что-то было?
   Как? - Хлоя с недоумением уставилась на Перси. Потом внезапно громко рассмеялась.
   Что тут смешного, Хло? Хло...
   Ах, ты мой бедненький! Душа моя неиспорченная... Вот, что я тебе скажу, Перси... - Хлоя наклонилась к нему так, что через расстегнутый воротник белой рубашки он увидел ее кружевное белье, и прошептала: - Пусть это будет моей маленькой тайной.
   А? Хло это нечестно, я же все тебе рассказываю, и потом... - начал было Перси, но в этот момент кто-то положил ему руку на плечо. Он поднял голову. Патруль. Двое в форме военной полиции. Одинаковые каски, ботинки и выпяченные нижние челюсти. Перси ухмыльнулся и отдал им честь:
   Идите отсюда ребята, с этого дня я больше не служу в Вооруженных силах Империи.
   Курсант Дорбан? - спросил один из них, тот, что выпячивал челюсть сильнее. Наверняка сержант. Перси так надрался, что даже не мог разглядеть знаки различия на рукаве.
   И что? - вмешалась Хлоя: - оставьте его в покое, ребята, он уволен из армии.
   Пройдемте с нами. А вы мэм, останьтесь здесь. - и тот, что с выпяченной челюстью легким толчком ладони остановил встающую Хлою.
   Эй, убери руки, хам в мундире! - возмутилась она и толкнула его в ответ.
   Держите себя в руках, мэм! - и один из полицейских шагнул было вперед, опустив руку на пояс, где висел нейрохлыст, но Перси рванул его на себя и с силой ввинтил свой кулак в выпяченную челюсть. Как говорил садюга Бертран Тор, выбивший дерьмо из всех салаг-курсантов на занятиях рукопашного боя - 'дай ему самому напороться на твой кулак, подшаг, подшаг, тупица, левой ногой подшаг и снизу вверх, всем телом в челюсть!' Полицейский рухнул на спину, опрокинув столик и разбив кружку, Перси мельком подумал, что Бертран гордился бы его ударом, а Хлоя с размаху опустила бутылку на голову его приятеля. Бутылка разбилась, коп сполз под стол, откинув в сторону руку с зажатым в ней нейрохлыстом. Бармен равнодушно посмотрел в их сторону и продолжил протирать бокалы. Компания молодых повес у стенки радостно зааплодировала и засвистела в знак одобрения.
   Кажется пора уносить ноги. - констатировала Хлоя, вставая и хватаясь за стенку, чтобы удержать равновесие. Перси помог ей и они вместе направились к выходу, перешагивая через лежащих на полу полицейских. Они почти дошли до двери, когда та распахнулась и в бар ввалилось по меньшей мере пять здоровенных парней в форме военной полиции.
   Вот ведь дерьмо. - спокойно констатировала ситуацию Хлоя, привалившись к стене.
  
  
  
   Так-так. Курсант Дорбан. Учинили драку в каком-то баре, оказали сопротивление военной полиции... - крепыш в форме военной полиции с погонами старшего сержанта оттолкнул от себя папку с документами и вопросительно уставился на Перси. Перси промолчал. У него зверски болела голова, ломило суставы и тянуло выблевать весь желудок прямо на стол - последствия применения нейрохлыста.
   Ну? Что же вы молчите, курсант? - сержант сцепил руки перед собой и наклонил голову, разглядывая Перси так, словно тот был редким мутантом, заспиртованным в кунсткамере Олд-Прайма.
   Мххх....ммм... - попытался что-то выдавить из себя Перси. Сержант наклонился вперед, толкнул к нему стакан с водой, выждал, пока он выпьет. Вопросительно поднял брови.
   Мххм... Сержант... эээ...
   Клейтон. Дори Клейтон. - сержант указал на свой нагрудный знак.
   Сержант Клейтон... я не курсант. Меня уволили. И потому не подчиняюсь военной полиции. А ваши люди применили нейрохлыст. - Перси знал закон. Его не запугать. И он подаст в суд на этих садистов, которые...
   Курсант Дорбан. Вы можете не знать этого, но все данные по всем воинским соединениям в Прайме поступают на наш компьютер незамедлительно. Поэтому ваша ложь выглядит... жалко. Могли бы придумать что-нибудь пооригинальнее. Имейте в виду, что согласно законам Вооруженных сил Империи мы может отдать вас под трибунал прямо отсюда. Даже не согласовывая это с вашим командованием.
   С моим командованием?
   Именно. А список ваших нарушений на трибунале гарантировал бы вам два-три года в военных тюрьмах Империи. Только благодаря ходатайству вашего командования и лично директора Школы Яна Васера, только благодаря им мы не стали направлять ваше дело в трибунал. За вами прислали транспорт, он будет через несколько минут. Вы свободны, курсант.- сержант встал, подошел к окну, давая понять, что беседа окончена. Перси нерешительно потоптался на месте, отдал честь сержантской спине и направился было к выходу.
   Курсант! - окрик остановил его у самой двери. Перси посмотрел назад. Сержант по-прежнему смотрел в окно, не оборачиваясь, он тихо произнес себе под нос, но так, что Перси расслышал каждое слово.
   И если нам придется встретиться еще раз... вам не помогут высокопоставленные заступники. Я лично прослежу за этим. Вам ясно, курсант? - он обернулся и Перси столкнулся с серым льдом его глаз.
   Конечно, сержант. - и Перси вышел в коридор. Там он увидел сидящую на скамье Хлою. Та выглядела растрепанной и взволнованной. Увидев его, она вскочила и, подбежав, заключила в объятья.
   Перси! Ты...
   Хлоя! Что ты тут делаешь?
   Они утащили тебя, я пыталась объяснить, что ты уже не служишь в армии, но они...
   Тут какая-то ошибка, Хло, я и сам...
   Курсант Дорбан? - низкий голос. Широкая тулья фуражки. Планка орденов. Ян Васер! Директор Императорской Высшей Летной Школы, собственной персоной!
   Ээ... Да, сэр! - вытянулся Перси.
   Пройдемте со мной. Ох и задали вы нам хлопот. Честное слово, если бы не Владимир, быть бы вам сейчас под трибуналом.
   Но сэр...
   И попрощайтесь со своей дамой, что-то мне подсказывает, что вы нескоро ее увидите. Насколько я помню, в частях Ударно-Истребительных Войск первые два года новичкам увольнительных не дают.
   ... - онемел Перси. За его спиной тихонько взвизгнула Хлоя.
   Давайте, давайте. Поторапливайтесь. Через два часа отбывает ваш челнок, а вам еще присягу принимать, форму подгонять, да мало ли. - директор буквально тащил Перси за руку. Уже у двери Перси обернулся и встретился взглядом с сияющей от радости Хлоей.
   Я напишу тебе. - сказал он, останавливаясь.
   Только попробуй забыть. - ответила та, глядя на него подозрительно мокрыми глазами.
   Быстрей, молодой человек, такой шанс как у вас один на миллион выпадает, вас берут в Ударно-истребительные без экзаменов и тестов, я бы лично впереди меня бежал! - ворчал директор, таща Перси за собой.
  
   Вы в этом совершенно уверенны? - тихо спросил Ромул. Он выглядел подавленным.
   Нельзя быть уверенным ни в чем, в этой юдоли скорби, сын мой. - ответил инквизитор, не поворачивая своего лица, спрятанного где-то там, в глубине темного капюшона.
   Ни в чем нельзя быть уверенным. Кроме того, что когда облака рассеются, на землю глянет солнце. Кроме того, что велит тебе твоя вера и твой долг... ведь твой император слаб, сын мой.
   Да, это так... - с некоторой заминкой сказал Ромул, вспомнив Марка Второго.
   Он уклоняется от исполнения своего долга и империя слабеет, как стадо разбредается в разные стороны у нерадивого пастыря. И сан пастыря над малыми сими не привилегия, но долг, долг тяжкий и вечный. Не о себе должен думать пастырь, но о стаде своем.
   Тиима... - склонил голову Ромул, выдохнув ритуальный ответ, помолчал, храня тишину, словно некую драгоценность и спросил снова:
   Но как ... нет, погодите. В чем причина этой слабости, святой отец?
   У одного крестьянина в пруду с карпами завелась щука. И карпы его на диво, стали вкусны и жирны. Истинное лекарство - всегда смертельный яд. Надо только знать дозировку. - ответил инквизитор.
   У него нет соперников, святой отец... он уверен в том, что империя держится, держалась и будет держаться, он влачит праздное существование... я понял. Ему необходима встряска... война, заговор, кризис, реальная опасность, которая заставит его встряхнуться и понять, что он не вечен и империя также не вечна... - сказал Ромул, наполовину уже самому себе.
   Но любое из этих действия это предательство империи... святой отец, подскажите, как мне быть?
   Просто выполни свой долг, сын мой. А в чем он заключается - тебе подскажет сердце. Иди за ним. - Инквизитор встал, давая понять, что аудиенция окончена. Ромул вышел наружу.
   Что скажете, брат? - откуда-то сбоку появилась темная фигура, облаченная в такую же хламиду, как и первый инквизитор.
   Он выполнит свой долг. Это написано у него на лице и тут... - рука инквизитора описала окружность в области сердца: - он из тех, кто отдает все своему делу.
   И у него это удастся?
   Конечно удастся. Он сможет. А заодно поможет и нам. Империи явно не помешает кровопускание.
   Жирная свинья годится только на убой...
   Тиима, брат мой. - и два инквизитора растворились в темноте комнаты.
  
   'Гермес', линейный крейсер, приписанный к отдельной Тридцать Восьмой Эскадре Военно-Космического Флота Империи, под командованием адмирала Волкова. Построен в 2345 году с военных стапелей Айма - 3. Оснащен двумя генераторами Хорна, гипердвигателем Ломоносова -Бреннеке, главный калибр - туннельное орудие 'Берта', активная защита представлена тридцатью двумя панельными батареями, возможно размещение трех ракет типа 'Стардестроер', электронная защита, гравитационный щит, в наличии выбрасыватели наносетей, четыре лазерных батареи класса 'Нова', несет до двадцати пяти легких судов класса 'Шершень', или до пятнадцати судов класса 'Пустельга'. - приятный женский голос прервался, едва Перси выбрал другую тему на экране своего лаптопа.
   Суда класса 'Шершень', состоящие в данный момент на вооружении Истребительно-Ударных Соединений Императорского Флота. 'Гладиатор', 'Кинжал', 'Вампир'.
   Подробнее. 'Гладиатор'. - Перси устроился поудобнее, откинувшись на спинку кресла.
   'Гладиатор'. Относится к классу 'Шершень'. Легкая палубная авиация. Двигатель - генератор Хорна. Гипердвигателем не оснащен. Два лазерных орудия, мощностью двадцать единиц по шкале Монро. Импульсная накачка с тактовой частотой собственного генератора. Два грузовых слота для ракет.
   Подробнее.
   Ракетные слоты 'Гладиатора'. Имеется возможность разместить пятьдесят ракет типа 'Жало', или двадцать типа 'Тигр', а также две ракетные бомбы типа 'Апокалипсис'...
   Закрыть. Конец работы - Перси выключил свой лаптоп и стал смотреть в настенный экран внешнего обзора. Уже совсем скоро челнок доставит его к 'Гермесу'. Именно там он и начнет свою военную карьеру. Перси с трудом верилось в то, что сейчас он сидит на борту военного транспортника, одетый в форму пилота-истребителя с заветными серебряными крылышками на петлицах. Все было каким-то нереальным, словно происходящим в легкой полуденной дреме, когда все желания и мечты кажутся такими доступными и возможными. Перси подумал, что о нем скажут его одноклассники, семья. И конечно же Инна. Которая наверное пожалеет о том, что связала свою жизнь с каким-то богатеньким хмырем из Ист-порта, а не с ним. И Стив, отчисленный из-за своих чертовых имплантантов, обрадуется за него. И Йол, если бы он узнал, и Элла с Надин и Итан ... - тут судно качнулось и раздалось шипение шлюзовой камеры. Перси встал, поспешно привел себя в порядок, отряхнул форму, краем глаза посмотрел в зеркало, висящее на переборке - петлицы сияют, фуражка на два пальца от бровей, стрелки на брюках - порезаться можно. Все в порядке. Он должен понравиться своему будущему командиру. Дверь с шипением открылась. Никто не вошел внутрь и Перси, чуть помедлив шагнул вперед. Пройдя шлюзовую камеру он вышел наружу и зажмурился, ослепленный добрым десятком прожекторов. Грохотал металл, вспыхивали звезды сварочных агрегатов, в воздухе остро пахло озоном. Огромное помещение внутренней палубы 'Гермеса', казалось было одной большой строительной площадкой. Суетились люди, больше похожие на муравьев своей целеустремленностью и деловитостью, они, как и механизмы на верхней палубе, не делали ни одного лишнего движения. Перси застыл, не зная, что делать. Рядом вспыхнул огонь сварочного агрегата, и добрый кусок металла упал на палубу в двух метрах от Перси. Он отскочил и едва не сбил с ног какого-то детину в рабочем комбинезоне, несущего какую-то закутанную в брезент штуковину.
   Ты что под ноги лезешь, тряпкосос! Пришлют кадетов нам на голову. - выругался детина, едва не уронив свою ношу.
   Извините, сэр. Я только что прибыл.
   Это видно. Да не стой ты тут столбом, отойди.
   Сэр, где я могу найти...
   Ты, что издеваешься?! - возмутился детина, опуская ношу на палубу: - Дай пройти, пока... а черт! - последнее высказывание относилось к подходящему офицеру.
   Так. Что несем, Боргхарт? - спросил офицер, подойдя поближе. Перси увидел на его плече повязку с буквами 'ВП'. Военная полиция.
   Да иди ты, козел. - внезапно оскалился тот, кого назвали Боргхартом. Перси испугался, что офицер сейчас схватится за нейрохлыст, или вызовет патруль, но тот только скривился. Будто и не слышал оскорбления. Потом нагнулся и откинул брезент. Под брезентом оказалась большая бутыль из-под кислоты. Литров на семьдесят. Почти полная.
   Надо полагать, это очень нужная для ремонтной бригады кислота, да, Боргхарт? И наш ас опустился до нужд ремонтников, решив помочь ребятам перетаскать бутылки? - сказал офицер, неторопливо откупоривая бутыль. Боргхарт сложил руки на груди и принялся демонстративно разглядывать прожекторы на верхней палубе. Офицер наконец откупорил бутыль, понюхал воздух и изобразил удивление:
   Ого! Да здесь самый натуральный спирт! У вас есть разрешение на доставку такого количества спирта на боевой корабль? Что? - он вопросительно уставился на детину. Здоровяк продолжал разглядывать прожекторы с совершенно отсутствующим выражением лица.
   Так и запишем - разрешения нет. А бутыль изымем. И акт напишем. - офицер настороженно посмотрел на Перси. Перси последовал примеру Боргхарта и принялся разглядывать прожектора. Что от военной полиции ничего, кроме неприятностей ждать не приходиться, он усвоил еще с Летной Школы.
   А можем и не писать акт. Можем, да. - офицер задумчиво обошел бутыль и уставился на Боргхарта.
   Думаю, командир вашей эскадры не обрадуется, если узнает, что лучший пилот его 'золотой' пятерки пытался протащить контрабанду на корабль.
   Какую контрабанду? - искренне удивился Боргхарт.
   Вот эту. - уточнил офицер, тыча в бутыль со спиртом.
   Не вижу. - заявил пилот.
   Вот как. - сказал офицер и еще раз обошел бутыль. В этот момент он напоминал худого облезлого кота, принюхивающегося к миске с молоком. Потом офицер посмотрел на Перси.
   А вы что-нибудь видите, стажер?
   Ничего не вижу, сэр! - Перси, как и положено любому стажеру угадывал куда дует ветер с полуслова.
   Ясно. Ну, что же Боргхарт, тогда акт писать не будем. Считай, тебе повезло. А бутылочку я конфискую, чтобы неповадно было. И смотри мне, в следующий раз. - погрозил офицер и махнул рукой:
   Вольно. Можете идти. - потом он посмотрел на бутылку и понял, что не унесет ее один.
   Эй, пилоты! Помогите-ка мне донести бутылку.
   Какую бутылку, сэр? - удивился Боргхарт: - Я ничего не вижу. - и он, довольно осклабясь, положил руки в карманы, и вразвалочку зашагал прочь.
   Стажер! - сказал офицер, проследив за ушедшим пилотом довольно злобным взглядом.
   Да, сэр! - откликнулся Перси.
   Взять бутыль. И шагом марш за мной.
   Есть, сэр. - и Перси обречено склонился над бутылью. Вот ведь влип, пронеслось у него в голове, не успел на судно прибыть, а уже попал. Везунчик Перси. Он приподнял стеклянную бутыль. Тяжелая. И как этот Боргхарт нес ее на плече?
   Ну, что ты там возишься? - раздраженно бросил офицер.
   Она тяжелая сэр. Думаю, что вряд ли смогу нести ее.
   Вот она, современная молодежь. Даже бутылку поднять не могут. - офицер пнул бутыль ногой и осмотрелся. Махнул рукой проходившему мимо робопогрузчику:
   Эй, на роботе!
   Что такое, лейтенант? - робопогрузчик повернулся, и рыжая голова, спрятанная за дугами безопасности, склонилась к ним.
   Помоги-ка отнести это на склад.
   О чем речь, лейтенант. - и могучие клешни погрузчика опустились вниз, сжали бутыль и... Стекло лопнуло, разлетевшись во все стороны, спирт залил всю палубу, забрызгав мундир офицера и не успевшего отскочить Перси.
   Извини, лейтенант. Промашка вышла. - нагло улыбнулась рыжая голова и робопогрузчик разжал клешню, рассыпая стекло по полу.
   Ах ты... - побагровел офицер. Видно было, каких усилий ему стоило сдержаться. Он резко развернулся и зашагал прочь.
   А ты, братишка, что стоишь здесь? - поинтересовалась голова у Перси: - Да еще и без комбеза. Старик увидит - затрахает без мыла. Валяй, дуй к коменданту, пусть тебя определит.
   Я...
   Вон в ту дверь, потом прямо по коридору, к лифту. Там спросишь. Ну, бывай. - металлическая туша робопогрузчика, больше похожая на гротескного силача-великана, зашагала к причалу номер пять, захватив какие-то арматурины. Перси последовал совету и довольно скоро подошел к стальной двери с надписью 'комендант'. Осторожно постучав, он приоткрыл дверь.
   На пятую палубу, а не на восьмую! Как интересно вы в пространстве будете груз кантовать?
   Но согласно инструкции... и секретность...
   Если мы поставим груз на восьмую, то никогда не достанем его оттуда. Ты на габариты внимание обратил? И, кстати, суперкарго должен следить за погрузкой! Если бы ты следил за ней, то понял бы, что это эти хреновины... минуточку. Что вам нужно, кадет? - приземистый багроволицый мужчина отвлекся от своего собеседника.
   Сэр, я ...
   Вас учили стучать в дверь, черт возьми?!
   Я стучал, сэр.
   Палуба семь, каюта сто сорок пять. Остальное у каптернамуса. - отчеканил мужчина и отвернулся.
   Спасибо, сэр. - сказал Перси, притворяя дверь. Он уходил по коридору, а вслед ему неслось:
   И три-сорок пять по двести надо убрать на восьмую палубу. Там пятьдесят девять тонн боеприпасов. Какого беса? За одно патрулирование мы никогда не тратим больше пяти ракет. И то на учебные цели.
   Хорошо, тогда я уберу груз с восьмой и направлю туда три-сорок пять. Кастор только что вышел на смену, его бригада и займется...
   И не забудь проверить ограничители, эти ублюдки сняли их с погрузчиков и тягают по две нормы. Порвут тяги к чертям собачьим, опять всю погрузку псу под хвост.
   В конце концов Перси нашел-таки свою каюту. Палуба семь. Каюта сто сорок пять. Обычный пенал из оргапластика. Серые панели. Персональный монитор. И пакет на кровати. В пакете оказался стандартный комбинезон СК 2М. Красного цвета. Сложив свои вещи в шкаф Перси почесал в затылке и подумал, что если он сходу наденет на себя комбез это будет наглостью. Сперва надо доложиться офицеру, это во-первых, а во-вторых комбез был мятым и Перси не хотелось представать перед будущим начальством в таком виде. Лучше я пойду так, подумал он встав перед зеркалом. Парадная форма Имперского Флота вызывала у него восхищение. Перси еще раз придирчиво оглядел себя с ног до головы и отправился искать своего будущего начальника. Проходя мимо шлюза он нахмурился, вспомнив недавние события и чуть не натолкнулся на робопогрузчика, который переносил здоровенный ящик.
   Кто-то легко подхватил его под локоть, не дав наткнуться на пять тонн двигающегося металла.
   - Смотри куда прешь! -
   - Извините, сэр. - сказал Перси, пытаясь обернуться. Хватка была железной.
   Эй, ты что новенький? - хватка немного ослабла.
   Да, сэр. - откликнулся Перси, оборачиваясь. Позади стоял невысокий коренастый и абсолютно лысый мужчина в комбинезоне. Фиолетовые лампы дневного освещения весело играли бликами на блестящей коже головы.
   Одевай комбинезон, олух! Через два часа выходим в пространство. - сказал лысый и легко обогнал его, направляясь вперед.
   Извините, сэр! - поспешил за ним Перси.
   Ну что еще? - обернулся тот.
   Сэр, где мне найти секцию В - 13?
   Ты в В-13? Зачем? - прищурился лысый.
   Согласно назначения, сэр. В распоряжение лейтенанта Рока Уистлера.
   Ага... - лысый покачал головой, поджал губы и внимательно осмотрел его снова. С ног до головы. Некоторое время они молчали, потом Перси нерешительно напомнил о себе:
   Сэр?
   Что? Ах, да. Рок Уистлер - это я.
   Вы? - изумился Перси, оглядывая его комбинезон, без всяких признаков знаков различия. По внешнему виду можно было скорее предположить, что это рядовой из погрузочной бригады, хотя, как вспомнил, Перси, те ребята носили нашивки на рукавах. Опомнившись, Перси отдал честь и произнес:
   Сэр! Стажер Дорбан в ваше распоряжение прибыл! - и протянул пакет со своими документами.
   Расслабьтесь, стажер. Не тянитесь, здесь, вам не академия. Произошла ошибка, только и всего. 'Дикие кошки' не принимают стажеров. Пройдемте со мной. - и он решительно подошел к ближайшему терминалу связи. Привычно набрав код, лысый пилот обратился к появившейся на экране заставке:
   Соединить с полковником Дотсом. Срочно. Добрый день, полковник.
   А, это ты... - недовольно проворчал полковник, судя по халату и мокрым волосам только что вышедший из ванной.
   Рональд, это переходит всякие границы! Сегодня с утра какой-то хлыщ из ВП чуть Боргхарта не арестовал, потом опять инспектор приходил, когти закрашивать. И в довершение всего какой-то стажер на мою голову. Какой балбес в мою команду стажеров посылает?
   Успокойся, Рок. Твои ребята тоже не ангелы. А стажер... сейчас разберусь. Стой, где стоишь. - и полковник исчез с экрана. Лейтенант демонстративно прислонился к стене, поглядывая на часы. Перси стоял рядом, удивляясь панибратским отношениям, царящим среди офицеров 38-й отдельной. Через некоторое время экран загорелся снова. Полковник выглядел встрепанным и изрядно побагровевшим.
   Рок?
   Да, Рональд. Я здесь.
   Рок я ничего не смогу с этим сделать. Это приказ.
   Что? Рональд, да ты понимаешь, что значит повсюду таскать за собой стажера? Это так же удобно, как ...
   Это приказ Рок.
   Но Рональд!
   Рок! - полковник перешел на особый командный язык, не повышая голоса, но словно выталкивая слова. На некоторое время все замолчали. Потом экран погас.
   Странно... - пробормотал Рок себе под нос. Потом повернулся и посмотрел на него, так, будто только что увидел.
   Ну, раз уж ты теперь сидишь на моей шее, давай знакомиться. Меня зовут Рок. - и он протянул руку.
   Стажер Дорбан, сэр! - Перси вытянулся в струнку. Рок посмотрел на него, на свою руку и заметил:
   Стажер, вы соблюдаете субординацию?
   Да, сэр!
   Ну так вот, зарубите у себя на носу, что в ударных истребительных никто не обращается к друг другу по званию. Разве что если хотят оскорбить. Вы хотите обидеть меня, стажер?
   Никак нет, сэр!
   Так пожми руку и не называй меня больше 'сэр'! Или я должен ждать какого-то стажера?!
   Конечно... Рок. - Перси торопливо пожал протянутую руку.
   А теперь... кстати, как тебя зовут?
   Перси Дорбан.
   Так вот, теперь, Перси ты со скоростью звука понесешься в свою каюту и наденешь комбинезон СК 2М. А потом найдешь меня в отсеке В-13. Быстро! - лысый выразительно сверкнул глазами и Перси понесся выполнять приказ.
  
  
   Он уже почти добежал до своей каюты, когда гулкий звук сирены разнесся по коридорам. Ярко-синее дневное освещение мигнуло и погасло, сменившись тусклыми красными огнями аварийного освещения.
   Внимание! Сорокасекундная готовность! - прогремел голос и где-то загремели многочисленные ботинки, взвыли в голос сирены поменьше, добавляя свою толику страха и тоски в общий диссонанс человеческого переполоха. Перси в растерянности остановился, на секунду забывшись от такой резкой перемены. Кто-то толкнул его в плечо и проорал на ухо:
   Какого хрена ты не в комбинезоне, пижон?! Сигнала не слышал?!
   Тридцать секунд. Двадцать девять секунд. - монотонно отчитывал голос. Перси открыл было рот, сказать, что он и шел за комбинезоном и вот его каюта, но этот невежливый тип явно не был склонен к разговорам. Вместо этого он подхватил Перси под локоть твердой хваткой и повлек за собой. В тусклом аварийном освещении Перси не мог разглядеть чин своего похитителя, но он исходил из того, что на всем этом судне нет ни одного человека ниже его рангом, а потому лучше подчиниться.
   Шевели ногами, ублюдок! - прошипел тот, кто держал Перси за локоть и Перси последовал приказу.
   Двадцать секунд до входа в боевой режим. - неслось вслед им из коридоров.
   Быстрее! - они остановились перед какой-то перегородкой, где похититель отпустил руку Перси и с размаху хлопнул по переключателю. Перегородка с шипением поднялась и Перси буквально втолкнули внутрь. Его похититель не смог удержаться на ногах и ввалился в помещение вслед за ним.
   Десять секунд. Начинается откачка атмосферы. - дверь с шипением закрылась за ними и на панели загорелся красный огонек, который говорил о том, что та заблокирована. Перси огляделся. Он сидел на мокром силуминовом полу, наверху, под потолком змеями свисали шланги с какими-то раструбами... это была душевая!
   О черт! - выругался кто-то рядом.
   О черт! Ну и попадет же мне сегодня. - повторил он и встал на ноги. Наконец-то Перси мог рассмотреть своего похитителя подробнее. Комбинезон с нашивками лейтенанта Военно-Космических Сил Империи обтягивал стройную женскую фигуру. Волосы были тугим узлом связаны на затылке, на поясе висела кобура из которой выглядывала рукоятка 'Тигр - М'.
   Ну, что, вылупился? Ты-то откуда на мою голову свалился? - вздохнула лейтенант, прислонившись к стене душевой.
   Сэр, то есть мэм, я стажер, мэм. Перси Дорбан. Направлен к лейтенанту Року Уистлеру.
   'Дикие кошки'? Он же не берут стажеров. Хотя, какая разница... я между прочим сейчас на мостике быть должна. Траекторию рассчитывать. - без всякой связи с предыдущими словами заметила девушка, садясь на пол.
   Ох и влетит мне... какого черта ты делал в коридоре без комбинезона? Хотел сдохнуть, когда атмосферу откачают? - Перси уже начал привыкать к ее манере перескакивать с одной темы на другую.
   Я как рез шел к своей каюте, где лежал мой комплект СК-2, мэм. - ответил Перси, чувствуя, что пол под ним подрагивает - махина 'Гермеса' выходила на заданный курс. Лейтенант звонко расхохоталась.
   Ты хочешь сказать, что... ха! Тысяча чертей! Я зря притащила тебя в душевую!
   Кстати, а зачем вы это сделали... мэм? - осторожно поинтересовался Перси.
   Зачем? Если старик говорит - боевая тревога, это значит - боевая тревога. Через тридцать секунд откачивают воздух отовсюду, кроме медпункта, камбуза, душевых и спортзалов. Ближайшая душевая - эта. Меня зовут Кэллахан. Лейтенант Сандра Кэллахан. - лейтенант пошарила в кармане и извлекла на свет пачку сломанных сигарет. Пожала плечами и бросила пачку на пол. Встала и подошла к терминалу, набрала код и выжидая, уставилась на экран.
   Лейтенант Кэллахан, сэр.
   Кэллахан, где вас черти носят? - спросил появившийся на экране тип с маленькими щегольскими усиками.
   Майор, я застряла в душевой, сэр.
   Ну так выходите оттуда. Я жду вас на мостике. Сегодня ваше дежурство, не забыли?
   Я не могу сэр. Атмосферы нет.
   Почему? Я вижу, комбез на вас, закройте шлем и вперед.
   Сэр я не одна. Здесь стажер и у него нет комбинезона.
   Что? Стажер? Что он там делает?
   Это я приволокла его сюда, сэр. - созналась Кэллахан: - он был в коридоре без комбинезона когда раздалась тревога и ...
   Понятно. - майор посмотрел куда-то в сторону и ничего не выражающим тоном заметил: - в таком случае, лейтенант, боюсь вам придется сидеть там вдвоем еще полтора часа. До окончания тревоги.
   Сэр...
   Приятно провести время, лейтенант. - изображение погасло. Кэллахан некоторое время смотрела на пустой экран, потом выругалась. Негромко, но с чувством. Села рядом с Перси и сказала:
   Ну что, стажер... сидеть нам еще долго. Может хоть анекдот расскажешь?
   Как скажете, мэм... - Перси начал вспоминать все анекдоты и смешные истории, какие он только знал. И когда через полтора часа дверь в душевую открылась под дружное ржание и сальные шуточки техников, он уже иссяк.
   Эй, Сандра! Здорово повеселилась?
   Смотрите, какой шустрый стажер у 'Диких кошек'!
   Лейтенант! У меня порвался СК! Пригласите меня в душ на следующей тревоге! - и так под улюлюканье и хохот они вышли из душевой 345 АН. Впереди улюлюкающей толпы стоял, широко расставив ноги здоровяк Боргкхарт, уже знакомый Перси по инциденту в ангаре.
   Сандра, как это понимать? - прогудел он, наклоняясь.
   Отстань, Борг. - и лейтенант Кэллахан прошествовала к выходу, оставив недоумевающего Боргкхарта позади.
   Сандра! - здоровяк посмотрел ей вслед, потом повернулся к Перси и скривился, словно съел лимон целиком:
   Опять ты? Ну, на этот раз я тебе задам... - и он схватил Перси за грудки и встряхнул так, что тот едва не вывалился из форменного кителя. Перси попытался вырваться, но с тем же успехом он мог разжать лапы у робота-погрузчика.
   Борг! Оставь парня в покое! - откуда-то появился лейтенант Рок и вцепился в объемный бицепс здоровяка.
   Рок, этот тряпкосос сдал меня крысе из ВП, угробил месячный запас спирта и затащил мою девушку в душевую во время тревоги! И если ты не дашь мне отвернуть ему голову прямо сейчас...
   Борг, остынь!
   Этот гаденыш...
   Врежь ему, здоровяк!
   Эй, сто кредиток на Борга!
   Борг, немедленно прекрати! Ну, сам напросился... - Рок развернул здоровяка и коротким движением ткнул его в правый бок, под ребра.
   Ох! - здоровяк осел на пол, бледный как полотно. Уистлер вырвал наконец изрядно помятого Перси из его рук и встал между ними.
   Ну, все, повеселились и хватит! Расходитесь. Или, что, у кого-то дел мало? - сказал он повернувшись к столпившимся техникам. Те стали расходится, негромко ворча себе под нос, однако не осмеливаясь выразить свое недовольство открыто.
   А что до тебя, стажер... Начать свою карьеру с того, что поссориться с лучшим летчиком эскадрильи... Ты мог бы поступить проще - высунуть свою глупую голову в шлюз и рвануть рычаг разгерметизации. - Уистлер поджал губы и добавил:
   И надень, ради всех святых, комбинезон!
  
  
  
   - И это еще не все лейтенант. - капитан линейного крейсера 'Гермес', Садфиззули Рахман продолжал делать выволочку своим проштрафившимся подчиненным. Он делал это вполне по-флотски: неторопливо, спокойно и в частном порядке. Ничего из происходящего сейчас на мостике не записывалось и не вносилось в протокол, и ничего не могло попасть в личное дело офицеров. Это было по-флотски. Флот сам разбирался со своими. И если что-то все-таки выбиралось наружу, то это означало, что кто-то не может справится с этим сам, внутри своего подразделения. Рахман не хотел прослыть таким капитаном, а потому делал выволочку тщательно и с пристрастием. Офицеры, стоящие перед ним тоже предпочитали иметь дело с Рахманом, потому что подобные беседы, как уже говорилось выше, никуда не записывались. Хотя это и было своего рода нарушением, но из тех нарушений, что давно уже стали традицией. А на традициях держался весь флот.
   - Я могу закрыть глаза на то, что вы провели боевую тревогу под замком в душевой, словно какой-то сопливый стажер с поверхности планеты. Это не ваша вина. Серьезно. Это вина того идиота, который отправил этого кадета в парадной форме шастать по кораблю, и комендант уже извещен о том, что я очень недоволен его поведением. - Рахман сделал паузу и посмотрел на тактический экран. На экране отображалась отдельная Тридцать Восьмая эскадра ВКФ его Императорского Величия, движущаяся в походном строе. Потом он перевел взгляд на ботинки лейтенанта Кэллахан. Ботинки сверкали.
   - Да, я могу закрыть на это глаза. - повторил Рахман, разглядывая ботинки. Интересно, подумал он, а какие у этой Кэллахан ноги? Ведь надо же, вижу ее на капитанском мостике уже два года, а так и не разу не видел ее в юбке. Хотя, конечно, что удивительного, на рейде все в комбезах, а на поверхности они никогда не встречались... И Рахману почему-то стало тоскливо, от того, что они ни разу не встречались на поверхности, и скорее всего не встретятся. Но капитан не дал этому чувству захватить его и подавил в зародыше. Подумаешь, какое дело, тосковать ему вздумалось! Прежде всего он - капитан и его слово - закон на этом корабле, а потому он и должен быть законом - единым и беспристрастным.
   Невзирая на лица.
   Или на ноги.
   Конечно же, он понимает, что лейтенант Сандра Кэллахан не железная и что сорвалась один раз, и что этому наглецу Боргкхарту давно надо было по роже настучать, но устав суров и это - устав.
   - Это не такое уж страшное нарушение. Меня волнует, лейтенант, то, что вы позволили себе при всех нанести физическое повреждение своему коллеге кадровому офицеру в присутствии мгм... всех остальных. - Рахман считал, что кадровые офицеры должны держаться вместе. Про себя он немного досадовал, что при этом инциденте присутствовало столько человек, можно было вообще ничего не разбирать, дело-то личное, и кто не знает, что лейтенант с Боргкхартом имеют... как бы сказать поделикатнее - внеслужебные отношения. Очень внеслужебные. Или над служебные? Подслужебные? Зависит от конкретного положения?
   - И поэтому считаю своим долгом предупредить вас о недопустимости подобного поведения впредь. Вам все ясно, лейтенант? - капитан дождался, пока Кэллахан выкрикнет обычное 'да сэр!' и продолжил: - А теперь неофициально, Сандра. Я понимаю, что это твое личное дело, но набей ты ему морду в темном коридоре или там в воздушном шлюзе, я бы тебе слова не сказал. У меня все. - капитан закрыл глаза и потер переносицу двумя пальцами. Дождавшись, пока за лейтенантом Сандрой Кэллахан закроется дверь он усмехнулся и покачал головой. Любовный скандал на судне! Неет, хорошо, что на флоте не принято размахивать грязным бельем. Мало того, что сломался пандус во время погрузки и какой-то жутко секретный груз едва не разбился об покрытие шлюзового отсека, потом этот назойливый скандальный тип из СБ, все уши прожужжал, везде ему саботаж видится, потом стажера к 'Диким кошкам' прислали, причем с самого верху, Волков обещал шкуру на полосы содрать, если что, а что - было, причем неоднократно, затем портовой офицер ВП написал на Боргкхарта кляузу, обвиняя во всех смертных грехах, в том числе и проносе на борт контрабандой запрещенных стимуляторов, дескать спирту литров тридцать проносил, ну, как всегда без доказательств, лопнули-таки тяги у двух робогрузчиков, во время боевой тревоги матрос с третьей палубы сломал себе ногу, пытаясь занять свое место согласно боевого расчета. И тут еще и эти... Тристан и Изольда. Туманность Андромеды! - капитан рыкнул от досады и повернулся к центральному пульту управления. Строго говоря, необходимости в этом не было, он все равно был напрямую подключен к нейрокибернетической системе корабля и мог бы управлять им в любом положении, одними лишь нервными импульсами. Однако он считал, что капитан, который разваливается в кресле негативно влияет если не на механизмы судна, то на дух его команды. Каждый должен отдать все - так считал капитан. И сам первый следовал этому правилу. Потому он выпрямился перед пультом управления и снова переключил на себя управление. Так, телеметрия, двигатели, системы охлаждения и энергообеспечения... капитан словно сам стал могучим стальным многотонным телом линейного крейсера, он ощущал томление реактора, едва теплящегося на одной десятой мощности, приятную полноту артиллерийских погребов и ракетных шахт, комариными укусами попискивала неисправность в системе гигиены экипажа и он неторопливо передвинул туда ближайшую ремонтную бригаду, ни на секунду не отрываясь от сканирования систем корабля. Все в норме. Громада имперского линейного крейсера 'Гермес' скользила в пространстве, намертво впаянная в строй отдельной тридцать восьмой эскадры.
  
  
   Грандиозно... грандиозно... - прошептал Элмер. Он словно плыл в черной ткани космоса, вшитый в нее наравне с разноцветными туманностями и многочисленными звездами, пульсирующими огнями навигационных буев и желтыми точками космических судов. Его космических судов. Все это принадлежало ему. От красно-желтого солнца Белеи - 8 и до пограничных буев. Восемь планет, из них три обитаемых с общим населением в сорок миллионов жителей. Шестнадцать космических портов и станций. Свыше двухсот тысяч единиц космического флота, из них больше половины - боевые суда. Белейский Таганат. Его таганат. Элмер восторженно окинул взглядом свои владения и покачал головой. Давно надо было купить эту систему. Кибершунтирование и нейроника позволяли ему теперь не только держать всю свою собственность в поле зрения, но и воспринимать информацию, отдавать приказы и управлять каждой единицей в реальном времени. Мгновенно. Слегка пожелав того, Элмер переместился к желтой точке на окраине своих владений. Точка тотчас превратилась в сдвоенную метку. Торговое судно 'леди Макбет' и судно сопровождения класса 'Скорпион', номер 131. Торговое судно, так, груз - триста пятьдесят тонн деликатесов, пункт назначения - Олд-Прайм-Сити, столица Империи. Капитан - Янко Требут, женат, двое детей. Дважды привлекался по обвинению в контрабанде семуты, но ни разу не был осужден и лицензии не лишился. Элмер легким движением пальца передвинул эскадру пограничников, скользящих в пяти единицах от торговца, на перехват. Пусть выпотрошат этого торговца. Если ничего не найдут, что же... по крайней мере потренируются. Отскочив назад от желтой отметки Элмер обратил свой взгляд на третью планету от Белеи. Точнее на ее спутник. Бегло просмотрев данные о состоянии базы на поверхности спутника, он перешел на прямую связь с комендантом. Комендант, одутловатый мужчина средних лет в мятой форме, только глаза выпучил, увидев самого тагана. Элмер быстро пробежал глазами данные, так, коменданта зовут Верд Эссия, тридцать три года, интендантская служба, член клуба собаководов, женат, детей нет, взыскания по службе...
   Комендант. Почему незакончена разгрузка энергоблоков? По вашему плану она должна была закончиться еще позавчера. - сказал Элмер, заметив красную строку состоянии складов. Комендант побледнел и начал нести какую-то ахинею про неготовность складов и солнечные бури, повредившие оборудование. Элмер молча выключил связь, легким движением разжаловал коменданта в заместители, потом подумав, еще ниже, в бригадиры. Детей у него нет. Да еще и форма мятая. Снова отдалившись от спутника Элмер осмотрел окрестности, собираясь отключаться от системы управления, но в этот момент его привлекло какое-то движение на краю системы. Красная метка. Туда. Имперское судно. Почти на границе. Элмер передвинул эскадру тактических кораблей навстречу красной метке. Кликнул на метке. Имперское разведывательное судно типа 'Паук'. Плавает на самой границе, ощупывает окрестности. 'Минотавры', патрулирующие пространство зависли прямо напротив 'Паука'. Командир эскадры запросил о возможности открытия огня. Элмер не разрешил. Только в случае пересечения границы. 'Минотавры' застыли, ожидая. Через некоторое время 'Паук' вобрал в себя свою паутину датчиков и отошел от границы. Элмер вздохнул и дал 'отбой' своим 'Минотаврам'. Сделал себе заметку, что командира эскадры такшипов надо поощрить за выдержку и вывалился в реальное пространство из системы. Отсоединил шунты, встал, разминая мышцы и прошел к холодильнику. Налил себе полный стакан апельсинового сока и с наслаждением выпил. После нейроники он всегда испытывал жажду. Прошелся взад и вперед, встряхнул затекшие ноги, подойдя к столу нажал на кнопку вызова. Дверь с легким шипением открылась, впустив Советника Амброза, высокого, худого мужчину с тронутыми сединой волосами.
   Доволен ли Сиятельный Таган испытанием? - сказал советник, быстро пробежав комнату глазами.
   Доволен-доволен. Ты мне это брось... - Элмер погрозил ему кулаком: - Сам знаю, что был не прав. Хорошая штука, эта ваша, как там ее...
   Комплексная Информационная Система Контроля и Администрирования. К.И.С.К.А.
   Вот-вот. Эта киска. Название какое-то похабное. Но вещь что надо. Правда, конечно от ежедневных заседаний Комитета по Управлению это меня не избавит, но как орудие контроля - превосходно. Она чем-то похожа на систему управления боем, что стоят на боевых судах.
   Эта система совершеннее. Сюда ежесекундно поступают сведения со всего пространства Таганата. Миллиарды и биллионы бит информации. Совершенная защита и оригинальный код системы позволяют ей рассчитывать на невозможность перехвата и расшифровки. Эта система...
   Знаю, знаю. Обошлась мне в двадцать миллионов кредитов. Целый боевой корабль. Эсминец.
   Но она стоила того, Сиятельный Таган.
   Да. Стоила. - Элмер допил свой сок, поставил бокал на стол и задумался. Щелкнул пальцами, привлекая внимание Советника:
   Кстати, Амброз, что там за дела с имперскими вояками? Какой-то 'паук' висел в секторе А23-345. Его нос просто упирался в навигационный пограничный буй.
   Но не пересек ее, о Сиятельный?
   Нет. У меня там была парочка 'минотавров'... но все равно, Амброз, Империя начинает действовать мне на нервы. Сперва это эмбарго на вина и деликатесы, потом военная акция против Джаннской Сунны, а ведь я дружил с Элейной. И эти 'пауки'... Ей-богу, я едва удерживаюсь от применения 'Ю-зет'.
   Сиятельный знает, что преимущество, о котором известно уже не преимущество.
   Только это меня и удерживает, Амброз. Только это... - и Элмер сел в кресло, уставившись на носки своих туфель. Империя обнаглела вконец. Амбиции тупологовых сенаторов, зажравшихся политиканов и этого слюнтяя, не умеющего держать народ в крепкой узде, Марка Второго, похоже его только доходы 'Людвиг ИНК' и интересуют... если бы у Элмера было столько же сил, он бы заставил галактику уважать себя.
   Сиятельный... - напомнил о себе советник.
   Что? Ах, да, можешь идти Амброз. Хотя нет, погоди-ка... найди командира группы 'Минотавров'. Той самой, что стояла на дежурстве у границы. И поощри ее командира. В звании, там повысь, или орден дай. Толковый мужик. И еще... я там в секторе трех лун коменданта базы снял, позаботься о письменном подтверждении и достойной смене.
   Как скажет Сиятельный Каган... - Амброз снова склонился в поклоне.
   Все. Можешь идти. - советник исчез, а Элмер задумчиво уставился себе под ноги. Время шло так стремительно. Если все получиться... если все пойдет как надо, то он не будет больше терпеть имперских 'пауков' у своей границы. Немного подумав Элмер открыл информационный файл императора Марка Второго. Врага нужно знать в лицо.
  
  
   Император Марк Второй. Династия третьего дома Оригто, что в переводе с Древнего Языка означает - 'смелый'. История дома Оригто восходит к возрождению Империи после трагедии Красной Чумы... - начал было тараторить файл звукового сопровождения, но Элмер выключил звук, убрал исторические сведения и открыл личный файл Императора, предоставленный разведкой Таганата.
   'Характер - импульсивный, порывистый, легко увлекается, с энтузиазмом берется за новое дело, способен на авантюру и обожает сюрпризы, ненавидит рутину и последовательность. Интуитивно-творческий тип. Закончил Золотой Университет в Олд-Прайм-Сити, стал подающим надежды специалистом по горнорудным разработкам, но был вынужден занять трон в результате самоотвода Асмунда (см примечание 'отказ от трона и процедура его выполнения'), его старшего брата, которого готовили к этой роли с детства. Асмунд был подвержен кондиционированию и практически не имел иммунитета к данной технике, что для Императорской фамилии является скорее отклонением в генетической программе, запущенной в свое время основателем империи. В результате побочных линий на свет помимо Асмунда и Марка появились братья-близнецы Тир и Аскон, но Аскон скончался на второй день после рождения (см примечание 'Трагическая случайность или преступление'), а Тир был одним из кандидатов на трон после Асмунда. Однако в силу своего излишне амбициозного характера и интриг восстановил против себя Совет регентов Империи и преимущество было отдано Марку, вступившему на престол в возрасте двадцати одного года и практически без должной подготовки, хотя ему и была проведена имплантация всех необходимых имплантантов императорской семьи( см примечание - 'Тайны императорской семьи'). В данный момент, помимо исполнения своих прямых обязанностей император обучается в Золотом Университете, нагоняя свои пробелы.
   - Школяр... - сквозь зубы сказал Элмер и отпил еще сока: - и ленивый школяр. На этом можно сыграть. И еще... - он отмотал файл на начало и уперся взглядом в фразу: - способен на авантюру.
   - Жизнь несправедлива, коллега... за ваше здоровье. - и Элмер поднял бокал с соком на уровень глаз, посылая изображению императора Марка шутливый салют.
  
  
  
  
   Так вот, стажер, твой индекс адаптации не позволяет тебе работать с тактическим компьютером в боевом режиме. Это означает, что ты будешь наполовину слеп и глух, и неуклюж как бегемот в посудной лавке. Ты так же можешь пилотировать истребитель, как слон - танцевать балет. Но будь я проклят, если позволю тебе оставаться в составе 'Диких кошек' в качестве балласта. Поэтому отныне кабина этого симулятора истребителя - твой дом. Если надо, то ты и спать здесь будешь. Я не могу выкинуть тебя из состава группы, но могу сделать так, что ты сам попросишься в какое-нибудь тихое место. - сказал лейтенант Рок Уистлер, останавливаясь перед коротким обрезком истребителя, словно бы обрубленным спереди и сзади. Подвески для оружия также отсутствовали. Практически оставалась только одна кабина пилота, поперек которой от руки, корявыми буквами белой краской было написано 'Дерьмолет'.
   Это симулятор истребителя типа 'Шершень'. Внутри все соответствует боевому судну один в один. Только вместо бронестекла - экраны, моделирующие боевую обстановку. Прошу. - Рок сделал приглашающий жест рукой. Перси молнией взлетел по лестнице и, отодвинув темный колпак фонаря, уселся в кресло пилота. Или, верней говоря - втиснулся. В кабине было очень тесно, что-то больно врезалось в спину, локти были прижаты к бокам боковыми стенками и какими-то рукоятками. На лестницу неторопливо взобрался Рок и, заглянув внутрь, заметил:
   Этому тебя ни в одной академии не научат. Почему места мало? Это же элементарно! Подумай сам, что такое выстрел из туннельного орудия? Это шарик сверхплотного вещества, разогнанный почти до скорости света. Он практически размазывается по пространству, и нет таких преград, которые могли бы его остановить. То есть, конечно, все мы знаем, что в плотной атмосфере дальность выстрела уменьшается - за счет стирания вещества и превращения его в плазму. Именно поэтому и используется сверхплотное вещество, шарики которого удерживаются электромагнитными полями в специальных контейнерах. То есть, эта штука не остановиться, пока не сотрется к чертям. И корабельная броня ей не помеха. Так, бумага. А лазер? Излучение до десяти единиц по Монро зеркальная защита держит без проблем. А выше пятнадцати - пятьдесят на пятьдесят. Идем дальше. Ракеты. Одна маленькая игрушка, размером с твою руку способна разнести вдребезги линейный корабль. С того момента, как изобрели это чертово АМ, взрывчатка стала на порядок компактнее. Хотя, и раньше, во времена термоядерных технологий, существовали небольшие заряды, способные на такое же. Таким образом у пилота есть только один выход. Стать как можно более маленьким и маневренным. Чтобы в тебя не попали. Поэтому кабина истребителя такая тесная. Это не прогулочная яхта. Конструкторы прилагают все усилия, чтобы уменьшить объем, занимаемый истребителем в пространстве. Уменьшают генераторы и двигатели, орудия и ракетные подвески. И само собой разумеется - кабину пилота. Большие корабли борются за жизнь по другому. Объемные минные поля, активные лазерные батареи, плазмозащита, и многое другое... Лазерные лучи теряют активность на дальности свыше шестой отметки, а выстрел из райгана - свыше десяти. А ракеты, выпущенные на расстоянии свыше десяти с девяностопроцентной гарантией будут перехвачены системой ПКО. Чем ближе вы выпускаете ракету, тем больше шансов, что она попадет в цель, и не будет взорвана на полпути. Таким образом оптимальная дистанция для атаки большого судна истребителем - от десятой до третьей отметки. Ближе - смерть. Да уже на третьей отметке у тебя очень мало шансов выжить. Системы противокосмической обороны, роторные лазерные установки, противоракеты, ловушки из нанонити, да мало ли. Настоящая драка, возможность попасть и уйти - от третьей до шестой отметки. - Рок, сдвинул набок помятую, промасленную панамку и вперил пристальный взгляд в Перси, проверяя, слушает ли тот. Удовлетворенно кивнув он продолжил:
   А теперь, стажер, покажите мне, как вы подготовите истребитель к старту. - Рок оперся на фонарь, небрежно поправил панамку, держащуюся на голове каким-то чудом. Перси вздохнул и попытался вспомнить все, чему учили в Летной Школе. Так, включить тактический компьютер. Вот, шунт и синий тумблер. Кротким щелчком Перси включил систему запуска двигателя, и быстро протестировал контроль над тягой. Все нормально. Система оружия, оружие в порядке, панель показывает две ракеты 'Тигр' и импульсный лазер, все в норме. Можно взлетать. Перси поднял голову и увидел укоризненный взгляд Рока.
   Стажер, какое действие вы пропустили?
   Эээ... - Перси лихорадочно прокручивал в голове все свои знания. Полный тест программного обеспечения? Нет, это входит в технический осмотр. Смена флэш-карты? Нет, ее выдает командир непосредственно перед взлетом. Он поднял голову и встретился взглядом с лейтенантом.
   Вы забыли пристегнуть ремни, стажер. - сказал Рок, насмешливо глядя Перси прямо в глаза. И Перси понял, что врезается ему в спину - ременная подвеска. Он попытался надеть ремни сидя на кресле, но понял, что не получиться и вынужден был встать, расстегнуть замок и, сев обратно, застегнуть его.
   А вот теперь ты готов к старту. На, возьми. - лейтенант протянул ему флэш-карту. Обычно на флэш-карте указывался маршрут, коды опознания 'свой-чужой' для системы наведения, приоритетные цели и прочая информация для процессора тактического компьютера. Но на этой карте зеленым маркером было написано 'учебный курс ?1'. Перси взял 'флэш-карту' и вставил ее в гнездо. Лейтенант захлопнул над его головой фонарь кабины и отошел в сторону. На лобовом стекле появилась красная надпись 'Учебный курс 1. Взлет и посадка'. Перси откинулся в кресле и плотней взялся за штурвал.
  
  
   Финт, противоракетный маневр... тонким зуммером пищит красный демон предупредительного сигнала - на хвосте висит ракета! Перси резко бросает истребитель вниз и вбок, ракета проходит совсем рядом. Справа по курсу взбухает большим огненным грибом эсминец противника, в который он успел-таки всадить два 'Апокалипсиса'. Теперь надо только уйти, уйти от гонящихся за ним разъяренных перехватчиков, и огня противокорабельных систем. Сбоку вспыхнула зарница мощного лазера, на секунду залив все ослепительным светом. Светофильтры тихо щелкнули, подстраиваясь под уровень освещения. Перси тотчас закрутил свой истребитель вокруг оси, стабилизируя полет. Еще две вспышки справа, но уже ближе. Взгляд на радар. На хвосте два 'бандита'. Тип - 'Манта'. Расстояние - 2.5, и стремительно сокращается. На 1.5 сработает система автонаведения 'Мант' и можно будет писать завещание. На таком типе перехватчиков стоят двенадцать 'Тигров' с разделяющимися головками и системой опознания 'свой-чужой'. Это, если 'манты' до того времени не пустят в ход импульсники и плазмеры. Перси вильнул влево, закрутил спираль, сбивая прицел у неприятеля. Очередь из плазмера стремительными трассами мелькнула у самой кабины, давая понять, что противник вышел на дистанцию прицельного огня. Два щелчка тумблером сдвигают бронещиты легкой защиты на корму, но для плазмера это просто бумага. Еще одна очередь, вспыхивает алым светом система безопасности пилота, рекомендуя катапультироваться. Перси с сожалением тянет рукоять катапультирования. Раздается звучный хлопок, экраны гаснут и появляется надпись 'Конец программы'. Колпак фонаря с шипением отъезжает в сторону, открывая ангар УЦ 345 ФН, освещенный тусклой цепочкой фонарей. Перси разминает затекшую шею, на несколько секунд закрывает глаза, отдыхая, а потом снова нажимает на кнопку 'Запуск симулятора'. Колпак фонаря снова наезжает на кабину, на экранах появляется эсминец противника и охраняющие его перехватчики. Расстояние - 15 единиц. Перси быстро изменил навеску - вместо стандартного спаренного лазера поставил туннельное орудие малого калибра, подумав, заменил 'Апокалипсисы' на 'Тигров', добавил два бронещитка на корму и ринулся в бой. С тех пор, как лейтенант разрешил ему тренироваться в свободное время, Перси почти не выходил из кабины симулятора. Никто из 'диких кошек', казалось не горел желанием общаться с ним, даже здоровяк Брогхарт презрительно игнорировал его присутствие на утреннем разводе и в столовой. Перси принял это как неизбежность и с еще большей страстью занимался на симуляторе. Неожиданно он сошелся с техниками из команды 'В', или как их называли 'крысами'. Это произошло тогда, когда он случайно сел за их стол. Он не знал, что на судне существует своеобразная кастовая система, и 'крысы' в этой системе занимали далеко не самое почетное место. Поэтому, едва поставив поднос на стол он столкнулся взглядом с парой черных глаз, принадлежащих худощавому парню в сером комбинезоне.
   Это что еще за новость, 'крылышки'? Ты сел за наш стол. - сказал парень, прищуриваясь. Впрочем, Перси скорее предположил бы, что тот сам здорово струхнул.
   Это ваш стол? Извините, на нем не написано. - ответил Перси, вставая и ища взглядом свободное место.
   Ладно, можешь сидеть, если хочешь... - парень расслабился, откинулся на спинку стула и с интересом посмотрел на Перси, так, словно видел его в первый раз. Перси сел, пожал плечами и пододвинул солонку.
   Ты, что новенький? - через некоторое время спросил его парень.
   Ага. Перси Дорбан. Стажер.
   Стажер у 'диких'? Не, ну ты дал! - рассмеялся парень: - Чтобы туда прорваться, надо 'крылышки' лет пять носить.
   Не знаю, меня туда сразу после летной школы определили. - сказал Перси.
   Ну, ты перец! Кстати, меня зовут Иклан. Только не смейся. У меня предки были на 'Саге о Икланде' сдвинутые малость. Правда-правда. - Иклан хихикнул, глядя на удивленное лицо Перси и добавил: - Ты бы знал, как они назвали мою сестру!
   Все трепешься, Иклан? - на столик опустили поднос и к ним присоединилась девушка в таком же сером комбинезоне, как и у нового знакомого.
   А, это ты, Амбромахия. Познакомься, это Перси, он стажер у 'диких кошек'. Сперва я не поверил, но потом вспомнил что говорили о том парне, что был заперт в душе с милкой этого громилы из их команды. Вот влетел парень, да?! - с нескрываемым восторгом произнес Иклан.
   Ты бы не болтал ерунду, а делал все по порядку. Меня-то ты не забыл? - сказала девушка, устраиваясь поудобнее.
   О! А! Точно! Это моя сестра, Амбромахия, ну я тебе о ней рассказывал, помнишь? Она классная девушка, тут на судне все только о ней и говорят, даже офицеры. А один раз сам адмирал...
   Заткнись Иклан.
   Нет, правда, Ама, дай я расскажу, он же не знает.
   Лучше ему не знать. - девушка повернулась к Перси и кивнула ему головой: - Вообще-то я бригадир команды 'В', или как нас еще называют - 'крыс'.
   'Крысы'? Почему вас так называют? - спросил Перси, разглядывая форменный комбинезон новой знакомой.
   Мы - команда 'В'. Выживание. Борьба за живучесть корабля. Основные системы обеспечивающие жизнедеятельность судна находятся в центре, и хотя они конечно же разнесены в пространстве, но у них есть одно общее свойство.
   И какое же?
   Они все находятся в труднодоступных местах. И туда ведут трубопроводы, достаточные для передвижения человека с инструментами. Думаю, что когда мы двигаемся по этим трубам мы здорово смахиваем на крыс. - девушка улыбнулась: - В любом случае мы уже не обижаемся. Мы действительно как крысы - всегда знаем все о корабле и его путепроводах, и можем оказаться в любом месте в любое время.
   Честно говоря, у меня язык бы не повернулся назвать вас крысой... - признался Перси.
   Если бы так меня назвал, я бы тебе солонку на голову надела. - ответила Амбромахия, допивая свой кофе: - То, что можно своим, не дозволено чужакам.
   Но я думал, что мы все вместе делаем одно дело и ...
   Это какое такое дело мы с тобой делаем вместе, а? - насмешливо прищурилась девушка.
   Ну... защита границ Империи и безопасности ее граждан.
   Ха-ха-ха! - звонко расхохоталась девушка. Люди в столовой стали оглядываться на их столик.
   Ну ты и хохмач! Определенно надо с тобой еще встретиться. Ну, пока, защитничек... - сказала Амбромахия, бригадир команды 'В', вставая из-за стола и забирая поднос с недопитым кофе. С тех пор Перси постоянно присаживался за их столик, узнать что-нибудь новенькое, услышать очередную небылицу от Иклана, оказавшегося большим выдумщиком и фантазером, да просто-напросто поговорить с кем-нибудь, кто не задирает нос при твоем виде. Через некоторое время Перси узнал, что среднее время жизни любого корабля класса 'С' в ближнем космическом бою составляет пять минут, что 'крысы' должны приложить усилия, чтобы эта цифра не уменьшилась до двух, что путепровод номер пять-двадцать один проходит прямо над женской душевой офицерского состава и если кто-то еще не видел заместителя капитана по боевой части, Лиллу Энске обнаженной, то вас туда проведут всего за пачку сигарет и бутылку пива. А еще на пятой палубе хранят какие-то жутко секретные штуковины, размером почти в три погрузочных робота каждая, Эл Нивенс, бригадир ремонтно-погрузочной бригады, сказал, что пережег два генератора и одну тягу, пока они справились с этим грузом, там еще и часового поставили, какого-то хмыря из ВП, с нейрохлыстом и пистолетом. Еще он узнал о том, что если таблетки Ф5С из стандартного набора НЗ при каждом СК2М растворить в жидкости для промывки технологических узлов, то получиться довольно-таки неплохое пойло, правда пахнущее какой-то химией, но зато крепкое и убойное. Один стакан выпьешь и все, готов. Ну, кто покрепче, может и два. Амбромахию отныне можно называть просто Ама, или как ее ласково кличут сами 'крысы' - Мамочка. В свою очередь Перси рассказывал Аме о себе и своих друзьях, о том, какие платья сейчас в моде на Прайме, что говорят гражданские о флоте, видел ли он Окки Лауне своими глазами, раз был в столице и какого цвета глаза у его подружки. Так, за беседами незаметно пролетало время перерыва и 'крысы' отправлялись по своим делам, а Перси снова шел в ангар с установленным там корпусом истребителя.
  
  
   И вот однажды, когда он сидел в столовой над очередной порцией куриного бульона, ломая себе голову, как бы сбить этот чертов эсминец и не сгореть, к нему подошла Амбромахия.
   Привет, котенок! Как дела? - улыбнулась ему Ама, присаживаясь за столик. Перси вяло улыбнулся в ответ. С того момента, как они сошлись Ама стала называть его котенком, мотивируя тем, что до матерых 'диких котов' он еще не дорос.
   Что-то не очень, Ама. Все бьюсь над этой задачей с эсминцем на симуляторе. Ни черта не выходит.
   Ну-ка расскажи мамочке в чем там дело? - Амбромахия решительно взмахнула гривой своих черных волос.
   Ээ, ну если в двух словах, то к тому моменту, как я выхожу на дистанцию атаки, мой истребитель получает такую порцию повреждений, что приходится катапультироваться. Чтобы я не пробовал, все прахом. И дополнительные щитки навешивал и райлган вместо лазерных установок ставил, и магнитные мины... Все дело в том, что кроме самого эсминца там околачиваются две 'манты', которые прикрывают его и не дают мне навесить вместо всего вооружения одну ракетную бомбу 'Апокалипсис'. Ее я бы смог пустить на отметке в семь, но тогда я останусь безоружным перед 'мантами', а они не дадут мне выйти на дистанцию.
   Понятно. Проблема, да? - подсел к ним улыбающийся во весь рот Иклан, перепачканный в чем-то черном. Перехватив удивленный взгляд Перси, пояснил:
   А, это на пять-ноль два масло потекло. Не успел комбез поменять.
   Погоди, Иклан. Дай человеку сказать. - перебила его Амбромахия.
   А что я? Я вообще молчу! - возмутился Иклан: - я между прочим два с половиной часа лежал на пузе, пока на меня масло сверху капало, а все для того, чтобы капитан не увидел в своем утреннем кофе трансол вместо сливок. И ...
   Заткнись. - Амбромахия сделала вид, что собирается ткнуть его вилкой и Иклан замолчал, принявшись усиленно изучать содержимое своей тарелки.
   Так, что там у тебя с эсминцем? - повернулась она к Перси.
   Понимаешь, если бы не эти повреждения. Сами по себе они маленькие, но видимо в сумме набирают достаточно, чтобы автоматика приказывала мне катапультироваться. Вот в чем проблема. - закончил Перси, бросив виноватый взгляд на Иклана.
   Хм. Вот как. - задумалась Амбромахия.
   Круто! Ты летаешь на настоящем истребителе? - взвился Иклан.
   Нет, это симулятор. Но там все почти как в настоящем бою, разве только не умираешь, когда тебя подбили. Это в ангаре, возле отсека В - 13.
   Ааа, такая смешная штуковина, похожая на огрызок сигары? Дерьмолет?
   Вот-вот она самая... - Перси слегка поморщился при слове 'дерьмолет', именно так его симулятор называли 'дикие кошки', презрительно кривя губы.
   Слушай, Перси, да ты не обижайся, просто там так на боку написано.
   Знаю, да я и не обижаюсь.
   Обижаешься. Слушай, а давай в выходной слетаем на склад, у меня там краски две банки заныкано, перекрасим твой дерьмолет, тьфу твой симулятор... напишем что-нибудь хорошее. 'Орел' там или 'Смерть всем нахрен'. - Иклан наклонился к Перси, глаза его возбужденно заблестели.
   В принципе, почему бы и нет... - сказал Перси, его и самого эта надпись успела достать.
   Ага, тогда я краски побольше возьму. Вообще весь его покрасим, пусть 'кошки' завидуют. У них-то все машины зеркальной броней увешаны, только спереди на подвесках когти себе малюют. А мы тебя под хохлому распишем... как яичко пасхальное будешь.
   Что ты несешь! Помолчи-ка, пока я тебя самого под хохлому не расписала. - оборвала его Амбромахия.
   Молчу-молчу. Перси - бывай, в выходные встретимся возле твоего ... симулятора. - Иклан забрал поднос и ушел к другим 'крысам', радостно приветствующим его.
   Так вот, котенок, по-моему проблема не в машине, а в тебе.
   Но, Ама...
   Котенок, выслушай меня. - Амбромахия взглянула на него уставшими глазами, и он решил помолчать.
   Ты говоришь про автоматику и что она тебе приказывает. Как какой-то автомат может тебе приказывать?!
   Но ведь горит лампочка аварийного...
   Гореть-то она горит, а у тебя своя голова есть, или лампочка вместо нее?
   В уставе сказано, что если горит эта лампочка, то ...
   Слушай, котенок, ты что, и воевать по уставу будешь?
   Ммм...
   И потом, я помню историю. Только те воины, что не боялись смерти выигрывали сражения.
   Ну, конечно, а как же большие пушки и бомбы?
   Поверь, мне, котенок, победитель ты или проигравший - это не зависит от того, сколько у тебя пушек. Это зависит от того, что у тебя в голове. И в сердце. - Амбромахия замолчала, посмотрела на Перси, тот открыл было рот, но в этот момент зазвучал низкий зуммер, сигнализирующий конец обеда третьей смены.
   Ладно... пока, котенок. Подумай над моими словами. - и Амбромахия пошла к выходу, захватив свой поднос. Перси посмотрел ей вслед, задумавшись над общими закономерностями женской походки. Тут кто-то чувствительно толкнул его в плечо. Брогхарт.
   А ты, я вижу, стажер времени зря не теряешь. А не боишься, что крыса тебе хвостик-то пообкусает?! - он довольно заржал над своею шуткой, и зашагал прочь, неторопливо переваливаясь с ноги на ногу. Перси стиснул зубы и пошел сдавать посуду. Почему бы и нет? - спросил он сам себя.
  
  
  
   - Почему бы и нет? - переспросил Иклан, надевая на трубопровод очередную заплату.
   - Верно - почему бы и нет. Это что-то вроде моего фамильного девиза, понимаешь? - ответил Перси, включая плазменный резак и накрепко приваривая заплату. Немного искр и дыма и заплата встала на свое место. Они возились с трубопроводом вот уже второй час подряд и, попутно трепались о том и о сем. В технологической шахте было тесно и неудобно, откуда-то сверху понемногу сочилась вода, заставив усилить сцепление на подошвах.
   - Что касается девиза, то я тебе много чего могу рассказать. - Иклан поднял защитные очки на лоб и восхищенно причмокнул губами: - Смотри, какая красотища! Как будто там и была! Нет, я положительно художник. Или скульптор.
   - Ты ремонтник. - хмыкнул Перси.
   - Я ремонтник, но я человек искусства. Имею в виду то, как я ловко прилепил эту заплату. Мы только что спасли весь корабль от ужасной гибели. Ты знаешь, куда ведет этот трубопровод?
   - Знаю. Это утилизация пищевых отходов.
   - Откуда ты узнал? - удивился Иклан.
   - Там чип вмонтирован, я поднес коммуникатор...
   - Вот черт. Но с другой стороны, не почини мы этот чертовски важный трубопровод и синяя смена осталась бы без обеда. А то и без ужина. И вполне вероятно скончалась от голода в конце цикла. Враг вступает в город, пленных не щадя оттого что в кузнице не было гвоздя! Кстати, я рассказывал тебе о том, как мой дядя во время восстания в звездной системы Вегана спас целый полк космопехов?
   - А что, было такое восстание? - прищурился Перси.
   - Спрашиваешь! Конечно было! Да там такой тарарам бы завертелся, если бы не мой дядя!
   - Ну и как он спас целый полк?
   - Как-как. Пристрелил их повара.
   - Слушай, Иклан, я над такими шутками еще в детском саде перестал смеяться.
   - Ну и зря. Это было на самом деле. Нет, правда. Хочешь землю съем?
   - Где ты на корабле землю возьмешь? - усомнился Перси.
   - У себя в каюте. Я всегда с собой горсть родной земли в пространство беру.
   - Зачем?
   - Зачем- зачем, традиция такая. Сыновья Вегана должны умирать на родной земле.
   - Значит съешь свою землю за ужином. Добавишь в чай.
   - Как можно, это же реликвия! - пришел в ужас Иклан, сворачивая провода переносной установки сканирования.
   - Угу. Я так и понял.
   - Да ладно тебе, что ты мне так не веришь, что ли?
   - Верю-верю.
   - Ну, вот видишь. Ты лучше вспомни что ты там про девиз говорил? - Иклан ловко перевел разговор на безопасную тему.
   Да я просто говорю, что в академию я так и попал - подумал, мол, почему бы и нет. Конечно шансов было не так уж и много. Слушай, Иклан, ты что заканчивал?
   В смысле? - удивился Иклан. Чертова вода продолжала просачиваться, игнорируя все их усилия и на полу уже скопилась порядочная лужа.
   Ну, пилоты вот оканчивают Летную Школу, астронавигаторы и киберинженеры в Высшем Военно-Космическом Училище.
   А, вот ты о чем. Да, это же, брат кадровый состав! Они же офицеры флота. А мы, ремонтники, так перхоть подзаборная. Месячный карантин, курсы первичной подготовки в течении полугода, специализация в два месяца, плюс год стажировки и все. Они, офицеры не сильно-то с сержантами и унтерами общаются. Ты - стажер, другое дело. С тобой пилоты не общаются, для кадровых офицеров ты еще не свой, а для сержантского звена и унтер-офицеров - уже чужой. Ну, а мы тебя пригрели, приняли, накормили...
   Вот спасибо... - сказал Перси, пытаясь поставить еще одну заплату. На него капала сверху вода, было тесно и душно.
   Да не за что. Всегда рады помочь. У нас, в крысах, каст нет, потому и ... Эй! лепи левее, что не видишь, что ли?
   Так?
   Ага. Прихвати резаком. Вот. Теперь порядок. Просто все дело в том, Перси, что ты еще пока не прошел обряд инициации. Вот здесь еще разок прихвати...
   Чего? - Перси аж резак опустил. Плазма взвихрилась и погасла.
   Ну, понимаешь, типа обряда. Посвящения, там или вступления. Вот ты когда в летное поступал у вас там адская неделька была?
   Спрашиваешь! Да мы там чуть не сдохли все.
   Вот-вот. Обряд инициации. Я, брат, тебе не просто ремонтник, я журналы иногда читаю. Это было в 'Оружии и Девках' написано.
   'Оружии и Девках'? - переспросил Перси.
   Эй, это вполне приличный журнал, никакого порно... ну, почти никакого. Все больше рекламы, да дребедень психологическая про совместимость и успех в карьере, лично я предпочитаю 'Сиськи и Стволы', но иногда же надо читать и что-нибудь возвышенное. - подмигнул ему Иклан.
   И что в твоих 'Девках' написано было?
   Вот и то и было написано. Мол, без обряда инициации, то бишь без посвящения никакое человеческое общество, а особенно с претензиями на элитарность.
   Что-что?
   В смысле - самое зашибенное.
   А.
   Никакое общество мол без этого обряда не обходиться. Ну, вспомни, у вас в академии, еще в детстве для новичков испытания были?
   Ну, были.
   И большей частью какие-нибудь унизительные, или трудные, или ...
   Да нет, надо было только спрыгнуть с здоровенной башни за городом. Ничего опасного на самом деле, когда человек забирался на нее, ему завязывали глаза и раскручивали, так, чтобы он потерял ориентацию. Потом подводили не к краю башни, а наоборот, к центру, где была небольшая комнатка, туда накидано всяких матрацев старых и говорили - прыгай, мол. На самом-то деле ничего опасного. - сказал Перси, вспоминая, что когда-то и он прошел через это.
   Эй, но парень, которого вы подвергали испытанию не знал об этом, верно? Так что не надо мне тут...
   А тебя подвергали такому обряду здесь, во флоте?
   А как же. Только у них на мне прокол вышел. - Иклан блаженно зажмурился, вспоминая.
   Понимаешь, у них во флоте как правило самые тупые тесты. Ну, подошел ко мне старший бригады, а я тогда рядовым первого ранга на канонерку устроился, так вот, подошел и говорит - бери своего дружка и два напильника и вот вам целый день, чтобы выпилить кусок шпангоута, длиной около десяти метров. У канонерок ранней серии, типа 'Белхолдер' шпангоуты прямо по внешнему борту идут, снаружи выпирают, как ребра у загнанной лошади. Мы тогда в Гангуте стояли, на внешней орбите в портовых доках, для погрузки. Ну, вылезли мы с товарищем наружу, уселись на корпус, поглядели на шпангоут и такая тоска нас взяла - не поверишь! Шпангоуты из прочнейшего сплава, дюраллой пополам с атомарным никелем, толщина в два с половиной метра и у нас в руках два напильника! Обалдеть. Ну, конечно же ясно, что на самом деле никто и никогда эти шпангоуты не перерезал, а что это ловушка для простачков, но мы-то об этом не знали! Сидим, значит, пилим, потихонечку в отчаянье впадаем. И тут внизу - бригада девчонок из портовой ремкоманды. У них своя работа, у нас своя. Заболтались о том, о сем, мой товарищ с одной из девочек так вообще с одной планеты оказался, земляки, так сказать. А глазища у нее, не поверишь, и грудь...
   Ты не сбивайся, что там дальше-то? - Перси знал, что о женщинах Иклан может говорить практически вечно.
   Ну, так вот, говорим, так и так, задание дали идиотское, фигня какая-то да еще и напильниками. Девчонки глянули и говорят и правда, дикость какая, мы, говорят, вам поможем. Ну, тут они достали инструменты и понеслась. У них не какое-нибудь фуфло, вроде этого плазменника была, а настоящие калиброванные молекулярники, мощные и переносные. Так они за две минуты нам кусок этот вырезали и с помощью крана на платформу положили. Представляешь? - Иклан хохотнул: - Мы с приятелем сидим себе на этом куске шпангоута, болтаем о том, о сем и тут на нас старшой налетает: - мол, какого хрена сидите, когда работа не сделана? Он-то думает, сейчас мы лапки кверху и скажем - не можем, мол, выполнить. А мы говорим - да сделали уже все. Он - как? А мы - да так. И в сторону отходим, чтобы он увидел, на чем сидим. Он как понял, что это за кусок, да как на корабль посмотрел... таких ругательств я до сих пор нигде не слышал. А ведь во флоте уже почти пять лет. Такая поднялась потом буча, клянусь Икландом! Корабль из строя на полдня вывели, повредили казенное имущество, да то, да се...
   И что вам было?
   А ничего не было. Приказ об распиливании шпангоута был? Был. Мы просто его выполнили. А старшому потом влетело по первое число за его идиотские тесты на совместимость стажеров с флотским дебилизмом . Эхх, было времечко...
  
  
   Быт большого корабля был организован как и все во флоте - надежно, прочно и безыскусно. Три смены по восемь часов, красная, синяя и черная, каждая из которых жила своей жизнью, вставала и ложилась в свое время. И только в случае боевой тревоги или учений, которые так любил устраивать адмирал, люди из разных смен вставали бок о бок. А потом, после отбоя тревоги все опять шло своим чередом - дежурная смена оставалась, спящая с ворчанием шла расстилать койки, а бодрствующая возвращалась к развлечениям, учебе и тренировкам. Только у Перси не было места в этой суматохе, ведь он был приписан к пилотам палубных истребителей, но собственного судна у него не было. А потому, он конечно же вскакивал при оглушительном реве сирены, спешно напяливал СК2М, закрывал забрало шлема, дожидался полной откачки атмосферы и бежал в ангар В-13, но этим все и исчерпывалось. Там он стоял возле шкафа с ЗИП и с тоской наблюдал как 'дикие кошки' ловко впрыгивали в свои грозные машины, напоминающие серебристых акул с нарисованными на корпусе желтыми глазами и когтями, а стоящий, широко расставив ноги, напротив статс-захватов лейтенант Уистлер выразительно поглядывал на часы. Стальные станки захватов приподнимались вверх вместе с истребителями, гасли огни освещения, спешно разбегались прочь механики, и створки внешних портов отсека В-13 расходились в стороны, обнажая черное нутро пространства. Нанесенные фосфосцерирующей краской желтые глаза на фюзеляжах истребителей радостно вспыхивали, загорались огни маневровых двигателей и под ногами мягко вздрагивала палуба - истребители были готовы к вылету. Потом, как правило следовал отбой тревоги, створки портов закрывались, загорался ослепительный свет дневного освещения ангара, с шипением поступал воздух, открывались колпаки истребителей и следовала команда - 'Атмосфера!'. Пилоты собирались возле лейтенанта, а тот делал замечания, весело шутил с некоторыми, некоторых журил, но никто не замечал Перси. Его как будто не существовало. И после отбоя, когда все шли по коридорам, похлопывая друг друга по плечам и весело похохатывая, он старался выйти последним. Так было больше похоже, что он просто задержался в ангаре. А дни шли за днями, и никто не давал никаких поблажек. Суда шли в обычном режиме, выходя за внешнюю орбиту системы Прайма. С открытием гиперпространственных перемещений огромные расстояния были покорены человеком в считанные секунды. Однако, существовал ряд ограничений, которые и привели к нынешнему положению дел. Точное перемещение в гипер, или как его еще называли - нуль-Т, было возможно только если на том конце был установлен приемник, как это сделано во всех гражданских нуль-воротах. Но для перемещения флота в место, где такого приемника нет, было необходимо сперва выйти за пределы внешних орбит системы, так как гиперпривод не работал внутри звездных систем, внутри так называемого радиуса Мейхлера, затем совершить скачок, а потом уже, войти внутрь другой системы. Таким образом, хотя сам скачок, мгновенно пожирающий сотни тысяч парсеков, был мгновенен, основное время путешествия составляли путешествия внутри системы на обычных, гравитационных или поточно-импульсных двигателях, которые и занимали от двух до трех недель, в зависимости от размера системы. И вот, однажды, в 'синюю' смену, Перси услышал характерный вой сирен - корабль готовился к гиперпрыжку. Отдельная тридцать восьмая эскадра императорского военно-космического флота отправлялась в систему Айм.
  
  
   Система 'Айм'. Состоит из пяти планет и мощного пояса астероидов. 'Айм-3' имеет пригодную для дыхания атмосферу, хотя условия жизни на поверхности довольно-таки суровые. Постоянные перепады температур порождают мощные сезонные ветра. 'Айм-4', атмосфера практически отсутствует. И 'Айм-2', иначе известный как 'Вериока'. Жемчужина системы. Водный рай. В перспективе - отличный курорт, однако в данный момент на этих пляжах загорают только работяги с военных заводов Империи. В системе расположен один из крупнейших промышленных центров. Близость ресурсов, энергетическая независимость и собственная рабочая сила с 'Айм-2', породила практически автономное производство, чрезвычайно выгодное для 'Людвиг Инкорпорейтед', компании, владеющей большей частью недвижимости в этой системе. Здесь производят почти все - от товаров легкой и пищевой промышленности до дредноутов и сверхточных компьютеров. Обратите внимание на последний пункт. Тактические компьютеры. Компьютеры, слияние к которыми, превращает простой истребитель в совершенную машину уничтожения. Производить подобные компьютеры могут позволить себе лишь немногие государства. Альянс и Конфедерация. Ну и, конечно же Империя. И только этот факт превращает их в сверх державы. Тактика современных боев в пространстве говорит о том, что во главу угла ставятся именно малые суда с огромной разрушительной мощью. Каганат не в состоянии производить подобные машины. В силу ряда причин. В том числе и экономических. Но в том случае, если мы смогли бы захватить систему Айм... Теоретически, достаточно удерживать систему в течении одного месяца, времени, достаточного для полного перевооружения нашего флота и установки на малые суда тактических компьютеров. Это легко сделать - система фактически отрезана от внешнего мира. Почти все, кроме некоторых особых деталей, деликатесов и роскоши, производиться на месте. Нет туристических рейсов, поставки секретны и пресса не поднимет шумиху. А мы будем по-прежнему отвечать на все запросы, как будто все под контролем имперцев. Тогда, через месяц, наш флот сможет оказать сопротивление ударно-истребительным частям Империи, а благодаря тому, что бои будут происходить вблизи наших баз, мы будем иметь преимущество почти в два раза. То есть - если мы откусим этот кусок, то мы сможем отторгнуть его от Империи. И выйти на уровень сверх держав. Остается только один нюанс. В этом районе постоянно дежурит одна полностью укомплектованная эскадра. В ее составе обычно до тридцати больших и средних судов. Соответственно, в составе ударно-истребительной группировки около пятисот малых и сверхмалых судов противника. Флот Каганата состоит из двадцати подобных эскадр. В район мы можем выслать десять, но даже при таком соотношении сил, противник легко разобьет нас. Один истребитель с тактическим компьютером в бою стоит десяти, а то и двадцати без такового. И здесь в дело вступит наш секретный проект. Ю-зет. Нейродеструктор. При подрыве кобальтово-иридиевого сердечника энергия через особые антенны выходит наружу, пережигая все, что работает на субчастотах. А как мы знаем, именно на них работает связь 'человек-машина', установленная на всех нейрошунтах. Это выведет из строя все включенные тактические компьютеры и нанесет травмы операторам разной степени тяжести - в зависимости от индивидуального индекса нейроадаптации. Таким образом, операция состоит из трех этапов. Первый - уничтожение группировки имперских войск, вторая - удержание сектора в течении месяца. На этом этапе необходимо обеспечить полную изоляцию сектора, чтобы ни один байт информации не просочился в Империю. И третий этап, который наступает после полного перевооружения нашего флота. Отторжение системы Айм от Империи. Таков наш план, господа. - Элмер обвел взглядом собравшихся и слегка улыбнулся уголками губ. Он знал, что все собравшиеся, включая Элейну, бывшую предводительницу Джаннской Сунны, ненавидят Империю и ее тяжелую руку в боевой перчатке. Вот пошевелился Орг Деклан, больше похожий на носорога, глава Совета системы Эрт, так назывемого Совета Пяти Миров, за ним стояло двадцать тяжелых дрендоутов класса 'А', сотня линейных кораблей и несколько тысяч легких истребителей:
   Вот, что... ты Элмер конечно все здорово расписал... да. Но какая гарантия, что на следующий же день тут можно будет спокойно вздохнуть без того, чтобы на тебя наставили стволы дюжина ребят в форме имперских десантников, да. Они конечно сволочи, но армия у Марка что надо...
   И потом, что если не удастся удержать систему в режиме полного молчания? Насколько я помню, там есть нуль-Т, в столице Вериоке, Антлантуме. И потом, если там есть нуль-т, значит там есть и интересы Ордена. Мне бы не хотелось перейти ему дорогу. - подал голос герцог Свен, авантюрист и мошенник, сто пятьдесят бортов класса 'В' и две орбитальные станции.
   Думаю, что смогу убедить командира отдельной Тридцать восьмой эскадры не поднимать большого шума. --хитро прищурился Элмер: - а потом будет поздно. Ведь любой имперский передатчик в своих схемах обязательно использует субчастотные усилители или шунты. После срабатывания ю-зет у них уже не будет возможности обратиться за помощью.
   Даже если мы выиграем этот бой... остается еще нуль-портал в Антлантуме. Через него Империя в любой момент может бросить сюда легионы своих солдат, стоит только Марку попросить Орден и указать на нарушение Великой Конвенции, как те дадут ему столько порталов, сколько он сможет унести за раз. -снова герцог Свен.
   Все мы знаем, что частью Великой Конвенции является и договоренность о том, что Орден не вмешивается в мирские дела. Это во-первых. А во-вторых, Откуда Орден узнает об нарушении Конвенции? Он может узнать об этом, так же как и Марк - только через три месяца. За это время мы уже успеем перевооружить наши войска и сможем противопоставить себя Империи. Вспомните прецедент с системой Аль-Суи. Орден не вмешался тогда, потому, что хоть и была нарушена Великая Конвенция, но восстановление статус кво означало бы еще большие нарушения и жертвы. Конечно, Альянс потом выплатил бешеные штрафы за нарушения Конвенции, плюс на полгода был лишен всех своих нуль-т полномочий, однако система Аль-Суи вот уже две сотни лет является полноправной собственностью Альянса. И потом, потом мне кажется, что я смогу гарантировать и невмешательство Ордена.
   Это они сами тебе сказали? - приущрился герцог Свен.
   Представь себе - да.
   Хм... - задумался Свен. Орден не нарушал данных обязательств, даже данных устно. Просто иногда он, скажем так, довольно вольно трактовал эти обязательства.
   Неужели радиус действия вашей субчастотной бомбы так велик, что подрыв одной на границе системы, во время боя, выведет из стоя аппаратуру на Вериоке? - Орг Деклан заворочался в кресле грузным носорогом.
   А кто вам сказал, что у нас одна бомба? Если понадобится, мы можем засыпать все планеты этой системы субчастотными генераторами.
   Мммм... -
   Ага...
   Что же... - участники встречи погрузились в молчание, обдумывая информацию. Некоторое время Элмер внимательно следил за ними, понимая, что от их решения зависит судьба его плана. Он уже было собрался снова показать все его плюсы, как вдруг с места встала Элейна, бывшая правительница Сунны.
   Чего же вы ждете? - сказала она окружающим: - Когда Империя придет и за вами?
   Элейна... - поморщился Орг Деклан.
   Вы смотрите на меня и втайне усмехаетесь... - та не обратила на него внимания: - Вы думаете - эта сумасшедшая зашла слишком далеко в своих делах и Империя наказала ее. Но вы забываете одну вещь. Какое право было у Марка Второго судить меня? У моего народа есть свой закон, есть свой правитель. И нам не были нужны их указки снаружи, что делать и с кем дружить. Почему Марк Второй напал на мою страну? Потому, что он и его родственники кормятся на боли и страданиях других!
   Погоди-ка, милочка. - с легкой иронией сказал герцог Свен: - ты, что хочешь сказать, что император - вампир?
   У него в собственности семьдесят один процент всей военной промышленности Империи. - ответила Элейна, немного помолчав, добавила: - Да. Он вампир.
   Хм... - задумался Свен. Семьдесят один процент военной промышленности - это многое меняло. Значит императору, может быть и не самому, а его родственникам, выгодно, когда где-нибудь идет война и идут военный заказы. Получается, такой человек, действительно кормится болью других. Вампир? Точнее не скажешь.
   И сейчас, когда его аппетиты увеличиваются вы все подобны мышам, разбежавшимся по углам и радостно пищащим, когда кот ест кого-то другого. Но помните - пока он не съест всех, он не уйдет отсюда. Или вы действительно всего лишь мыши перед лицом Марка Второго? - закончила Элейна.
   Итак, приступим к голосованию? - сказал Элмер, обведя всех взглядом. Он знал, что он выиграл.
  
  
  
  
   Представляешь, схожу я как-то на поверхность, в порту Рио-Гладо, это на внешней орбите Прайма, там одно время наша эскадра была расквартирована. Так, вот, схожу и сразу же, представляешь, в портовом кабачке снимаю себе одну девчонку. Ножки... - Иклан присвистнул и пригладил непослушные лохмы, украшавшие его шевелюру.
   А грудь... стакан можно поставить. И торчит прямо вперед, ну как у этой, Укки Лауне.
   Окки Лоуне. - машинально поправил Перси, встряхивая банку с краской.
   Точно. Я и говорю - Укки. И вот, эта телка вся ко мне прижимается во время танцев, в глаза заглядывает и все такое. Спрашивает про дальний космос и как там, дескать, в бою-то. А я, не будь дурак, перед выходом на поверхность всегда парадный китель надеваю. Там у меня петлицы старые, еще с 'Персея' остались, я одно время на нем стажером ходил. Ну и нашивки остались артиллерийской станции - два скрещенных лазерных излучателя. Издалека на ваши крылышки - один в один похожи. Девки сразу на меня вешаются, думают - пилот истребителя, ха!
   И что, помогает? - спросил Перси, заканчивая покраску. Отошел на шаг и полюбовался сделанной работой. Они вдвоем с Икланом за двадцать минут навели лоск на симулятор полетов. Закрасили надпись 'дерьмолет', пририсовали желтой краской глаза, когти, все как на настоящих истребителях 'диких котов'. И название написали новое.
   Спрашиваешь! Вашего брата пилота все любят, так-то. Про нас, технарей там, группу обеспечения и выживания и не знает никто. Так, вот, танцую я эдак с ней уже третий танец подряд и она все ко мне коленкой жмется. Я возьми и ляпни, что на этом корабле служу. Она спрашивает, дескать, как у вас там капитан? Я отвечаю как есть - то есть зануда страшный и придира жуткий. Засранец, словом.
   Так и сказал?
   А что, мне? Так и сказал. А она мне - дескать ты знаешь с кем разговариваешь? Я, мол, его дочка. Я смотрю, матерь божья! Точно, немного на нашего старика похожа, а она УЛ вытаскивает и мне в рожу тычет, точно, и фамилия такая же блядская, как у нашего кэпа.
   Не может быть! - усомнился Перси, присаживаясь рядом с Икланом, вытирающем руки после покраски.
   Вот те крест - так и было. Представляешь, ситуацию?
   Ага... ну и что ты сделал?
   А я ей так спокойно отвечаю - мол, а ты-то знаешь с кем говоришь? Она глазками хлоп-хлоп от неожиданности. Головой мотает. Не знает. Я говорю - вот и хорошо. И ухожу. Вот умора! - И Иклан звонко рассмеялся.
   И что, ничего не было?
   Ничего. Она же не знала моего имени. И потом, она думала, что это кто-то из крылышек. Старик потом на них зуб точил, по два раза на дню тревоги устраивал.
   Ну ты даешь, Иклан. - восхитился Перси, искренне восхищаясь способности приятеля не ударить в грязь лицом.
   Да ладно. Это что, вот как-то раз мы с парнями гуляли в кабаке 'Антарес', что на главной военной-космической базе, и повздорили с парнями из береговой охраны. Эти недоноски утверждали, что...
   Стажер Дорбан! - рявкнул кто-то сзади, совсем близко, и Иклан от неожиданности едва не свалился с трубы, на которой он сидел, болтая ногами.
   Стажер, что это вы делаете? - Перси обернулся и увидел лейтенанта Уистлера, лидера 'диких котов'. Брови у лейтенанта собрались в одну грозовую тучу на переносице, что не сулило ничего хорошего.
   Ну... вы тут поговорите... а мне уже на смену пора... - сказал Иклан, потихоньку пятясь к выходу и оставляя Перси наедине с его начальством.
   Ну? - повторил лейтенант, внимательно разглядывая художества Перси.
   Сэр... Я покрасил симулятор полетов, сэр!
   Да уж не слепой, вижу. Это казенное имущество. Правила, регламентирующие его окраску не предусматривают подобного рода... художеств. - Уистлер ткнул пальцем в криво намалеванные на фюзеляже когти и продолжил: - Поэтому сейчас вы, стажер возьмете нейтрализатор и быстренько вернете симулятору первоначальный вид. Вам ясно?
   Перси некоторое время поколебался, так как весь опыт его службы в армии говорил ему, что надо сказать 'есть, сэр!', а потом исполнить приказ. Но мысль о том, что ему придется самому писать на боку его машины слово 'дерьмолет' заставила его передумать.
   Нет, сэр.
   Вот и отлично, а когда закончишь... Что ты сказал?!
   Я сказал - нет, сэр.
   Да... как ты смеешь... под трибунал захотел, мальчишка?! Ты у меня этот дерьмолет языком вылижешь! Весь ангар выскоблишь бритвой! - вскипел лейтенант: - Шагом марш выполнять приказ!
   Сэр, я сделаю все что скажете, сэр. Но только не приказывайте перекрасить 'утенка' назад, пожалуйста. - Перси чуть не плакал от несправедливости.
   Ты сделаешь все, что я скажу, стажер. В том числе перекрасишь этот твой ... постой, как ты его назвал? - Уистлер остановился и взглянул на Перси.
   'Утенок', сэр.
   Хм... - Уистлер обошел симулятор и уставился на затейливую надпись 'Гадкий утенок', гордо украшавшую фюзеляж. Некоторое время он молчал. Потом, уже тоном пониже, сказал:
   Почему ты его так назвал?
   Потому, что он такой... некрасивый, но он намного лучше, чем вы думаете, сэр. - не задумываясь, ответил Перси. Лейтенант еще раз обошел симулятор вокруг, зачем-то нагнулся и заглянул под него, потом сел на трубу, в том же месте, где сидел Иклан.
   Ну, что стоишь? Садись, стажер... - он потянул из нагрудного кармана сигарету, закурил, выпустил облако сизого дыма к потолку ангара. Перси, подумав, устроился рядом с ним, чувствуя себя очень неловко. Лейтенант протянул ему пачку.
   Спасибо, сэр. Я не курю. - отказался Перси.
   А. Ну ладно. - лейтенант снова затянулся и посмотрел на симулятор.
   Ты, вот, что, стажер. Запомни - так когти не рисуют. Рисуют на два пальца ниже турбин, видишь, где технические лючки? Потом - номер должен быть. Порядковый номер эскадры. Если у нас всего... ага, нанеси номер 627. На тридцать сантиметров выше когтей и левее на пятьдесят. Понял?
   Так точно, сэр, понял!
   А эти... художества... ты все же закрась. Ладно?
   Лад... Так точно, сэр!
   Ну-ну. - лейтенант встал, затушил сигарету и пошел к выходу. Перси, с облегчением выдохнув, смотрел ему вслед.
  
  
   - Вот один раз я попал в переплет. Эта девчонка была из касты жриц, а на пятой Кассиопее там все просто на этом культе помешаны. Каждую третью луну вся ихняя братия бросает жребий, кого принести в жертву. Выпало ей. Ну и она мне говорит - спаси меня, Иклан. - увлеченно рассказывал техник, свесив ноги и болтая ими в воздухе.
   - Что, прямо так и сказала? - спросил Перси, протирая место сварки ветошью.
   - А то! Я же не мужлан какой. Всегда представляюсь даме в начале беседы. Ну а как я ее спасу, ежели там контроль таможенный - как мелкое сито. Клянусь Икландом и всеми его четырьмя тысячами псевдоподий!
   - И что, ты не помог девушке, попавшей в беду? - Перси еще раз приложил плазменный резак к технологическому отверстию, поправляя неровные края. Мелкие искры брызнули в стороны огненными мотыльками.
   - Ты, что не знаешь Иклана? Когда это я не помогал даме, попавшей в беду?
   - Например вчера, когда у Андромахии полетел кабель воздухоподдува в зоне нуль-гравитации. Она летала вверх тормашками и материлась как сапожник.
   - А... Ну во-первых это была не дама, а моя сестра. Во-вторых, подумаешь воздухоподдув... Ничего бы с ней не случилось. Она из категории железных леди, об нее нанонити рвутся. Один раз она самому адмиралу в глаз заехала!
   - Да ну?
   - Клянусь Икландом и его яйцекладом! Это было на тридцать втором участке, адмирал как раз с инспекцией на 'Гермес' прилетал. Ну и как всегда разорался, мол, бардак, всех на планету спишу, везде грязь, личный состав козлы поголовно, а капитан - осел и кретин. И что, мол, само существование этого корыта - позор для военно-космических сил Империи. Ты заплатку-то выше бери. А то заусенцы останутся. - прервал повествование Иклан и показал, как ставить сталепластиковую заплату на кожух магистрали подачи энергии.
   - Вот так? - Перси прихватил заплату по краям, выключил резак и отошел на шаг.
   - Ага, так лучше. Берись за следующую. Вот, а шел он по второй главной магистрали, там как раз наши ремонт делали. Ну, понятное дело, искры, грохот, а там балки тяжелые, двух робопогрузчиков с третьей палубы пригнали. Офицеры немного посторонились, а адмирал прет танком. Ну и наступил Мамочке прямо на ногу, аккурат как та за пневмомолотом потянулась. Ты же знаешь Мамочку, у нее характер - огонь. Она взвилась вверх, подскочила, как чертик из коробочки, ну и попала Волкову локтем в челюсть. Нокдаун. Адмирал сидит на полу, моргает, капитан в шоке, офицеры в панике и только Мамочка в своей тарелке. Она протягивает Волкову руку и говорит - Боже, адмирал, вы меня так напугали. Занавес.
   - И что, ей это сошло с рук? - Перси выровнял края очередного отверстия и достал заплату из кармана на бедре.
   - Конечно! Старый волк был даже доволен, вот, мол, как я девушек пугать умею. Раскланялся, как на банкете и пошел себе дальше, такие дела. По краям лучше приваривай, не дай Икланд отойдет, Мамочка мне потом устроит веселую жизнь.
   - А что стало с той девушкой, ну, с Кассиопеи?
   - А, с той жрицей? Я ее все-таки вывез. Понимаешь, тут вышла такая история, в Военно-Космическом уставе написано, что запрещено вывозить иммигрантов с планет не принадлежащих к Империи, но дело в том, что они там, на Кассиопее, когда их готовятся принести в жертву перестают быть людьми и становятся, ну, полубогами, что ли... Причем официально, с печатями и фотографиями на удостоверениях. Ну, а запрета вывозить с планет полубогов не было. Так я ее через таможню, а там - мол иммигрант, а я им - вовсе даже полубог. Полчаса рядились, потом капитан на судно все-таки протащил. Не без последствий понятно. Вот, с 'Гая Юлия' выперли, я там в артиллерии служил, в звании понизили и на 'Гермес', да еще в подчинение к своей родной сестре. Думаю, это специально сделано. Да, а еще, с тех пор в Военно-Космическом уставе появились строки - ' а также полубогов, богов, демонов и прочих...'
   - Ну ты даешь... - сказал Перси, давно уже отчаявшийся разобрать, где правда, а где выдумка в занимательных рассказах Иклана. Вторая заплата встала на свое место. Перси помогал Иклану в его повседневной работе, а тот развлекал его разговорами. Все равно больше никто с ним не разговаривал. Ну а Иклана похоже никто больше не слушал. Как сказала Мамочка - вот и встретились два одиночества.
   - Да, ладно, это что ... Вот я помню один раз попал в трюм транспортника и две недели жил питаясь только одними таблетками для похудения. Вот это было ужасно.
   - Заливаешь. - прищурился Перси: - Атмосферу в трюмах транспортов откачивают после старта.
   - Стану я тебе врать. - обиделся Иклан: - Там в трюме груз Эвтилейских лилий был, они вакуума не переносят, вот и не откачали. Я эти лилии тоже сперва жрать приспособился, а потом пропоносило меня с них - жуть. Да и дерьмо стало какого-то розового цвета... так что я на таблетках.
   - А что пил?
   - В трюме у транспортников сотой серии магистраль Е 142 проходит, через нее вода на технические нужды поступает. Вот так и жил две недели. Похудел как скелет. Зато, уж поверь мне на слово, выяснил, что такие таблетки действительно действуют. Худеешь от них прямо на глазах. Если ничего кроме них не жрать, можно и ласты склеить. Ладно, собирай инструменты, пошли на обед. Как у тебя дела в твоем симуляторе? Сбил свой линкор?
   - Сбил. Зарядил ему в корму 'апокалипсисом', только клочья по пространству полетели.
   - Завидую. Хорошо быть стажером. Ни хрена не делаешь, только учишься. Хотя, впрочем пилотом истребителя еще круче, те вообще целыми неделями балду гоняют. Голо смотрят, в спортзале пропадают, да по бабам из медицинского шляются. А некоторые даже с офицерским составом заигрывают, вроде этого верзилы Боргкхарта. Слушай, Перси! - оживился Иклан: - а все-таки, что у тебя с его бабой вышло?
   - С кем?
   -Ой, ну не прикидывайся... с лейтенантом Кэллахан. Высокая рыжая стерва, в синей смене, вечно на мостике ошивается.
   - Да не было ничего... - Перси не любил эту тему. Во-первых, в душе ничего не было, да и не могло быть, а во-вторых... во-вторых ему нравилась Сандра Кэллахан. И он не хотел трепать языком по этому поводу.
   - Что же тогда этот верзила на тебя взъелся? Сдается мне, что ты чего-то не договариваешь. Икланд с тобой. Я твой старый товарищ и понимаю, о чем мужчины молчат, а? - Иклан подмигнул Перси и толкнул его локтем.
   - Ладно тебе... лучше заплату передай.
   - На, держи. Слушай, а каково это - в истребителе летать?
   - Откуда я знаю, Иклан? Я же еще ни разу не выходил в пространство. - сказал Перси, аккуратно подрезая заплату по краю.
   - Не, понятно, я про твой 'дерьмолет' говорю... ой, я хотел сказать - твой 'гадкий утенок'. - поправился Иклан, увидев, как Перси блеснул глазами.
   - Каково? Черт его знает... сперва казалось что легко, а потом лейтенант Рок выдал мне флэш-карту с четвертым курсом и я завяз. Первые три - ничего сложного, пустяки. Взлет, посадка, маневры в строю и без... фигня.
   - А потом?
   - А потом Рок выдал мне четвертый курс для новичков и все. Это задание, ну, помнишь с линкором...
   - Ну-ну...
   - Оно пятое. А всего в карте около сорока заданий-тестов. По-моему я бездарь... Если все пилоты учатся по этой программе и сдают зачеты, то мне до кресла пилота вовек не добраться. Сейчас я на десятом задании, эскорт медицинского корвета, его атакуют четыре 'Манты' с 'апокалипсисами' на борту. Черт, даже если я перехвачу три из них, одна гарантированно умудриться всадить ракетную бомбу в борт этой жестянки! А для того, чтобы перехватить хотя бы две 'Манты' мне наизнанку приходиться выворачиваться! У каждой из этих штуковин по туннельному орудию и два крупнокалиберных высокоимпульсных лазера, плюс движки в полтора раза мощней чем на моем 'Гладиаторе'.
   - А как же ты тогда вообще сбиваешь их?
   - Выкручиваюсь... 'Манты' тяжелей 'Гладиатора', поэтому они неповоротливые. Захожу в бок или хвост. Но если попадешь им на линию огня - мало не покажется. А ведь у меня еще только четвертый курс...
   - Сколько их всего? - поинтересовался Иклан, подавая новую заплатку.
   - По десять курсов на каждый уровень квалификации. Я пока даже 'новичка' не освоил... - грустно вздохнул Перси.
   - Мда... везде жизнь - дерьмо. - подытожил Иклан, хлопнув Перси по плечу: - пошли в столовую, съедим по паре бифштексов. Все равно, все уже сделали.
   - Пошли... - Перси прихлопнул последнюю заплатку и выключил пламенный резак. Они пошли в столовую.
  
   - Понимаешь, если ты сразу же выложишь все карты на стол, то останешься с носом. Девчонки любят таинственных парней, ну, вроде того типа в черной маске из 'Героев Бесконечности'. Они от них пищат. - заявил Иклан, накладывая себе в тарелку дополнительную порцию синтетической икры. Они стояли в очереди к раздаточному лотку. Столовая была переполнена - в результате последней тревоги синяя смена еще не успела поужинать и лечь спать, как пришла красная - завтракать. В этой толкотне надо было успеть проглотить свою порцию и отстоять свой столик. Перси еле успел втиснуться вслед за Икланом, набрал на мониторе свой заказ и спешно отошел от раздаточного автомата, сопровождаемый недовольным взглядом какого-то пехотинца.
   - Зачем ты жрешь эту гадость? - спросил Перси у Иклана, когда они сели за стол, только что покинутый двумя техниками из 'синей' смены.
   - Девчонки любят когда... что? А, это... это вполне приличная жратва по сравнению с твоими оладьями. Один хрен все из пищевого синтезатора.
   - Но икра?!
   - А что? Подумаешь - икра. Да я в свое время икру эту ложками лопал и отличу настоящую от синтетики, будь уверен. Просто иногда по дому скучаю. Это синтетическая дрянь хоть морем пахнет, а то рыба у них как будто бумажная - ни вкуса ни запаха.
   - Да тут все дрянь редкостная. - заявил в голос их сосед, здоровенный детина из погрузочной бригады 'синих'.
   - Фаршированная утка например. - сказала Лозанна, худенькая брюнетка из технического отдела.
   - Бифштекс как из пластика. - посыпались жалобы.
   - Все какое-то... не то холодное, не то горячее, комнатной температуры. Блевотина.
   - Не, натуральное, оно есть натуральное.
   - Все тут синтетическое, вода, воздух, пища. Мужики и те как неживые. - снова Лозанна. В ответ раздались протестующие возгласы мужчин и аплодисменты женщин.
   - Вам еще повезло, дорогие мои. - прозвучал голос Андромахии: - Раньше космонавты жрали одну только питательную смесь с тридцатью минералами, двадцатью пятью витаминами и дистиллированной водой. На вкус - как ложка дерьма. Теплого.
   - Эй, а ты откуда знаешь об этом? - спросил 'синий' здоровяк.
   - Потому что я книги иногда читаю, а не только эти микрофиши, что вам в голову пихают. Ешьте, ешьте, и считайте, что вам еще повезло. - Андромахия пододвинула к себе свою порцию и продолжила трапезу. Все замолчали в некотором смущении, потом Лозанна пожала плечами и сказала, что по правде говоря, видала она еду и похуже. Эту хоть есть можно. А потом снова загремели подносы, загудели голоса и все вернулось на круги своя.
   - Ну дает сеструха, а? - с какой-то непонятной интонацией сказал Иклан, глядя в ее сторону: - Бой-баба. Кто на такой жениться - получит все и даже еще сверху немного. Только где такого смельчака найти?
   - И что ты так о ее браке печешься? - спросил Перси.
   - У нас в семье все по порядку, пока старший в брак не вступил, младшие воздерживаются.
   - Как это?
   - Так. Традиции, раздери их Икланд. Вот у моих соседей, например... - Иклан не закончил. Вспыхнули красные огни и взвыла дурным голосом сирена, оповещая о начале тревоги.
   - Твою мать, только что же тревогу объявляли, они, что, там на мостике совсем обалдели? - выразил общее негодование здоровяк из 'синей' смены, торопливо застегивая шлем комбинезона.
   - Поесть не дадут, сволочи!
   - По три тревоги на дню, черт!
   - ВНИМАНИЕ! БОЕВАЯ ТРЕВОГА! ВСЕМ ЗАНЯТЬ МЕСТА СОГЛАСНО БОЕВОГО РАСПИСАНИЯ! - взревели динамики и столовая в один момент превратилась в растревоженный муравейник.
   - Боевая!
   - Кто-то наверху точно с ума сошел...
   - Все по местам, вашу мать!
   - О... проклятый флот.
   Техники и пилоты, артиллеристы и инженеры разбежались кто куда, на ходу защелкивая свои шлемы. Боевая тревога - с этим не шутят. 'Крысы' во главе с Андромахией унеслись в первую голову - как ветром сдуло. Перси захлопнул шлем, проверил герметичность комбинезона и помчался вслед за всеми. По боевому расписанию все пилоты должны были собраться в отсеке В-13 за две минуты сорок секунд. Лейтенант Рок требовал, чтобы на исходе второй минуты все стояли на своих местах. Перси несся, не чувствуя под собой ног, коридоры были пусты, лишь возле поворота на него наткнулся опаздывающий артиллерист с нашивками сержанта и выпученными глазами. Перси посочувствовал бедолаге - попадет за опоздание, потом подумал, что ему влетит не меньше, надо поднажать, а то Рок голову в задницу запихает. На пороге Перси споткнулся и влетел в отсек В - 13 головой вперед. К его удивлению лейтенанта, обычно стоящего рядом с дверью с секундомером в руках не было. Вообще, кроме техников, суетящихся у причальных столов своих истребителей никого не было. Потом Перси понял, что все пилоты уже в машинах и покраснел, поняв, как он отстал от звена. Зазвенел зуммер и погасли лампы дневного освещения, осталось только дежурное освещение. Створки дверей отсека дрогнули и поползли в стороны, открывая черное нутро пространства. Воздух со свистом вырвался в космос, произошла декомпрессия, Перси почувствовал, как его комбинезон затвердел, встав колом, сохраняя внутри нормальное давление.
   - Что происходит? - подумал он, глядя, как истребители срываются со своих ложементов и уносятся в черный зев пространства.
  
   Сэр, незарегистрированное судно, метка два-ноль. - адмирал Волков недовольно повернулся, отвлекшись от своего монитора с последними новостями из центра Империи. Что-то там опять выкинула эта взбалмошная Окки Лоуне? И с кем? Именно в тот самый момент, когда адмирал слишком пристально для искреннего возмущения разглядывал голо полуобнаженной Окки на очередном светском рауте, именно тогда прозвучал голос дежурного офицера.
   Что еще за глупость... - фыркнул Волков, не убирая картинку с монитора. По-моему груди у нее слишком выпирают вперед, подумал он, увеличив изображение, это просто нереально, чтобы грудь так стояла, это же какие-то пирамиды, а не груди.
   Сэр, незарегистрированное судно, метка два-ноль. - повторил дежурный офицер, видимо решив, что адмирал не расслышал его в первый раз. Все-таки разболтался народ, подумал адмирал, с неохотой убирая роскошную грудь Окки с экрана своего тактического монитора. Из-за какого-то контрабандиста отрывает адмирала от важных дел. В то время, когда он, Волков еще был лейтенантом, так вот, в то самое время, никто не стал бы отрывать адмирала от его размышлений. Они бы разобрались с этим и не вмешали бы в это начальство. Две ракеты - и нет нарушителя имперского космического пространства. Да, были люди в наше время... эх... - Волков неприязненно покосился на коротко стриженный затылок дежурного офицера и буркнул:
   Ну, что там еще?
   Незарегистрированное ...
   Да понял уж. Какого лешего меня от дела отрываете?
   Сэр, метка два-ноль.
   Ну и что? Пошлите два истребителя на перехват. Пусть арестуют его, ну или что там полагается... - Волков с наслаждением потянулся и зевнул.
   Но, сэр... класс незарегистрированного судна ... это линейный корабль. Типа 'Левиафан'.
   'Левиафан'? Срань господня! Что же ты молчишь, корова! - последнее утверждение было явно несправедливым, но адмиралу сейчас было не до сантиментов. Тип 'Левиафан' предполагал самый большой тип кораблей в этой части галактики. До ста пятидесяти судов малой авиации, мощнейшие системы защиты, тридцать два крупнокалиберных туннельных орудия, в ствол главного калибра пехотинец в полный рост проходит не сгибаясь. Серьезный соперник. Конечно два перехватчика не справятся с таким тяжеловесом, готовым в любой момент выпустить тучу юрких истребителей прикрытия, оснащенным новейшими оборонительными наносетями и противокорабельными системами. Безусловно, 'Левиафан' не представляет опасности для отдельной тридцать восьмой эскадры, в состав которой входит пять кораблей подобного класса, плюс десять линейных и тридцать средних судов - от эсминца до штурмовой канонерки. Но это было серьезным прецедентом - появление на пограничной территории такого монстра не могло быть объяснено никакими сбоями в навигационной системе или иной ошибке. Подобное появление могло означать только одно.
   Сэр... согласно инструкции мы обязаны предупредить Верховное Командование. - заметил дежурный офицер, но адмирал не ответил ему. Он быстро просчитывал варианты. Один корабль, класса 'левиафан' и целая эскадра против. Он не собирается орать на всю галактику, встретив первого попавшегося 'левиафана'. Черт, для чего тогда Военно-Космические Силы, если каждый адмирал будет звать подмогу, едва завидев противника. И потом - боевые действия полезны для карьеры. Приняв решение адмирал наклонился к тактическому монитору.
   Всей эскадре - боевая тревога! Поднять в пространство тридцать процентов всех палубных истребителей! Линейные корабли 'Рамирес', 'Эдвард' и 'Ричард' - выйти на дистанцию атаки. - утопив тумблер адмирал перевел всю эскадру в положение 'боевая тревога'. Сейчас на всех судах отдельной тридцать восьмой гудели сирены и шел отчет секунд. Сорок секунд до полной откачки атмосферы, минута до приведения систем в боевую готовность, две с половиной - до того, как в пространство вылетят юркие шмели палубных истребителей, каждый из которых нес на борту две ракетные бомбы типа 'Апокалипсис', способные разнести в клочья половину 'Левиафана' за доли секунды. Дело только за попаданием, но тут Волков не сомневался ни капли - на его стороне была статистика. У него в эскадре до полутора тысяч таких истребителей, а у противника максимум сто пятьдесят. Десять к одному. Можно принимать ставки. И, кстати, подобного рода 'молниеносные победы' хорошо сказываются на карьере. В Империи ценят победителей. И еще - он не хотел делится своей победой. Поэтому он отклонил предложение офицера связи оповестить о случившемся верховное командование. Они сделают это после победы.
   Сэр, группа судов 'С' на линии. - первыми вошли в боевой режим средние суда, им не надо разогревать громоздкие реакторы.
   Сэр, группа 'Б' на линии. - отозвались линейные корабли.
   Адмирал, здесь группа 'А'. Мы в боевом режиме. - после некоторой паузы прозвучал голос Мэттью Маклахана, командора звена дрендоутов-гигантов.
   Истребители пошли, сэр. - это дежурный офицер. Не может отделаться от мысли, что все происходящее надо комментировать. Волков сделал себе заметку после боя разобраться с этим молодчиком. Дисциплина из рук вон. Адмирал переключил один динамик на тактическую волну малых судов.
   'Драконы' в пространстве! - первым прозвучал клич 'Драконов', элиты 38 отдельной, пилоты управляли сверхюркими и маневренными 'Гладиаторами'.
   'Дикие кошки' уже тут!
   'Кентавры'!
   'Сорвиголовы'!
   'Викинги'! - истребители уносились в пространство стремительными иглами, исчезая в темноте и оставаясь только на экранах радаров. Там, вокруг красной метки, обозначающей вражеский 'Левиафан' стал замыкаться полукруг атакующих истребителей.
   Здесь Дракон-один. Мы вышли на дистанцию. Указания? - прохрипел в динамике голос командира 'Драконов'.
   Снять предохранители с систем наведения ракетных дестроеров 'Апокалипсис'. Приготовиться к атаке. Ждать приказа. - ответил адмирал. Он не хотел ни малейшей тени сомнения на его репутации, а ведь после боя Имперская комиссия наверняка будет просматривать весь корабельный журнал. И этот запрос поставит точку на сомнениях.
   Незарегистрированное судно! Здесь адмирал Волков, командующий отдельной тридцать восьмой эскадрой Имперских Военно-Космических Сил. Немедленно остановитесь и заглушите реакторы. Дайте опознавательную информацию по общему каналу и приготовьте шлюз. - адмирал выждал эффектную паузу, и продолжил:
   В противном случае вы будете уничтожены! - щелчок тумблера, он выходит на связь к истребителям. Волков не любил этих новомодных кибершунтов, позволяющих мановением мысли управлять всем и вся, и по старинке нажимал на кнопки и тумблеры. Вот и сейчас его палец лежал на синем переключателе, окаймленном черно-желтой полосой, - ее нажатие подаст мгновенный сигнал к атаке. Никто не уйдет от карающей длани Империи. А потом, когда он станет известным, благодаря этому бою... глядишь его пригласят в Олд-Прайм-Сити, на поощрение, или там грамоту дадут...
   Адмирал, эта лоханка не отвечает, сэр!
   Здесь дракон-один, какие будут распоряжения?
   Сэр, незарегистрированные метки, два-один, два-три, два-четыре... много меток! Расстояние - тридцать единиц. Они вышли из-за астероидов, сэр...
   Сколько всего судов, и какова их принадлежность?
   Всего около двадцати судов, сэр. Белейский таганат. Боевые корабли класса 'С' и 'В'.
   Отлично. - а ведь адмирал как раз подумал, что победы над одним судном, пусть даже класса 'Левиафан' будет маловато для его карьеры. А вот тридцать судов... почти эскадра. Белейский таганат. Что же, они сами выбрали свою судьбу. Их пилоты не смогут противостоять тактическим компьютерам истребителей Империи.
   Всем судам - развернуться в боевой порядок! Построение бриллиант. Все истребители - в пространство! Атака!
   Есть сэр! - истребители сомкнули ряды и понеслись к новой цели. Адмирал с улыбкой откинулся на спинку кресла. Скоро его переведут в Олд-Прайм. А может даже и орден дадут.
  
   - Змей один-два, здесь Циклоп. У меня дурное предчувствие... - это конечно же Блежински. Ему чудится неладное. Хотя, к слову сказать и сам Март Эдисон, командир наемной эскадры 'Драгуны' и ветеран многих сражений, чувствовал себя не в своей тарелке. Конечно, это не помешало ему оборвать подчиненного:
   - Заткнись Циклоп. Молчание в эфире. - Блежински заткнулся, а Март в свою очередь принялся терзаться сомнениями. Дурных предчувствий хватало. Начать с того, что, когда они нанимались на службу к Совету Эрта, никто не предупредил 'Драгун', что придется иметь дело с имперскими космическими силами. Март только вздохнул. Он не сомневался в своих пилотах и их машинах - его 'Манты' новейшей модификации дадут прикурить любому врагу в этом секторе галактики. Любому, кроме Империи, Альянса и Конфедерации. Кроме тех, у кого на судах стоит эта чертова нейроника, позволяющая человеку летать и стрелять так, словно он слился с машиной в единое целое. Да так оно и происходит, нейроника попросту объединяет нервную систему пилота и судна в одну систему. Кентавры. Люди-машины. Обычный пилот, управляющий своим кораблем при помощи штурвалов, рукоятей и тумблеров, никогда не сравниться в скорости реакции и меткости с этими чудовищами. Говорят, что от нейроники потом люди с ума сходят, потенция сходит на нет, а волосы выпадают... Врут, конечно. Март и сам пару раз видел имперских вояк в барах пограничных станций. Ни хрена волосы не выпадали. Да и с потенцией у них, явно все в порядке, если судить по тому, как официанток за столом лапали. Март, честно говоря и сам мечтал о нейронике на своем истребителе. Да только где ее взять, один экземпляр стоит на черном рынке столько, что пришлось бы продать все истребители эскадрильи и еще занять денег на средний эсминец. Кроме того, и не продавались они просто так. Только через знакомых посредников и в надежные руки. Говорят, глава Совета Эрта, Орг Деклан на своей яхте такую систему установил, что обошлось ему в баснословную сумму. Хотя... это наверняка стоило таких денег. В бою истребитель с нейроникой стоил десятка на ручном управлении... если не двух. Поэтому, немудрено, что у Блежински дурные предчувствия. Март кинул взгляд на тактический монитор и выругался. Вполголоса. Тридцать две активные точки. Дредноуты, линкоры, фрегаты, эсминцы и такшипы. И около двух сотен истребителей, или он, Март Эдисон, ни хрена не понимает в тактике космического боя. А у них... двадцать пять 'Драгунов', укрывшихся в старом корпусе 'Левиафана'... Конечно, же, за астероидом укрыт объединенный флот двух баронств и Белейского Таганата, но лично ему от этого не горячо и не холодно. Астероид - в двадцати пяти щелчках, а имперцы - в десяти.
   - Змей, они выпустили истребители! - Март снова посмотрел на монитор. Так и есть, туча мелких красных точек смыкала строй вокруг корпуса 'левиафана'.
   - Всем соблюдать спокойствие. Это часть плана. - напомнил Март.
   - Дерьмо господне... Еще и бомба эта тут. Змей, а от нее точно ничего нам не будет?
   - Циклоп, тебе не стыдно? Вон, Секира ничего не боится.
   - Да, что Секире-то бояться, а мои яйца ...
   - Циклоп, заткнись. Это приказ. - сейчас из-за луны должен показаться объединенный флот и имперцы должны отвлечься на него. Наверняка. Истребители должны выдвинуться вперед, атакуя корабли-матки, а крупные суда наоборот - отодвинуться от места вероятного боя. Все по учебнику. И тогда огромная туша пустого 'Левиафана' окажется как раз между теми и другими. Радиус действия нейтронного деструктора не так уж и велик, а надо, чтобы он накрыл все корабли отдельной тридцать восьмой эскадры. Март покосился на закрепленный внутри корпуса 'левиафана' шипастый шар размером с два истребителя и поежился. Черт его знает, Орг говорит, что на них излучение не подействует. Только на имперцев, которые подключены к машинам напрямую. И тогда они будут на равных.
   - Змей-один. Здесь Молот. Приготовиться к атаке. - это Орг. Красные точки на радаре сместились в сторону, разворачиваясь в боевой порядок навстречу выплывающему из-за луны объединенному флоту трех герцогств и таганата.
   - Здесь змей-один. Вас понял. - Март вжал голову в плечи, прикрыл пах ладонью и зажмурился. Береженного бог бережет, кто его знает, на что это излучение действует.
   - Всем подразделениям. Отключить нейроадаптеры, перейти на ручное управление. Десятисекундная готовность.
   - Змей, они что, уже запускают? - опять Блежински.
   - Заткнись Циклоп.
   - Пять. Четыре. Три. Два. Один. - Март зажмурился еще крепче, ожидая грохота и удара. Ничего. Только шипение в эфире.
   - Деструктор активирован. Всем подразделениям - в атаку! - Март открыл глаза и посмотрел на шипастый шар. Ничего не изменилось, тот так же висел внутри корпуса 'левиафана'.
   - Драгуны! В атаку! - Март надавил на гашетку орудия и высокоимпульсные лазерные установки разорвали корпус 'левиафана' как бумагу. Истребители вырвались наружу из искалеченного корпуса как личинки осы из сожранной ими гусеницы. И пока истребители имперцев приходили в себя после шока от применения нейродеструктора, между ними и их кораблями-матками появились 'Манты' подразделения Марта Эдисона, или попросту - Змея.
   - Циклоп, Секира - в первую очередь крупняк, ясно? - Март очутился в положении школьника за накрытым праздничным столом, когда гости еще не пришли. Защитить корабли некому, их истребители далеко впереди, но у крупных судов наверняка еще есть резервы, их-то и надо атаковать в первую очередь. Ради такого случая Март приказал на каждую подвеску установить по четыре 'апокалипсиса', сняв даже туннельные орудия и лазерные установки это ограничило боевую маневренность 'мант', но сейчас это неважно.
   - Понял змей. - это Циклоп. Его десяток уже рванулся вперед, Март на дисплее обозначил ему цель - 'Анабалон', дредноут с пятитысячным экипажем.
   - Иду в атаку. - Секира, а вернее - Алиса Кирштейн со своим звеном амазонок выбрала мишенью флагманский 'Император Отис'. Говорят у женщин рефлексы быстрее. Это, конечно верно, но найти и натренировать команду женщин-пилотов пока ни у кого не получалось. Кроме Секиры. Она была безжалостна и молниеносна.
   - Отлично. Остальные - свободная охота. - и оставшиеся два звена, Килроя и Бешеного разошлись в стороны. Март вздохнул и взялся за штурвал, откинув в сторону флажок предохранителя ракетной системы. В мигающей зеленой рамке прицела вырастала громада имперского корвета. Навигационная система опознала его как средний корвет поддержки 'Арчибальд Кроу'. Оттуда красно-зелеными нитями тянулись лучи лазеров, огненными шарами неслись ракеты, но расстояние было еще так далеко, что они не могли верно рассчитать упреждение, а Март и не собирался подходить ближе. Он дождался, пока 'апокалипсис' на подвеске опознает цель и с силой вдавил кнопку с надписью 'пуск'
   - Спокойной ночи... - пробормотал Март, ощутив, как дрогнул корпус его истребителя, когда ракета унеслась к цели. Отведя штурвал, он плавно скользнул в сторону, не заботясь о цели - у 'Арчибальда Кроу' был всего один шанс из пяти с того самого момента как он нажал на красную кнопку. 'Апокалипсис' была оснащена системами отведения противоракет и зеркальной броней, системой наведения и сверхскоростным двигателем. Молния, а не ракета. Наведи, прицелься и выстрели. Все остальное она сделает сама. Единственно о чем надо беспокоиться - о дистанции, ее надо запустить с шести-восьми щелчков. Но сегодня все как надо. Март захватил в прицел следующее судно - малый авианесущий фрегат 'Патрокл'. В этот момент один из красных огоньков на дисплее радара погас. 'Арчибальд Кроу' не воспользовался своим шансом.
   - Иди к папочке, детка... - сказал Март, запуская свою вторую ракету. 'Патрокл' попытался перехватить несущуюся смерть, выпустив ложный контур и задействовав наносети, но 'апокалипсис' прорвал защиту фрегата и мощный взрыв покончил с судном.
   - Спокойной ночи. - Март машинально увел свой истребитель с линии огня, первая заповедь пилота малых судов - хочешь жить долго - не стой на месте. Огляделся, оценивая ситуацию. Судя по всему, имперцы действительно сдулись. Применение нейродеструктора оказалось для них полной неожиданностью и пока корабли баронств раздирали беспомощные истребители, оглохшие и ослепшие, эскадра Марта Эдисона захватила врасплох крупные суда противника. Это был рай для истребителей и ад для имперцев. Истребительная группа внутри плотного построения авианесущих кораблей поддержки - именно то, чего всеми силами пытались не допустить все военачальники со времен первой космической битвы. При термоядерных зарядах 'апокалипсисов' каждая такая ракета означала верную гибель даже самому крупному кораблю - ничто на свете не может противостоять силе в десятки мегатонн тротила. А достаточно эффективно вести огонь по площади подобными же зарядами, борясь с истребителями имперцы не могли, равно как не могли и отстреливать наносети - из боязни попасть по своим. Им оставалось только отстреливаться из плазменных и лазерных батарей, плюс противоракеты. Но летчики Марта умели не подставляться под выстрелы.
  
   Перси стоял в помещении ангара, чувствуя себя абсолютно бесполезным и беспомощным. Там, где-то снаружи кипел бой, причем, судя по корабельному эфиру нешуточный бой, а он стоял здесь. Как мебель. И только слушает внутренние переговоры. Но даже этого хватало, чтобы ощутить ярость схватки.
   - Трое бандитов в восьми щелчках! Артиллерия - огонь! - это артиллеристы.
   - Прорвана магистраль Е 142! Затоплено два отсека. - Андромахия с командой крыс где-то сейчас борется с гелевой массой, Перси помнил, что Е 142 подает охлаждающий гель к верхним контурам.
   - Бригаду погрузчиков - срочно на уровень Д! Приготовиться подать боеприпасы к погрузочным транспортерам. - чей-то незнакомый голос.
   - Уровень Б, сектор 33, отсек А. Заклинило катапульту наносети. Срочно ремонтную бригаду!
   - Два бандита в шести щелчках! Артиллерия не зевайте!
   - Внимание! Пущена ракета! - женский голос. Наверное лейтенант Каллахан, она сейчас должна быть на мостике.
   - Отстрелить ложный контур. Катапультировать наносети! - это капитан. Перси похолодел. Если в них выпустили ракету с расстояния шести щелчков, то у них очень мало шансов. Почти нет.
   - Отвести не удалось... две секунды до контакта. - произнес дрогнувший женский голос и Перси зажмурился, ожидая удара и понимая, что это бесполезно, что термоядерный заряд 'апокалипсиса' уничтожит корабль в доли секунды.
   - Контакт! - корабль тряхнуло, выключился свет, с задержкой включилось аварийное освещение, где-то вспыхнули искры короткого замыкания. Перси кинуло на пол и он ударился шлемом о пол. Потом все потемнело.
  
  
   Март Эдисон ликовал. Имперские вояки получили по первое число от его ребят. Жалкие остатки эскадры расползались по орбите Айм, вяло огрызаясь из корабельных пушек и отстреливая ложные контуры. Но это не помогало. Как только сработал нейродеструктор все пилоты, подключенные к нейросети своих машин потеряли сознание от боли, а тактические компьютеры перегорели. И в то время, как объединенный флот расстреливал беззащитные истребители имперцев, Март Эдисон и его 'Драгуны' в упор расстреливали крупные суда. Через десять минут после начала боя у пилотов Змея кончились ракетные дестроеры 'Апокалипсис' и они пользовались обычным вооружение, ожидая, когда подтянуться свежие истребители таганата. Впрочем к этому моменту из сорока пяти судов отдельной Тридцать Восьмой эскадры осталось всего восемь. Март Эдисон не торопился покончить с ними - у него не осталось ракет, а полосовать линкоры лазерами дело бесполезное, да и опасное - там, вблизи вовсю работает артиллерия, лучше подождать этих ублюдков из таганата и спокойно расстрелять суда издали.
   - 'Драгуны' Здесь Змей-один. У кого-нибудь остались 'апокалипсисы'?
   - Здесь Циклоп. Мое звено пусто.
   - Это Килрой. Все до железки выстрелял.
   - Бешеный. У меня ни одна ракета даром не пропала!
   - Это Секира. 'Апокалипсисов' больше нет.
   - Ясно. Тогда слушай команду - не соваться на рожон. Ждем ребят из таганата и не даем имперцам уйти. Все ясно?
   - Змей, здесь Секира. У меня на подвеске два 'Тигра'. Я сделаю?
   - 'Тигры'? - с сомнением сказал Март. И какого черта эта баба привесила себе 'Тигры'? Был же приказ... Хотя, черт с ней, ссориться с Секирой - себе дороже. Пусть ее.
   - Ладно, давай, попробуй.
   - Эй, Секира, это Циклоп, не развалишь имперца - ставишь выпивку! - Блежински как всегда подначивает Алису. Конечно, взорвать среднее судно 'Тигром' довольно сложно, это ракета-перехватчик, для поражения истребителей, а много ли нужно мощности, чтобы уничтожить истребитель? Хлопушка, проще говоря. Но Март не сомневался, что Алиса все-таки добьется своего.
   - Что, Одноглазый, яйца жмут? - поинтересовалась она, выбирая себе мишень. В ее прицеле приближался линейный крейсер 'Гермес'. С крейсера вели ураганный огонь, но Алиса ловко закрутила свою 'Манту', уходя от ракет и лазеров, вышла на дистанцию пуска ракеты и нажала на гашетку. 'Тигры' унеслись к цели. Март на своем мониторе проследил за ними. Взрыв! На крейсере расцвел огненный цветок.
   - Эй, Секира с тебя выпивка! - захохотал Блежински: - он не взорвался!
   - Заткни пасть, одноглазый. Посмотри на монитор. - Март взглянул на экран и присвистнул. Алиса всадила одну ракету точно в командный центр, а вторую в реактор. Жить кораблю оставалось считанные минуты.
   - Циклоп, это Змей. Боюсь тебе придется раскошелиться. - Март покачал головой и подумал, что ведь какому-то несчастному с такой бабой еще и детей растить.
   - Здесь 'Светоносные'. - прозвучал наконец в наушниках голос пилотов таганата: - У нас четыре звена перехватчиков, прошу вывести на цель.
   - Это все ваше. - пожал плечами Март, оглядывая остатки разгромленной отдельной тридцать восьмой: - Угощайтесь.
  
   Голоса шли откуда-то издалека и Перси сперва не мог ничего разобрать в их торопливом бормотании, но потом...
   - ...прямое попадание. Повреждены артсистемы!
   - Утечка геля из магистрали О - 847!
   - Кристоф, где ты? Кристоф!
   - Зафиксированы пробоины в отсеках Ж с пятого по сороковой, утечка газа и жидкости...
   - Заклинило створки, не могу открыть!
   - Кристоф! Перекрывай магистраль к чертям собачьим! Кристоф!
   - Мамочка, у нас магистраль полетела!
   - Перекрывайте вручную! Кристоф, сукин кот!
   - Это Мамочка. Всем деткам перейти на запасной канал. Повторяю, всем перейти на запасной канал.
   - Мамочка в УО пожар! Эта штука горит как новогодний фейерверк!
   - Бригаду ремонтников в отсеки Ж-45, УО- 011, АС- 44 и А1!
   - Отсек А1, это же...
   - Вот дъявол! Прямое попадание в командную рубку! Все к чертям разнесло!
   - Медиков и туда и сюда, бегом!
   - ... повреждение подающей ленты. Нужны два робогрузчика.
   - Внимание, это лейтенант Кэллахан. Весь персонал поступает в распоряжение бригадира ремонтников. Всем, свободным от боевой вахты срочно проследовать в отсек УО-011!
   - Мамочка, эта дрянь сейчас взорвется к чертям собачьим! Клянусь Икландом!
   - Я же всем сказала - на запасной канал, что оглохли, суки?
   - ...заглушить реактор. Отсек УО-011. - здесь Перси наконец открыл глаза. Он вспомнил изученные аббревиатуры и сердце сжалось. Отсек А1! Это же командная рубка! Прямое попадание ракеты... А отсек УО - 011 - охлаждение реактора! Он поднялся на ноги, но резкая боль в ноге заставила его упасть снова. Взглянув вниз Перси увидел, что его ботинок намертво зажало между сорванной с петель створкой двери шкафа с ЗИП и стеной. Он сразу вспотел, увидев на оторванной двери рваные зазубренные края. Хорошо, что комбез держит, подумал Перси, а то тут бы тебе и каюк от разгерметизации. Он попытался выдернуть ногу, но безрезультатно. Дверь заклинила и держала намертво. Сейчас бы рычаг, подумал Перси, озираясь вокруг. В правом углу на верстаке лежала погнутая тяга от ложемента, она была бы в самый раз, вот только чтобы дотянуться до нее надо было освободить ногу. А чтобы освободить ногу нужен рычаг. М-да, все веселее и веселее...
   - Внимание, говорит Кэллахан. Я отключаю генераторы ИГ. Всем приготовиться к нулевой гравитации. Выключение через минуту.
   - Бригада зеро на потолок. Крепите тросами и за шпангоуты. Выдергиваем по команде.
   - Кристоф! Эй, медика на пятьсот вторую, ему голову оторвало!
   - Ты идиот, что орешь на весь эфир, нахрена ему теперь медик!
   - До отключения искусственной гравитации сорок секунд. Персоналу задействовать 'липучки'.
   - Бригада ред вставляем фитинг под давлением. На все про все секунд двадцать не больше.
   - Здесь Горнел. Не могу попасть в А1. Дверь покорежило. Дайте мне ремонтника с молекулярником.
   - Тридцать секунд.
   - Трос! Держи трос!
   - Твою мать! Роджер! Родж! Медика в УО-011!
   - Крепить концы!
   - Двадцать...
   - Мы не успеваем, Мамочка!
   - Должны успеть! Крепите трос и осторожней со своими чертовыми головами!
   Перси еще раз рванул ногу, чуть не вывернул ее из сустава и сел на пол, тихо матерясь.
   - Пять, четыре, три, два, один. Гравитация отключена. - Перси почувствовал, как его тело потеряло вес. Тошнота подкатила к горлу, он помотал головой, прогоняя ее.
   - Зеро - пошла! Ред - фитинг! Скорее!
   - Идет! Идет, клянусь Икландом!
   - Освободите основной канал! Повторяю, всем перейти на запасной.
   - Внимание всем! Говорит исполняющий обязанности капитана лейтенант Кэллахан! Немедленно отключить все активные системы! Прекратить все переговоры в открытом эфире! Отключить энергию от систем ПРО и обнаружения! Заглушить реактор! Это приказ!
   - лейтенант Кэллахан, это бригадир Позднева, мэм, мы почти восстановили реактор, питание будет запущено в ближайшее...
   - Отставить! Выполнять приказ! Заглушить реактор!
   - Есть, мэм!
   - Пользоваться только внутренней закрытой связью! Очистить эфир!
   - ... - наступила тишина, изредка заглушаемая легким пощелкиванием. Перси знал, что переговоры по прежнему ведутся, что сейчас на внутренней связи накалены все линии, но эта тишина во эфире словно навалилась на него. Он снова попробовал выдернуть ногу из ловушки, но добился лишь того, что ему почудился треск ткани комбинезона. Если бы рычаг... Взгляд Перси поискал тягу на верстаке, но не нашел ее. Озираясь вокруг он наконец увидел ее, плавающей в воздухе неподалеку. Нулевая гравитация! Толчок корпуса поднял ее и теперь здоровенная железка неторопливо проплывала мимо! Попытавшись достать ее рукой он понял, что это не удастся. Перси поискал в карманах, в поисках чего-нибудь облегчившего задачу... какого-нибудь крючка, куска проволоки... но нашел лишь флэш-карту с курсом обучения. Немного подумав Перси поднял карту и тщательно прицелился. Потом одним резким толчком он бросил флэш-карту в тягу. Пластиковая карточка задела железяку и та стала медленно разворачиваться. Разом вспотев, Перси попытался еще раз достать ее... нет... нет... кончики пальцев соскользнули и он только выругался вслед. Хотя... от толчка тяга перекрутилась в воздухе и к нему приближался другой конец! Перси повернул руку навстречу движению тяги и слегка напряг руку. Тяга легла в руку как влитая.
   Перси вставил тягу между дверью и стеной и медленно отжал. Освободив ногу он на некоторое время застыл в растерянности. Пока его нога была зажата в тисках он знал, что надо сделать - освободиться любой ценой. Но что делать сейчас? Согласно боевого расписания на этом судне он в данный момент должен быть не внутри корабля а снаружи, на истребителе. Перси вспомнил, что по внутренней связи слышал Мамочку из отсека УО - 011 и решил пойти туда, но не тут-то было. За то время, что он раздумывал, его оторвало от пола и понесло куда-то к задней стене ангара.
   - Вот черт! Совсем забыл про виброподошвы! - подумал Перси, плавно опустился вниз и отрегулировал сцепление с полом на 0,1 коэффициента. Достаточно, чтобы держаться за любую поверхность, но недостаточно для того, чтобы отдирать ноги приходилось с трудом. Теперь нужно было подключиться к внутренней связи на запасном канале и узнать хоть что-то об их положении.
  
  
   - Подведем итоги. - Сандра устало сжала виски, потерла их и бросила взгляд на контрольную панель, наспех установленную в резервном ангаре номер пять. Командная рубка была разбита точным попаданием ракеты, и проще было соорудить рубку в ангаре, чем восстанавливать помещение рубки. Теперь, прямо посреди складского помещения стояли контрольные панели, приборы наведения, дисплеи и мониторы, по полу змеились разноцветные провода, где-то искрилась плазменная сварка, грохотали гигантские робопогрузчики, выволакивая из ангара остатки складируемого здесь оборудования и припасов, а прямо в сердце всего этого бедлама был разбит временный пункт управления судном. Капитанский мостик, дубль-два.
   - Мы находимся в тылу у крупной вражеской группировки, которая, судя по всему, захватила систему Айм. Способа предупредить верховное командование на Прайме нет. Выведен из строя гипердрайв, установка гравитонной связи. Погиб весь старший командный состав нашего судна. Разбита контрольная рубка со всем оборудованием. Повреждения светоотражающей поверхности достигают сорока процентов, повреждены магистрали М 12 и С 4, разбиты семь из двенадцати орудийных установок, уничтожены десять судов палубной авиации. Повреждено пять. Погибло в общей сложности пятьдесят четыре человека. Ранено трое. - Сандра замолчала, не понимая, зачем она говорит это вслух. Если бы командор был жив, она докладывала бы ему эти цифры. Но сейчас... Сейчас она сама - командор этого судна. Старший офицер. Она посмотрела на остальных. Все оставшиеся офицеры 'Гермеса' собрались здесь. Пятеро, включая ее. Судовой врач Горнел, киберинженер Атью, командир взвода военной полиции и капитан службы безопасности. Ни одного офицера, способного управлять кораблем. Все сплошь... крысы планетные. Сандра отчитала сама себя за грубость, никто не виноват, что весь командный состав собрался в рубке. Никто не виноват, что эти люди с погонами Имперского Военно-Космического Флота не имели ни малейшего понятия о том, как управлять кораблем, о тактике и стратегии космического боя, о использовании палубных малых судов в условиях жесткого огневого контакта, о обеспечении живучести корабля, и еще о сотне подобных вещей, многие из которых не знала и она сама. В конце концов это теперь ее командный состав. Ее команда.
   - Теперь о хорошем. Судя по всему враг посчитал наше судно уничтоженным. Естественное движение пояса астероидов скрыло наш корабль и никто нас не преследует. У нас полно боеприпасов, так как мы везли половину годового лимита. Живучесть корабля восстановлена на девяносто пять процентов, никаких проблем с регенерацией воздуха или воды больше не будет. Три орудийные башни будут отремонтированы в течении восьми часов, у двух других вышли из строя камеры импульсной накачки плазменных орудий. Это ремонту не подлежит. Автоматические ракетные батареи по обеим бортам в полной боевой готовности. Так же у нас на складе есть еще один новенький истребитель сопровождения класса 'Центурион', жаль не осталось пилотов для машин этого класса. 'Дикие кошки' погибли почти в полном составе, выжили двое, но оба в тяжелейшем состоянии. И пилотировать истребитель они не смогут. - сказала Сандра, всматриваясь в лица своего совета. Лица были хмуры и сосредоточены.
   - Какие будут предложения? - завершила вступление Сандра. Некоторое время царило молчание, потом встал командир взвода военной полиции, Родгар, крупный мужчина в обтягивающем синем комбинезоне.
   - У ВП все под контролем, мэм. Во избежание саботажа перекрыты основные узлы, усилена охрана ключевых магистралей и помещений. Персонально к вам будет приставлена круглосуточная охрана из моих самых лучших людей. Полицейским выданы боевые бластеры и комбинезоны полевой защиты 'Кираса'. Помещение ангара ? 5 также будет взято под охрану начиная с этого момента. - он сел на место. Прежде чем Сандра успела переварить это сообщение, ничего ей не дающее, встал судовой врач.
   - В медблоке все под контролем, мэм. Первое время, пока не починили регенерирующую систему были сложности со шлюзовой системой, но сейчас все в порядке. Состояние больных стабильное, пришлось применить стазис для замораживания процесса отторжения органов. Думаю, что не будет преувеличением, если я скажу, что никакая опасность в ближайшие два месяца им не угрожает. Что касается ... тел, то они также помещены в стазис, с тем, чтобы в последующем передать их родственникам, согласно инструкции 115 К. К сожалению у нас нет блока ускоренной регенерации, так как его не заменили во время последней инспекции. И запас биопрепаратов пятого поколения также не был возобновлен на последней стоянке в Танжере, хотя я и подавал об этом рапорт. Было бы не плохо... - врач, наверное продолжал бы бесконечно, если бы Сандра не перебила его:
   - Горнел, по существу.
   - Ах, да... Извините, мэм. У нас все в порядке.
   - Ясно. - Сандра поняла, что никто из сидящих с ней не сможет подсказать ей что делать. Никто не хотел взять на себя даже часть ответственности за судьбу корабля. Каждый просто отчитывался за свой участок. Почему-то это ее разозлило, хотя она и понимала, что никто из них никогда не управлял кораблем такого типа, но ведь и она только младший офицер раннего обнаружения, и никто не учил ее принимать решения о выживании во вражеском тылу отдельного линейного корабля с полностью выбитой палубной авиацией.
   - Эээ... - со своего места встал киберинженер. Атью не знал, что сказать, в конце концов он выдавил что-то про проходимость полимерных кабелей и высокую трансперную способность нового оборудования.
   - Минуточку. - перебила его Сандра: - Мы можем починить нашу установку гравитонной связи?
   - Эээ... - Атью почесал нос, пожал плечами и сказал, что установка гравитонной связи не повреждена, так как она находиться в одном из самых защищенных отсеков 'Гермеса'. Разбит пульт управления этой установкой, который стоял на капитанском мостике. Конечно, они могут подключиться к установке связи с любого монитора, но в этом случае придется ввести пароль доступа к ней. Который хранился в сейфе капитана.
   - И сгорел к чертям. - дополнила его Сандра. Атью только кивнул.
   - У меня есть запасной пароль доступа к установке. - сказал представитель Службы Безопасности. Генри Мур.
   - На всякий случай. Он храниться в моей каюте, в сейфе. Я принесу его сразу после совещания.
   - Хорошо. Хоть какой-то сдвиг с места. Что у вас, Мур?
   - Я думаю, что присутствующие в комнате поддержат меня, если я скажу, что никто из нас, не является специалистом в той области, в которой вы просите совета. Согласно директиве М 35Н в случае отсутствия или гибели капитана, командование кораблем переходит к старшему помощнику. В случае гибели или отсутствия старпома командование переходит к старшему по званию офицеру флота. Таковым здесь являетесь вы, мэм. - сказал эсбэшник. Он был спокоен и невозмутим. Как и всегда.
   - А потому мы конечно можем дать вам тот или иной совет, однако, боюсь, что не являясь специалистами в данной области... - он развел руками.
   - Ясно. - Сандра задумалась. Потом встряхнула головой и сказала:
   - В таком случае я бы попросила всех разойтись по своим подразделениям. Моральный дух команды и так низкий, а мы опять сосредоточили всех офицеров в одном месте.
   - Слушаюсь, мэм. - щелкнул каблуками Ротгар: - Через несколько минут я пришлю вам охрану.
   - Эээ... так мне уже можно уйти? - киберинженер.
   - Сандра... то есть мэм. - Горнел.
   - До свидания, капитан. - эсбэшник, многозначительно глядя в глаза. Когда они вышли Сандра села в кресло и заплакала. Через некоторое время, вытерев покрасневшие глаза она сказала в лангрифон громкой связи:
   - Внимание! Говорит капитан... Всему личному составу.
  
   - Стажер Перси Дорбан прибыл, мэм! - отрапортовал кадет, козырнув.
   - Что? А, да. Вольно, Перси. Присядь здесь в уголке. - капитан только на мгновение вскинула взгляд на него и снова занялась разговором с киберинженером Атью. Тот, как всегда переминался с ноги на ногу и блеял что-то нечленораздельное.
   - Ээээ... я не знаю, в чем тут дело, но код СБ не срабатывает на установке. Перепробовал раз сто. Мэм. Код не тот. - продолжил инженер.
   - Код тот. Согласно инструкции коды доступа к системе гравитонной связи запечатываются еще при вылете с основной базы. В спецконтейнер, со сложной системой защиты от взлома. Я действовал по правилам, никаких следов взлома, никто посторонний не прикасался к нему. Это я могу гарантировать, мэм. - сказал затянутый в черный комбинезон мужчина с правильными чертами лица. На его рукаве блестел серебряный щит с нарисованным в центре глазом - символ СБ. Перси позавидовал тому, как комбинезон сидел на эсбэшнике - как влитой, выгодно подчеркивая мускулистую фигуру, не то, что не нем самом, вечно пузыриться на локтях и коленях, болтается на шее, да мало ли. Ему, Перси Дорбану никогда не удастся носить свой комбез с таким шиком, как этому... из службы Имперской безопасности. Говорят, что у всех эсбэшников вживлены имплантанты, увеличивающие их мускульную силу, зрение, записывающие устройства и оружие. Хотя, наверное врут. Лазер в пятке - это уж слишком. Капитан повысила голос и Перси прислушался к ней.
   - Мне плевать на то, кто прав, а кто виноват! Мне плевать на инструкции СБ и принципы киберинженерии! Мне нужно, чтобы эта установка заработала, ясно?!
   - Ээээ... да, мэм.
   - И вы Генри поможете Атью, иначе он там зароется. У вас есть альтернативный код или там, аварийный допуск?
   - Увы, мэм.
   - В таком случае хотя бы попытайтесь. Ступайте оба. Помните - нам нужна связь.
   - Эээ... я понимаю.
   - Есть, мэм. - оба, инженер и эсбэшник удалились во тьму ангара, а капитан повернулась к Перси. Стоящие за ее спиной громилы из ВП также развернулись к нему.
   - Кадет Дорбан.
   - Да, мэм.
   - На время моего командования я повышаю вас в звании. Отныне вы назначаетесь командиром действующей группы малой палубной авиации. То есть ударной истребительной группы. Все. Можете идти. - Сандра отвернулась к мониторам, выискивая нужную информацию.
   - Но, Сандра, то есть мэм, я же не пилот и потом ... - Перси осекся, увидев, как сузились зрачки у зеленых глаз.
   - Ты оспариваешь приказ капитана? - тихо спросила Сандра, глядя на него в упор. Матовые шлемы и широкие плечи громил из ВП слегка качнулись в сторону Перси. И тот с ужасом помотал головой.
   - Нет, конечно же нет, мэм.
   - Хорошо. У тебя есть полномочия, есть материалы, ты располагаешь всеми ресурсами корабля, как людскими, так и материальными. Но через двадцать четыре часа у меня должно быть хотя бы один боеспособный истребитель! Ясно? - Сандра наконец отвела взгляд в сторону и Перси увидел темные круги у нее под глазами.
   - Слушаюсь, мэм. - сказал Перси и собрался идти, но капитан подняла руку, останавливая его.
   - Перси, мы в отчаянном положении. - сказала она: - Если к исходу вторых суток, когда мы войдем в орбитальное пространство Айм - 2 у нас не будет ударных истребителей, мы погибнем. Вражеский флот двинулся дальше, к Вериоке и промышленным планетам Айм - 5 и Айм - 7, однако остаются патрули дальнего обнаружения, стандартно запускаемые в зоне своего влияния. Если у нас не будет истребителей через двое суток... - она покачала головой. Перси понял. Патрули дальнего обнаружения, стандартно состояли из двух-трех такшипов, средних размеров судов. На вооружении такшипов также стандартно стояли ракеты типа 'апокалипсис'. Конечно, для истребительной группы такая мишень представляла легкую добычу, однако если у 'Гермеса' не будет истребителей, то ничто не помешает такшипам выйти на дистанцию ракетной атаки.
   - Понимаешь, больше никто не сможет сесть за штурвал этих чертовых 'Центурионов'. Кроме тебя и этого ... идиота из 'Диких кошек', что остался в живых. Но он сможет выйти из медблока только через двадцать часов. Если сможет. Врачи пока ничего не гарантируют. Поэтому, Дорбан, только ты можешь сейчас спасти ситуацию, ясно?
   - Да, мэм.
   - Ну, тогда иди. И постарайся.
   - Слушаюсь, мэм. - Перси развернулся и пошел прочь, едва не споткнувшись о какой-то кабель на металлическом полу ангара. В голове был полный разброд. Все ресурсы и все материалы. Что бы это значило? Подняв голову он увидел, что за ним идет один из бойцов Военной Полиции.
   - Извините, сэр. - он попробовал пропустить его вперед, но тот встал за его спиной.
   - Вам что-то нужно? - спросил Перси, тщетно пытаясь увидеть выражение лица сквозь матовый блеск забрала.
   - Нинто Бьюс! Капрал третьего ранга особого взвода Военной Полиции, прикомандирован к линейному кораблю 'Гермес'! - вытянулся тот.
   - Кадет Дорбан, сэр. Но что вы делаете у меня за спиной?
   - Извините, сэр, я приставлен к вам капитаном.
   - Зачем? - удивился Перси.
   - Капитан приказала мне следовать за вами и обеспечить беспрекословное выполнение всех ваших требований, сэр. Она сказала, что вы хороший малый, но немного застенчивый, а сейчас от исполнения ваших требований может зависеть жизнь корабля. Сэр. - Перси почудилось, что где-то там, за полимерной броней шлема по губам скользнула легкая улыбка.
   - Ну... что же... в таком случае... я могу идти? - спросил Перси, испытывая некоторую неловкость.
   - Конечно сэр. - черная башня из доспехов и оружия кивнула головой. Перси двинулся по коридору.
   - И, сэр...
   - Да, капрал?
   - Отныне вы не кадет, сэр. Приказом капитана вы - временно исполняющий обязанности командира ударной истребительной группировки. Насколько я знаю, на подобных должностях обычно стоят лейтенанты.
   - Что? Вы хотите сказать, что у меня теперь равное звание с Сандрой... то есть с капитаном?
   - Нет же, сэр. - снова где-то за темным забралом шлема скользнула в сторону улыбка: - Находясь на должности капитана офицер Каллахан автоматически повышается в звании. Согласно устава Военно-Космических Сил. Теперь она полковник, сэр. Как минимум.
   - Ясно. Головокружительный взлет карьеры, так? - криво усмехнулся Перси.
   - Совершенно верно, сэр. До поры. Когда мы вернемся на базу ваши чрезвычайные полномочия и звания утратят силу. Впрочем их могут присвоить снова. За заслуги перед родиной, сэр.
   - Если мы вернемся на базу. - сказал Перси.
   - Когда мы вернемся на базу, сэр. - башня настойчиво качнула свой вершиной и Перси улыбнулся ей. Определенно, ему нравился этот парень, кто бы он ни был. А он-то думал, что в ВП одни козлы служат. Ладно, сейчас ему надо сосредоточиться на том, как вывести хотя бы один истребитель из ангаров. Ему не верилось, что все это правда, он сопливый кадет и вдруг командир ударной истребительной группы, лейтенант, как сказала черная башня из ВП, пусть и временно. А в то, что они могут погибнуть верилось с трудом, ведь живы же до сих пор, значит и дальше выживут. У них есть такой замечательный капитан как Сандра, она-то хвосты всем накрутит, у них есть инженер и врач, и все системы жизнедеятельности корабля.
   - И вот еще, капитан велела достать вам один экземпляр. - перчатка в черной броне протянула ему глянцевую брошюру с гербом Имперских ВКС на обложке. Перси взял брошюру и прочитал название. 'Инструкции старшему летному составу.' Это был инфоблок, а значит, что на листах этой книги могла поместиться хоть все издания Центральной библиотеки его родного города. Открыв ее наугад он ткнул пальцем в первый всплывший баннер с надписью и прочитал выплывающие буквы: 'Техническое обслуживание малых судов типа 'гладиатор', а также А-1130, ботов 'Васп ООТ' и кораблей поддержки на базе подобных судов. Часть первая.' Он только присвистнул, глядя на количество информативных листов. Одна тысяча двести листов только в этой инструкции, обалдеть можно, да когда он все это прочитать успеет? Ну-ка, где тут про подготовку к взлету... Перси вышел в главное меню, выбрал каталог 'Организация патрульной службы', подкаталог 'Подготовка вылета патрульного звена', осмотрел главы. 'Подготовка помещения, его правильный выбор и оснастка', 'Порядок выдачи флэш-карт пилотам', 'Психологическая подготовка личного состава', 'Навесное вооружения, особенности формирования навески для патрулирования', и еще с полсотни. Перси вошел в главу о помещении для патрульной группы, некоторое время читал, потом свернул в сторону, встал у ближайшего монитора, набрал код и связался с бригадой погрузчиков:
   - Здесь лейтенант Перси Дорбан.
   - Чего? - протянула появившаяся на экране харя. Харя была толста и необъятна, носила головной платок и жевала что-то, непредусмотренное уставом.
   - Здесь исполняющий обязанности лейтенанта Перси Дорбан. Мне нужны ваши погрузчики. Необходимо расчистить палубу 'Д' и ...
   - Эй, Майк, хочешь поржать? Смотри, как у стажера крыша съехала. - сказала рожа и подвинулась влево, освобождая место другой, не менее брутальной физиономии. Перси застыл, не зная, что сказать. За его спиной пришла в движение черная башня доспехов и оружия, полицейский подошел к экрану. Рожи застыли, глядя на это зрелище.
   - Здесь Нинто Бьюс, капрал ВП. С кем разговариваю?
   - Здесь... эээ ... рядовой Энтон и сержант Брюс. Погрузочно-ремонтная бригада.
   - Так вот, сержант. У вас есть ровно одна минута принести извинения лейтенанту Дорбану. И если он вас простит, то я не дам ход делу о неподчинении офицеру в боевой обстановке. Вы знаете, каково наказание за подобного рода проступок?
   - Ээ... да, конечно же, сэр. Мы просто не расслышали, что ста... лейтенант Дорбан сказал. Куда говорите надо погрузчиков? - натянуто улыбнулась харя. Перси мог ее понять, за неподчинение офицеру в боевой обстановке грозил трибунал, а в особо тяжких случаях и расстрел на месте. Тем более и ВП рядом.
   - На палубу 'Д'. Освободить пространство. Там теперь будет пусковая площадка для 'Центурионов', поэтому уберите все подчистую.
   - Конечно, сэр. Извините, сэр. - харя торопливо отключила связь.
   - Я знаю, что палуба 'Д' мала для пусковой площадки, но тут дело в том, что у нас будет максимум два истребителя. Мой и Боргхарта, если он поправиться. А эта палуба ближе к основным магистралям и вылетать из нее я буду прямо по ходу корабля. Вот. - Перси посмотрел в инструкцию, потом на своего спутника. Полицейский пожал плечами:
   - Я не спрашивал, почему вы это делаете. Достаточно приказа, сэр.
   - Ага. Ясно.
   - Только думаю еще надо вызвать техников, специалистов по вооружению, и предупредить канониров о том, что вы теперь будете вылетать из аппарели палубы 'Д'.
   - Точно. Спасибо, Нинто.
   - Не за что сэр. Я об этом имею смутное представление. - сказал ВП. Перси только открыл рот, чтобы сказать, что он вообще не имеет никакого представления, как браться за порученное капитаном дело, но, подумав, закрыл его. Вряд ли человеку из ВП будет приятно узнать, что судьба корабля будет находиться в руках некомпетентного человека. Хотя, по-видимому, так оно и будет. Через несколько минут они вышли к палубе 'Д', где огромные робопогрузчики уже вовсю таскали здоровенные контейнеры с боеприпасами и энергоблоками. Вызванные техники прибыли с задержкой в десять минут - им требовалось время, для того, чтобы разобрать стартовые аппарели. Старший техник, худощавый мужчина в заляпанном какой-то жидкостью комбезе, подошел к Перси и некоторое время пристально изучал его. Потом вздохнул и отдал ему честь, четко, как на параде.
   - Клаус Штейнке. Старший механик ударной истребительной группировки.
   - Перси Дорбан. Временно исполняющий обязанности лейтенанта. - некоторое время они молчали, изучая друг друга. Перси знал, что в связке пилот-механик отношения всегда выходят за рамки уставных. Они скорее братские. И никто не ждет так пилота на родном корабле, как его механик. И если пилотов отдельной ударной перебрасывали в другую эскадру, то как правило - вместе с механиком. Поэтому Перси понимал, что сейчас видит перед собой осиротевших людей. Почти все пилоты 'диких кошек' не вернулись из последнего боя, своей гибелью покупая им жизнь. Прикрывая отход 'Гермеса'. Последнего корабля отдельной тридцать восьмой эскадры.
   - У меня еще двадцать парней. Мы разобрали две аппарели и перенесли их сюда... - он замолк. Перси кивнул. Он испытывал некоторую неловкость, разговаривая с этим человеком, словно с близким родственником тех, пропавших.
   - Короче говоря, через полтора часа вы сможете вылететь с палубы 'Д'. К тому моменту погрузчики доставят сюда 'Центурионы', а мы установим аппарель. Желаете лично проконтролировать навеску? - спросил Клаус.
   - Нет, спасибо. Навеска на ваше усмотрение. - Перси не собирался ссориться с механиками в первый же день, мешаясь у них под ногами.
   - Хорошо. Тогда мы поставим стандартный набор - два, штурмовой для дальнего боя. Оставим лазерные пушки и туннельное орудие, на подвеску возьмем вместо 'апокалипсиса' тридцать восемь 'Тигров' и еще четыре 'Бестии'.
   - Вам видней, Клаус. До этого момента я и за бортом в истребителе ни разу не был, вы же знаете. - Перси мог бы сказать, что зато он практически не вылезал из кабины симулятора, но ведь это только симулятор. Кабина от истребителя с экранами вместо плексигласа кабины. Клаус хотел что-то сказать, но только взмахнул рукой и пошел к своим механикам, уже начавшим прилаживать аппарель. Перси догнал его.
   - Клаус... мне очень жаль, что никто не вернулся. - сказал он, шагая рядом.
   - Вы говорите мне это официально... сэр?
   - Нет, я ... мне... - растерялся Перси.
   - Тогда слушайте ответ. Думаю уж вам-то должно быть жаль как никому другому на этом корабле, потому, что будь они живы, никто из них не позволил такому желторотому юнцу выходить в пространство и прикрывать 'Гермес'. Потому, что если наша жизнь зависит от тебя, сынок, то мы уже можем заказывать себе отходную молитву. - Клаус незаметно для себя перешел на 'ты' и сейчас буквально дрожал от злобы, непонятно на кого. То ли на Перси, то ли на тех, кто посылает его необученного в бой, то ли на себя, что не уберег своих пилотов...
   - Старший механик! Соблюдайте субординацию. - прогудел откуда-то сзади Нинто Бьюс, легко подшагнув вперед.
   - Оставь, Нинто. - махнул ему рукой Перси, потом повернулся к Клаусу, но тот уже ушел к своим. Перси посмотрел ему вслед и вздохнул. Нелегко будет.
   - Нарушение субординации, сэр. Желаете подать рапорт? Боюсь, что арестовать старшего механика в данный момент времени мы не можем, но по прибытии на базу... - сказал полицейский.
   - Нет. Он... и так потерял слишком много. Лучше подумаем, что мы еще не сделали.
   - Палуба расчищена. - начал загибать пальцы громила из ВП: - Аппарель установлена, боеприпасы и пушки сейчас доставят, 'Центурион' должны спустить по гравилифту в одиннадцать. Канониры предупреждены, никто не будет стрелять по движущейся мишени.
   - Вроде все? Что я еще не сделал... - Перси почесал затылок:
   - Так, поэтапно, аппарель установлена, коды доступа к истребителям и системам вооружения у меня, собственно вооружение сейчас доставят, истребитель будет в одиннадцать, когда включат гравилифты, а, вот! - он ткнул в инструкцию: - надо проверить герметичность соединений и шлюзовых камер ведущих к рабочему помещению, подключить магистрали топливопроводов и энергоносителей, обеспечить непрерывный доступ инфоблоков...
   - Сэр?
   - Что, Нинто? У меня такая куча дел.
   - Сэр у вас в инструкции написано - старший механик.
   - Что?
   - Вот тут, с краю. Все это должен делать старший механик.
   - С краю. А, да. - Перси пролистал инструкцию еще раз, внимательно вникая в слова и ища надписи с указанием лиц, ответственных за ту или иную операцию. Закрыл инструкцию и почесал в затылке.
   - Так, что же, получается, что мне ничего и делать не надо?
   - Такова система, сэр. Чем выше поднимаешься, тем меньше мороки. Рутиной занимаются внизу, а вверху только принимают решения.
   - Ага. Вот как.
   - Тяжесть ответственности компенсирует отсутствие тяжелой работы, в человеческом социуме это испокон века. - где-то за бронированным забралом мелькнула улыбка.
   - Откуда ты все это знаешь, Нинто?
   - Обучался в Императорском Университете. Был изгнан с позором с третьего курса. Специальность - социальные явления в войсковых подразделениях.
   - С ума сойти. Извини, если обидел, Нинто.
   - Нет проблем. Люди обычно думают, что в ВП служат недалекие и здоровые ребята, хотя думаю, в ряде случаев это работает на нас - никто не пытается запудрить нам мозги. Их же все равно нет. - раздался смешок.
   - Ладно. Что же мне в таком случае делать, Нинто?
   - Сэр, думаю вы проглядели самое важное дело.
   -Какое? - переполошился Перси.
   - Собственно пилота. Думаю вам надо отдохнуть, раз здесь все будет готово к одиннадцати. У вас есть... - он бросил взгляд на запястье: - два часа тридцать минут, а это не так уж и мало. Скорее всего в дальнейшем спать вы будете прямо в кабине истребителя, так что пользуйтесь моментом, ладно? - он дружески кивнул Перси.
   - Но я ответственен за это все и потом, когда все начнется...
   - Когда все начнется, без вас не обойдется. Но если вы к этому моменту будете усталым, а от вас зависит...
   - Судьба корабля... знаю-знаю. Ладно я пойду спать, но только при одном условии, Нинто.
   - Да, сэр?
   - Ты прекратишь называть меня сэр. Это просто невозможно.
   - Но сэр...
   - Ведь теперь ты подчиняешься мне, не так ли?
   - Не все так легко, сэр. Сама система взаимоотношений и иерархии во флотской системе рангов... - начал Нинто. После пятиминутной дискуссии они сошлись на том, что Нинто называет Перси по имени, когда вокруг никого нет и на 'сэр' в случае присутствия других членов экипажа. На этом, торжественно пожав друг другу руки они разошлись. Перси в свою каюту, спать, а Нинто в столовую, сказав, что пропустил обед.
  
  
   Через некоторое время Перси проснулся от того, что в темноте каюты пронзительно запикал сигнал вызова. Он вскочил с кровати и, спросонья хлопнул по кнопке. Экран вспыхнул и на нем высветилась Сандра, смотрящая совсем в другую сторону.
   - Лейтенант Дорбан! Почему вы заняли палубу 'Д'?
   - Мэм! Палуба 'Д' лучше всех отвечает требованиям палубной авиации. Еще Рок Уистлер говорил, что если бы у него было мало судов, то он занял бы именно это помещение. А у нас именно такое положение, мэм и я подумал, что... Я превысил свои полномочия, мэм? - спросил Перси, вытягивая руки по швам.
   - Нет, лейтенант. Просто я хотела выяснить причину. Оказывается вы знаете, что делаете.
   - Мэм, палуба 'Д' расположена ближе к носу судна, ее авиалюк совпадает с осью движения 'Гермеса' и при вылете не придется выполнять дополнительный маневр, кроме того, склады с боеприпасами и запасными частями находятся неподалеку, что позволит сократить время перезарядки...
   - Готовитесь принять бой, лейтенант? Ваша роль - дальняя разведка, не забыли?
   - Мы должны быть готовы к любому повороту, мэм.
   - Это точно. Ладно, если тебе это необходимо, занимай палубу 'Д'. Я скажу Атью, чтобы он подвинулся и поискал себе другое помещение. - тут Сандра наконец оторвалась от своих дел и повернулась к экрану. Некоторое время она молчала, потом улыбнулась и отключила связь.
   - Мэм? - озадаченно произнес Перси, глядя в потухший экран. Потом вдруг сообразил, что стоит перед ним в чем мать родила. Он докладывал капитану в голом виде! Уши Перси вспыхнули двумя факелами и он поспешно натянул комбез.
  
  
   Сандра внимательно следила за вылетом 'Центуриона'. Когда тот отошел на безопасное расстояние и включил маневровые двигатели, четко, как по учебнику, она с трудом сдержала вздох облегчения. Теперь у них по крайней мере есть дальняя разведка. Она не рассчитывала на истребитель как на боевую силу, он один и управляется стажером, но по крайней мере они смогут обнаружить врага раньше, чем тот увидит 'Гермес' на своих радарах. Старая истина - чем больше цель, тем легче ее увидеть осталась в силе и для космических сражений. На всякий финт со стороны систем обнаружения неизменно находились свои хитрости - глушители сигналов, постановщики помех, имитаторы естественных возмущений и еще десятки подобных устройств. Но при сближении на расстояние до сорока единиц цель на радаре высвечивалась как черный кот на белой скатерти. И чем больше была цель, тем легче она обнаруживалась. Такшипы противника, обычные корабли патрулирования, при всей своей громоздкости уступали по размерам 'Гермесу' раз в пять, если не больше. Поэтому при встрече они увидят 'Гермес' раньше, чем тот их. И еще одна старая истина космического боя - кто раньше обнаружил врага, тот и выиграл - осталась в силе. Поэтому им нужен был дальний разведчик, с его помощью можно было избежать патрулей противника. Сандра уже проработала процедуру уклонения на компьютере командного центра. 'Центурион' осуществляет поиск на десять единиц вперед и две выше. Истребитель настолько же меньше такшипов, насколько те меньше громады 'Гермеса'. Обнаружив противника 'Гермес' сразу же совершает маневр, уходя от преследования. И у 'Центуриона' остается шанс избежать схватки. При пересекающихся курсах с патрулем до тридцати градусов - шестьдесят процентов. А если на встречных курсах, то суммируемая скорость патруля и истребителя выведет 'Центурион' на радиус обнаружения быстрее чем за две секунды. Поэтому данные радара 'Центуриона' выводятся напрямую на центральный командный пункт, в ангар 'Д'. Сандра хотела, чтобы у Перси остался шанс. В случае обнаружения противника ему не надо даже докладывать об этом - все сделает автоматика. Она же осуществит первичный маневр 'Гермеса'. Перси останется только убраться подальше. Сандра щелкнула переключателем и произнесла:
   - Говорит 'Гермес'. 'Центурион', как дела?
   - Все отлично, 'Гермес'! - раздался в динамиках бодрый голос.
   - Совершите пробный облет, 'Центурион'. - сказала Сандра. Она должна была убедиться, что Перси сможет хотя бы это.
   - Договорились, 'Гермес'! - истребитель лихо закрутил дугу вокруг корабля-носителя, сужая радиус и приближаясь к корпусу. Сандра с замиранием сердца следила, как юркий кораблик проскользнул буквально в двух метрах от обшивки 'Гермеса'.
   - 'Центурион'! Что ты там вытворяешь, Дорбан! Я тебя под трибунал отдам! - рявкнула она в микрофон, увидев, что истребитель ловко сманеврировал между двумя штангами корпусных радаров.
   - Извините, 'Гермес'. Не смог удержаться. - раздался ответ.
   - Держать курс. И, Дорбан... еще раз и ты будешь ночевать на гауптвахте.
   - Понял, 'Гермес'. - истребитель легко ушел вперед. Сандра выключила микрофон и сказала в пространство:
   - Вот сукин сын.
   - Ээээ, что, мэм? - повернулся к ней Атью, сидящий за панелью управления вооружением.
   - Ничего Атью. Говорю, теперь у нас есть пилот. И летает здорово, сукин кот. Если сам не убьется, то к ордену представлю.
   - Эээ... Конечно, мэм. Если вернемся...
   - Когда вернемся, Атью, когда... - Сандра переключила микрофон и вызвала на связь реакторную группу.
   - Реактор в порядке, мэм. Расчетную мощность в восемьдесят процентов от основной гарантируем.
   - Отлично. - еще щелчок: - Связь?
   - Никак не могу найти верный пароль, мэм. Мы по-прежнему без связи с командованием.
   - Продолжайте поиск, Мур.
   - Слушаюсь, мэм. - эсбэшник явно не горел желанием продолжать, но был вынужден подчиняться.
   - Системы обнаружения и перехвата?
   - Готовность на шестьдесят процентов! Мы починили все, что возможно, мэм.
   - Хорошо. Группа 'В'?
   - Мы здесь, мэм. Готовы как всегда.
   - Внутренняя безопасность?
   - Все на постах. Обеспечена охрана всех жизненно важных объектов. - голос Ротгара, командира взвода Военной Полиции.
   - Системы нейроадапатции...
   - Эээ... Никаких признаков жизни, мэм. Они по-прежнему не работают.
   - Дьявол. Дальняя разведка?
   - 'Центурион' в порядке, капитан! Вышел на указанный курс.
   - Отлично. Ну, что, леди и джентльмены... пора домой. - Сандра откинула пластиковый колпачок и повернула главный ключ запуска маршевого двигателя. 'Гермес' вздрогнул, начиная движение.
   - В добрый путь... - прошептала Сандра, глядя, как из-за темной громады астероида А-3489 выплывает косматый шар светила системы Айм.
  
  
   Его руки приближались к намеченной цели уже почти двадцать минут. Оставалось еще чуть-чуть, совсем немного. Рыбина замерла, разглядывая диковинное существо в гидрокостюме, застыв на месте и едва шевеля плавниками. Здесь, в императорском заповеднике людей практически не было, и она не боялась незваного гостя. Ей просто было любопытно. А руки по миллиметру приближались к темным полосам жаберных щелей. Мысленно он уже сотни раз просчитывал траекторию броска и каждый раз говорил себе - рано, еще рано, надо быть еще ближе, чтобы схватить, чтобы не выпустить...
   - Ваше Величество... - прошелестел голос в наушниках гидрокостюма.
   - Не сейчас, Ромул, я занят. Оп-па! - могучее, темно-серебристое тело извернулось и стремительно ушло в глубину, прежде чем император успел что-либо сделать. Его императорское Величие Марк Второй в гневе ударил рукой по водной глади:
   - Дъявол! И надо же тебе было встрять... я почти поймал его!
   - Вы довольно искусны в этом деле, мой император... если судить по уже пойманным экземплярам. - Ромул кивнул головой, указывая на сложенный вдоль борта улов императора.
   Не надо мне льстить. - довольно осклабился Марк Второй, выбираясь на палубу: - Что случилось? Конфедерация объявила нам войну? Экономика в кризисе?
   Эээ, Орден отказал нам в расширении сети нуль-т на системы Вега и Росн-2.
   Как всегда. Эти ребята живут прошлым. Они думают, что на дворе эпоха Раннего Конквистадорства. Мы же выполняем все их долбанные требования по безопасности! Впрочем... я не очень-то и надеялся. - император прищурился на солнце и спросил: - Неужели это все. Ромул? Что у тебя еще там в рукаве? Говори прямо. Тир опять набедокурил?
   - Нет, на сей раз это Асмунд, сир.
   - Ага... - император сел на скамейку возле борта и расстегнул гидрокостюм. Слуга, возникший рядом помог ему избавиться от пленки и надел на него халат, расшитый маленькими серебряными рыбками. Отпив немного из рюмки, поднесенной ему на серебряном же подносе, император встал и пожал плечами:
   - Ну, что там случилось?
   - Сир, ваш брат Асмунд, безусловно очень любвеобильный и добрый человек...
   - Что-то мне не нравиться это начало, Ромул... - сказал император.
   - И я стократ сожалею о необходимости приносить такие известия...
   - Если ты не будешь говорить прямо, я удавлю тебя прямо здесь.
   - О! Сир! Некоторые вещи столь деликатны, что...
   - Я серьезно, Ромул, говори кратко.
   - Асмунд переспал с девушкой, сир.
   - Что, правда? - император изогнул бровь: - И что в этом факте необычного? Он всегда предпочитал девушек парням. Наверняка она - шатенка, так?
   - Да, сир, она несомненно шатенка. Но, помимо этого у нее имеется и ряд других, гм... качеств...
   - У нее хорошая фигура и зеленые глаза? - император явно играл с Ромулом.
   - Да, сир...
   - И хорошенькая вертлявая упругая попка, на которые так падок мой брат?
   - Да, сир.
   - Напомни мне, чтобы я познакомился с этой красоткой, Ромул... Надо же время от времени отвлекаться от ваших отвратных рож и пастись среди лилий... это все? - он сделал паузу, потянувшись за пушистым полотенцем с вышитым фамильным гербом.
   - Да, сир?
   - И что-то еще, так, Ромул? - император вытер мокрые волосы полотенцем и откинулся в кресле, окинув взглядом необъятную синюю поверхность его любимого озера.
   - Да, сир. Боюсь вы уже знакомы с этой молодой особой. Она - премьер-министр Малого альянса Сигмы-два. - сказал Ромул. Наступило молчание. Император продолжал смотреть вдаль, но что-то в его взгляде неуловимо изменилось. Немного выждав Ромул откашлялся:
   - Ваше величие...
   - Откуда сведения? - спросил император, тихо, не повышая голоса, но Ромул слегка поперхнулся, отвечая.
   - Департамент безопасности, сир.
   - Ясно. Глаза и уши Императора. Дьявол! - император встал, полотенце отлетело в сторону. Он ударил кулаком по фальшборту и стайки испуганных мальков прыснули в стороны от катера.
   - Ромул, вызови сюда Лойолу!
   - Слушаюсь, сир. - Ромул отошел в сторону и перед императором появилась голографическое изображение Лойолы Игнация главы Секретной Службы Его Императорского Величества.
   - Лойола, твои иезуиты накопали эту кучу дерьма? - спросил Марк Второй.
   - Да, сир, служба располагает записями и показаниями свидетелей. - склонился в поклоне тот.
   - Уничтожьте все.
   - Конечно... то есть - как это?!
   - Очень просто. Возьмите какую-нибудь канистру с горючей жидкостью, желательно с напалмом-Б, соберите всю эту хрень в одну кучу и сожгите. Вам ясно?
   - Ээ... да, сир.
   - И если это еще раз повториться Лойола, я вышлю тебя к черту на рога командовать самым дерьмовым патрульным судном в моем флоте. - Император внимательно посмотрел в глаза Игнация, и убедившись, что угроза достигла цели, кивнул: - Исполняйте.
   Голографическое изображение исчезло и император пожал плечами:
   - Все приходиться делать самому, а? Что за народ...
   - Сир... - напомнил о себе Ромул, стоящий рядом: - Но ведь...
   - Знаю. Ты хочешь сказать, что малый Альянс Сигмы-Два наш потенциальный противник и что эта связь скандальна, так?
   - Сир...
   - И что надо поощрить главу ведомства, которое умело раздобыло факты, а не казнить гонца приносящего дурную весть? Отвечаю, Ромул - во-первых эта девица может трахаться с Асмундом сколько угодно, это их личное дело. Хотя конечно мне непонятно, почему из всех рыжых баб в этом сраном дворце ему попалась именно эта! И вот это и есть работа Секретной Службы - предотвращать инциденты, а не следить за их ходом, черт возьми! Окружите его шатенками с ног до головы, облейте ей платье шампанским, отмените прием, подлейте в бокалы слабительное, да мало ли! А они прозевали это, хотя у них на руках имеется психологический профиль Асмунда и этой девицы и любой предварительный анализ сразу бы обнаружил эту связь еще до того, как она началась! Вот поэтому я недоволен Лойолой. - император потер виски и продолжил: - хотя, конечно, надо принять меры и по Асмунду. Что там у тебя еще?
   - Ничего более сир. - Ромул счел более благоразумным промолчать. Тем более ничего особенного и не случилось.
  
  
   Солнце системы Айм стояло высоко над горизонтом, освещая песчаные пляжи Вериоки и промышленные комплексы 'Лювиг ИНК', густые джунгли зелени, скалистые горы и городские крыши. Несомненно оно не обошло своим вниманием и один подоконник. На подоконнике Лидия делала педикюр. Не глядя, тыча пальцем в маленький монитор Nail Color System, она окрашивала ногти на ногах в розовый. Каждый пальчик - в разный оттенок розового. Но результаты ее не устраивали. Лидия пошевелила пальцами и вздохнула. Да, надо купить новый картридж. Это просто НЕОБХОДИМО! Пусть кассета с ультрамодными цветами для системы Lancome ударит по карману, но ведь этот 'розовый снег' невозможен, 'розовый электрик' еще хуже, и даже 'девственно розовый' уже не спасет в этом сезоне!
   Ей бы 'розовую пантеру' или 'самый розовый'... Да, пора устраиваться на работу! Она не может заставлять родителей платить за ее побрякушки...
   Или может?
   Во время этой непростой дилеммы что-то ударилось в окно. Девушка вздрогнула и повернула голову.
   Еще раз.
   Босая, с разноцветными ногтями, Лидия подошла к окну и отдернула занавеску. Выглянув на улицу, она улыбнулась и покачала головой.
   Во дворике у дерева стоял Кайл. Увидев ее, он расцвел в улыбке, откинул в сторону приготовленный камушек. Он помахал ей рукой и стал усиленно жестикулировать. Время от времени, Кайл прижимал палец к губам, кивая в сторону первого этажа дома, где в гостиной находились родители. В этом весь Кайл - романтик до стелек в ботинках.
   Лидия еще немного понаблюдала за разыгрываемым спектаклем, честно пытаясь понять смысл доносимого послания, потом решительно нажала на экранчик, открывшийся в изящном браслете на ее руке. Сережки в ушах одновременно являлись микрофоном и приемником коммуникатора от 'Людвиг ИНК' (Кайл, как большинство мужчин, носил для этой цели специальную клипсу в ухе).
   Она услышала гудки, увидела, как Кайл пожал плечами и потянулся к запястью.
   -- Привет, любимая!
   -- Привет! Я боюсь показаться тебе чуждой романтики и излишне практичной, но родители не для того купили мне этот коммуникатор, чтобы ты разбил окно булыжником! Поговорим?
   -- Люблю тебя.
   -- Именно это ты объяснял жестами? Креативно.
   -- Лидия, я собираюсь похитить тебя и увести на побережье! С ночевкой...
   -- Аааа!!!
   -- Лидия? Лидия?! Ты что?!
   Девушка не отвечала, она прыгала от радости.
   -- На море! Я еду на побережье с Кайлом! ОБАЛДЕТЬ! Кайл! Кайл! Кайл! - выкрикивала она в такт прыжкам.
   -- Да, детка. Только чуть потише, если узнают родители - все накрылось, сама понимаешь.
   -- Ой! Да-да, - зашептала Лидия, тут же притихнув, -- Это правда, Кайл? Мы ускользнем?
   -- У нас все готово. Ждем тебя.
   -- 'У нас'?
   Кайл смутился.
   -- Понимаешь, пришлось похитить еще двух обормотов, а они потащили с собой целый бордель. С нами будут Зануда с Марлой и Ушастый с Барби.
   -- Это же здорово! Повеселимся!
   -- Слушай легенду для предков, Ди, мы все отправляемся к Зануде готовить проект по всегалактической истории. Тема что-то вроде: 'Влияние 'нуль-Т' на внешнюю политику Империи' или 'нуль-Т' как предпосылка формирования галактических альянсов...' бла-бла-бла. Придется усилено заниматься целых двое суток.
   У Зануды родители всю неделю на заводе, ты же знаешь его родителей, Зануда-старший будет показывать завод, сопровождая эту инспекторшу из Олд-Прайма. И мамаша тоже - она же входит в Школьный совет попечителей. Домашний телефон он переключил на свой личный. Представь, целых два дня только ты, я и море (забудем про толпу этих придурков) под полным прикрытием - предки ничего не узнают. Ты рада, Ди?
   -- Рада?! Да я просто лопнуть готова от счастья! Мы едем на побережье! Море и ты - две вещи, которые я люблю!
   -- Лида, я тоже хочу на море! - весело раздалось из-за спины.
   Лидия осеклась и медленно повернулась, ее охватило нехорошее предчувствие.
   В дверях комнаты стояла сестренка. Пятилетнее конопатое создание с взъерошенными золотистыми (у Лидии тоже в детстве волосы были светлыми - потом потемнели) кудряшками и неизменным серым медвежонком в руках (мистер Медведь, да, так она его называет).
   -- Лида, ты едешь на пляж?! Я с тобой! Да-да, возьми нас с мистером Медведем!
   -- Золотко, милая, тише, прошу, не кричи.
   Лидия аккуратно подошла к девочке и присела, погладив по голове.
   -- Никуда я не еду. Мне надо заниматься по истории. Я пойду к своему однокласснику Мэту Крайвену. У него все материалы, мы делаем проект.
   Веснушки испытывающе посмотрели на Лидию, и та стойко выдержала взгляд. Но...
   -- Я все расскажу папе! Он запрет тебя в комнате на месяц!
   Лидия вскочила.
   -- Господи, Дана! Ну нельзя быть такой... таким ребенком!
   -- Возьми нас с собой, Лида! Пожаааалуйста! И мы с мистером медведем сохраним твою тайну! Вот!
   Дана сплюнула на пол и торжественно припечатала плевок ножкой.
   -- Никому не слова! Да же, мистер?
   Медведь промолчал, но его многозначительный взгляд подтверждал - уж он-то не проболтается.
   -- Дана, это невозможно! Пойми меня, там Кайл, друзья...
   Веснушки сморщились и собрались плакать.
   -- О боже, Кайл меня убьет!
  
  
   -- Ма, па, не волнуйтесь, она будет играть с сестренкой Мэта. К тому же у них дома огромный аквариум и целых три кошки. Ей будет интересно...
  
  
   -- Подумать только, она тащит с собой соплявку!
   Мэт и Марла сидели сзади в стареньком скутере Кайла. Впереди стояла машина Ушастого загруженная под завязку. Они припарковались в конце улицы, чтобы не светиться в окна родителям Лидии. Мэт смотрел в зеркальце на приближающихся Лидию и Дану.
   -- Напиться вдрызг, бегать голыми по пляжу, а потом трахаться где придется и с кем попало - и так двое суток подряд! Вот, что это должно было быть! А она тащит с собой малявку!
   Она, что думала, это будет семейный пикник?! Что ж ты меня не предупредил, Кайл? Я бы захватил свою бабулю!
   -- Зануда, во-первых, прекрати оправдывать свое прозвище, а во-вторых, твоя бабуля, после последнего апгрейда в клинике Пирогова, выглядит моложе тебя, и мне определенно нравиться новая форма ее груди...
   -- Убери свои грязные лапы от моей бабули, извращенец!
   -- Сам начал.
   -- В кои-то веки дернули из города и на тебе! Ты хоть знаешь, во сколько мне обошелся ящик этого пойла?!
   -- Еще бы, - большую часть оплатил я.
   -- Суть не в этом...
   -- Мэт, действительно, завязывай, - Марла легонько шлепнула его по руке, -- Девочка могла рассказать все родителям, и тогда вообще бы никто не поехал. Кстати, а как твоя сестренка?
   -- Сидит тише мыши. Я поставил дом на функцию 'Няня' и сказал, что если она хоть заикнется родителям, - утоплю всех ее кошек в аквариуме.
   -- Она, что купилась на это?
   -- После того, как я однажды откусил голову ее хомячку, она мне доверяет...
   К скутеру подошли Лидия с Даной. Кайл открыл дверцу, и Лилия скользнула на переднее сидение.
   -- Подожди пока, милая, - сказала сестренке, - я поговорю с друзьями.
   Дана кивнула и, сев на обочину, стала о чем-то шептаться с медведем.
   -- Ребята, мне чертовски жаль...
   -- Да уж есть от чего...
   Марла двинула в бок Зануде.
   -- Заткнись, Мэт. Все нормально, Лидия, не переживай.
   -- Боюсь, я расстроила все планы.
   Кайл легонько сжал ее плечо.
   -- Ничего ты не расстроила, Ди. Кто хотел напиться, - он покосился назад, - напьются, кто хотел трахаться - пусть хоть мозоли себе заработают. Мы разобьем свой тент чуть в стороне. Днем присмотрим за Данной, а вечером уложим спать и присоединимся к вакханалии.
   Кайл подмигнул ей.
   -- Зануда, только попроси Марлу, чтобы не орала так во время секса - ребенка разбудит. Да и все равно мы знаем, что она это делает из жалости к твоему маленькому члену.
   Кайл улыбался. Марла показала ему язык, а Мэт буркнул что-то о типах много думающих про своё чувство юмора. Лидия решила, что обожает Кайла.
   Пискнул коммуникатор Мэта. Он глянул на запястье.
   -- Это Ушастый. Да? Едем-едем, вот только Умник разберется со своим гаремом. Ага, я передам ему.
   Мэт повернулся к Кайлу:
   -- Ухо сказал, что ты - тормоз. Я не высокого мнения о проницательности Ушастого, но боюсь, Кайл, здесь он прав! Давай уже, Док, хватай свою вторую жену вместе с медведем и газу!
   Лидия опустила стекло:
   -- Дана, садись назад.
  
  
   Заходящее солнце ласкало кожу, что-то бормотало море, и теплый песок казался нежнее шелковых простыней. Лидия была счастлива.
   Сквозь ресницы она видела, что Кайл присматривает за играющей на мелководье Даной. Барби с Мэтом, Ушастым Оливером визжа дурачились в воде. Рядом лежало роскошное тело Марлы, за день на глазах покрывшееся жидким золотом. Лидия сразу заметила, что аккуратный педикюр подруги окрашен 'розовой пантерой'. Торопливо зарыв в песок свои разноцветные пальчики, она подумала, что Марла одна в семье, родители привыкли баловать малышку, которая незаметно выросла в дорогую девушку. Да и Мэт тратит все деньги на капризную подругу.
   А вот Кайл совсем не богат, хоть и делает для нее все возможное. Старенький скутер его единственное состояние. Но Лидия ни за что бы ни поменялась с Марлой! Пусть даже до конца жизни придется пользоваться пронзительной 'лиловой мечтой', она выбирает Кайла!
   Это любовь, да?
   -- Дана! Не так смело, помни, медведи не умеют плавать! - Кайл окликнул девочку.
   -- Мистер Медведь умеет все! - Дана помахала рукой другу Лидии, но все же выбралась ближе к берегу.
  
   Пусть молодые люди думали, что пляж и море принадлежат им, но, конечно же, истинным владельцем таинственного влажно-соленного, тепло-песочного мира была пятилетняя малышка.
   День был туго набит открытиями: она узнала, что под водой можно открыть глаза, и все будет видно как в волшебном зеркале, и что, если напугать красного краба, он тут же зароется в песок, и даже то, что у Кайла что-то смешно надувается в плавках, когда он смотрит на загорающую Лидию.
   Она вдоволь порезвилась барахтаясь на мелководье, строя песчаные замки, опуская голову в воду и надолго задерживая дыхание. При этом Дана ни на секунду не выпускала из рук медведя. Он уже промок, и весь был облеплен песком, но выглядел счастливым.
   Девочку очень манил подводный мир, широко раскрыв глаза, она смотрела на Мэта и Оливера, которые опускались под воду в костюмах, а потом поднимались с раковинами или морскими ежами. Как ей тоже хотелось туда, но...
   -- Дана! Не так смело, помни, медведи не умеют плавать!
   -- Мистер Медведь умеет все!
   Но, помня, что Лидия все еще сердится на нее, послушно выбралась на берег.
   Рассмеявшись, беспричинно, просто от распиравшего ее ощущения счастья, она раскинула руки (все также зажимая в правом кулачке лапу медвежонка), повалилась на спину и утонула взглядом в, наливающимся лиловым, небе.
   Она знала, что на самом деле является инопланетной принцессой прекрасного народа звездных фей. Они живут в далекой-далекой Галактике, мистер М.! Или даже в другой Вселенной!
   А когда ей исполниться 16, ее отец - Король фей - прилетит за ней, чтобы она вместе с ним справедливо правила благодарными подданными. Вот!
   Представляешь, как удивиться Лидия, когда узнает, что ее младшая сестренка - Принцесса фей?! Конечно, жаль ее теперешних родителей, наверняка они будут грустить. Дана даже немного расстроилась, что придется их огорчить, мама ведь такая чувствительная! А вот папа наверняка будет горд, что воспитывал будущую Королеву!
   Она вынуждена была скрываться на этой планете, у этих людей, потому что за ней охотится страшно ужасный император Зергов. Да, мистер Медведь, он хочет похитить ее, сделать своей женой, чтобы поработить ее народ, и, - ну это очень по секрету, мистер М.! - потому что она поразила его своей красотой! Ах, как это жутко быть объектом желания страшного тирана! Он заточит ее на своем звездном корабле в самой нижней каюте. Просто невозможно представить, как она будет страдать! Но, конечно же, Прекрасная Дана никогда не согласиться на союз с отвратительным Зергом!
   Конопатые щечки разрумянились от волшебных фантазий. Распахнутые глазенки блестели жаждой приключений и героизма. Но вдруг они сморгнули и внимательнее вгляделись в небо. Быстрые яркие вспышки на миг озарили тягучие сумерки.
   Дана подняла голову и оглянулась на компанию взрослых. Однако те ничего не заметили. Еще бы, - Ушастый Оливер растряс бутылку и стал обливать пеной Барби, та, визжа, спряталась за Марлу, а уж последняя будучи облитой с ног до головы, гневно ткнула пальцем в Оливера и потребовала:
   -- Мэт!!!!
   -- Ну, Ухо, погоди! - прорычал Зануда, ринувшись на обидчика Марлы.
   Он смял хохочущего Оливера, и, тузя друг друга, юноши покатились по песку.
   Лидия, улыбаясь, подала новую бутылку, Кайл стал спокойно ее открывать.
   В этот момент будто почувствовав, он поднял голову и встретился взглядом с Даной. 'Что?'- спроси его взгляд. Девочка покачала головой: 'Ничего, все нормально'.
   Лидия тоже взглянула на нее и поманила рукой:
   -- Давай, милая, пора ужинать и ложиться спать. Ты сегодня достаточно набаловалась.
   Дана не стала спорить и послушно пошла к тентам.
  
  
   Крик ворвался в ее сон. Девочка испугано села и прижала к себе медвежонка.
   Еще крик и злые грубые голоса.
   Сердечко трепыхалось, как рыбка, попавшая на крючок. Страх сковал все тело льдом, и только голова горела жаром - это люди Злого Императора! Они пришли за ней!
   -- Кайл! Нет!!!
   Это же Лидия! Это кричит Лидия!
   -- Лидия! Лида!... Не трогайте ее! Я сделаю...! Я буду...!
  
   Золотоволосая девочка с медвежонком в руках выбежала из палатки и, плача обещала, что станет его женой...
  
   Тяжелые десантные ботинки сокрушили стены песочного замка, построенного Даной. Операция по захвату планеты системы Айм, Вериоки только что началась....
  
  
   - Ну, что будем делать, командир? - спросил один из ополченцев, сдвинув шлем на затылок. Его винтовка небрежно свисала с плеча как какой-то садовый инструмент, что-то среднее между лопатой и граблями.
   Командир отдельного полка планетной обороны в системе Айм-2, Эрвин Шухарт не ответил. Он смотрел на мониторы дальней разведки, которые показывали приближение к планете огромного флота противника. Связь с Империей вышла из строя, все гравитонные приборы перегорели, и никаких шансов вызвать помощь не было. Эх, если бы сейчас была среда! В среду целые сутки работали нуль-пространственные ворота ведущие прямо на склады 'Людвиг Инкоропорейтед' и можно было просто напросто послать кого-нибудь сбегать прямо в Прайм-Уолд. А там через эти же ворота на планету высадились бы пехотинцы Имперской гвардии, отборные войска Марка Второго. Но сегодня был четверг. Ворота закрылись вчера. А сегодня... сегодня у них не было никаких шансов. И еще целых три месяца не было. Отдельный полк обеспечения безопасности под командованием Шухарта никогда не участвовал в боях, его бойцами были деревенские увальни, слишком ленивые, чтобы идти работать на автоматизированные фабрики или учиться, самым большим событием в его личной жизни был тот день, когда он выплюнул табачную жвачку на свежевымытый пол дома у тещи. Они все знали друг друга в этом маленьком городке, праздновали вместе, играли в покер по субботам, пили пиво и участвовали в благотворительных вечеринках. Да, иногда они помогали полиции или пожарникам, устаивали парады и конечно же всегда надраивали оружие до блеска - чтобы хорошо смотрелось. Но воевать против целой армии? В распоряжении Шухарта был его полк, две планетарные плазменные пушки и один спутник дальнего обнаружения, изображение с которого и транслировалось на мониторы в штабе ополчения. А у врага... сравнительный анализ показал, что только пехоты он может высадить до ста пятидесяти тысяч, это против его-то трех с половиной! На планетарные пушки Эрвин не надеялся - сомнут в первые же часы.
   - Слышь, командир... что делать-то будем? - снова спросил ополченец. Его звали Рик Сантано и его матушка, соседка Эрвина, пекла чудесные пироги с требухой.
   - Что делать, твою мать?! Боевая тревога! Всем по местам, расчетам плазменных орудий - пятиминутная готовность! - выдохнул Шухарт, опуская кулак на кнопку общей тревоги.
   - Но сэр, этот флот... он...
   - Всем по местам я сказал! Сынок, тебе что, нечем заняться?! - Шухарт повернулся к ополченцу, стоящему за спиной и тот предпочел мгновенно исчезнуть. Шухар мысленно пожалел о том, что навеки поссорился с миссис Сантано. Никаких больше пирогов с требухой. Да и ладно, вздорная старуха в прошлый раз просила его снять ее кота с дерева напротив, будто ему больше заняться нечем.
   - Датчики засекли высадку двух диверсионных групп, сэр, одна на побережье, где пляжи, вторая в джунгли. - повернулся ополченец.
   - В джунгли - это хорошо. - одобрил Шухарт: - Глядишь сожрет их там кто. - все равно все население города за периметр, ограждающий комплекс не выходило. Конечно иногда там играли какие-нибудь сорванцы и искатели приключений из старших классов, но сегодня будний день и значит - все на занятиях в школах. Надо включать периметр.
   - Сэр... - это его заместитель, лейтенант Сонтр: - При всем уважении... разве у них нет планетарных разрушителей? - все знали эти жуткие истории о ракетах, уничтожающих целые миры со всеми их обитателями.
   - Соти... , то есть лейтенант Сонтр, если бы им нужен был пепел на месте этой планеты, они бы получили его. И я не говорю о Великой Конвенции. Просто мы нужны им целыми и невредимыми. И работоспособными. Шевели мозгами, Соти, ты всегда был тугодумом! Что здесь расположено?
   - Завод?
   - Именно! Им нужны нейропроцессоры. И вся поточная линия по их производству.
   - Эрвин... то есть, сэр. Я вовсе не тугодум.
   - Да? А кто в прошлую субботу пошел с пик вместо червей? И это при том, что я тебе три раза показывал на сердце! - Шухарт решил, что сейчас-то он выскажет все своему заместителю. Все равно жить недолго осталось, а уносить в могилу этот камень было выше его сил.
   - Ты показал на сердце, Эрв, а сердце как делает? Пик-пик-пик!
   - Соти!
   - Сэр!
   - Следи лучше за экраном... - буркнул Эрвин поняв, что все равно ничего не объяснит.
   - Что за ним следить, он сломался... - Сонтр щелкнул какими-то переключателями, но экран оставался темным.
   - Вон, смотри, надпись какая-то... 'сигнал потерян'...
   - Они сбили наш спутник. - констатировал Шухарт. Он наклонился к микрофону:
   - Плазменные орудия - доложите о готовности!
   - Все в порядке Эрв, то есть сэр... У меня все тип-топ, готов палить по всему космосу. Кстати, ты что серьезно воевать надумал? - поинтересовалось планетарное орудие номер один, а вернее командир его расчета.
   - Доложите по форме, капрал! - вскипел Шухарт.
   - К бою готов, сэр! - обиделись по ту сторону динамика.
   - Орудие номер два?
   - Второе готово, сэр. - на втором служил старый приятель Шухарта, Марвин и он прекрасно понимал, когда можно шутить, а когда - нет.
   - Отлично. Доложите, когда противник войдет в зону обнаружения. Что у нас с пехотой?
   - Два батальона уже на местах, сэр. - ответил Сонтр, одной рукой переключая каналы, другой пытаясь надеть китель полевой формы.
   - А что с остальными?
   - Первый батальон согласно вашего приказа на детском утреннике в интернате имени Марка Второго, а третий в полном составе в увольнительной.
   - О боги... - Шухарт сжал голову руками.
   - Эрв... ээ... сэр, тут у меня на радаре... матерь божья, да это чертова целая армия!
   - Первое орудие отставить панику! Доложить по форме!
   - Есть сэр! В радиусе обнаружения - двести активных единиц, сэр!
   - Сколько времени до огневого контакта?
   - Сорок минут сэр!
   - Ясно. - Шухарт оглядел электронную карту поверхности планеты. Девяносто девять процентов ее суши занимали непроходимые джунгли, болота, и черт знает что еще - когда-то на заре колонизации этой планеты, первые колонисты пробовали высылать экспедиции, первые две пропали, что возбудило нездоровый интерес, но последующие вернулись и ничего особенного не нашли. А потом нашлось тысяча всяких дел и про освоение дальних территорий все забыли. Тем более, что на планете были обнаружены месторождения редкоземельных металлов и минералов, расположенных так, что постройка огромных автоматизированных универсальных фабрик стало только вопросом времени. Все необходимое сырье в одном месте, плюс дешевая рабочая сила колонистов, плюс энергетический потенциал местного солнца и полное отсутствие профсоюзов, комитетов по защите дикой природы, и бюрократических препонов - и в результате отдаленная система 'Айм' стала лакомым кусочком для свехкорпораций. Конкурс выиграла 'Людвиг Инкорпорейтед', которая предложила всем колонистам рабочие места на своих автоматических фабриках, полный социальный пакет страхований - от медицинского и пенсионного до таких экзотических, как страхование домашних питомцев и предметов мебели, а также пособие по безработице всем остальным жителям планеты, причем в размере превышающем хорошую заработную плату на многих планетах. И хотя колония была очень маленькой - с населением в сорок тысяч человек, автоматизированные фабрики производили до 25 процентов всех товаров Империи. Просто на каждой фабрике работал минимум людей, по большому счету можно было обойтись и совсем без них, но - колонистам были нужны рабочие места. И все остались довольны - колонисты, которые получили рабочие места и пособия, корпорация, которая избавилась от затрат по перевозке сырья и даче взяток местным муниципалитетам. Таким образов все производилось на месте и на планету шли только деньги и продукты питания, а оттуда нескончаемым потоком шли товары - одежда, оружие, высокоточные приборы, бытовая техника, поточные двигатели для военных кораблей, и наконец - нейронные тактические компьютеры, сверхсекретное производство Империи. Это придавало планете статус 3А, а это означало, что все колонисты получают дополнительные льготы к уже имеющимся. Вдобавок ко всему колонисты выбили у корпорации деньги на создание собственных сил безопасности, а это опять пособия, социальные страховки, льготы и пенсии. Никто конечно не думал, что придется на самом деле защищать планету - ведь в системе постоянно дежурил целый боевой флот. Кто сможет бросить вызов флоту Империи? Здесь, на окраине галактики - никто. Так считали все. И как выяснилось - ошибались.
   - Сэр, это орудие номер два. Цель в радиусе поражения.
   Шухарт смотрел на панель управления и стиснул зубы. Выбор был прост. Сдаться или умереть. В случае сдачи захватчики, кто бы они не были, будут лояльней. Вынести им ключ от планеты на блюдечке с голубой каемочкой, упасть в ноги, и ждать момента когда Империя узнает о творящемся безобразии и протянет карающую длань, дабы восстановить порядок и закон. А до того - улыбаться и кланяться. Работать на новых хозяев. Или - не сдаваться.
   - Второе - слушай мою команду. - произнес Шухарт, чувствуя какую-то нереальность происходящего.
   - Сэр, тут какой-то сигнал, на общей волне... - сказал лейтенант, дотронувшись до его плеча. Шухарт развернулся к экрану.
   - Внимание! Всем жителям планеты! - на экране возник какой-то тип с монументальной челюстью, абсолютно лысый и в военном френче: - Это адмирал объединенного флота Таганата Белеи, Эдмунд Дюк. Двенадцать часов назад мною была уничтожена отдельная тридцать восьмая эскадра Имперских Военно-космических сил. Установки гравитонной связи на планете блокированы нашим излучателем. На планету уже высажен авангард наших сил. Предлагаю силам планетарной обороны сложить оружие и капитулировать. Гарантируем сохранение жизни и достоинства, а также обращение согласно требованиям Галактической Гуманитарной Конвенции всем, кто сложит оружие. В противном случае все очаги сопротивления будут ликвидированы. У вас есть два часа на размышления. - экран погас. Шухарт стиснул голову руками. Ему предстояло сделать нелегкий выбор.
  
  
   - 'Центурион', это 'Гермес'. Как обстановка? - голос в наушниках гермошлема кажется совсем близким, родным. Перси легко наклонил истребитель, качнув плоскостями. На мгновение стала видна громада его корабля-матки, огромная обтекаемая рыбина с горящими огнями.
   - Все в норме 'Гермес'.
   - Мы приближаемся к выходу из астероидных полей, удвой бдительность.
   - Вас понял 'Гермес'. - Перси повел на себя регулятор тяги, ускорив движение и оставив 'Гермес' далеко позади. Он наслаждался полетом. Свободой. Некоторые говорят, что в кабине истребителя и вздохнуть негде, но зато снаружи к твоим услугам вся галактика! И Перси пользовался этими возможностями, его истребитель сновал вокруг 'Гермеса' как шмель вокруг цветка. Правая рука на рукоятке управления, левая на регуляторе тяги, педали управления двигателями, переключатели, тумблеры, индикаторы, освещающие полумрак кабины загадочными зелеными огоньками - все было привычно. Хотя он ни разу не летал самостоятельно, уроки полетов на симуляторе не прошли даром. Он чувствовал себя так, словно родился в кабине 'Центуриона'.
   - 'Гермес', мы приближаемся к обломкам эскадры. На радаре несколько целей. - благодаря движению астероидного пояса они избежали гибели после того, как их корабль приняли за уничтоженный, и благодаря этому же движению, все то, что осталось от отдельной Тридцать Восьмой эскадры двигалось параллельным курсом.
   - Опознай цели, 'Центурион'.
   - Не поддаются идентификации. Судя по всему это просто обломки, мэм. - в этот момент тактический дисплей вспыхнул красным и Перси тотчас бросил истребитель в сторону одним заученным движением. Противоракетный маневр. Отстрел активных ловушек. Выход на цель по спирали. И только теперь Перси увидел, кто на него напал. Мародеры. Частные суда мелких торговцев, что пролетали мимо обломков погибшей эскадры и остановились в поисках ценного оборудования, вещей, оружия, черт, да всего, что можно было утащить. Обычный транспортник, маркирован как 'Макбет', с ним корабль охраны и сопровождения 'Скорпион'. Тактический компьютер Перси промаркировал 'Скорпион' как цель номер один. Именно он выпустил по 'Центуриону' ракету.
   - 'Центурион' это 'Гермес'. Мы выполнили маневр отхода, что у тебя? - взволнованный голос Сандры в наушниках.
   - Ничего страшного, капитан. Это не патруль таганата. Обыкновенные торговцы. - Перси захватил 'Скорпион' в прицел и отщелкнул желто-черный предохранитель оружейных систем. Пронзительный писк уведомил его, что ракеты также захватили и опознали цель и ждут теперь только касания его пальца. 'Скорпион' безукоризненно выполнил противоракетный маневр и попытался зайти к Перси сбоку.
   - 'Центурион' отходи к кораблю. - снова Сандра.
   - И рад бы... - пробурчал Перси, бросая истребитель влево. Они со 'Скорпионом' вертелись в карусели маневров, уходя от противника и стараясь зайти сбоку или сзади. Ни одно выстрела еще не было сделано, 'Тигры' на подвеске истребителя сходили с ума, но Перси ждал. Выжидал. Наконец нервы у пилота 'Скорпиона' не выдержали и он выпустил вторую ракету. В то же мгновение Перси отстрелил активные ловушки и одновременно надавил на спуск. Некоторое время он был занят ракетой противника, но убедившись, что та сработала, наткнувшись на одну из ловушек, вздохнул с облегчением. Краем глаза отследив перемещение противника понял, что и тот также избежал встречи с выпущенной ракетой.
   - Я и не думал, что это будет легко... - пробормотал Перси, выровняв истребитель и развернув его к противнику. Расстояние между ними сократилось настолько, что пилот 'Скорпиона' открыл огонь из плазменного орудия. Очередь энергетических сгустков прошла левее и выше от 'Центуриона'. Перси в свою очередь прошелся по противнику из всех лазерных импульсников. Мимо. Перси сбросил скорость, позволив 'Скорпиону' занять позицию сбоку от себя выжидая момента, когда тот выйдет на боевой курс. Легкими движениями он перенаправил вектор тяги двигателей в другую сторону. Пронзительно заверещала система противоракетной защиты, красные лампы осветили кабину изнутри, у Перси на мгновение мелькнула мысль, что он словно бы сидит в глазу дъявола, в самом аду! Вспыхнули плазменные орудия 'Скорпиона' и Перси до упора отжал рукоятку тяги от себя, застонав от навалившейся перегрузки. Его корабль внезапно остановился как вкопанный, и 'Скорпион', не успев среагировать и взять прицел ниже, проскочил над ним. Перси чуть-чуть довернул 'Центурион' и противник оказался прямо в сетке прицела.
   - Получай, ублюдок... - сказал Перси, нажимая на гашетку. Прямо перед ним на острие лазерных лучей возник огненный шар взрыва. Перси отвернул истребитель в сторону, избегая встречи с разлетающимися во все стороны обломками 'Скорпиона'. Снова визг системы ПРО - наведена ракета!
   - Что?! Откуда? - Перси выполнил противоракетный маневр, отстрелил две ловушки, но ракета все равно шла прямо на него.
   - Твою мать! - вниз, вверх, уход, еще ловушка и еще... Разрыв совсем рядом! Машину тряхнуло, взвыли аварийные системы.
   - Что за ... - два переключения на радаре, увеличение радиуса обнаружения, режим усиленного поиска... никого. Кроме него самого, обломков, 'Гермеса' и торгового судна 'Макбет'. Хотя... постойте. Тактический компьютер 'Центуриона' обозначил 'Макбет' как цель номер один! Именно он выпустил эту ракету!
   - Ах, ты, лиса! - Перси попытался уйти от преследования, но поврежденный истребитель плохо слушался руля. Индикаторы повреждений показывали семьдесят процентов от стандартной тяги. Повреждено также правое импульсное орудие и подвеска, а это значит, что шесть 'Тигров' не смогут покинуть оружейный порт. Перси уменьшил тягу левого двигателя, компенсируя потерю тяги на втором. Тем временем 'Макбет' выпустил еще две ракеты.
   - О, нет. - Перси лихорадочно выпускал одну ловушку за другой, он знал, что с ограниченной маневренностью и скоростью он фактически превратился в неподвижную мишень. Одна ракета взорвалась на пятой секунде, 'поймав' ловушку, вторая продолжала приближаться с неминуемостью Страшного Суда. На очередное нажатие кнопки отстрела ловушек прозвучал низкий гудок - зарядное устройство пусто! Ловушек больше нет. Перси выжимал все, что мог из покалеченных двигателей 'Центуриона', но он знал, что это не поможет и с каждой секундой ракета все ближе и ближе... Вспотевшие пальцы скользили на рукоятках управления, корпус истребителя отчаянно вибрировал от несинхронизированной работы двигателей, надсадно выли аварийные сигналы системы оповещения. Ракету была уже совсем рядом, Перси зажмурился, ожидая удара... но в этот момент близкий взрыв разнес ее к чертям. Тактический дисплей подсказал Перси, что это работа батарей ПРО с 'Гермеса'. Корабль-матка подошел совсем близко к месту боя и теперь защитил Перси от попадания.
   - 'Центурион'! Дорбан, ты живой? - прозвучал в наушниках обеспокоенный голос Сандры.
   - Да... думаю что да... - сказал Перси, включая режим поиска на радаре.
   - Ты что это здесь гладиаторскими боями занимаешься, стажер? Я тебя в первом же порту на берег спишу! Немедленно на корабль! - голос капитана затвердел, прорезались металлические нотки.
   - Но, мэм... - Перси наконец нащупал транспортник, тот, напуганный появлением громадного 'Гермеса' набирал скорость, уходя от преследования.
   - Никаких но!
   - Так уйдет же!
   - Это приказ, стажер!
   - Есть, мэм... - Перси развернул истребитель к 'Гермесу'.
  
  
  
  
   - Стажер, что вы себе позволяете? Почему не выполнили приказ? - Сандра Каллахан выглядела не лучшим образом. Свалившаяся на нее ответственность привела к постоянному недосыпанию, она осунулась и появились темные круги под глазами.
   - Мэм, я не мог...
   - Не перебивай меня, когда я говорю, стажер! Рисковать единственным оставшимся на корабле пилотом! Молчите! Что вы молчите, стажер, когда я с вами разговариваю?! - в этом месте Перси хотел напомнить капитану, что во-первых это она сама приказала ему молчать, а во-вторых он уже второй день как лейтенант, но взглянув в бешеные глаза Сандры, промолчал.
   - Нарушение прямого приказа во время проведения боевой операции! По возвращении на базу вас будет ждать трибунал! - продолжала кипеть Сандра.
   - Что вы можете сказать в свое оправдание? Молчите! Даю вам два часа на то, чтобы починить свою кастрюлю и выйти в пространство! Выполняйте! - Перси развернулся и вышел из командирской рубки.
   - Да и еще, кадет. На боевом истребителе получить от торгового судна... - уже в спину донеслось из командной рубки. Перси стиснул зубы и шагнул вперед. На душе было скверно. Возле пересечения коридоров навстречу попался Иклан, он схватил Перси за рукав и кивнул в сторону рубки:
   - Ну, что сильно попало?
   - А ты уже знаешь... - вяло удивился Перси.
   - Спрашиваешь... мы вообще про все первыми узнаем. Не расстраивайся, все равно под трибунал не попадешь... ты пока единственный пилот на нашем судне.
   - Да я и не расстраиваюсь. Просто не мог я выполнить ее приказ. Отходить к кораблю без маневров означало бы просто подставить врагу спину.
   - Ладно тебе. У тебя сегодня боевое крещение! Пойдем отметим, наша бригада немного антифриза развела, Амбромахия разрешила немного расслабиться, да и повод есть.
   - А ведь и правда... - Перси понял, что совершенно забыл о том, что сегодня он в первый раз участвовал в бою. И в первый раз убил человека, пилота 'Скорпиона'. Немного подумав он пожал плечами - какая разница, не я его, так он меня, голова только очень болит, тряхнуло сильно или не выспался...
   - Нет, Иклан, боюсь я не смогу это отметить. Мне тут приказали за два часа истребитель в пространство вывести, извини.
   - А когда ты отдыхать будешь?
   - На том свете, по всей вероятности. Я все еще один пилот истребителя на этом корабле, не забыл?
   - Это точно... слушай, а ты успеешь за два часа-то? Я слышал, механики говорят, что ты в ангар не истребитель а дуршлаг весь в дырках привел.
   - Не знаю... если не успеют починить - выйду в пространство как есть. Главное - левый двигатель поменять. Ракетные слоты - хрен с ними... и защита... вот только нет у нас запасных движков, боеприпасов на год беспрерывной пальбы, а движков нет.
   - Слушай, Перси, я чего вспомнил-то... - Иклан хлопнул себя по лбу: - в прошлый раз во время ревизии на складах обнаружилось такая куча хлама, даже разборной дачный домик и коллекция фарфоровых кукол!
   - Ну и что?
   - Как это ну и что?! Эти складские ни хрена не знают что у них в запасниках лежит! Надо проверить - вдруг у них движок завалялся. Нам-то не дадут, само собой, а у тебя сейчас полномочия есть, возьми этого громилу из ВП и на склад, мы тебе поможем.
   - Иклан! Ты молодец! - Перси с чувством пожал тому руку и подошел к ближайшему дисплею связи.
   - Это Клаус Штейнке. - на экране появилось хмурое лицо главного механика.
   - Клаус, это я, Перси.
   - Да, лейтенант? - лицо нахмурилось еще больше.
   - Я хотел спросить, сколько времени займет ремонт.
   - Ремонт? - бровь старшего механика поднялась ровно на один миллиметр: - Может быть нам проще сделать новый истребитель, сэр? Правый двигатель полностью вышел из строя, просто чудо, что вы дотянули до дома. Поврежден импульсный лазерный излучатель, подвесные каморы для ракет, защитные экраны, радар и кое-что еще... думаю нам понадобиться как минимум полчаса.
   - Всего полчаса?
   - Целых полчаса. - ответил механик и отключился.
   - Пойду, приму душ. - сказал Перси: - через час надо быть уже в пространстве.
   - Ну, что же... тогда ладно. Удачи тебе.
   - Спасибо, Иклан. - Перси собрался было попрощаться, но наручный коммуникатор требовательно пискнул.
   - Стажер Дорбан. Да мэм. Конечно, мэм. Как скажете, мэм. - закончив разговор Перси поднял голову и встретил взгляд Иклана: - Кажется у меня будет несколько свободных часов...
   - Да? А в чем дело?
   - Капитан решила пересмотреть нашу стратегию поведения в открытом космосе. У нее сейчас киберинженер сидит. Этот... амеба в кителе.
   - Атью?
   - Ага, он самый. Надеюсь, что это не из-за меня... черт получить по соплям от торгового транспортника! На боевом истребителе!
   - Ну... если честно...
   - Да?
   - Если честно, то ты облажался, Перси. Но с другой стороны, ты же сбил одного. Не каждый новичок в первом же вылете хотя бы видит реального противника, не говоря уже о стрельбе. И потом - как говорил наш покойный адмирал у космического боя есть только один победитель. Этот тот, кто остался в живых. Ты же живой?
   - Вроде бы.
   - Нет ты потрогай себя, может все-таки каких-то частей не хватает... - на полном серьезе озаботился Иклан: - ты в штаны-то заглядывал? А вдруг...
   - Иклан, иди в баню...
   - Нет, я же о тебе забочусь...
   - Я сейчас по складам искать движки без тебя уйду.
   - Ну ладно-ладно... не обижайся, на обиженных топливные элементы возят.
  
  
   - В чем дело, Атью? Вы нашли код доступа?
   - Нет, мэм, боюсь, что еще нет.
   - Тогда что вам нужно?
   - Мэм, тут дело в том, что мы с нашей командой собрались и подумали, мэм... если вы конечно разрешите говорить открыто и ...
   - Конечно, Атью, говорите. - Сандра потерла ноющие виски кончиками пальцев и кивнула: - не стесняйтесь.
   - Дело в том, мэм, что в том маловероятном случае, мэм, если мы все-таки не найдем код доступа к передатчику, то нам придется добираться до ближайшего гарнизона империи своим ходом. Вы понимаете меня?
   - Еще как. Поэтому-то я и повысила в звании одного выскочку. - сказала Сандра, вспомнив этого несносного Дорбана.
   - Простите?
   - Ничего, продолжайте.
   - Так вот, район скорее всего уже патрулируется силами таганата. Если мы хотим избежать обнаружения и скрытно выбраться за пределы сферы Мейнхарда, чтобы сделать гиперскачок, то скорее всего пойдем на 1/3 маршевых двигателей, верно?
   - И?
   - Так вот, в связи с тем, что тактовые колебания маршевых двигателей могут быть засечены предлагаем рассинхронизировать работу правого и левого двигателей. Чтобы они работали не в такт, понимаете?
   - Но, Атью, корпус корабля может не выдержать...
   - У нас все рассчитано, мэм. Мы не подойдем и близко к красной зоне. Все колебания находятся в пределах зеленой и желтой зон эксплуатации.
   - Вы уверены, инженер?
   - О, еще как уверен.
   - Предоставьте мне расчеты и, если они верны, то я дам добро. И спасибо, что ломаете голову вместе со мной.
   - Это еще не все, мэм. Мы разработали целый комплекс мероприятий по повышению скрытности и затруднению обнаружения нашего корабля. Вот... - Атью протянул флэш-карту. Сандра взяла ее, не переставая удивляться. От кого, а от Атью, амебы в кителе, как его называл кадровый состав она не ожидала подобного рвения. Она не подозревала, что Атью очень любил две вещи - головоломки и военную историю. И судя по всему сейчас перед ним стояла головоломка, имеющая шанс попасть в военную историю.
   - Вы это серьезно? Отключить систему ПРО?
   - Мэм, если мы наткнемся на патруль, то даже если они и не уничтожат нас, то дадут сигнал о нашем точном местонахождении, а это верная гибель. Системы противоракетной обороны включают в себя до сорока типов активных сканеров и сонаров, благодаря чему могут успешно перехватывать ракеты, но именно благодаря ей увеличивается радиус обнаружения судна. У нас же все просто, мэм, если они нас обнаружат - мы покойники и никакая ПРО нас не спасет. Без нее наши шансы увеличиваются.
   - Интересно. Может быть в этом есть рациональное зерно. А что это с системой охлаждения основных артиллерийских систем? Они-то в чем перед вами провинились? Там активных излучателей нет. - уже улыбаясь, спросила Сандра.
   - Мэм, это очень просто, вот видите эту диаграмму, мэм...
   - Атью оставьте в покое чины. Вы знаете как меня зовут.
   - Эээ, конечно... Сандра... так вот на диаграмме совершенно отчетливо видно что системы охлаждения хотя и не излучают, но в работающем состоянии охлаждающий гель превращается в сверхтекучую и сверхтяжелую жидкость. Это вызывает гравитационное возмущение. Небольшое. Но если район прослушивается гравитонными установками...
   - Я поняла, Атью. Артиллерия нам тоже не нужна, тем более, что в бою мы и постоять-то за себя не сумеем, я вас правильно понимаю?
   - Конечно, мэ... Сандра.
   - А почему вам понадобилось откачивать воду из резервуаров и сливать ее за борт? Вода не излучает энергию и не изменяет массу. В космосе полно воды.
   - Верно, мэм, но не магнетизированной. При поиске узким лучом...
   - Ладно, Атью, тогда мы может отключить еще и вот ... тут.
   - Мэм?
   - Сандра.
   - Сандра, мэм?
   - Просто Сандра, Атью. Насколько я знаю курсовые сонары также излучают, даже в пассивном режиме. А мы будем идти на пассивных датчиках и по наведению разведчика.
   - Просто отличная идея, Сандра! Вы умница! То есть, прошу прощения, мэм.
   - Ничего, Атью. Давай-ка посмотрим, что нам надо по минимуму в системах корабля и без чего мы можем обойтись. - сказала Сандра, и они с инженером склонились над планшетом.
  
  
   - Это секретный груз, лейтенант. - стоящий на посту часовой был непреклонен. В течении предыдущих двух с половиной часов они сами перерыли все склады 'Гермеса', обнаружили кучу абсолютно неуместных на военном корабле вещей, и нашли-таки девять запасных лазерных импульсников, которые немедленно отправили в ремонтный ангар с робопогрузчиком. Однако главная проблема - двигатель, так и не была решена. На складу имелись гравитационные двигатели для бомберов и штурмовиков класса 'Циклон', но один такой двигатель весил в два раза больше, чем весь истребитель. И вот теперь, перед очередные складским помещением на пятой палубе они наткнулись на опечатанную дверь и часового перед ней. Часовой в матовых черных доспехах был вооружен боевой винтовкой КСВ - 35, что само по себе было странно - такое мощное оружие внутри корабля могло натворить бед. Вдобавок ко всему он не желал признавать за Перси права войти на охраняемый им склад.
   - Послушай, вот распоряжение капитана о том, что лейтенант Дорбан имеет право распоряжаться всеми ресурсами этого корабля для выполнения поставленной перед ним задачи. - вмешался в спор капрал ВП.
   - Этого недостаточно, сэр. - ответил часовой, опуская ствол винтовки вниз, так что она теперь была направлена прямо под ноги.
   - Это прямой приказ капитана! Что еще нужно? - спросил Перси.
   - Этого недостаточно, сэр. - повторил часовой. Ствол его винтовки поднялся ровно на сантиметр. Перси и Иклан отступили назад. Капрал стоял на месте как вкопанный.
   - Вот, что, я сейчас вызову начальника караула и сниму тебя с поста, а потом...
   - В этом нет необходимости. Без моего личного разрешения никто не войдет в эту дверь. - откуда-то сзади раздался голос. Перси оглянулся. Эсбэшник. Тот самый, что сидел в командной рубке. Черный комбез, серебряный щит с глазом на правом предплечье, тяжелый бластер неизвестной Перси конструкции в кобуре на поясе. Вылитый киногерой. Перси вспомнил, что его звали Генри Мур, и что никто, даже 'крысы', знающие все о всех не знали о нем ничего конкретного. Просто - человек СБ. Некоторое время все молчали. Имперская служба безопасности - это серьезно. Очень серьезно.
   - Извините, сэр...
   - Лейтенант Мур.
   - Извините лейтенант. Мы проводим ревизию на складах в поисках деталей необходимых для починки нашего истребителя.
   - За этой дверью нет никаких деталей, нужных для починки истребителя марки 'Центурион'. Кажется вы это хотели выяснить? - эсбэшник вопросительно поднял бровь, оглядев их всех. Перси внезапно почувствовал себя так, словно он делал что-то неприличное, а его поймали за руку и выставили на смех.
   - Именно это, сэр.
   - Отлично. - Мур не трогался с места.
   - Мы... уже можем идти, сэр?
   - А? Да, конечно. Вы свободны, лейтенант. - эсбэшник небрежно козырнул Перси и пропустил их мимо себя.
  
   Уже в коридоре Иклан с чувством выругался, выразив всеобщие чувства.
   - Ладно тебе... - махнул рукой Перси.
   - Нет, ты понял, стоит у нас над душой, сука эсбэшная и глазами сверлит, можно подумать мы на плацу перед ним стоим. Голову отдам на отсечение - что-то в этом отсеке нечисто. Вот сволочь...
   - Капрал. - не обращая внимание на ворчание Иклана Перси обратился к Нинто: - Капрал, у нас нет никакой возможности узнать, что находится в этом отсеке?
   - Если на него наложила лапы СБ - никакой. - покачал головой тот.
   - Нет, есть! Там одна из наших магистралей близко лежит. - встрепенулся Иклан: - Перси, может полезем, узнаем?
   - Ну уж нет. Делать подобное это прямое нарушение устава. Во всяком случае, если что-то подобное произойдет на нашем корабле, то я не желаю ничего знать об этом. - сказал Нинто.
   - Вот это настоящая помощь. - сказал Иклан: - Видишь, Перси, даже ВП за нас! Полезли?
  
  
   - Вот, это сектор 'Д'. Здесь мы надрали задницу имперским воякам. По имеющимся у меня данным в этом секторе, буквально в двадцати щелчках от места сражения, в поясе астероидов, произошла стычка между торговым судном 'леди Макбет' и неопознанным военным кораблем. Предположительно имперским. - адмирал Дюк обвел сидящих нехорошим взглядом: - Так сказали мне умники из разведывательно-аналитического отдела. Более того, я уверен, что сейчас он улепетывает во все лопатки прямиком в тепленькие объятья Марка. Впрочем... - он направил свой толстый палец в грудь сидящему напротив человеку в серой форме: - скажите-ка что вы сами об этом думаете, умники...
   Человек сглотнул, встал и откашлялся:
   - Эээ, капитан Стьюар, отдел разведки и анализа. Мы эээ, предполагаем, что вероятность того, что этот корабль принадлежал к военно-космическим силам Империи составляет эээ, порядка семидесяти восьми целых и восемнадцати сотых процента. По данным гравитонного перехвата и анализа ситуации в Империи, а также перемещений флотов и войсковых соединений можно с уверенностью сказать, что эээ, что император Марк и его разведка пока еще не в курсе происходящих событий. Вероятность того, что ...
   - Капитан?
   - Да, адмирал?
   - Покороче, пожалуйста.
   - Ээ, есть короче, адмирал. Вывод однозначный. На этом корабле либо отсутствует установка гравитонной связи, либо повреждена в ходе столкновения. Исходя из сложивщейся ситуации можно предположить, что командир судна приложит все усилия для того, чтобы оповестить Империю о нашем вторжении. - скомкал выступление аналитик.
   - Всем понятно? - спросил Дюк, выждав некоторое время после того, как офицер опустился на свое место.
   - Тем, кому не понятно, я могу разжевать! Вся операция основана на скрытности факта вторжения! Поэтому я собрал вашу чертову эскадру. Знаю, вы наемники и многие в штабе этого не одобряют, однако вы лучшие, что есть, то есть. Зону конечно уже патрулируют тактические корабли, но я же знаю этих увальней... Они способны и собственный зад проспать, а здесь пространство огромное, и навигация не отработана. Короче говоря от вас требуется нырнуть туда и достать этого сукина сына, пока он не прижался к теплому боку императора Марка, вам ясно? Можете использовать вспомогательные суда и передвижной форт, любезно предоставленный нам Декланом. Условия - обычные. Боевые выплаты за каждый вылето-час, бесплатное обслуживание судов и медицинские страховки. Вот только премиальные за обнаружение цели и уничтожение ее увеличены в пятьдесят раз. - по помещению прокатился изумленный вздох. Черт, в пятьдесят раз больше! Выплата за уничтоженный корабль класса 'Пустельга' в подразделении 'Драгун' были настолько велики, что по большому счету они могли позволить себе выбирать нанимателя. Но в пятьдесят раз!
   - Так как? Контракт? - спросил адмирал, протянув руку. Март Эдисон пожал плечами. О чем тут думать?
   - Считайте что он уже труп. - сказал Март, пожимая руку адмиралу.
   - Вот и хорошо. О деталях и всем что будет необходимо - поговорите с капитаном Стъа... как там тебя бишь?
   - Капитан Стъюар, сэр! - аналитик слегка сдвинул брови, однако остался невозмутимым.
   - Вот с ним. Все, Март. Мне нужно знать, что этот сукин кот не оповестит Марка о нашем сюрпризе до дня 'Д'. Ты меня понимаешь? - они на мгновение встретились взглядами. Март кивнул.
   - Вот и отлично. - адмирал встал и вышел. Март повернулся к аналитику.
   - Капитан, у вас есть имя?
   - О! - немного удивился тот: - конечно же есть. Руперт.
   - Отлично, Руперт. Чем ты можешь нам помочь?
   - У нас очень мало времени и средств, эээ, сэр. Задача является фактически невыполнимой. Район слишком обширен для того, чтобы взять его под контроль. Для проведения полномасштабной операции потребовалось бы две полноразмерные флотилии с поддержкой спецсудов типа 'Паук' или 'Филин'. У нас нет возможности отвлечь от выполнения боевой задачи хотя бы одну флотилию и патрулирование осуществляется силами двух отделений такшипов. Увы, но этого явно недостаточно и даже если ваши пилоты присоединятся к ним... - аналитик развел руками в стороны.
   - Все равно что искать очень маленькую темную кошку в очень большой и темной комнате.
   - Хм. А вы что скажете, орлы? - спросил Март, посмотрев на своих командиров.
   - За такие премиальные? Да мы черта из ада за хвост притащим! - выразил общее мнение Циклоп.
   - И, если честно, то я тоже так думаю, Руперт... -сказал Март, наклонившись к самому уху аналитика: - Учись работать с наемниками, мы еще сделаем из тебя человека.
   Он выпрямился и спросил: - Какие предложения?
   - Этот ублюдок скорее всего изберет кратчайший путь. Сделаем засаду и оторвем ему голову. Если они не дураки, то пойдут на 1/3 маршевых двигателей, чтобы скрыть пульсовые излучения. Значит они не могут двигаться от места рандеву с 'леди Макбет' под углом больше чем тридцать-тридцать пять градусов. Иначе, учитывая пониженную скорость, они не выйдут за пределы сферы Мейнхарда вплоть до дня 'Д' - Алиса Кирштейн. Позывной Секира. Конечно уже просчитала вероятные траектории на своем вычислителе.
   - Отлично, Секира. Нам нужно проверить конус образованный этими направлениями. Однако это около... - Март быстро прикинул на вычислителе и кивнул головой: - это около пятидесяти миллионов квадратных сайлов. При приглушенных маршевых двигателях мы сможем обнаружить их только на расстоянии до ста сайлов, максимум - сто пятидесяти сайлов. Довольно много для наших трехсот пятидесяти истребителей. Еще предложения?
   - Разобьемся на двойки и прочешем самые вероятные направления. - сказал Блежински, позывной 'Циклоп': - один отстреливает торпеды-пробники, а второй сканирует остаточное излучение. Это повысит расстояние обнаружения судна до пятисот сайлов, однако ограниченный запас торпед приведет к тому, что придется возвращаться за новыми... не, тут я был неправ. - он махнул рукой.
   - Почему неправ, Циклоп? Надо только передвинуть за поисковиками суда обеспечения, закрепить танкер с торпедами за каждым отделением. Хорошая идея. - поддержал Остапенко позывной 'Килрой': - мы так радиус поиска почти вдвое увеличим.
   - Можно сделать план 'Мышеловка' - сказала Секира: - увеличиваем мощь двигателей на патрульных судах вдвое и бросаем их в ... допустим сюда. Оголяя вот, тут и тут. Наши друзья конечно стараются шуметь поменьше, но слушать они будут во все уши. А маршевые двигателя на удвоенной мощности можно засечь с другой стороны от солнца. Значит они выберут самое безопасное место. Здесь у нас, согласно данным навигации астероидный пояс, для пряток самое место. Но он сужается через сто пятьдесят тысяч сайлов и вот в этом-то месте можно сделать засаду. Лечь в дрейф, отключить все системы и активные сканеры. У меня в отделении есть парочка девчонок для такой работы. Они не облажаются, Змей.
   - Можно попробовать вынудить их включить маршевый на полную, Змей. Убрать суда из района и дать шумиху на всех волнах, что дескать имперцы приперлись и нам хвосты накрутили. Они обрадуются и движок на полную, а? Тут-то мы их и прищучим. - довольно улыбнулся Циклоп.
   - Интересно, и как это мы сможем устроить имитацию космической битвы, дубина? - спросила Секира: - для этого как минимум надо провести космическую битву. У тебя, что есть суда для этого?
   - Эй, потише. Секира сперва идеи, а критика потом. Ты же знаешь.
   - Да ради бога. Еще можно предложить просто-напросто попросить их выйти к нам и удобно повернуться боком, чтобы легче было ракеты всадить.
   - Если у них на судне не работает гравитонный передачик то можно устроить спектакль на волнах Хэка, и обычном элекромагнитном излучении. Это возможно, если только они не задействуют активные сканеры для проверки. - сказал из своего угла Килрой.
   - Еще можно взять парочку спецов для психологической обработки экипажа. Активные радары они отключат, но слушать должны во все уши, а мы им в эти уши говна-то напинаем по самые ...
   - Я понял, Циклоп, спасибо.
   - Знать бы еще что это за судно и кто у них капитан... - задумчиво произнес Март Эдисон: - и как он умудрился уйти от сканеров объединенного флота? Ловушка была устроена по всем правилам. Только если Волков таскал за собой разведывательные корабли типа 'Паук'... да и то мы на десять раз проверили район перед боем.
   - Тип корабля не был определен сканером 'Леди Макбет', так как торговец был атакован имперским истребителем типа 'центурион'.
   - Надо же а я думал мы всем крылышки пообрывали. Погоди-ка а как торговец выжил? - заинтересовался Эдисон.
   - У него был корабль сопровождения. 'Скорпион'.
   - Знаю я эти скорпионы. Ерунда на палочке. Форсированный движок и две ракеты. Имперский пилот бы его по пространству одной левой размазал... погоди-ка, может у него нейроника отказала? Мы же там так жахнули...
   - Я думаю они пустят истребитель вперед. В качестве активной разведки. - сказала Секира: - так у них есть шанс уйти от обнаружения при встрече с патрульными такшипами.
   - Но они еще не знают, что в районе не только такшипы. - улыбнулся Март Эдисон: - Думаю у нас будет добрая охота.
  
  
  
   Сандра Каллахан обвела взглядом всех присутствующих в малом спортивном зале, ставшем импровизированной комнатой для совещаний. В зале присутствовали почти все члены экипажа, кроме тех, кто сейчас был на боевой вахте.
   - Все в курсе сложившейся ситуации, поэтому не буду растекаться мыслью по древу. Итак, вот список мероприятий, необходимых для успешного выполнения операции. Отныне мы будем идти с выключенными системами. Мне сообщили из медицинского, что Боргкхарт уже на ногах и готов нести выйти в пространство. Это дает нам возможность постоянно вести разведку впереди судна. Стажер Дорбан и пилот Боргкхарт будут осуществлять патрулирование в две смены, по двенадцать часов каждый. 'Гермес' будет идти за ними по инерции. Двигатели будут включаться два раза в сутки, в период смены. В это время придется задействовать механизмы шлюзов, гравитационные захваты и системы перезарядки. Таким образом мы сведем к минимуму возможность засечь нас уловителями гравитонных возмущений и пассивными сканнерами. Активные системы, конечно же смогут нас обнаружить, но у них малый радиус действия. В этом районе проходит кольцо астероидов, которое мы также можем использовать для передвижения. Если мы будем следовать предложенного инженером Атью маршрута, то выберемся из зоны Мейнхарда через неделю. Наша задача - не просто выбраться отсюда и сохранить корабль и наши жизни. Наша задача номер один - оповестить командование Флота о случившемся. О применении нового оружия и захвате системы Айм. Именно поэтому мы не имеем права рисковать. Отныне на всем корабле будет ограниченна подача воды, уменьшена подача энергии в отсеки жизнеобеспечения и отключены системы вооружений. Несмотря на это боевые вахты и дежурства сохранятся согласно графика. Я не потерплю нарушений дисциплины. Состояние боевой тревоги на корабле остается в силе, до тех пор, пока мы не выберемся отсюда, а потому и наказания за возможные нарушения будут... соответствующими. - Сандра перевела дух. Все прекрасно понимали, что означает 'по законам военного времени'. Устав Военно-космического Флота Империи не был особенно оригинален в этом смысле и слова 'расстрел на месте преступления с последующей возможностью апелляции в Центральный Военный Трибунал' встречались там через строку со словами 'военное положение'.
   - Однако я хотела бы напомнить вам, что мы все вместе выполняем свой долг не потому, что боимся наказания. - продолжила Сандра: - А потому, что мы - солдаты. Мы защищаем миллиарды граждан Империи, независимо от того, нравятся нам они или нет. Всех вместе и каждого в отдельности. И сейчас наш долг - предупредить Империю о надвигающейся страшной опасности. Именно от нас сейчас зависит, застанет ли враг нашу родину беззащитной и не ожидающей нападения, или же она встретит его во всеоружии. Мы должны сделать это. - Сандра сделала паузу и кивнула головой: - У меня все. Все свободны.
   - По-моему нам предстоит адская неделька... - прошептал Иклан, стоящий неподалеку от Перси. Перси вздохнул. Он чувствовал, что Иклан прав как никогда. Адская неделька. Отключены все системы. Значит и жизнеобеспечения тоже. Неделя в закрытых комбинезонах, подключенных к своим местам по расписанию боевой тревоги. Минимум воды. Питание - полужидкий концентрат со вкусом резины. Выделения - никаких. Концентрат полностью переваривается организмом, отходов нет.
   - Неделя это ничего. Я знал одного парня, так тот пять лет в спецкомбинезоне пробыл.
   - Врешь.
   - Не вру. У них транспорт на мину наскочил, еще с незапамятных времен в пространстве висела, гипердвижок разбило, корпус, все дела. Ну они на маршевой тяги до ближайшей системы. Как раз пять лет и вышло.
   - На маршевой через пространство между системами? Врешь.
   - Ладно, вру. А как догадался?
   - Если бы кто-то на маршевой тяге такое расстояние преодолел о нем бы во всех газетах писали.
   - Ну, честно говоря, не пять лет, конечно. Полгода. Но это железно. Клянусь Икландом и его псевдоподиями!
   - Ни и как?
   - Как-как. Хреново. С него этот комбез потом по кускам срезали. Он с его кожей практически одним целым стал.
   - Эээ... всем внимание... - это главврач, Горнел: - экипажу получить таблетки в медпункте и, ммм... сделать прививку. Желательно, мгм... конечно ничего не есть, причем... эээ, начиная с текущего момента. То есть прямо сейчас. Это, ммм... в ваших же интересах. Таблетки ускорят, мгм, так называемый метаболизм, эээ .... и вы избавитесь от остатков пищи в желудках. При, эээ так сказать последующем переходе на пищевой концентрат, это ... это безусловно является необходимым условием.
   - Понятно дело. - прокомментировал Иклан: -кто же в своем собственном дерьме захочет неделю ходить.
   - Что же до эээ... прививок, то уверяю вас, что это в некотором роде тоже необходимость. Уменьшение выделений эээ... кожных покровов и эээ, сальных желез.
   - Нужная штука. Надеюсь на потенции это не скажется. - отреагировал Иклан.
   - ?
   - Не делай такие глаза, Перси, что не слышал о прививке зеро-пятнадцать? Чик и на все время службы ты евнух. Не хочется и все. Вот когда тебе в последний раз бабу хотелось?
   - Ну...
   - Вот видишь! Я говорю - это заговор против моей потенции. Хорошо, что она у меня - ух!
   - И, эээ... уверяю вас, что все это, ммм... конечно же абсолютно безвредно для организма. Всем спасибо...
   - Пошли скорей!
   - Куда, Иклан?
   - Как куда - таблетки получать!
   - А потенция?
   - У меня потенция, Перси - любую химию переживет.
   - Иду-иду уже. - Перси протолкнулся вслед за Икланом, мимо стоящих у входа ПРОшников.
   - Слушай, Иклан, ты Боргкхатра видел? Ну, после всего...
   - Не-а.
   - Каллахан говорит, что он в порядке.
   - Слышал. Что-то не очень вериться. Ребята из медслужбы говорили, что его из кабины истребителя по кускам вытаскивали.
   - Я теперь с ним на пару дежурить буду.
   - Эх, и завидую я же тебе, Перси... ты-то хоть что-то делать будешь... а у нас тут энергию отключат, ничего делать нельзя. От всего этого можно на стенку полезть. Но надо - значит надо... хоть выспимся как следует.
   - Иклан! Вот ты где... - к ним подошла Амбромахия. Она выглядела уставшей.
   - Здравствуй, Мамочка. По моему тебе нужно отдохнуть.
   - Ты как всегда прямолинеен до тошноты, Котенок. Хочешь сказать, что я ужасно выгляжу, да? Отдохнем на том свете. Послушай, Иклан, мы с Реем и Монтаной договорились заварить магистраль до того как отключат энергию. Получи таблетки у дока, я договорилась он примет тебя вне очереди. Потом на магистраль. Мы на уровне 'В', где прорвало.
   - Ээ, Мамочка? Но ведь капитан сказала, что...
   - Капитан сказала то, что сказала. Она ничего не говорила о том, что мы не можем починить магистраль. А что если все-таки придется вступить в бой, а наша система охлаждения главных калибров не работает. Мы и так остались без истребителей... почти. Не обижайся, Котенок, но...
   - Я не обижаюсь, Мамочка.
   - Вот и умничка. Иклан - у тебя десять минут.
   - Эй, Мамочка, клянусь Икландом, что-то мне подсказывает, что это дело добровольное. - прищурился Иклан.
   - Именно. Вот ты и вызвался добровольно. Не дожидаясь, пока я тебе все ребра переломаю. Пойдешь?
   - Ну конечно пойду... Но ты могла бы хоть раз попросить меня о чем-то вежливо! - сказал Иклан вслед уходящей Амбромахии. Та, не оборачиваясь погрозила ему кулаком.
   - Родственники... мы-то с тобой знаем, Перси, каково это... Слушай, а ведь ты мне никогда толком не рассказывал о своих родственниках. - сказал Иклан, увлекая Перси в соседний коридор: - Пошли, к доку сходим, прививку вне очереди сделаем, а там... у тебя по-моему еще часов восемь свободных есть.
   - Ну-ка. - Перси поднял руку и проверил свой коммуникатор. Следующий вылет в ноль пять сорок четыре, первым вылетает Боргкхарт.
   - У меня даже больше свободного времени, чем ты думаешь. Первым идет здоровяк.
   - Угу. Вот так всегда, Когда прижало, так ты был им нужен, а едва поправился этот... кусок мяса... впрочем ладно. Вот и пошли со мной. По дороге расскажешь мне о родственниках.
   - Что рассказать-то?
   - Ну, я знаю, что у тебя их куча. Две сестры...
   - Три сестры.
   - Ну да, три сестры и три брата. Ух ты!
   - Просто старшая сестра Амелия, она уже довольно давно не живет с нами. Она вышла замуж пять лет назад и уехала в Эммеслке, это большой город, в два-три раза больше моего Верхнего Синея. Там даже нуль-т портал есть.
   - Ух ты. Здорово. Я сквозь нуль-т всего один раз в жизни проходил. Когда на флот попал.
   - Да и я тоже... так вот, Амелия, она очень хорошая. Хотя я почти не помню ее дома, когда я рос она уже была взрослой и постоянно где-то пропадала. Ну, старший брат Торнтон. Он очень ответственный и надежный. В детстве, когда мы попали в лес и заблудились, он вывел нас оттуда. Сейчас он работает вместе с отцом. У нас маленькая компания по закупу продукции от местных фермеров. В том числе мяса и семян рогозы Улинского.
   - Рогозы Улинского? Той, самой, с ядовитыми шипами? Чертовски дорогая штука. Из нее еще лекарства делают.
   - И вино. 'Синнегруда' называется.
   - Вино? Ну, наверное это просто космически дорогое вино. А ты откуда знаешь?
   - Откуда-откуда. Пил я его один раз. - сказал Перси. Тоска вдруг сжала его сердце с неожиданной силой. 'Синнегурда' трехлетней выдержки, павильон возле озера, сиреневое платье и упавшая с левого плеча бретелька... Инна...
   - Ты чего это? Эй, я здесь, дружище...
   - Да так. Ничего. Слушай, Иклан, отчего так в жизни все идет кувырком и всегда не так, как надо, а? - спросил Перси.
   - Ну, если бы на моем месте сейчас была Мамочка, она сказала бы что-нибудь умное и правильное. А я скажу так, если бы все шло так, как надо, то было бы очень скучно.
   - Наверное... - Перси остановился перед дверью в медчасть. В коридоре столпились парни из ВП, они первые получали свою прививку. Иклан, ничтоже сумнящась раздвинул здоровяков и постучался в дверь.
   - Разрешите войти? Здравия желаю, док. Можно, мы вне очереди? Мы из ремонтной бригады, Абромахия сказала...
   - Эээ... проходите, молодые люди... ваша... ээ... бригадир предупредила меня. Снимайте ммм... верхнюю одежду. Хотя... хотя да, достаточно будет эээ... слегка закатать рукав, вот так. Уверяю вас, это не больно... - Горнел выдал Перси и Иклану по таблетке и ловко шлепнул в предплечье каждому по уколу из блестящего медицинского пистолета.
   - Вот и все... эээ... вы можете идти, да. У меня ммм ... много дел.
   - До свидания, док. Спасибо за уколы. - Иклан схватил Перси за рукав и потащил прочь оттуда.
   - А сейчас будет веселуха. Нас пропоносит так, что только держись. Боевая задача - добраться до туалета и обделаться там а не в штаны. Бегом!
   - Пропоносит? - спросил Перси вслед Иклану, умчавшемуся по коридору: - Вот черт!
   Иклан был прав. После того, как Перси пошатываясь выполз из кабинки туалета, он по его примерным расчетам потерял в весе килограмм двадцать. Из соседней кабинки доносились кряхтение и стоны.
   - Клянусь Икландом и его стокилограммовой задницей! О, боги!
   Перси подумал, что никто и никогда не показывает в голо или на страницах газет и журналов такие вот боевые будни космических героев. Космические засранцы! Он внезапно расхохотался во весь голос.
   - Что ты тут хохочешь? - вышел из кабинки Иклан.
   - Я... ты не поверишь... - задыхаясь от смеха сказал Перси: - я название для голофильма придумал!
   - Ну?
   - 'Космические засранцы!'
   - Неплохо... неплохо. Ты не так уже безнадежен, Перси. А что ты скажешь насчет 'Говнюки на службе отечества'? Или 'Рыцари туалетной бумаги'...
   - Ооо... прекрати это Иклан... пожалей меня... - смеялся Перси.
   - Искатели какашек! Анальные десантники! Экспедиция экскрементов!
   - Все-все, сдаюсь!
   - Об этом я и говорю... у тебя мало фантазии.
   - У меня фантазии обычного человека. Обычного, Иклан. А у тебя не фантазия, а извращенное брожение ума!
   - Эй а это ты откуда взял?
   - Что именно?
   - Ну, все это 'извращенное брожение ума'...
   - Темнота ты Иклан, темнота. Это из песни Окки. Золотой альбом. Ну, там где это помнишь ... - Перси стал напевать мелодию, громче и громче. Иклан подхватил и они вдвоем вышли из туалета, пританцовывая в стиле 'диких рэгги'.
   - Нам надо перекрыть магистраль Е 145, по ней наверх, к стволам крупнокалиберных райлганов подается охлаждающий гель. Во время атаки лопнул один из несущих шпагоутов и осколок перебил магистраль в двух местах. Автоматика сработала, перекрыв соседние помещения и отключив подачу геля. Но на данный момент, Если мы ввяжемся в бой, мы не сможем сделать из главных калибров более двух-трех выстрелов. Потом стволы раскалятся настолько, что их 'поведет' и они заклинят ось вращения. Короче - полный абзац. Пока есть энергия мы хотим заделать пробоины и откачать гель из соседних помещений. - объяснял Иклан: - Куча грязной работы. Этот гель - ужасно липкая ерунда, не отмывается ничем. Придется потом комбезы менять... - в этот момент наручный коммуникатор Перси пискнул.
   - Что? Есть, мэм! Конечно. Сейчас буду.
   - Перси? Ты что, не хочешь мне помочь выгребать кучу геля? - улыбнулся Иклан.
   - Знаешь, Иклан, иногда есть свои плюсы в том, что ты пилот.
   - Давай-давай. Вали. Защищай нашу посудину хорошо. За каждую пробоину тебе от Мамочки по голове попадет.
   - И ты не болей.
  
   - Дорбан. Боргкхарт не сможет выйти в пространство в ближайшие двенадцать часов. Придется тебе выйти вместо него. Потянешь? - Сандра Каллахан испытующе взглянула ему в глаза.
   - Конечно, мэм.
   - Хорошо. Я и не ждала другого ответа. На посадку - кругом марш!
   - Слушаюсь, мэм! - Перси буквально вылетел из командной рубки. У него было в запасе еще полтора часа, он мог бы еще отдохнуть, но ноги сами несли его в ангар с истребителем.
   - А, вот и наш защитник появился. - неожиданно тепло приветствовал его механик Клаус: - Все в порядке с твоим аппаратом, все путем. Хоть сейчас в пространство.
   - Спасибо... я просто хотел посмотреть и ... - Перси замешкался, подбирая слова. Он хотел посмотреть на подготовленный к вылету истребитель своими глазами, и это не потому, что он не доверял Клаусу или другим механикам. Просто так было надо, так было спокойнее. Хотя он и понимал, что любой из этих механиков знает о истребителе в десять раз больше его самого.
   Ничего, ничего, я все понимаю. Посиди здесь в сторонке, сынок, сейчас все будет готово. - Клаус пожевал губами, словно хотел еще что-то сказать, но промолчал.
   Твой вылет через полчаса. Просто посиди вот... тут. - механик указал Перси где присесть и сам отошел в сторону.
  
  
  
  
   Слушай, Эрв, они шутить не станут... может все-таки сдадимся, а?
   Во-первых уже поздно. А во-вторых... ты устав когда на службу поступал читал?
   Ну... читал, конечно...
   Вот и заткнись. Занимайся своим делом. - Эрвин Шухарт, командир планетарной обороны Вериоки прильнул к экрану маленького монитора, установленного на предплечье, наблюдая за высадкой войск противника. Он сделал все что мог. Захватчики конечно были правы - войска планетарной обороны ничего не могли сделать, чтобы предотвратить десант. Плазменные орудия были разбиты в прах, вместе со всем их персоналом, но они выиграли несколько часов. Что значит несколько часов для тех, кто может прорвать оборону планеты как бумагу? Много. Производственные автоматические комплексы 'Людвиг ИНК' занимали до двухсот пятидесяти квадратных километров вдоль побережья и уходили вглубь планеты на многие километры. Поговаривали даже, что глубинные бурильщики корпорации пробили дырку в коре планеты, чтобы заводы могли использовать даровую энергию раскаленной мантии. В любом случае сам Шухарт никогда не слышал, чтобы кто-нибудь спускался ниже сорок пятого уровня, а ведь согласно программам роботов обслуживания их как минимум восемьдесят. Здесь было все, все необходимое для жизни. Брикеты для пищевых синтезаторов. Поливитамины для армии и флота. Вода из систем охлаждения и обогрева. И очень много места. Поэтому Шухарт принял решение, за которое потом расплатились расчеты планетарных плазменных орудий. Он затянул переговоры с противником, тем временем эвакуировав все население города внутрь производственного комплекса. Эрвин Шухарт не был дураком, хотя и командовал самым небоеспособным подразделением в обитаемой галактике. Он знал, что от захватчиков в любом случае хорошего ждать не приходиться и знал, что им нужно. Если бы он вывел население в джунгли, как настаивал мэр, то их бы просто-напросто выкурили ковровым бомбометанием. Но комплекс они бомбить не станут, нет. Он нужен им целеньким. А через месяц откроется портал в склады Империи и тогда все узнают об случившимся. Империя не даст своих граждан в обиду. Хотя бы потому, что эти граждане спрятались в одном из самых ценных производственных комплексов, принадлежащих семье императора. Эрвин Шухарт был немного циником. Он все рассчитал верно. Хотя сейчас, когда с помощью видеокамер наблюдения он наблюдал за стремительными движениями высадившихся солдат Таганата, он вдруг почувствовал, как что-то холодное сжало его сердце. Все было слишком реально. Слишком реально для человека, который любил свою семью, теплые вечера и дружеские партии в картишки. И еще одна мысль не давала ему покоя - куда-то запропастилась его дочки, старшая - Лидия, вместе с конопушкой Даной, которую они обожали всем сердцем. Конечно во всеобщей суматохе эвакуации они могли просто-напросто не заметить ее, но все же, все же ... все же его сердце было не на месте. Может все-таки надо было сдаться?
   Может все-таки надо было...
   Заткнись. Они выгружают боевых роботов.
   Вот страшилы... какие громадные...
   Это же ерунда. Прошлый век. У Таганата нет денег на экзоскелетные боевые доспехи, как у наших пехотинцев. Держу пари, что один пехотинец из наших разнесет двоих-троих таких страшных ребят. Тут все дело в области поражения, Стиви. - сказал Эрвин. Когда дело касалось теоретического сравнения, он был на высоте. Он много чего знал о военном деле последних ста пятидесяти лет, и мог часами сравнивать преимущества и недостатки тактики и вооружения самых различных войск и вооружений всех периодов Позднего Конквистадорства. Теоретически.
   А на мой взгляд они довольно-таки страшные, Эрв. - сказал Стив Монахью, второй лейтенант и заместитель Шухарта. Он никогда не интересовался ни войной, ни историей. Он поступил на службу в войска планетарной обороны по двум причинам - во-первых это был легкий и безопасный хлеб. А во-вторых ему нравилась их парадная форма. Особенно белые воротнички стоечкой и белые перчатки. Эйнжен говорила, что ему очень идет форма. И когда появилась возможность, когда Эрвина Шухарта, его бывшего одноклассника назначили командиром ВПО, Стив сразу же ухватился за этот шанс. Он был программистом, правда слишком ленивым для того, чтобы зарабатывать себе этим на жизнь. Но сейчас от его работы зависело многое.
   Как бы то ни было мы не собираемся с ними сражаться на поверхности. А внутрь комплекса они не сунуться - слишком большие. И оружие у них для этого не предназначено. - сказал Шухарт. Пискнула рация на правом плече:
   Командир, мы с горожанами достигли двадцатого уровня. Скорее всего здесь и останемся. У нас двое упали в обморок, а миссис Реманд сломала ногу. Дети не могут идти дальше, сэр. - прозвучал голос первого заместителя, лейтенанта Сонтра.
   Нет. По нашему плану вы должны достигнуть двадцать пятого уровня. Слышите? Двадцать пятый. В производственную зону 'А'.
   Вас понял, командир. - Сонтр на том конце неразборчиво чертыхнулся и выключил рацию.
   Роб, а почему двадцать пятый и зона 'А'?
   Это самая удобная позиция. Оттуда как минимум двадцать с лишним выходов во все стороны. Большая площадь на подходе - можно проконтролировать противника издалека. Плюс запасы воды и продовольствия. Надо бы ниже спуститься, да они не смогут. - Шухарт подумал о том, что среди горожан была и его жена с детьми: - Надо спускаться ниже. Обязательно.
   Потом не выберемся.
   Выберемся. Как у тебя там дела?
   Порядок. Еще порядка сорока команд. Думаю добавить блок опознания по размерам и возрасту, это дополнительная защита.
   Хм. Умно. А блок опознания свой - чужой ввел?
   Как договаривались. Белые повязки на правом рукаве. Два запасных варианта, переключение по приоритетам и генетическая проба. Ну. Если совсем близко подойдут. Все наши в банке данных есть, так что...
   Молодец. Вот и делай свое дело, а за их высадкой я сам прослежу. - Шухарт пожевал губами, думая о том, что захватчиков Вериоки ждет сюрприз. Небольшой и очень неприятный.
   Как ты думаешь, Эрв, это поможет? - спросил Стив.
   Знаешь, Стиви почему робототехнику не используют в боевых действиях?
   Эээ... Конвенция?
   Если не считать конвенцию, Стиви, наши противники не применяют конвенцию, не правда ли?
   Это точно... они даже войну не объявляли.
   Так вот робототехнику помимо всего про не используют, потому что роботы слишком ограниченны и не могут творчески подходить к своему делу. Условия в которых приходится воевать самые разные и решения которые приходиться принимать - тоже. Потому-то их не используют. Если бы они воевали в знакомой среде, в одном и том же месте, внутри ограниченного пространства... ты меня понимаешь, Стиви?
   Кажется да. - Стив сглотнул и посмотрел вокруг. Суетящиеся вокруг роботы-рабочие внезапно перестали казаться ему такими безобидными. Он нервно поправил белую повязку на правом рукаве и продолжил работать с тщательностью, недоступной ему прежде.
   Это Сонтр. - снова пискнула рация: - Люди отказываются идти дальше, сэр. Мэр Вазовски выразил желание поговорить с вами лично, сэр.
   Отставить. Никакого мэра. Вы на каком уровне?
   На двадцатом, сэр. Разведчики уже спустились до двадцать пятого.
   Ладно, Сонни, сделай привал. Часов на восемь. Но потом - спуститесь до двадцать пятого, ясно?
   Ясно командир.
   У вас есть доступ к общей видеосети?
   Конечно, командир.
   Вот, покажи им, кто и с чем прибыл на нашу планету, пусть это их расшевелит.
   Понял, командир.
   Конец связи. - Шухарт щелкнул рацией и снова уставился на экран. Видеокамеры показывали людей в легких боевых скафандрах, наводнивших улицы родного городка. Они двигались уверенно, почти беспечно, держа оружие на плечах, или стволом к земле. Эмблемы большинства из них выдавали Белейский Таганат, но были пятиконечники Орга Деклана, созвездия баронств и даже Суннские ягуары!
   Прямо-таки галактическая сборная. - пробормотал Шухарт.
   Гости против хозяев. Начальный счет ноль-ноль. - прокомментировал Стив, не поднимая глаз от своего компьютера.
   Ты мне того... дошутишься. - сказал Шухарт и едва сдержал в себе желание дать Стиви крепкую затрещину по старой памяти.
   Извини, виноват, босс, начальный счет один-ноль в пользу гостей. Ой!
   Я тебе говорил - дошутишься. - Шухарт подумал, что в условиях боевых действий одна лишняя затрещина роли не играет.
  
  
  
   Эти чертовы ублюдки ушли внутрь комплекса! - командующий наземной операцией по захвату планеты ашар легиона 'Тигры Белеи' Антонио Торценни потер ладонью ноющее плечо и огляделся вокруг. Никто не ответил ему, да в этом и не было надобности, все прекрасно понимали, о чем речь.
   Речь о том, что мы будем их выковыривать из комплекса, как мать вашу, какую-то устрицу из золотой раковины, стараясь не попортить створок. Интересно, о чем думал флот, когда загнал этих парней в такую ловушку? Неужели они не могли сделать это как-нибудь... подипломатичнее, что ли... - Торценни вздохнул. Он прекрасно понимал, что адмирал Дюк и дипломатия - два понятия диаметрально противоположные. Но ведь, действительно, черт возьми, он мог бы просто наобещать золотые горы и все такое прочее, а после высадки быстро взять все в свои руки, да в конце концов расстрелять всех смутьянов на месте, а сейчас... Торценни с тоской посмотрел в темные ворота, ведущие внутрь комплекса. Местные, конечно же знают здесь все ходы и выходы, комплекс растянулся на многие мили на поверхности. А ведь есть еще и подземная часть и склады и плавающие в местном море понтонные фермы и черт знает что еще. А населения-то, господи, всего-навсего сорок тысяч человек, ищи их тут, как иголку в стоге сена. Можно подумать, он тут спецподразделение по захвату промышленных комплексов высадил.
   Извините, ашар... - подал голос молодой адъютант.
   Да? Что там еще?
   Это адмирал Дюк, ашар. Он требует вас.
   Переключай. Торценни слушает.
   Антонио, в чем дело? Почему заминка? Мне же Элмер голову оторвет, если я через сорок восемь часов не доложу о завершении первой фазы. У нас еще тут работы валом, а ты тут рассусоливаешь! У меня уже транспорты с инженерами и рабочими на подходе!
   Эдмунд, ты же понимаешь, что у меня тут солдаты а не гении. Мне надо достать сорок тысяч человек, скрывшихся внутри комплекса размерами в четверть планеты, причем не повредить сам комплекс. Ты сам-то считаешь это реальным?
   Во-первых не в четверть планеты. Во-вторых у нас есть оборудование...
   Эдмунд, если ты про газометы, то могу тебя огорчить - на местном комплексе новейшая автоматическая система очистки воздуха. Мои парни пробовали - дальше трех метров от себя газ распылить невозможно. А размеры и протяженность комплекса ты подсчитывал? Да у нас элементарно газа не хватит, не говоря уже о том...
   Ашар Торценни! - адмирал Дюк на экране монитора начал багроветь от ярости: - Мне плевать на то, как вы это обеспечите. Но через сорок восемь часов здесь высадятся транспорты с инженерами и если вы не обеспечите им безопасность и возможность работы над установками, я отдам вас под трибунал! Вы что-то сказали?
   Нет, адмирал. - Торценни скрипнул зубами и отдал честь, четко, как на параде.
   Вот и отлично. Выполняйте!
   Слушаюсь, адмирал. - Торценни отключил коммуникатор и некоторое время смотрел перед собой. Потом негромко выругался и потащил из кармана трубку, набитую семутой. Сегодня ему просто необходимо расслабится.
   Значит так... - сказал он, наполняя прозрачно-оранжевой жидкостью стеклянный цилиндрик: - вызови-ка мне на связь всех командиров подразделений.
   Слушаюсь, ашар! Канал открыт.
   Внимание! Это Торценни. Всем подразделениям! Немедленно прекратить поисковые работы. Группам с литерами 'A', 'G' проследовать к западному входу в комплекс, 'D' и 'F' - к северному, группам обозначенным литерами 'H' и 'L' занять резервные позиции и оборудовать лагерь. Конец связи. - ашар повернулся к адъютанту и сказал: - и мне нужен самый лучшие специалисты по этому долбанному комплексу, которые только у нас есть!
  
   Вот здесь проходит линия по производству тактических компьютеров. - сказал Торценни проводя вдоль красной линии на схеме: - К сожалению, она идет вдоль всего комплекса, начиная от синтезаторов органической материи и далее вот по этой черте. Здесь и здесь находятся склады готовой продукции. Наша задача - обеспечить безопасность и возможность нормальной работы инженеров, которые будут работать на этих линиях. Хорошие новости - склады находятся вне периметра основного комплекса и их сравнительно легко можно взять под охрану. Плохие... вы видите. Охранять линию по производству на всем ее протяжении - нелегкая задача. Мы можем попытаться перекрыть основные коридоры и заминировать вспомогательные, но это не решит всей проблемы. Остаются вентиляционные шахты, технологические лючки и отверстия, трубопроводы и кабельные шахты... Там придется расставить людей. И еще - придется войти в контакт с местными. Если они захотят, то они будут в состоянии нанести нам значительный ущерб, независимо от наших действий. Необходимо, чтобы у них не возникло даже такой мысли. - Торценни обвел взглядом сидящих вокруг людей. Командиры его пестрых подразделений сидели молча, внимая словам ашара. Впереди сидели его верные товарищи и друзья из армии Таганата. Арвен, командующий десантниками. Берт, дивизион тяжелой техники, Освальд и Лукас - пехотные дивизии, дальше сидели союзники - солдаты баронства, коммандос Совета пяти планет, 'Ягуары' Суннской Джанны, высадившиеся в первом эшелоне. Торценни слишком ценил своих ребят, чтобы подставлять их под удары планетарной артиллерии. В первом эшелоне высадились 'ягуары' и ребята Орга Деклана. И только потом - его силы, армия Белейского Таганата.
   То есть нам нужна качественная психологическая компания. Причем такая, которая бы не озлобила местных, не настроила их на борьбу до последнего, а наоборот внушила мысль если не о сдаче в плен, так по крайней мере заставила задуматься, стоит ли портить с нами отношения своими действиями. Все понятно? Мне необходимы два специалиста по внутренней оповещающей аварийной связи и желательно бы кого-нибудь из местных. Вы кажется нашли кого-то на побережье? - он повернулся к командиру подразделения 'Суннские Ягуары', Изнеру, человеку с темным, покрытом шрамами лицом.
   Да, на побережье были обнаружены несколько... человек. Но, боюсь, они вам не помогут. Они... эээ, оказали сопротивление при задержании.
   Вот как? Насколько мне помниться, подразделение воздушной разведки докладывало о том, что там замечено несколько девушек и парней организовывающих пикник. Это они оказали твоим ребятам такое сопротивление, что их пришлись застрелить? - спросил Торценни, чувствуя острое желание задушить мерзавца прямо сейчас.
   Послушайте, ашар... это же нормальная работа. Моим ребятам надо было расслабиться, а тут подвернулись эти девки. Нет, я ей-богу бы отдал их вам, но они уже ни на что не годны. Одну пришлось подстрелить прямо на месте, не хотела брать в рот у десантника, какая цаца... Остальные... ну остальные уже вот как пятнадцать часов в работе у моих ягуаров. Не думаю, что кто-нибудь из них выживет. Они у меня парни горячие... и дисциплинированные - все записывали на пленку, для устрашения самое то. - усмехнулся 'Ягуар'. Торценни сдержал себя. Выдохнул. Медленно. Потом взял комадира 'Януаров' за голову и спокойно сказал, методично встряхивая ее при каждом слове:
   Сейчас же. Вытащить всех из твоего гадюшника. И в медчасть. Быстро!
   Ашар... - 'ягуар' попытался освободиться из рук Торценни, но тот держал крепко.
   Я, вашу мать говорю Дюку, что тот поступил слишком жестко, когда предъявил ультиматум этим поселенцам, я говорю, что с ними надо было вести переговоры, а что делаете вы, ублюдки, да вы что, в самом деле хотите чтобы у вас здесь земля под ногами горела?
   Мы не подчиняемся Таганату Белеи! - освободившись сказал 'Ягуар'. Глаза его сверкнули.
   В этой операции - подчиняетесь. И ты прекрасно знаешь об этом. Исполнять приказ! Быстро!
   Однажды мы встретимся, ашар... когда у нас не будет этого приказа.
   Жду, не дождусь. Исполняйте приказ, унифер!
   Слушаюсь. - 'ягуар' нарочито медленно наклонил голову и процедил несколько слов в коммуникатор.
   И если еще раз ты позволишь себе такую выходку, или вздумаешь сделать что-либо без моего персонального разрешения... я разоружу твое подразделение и оправлю его домой в ящиках для мусора.
   ... - 'Ягуар' побелел от ярости, попытался встать, но крепкая ладонь Арвена легла на его плечо и его десантники, охранявшие совещание, чуть-чуть наклонились вперед, готовые к действиям. 'Ягуар', оглядевшись сдержал свой гнев. Сила была не на его стороне. Арвен разжал руку и подождал, пока тот сядет.
   Если бы вы, ребята не только с бабами воевать умели, никто бы у вас Джаннскую Сунну не отбил. - сказал Арвен, выразив общее мнение, и сплюнул на пол, точно между ботинками 'Ягуара'.
   Так, всем тихо! Арвен - сядь на место. Изнер, ты тоже попридержи коней. Мы тут пытаемся делать общее дело и если вас что-то не устраивает, катитесь отсюда к чертовой матери! Это я говорю для союзников. - Торценни выразительно посмотрел на них и добавил: - А для своих у меня есть слова покрепче. Всем все ясно? У кого-нибудь есть вопросы или возражения? Нет? Я так и думал. А теперь кто-нибудь подскажите мне как нам выбраться из этого дерьма.
  
  
  
   Извините, капитан, но я думаю, что могу помочь вам доработать план... с учетом новых обстоятельств... - сказал Мур.
   Вот как? Хорошо, присаживайтесь. Что там у вас?
   У меня анализ происходящего, выданный вычислителями СБ. К сожалению, большая часть сведений об системе Айм и автоматизированном промышленном комплексе на планете засекречена, поэтому я не мог доверить эту работу корабельным вычислителям. Если мыслить с точки зрения военной, то захват системы является абсурдом, но только в том случае если не учитывать временной фактор и еще парочку-другую переменных, мэм. - офицер СБ достал флэш-карту и вставил ее в проектор. На экране монитора появилось изображение системы Айм. Сандра Каллахан наклонила голову, вглядываясь в схему.
   Как вы наверное знаете, на планете есть нуль-т, которое и осуществляет передачу грузов на склады Империи расположенные в системе Прайм. Но практически никто не знает расписания открытия этих ворот. Они открываются раз в три месяца. Нападение произошло на третий день после сеанса нуль-т. Все в галактике знают, кто контролирует нуль-т, и что они не любят менять свои планы. Следующий сеанс через три месяца. Дата нападения явно не выглядит случайной. Таганату и его союзникам жизненно важно это время, эти три месяца. Зачем? Можно было предположить, что данный маневр имеет смысл, если за это время они хотели воспользоваться ресурсами системы Айм, причем чем-то, чего у них нет. И мы знаем, что это. Тактические нейрокомпьютеры, производящиеся на заводах Айм. Конечно, вы хотите сказать, что Таганат применил новое оружие, сжигающее нейронику, зачем ему нейропроцессоры, если он может воевать так, пережигая ее на наших истребителях? Ответ лежит на поверхности, мэм. От излучения их секретного оружия очень легко защититься. Анализ сражения корабельных, несовершенных вычислителей показывает, что вероятность экранирования напряжения на субчастотах равна восьмидесяти шести процентам. Причем достаточно защитить нейропроцессор, нет необходимости экранировать весь истребитель целиком. Понимаете, мэм, это не супероружие. От него есть защита и как только это станет ясно, Таганат начнет терпеть поражения от наших истребителей, оборудованных нейроникой. В этом случае все встает на свои места, мэм. Таганат захватил эту систему преследуя две цели - во-первых опробовал новое оружие, а во-вторых, скрытно, используя ресурсы промышленного комплекса Айм он хочет переоборудовать свои корабли новейшей техникой за эти три месяца. На самом деле, я думаю у него в запасе даже больше чем три месяца, потому, что они скорее всего разрушат приемные врата нуль-т. В этом случае Империи придется просить Орден о дополнительном оборудовании для портала, а это очень дорого и я думаю, что чиновники в управлении предпочтут просто выслать разведывательный корабль. От орбитальной границы Мейнхарда до планеты порядка двух недель ходу, потом еще неделя на раскачку, потом еще один корабль и только потом там всерьез забеспокоятся. Итого Таганат может смело рассчитывать на четыре-пять месяцев. За это время можно не только переоборудовать корабли, но и переучить летчиков, слетаться на новом оборудовании. И к моменту, когда сюда прибудет эскадра Империи на вооружении Таганата будет во-первых их секретное оружие, а во-вторых истребители с экранированной нейроникой. Вы понимаете, что это будет означать, мэм. Флот Империи порвут как бумажный лист. Таганат закрепиться в системе Айм. И вполне может ударить по соседним системам. У них нет недостатка ни в людях, ни в технике. Единственное наше преимущество будет потеряно.
   Вот как. - сказала Каллахан, немного оправясь от услышанного: - но если все действительно так, то тем более наш прямой долг оповестить Империю о случившемся.
   Да, безусловно это так, мэм, но это еще не все.
   Генри, вы похожи на фокусника. Что там еще в вашем цилиндре? Опять крокодил?
   Надеюсь, что на этот раз кролик, мэм. Исходя из всего сказанного, я предполагаю, что Таганту в свою очередь крайне нужно остановить нас, мэм. И скорее всего сюда стянуты все силы, которые только могут осуществлять поиск. Того, что придумал инженер Атью было бы достаточно для прохода сквозь обычные патрули, но от всего флота не скрыться. Они знают наше местоположение, благодаря конфликту с торговым судном и они найдут нас. Рано или поздно. Скорее всего они уже выставили корабли вдоль конуса возможных траекторий нашего выхода к орбитальной границе, а остальными силами будут прочесывать район вплоть до ... нашего обнаружения.
   Ничего себе кролик, Генри. Что же вы предлагаете?
   Дело в том. мэм, что я на вашем судне, так сказать волею судьбы. Сопровождаю секретный груз. Новые ган-боат, экспериментальные тяжелые штурмовики огневой поддержки. В рамках проекта 'Длинная рука возмездия', мэм.
   Дурацкое название. Это груз на восьмой палубе?
   Именно. Там всего четыре штурмовика, но не это главное. Главное то, что в проекте 'Рука Возмездия' подразумевалось создание относительно небольших, но обладающих потрясающей огневой мощью штурмовиков, способных наносить удары в любой точке пространства самостоятельно, без корабля-матки. Говоря проще, каждый из них оборудован гипердвигателем!
   Черт! Вы это серьезно, Генри?
   Еще как! Это абсолютно новые прототипы!
   Но это же меняет все дело...
   Да, мэм, меняет. Мы можем поступить следующим образом...
  
  
   Мы не являемся врагами вашего свободолюбивого народа. А теперь выслушайте выступление главнокомандующего союзными войсками на вашей планете - закончил на экране слащавый тип. На мгновение появилась заставка с изображением пейзажа планеты, затем на экране появился Торценни, он был одет в строгий зеленый мундир с двумя рядами орденских планок. Торценни выдержал паузу, вдохнул и произнес:
   Жители планеты! Я не буду призывать вас к сдаче в плен. Я не буду призывать вас предать Империю. И я не буду призывать вас отклониться от выполнения своего долга. Нет. Я всего лишь попрошу вас о помощи. - здесь он снова сделал паузу.
   О помощи не мне и не моим войскам. Жителям Империи. Сорока тысячам мирных граждан. Вам. - он снова замолчал, ожидая, пока сказанное дойдет до невидимых слушателей.
   Я и мое командование не имеет ничего против вас и ваших семей. И потому мы прелагаем вам следующее. Вы вправе не доверять нам и не выходить из ваших убежищ. А мы со своей стороны обещаем не опускаться внутрь комплекса ниже десятого уровня. Однако любое появление на уровне выше десятого будет расценено как нападения. И хотя лично я не одобряю этого, но мы выкурим вас оттуда, даже если придется пустить газы или отключить основной реактор планетарного комплекса. - Торценни блефовал, зная, что они не смогут ни того, ни другого. Газы отфильтруют системы очистки, а реактор... его глушить только месяц надо, потом запускать два с половиной, а у них три на все про все.
   Прошу вас - не предавайте Империю, сохраните свои жизни. В таких условиях любая вооруженная группа армии Императора давно сдалась бы, а мы бы выдали пленных Империи после карантина, согласно Великой Конвенции. То же самое произойдет и с вами, если вы сдадитесь. Но если вы не сдадитесь - ради бога! Сидите, обдумывайте мое предложение, но не поднимайтесь выше десятого уровня! Если вы будете чинить препятствия мне или моим войскам и инженерам, то я в свою очередь буду классифицировать вас не как войсковое подразделение, а как бандформирование, со всем вытекающими последствиями. Это значит, что все, абсолютно все жители планеты будут уничтожены! И тогда вы совершите преступление против Империи, позволив убить сорок тысяч ее граждан. А победить в этой войне вы все равно не сможете. У меня на поверхности сто восемьдесят тысяч солдат. Из них около сорока тысяч коммандос. Тяжелая техника, артиллерия, спецоборудование, в том числе и газометы. На каждого гражданина вашей планеты, будь то старик, женщина или ребенок приходиться по четыре солдата. На орбите планеты находится флот союзников, самое большое и боеспособное флотское подразделение со времен Позднего Конквистадорства. Мы здесь надолго. Даже если предположить, что помощь Империи идет, то простые подсчеты показывают, что она не явится ранее чем через пять месяцев. Вы один на один с нами. Уйдите с линии огня. В этом нет ничего постыдного, никто не ожидает, что гарнизон из пяти тысяч человек остановит наши войска. Когда человек встает на пути у разъяренного быка, разве это смелый человек? Это глупый человек. Отойдите с дороги. Не мешайте. Не стойте у нас на пути. Вы спасете для Империи ее граждан. Вы совершите умный поступок. А продолжать борьбу можно лишь оставшись в живых. Подумайте о своих детях. Неужели вы хотите, чтобы остаток своей жизни они провели в катакомбах? И даже не увидели неба? У вас такое прекрасное небо. Подумайте об этом. Кто бы не правил на планете, небо остается небом. - Торценни закончил. На некоторое время его лицо оставалось на экране.
   Ну, как? - спросил один человек в погонах другого, без знаков различия: - Как сделано?
   Неплохо. Но надо покороче.
   Я и так вырезал все невыразительные моменты.
   Ты еще вырежи. А вставить надо вот это, то что он про быка повторяет потом, так уверено - уйдите с дороги. Раза три-четыре. И подзвук пустить. Когда про быка - хрип, низкий, горловой, угрожающий, тяжелые звуки, ну там копытом в землю, треск, все такое.
   Сделаю.
   В конце, где он говорит про небо - безмятежная музыка. Это же имперцы, верно? Запусти им 'Небо свободы' Окки Лоуне. Это давний хит, они все его знают. Естественно только музыку и на подзвуке. Пусть они это подсознанием чувствуют.
   Так. Тоже сделаю.
   Слабое место в выступлении - когда он блефует. Добавь убедительности. Немного подправь ему в голосе солидности и уверенности, задним планом на подзвук - озвучка номер семь-ноль, с переходом в инфразвук, на беспокоящий уровень. И в тональности, чтобы незаметно. Под такую подзвучку они даже о смысле не задумаются, угрозу проглотят как пирожок.
   Семь-ноль... это где запись кричащего младенца задом наперед?
   Да. Для человека нет ничего страшнее крика младенца. Это эволюционно. Для заботы о потомстве.
   Сделаю.
   Наложи запись на запись, с отставанием на долю секунды. С эффектом эха.
   Понял.
   Теперь. Про этих девок то, что тебе 'ягуары' передали ты записал?
   Да.
   Надо это все подчистить. Разбить по частям. Это пойдет на орбиту, Март Эдисон просил для вещания на имперский корабль в том районе. Позиция - устрашение. Подзвук - семь-ноль.
   Понял. Не очень-то мне это нравиться.
   А тебе и не должно это нравиться, ты просто должен делать свое дело. Значит так - на интервалы с пятью минутами, физиологические ... моменты крупным планом. Вот эти финальные сцены нарезать в ролик по сорок секунд и решим сразу две задачи. Одна - устрашение и шок у команды, вторая - ситуация с заложниками. И никакого эфира пока. Только по команде. Понял?
   Понял. Вот ублюдки эти 'Ягуары'.
   Не твое дело.
   Не мое, конечно.
   Ну вот, заткнись и служи. И в заставке что у тебя за педик?
   Это Гораций из седьмой роты, он курсы телеведущих кончал.
   Убери этого урода немедленно. Он такой приторный, что у меня задница слиплась. Это захват планеты или детский утренник? Найди кого-нибудь покосноязычней, желательно с грубым лицом, плохой кожей и усталым видом. Плохого парня. И снимай прямо в полевой форме, никаких аксельбантов или петлиц.
   Но я думал, мы хотим вызвать у населения доверие.
   Идиот. Ты думаешь, если мы им по голо модель в нашей форме покажем так они из нор и повылазят?
   Нет, конечно, просто...
   Человек видит то, что ожидает. Когда он увидит то, что на его взгляд заслуживает доверия, он прислушается, понятно? Кто мы для них? Грязные и агрессивные завоеватели, мы те, кого они боятся. Поэтому они, увидев то, что они знают присмотрятся. И потом уже, понемногу мы всунем в них и все остальное, ясно? А на твоего Горация никто и смотреть не станет. Подумают - фуфло, вражеская пропаганда. Мы должны сперва сказать правду и представить ту модель мира, которую они себе представляют, а уже потом когда их рука окажется в нашей, повести их за собой на край света. Незаметно, потихоньку. Это как с девушкой. Ты бывал с девушкой?
   Ну, да, конечно...
   Ну так вот, представь, что это тоже самое. Ты же не говоришь ей, что хочешь ее трахнуть на первом свидании, верно?
   Нет.
   Но ты все равно этого хочешь, верно? И тебе надо действовать так, чтобы она тебе поверила. Слишком затянешь - надоешь, слишком быстро - спугнешь.
   Понятно.
   И убери эту чушь в начале. Про свободолюбивый народ. Какой они нахрен народ. Они даже на племя не тянут. И они это знают. Если мы им врать с самого начала будем...
   Я понял, понял...
   Вот-вот. Давай, мухой. Через два часа эфир, а у тебя тут конь не валялся. И чтобы мне без проколов! А то в прошлый раз во время пропаганды военных пайков по внутреннему голо запустил подзвучку эротического содержания!
   Но, босс! Это же подействовало!
   Твое счастье. Но если наши солдаты начнут пайки трахать... не сносить тебе головы. Пошел, работай.
   Все-все, уже.
   То-то. Эхх, а хорошая у них все-таки планета. Солнечная. И море рядом. И девушки симпатичные... я бы здесь отпуск запросто провел, ну после того, как мы ее у Марка отобьем. Ты пиши-пиши, не отвлекайся. Тебе противопоказано. Тебе работать надо. Отдыхать за тебя я буду. - и второй заложил руки за голову и стал смотреть как в море плавно опускается светило системы Айм.
  
  
  
  
   Слушай, Ромул, почему они всегда одевают эти долбанные хламиды? - спросил император Марк, глядя как двое из Ордена медленно приближались к императорскому трону. Тронный зал был очень большим помещением и император мог себе позволить немного расслабиться, пока гости шли к нему.
   Это не хламиды, сэр. Это мантии с капюшоном. А носят они их по двум причинам. Во-первых потому что традиция. И...
   И потому что этот материал не просвечивается нашими сканнерами. И потому надо всю службу безопасности на ноги поднимать. - сказал император, испытывая приступ ворчливости.
   Да сир.
   И встречу в Тронном зале проводить. Терпеть его не могу. - император поежился. Тронный зал ему не нравился. Но приходилось терпеть. От Ордена зависело многое, одна только его монополия на нуль-т приносила больше дохода, чем национальный валовой продукт двух средних государств, их агенты были везде и повсюду, их оружие было устрашающим и почти абсолютным, их могущество не знало границ. В прямом смысле. Владея секретом нуль-т Орден мог перебрасывать своих инквизиторов и чистильщиков в любую точку галактики мгновенно. Бац и у тебя в спальне отряды этих фанатиков со своими жуткими орудиями. Но Орден почти не вмешивался в политику, его не интересовали местные изменения. Он искал Угрозу для человечества. Находил и уничтожал. Орден почти не вмешивался в политику. Почти.
   Его Императорское Величие, Властелин и Полноправный Сюзерен... - началось нудное перечисление регалий императора. Инквизиторы дошли почти до половины зала, а это означало, что к концу перечисления они уже будут у самого трона.
   Протектор и Защитник Суреи со всеми окружающими планетами, Герцог Транстара и Саи, Председатель Совета Высших на Гелее - 2...
   До чего же мне это надоело... - сказал император, глядя, как гости поднимаются по ступенькам.
   Почетный сенатор и Лорд свободного братства астероидов, полный Кавалер Золотого Универсума и Ордена Безупречности, его императорское величие Марк Второй! - все стихло. Инквизиторы замерли у подножья трона. Потом оба склонили головы, приветствуя императора. Вот ведь, суки, подумал император, на колени не встанут, нет, они же представители Антропоса, а он выше всех императоров и правителей, это же общие интересы человечества, управы на вас нет, сечь головы ублюдкам зазнавшимся, ан нет, нельзя, надо слух склонить и выслушать, спектакль устроили, сволочи.
   Прошу вас выслушать нас, ваше императорское величие. - произнес глухой голос. Было невозможно определить, кто же это сказал, а надвинутые на лица капюшоны не давали увидеть лица. Император подумал, что будет называть их Тощий и Толстый. На самом деле, они были почти одинакового телосложения, но один был повыше и стоял ближе. Император, тщательно контролируя свою мимику посмотрел в упор на капюшон ближайшего (Тощий) и медленно произнес:
   Наш трон всегда с радостью примет представителей Ордена и Антропоса. - наступило молчание. Император старательно сохранял невозмутимое лицо. Это же еще одна из их инквизиторских штучек, подумал, он, глядя на двоих у подножья трона, это просто проверка на прочность. Вывести из себя этими, казалось бы незначительными мелочами. Глухие капюшоны, невнятная и тихая речь, императору приходиться напрягать слух и может быть даже пришлось бы наклоняться вперед, если не превосходная акустика Тронного зала. Невозможность встретится глазами с тем, с кем говоришь, вызывающие позы этих... ничего он все выдержит. Империя всегда сохраняла свое лицо, сохранит и сейчас. Главное спокойствие, выдохнуть, успокоиться, сосредоточиться, уверенность в себе...
   Вы просили нас о дополнительных порталах нуль-т, и увеличение частоты текущих транспортировок на двадцать два процента, повышая квоту на нуль-пространственное перемещение, Ваше Величие. - сказал кто-то из них. Грамотно начинает, подумал Император, дает понять, кто здесь на самом деле проситель. Напоминает о могуществе Ордена и нашей зависимости. Хотя в моем случае он меня только бесить начинает. Зависимость... они словно жирные клопы, эксплуатируют нуль-т, паразитируя на транспортных потоках галактики.
   И Трибунал Ордена рассмотрев вашу заявку... признал ее несвоевременность. Мы не готовы предоставить Империи эти порталы. Однако мы готовы частично удовлетворить вашу просьбу о увеличении квоты. В пятнадцать процентов. - голос смолк. Император позволил легкой улыбке коснуться его губ, хотя внутри у него все кипело. Орден просто издевается над ним!
   И на чем же основано подобное решение? - спросил он.
   Ваше величие, наши ресурсы отнюдь не безграничны. - сказал инквизитор: - Несмотря на кажущееся благополучие дело Антропоса предано забвению. Человечество ведет междоусобные войны. Мы пытаемся предостеречь людей, сказать правду о том, что Враг рода человеческого, Враг Антропоса грядет!
   Тиима... - прошептал другой.
   Настанет день, когда взойдет звезда Полынь и падут троны нечестивцев!
   Тиима.
   И только чистые сердцем и душой обретут покой!
   Тиима.
   Шадхур-рагназзагарат близится, конец света и апокалипсис грядет! Время объединиться перед лицом самого страшного Врага! Встать под знамена Света и Антропоса!
   Тиима. - закончил другой. Император позволил себе скептически наклонить голову. Чуть-чуть. Он не собирался выслушивать религиозные бредни этих фанатиков. Он тоже принадлежал к объединенной церкви Антропоса, как и его предки, но доходить в этих вопросах до крайности не было смысла.
   И наша молитва лишь тогда имеет смысл, если она будет услышана... - инквизитор не закончил и повернул голову к императору. Второй же хранил молчание. Император почувствовал, как у него пересохло в горле. Он сглотнул и произнес ритуальные слова:
   Тиима.
   Тиима. - повторил за ним второй. Наступило молчание. Потом император поднял склоненную голову и произнес:
   Я объявлю о наборе добровольцев в Орден. Чистые сердцем и душой пойдут к Антропосу. Я думаю, что желающих будет так много, что у нас не хватит транспорта, чтобы перевезти всех. Ведь тысячи желающих...
   Ваше величие, прошу прощения, но Орден может помочь чистым сердцем и идущим к Свету. Десяткам тысяч желающим вступить в Орден будет открыт специальный портал.
   Вот как... Прекрасно. Дело Антропоса будет жить вечно.
   Тиима.
   Тиима.
   Ваше Величие, я всего лишь простой инквизитор, но я думаю, что Трибунал прислушается к моим словам, когда я скажу, что я видел на этой планете. - сказал один. Император понял, что его заявку удовлетворят.
   А видел я чистых сердцем и помыслами и идущих к Антропосу дорогой Света. И мудрого правителя как пастыря над стадом. Да пребудет с вами Свет Его мудрости! - сказал инквизитор и глубоко поклонился.
   Тиима. - ответил император и проследил, как два инквизитора спускались со ступенек. Выждав некоторое время, пока те не вышли из зала, он выдохнул и сказал:
   Вот ведь засранцы. Десятки тысяч рекрутов им подавай! Ромул, что у нас там в тюрьмах? 'Чистые душой и помыслами' там еще есть?
   Конечно, Ваше Величие, но ведь...
   Да будут, будут им и добровольцы, но тысячи все равно за такое время не наберутся... и они сами это прекрасно знают. Придется идти таким путем. Может им для опытов нужно, а?
   Ваше Величие!
   А кто его знает, может они там людей жрут. - император слегка поддразнивал Ромула, зная о его глубокой религиозности.
   Ваше Величие!
   Ладно-ладно. Если они такие кудесники, то сделают из них истинно верующих. Тиима!
   Ваше Величие!
   Ромул, ты заметил - ты начинаешь повторяться. А это плохой признак. Очень плохой. Стареешь. Итак - мы им рекрутов, они нам - порталы и квоту. Хорошо. Направь туда с общей кучей и пару десятков разведчиков.
   Что толку, Ваше Величие, они все равно их обнаружат. Как и всегда.
   Именно. Если разведчиков там не будет это вызовет подозрения. А я не хочу, чтобы что-то нарушало нашу договоренность с Орденом. Все на сегодня?
   Ээ, боюсь, что нет, Ваше Величие.
   Ну и что там еще.
   Еще план, разработанный мною, сир.
   Угу? Нет, правда? И о чем же план?
   Как женить вашего брата, Асмунда, сир!
   Что? Да если бы он тебя слышал, он бы тебе голову отвинтил!
   Вот поэтому я говорю об этом с вами а не с ним.
   О. Вот как. Выкладывай. - и император приготовился выслушать Ромула, заранее улыбаясь.
   Понимаете, Ваше Величие, у него уникальное положение. Я имею в виду социальное. Он - брат императора. И потому он может не работать, не учиться и не заниматься собой и при этом оставаться привлекательным для особ противоположного пола в силу одного только статуса.
   О... ну это понятно.
   Да, но в результате Асмунд вряд ли сможет полюбить хоть кого-нибудь, для него любая красавица или умница - просто-напросто еще одна девка, прошу прощения.
   Ничего, продолжай. - император нагнулся вперед, его это начинало интриговать.
   Он видит в людях прежде всего кого-то, кто заинтересован в его социальном статусе, а не в нем самом и это его задевает. Но если лишить его этого статуса... и если в тяжелый момент найдется друг, который поможет ему просто потому, что он - это он...
   И по случайности этот друг окажется противоположного пола... - протянул император, задумчиво погладив щеку.
   Вы прозорливы. К сожалению такой ситуации может не произойти, а если она все же произойдет, то рядом с ним может оказаться совсем не тот человек, что нужен нам... вам... империи.
   Угу.
   Но мы можем создать такую случайность. А заодно мы вобьем в его голову, что он нужен нам, что он не просто социальный статус и не просто 'брат императора', но человек на своем месте. Это сделает его во-первых патриотом и сознательным союзником, а во-вторых женатым и уравновешенным.
   И как же ты предлагаешь устроить эту 'возможность'? Осудить его и оправить в ссылку?
   Нет, Ваше Величие, я предлагаю разыграть небольшой спектакль. Он будет называться - 'Свержение императора'.
   Ромул не смешно. Лучше бы тебе выразиться конкретнее. - нахмурил брови император.
   Ваше Величие, вы же знаете, что кондиционирован. - Ромул задрал рукав туники и показал черный ромб, вытатуированный на коже: - Я не могу замышлять ничего во вред Империи и вам лично. Я - ваш личный советник.
   Я знаю, знаю. Но звучит это...
   Это только спектакль. Асмунда нужно будет убедить в действительности происходящих событий, следовать за ним, а в нужный момент - подбросить наживку.
   Это звучит плохо, Ромул. Это будет означать, что я манипулирую своим братом.
   Но вы и так манипулируете им, Ваше Величие. Вы подсовываете тех женщин, что вам выгодны, вы специально приказываете СБ добавить или умерить градусы в его бокале, вы регулируете встречи с ним. НО он все равно остается несчастным. Дайте ему свободу и возможность победить! Пусть даже и иллюзорные.
   Хмм... возможно... - император замолчал, потер ладонью лоб и спросил: - что у тебя в плане?
   Мы убедим его, что трон захватили, ну скажем... киннистонцы, или роднеры.
   Киннистонцы? Ежу на смех, Ромул, о них уже два столетия не слышно!
   Тем убедительней. Может они в глубокое подполье ушли и потихоньку внедрялись в ваше ближнее окружение. - сказал Ромул, серьезно глядя на императора.
   Ромул, тебе в СБ надо работать...
   Кто захватил - неважно. Важно, что он окажется на улице, в бегах, без возможности воспользоваться помощью семьи или своими деньгами. Конечно же не на самом деле. Мы будем вести его от первого шага до последнего. Потом он встретит ЕЕ и с ее помощью вернет трон вам.
   А что если нет?
   Вернет. Вы бы вернули?
   Вернул. Быть императором - мало радости.
   И он вернет. Он лоялен. А если нет - что же мы узнаем о его истинных чувствах.
   Опасное дело ты затеваешь, Ромул.
   Но я лоялен вам как всегда, мой император.
   Иногда это меня пугает. - сказал император: - но ты лоялен лишь по отношению ко мне, а не к моей семье. Асмунд и Тир вне твоего кондиционирования.
   Асмунд и Тир являются важной частью вашей жизни, сир, а потому я хочу помочь вам в улаживании и упорядочивании этой части.
   Ладно. Что-то в этой идее есть. А что, если он узнает об том, что все это - фарс?
   Тогда, Ваше Величие, он навсегда станет вашим врагом.
   Хм. Здорово.
   Чтобы это не было фарсом надо сделать так, чтобы фарса не было. Все будет по-настоящему. СБ найдет какую-нибудь сумасшедшую секту или подрывную организацию, их полно в их списках. И даст им возможность на самом деле захватить трон. На некоторое время. В то же время все каналы и выходы из дворца будут у наших людей. Дадим им возможность захватить тронный зал и внутренние помещения, пусть порезвятся внутри. Внутренние помещения дворца контролируются СБ лучше всего, мы не дадим событиям выйти из-под контроля. В любое время можно будет их уничтожить. И это не будет фарсом. - сказал Ромул. Император задумался.
   Ради блага империи... - сказал он заветные слова, посмотрев вверх, где в сиянии золотых ламп терялся этот лозунг.
   Да, Ваше Величие, ради блага империи.
   Что будет с гражданскими, которые работают во дворце?
   Эээ, а-ля гер ком а-ля гер...
   Так. Свести потери к минимуму. Провести захват в выходной, когда большинство персонала отдыхает, это во-первых, а во-вторых, выберите среди этих сект какую-нибудь погуманней. Чтобы головы здесь не резали.
   Сделаем.
   И все держать под моим личным контролем. Не дай бог, Ромул, не дай бог это сорвется. Я тебя вот этими руками удушу.
   Тиима, мой император. Ради блага империи.
  
   - Гермес, это 'шмель-один'. Пространство чисто. - сказал Перси, и уже ставшим привычным движением вывел свой истребитель на линию пеленга.
   - Шмель, здесь Гермес. Вас понял. Продолжаем движение. - в наушниках прозвучал голос Атью, несшего вахту вместо капитана. Перси подумал, что только рад при мысли о том, что капитан заснула. В последнее время она почти все время проводила на ногах. Отдых только пойдет ей на пользу, тем более, что все шло по плану... по крайней мере пока. Они шли по инерции, лишь два раза в сутки включая пульсовые генераторы маршевых двигателей, были отключены почти все системы внутри корабля и ремонтники буквально наощупь лихорадочно приводили в порядок все, что только можно было отремонтировать. Связь между истребителем разведки и Гермесом осуществлялась по коммуникационному лазеру, исключая возможность обнаружить их через этот канал. Перси дежурил вот уже пятнадцать часов, его должен был заменить Боргкхарт, но, видимо тот еще не до конца оправился от ранений. Но, хотя он провел в кабине истребителя столько времени, он не чувствовал усталости. Препараты? Да, конечно он принимал препараты, но одно то, что он управлял боевым истребителем, что его правая рука лежала на рукоятке управления, а левая - на регуляторе скорости, то, как легко слушалась его управления могучая десятитонная машина, одно это приводило его в восторг и наполняло энергией. Перси старался не давать этому восторгу переполнять его, мальчишеству место в прошлом, говорил он себе, сейчас не время и не место. Выполнить свой долг - вот, что он должен сделать. Вот и все.
   - Шмель, здесь Гермес, проверь группу астероидов, пеленг 17-224.
   - Нет проблем, Гермес. - Перси развернул истребитель, сдвинул рычаг вперед, прибавляя скорость. Группа астероидов выросла на экране радара. Компьютер сразу же пронумеровал и назвал каждый астероид. Перси старательно облетел каждый камушек, прощупывая пространство сонаром.
   - Все в порядке, Гермес.
   - Хорошо. Мы направляемся туда. Шмель-один, возвращайся на базу. Тебя сменят.
   - Вас понял. - Перси развернулся к линейному крейсеру. Значит Боргкхарт поправился. Что же, просто прекрасно. У него будет время выспаться. Надо будет выпросить у дока снотворное, подумал он, глядя, как приближается огромный темный бок 'Гермеса'. Вспыхнули огоньки, указывающие направление и истребитель вздрогнул, когда гравитационные захваты направили его внутрь ангара. Металлическая туша коснулась ложемента и замерла. Вспыхнуло красное аварийное освещение, люк шлюза закрылся, и механики окружили истребитель. Обычно после закрытия люка следовала команда 'атмосфера!' и в ангар накачивался воздух, но сейчас атмосфера была откачана по всему кораблю. Поэтому Перси просто сдвинул назад кокпит и вылез из истребителя.
   - Привет, парни. - сказал он механикам. Клауса среди них не было. Наверное тоже отдыхает.
   - Здравствуйте лейтенант. - механики все еще не приняли его как своего и обращались слишком официально.
   - А где Богкхарт? Кто меня сменит?
   - Боргкхарт еще в медотсеке. Мы не будем двигаться, пока у нас нет истребителя сопровождения.
   - О, вот как.
   - И еще вас просила зайти капитан. Она на третьей палубе, в своей каюте.
   - Спасибо. - Перси кивнул головой. Надо было спешить. Третья палуба. Каюта Каллахан. Нет, каюта капитана.
   - Мэм, это лейтенант Дорбан.
   - Входите. - дверь открылась и Перси увидел Каллахан, сидящую за столом с Генри Муром из СБ, сбоку примостился киберинженер Атью.
   - Садитесь, Дорбан. Закройте за собой дверь. У нас есть важное известие. - Перси прошел внутрь, сел, пододвинув стул. Как странно, подумал он, вроде бы обстановка нормальная, стол, стулья, у капитана вон даже фотография какая-то нас столе, кружка забавная, с цветочками... а они сами в поднятых шлемах словно бы какие-то водолазы из 'Подводных приключений'. Все нормально, кроме них самих.
   - Лейтенант Мур раскрыл определенную конфиденциальную информацию и прежде чем мы продолжим, вы должны ознакомится с положением о режиме секретности. - капитан пододвинула к нему бланк.
   - Ознакомьтесь и подпишите. - Перси пробежал глазами текст. 'секретно', 'интересы государства', 'обязуюсь хранить молчание', 'в том числе и косвенно, а также любыми иными средствами', 'подлежит высшему трибуналу', 'самое суровое', 'в чем и клянусь перед Богом и Императором'. Перси пожал плечами и подписал бланк.
   - Хорошо, лейтенант. - сказал эсбэшник: - обычно в дополнение к этому мы имплантируем 'молчаливого стража', но сейчас это невозможно. Атмосфера откачана, а обстановка требует немедленного вмешательства. Потому с вас я возьму только слово, а потом, по прибытии в порт назначения вам имплантируют стража.
   - Теперь о деле. - сказала Каллахан, дождавшись, пока Мур замолчит: - У нас есть малые суда оборудованные гипердвигателем. В складе на пятой палубе.
   Так вот, что там лежит! Вот что охраняет часовой с КСВ. - подумал Перси, неудивительно что нас туда не пустили. Но если существуют малые суда с гипердвигателем, значит коротышка Йол был прав!
   - Ай-да Йол! - вырвалось у него.
   - Что? - удивилась капитан.
   - Простите капитан. - извинился Перси, хотя внутри у него все подпрыгнуло. Ай-да Йол, ай да сукин сын! Он словно бы знал, что скоро будут спроектированы малые суда на гипере, он же так и говорил! Но это значит, что он был прав и в остальном!
   - Но это значит, что неверно представление о квантовой теории гравитации... - сказал Перси, вспоминая Йола, то как он яростно отстаивал свою теорию.
   - Что? Почему? - спросила Каллахан.
   - Ну, понимаете, размер камеры Мейнхарада в гипер двигателе зависит от кванта гравитации, однако гравитация не квантована, как это предполагалось в первичной теории. Это зависит от... - Перси поймал удивленный взгляд Сандры Каллахан и осекся. Некоторое время все молчали.
   - Что же по крайней мере их теперь чему-то учат в академии... - заметил Мур.
   - Очень интересно, молодой человек. Но как же вы тогда объясните квантованные отклонения в поле Мейнхарда? - спросил Атью.
   - Атью, Дорбан, научные дискуссии не входят в тему нашей встречи. Поговорите об этом как-нибудь потом, хорошо? - Сандра подняла руку, словно попыталась поправить прическу, но наткнулась на стекло шлема: - Ну, если вы все поняли, тогда продолжим. У нас на корабле четыре штурмовика экспериментальной серии 'Рука возмездия'. Они могут выйти в гипер за пределами сферы Мейнхарда. Таким образом мы можем в четыре раза повысить шансы на то, что наше известие дойдет до империи. Есть несколько вариантов использования штурмовиков. Во-первых мы можем выпустить их прямо сейчас, по различным траекториям, затем можно сделать это на заключительном этапе, так мы добьемся большей скрытности, и наконец существует возможность отправить только штурмовики, а 'Гермес' станет дожидаться прихода основных сил. В любом случае у нас тут есть определенные препятствия. У нас нет четырех пилотов. Боргкхарт в медицинском и судя по всему нескоро выйдет. Лейтенант Мур может взять на себя управление одним штурмовиком, вы, Дорбан и все... для того чтобы подготовить пилота хотя бы на скорую руку, непрофессионально нам надо некоторое время. Все, что будет требоваться от них - это достичь пределов сферы Мейнхарда, выйти в гипер и долететь до ближайшей базы Империи, а там подать сигнал СОС. Это все. Дорбан!
   - Да, мэм.
   - Сколько надо времени, чтобы научить этому кого-нибудь из персонала?
   - Ээ, не знаю, мэм... если не надо будет тренироваться на взлет и посадку, потому что от Гермеса мы оттолкнем их гравизахватами, а там их возьмут на борт спасатели, ввести расчеты по гиперпрыжку заранее... думаю около недели.
   - У вас есть три дня.
   - Есть, мэм.
   - Подготовьте четырех человек. На всякий случай. Мур - начинайте расконсервацию штурмовиков. На время подготовки мы останавливаем движение корабля и спрячемся здесь, среди астероидов. Масс-детектором нас не обнаружить, а системы по-прежнему будут неактивны. - Каллахан сделала паузу и обвела всех взглядом.
   - Вот что поймали наши связисты сегодня утром. - она указала на экран вычислителя над столом. На экране появилось сухое вытянутое лицо человека в военной форме.
   - Это Торценни, командующий планетной войсковой группы захвата. Послушайте. - сказала Сандра и прибавила громкость.
   - Жители планеты! Я не буду призывать вас к сдаче в плен. Я не буду призывать вас предать Империю. И я не буду призывать вас отклониться от выполнения своего долга. Нет. Я всего лишь попрошу вас о помощи. - понеслось из динамиков. Перси слушал, пытаясь понять каково сейчас защитникам планеты, загнанным в подземные лабиринты автоматизированного комплекса. Наконец запись кончилась.
   - Из этого следует, что во-первых жители планеты почти полностью эвакуировались внутрь комплекса, во-вторых, что у них не было возможности предупредить Империю и в-третьих - что они сражаются. Хотя это почти безнадежно. Им нужна помощь. Они не смогут удерживать комплекс дольше двух недель. А это значит, что нам надо торопиться, если мы хотим успеть до того, как все защитники этой планеты превратятся в пыль. Мы - марафонцы. Помните того гонца, который бежал для того, чтобы принести весть о победе? Он умер сразу после того, как прибежал. Наша весть еще важнее. Наша весть - о поражении. И если мы умрем - то только после того, как донесем эту весть. Теперь это - наша миссия. - Сандра помолчала и по ее лицу за прозрачным бронестеклом шлема скользнула улыбка.
   - Поэтому кодовое обозначении штурмовиков уже выбрано. 'Марафонцы'. Минуту... - она наклонила голову, прислушиваясь.
   - Поступило новое сообщение, идет направленное вещание на этот район. Выведите на экран, пожалуйста. - экран снова вспыхнул. На этот раз на нем показался человек в летном комбинезоне.
   - Говорит Март Эдисон. Имперскому военному кораблю, находящемуся в этом районе. Мы знаем что вы там. Мы будем вас искать. Мы блокировали район. Вам - не уйти. - его изображение исчезло и появилась картинка, записанная на нагрудную камеру пехотинца. Картинка дергалась и тряслась - пехотинец бежал сквозь заросли. Потом появилась девушка, она испуганно посмотрела в камеру и что-то сказала. Откуда-то сбоку появились еще солдаты в темно-зеленой форме с нашивками в виде ягуаров на груди. Двое взяли ее за руки, она закричала отбиваясь, но ее держали крепко. Вот один из солдал поднял забрало шлема и ухмыльнулся в камеру: - Ты записываешь это, Родж? Смотрите какие бутончики! - и он одним движением разорвал на девушке платье. Девушка закричала. Изображение померкло и исчезло. На экране снова появился Эдисон.
   - Вот что бывает с теми, кто пытается спрятаться. Продолжение следует. Мы покажем вам все. До самого конца. У нее есть подружки и только от вас зависит, останется ли они в живых. До тех пор, пока вы скрываетесь мы будем каждый день убивать по одному жителю этой славной планеты. И показывать вам как они умирают. - картинка погасла.
   - Вот сволочь! - не сдержался Атью: - как он смеет!
   - Спокойно, Атью. - сказала Сандра Каллахан, успокаивая инженера, хотя сама выглядела потрясенной.
   - Это тактика запугивания. - сказал Мур: - мы не можем отключить пассивные 'уши' и они будут этим пользоваться, транслируя сцены повышенной жестокости. Это может вызвать падение боевого духа и общий упадок сил, оцепенение, вялость. Может быть эта девушка и не с этой планеты. Может это вообще запись.
   - Вы сами в это верите? Этим проще сделать это прямо на планете, чем везти запись. Чего проще - схватил первую попавшуюся девушку и ...
   - Да, но из данных перехвата ясно, что почти все жители планеты ушли в подземные уровни комплекса!
   - Видимо не все. Ситуация изменилась еще раз. Теперь мы твердо знаем, что во-первых они знают, что мы здесь, а во-вторых, что они блокировали район. Что же придется использовать ваш план, лейтенант Мур.
   - Так будет надежнее, мэм.
   - Ладно. Для всех остальных я объясню, что это означает. Это означает, что воспользовавшись тем, что неприятель не знает о наличии у нас малых судов с гипердвигателями мы выбросим эти суда с пилотами вот в этой точке. Потом мы включим маршевые двигатели на двойной режим и сделаем вид, будто хотим прорваться вот здесь. - палец капитана ткнул в экран с объемной картой системы.
   - Они конечно же стянут все свои силы к нам. Со всего района. И когда будет ясно, что никого больше рядом не осталось штурмовики рванут к границе сферы Мейнхарда. У кораблей противника просто-напросто не хватит времени их догнать. Это очень простой план. - Сандра еще раз прокрутила схему движения.
   - Ээ, извините, капитан... штурмовики пройдут, это ясно, но что будет с 'Гермесом'?
   - Мы с лейтенантом Муром предполагали, что команда просто сдастся в плен. Но после сегодняшней трансляции... думаю, что мы просто попытаемся прорваться. - сказала Сандра Каллахан. Перси понял, что это означало. Одинокому кораблю без сопровождения малых судов прорваться сквозь строй военных кораблей с истребителями прикрытия... это безнадежно. Все равно, что пытаться победить танк с помощью консервного ножа.
   - Дорбан, на подготовку пилотов у вас четыре часа, начиная с этого момента. Атью, начинайте выходить в район выброски штурмовиков. Мур, на вас подготовка штурмовиков. Немедленно!
   - Мэм, еще один вопрос... кого подготовить в пилоты? - это был очень важный вопрос. Все присутствующие отлично понимали, что те, кто останутся на 'Гермесе' скорее всего погибнут.
   - На ваше усмотрение, Дорбан. Но в состав скорее всего войдет Боргкхарт, если он поправится, Мур, так как он владеет навыками управления. Остальные... остальные - возьмите кого хотите, но только быстро!
   - Может быть... вы, мэм, или инженер Атью? - спросил лейтенант Мур.
   - Об этом не может быть и речи. Я - капитан этого судна и останусь на нем до конца. Вы прекрасно понимаете это. Что же до инженера... - Сандра взглянула на Атью.
   - Эээ, нет, боюсь, что должен отказаться. Пилот из меня никудышный, а кроме того тут еще столько надо сделать... и я еще с детства боюсь остаться в пространстве один. Нет.
   - Понятно. Что же, Дорбан, я бы посоветовала вам найти двух молодых членов экипажа - они легче обучаются, желательно с навыками пилотирования флаера или еще чего-нибудь. И желательно не из аварийных команд или артиллеристов. Они нам еще понадобятся. И ... наверное я бы посоветовала вам обучить сержанта Тонг.
   - Мефалу Тонг? Специалист по палубному вооружению? Нам понадобятся...
   - Она беременна, Атью.
   - А это не может быть квалифицированно как нарушение внутрикорабельного порядка?
   - Какая сейчас разница? Думаю, она справится с управлением. Дорбан, вам все ясно?
   - Так точно, мэм!
   - Ну так исполняйте, время идет.
   - Есть, мэм. В качестве второго пилота я возьму капрала Нинто Бьюса из ВП.
   - Бери. ВП нам здесь сейчас точно без надобности. - Сандра встала, давая понять, что совещание окончено.
   - Всем быть готовым к ... - она взглянула на часы: - к шестнадцати ноль-ноль палубного времени!
  
  
   - Где ты нашел эту гадость, Змей? - спросила Алиса Кирштейн 'Секира', разглядывая картинку на экране. На экране 'ягуары' насиловали девушек.
   - Военспецы с планеты доставили. Вояки Джанны совсем от рук отбились. Мне нужно было что-нибудь пожестче. Как раз то, что надо.
   - А не переборщил ты, а? - спросила Секира. На экране девушке, отказавшейся открыть рот, втиснули штык-нож между зубами и повернули. Потекла кровь. Здоровенный 'Ягуар' смеясь, расстегнул ширинку и продемонстрировал камере свое мужское достоинство.
   - Первый этап переговоров - запугать противника, сделать его безвольным. Тогда он станет сговорчивым. Я прокручу эту гадость от начала до конца три раза непрерывно, а потом на связь выйдешь ты. Скажешь, что меня, сукина сына и ублюдка арестовали за превышение служебных полномочий, что это все ужасная ошибка, что виновные наказаны и вообще... потом про то, что если они сдадуться мы гарантируем им обращения согласно правилам Великой Конвенции и все такое. И тогда наши приятели вылезут из своей норы.
   - Понятно. У тебя все продуманно. Просто я прихожу в бешенство, каждый раз, когда вижу такое... - Секира еще раз кинула на экран: - Я учу своих девочек стоять за себя и учу лучшему. Твоя пленка разлагает не только их экипажи. Она разлагает и наши.
   - Алиса. Мы наемники. Мы просто выполняем свою работу. Если у кого-то с этим проблемы - это его проблемы. - сказал Эдисон. Эта чокнутая баба начинала его доставать. Надо поставить ее на место, подумал он и встал из-за стола.
   - Твои чертовы амазонки вышли наконец на место?
   - Вышли два с половиной часа назад. Если наш дружок там, то когда он подойдет к точке сужения астероидного пояса его ждет сюрприз. У меня там две тройки до полного звена. Валькирия, Афродита, Лилит, Гарпия, Заноза и Стелла. Плюс ведомые.
   - Хорошо. Значит со стороны планеты пространство прочесывают Циклоп с Килроем. Засада на точке Сигма. И мы с тобой, здесь, на границе орбитальной сферы М. Справа и слева - корабли Таганата. Держи порох сухим, Секира. И не разлагай тут мне дисциплину.
   - Думаю, это не я... - сказала Секира, глядя, как на экране 'ягуар' перерезает горло девушке штык-ножом.
   - Секира!
   - Что?! Ну что?! Твою мать, Март, да они и такие как они сломали мне и моим девочкам жизнь, иначе за каким чертом мы вдруг поперлись в наемники! Мы пришли сюда убивать таких как они! И сейчас выясняется, что мы с ними воюем на одной стороне! Блядство! И ты не рычи на меня, Змей! Это я на тебя рычать буду! - Алиса с размаху хлопнула планшетом о стол.
   - Прекрати истерику, Секира!
   - Для тебя, черт возьми я Алиса Кирштейн!
   - Раздери тебя гром! - Март встал и некоторое время смотрел ей прямо в глаза.
   - Послушай... - сказал он уже совсем другим голосом: - Алиса, ты же знаешь, что это не я придумал. Так надо.
   - Я понимаю, Змей.
   - Мы профессионалы, Алиса, ты помнишь?
   - Помню, Змей.
   - И ты сделаешь все как надо, так?
   - Так.
   - Ну, иди. И не расстраивайся по пустякам. Если хочешь после кампании найдем этих 'ягуаров' и яйца им пооткручиваем. Лады?
   - Лады. - Секира вышла, а Март Эдисон прошел к бару и налил себе стаканчик крепкого синего. Ну, дает, кто бы знал, что за фасадом нашей бой-бабы скрывается такая чувствительная особа? Черт, да она за свою жизнь больше людей поубивала, чем эти сопляки-пехотинцы из 'ягуаров' вообще видели! Хотя, к слову сказать, большинство убитых ею были мужчины. Получается, что когда-то и в жизни нашей звезды был неприятный эпизод. А потом она начала мстить всем мужикам на свете! Теперь можно объяснить многое... а он-то думал, что она спит с Кларенсом... какой дурак! Все понятно... - в смятении он начал ходить по комнате. Нет, ну надо же... - он нажал кнопку фона и набрал номер их эскадренного врача. На экране появилось лицо Комова, врача тел и душ 'Драгун' Змея.
   - Док, слушай, ты по психологии силен?
   - Змей, я доктор. Это все, что тебе нужно знать. С кем у тебя там заморочки?
   - Нет, никаких заморочек нет, все отлично. Я просто спросить хотел.
   - Ну-ну.
   - Нет, правда. Теоретически, у тебя же есть все психологические профили команды?
   - Теоретически, да. Но практически - я же приносил клятву Гиппократа. Не говоря уже о врачебном кондиционировании. - Комов задрал рукав халата и продемонстрировал Марту синий ромб на предплечье.
   - Комов, я же не прошу тебя нарушать твою долбанную клятву. Я же теоре... ну, гипотетически. Просто скажи мне, что я делаю неправильно. То есть, если я ухаживаю за женщиной, то обычно мне не нужна помощь, а вот если она ммм, могла... то есть существует вероятность, что была подвергнута насилию,... наверное, тут обычные приемы не годятся, а? - спросил Март. Комов задумался. Замялся. Потом полез в карман, зачем-то вытащил ручку и почесал ею переносицу.
   - Не томи, Комов.
   - Нетерпеливый ты Змей. Все-то тебе сразу надо... и диагноз и лекарство. В один день. Помолчи немного. - Март послушно затих. Кто-нибудь посторонний удивился бы тому, как какой-то врач может затыкать грозного командира наемников. Но посторонних при их разговорах обычно не было, а свои знали, что Комов и Эдисон - старые друзья и боевые товарищи и панибратство у них в порядке вещей. Но только ни свои ни посторонние не знал, что несколько десятков лет назад во время службы в Летных Войсках Конфедерации во время пограничного конфликта Комов вытащил с того света молодого летчика Марта Эдисона.
   - Вот что я тебе скажу, Змей. Если эта женщина перенесла насилие и все еще не может переваривать мужчин, то тебе нужно вести себя не так как обычный мужчина. Будь мягче.
   - Ага. Ну спасибо, Комов. Будь мягче... это все?
   - Все, Змей. И если это та, о ком я думаю, то упаси тебя бог ее обидеть, Змей. Помимо того, что ты будешь чувствовать себя не в своей тарелке, тебе придется искать свои яйца в стакане на тумбочке возле кровати. Будь мягче.
   - Спасибо, Комов. Ты как всегда... эээ очень убедителен.
   - Не за что, Змей. Давай, не болей. - Экран погас и Март некоторое время смотрел на него. Потом плюнул и налил себе еще. Надо же... впрочем к чертям, потом все переварю. Сейчас самое главное - дело. Шоу должно продолжаться и они должны выполнить контракт. Потом, все потом. Сейчас надо найти этого чертова имперца, спрятавшегося где-то здесь. Найти и надрать задницу. А потом получить премиальные и махнуть куда-нибудь на курорт. Вместе с кем-нибудь. Например с Алисой Кирштейн, по прозвищу Секира. О, он будет очень мягким, да, очень...
  
  
  
  
  
   Первым делом Перси по внутренней связи нашел капрала Нинто Бьюс и Мефалу Тонг. Потом он повел своих учеников в ангар, где стоял его учебный 'Гадкий утенок'. Там он согнал с них четыре пота, заставляя запоминать в какой последовательности и что делать. У капрала все сразу пошло на лад, а вот Мефала путалась в рычагах, неправильно распознавала команды и под конец расплакалась.
   - Ну не умею я! Не умею. Я даже флаером не управляю. Высоты боюсь.
   - Расслабься. Не нервничай. Я записал тебе на планшет последовательность действий, тебе нужно будет только следовать им. Со звуковым сопровождением. Садись. - Перси посадил Мефалу в симулятор и протянул планшет: - Прикрепи его вот сюда, видишь? Вот поехали, нажми, запусти программу... - Перси закрыл прозрачный колпак и хлопнул по стеклу: - Поехали!
   - Думаете, получиться, сэр? - спросил Нинто Бьюс, стоящий рядом.
   - Сколько раз тебя простить, не называй ты меня сэр. Это я тебе сэр должен говорить. - сказал Перси, засекая время.
   - Хотите поспорить, сэр? - улыбнулся капрал.
   - Не собираюсь. С тобой спорить бесполезно.
   - Сэр, я хотел спросить...
   - Да?
   - У нас же всего четыре судна. На одном полетите вы, еще одно - Боргкхарт, Мур и Мефала. Зачем меня готовить?
   - Ну, вдруг Боргкхарт не выздоровеет. Он очень плох.
   - Вообще-то думаю, что он уже в форме. Я как раз был недалеко от медицинского, когда он там послал медика на... ну понимаете, сэр. В любом случае, думаю лучше иметь раненного профессионала, чем здорового дилетанта. Может быть я лучше вернусь к исполнению своих обязанностей сэр?
   - Нинто, ты ... ты уверен, что не хочешь ...
   - Уверен, сэр. Я лучше останусь с остальными.
   - Ну, тогда ладно. Иди, конечно.
   - Спасибо, сэр. И удачи вам. Вы обязательно должны известить Империю о случившемся. - капрал козырнул и удалился. Перси некоторое время смотрел ему вслед. Отъехал в строну бронеколпак симулятора и показалось лицо Мефалы, радостное за стеклом своего шлема.
   - У меня получилось! Это не так уж и сложно!
   - Вот видишь. Теперь надо отработать маневр до автоматизма.
   - Извините, сэр, у меня просьба...
   - Да, Мефала?
   - Я могу сходить попрощаться со своими? Если мы скоро уже выходим в район выброски? - спросила Мефала. Перси задумался. Все равно пилота из нее за эти три часа он не сделает, просто нужно чтобы она выполняла указания по планшету, наоборот, если слишком много тренироваться, то можно только переутомить девушку. Да и попрощаться, судя по тому, что она беременна, ей есть с кем.
   - Конечно. Ты можешь попрощаться. Но через два часа ты должна быть на предполетном инструктаже.
   - Да, сэр!
   - Эээ, ну все, иди... - Перси по прежнему чувствовал себя неуютно, когда его называли 'сэр'. Мефала ушла и он остался один. И что же теперь делать, подумал он, у него самого тоже есть два часа. И наверное ему тоже надо попрощаться... Интересно, где сейчас аварийная бригада? Перси прибавил шаг. У него тоже были дела.
  
  
   Тишина стояла такая, что казалось все вокруг замерло. Все собравшиеся смотрели на стоящего перед ними Эрвина Шухарта, а он, в свою очередь, смотрел на них. Он знал их всех. Совет города, он же высший учредительный орган планеты. Мэр Вазовски, полноватый седой мужчина, обычно полный сил и оптимизма сидел рядом с председателем школьного Совета миссис Эйприл О, Нил, сухой и вздорной старухой, далее по порядку сидели судья Коннор и председатель общины Романов. Были еще люди, был лавочник Пеггет, который выдерживал острую конкуренцию с монополией 'Людвиг ИНК' только за счет того, что подрабатывал контрабандой, был шеф местной полиции Мэттью, который тщательно закрывал глаза на эту контрабанду, что приносило ему дополнительно к зарплате двадцать тысяч кредиток в год, была белокурая девица из представительства 'Людвиг ИНК', присланная сюда в командировку на прошлой неделе из центрального офиса и еще несколько человек, но самыми главными были конечно мэр, судья, грымза из школьного совета и Романов. Они-то обычно и решали судьбы города. Кроме нынешнего раза. Согласно местным законам в случае военного конфликта вся власть переходит к командиру местного ополчения, которым являлся Шухарт. Когда принимался закон никто и подумать не мог, что наступит такое время. Поэтому мэр распорядился созвать совет города, не считаясь с мнением Шухарта. Шухарт в свою очередь решил пойти навстречу гражданским властям, хотя формально имел право не прислушиваться к их мнению. В конце концов все они граждане одной планеты, верно?
   - Итак, прежде чем перейти к основным вопросам я бы попросил командира Шухарта обрисовать ситуацию. - сказал со своего места мэр, натужно улыбаясь.
   - Спасибо, Майк. - сказал Шухарт: - На сегодняшний день ситуация всем по-моему ясна. Мы внизу, они наверху. Им нужна линия по производству современного вооружения, особенно - нейротехнологий. Империя и ее вооруженные силы судя по всему еще не знают об захвате нашей системы. И вот почему - если бы они знали, то сразу же бы открыли портал нуль-т, расположенный на складах готовой продукции. Размер портала позволяет перекинуть сюда мгновенно не только пехотные части но и тяжелую технику, в том числе и космические суда, размером до эсминцев. С нашей стороны портал находился в состоянии готовности вплоть до вчерашнего дня, когда нашим отрядам пришлось отступить оттуда под давлением превосходящих сил противника. Теперь по данным предоставленным разведкой - в этом месте Шухарт про себя поблагодарил Стива Монахью, подключившегося к информационной сети противника: - портал заблокирован. Таким образом логично предположить, что в Империи еще ничего не знают о нашем затруднительном положении. И если мы допустим, чтобы противник в течении всего времени, оставшегося до открытия портала через два месяца будет перевооружать свои суда, то мы поставим прибывшие к нам на выручку силы в затруднительное положение. Поэтому отряды находящиеся под моим командованием в данный момент совершают диверсионные акты на протяжении линии сборки нейроники.
   - Погодите-ка. - прервал его мэр: - вы хотите сказать, что сейчас мы фактически ведем войну с этим чокнутым Торценни?
   - Майк, при всем моем уважении, войну мы ведем уже давно. Вот уже неделю. Не мы ее начали.
   - Эрвин, ты, что с ума сошел? Ты слышал, что Торценни говорит в своих выступлениях? Он пустит газ, остановит реакторы, выкурит нас отсюда!
   - Если бы он мог это сделать, то сделал бы. Я не думаю, что...
   - Он не думает! - взбеленился мэр: - Он себе позволяет не думать! Ты никогда ни черта не думал, вот поэтому и стал командовать ополчением! Решили в войну поиграть, сукины дети! А про сорок тысяч граждан своей планеты забыли? Вы же не регулярное подразделение Империи, черт вас возьми, вы просто-напросто ополчение! Напомнить вам, что написано в разделе 'задачи ополчения' первым пунктом? Оберегать жизни жителей планеты любыми способами! В том числе - и бездействием, если понадобится.
   - Ты забыл процитировать до конца. Любыми способами не противоречащими законам Империи. А вступать в сговор с врагом - несомненное нарушение этих законов. - парировал Шухарт: - И вообще, не в этом дело. Если бы наше бездействие спасло жителей нашего города, пусть даже это было бы ужасным преступлением против Империи и всего человечества - я бы пошел на это. Но наше бездействие нас не спасет.
   - То есть вы стоите на позиции прагматизма, молодой человек? - спросил судья Коннор, разглядывая свою знаменитую трубку.
   - Именно так.
   - Хм. Ну, что же докажите это. Насколько мне помнится лидер эээ, вражеской группы войск... эээ ...
   - Ашар Торценни.
   - Именно. Так вот он довольно убедительно говорил о том, что не тронет нас, если мы не тронем его. Если он нарушит свое условие - тогда руки у вас развязаны, командир. Мы же можем, эээ, пойти на некий компромисс. - судья положил трубку на стол и принялся набивать.
   - Понимаете, судья, протяженность и внутренние объемы комплекса таковы, что они и не могут нас сейчас найти. На это понадобится гораздо больше времени, чем у них есть. Но если мы не будем им мешать, тогда у них в распоряжении будет линия по производству нейропроцессоров. В течении четырех месяцев они смогу полностью перевооружить свой флот. И тогда существует вероятность, что эта планета уже никогда не вернется под власть Марка Второго. А у них появится время неторопливо и со вкусом выковырять нас из раковины. И на этот раз они не будут церемонится.
   - Откуда у них будут четыре месяца? Вы же сами сказали, что портал откроется через два!
   - Да но он заблокирован! Пока 'Людвиг ИНК' будет выяснять что с порталом скорее всего пошлют просто специалистов, потом разведку, и только потом, когда они исчезнут - боевой флот. Но выйдя из гипера на границе сферы Мейнхарда им потребуется еще месяц, чтобы достичь планеты. Это без учета сопротивления противника. У них есть четыре месяца и это по самым оптимистическим прогнозам. А то они могут протянуть и до шести. Кстати, если учитывать, как они обошлись с тридцать восьмой отдельной эскадрой, меня охватывает сильное сомнение, что первый же присланный флот справится с угрозой, особенно если у них на вооружении уже будет стоять наша нейроника. А если первый присланный на помощь флот будет разбит, то ждать следующего... никто не знает, когда он будет. И будет ли вообще. - Шухарт замолчал. Он пытался достучаться до этих людей, все еще не верящих в происходящее. Правда всегда горька.
   - И что же вы предлагаете, командир? - заворочался мэр.
   - Линия по сбору нейроники достаточна протяженна и у них просто-напросто не хватит людей чтобы охранять ее на всей протяженности, плюс там полно всяких разных шахт, туннелей и разветвленная система вентиляции. Мы можем делать диверсию за диверсией, не сильно рискуя и не давая им начать производство. Сборка нейроники - сложная вещь и если что-либо одно не соответствует стандартам - вся линия остановиться. У нас есть несколько идей по тому, как это сделать. - начал было Шухарт, но мэр прервал его, вскочив с места:
   - Да вы что, всерьез собираетесь совершить это безумие? Дразнить агрессоров, щелкая по носу? За ваши действия будут расплачиваться наши жены и дети!
   - Да, Шухарт, это чистейшей воды эгоизм. - сказала грымза из школьного совета: - Если у вас нет жены, а ваши дочки пропали во время захвата, то вы не жалеете и остальных во имя своей мести! Побойтесь бога и обратите свою душу к раскаянию!
   - Вот что... - сказал Шухарт, медленно сжимая кулаки: - я согласился выслушать вас только из уважения к совету, но если вы не перестанете нести чушь, я прикажу солдатам арестовать вас. У меня есть полномочия осуществлять оборону планеты и вы все это прекрасно понимаете.
   - Кому ты прикажешь арестовать нас, Роб? - выкрикнули из задних рядов: - Нашим же сыновьям?
   - Ээ, Шухарт, насколько я понимаю, в планетарном уставе есть статья, позволяющая отстранять командира ополчением во время военного положения от служебных обязанностей. - сказал судья Коннор: - если он, цитирую 'потерял возможность осуществлять свои обязанности вследствие помешательства или слабоумия'.
   - И кто же будет это определять? - спросил Шухарт, обводя тяжелым взглядом собрание. Никто не смотрел ему в глаза.
   - Слушай, Роб, ну не лезь ты в бутылку, в самом деле. - подал голос Романов: - ты же видишь, большинство против. Твоя армия тоже тебя слушать не будет, если ты против мэра пойдешь. Ну, не вся, так часть. Думаю в это время нам меньше всего нужен гражданский раскол. Подумай об этом. Ведь мы могли бы найти компромисс, верно, мэр?
   - Ммм... - промычал мэр.
   - Например, ты придерживаешь своих архаровцев до случая, а мы в свою очередь уходим в отставку и до конца военного положения больше не будем совать тебе палки в колеса. Если Торценни нарушит свое слово, то у тебя будет полная свобода действий. Что скажешь? - Романов откинулся на стуле назад. Шухарт скривил губы. Опять его поимели. Черт они не хотят понимать ничего, ничего, ничего...
   - Боюсь я не могу принять ваше предложение. - ответил Шухарт, уже зная, что примет, не может не принять, проклятые политиканы, не видят ничего дальше своего носа, черт бы их побрал...
   - Давайте это обсудим... - сказал Романов, придвигаясь в кресле. Городской совет продолжал свою работу.
  
  
  
  
  
   Кровь медленно пропитывала повязку и капала с локтя вниз. Капли разбивались на металлическом полу рубиновыми кляксами, но лейтенанту планетарной обороны Сонтру было не до нее. Он искал нужные контакты в щите обслуживания роботов по сборке наноловушек. В ходе своих поисков он успел пораниться и замотать руку носовым платком. Но нужный контакт никак не находился. Проклятый программист! Неет, он, лейтенант Сонтр и заместитель командира этого так не оставит! Ну неужели этому выродку трудно было просто промаркировать эти провода! Он же уже рылся здесь! Чертов Монахью! Сонтр выудил еще один провод, на сей раз бело-синий и поднес его к индикатору. Нет, не этот. О, дьявол! Ублюдок определенно хочет убить его! Сонтр выдохнул, сосчитал до десяти (успокойся, не нервничай, так будет лучше, спокойно. ) и принялся за поиски снова. В этот момент коммуникатор на предплечье лейтенанта замигал красным огоньком.
   - Сэр, у нас гости! - с легкой руки этого придурка Монахью все ополченцы теперь называли захватчиков 'команда гостей' а себя соответственно - 'хозяевами'. Сонтр выругался еще раз. Согласно постановлению этого кретинского городского совета они не могли попадаться на глаза противнику, не говоря уже о открытом столкновении. Они довольствовались тем, что выводили из строя те или иные комплектующие на линии сборки. И просто поломки было бы мало - явные неполадки слишком быстро устранялись, в идеале нарушение линии должно было быть таким, чтобы не вызывать никаких подозрений, чтобы линия работала, но продукция на выходе была неисправной. Причем желательно чтобы эту неисправность очень-очень долго искали. Поэтому работа ополченцев по саботажу больше напоминали не боевые действия, а хирургические операции. Очень аккуратно и очень-очень точно. Поэтому можно понять чувства Сонтра, когда в его операционную вламываются посторонние. Он был просто вне себя.
   - Сколько до контакта? - спросил он, приближая индикатор к следующему проводу. У него есть дело, черт возьми и он его закончит!
   - Они уже в цехе. У вас есть минут пять, не больше, сэр.
   - Понятно. - Сонтр с досадой отбросил еще один провод и взялся за следующий. Нет. И еще раз нет. Капля пота скользнула по носу и зависла на кончике, нос зачесался. Сонтр помотал головой, стряхнув каплю.
   - Сэр, они направляются в кабину управления! - снова коммуникатор. Сонтр лихорадочно перебирал провода. Нет, еще нет, нет... и снова нет! Проклятье!
   - Сэр, они уже у двери!
  
   - Слушай, Винс, ты чего такой возбужденный? - спросил один коммандос второго.
   - Береженного бог бережет. - не сразу ответил второй, поводя стволом оружия в распахнутую дверь.
   - Расслабься, этих крыс здесь нет и никогда не бывает. Они прячутся от нас в свои норы. Не было ни одного выстрела. Торценни напугал их и они наложили в штаны. - сказал первый и покрутил головой, глядя на окружающие их могучие станки.
   - Охренеть! Какая силища! Слушай, а ты думал о том, чтобы остаться здесь на постоянную работу?
   - Вот еще... никогда не любил чертово море. Его здесь слишком много. - ответил второй, опуская оружие стволом вниз: - Похоже здесь порядок.
   - И чем тебе не нравиться море, а? - сказал первый, опершись на перила.
   - В детстве как-то раз едва не утонул. С тех пор ненавижу эту чертову уйму соленой воды. - они вышли, непринужденно болтая.
  
   Лейтенант Сонтр, стоящий за дверью с взведенный иглером перевел дух. Им стоило только открыть дверь и ... и они бы сдохли, с неожиданной злостью подумал он, сдохли от удара пяти тысяч микроскопических игл, выброшенных из иглера последней конструкции. Одна обойма - всего два выстрела, но каких! Все превращается в решето. Сонтр спрятал иглер и вернулся к своему занятию. Ему надо было найти провод. И конечно же провод нашелся сразу же.
   - И намылю же я тебе шею, Стив Монахью... - выдохнул Сонтр, обнаружив, что электронщик все-таки обозначил провод, но таким незаметным и крохотным кольцом из полиэстра, что его фактически не было видно.
   - Сэр, гости удаляются...
   - Ну, туда им и дорога. - сказал Сонтр, прикрепляя черный прибор к проводу: - Туда им и дорога. - он закрыл дверцу шкафчика и ловко запечатал пломбой с надписью 'техническое обслуживание пройдено. Норма' и недавней датой. Подумав припорошил печать пылью, собранной тут же, полюбовался и на дело своих рук и удалился весьма довольный собой. Разве что не посвистывал. Гости против хозяев? Счет сравнялся - один-один.
  
  
   - Сэр, это линия сборки семь! У нас здесь проблемы! - прокричал в коммуникатор маленький человечек в военной форме Белейского Таганата. Форма сидела на нем мешковато, выдавая гражданского человека, до сей поры не имевшего никаких дел с армией. Да, если честно говорить, Тори Блейн и дальше бы не имел никаких дел с армией, если бы не принудительная вербовка всех мало-мальски стоящих киберинженеров. Тори привезли на эту планету, как и всех остальных и поставили на линию по сборке нейропроцессоров. Времени на то, чтобы разобраться в работе линии и оборудования не дали, постоянно кричали и торопили, а один раз солдат его даже ударил - когда он спросил, нельзя ли положить еще добавки на ужине. В общем и целом Тори очень скучал по дому. Но никто не собирался его туда отпускать и потому он решил вести себя примерно. И больше не высовываться, как тогда, на ужине. Просто хорошо делать свое дело и все. А все остальное, его , Тори Блейна не касается. Просто делать свое дело.
   - Что там у тебя за проблемы? - вспыхнул экран коммуникатора. На экране появился тот самый солдат, что ударил Тори прошлым вечером.
   - Э, мне нужны инструменты, стяжки сорок на двадцать и плазматрон ... - сказал Тори, чувствуя, как его ноги начинают каменеть: - Магистраль... то есть мы уже закрепили, но это недолговечно, максимум на четыре месяца...
   - Ты, что совсем охренел, твою мать?! - раздалось из коммуникатора: - Да нам здесь только три месяца продержаться-то и надо! Если продержимся - потом все наше будет, вот тогда и поставим. А сейчас, что у тебя занятий других нет, чмо гражданское?!
   - Э, есть, конечно же есть...
   - То-то же... если еще раз твое нытье услышу... - пригрозил солдат и отключился. Тори передохнул и выключил коммуникатор. Ему нужно было два комплекта стяжек и плазменный сварочный аппарат, потому что временное крепление, поставленное на магистраль было ненадежно. Но хозяин - барин. Как хотят, так пусть и будет. Через два с половиной часа работы Тори Блейн нашел маленькую черную коробочку в переплетении проводов шкафа управления. По-хорошему надо было вызвать специалистов и проверить здесь все на предмет диверсии. Но после предыдущего разговора по коммуникатору Тори расхотелось беседовать с кем-либо из начальства. Воровато оглянувшись он спрятал коробочку, прочно висящую на проводе, вглубь шкафа. Кто его знает, подумал он, может это просто какой-нибудь нужный механизм, предохранитель там или еще что... имперцы понапридумывали всякой хрени, он же не обязан знать все и вся... И Тори Блейн продолжил свою работу. А черная коробочка Стива Монахью - свою. Она ничем не привлекала внимания и даже не излучала никакой энергии, вот потому-то инженер и не обратил на нее особого внимания. Она работала только тогда, когда под излучателем проходили нанокристаллические трубки. Всего лишь искажала приемный сигнал. Чуть-чуть. На долю ампера. 'Не было гвоздя - подкова пропала.' Но этого было достаточно, для того, чтобы на выходе трубка фонила. Тоже чуть-чуть. Но достаточно для того, чтобы не работать. 'Не было подковы - лошадь захромала'. Эта трубка должна была излучать не в самом нейропроцессоре, о, нет. Она всего лишь выводила на экран состояния данные. Одни и те же каждый раз. Потому что она была повреждена. 'Лошадь захромала - командир убит'. Получается, что нейрокомпьютер сам по себе был исправен и любая проверка его состояния на заводе показывала его исправность, но как только его ставили на истребитель и техники начинали выводить на режимную мощность - он перегорал. Потому что если ты подключаешь что-либо к сети и видишь индикатор на десяти процентах, то начинаешь увеличивать мощность, верно? До тех пор, пока не выведешь до ста процентов. А на самом деле это индикатор неисправен и ты попросту пережигаешь прибор. 'Конница разбита, армия бежит.' Почему сломалось? Потому что пилоты с техниками дураки. Не умеют новую технику осваивать. Конечно долго это не продлиться, но в общей суматохе можно было выиграть недельку-другую. А то и на месяц. Таков был план Стива Монахью. 'Враг вступает в крепость, пленных не щадя, оттого что в кузнице не было гвоздя'. Оставалось только ждать, когда отвалиться первая подкова.
  
  
  
   - Докладывайте. - Торценни кивнул главному инженеру, грузному немолодому человеку по имени Майк Радовски. У Торценни болела голова и стягивало шею, так, словно он притянул ее к плечу резиновым жгутом. За окном здания городского Совета Вериоки, где Торценни разбил свою штаб-квартиру, давным-давно стемнело, но мощные прожектора превращали ночь в день. Воздух сотрясали корабли, садящиеся и взлетающие. В страшной спешке взад и вперед проносились армейские грузовые флаеры. Вдалеке, где-то на северо-востоке вспыхивали зарницы выстрелов и вверх поднимались нити лазерных лучей. От этого 'чертова муравейника', как говорил ашар, у него зверски болела голова. Сдавило затылок и кололо в висках. Торценни знал средство против всех болезней - надо было только раскурить трубочку семуты и все как рукой снимет, но сейчас нужно было ясное мышление. И поэтому он терпел боль. Терпел этого Радовски. Терпел эту планету.
   - Ашар, поточная линия по производству нейропроцессоров 'Висла Ноль Четыре' в данный момент находится полностью под нашим контролем. Во всех ключевых узлах расставлены посты охраны, вдоль линии установлены автоматические лазерные турели типа 'Страж', инженеры проверили и запустили производство. Уже изготовлено около сорока нейрокомпьютеров. Вся продукция немедленно отправляется на орбиту адмиралу. - сказал Радовски, потирая руки, выпачканные каким-то маслом. Он тоже не выглядел особо радостным. Скорее уставшим.
   - Что-то слишком легко все... - проговорил Торценни себе под нос. Какая-то мысль сверлила ему голову, но чертовы виски опять схватило так, что он стиснул зубы.
   - Продолжайте работу, инженер. О любых происшествиях - докладывать немедленно. - сказал он сквозь стиснутые зубы. Инженер вышел. Торценни вынул из кармана свою трубку и посмотрел сквозь нее на свет. Прозрачный цилиндр магазина был пуст. Торценни положил трубку на стол, мельком заметив что у него сильно дрожат пальцы, потянул из кармана портсигар с золотой инкрустацией, раскрыл его. Внутри портсигара, на зеленой замше, в маленьких кармашках, словно патроны в патронташе лежали маленькие ампулы с семутой. Оранжевые, темно-синие, коричневые и янтарные. Словно драгоценности. Торценни осторожно вынул янтарную и положил на стол, рядом с трубкой. Потом так же медленно и неторопливо закрыл портсигар и положил его в карман. Внутри все горело, организм жаждал, требовал, клянчил, но Торценни с каким-то садистским удовольствием тянул время, мучаясь и мучая.
   - Хочешь дозу? - спросил он сам себя. Руки дрожали, когда открывали патронник трубки.
   - Сейчас получишь. Но не ты здесь хозяин... не ты а я... - сказал он, взяв янтарный огонек ампулы и приготовившись вставить ее в патронник.
   - Я могу и не сделать этого. - сказал он сам себе: - Могу. Что ты сказал? Скажи 'пожалуйста', сукин ты сын. Иначе... - он снова задержал руку, не вставляя ампулу. Хлопнула дверь, он вздрогнул и ампула выпала из рук вниз, на брюки, на ковер, куда-то вниз, он едва успел уследить за ней взглядом.
   - Ашар! - ворвавшийся в дверь Арвен застыл в дверях.
   - Твою мать, Арвен, когда научишься стучать! - закричал Торценни. Его скрутило и он, согнувшись, стал лихорадочно шарить руками по полу, в поисках янтарного счастья.
   - Ашар, я только что из госпиталя. Ну, насчет этих поселенцев, что 'ягуары' на пляже поймали во время первого десанта. - стал говорить Арвен, не обращая внимания на командира. Он привык.
   - Арвен, сучий кот... - прохрипел из-под стола Торценни. В тот момент, когда он казалось уже нашарил ампулу, он нечаянно толкнул ее ногой и та закатилась под тяжелую дубовую тумбу стола. Торценни выскочил из-под стола, выташил из-за пазухи портсигар и раскрыв его, рассыпал ампулы по столешнице.
   - Так вот... ладно я подожду, командир. - сказал Арвен, глядя, как Торценни трясущимися пальцами вставляет ампулу в трубку, а потом трубку в дыхательное горло. Вдох... Лицо Торценни слегка порозовело, ноздри расширились. Еще вдох. Тело перестала бить дрожь. Он выпрямился и спросил у Арвена нормальным голосом:
   - Что там у тебя?
   - Извините, ашар. Просто был я в госпитале, видел этих поселенцев.
   - Ну?
   - Трое мальчишек и две девчонки. Одного они там на пляже сразу прирезали - в назидание. Чтобы остальные не дергались.
   - Тело нашли? Реанимация возможна?
   - Тело нашли. Я сразу же группу выслал. Реанимация невозможна. Пошло разложение, жара здесь, да и потом животные мелкие...
   - Ясно. Что с остальными?
   - Хреново. Из мальчишек один более-менее. Только головой постоянно мотает. Спятил видимо, вот его и не трогали. Девчонки - хуже.
   - Насколько хуже?
   - Очень плохо. Док говорит, что в реанимационной камере он их за два месяца вытащит, внутренние разрывы и переломы залечит, но основные травмы все равно не физические.
   - Черт. - Торценни сделал еще затяжку и уставился в стену. Кажется пришло время принимать решение.
   - Значит так. Всех пятерых - уничтожить. Но так, чтобы следов не осталось. Ни волоска ни ногтя, ясно? Имущество, одежду, все - сжечь.
   - Но, ашар...
   - Арвен, если об этом узнают поселенцы нам несдобровать. Только что отсюда ушел инженер, мы запустили линию, они не вставляют нам палки в колеса, все хорошо. Но стоит кому-нибудь узнать об этом... - Торценни покачал головой: - Мы же потом не оправдаемся. Если бы у нас было время, может и стоило с ними возиться - ради долгосрочных перспектив. Но у нас есть эти три месяца и я хочу, чтобы эти три месяца никто не знал где они. Понятно?
   - Блядские 'ягуары'. - сказал Арвен.
   - Согласен. С волками жить - по волчьи... короче исполняй приказ.
   - Слушаюсь, ашар. - Арвен развернулся, чтобы выйти вон. Торценни закрыл глаза и сделал еще затяжку. Первая затяжка это как... как... девственница, хотя первую он уже сделал, этот Арвен как всегда не вовремя. Торценни открыл глаза. Арвен стоял перед ним.
   - Ашар...
   - Ну, чего тебе? - сказал Торценни. Сколько можно? Все в порядке, теперь можно и ванну принять, а потом выспаться, подумал он, нормально на кровати, черт, отвык от таких походных условий, старею уже.
   - Чего тебе? - повторил он.
   - Я только сейчас вспомнил, ашар. На побережье их было семеро. Там приборов столовых и комплектов постелей на семерых. Следов, конечно уже не найти - эти паскуды все вытоптали, но я в этом уверен.
   - О, черт! - сказал Торценни. Сжал голову. Подумал минуту.
   - Значит так. Сейчас же ко мне этого 'героя' из Сунны. Его 'ягуары' прошляпили, пусть они и ищут. Снимаю их со всех постов в комплексе. Пусть походят по местным болотам, разомнутся. Тебе - пока седьмого не найдут никаких действий по поселенцам не предпринимай. В анабиоз всех и в место поукромнее. Если найдут - дам отмашку, вывезешь подальше и сожжешь. По чистому. Если не найдут, да не дай боже к своим выйдет, придется что-то придумывать. - Торценни откинулся на спинку кресла и улыбнулся. Семута начала действовать, забирая под контроль нервные центры.
   - Хорошая здесь планета, Арвен... хотел бы я здесь провести остаток дней. Курорт! - он еще раз улыбнулся ошеломленному заместителю.
   - Ну, я наверное пойду, ашар... - сказал Арвен неуверенно отступая назад.
   - Давай-давай... - улыбнулся ему вслед ашар.
  
  
   - Мне это не нравиться, господин личный советник. - сказал Лойола, шеф имперской СБ, когда они спускались вниз по лестнице: - Дворец останется практически без охраны. Мы сдергиваем весь личный состав на эти дурацкие спортивные состязания.
   - Таков приказ императора. - пожал плечами Ромул: - и потом это не какие-то состязания. Это матч Высшей Лиги между 'Буйволами' Прайма и 'Легионерами' из Йорка. Эти состязания император точно не пропустит. Ну, а раз он сам будет там, то, что беспокоиться о пустом дворце?
   - Так-то оно так... да только все равно мне это не нравиться... - сказал Лойола задумчиво разглядывая свои ногти.
   - Сдается мне, что кто-то тут ведет свою игру, господин советник. Правда. - Лойола остановился и взглянул в глаза Ромула. Ромул выдержал этот взгляд.
   - Вам может казаться что угодно, шеф, но вы должны выполнить прямой приказ императора.
   - Я выполню приказ. И более того - я прослежу за тем, чтобы и вы выполнили свои. - Лойола наклонил голову вбок, внимательно наблюдая за Ромулом.
   - И если кто-то не дай бог вдруг окажется не настолько лоялен к короне, как кажется... если я обнаружу это... - Лойола не договорил, да в этом и не было нужды. Все знали, что значит подобные слова из уст шефа имперской службы безопасности.
   - Не беспокойтесь, шеф. Ваши подозрения беспочвенны. Возможно я и впрямь что-то задумываю, но уверяю вас, что все это послужит благу империи.
   - А это мы еще посмотрим. - Лойола слегка наклонил голову, прощаясь и удалился. Глядя вслед ему Ромул подумал, что все идет как надо. Лойола как всегда оказался заложником своего же всеведения и всемогущества службы СБ. Он не мог признаться, что он что-то не знает, не мог и открыто попросить информацию у Ромула. Ему оставалось только сделать вид, что он знает все, пригрозить на всякий случай, а потом пойти и надрать хвосты своим аналитикам. И он будет ломать голову и перебирать варианты до тех пор, пока не станет слишком поздно. Ромул улыбнулся. Он не боялся угроз шефа СБ. Он уже ничего не боялся. Страх остался в прошлом. Теперь, когда решение было уже принято, оставалось только действовать.
   - Ну, что там у тебя? - спросил его император, когда Ромул зашел с утренним докладом.
   - Все как обычно. Орден повысил наши квоты, как и обещал. Мы может увеличить товарооборот с окраинными планетами империи в два раза. Сенат одобрил ваши военные заказы и 'Людвиг ИНК' уже начала реконструкцию стапелей под новые корабли.
   - Тпру. Ты мне про наш план обрисуй.
   - Про план... так, под предлогом спортивных состязаний на которые якобы явитесь вы, ваше величие, мы уберем охрану из дворца. Лойола не будет этому препятствовать. Он целиком и полностью надеется на автоматические системы охраны. Коды к автоматике у вас есть, ее мы отключим. Теперь дальше. Присутствие Асмунда в дворцовом парке обеспечим, заманив его туда. Кандидатура уже имеется. Как он любит - такая фигуристая и волосы рыжие, сир и с ... э...
   - С отличной попой, Ромул. Ты это хотел сказать?
   - Да, сир. С отличной попой и зелеными глазами.
   - Ну, думаю, мой братец не устоит.
   - С группой 'узурпаторов' все ясно - это будут схизматики.
   - Что?
   - Схизматики, сир. Схизматизм - отклонение от основного учения. Это секта, которая произвольно трактует учение антропоцентризма, уверяя, что не все, являющиеся гражданами находятся под покровительством Антропоса. Сами они называют себя последователями Истинного Учения.
   - Вот как? - император удивленно поднял брови: - То есть...
   - То есть, сир, некоторые расы и нации не являются детьми Антропоса и следовательно людьми.
   - Инструментум вокале?
   - Да, сир, что-то вроде этого. Они называют таких животными.
   - В самом деле гадкая секта, Ромул. Так они дойдут до того, что начнут отстреливать 'животных' на улицах. Мы и живем-то за счет того, что не различаем наций и рас. Красная чума и Орден сплотили человечество. Черт, да я про национализм вот уже лет десять не слышал. - нахмурился император.
   - В любом случае, они идеально подходят для наших целей. Они достаточно воинственны и сплоченны, в их рядах немало людей с военным прошлым и если они все погибнут, никто не будет о них плакать. Во главе у них Верховный Жрец Истинного Учения Амибал Кромвел, бывший учитель столичной консерватории. В файлах СБ описан как довольно вспыльчивый и агрессивный тип, с непомерными амбициями. Впрочем, достаточно осторожен и умен, для того, чтобы не попасться на антиимперской пропаганде. Увлекается оружием и боевыми искусствами, соратники считают, что он воевал во время Восстания Лотосов в качестве бойца-коммандос, он сам всячески поддерживает это заблуждение. У нас есть прямой выход на него, агент внедрился в его секту пять лет назад и в данный момент является его приближенным лицом. Мы подкинем ему идею, дадим карту дворца, оружие и обеспечим проход внутрь. Все под контролем автоматической системы охраны, разумеется. В любой момент можно будет подать сигнал и автопушки разнесут их в клочья. Мы пропустим их в дворец, заблокируем все выходы и сымитируем политический кризис. Все это время Асмунд будет с нашим подставным лицом. Она спасет его от преследования, преследовать его будут конечно же наши люди, все уже обыграно, во время этого у него выйдет из строя личный идентификатор и мы заглушим его имплантанты. Потом они найдут убежище в подвале под дворцом и спрячутся там. Сразу после того, как они там укроются наш агент подаст нам сигнал и мы без шума и пыли уничтожаем группу узурпаторов. А Асмунд с девицей останутся в подвале, дней на пять-шесть. Там есть вода и немного съестного, но в обрез, а они не будут знать, что происходит наверху, и на сколько дней они заперты в подвале. За это время агент войдет к нему в доверие. Сразу после выхода наверх Асмунд, по прогнозу психоанализа испытает отвращение к своей партнерше и постарается избавиться от нее. Здесь у нас тонкий момент. Нужно дать ему время подумать и отправить агента в какую-нибудь Тьмутаракань. Через месяц-другой он одумается, все будет казаться ему пресным, он вспомнит про женщину, которая была с ним рядом в трудную минуту и примется ее разыскивать. Здесь тоже тонко - нужно, чтобы он нашел ее не сразу, но чтобы и не отчаялся. А потом - свадьба. И они жили долго и счастливо... - тут Ромул позволил себе слегка улыбнуться.
   - Так, а мы можем быть уверены, что твой человек и будущая жена моего брата не проболтается об нашей роли в этом?
   - Можем, сир. По трем причинам - во-первых ей и самой будет это выгодно, она породнится с императорской семьей и станет влиятельным человеком при дворе, а если проболтается, то вмиг утратит и то и другое. А во-вторых она будет кондиционирована. Плюс дополнительная защита имплантантами на манер семейного. - Ромул имел в виду семейные императорские имплантанты, позволяющие фамилии скрывать свои секреты даже в случае захвата ее членов противником. Семейные имплантанты выполняли множество функций - повышали способность к регенерации, распознавали и удаляли из крови яды и наркотики, позволяли употреблять и переваривать практически любую органику от костяной муки до опилок, в случае необходимости понижали уровень болевой чувствительности и в крайних случаях - уничтожали реципиента и все вокруг него в радиусе двухсот метров. Такова была плата за владение секретами семьи.
   - И что в-третьих? - спросил император. Ромул понял, что властитель слушал его очень внимательно. Ему надо быть осторожным, иначе все может сорваться.
   - В-третьих, сир, она и сама не будет знать, что мы ее используем. Мы просто-напросто выбрали кандидатуру, достаточно гордую и независимую, в меру предсказуемую и рассчитали все вероятности. Она случайно попадет в подвал вместе с Асмундом, а оказавшись там, как офицер СБ будет вынуждена защищать его и заботиться о нем. Эффект Сары Натингейл сработает здесь с вероятностью в девяносто процентов. Она влюбится в него. Что же до Асмунда, то его ходы также расписаны вперед. - на самом деле Ромул не очень доверял психоаналитикам, понимая, что даже девяносто девять процентов вероятности ничего не значат, когда имеешь дело с людьми, но это его сейчас не беспокоило. Главное - чтобы император следовал предложенному им плану.
   - Хм, ну ладно. Как мы будем заметать следы. В конце должно остаться два человека, знающих об этом, не так ли? Это мы с тобой.
   - Да, ваше величие. Все остальные подразделения действуют в полном неведении. Им уже продуманны легенды. Внутренняя охрана, ослабленная на тот вечер, будет поставленная в известность об проводящихся в отсутствие императора учениях. Обслуга и персонал будут отправлены в отпуск по случаю генеральной санитарной проверки и чистки дворца. Подразделение которое будет заниматься обеспечением встречи Асмунда и объекта надежное и сразу после всего им будут представлены весьма убедительные версии произошедшего и имплантированы 'стражи'. Все под контролем.
   - И что бы я без тебя делал, Ромул. - сказал император: - ума не приложу. Если все получиться, награжу тебя как-нибудь. Тебе понравиться. Ей-богу.
   - Вы преувеличиваете мои заслуги, ваше величие. - Ромул склонился в поклоне, чтобы скрыть свое лицо.
  
  
  
   - Новый штурмовик. Абсолютно секретный проект. 'Рука Возмездия'. Тьфу. - сказал киберинженер Атью, обойдя распакованные , отливающие вороненой синью штурмовики. СБ в виде лейтенанта Мура лишь горестно развело руками - дескать, что есть, то есть.
   - Маршевой движок не гравитационный, Маклиновский, а реактивный! Это же старье! Они, что там, в КБ совсем с ума сошли? Подвеска маленькая, это для штурмовика-то! А это что еще за уродство? - Атью кивнул на громадный 'горб' выпирающий в передней нижней части штурмовика.
   - Это туннельное орудие Гатлинга. Новый образец. Эээ, модель называется 'Смерч'. Слушайте, инженер, я понимаю, что это не фонтан, но это все, что у нас есть. Потом, свою главную миссию - удрать от врага на всей скорости они как-нибудь выполнят. - сказал Мур, защищая творение неизвестных конструкторов Имперского Космического Флота.
   - Самое главное, то, что они в состоянии выйти в гиперпространство. Противник этого не ожидает.
   - Все равно дерьмо. Вот скажите мне, почему тут поставили это уродство? - инженер пнул штурмовик по блестящим, отполированным дюзам реактивных плазмопоточных двигателей: - Ведь есть же гравитационный привод. Он и места меньше занимает, и эффективность на два порядка выше. Они же будут попросту ползти по пространству, как потерявшиеся улитки.
   - Откуда я знаю? - пожал плечами лейтенант: - может здесь нельзя было ставить двигатель Маклина, может антиграв как-то влияет на действие гипердвижка? Может еще что. Какая разница?
   - Да почти никакой. Поставить сюда гравитационный двигатель мы все равно не сможем. Погодите-ка, это означает, что ко всему прочему у этих кораблей нет гравитационной защиты? - Атью говорил об искусственной гравитации, основное предназначение которой было отнюдь не позволять пилотам нормально наливать кофе в стаканчики, а снимать перегрузки, возникающие во время маневров.
   - Тогда сюда даже этих двигателей более чем достаточно. Они же не смогут разогнаться сразу, равно как и затормозить. Пилот от перегрузки сразу без сознания окажется. Вот ведь черт. Новое, блин, оружие. Так мы скоро до каменных топоров скатимся. - проворчал Атью, чувствуя, как его злость улетучивается. Нестыковок и ошибок было слишком много для случайности. Может быть эти штурмовики и впрямь являлись новым оружием.
   - Я не специалист по части флотского вооружения и тактики. - сказал Мур: - но думаю, что эти корабли задуманы как скрытое оружие первого удара. Они на реактивной тяге, так что гравитонными установками их не засечешь, слишком малы, для масс-детекторов и способны к гиперпрыжку. Оружия маловато, но думаю, это вследствие необходимости нести запас горючего для реактивных двигателей.
   - Появится и врезать. Для наших целей самое то. - сказал Атью: - но они мне все равно не нравятся. Уродливые какие-то.
   - Главное - чтобы они бы эффективными. - ответил Мур. Тем временем техники окончательно закончили расконсервацию малых судов и доложили об этом.
   - У нас есть еще два часа до выхода в район. - сказал Мур, взглянув на часы. Потом штурмовики отправятся своим путем, а 'Гермес' - своим. Учитывая скорость передвижения штурмовиков нам понадобиться около двух недель, чтобы выйти к границе сферы Мейнхарда. 'Гермес' тем временем будет пробираться вдоль пояса астероидов. Он, если повезет, может выбраться и пораньше. Нам придется провести в этих коробках две недели. - добавил он, словно извиняясь.
   - Сэр. - обратился к нему подошедший Перси: - У меня все готово.
   - А как твоя ученица?
   - Мефала? Времени в обрез, сэр, но мы проиграли сценарий три раза, плюс дополнительные данные и советы на планшете. Все равно большую часть времени на автомате идти, только переход в гипер вручную включать, да в системе СОС подать. Сэр. - Перси чувствовал какую-то неловкость каждый раз, когда разговаривал с этим лейтенантом из СБ. Вроде и одет опрятно и чисто, строен, ладно сшит, и говорит гладко, а какое-то чувство вызывает... нехорошее, подумал Перси, глядя на то, как тот кивает головой подошедшему механику Клаусу Штайнке. Имперская СБ это, конечно контора серьезная, но не приговор, в конце концов, и там, наверное люди нормальные работают, вот только слишком он правильный какой-то. Все у него всегда по уставу и согласно правилам и нормам. Такие люди раздражают всех остальных своим скрупулезным следованием всем инструкциям и правилам, заставляя всех остальных задумываться о собственном несовершенстве. Еще лейтенант был слишком официален и вежлив. 'Скользкий тип' - так охарактеризовала его Амбромахия, а уже ее мнению Перси доверял как самому себе, а то и больше.
   - Ну, ладно, лейтенант, приготовьтесь к выходу в пространство. - сказал Мур, подчеркнув слово 'лейтенант'.
   - Я надеюсь, вы влезете в кабину... - добавил он вслед Перси с легкой улыбкой. Перси стиснул зубы и сделав вид, что не расслышал, проследовал к своему штурмовику.
   - Послушай, хватит тебе тиранить паренька, Генри. - сказал Атью: - Ему и так нелегко.
   - Кому из нас легко? - пожал плечами Мур: - Пусть жизни учиться, сопляк. Он думает здесь ему развлекательный круиз с шампанским. Отъел себе окорока на гражданке.
   - Ну, смотри сам. - Атью не мог противостоять Муру, даже словесно.
   - Ты можешь идти отдохнуть, Атью, у меня тут все схвачено. - добавил Мур.
   - Капитан приказала мне проследить за вашим выходом. - ответил тот. Приказ капитана обсуждению не подлежит, это старое флотское правило.
   - Конечно. Оставайся. - Мур отошел в сторону и сделал вид, что страшно занят осмотром двигательной части штурмовиков. Атью кивнул головой, больше самому себе, чем кому-либо и подозвал к себе Штейнке. Еще много надо было сделать. До выхода в район выброса оставалось полтора часа. Полтора часа, за которые много что надо сделать. Проверить еще раз, наверное уже в сотый, все системы и механизмы. Перезагрузить тактические компьютеры и ввести новые флэш-карты. Провести тестирование нейроники. И пилоты... где этот Боргкхарт? Атью нажал кнопку вызова на своем коммуникаторе.
   - Медицинский? Где Борг?
   - Сейчас, сэр... он должен быть здесь... минуточку, сэр. - Атью сжал губы и непроизвольно принялся отбивать такт левой ногой, как всегда, когда он нервничал.
   - Сэр, его здесь нет.
   - Что значит нет? Куда он мог подеваться? Найти Боргкхарта и ...
   - Я здесь, сэр. - Атью обернулся. Перед ним действительно стоял Боргкхарт. Стекло шлема было затемнено и лица не было видно, но индивидуальный номер на груди и звание...
   - Минуточку. Измените прозрачность. - Боргкхарт послушно убрал затемнение и Атью увидел его бледное осунувшееся лицо с тенями под глазами.
   - Просто свет глаза режет... - пожаловался он.
   - Я понял, можете вернуть затенение. Вы в состоянии управлять малым судном?
   - В Ударном Истребительном нет больных и здоровых, сэр. Есть живые и мертвые. - ответит Боргкхарт.
   - Понятно. Приступайте. - Атью проводил пилота взглядом. Старая закалка, подумал он, старая школа.
  
  
   - Внимание! До выхода на рубеж сбрасывания осталось тридцать минут! - раздался голос тактического компьютера. Перси уже сидел внутри кабины штурмовика. Внутри действительно было тесновато, хотя снаружи штурмовик был раза в два больше 'Центуриона'. Панель управления и оборудование кокпита было стандартным, добавилось несколько новых экранов и тумблеров, но в целом Перси чувствовал себя достаточно уверено. Он погасил внешнее освещение в кабине и остался один на один с зеленоватым свечением приборов и тактических мониторов. Руки привычно выполняли свою работу, проверяя системы, прогоняя тесты по электронному оборудованию. Экран нейропроцессора оставался потухшим за ненадобностью. Перси чувствовал себя спокойно и уверенно в этой 'скорлупе' из мощнейшего оборудования и вооружения, здесь никто не видел его и никто не мог ничего сказать про его размеры или габариты, здесь он был просто 'Марафонец-два', безымянная боевая машина. Он знал, что делать и делал это, испытывая внутреннее удовлетворение, когда это у него получалось хорошо.
   - Внимание до выхода на рубеж осталось двадцать минут. Последняя проверка всех систем! Зеленая готовность! - прозвучало в наушниках. Перси начал последнюю проверку. Тем временем снаружи техники уже убирали ненужное оборудование, увозили переносные станции заправки и обслуживания, закрепляли на местах подъемники. Вспыхнула лампа зеленой готовности. Перси вставил в прорезь флэш-карту инструкции. Тактический компьютер прогнал задачи, координаты и варианты флэш-карты через свой процессор и довольно мигнул красным огоньком. Инструкции загружены. Системы проверены. Теперь осталось только ждать. Перси огляделся вокруг. Через слегка затемненное стекло кокпита он видел немного внизу суету техников, соседние штурмовики, поднимаемые на ложементы и огромную шлюзовую дверь ангара с большими красными цифрами.
   - До выхода на рубеж осталось десять минут! Желтая готовность! - суета техников прекратилась. Все было расставлено по местам, закреплено и спрятано. В ангаре остались только четыре штурмовика, возвышающиеся на стандартных ложементах для выброса в пространство. На экране тактического компьютера установилась связь между кораблями группы.
   - Здесь 'Марафонец-Один'. - прозвучал в наушниках усталый голос Боргкхарта: - доложить о состоянии.
   - 'Марафонец-Два'. - откликнулся Перси: - Готовность.
   - 'Марафонец - Три' - лейтенант Мур: - Готовность.
   - 'Марафонец- Четыре' - капрал Мефала Тонг: - Вроде бы все в норме, сэр. Лампочек красных нет...
   - 'Марафонец- Четыре' - не засорять эфир. Отвечать по форме.
   - Есть, сэр. У меня как у всех готовность. - в эфире фыркнули, но потом Боргкхарт видимо решил оставить Мефалу в покое.
   - 'Гермес', это 'Марафонец-Один'. Готовность.
   - До выхода на рубеж осталось пять минут. Красная готовность! - шлюзовые ворота дрогнули и поползли в стороны. Красные лампы по обе стороны ворот начали мигать, предупреждая об опасности. Если бы в этот момент где-нибудь в корабле еще была бы атмосфера, то завыла бы сирена, однако в боевом режиме надобности в этом не было. Перси напрягся. Конечно, в начальной фазе полета, когда ложемент попросту выбросит наружу его штурмовик через шлюз, его внимание не требовалось, но он все равно слегка вспотел. Левая рука легла на регулятор скорости, правая - на ручку управления. Он был готов.
   - Внимание, говорит капитан корабля! - прозвучал голос Кэллахан: - Мы вышли на рубеж сброса. Удачи в пространстве. - ее перебил металлический голос тактического компьютера:
   - 'Марафонец - Один' - сброс! - ложемент вытолкнул машину Борга в открытый космос. Перси напрягся.
   - 'Марафонец - Два' - сброс! - с легким щелчком включилась антиперегрузочная система, предотвращая встряску. Штурмовик Перси вылетел в пространство. Перси тотчас переключился на ручное управление и отвел машину от баллистической траектории - мало ли, еще врежешься кто.
   - Молодец, второй. Отойди еще немного. - Боргкхарт.
   - Слушаюсь, сэр. То есть первый.
   - 'Это Марафонец- Три' я в пространстве.
   - 'Марафонец- Четыре'. У меня все в порядке.
   Здесь первый. Всем заткнуться. Выполняем маневр выхода на точку Кью. - четыре штурмовика развернулись и пошли в сторону от 'Гермеса'
  
  
   - Я думаю, что я поступила правильно. - сказала Сандра Кэллахан, наблюдая за ними через монитор внешней связи. Она повернулась к инженеру Атью и повторила: - именно так как надо.
   - Вы могли бы пойти с ними, мэм. Вместо Мефалы. - без особой надежды заметил Атью. Кэллахан отрицательно покачала головой.
   - Нет. Я капитан. И я покину это судно последним.
   - Я знаю, мэм.
   - И хватит об этом. У нас еще много дел. Прикажите рассчитать и выйти на траекторию удаления от 'марафонцев'. Нам нужно уйти от них как можно дальше, прежде чем нас обнаружат.
   - Да, мэм. - Атью принялся раздавать команды и приказания, корректируя текущий курс.
   - Надеюсь это не будет напрасным... - прошептал он себе под нос, глядя как штурмовики уходят из зоны прямой видимости. Потому, что по всей вероятности у них самих шансов почти не осталось.
  
  
  
   - Вот ведь какая ерунда... - капрал Берговиц облизал пересохшие губы. Еще одно помещение, не указанное ни на какой карте этого комплекса. Капрал уже начинал сомневаться, а соответствует ли реальности хоть один план этого огромного отвратительного строения. Солдат современной армии, оснащенный гравитационными захватами, тактическим шлемом и мощным оружием в состоянии контролировать противника на территории до пяти квадратных километров. Поднявшись над местностью до километра и активировав систему пеленга и обнаружения он может подавлять огневые точки и очаги сопротивления. Гражданские лица им вообще в расчет не принимаются. Строения и вероятные укрытия, при нужде он может попросту разнести в клочья издалека, применив мощное ракетно-бомбовое вооружение, ни для кого не секрет, что один миллиграмм антиматерии способен разнести в клочья небольшой город. Однако сейчас все было по другому. Комплекс должен остаться нетронутым. Это понятно, да? Так точно, сэр - ответил капрал, как и все капралы любой армии отвечают, когда им отдают прямые приказания. Даже если они глупые или самоубийственные. Далее - желательно подавить все вероятные очаги сопротивления, но причиняя минимум ущерба оборудованию. При этом - внутри комплекса из-за обилия металла, электроники и движущихся частей толком не работал ни один сканнер и тактический шлем становился бесполезным. Бронескаф и гравизахваты также становились ненужными. Первый - из-за своей громоздкости, а второй потому что взлетать было некуда. В тесноте переходов, трубопроводов и вентиляционных шахт, в этом хаотическом переплетении механизмов их знания и умения оказались абсолютно не нужны. Они конечно же контролировали большие пространства цехов по конвейерной сборке и складских помещений готовой продукции, но все остальное... А именно там, в этих маленьких запутанных и тесных коридорчиках, ведущих неизвестно куда и начинало выходить из строя оборудование, прорывать трубопроводы, замыкать электропроводку. Капрал считал это саботажем и был прав. Он каждый раз высылал отряды по зачистке местности, каждый раз устранял неисправности, но это происходило в другом месте. Снова и снова. Учитывая то, что придется воевать в тесных помещениях и из страха за оборудование комплекса командование забрало у бойцов их обычное вооружение и выдало облегченные версии, полицейской разновидности. Станнеры, соник-пушки, маломощные лазерные импульсники. Один умник посоветовал взять огнеметы, но те вызывали однозначную реакцию автоматической противопожарной системы комплекса - как только кто-нибудь из бойцов пускал в ход огнемет, та сразу же погребала его под слоем противопожарной пены и, что было еще хуже, временно отключала все процессы на линии. Если еще можно было как-то мириться с тем, что после выстрела приходилось выкапывать стрелявшего из-под пожарной пены, то с остановкой линии никто мирится не собирался.
   - А жалко... - подумал капрал, рассматривая очередную дверь, ведущую в неведомое: - Жалко, я бы сейчас приоткрыл ее просунул в щель ствол, выпустил два литра горючей смеси и все крысы, какие там есть, сгорели бы к такой-то матери. Пламя в принципе для этих чертовых роботов безвредно, а люди умирают от ожогов, любая органика сгорает, коагулируется и вспухает пузырями. Здорово, да? - здесь капрал даже языком прищелкнул. Вот только неосуществимо. Придется все делать по дурацким правилам. Капрал вызвал на связь свое отделение и приказал четверым отделиться от основного поиска и подойти к нему. Через некоторое время его бойцы встали по обе стороны от двери. По его знаку один из них, высокий с резкими чертами лица, по фамилии Картман рванул с пояса бластер-гранату и бросил ее в приоткрывшуюся дверь. На бластер-гранату автоматика комплекса не реагировала, а человека приводила в состояние ступора. Вот только от нее так легко укрыться...
   Сразу после разрыва бойцы ворвались в помещение и заняли позицию возле дверей, причем каждый отслеживал свой сектор, лучи света от спаренных со стволами фонариков метались по сторонам. Это была еще одна хитрость капрала, он знал, что его бойцы получают всю информацию в шлемах независимо от освещения, но противника мощный свет мог ослепить. На секунду, но этого достаточно.
   - Картман, Долл - налево. Просеро - со мной. Лоунс - остаешься следить за выходом. - привычно распределил людей капрал. Помещение было не очень большим, но как обычно заполненным таким жутким переплетением каких-то трубопроводов, что придется лично обследовать все уголки. Это никому особенно не нравилось, но приказ есть приказ.
   - Не расслабляться, следить в оба. Долл - ты за старшего в той паре, ясно?
   - Понял.
   - Вперед. - капрал двинулся вперед, перешагивая через какие-то трубы и шланги, за ним, чуть сзади и в стороне шел рядовой Просеро, держа лазерный излучатель наготове. Просеро был из нового призыва, еще необстрелянный и молодой. Поэтому капрал всегда брал его с собой - так было меньше риска, что парень выстрелит кому-нибудь своему в спину, уронит излучатель на ногу или черт знает что еще. В остальных своих людях капрал был уверен, Долл и Лоунс были уже ветеранами, Картман служил в войсках четвертый год и отличался немногословностью и надежностью.
   - Держись справа, Просеро. - сказал Бертовиц.
   - Да, сэр.
   - И смотри, не пали во все стороны!
   - Да, сэр. - Просеро сместился вправо, споткнулся, упал, выронил оружие, блеснул луч лазера, раздался резкий хлопок и струя пара с резким шипением ударила вверх.
   - Твою мать! - капрал поймал рядового за шиворот и встряхнул, словно наблудившего котенка: - Ты что творишь, ублюдок?
   - Что там у вас? - поинтересовалась вторая двойка.
   - Все нормально. - сказал капрал в лангрифон тактического шлема, потом повернулся к рядовому Просеро: - Вставай. Да вставай, сволочь! Подбери оружие и вперед. Что еще такое?
   - Н-не могу найти оружие, сэр... - сказал рядовой. Его била крупная дрожь.
   - Что? Ищи!
   - Сэр, пар, мешает... - клубы пара из пробитой Просеро трубы окутали почти все помещение.
   - Идиот. Переключи визор в другой режим и все. - капрал чувствовал, что он начинает звереть. На черта вам враги, если у вас есть такие солдаты!
   - Сэр... я уже пробовал. -сказал Просеро, облизнув пересохшие губы.
   - Здесь вторая двойка, капрал. У нас проблемы со зрением. Этот чертов пар забивает все каналы. - возник в эфире голос Долла, заставив капрала опустить руку, которой он уже собирался отвесить хороший подзатыльник обнаглевшему салаге, не умеющему даже визор настроить.
   - Здесь Лоунс. Подтверждаю. Это салага стрельнул?
   - Заткнись, Лоунс. - капрал опустил карающую длань, занесенную над Просеро и принялся переключать режимы визора. Чертов пар затмевал собою видимость на всех каналах, капрал чертыхнулся и включил обычный вид. К этому времени пары пара заполнили собой все помещение и капрал едва мог разглядеть свою собственную руку, вытянутую перед собой. Судя по всему в этом паре были примеси каких-то сверхлегких металлов, не позволяющим сканировать помещение, а тепловые визиры глохли в повышенной температуре этой импровизированной 'бани'. Вдруг в эфире раздались какие-то перхающие звуки.
   - Что такое? - спросил капрал, не двигаясь с места.
   - Это я ... кхе-кхе... рядовой Про... кха... кха...
   - Что с тобой, твою мать, опять?
   - Кха... сэр... я ... пытался шлем открыть кха-кха... всего на столечко... - в шлеме раздались отвратительные звуки. Рядового Просеро выворачивало наизнанку. Капрал собирался было сплюнуть, но удержался. Конечно же это был не просто пар. Конечно же было глупостью открывать шлем, пусть даже на столечко. Конечно же этот дурак нахлебался этой непонятной белой мути, которую сам и напустил, а теперь придется уходить отсюда, вызывать инженеров, откладывать патруль и получать нагоняй от начальства. И теперь его еще и рвет. Сволочь, Просеро, он у меня из наряда теперь сто лет не вылезет, ярился капрал. Он уже нащупал его плечо и рывком поставил на ноги.
   - Так, Долл и Картман - отходим. Лоунс, как у дверей?
   - Пар, сэр. Ни хрена не видно.
   - Точно, сэр, мы с Картманом на ощупь идем. Ни хрена ни видать. У вас есть карта этого помещения? Мы бы пошли по целеуказателю. - капрал тихонько выругался и стиснул зубы.
   - Карты нет, Долл, выбирайтесь сами.
   - Хорошо, сэр. - Долл что-то пробормотал себе под нос перед тем, как выключить связь. Наверняка ругательство.
   - Погоди-ка... постой! Долл и Картман - оставайтесь на месте. Повернитесь назад и идите вдоль стены, так вы дойдете до нас с этим салагой. Потом двинемся дальше вместе. И еще, Долл!
   - Да, сэр?
   - Пусть Картман возьмет тебя за плечо, так вы не потеряете друг друга.
   - Понял, сэр. - Долл отключился, оставив капрала только гадать, что он на самом деле думает о перспективе двигаться вслепую, да еще и держась друг за друга.
   - Вот ведь черт... Просеро! Держись за меня. Оружие нашел?
   - Кхе... нет, сэр.
   - Что же, после того, как мы откачаем этот чертов пар, тебе придется найти его, сынок. Пусть даже тебе придется заниматься этим остаток твоей жизни. - проворчал капрал, нащупывая стену.
   - Да... кха... кха, сэр... - снова раздались булькающие звуки. Некоторое время они с капралом искали стену, постоянно натыкаясь на какие трубопроводы, механизмы, спотыкаясь обо что-то непонятное.
   - Сэр, это Долл. Мы добрались до стены. Ждем вас.
   - Ясно. - капрал протянул руку вперед и нащупал чье-то плечо.
   - Это ты, Долл?
   - Нет, сэр. Это Картман. Долл тут рядом.
   - Хорошо. Запомните порядок. Первым идет Долл, за ним этот Просеро, потом я и Картман. Всем ясно?
   - Ясно, сэр.
   - Будьте внимательны и поднимайте ноги выше. Не хватало еще переломанных ног. - капрал запихал Просеро в самый центр их цепочки, чтобы тот ничего больше не натворил. Они медленно двинулись к выходу, сквозь клубы ослепляющего белого пара, плотные как вата.
   - Извините, сэр... - на этот раз это был Картман, замыкающий.
   - Что у тебя?
   - По-моему все перепуталось, сэр.
   - Ну?
   - Этот молодой, где он? То есть, Долл идет впереди, я понял, потом вы, а потом я, потом...
   - Картман, ты что совсем с ума сошел? - спросил капрал. Похоже у них у всех уже начинались галлюцинации.
   - Ты дебил, Картман, я держу Просеро за плечо! Впереди идет Долл, его держит Просеро! А ты держишь меня. - терпеливо объяснил он еще раз: - Тебе понятно?
   - Понятно, сэр. Вот только...
   - Что там еще, Картман?
   - Если Долла за плечо держит Просеро, Просеро держите вы, а вас держу я...
   - То что, мать твою, Картман?! - уже не сдерживаясь заорал капрал.
   - То кто тогда держит за плечо меня? - некоторое время в эфире царила тишина, нарушаемая лишь легким потрескиванием статического электричества, а потом капрал заорал:
   Ложись! - и начал вскидывать оружие, оборачиваясь назад. Хватка на его плече ослабла, должно быть Картман упал на пол и Бертовиц надавил на спуск, посылая назад, в белое марево пара веер лазерных лучей. Если бы капрал продолжал стрелять еще некоторое время, то он бы понял, что лучи лазера просто-напросто поглощаются частичками пара, вызывая еще большее испарение и затуманенность но никакого эффекта. Но капрал поскользнулся на чем-то мокром и упал лицом вниз, не выпустив из рук оружия. Упав и приложившись со всего маху об пол визором шлема он вдруг отчетливо увидел цвет жидкости, на которой он поскользнулся.
   Кровь.
   Капрал повернул голову вбок и увидел, что пар висит в нескольких сантиметрах от пола. Внизу, же, там, куда он упал все было видно. Лежащий совсем рядом Картман, с неестественно запрокинутой головой и лужей крови вокруг, трубопроводы, еще одна лужа, и кто-то в ней, наверное Просеро, у стены проломленный тактический шлем с разбрызганной красной-коричневой жижей внутри и надписью вдоль ободка - 'Долл'. И ноги. Две пары ног в легких, легкомысленных спортивных кроссовках, не принадлежащих никому из них. Капрал заорал, выдергивая из-под себя излучатель, но в следующий момент кто-то уперся ему в спину коленом и он понял, что их было трое.
   Чертов Просеро! - успел подумать капрал как раз перед тем, как его выключили ударом по шлему.
  
  
  
  
   Роб... то есть полковник... - клапан палатки отогнулся и появилось лицо лейтенанта Сонтра, как всегда перепачканное какой-то смазкой и очень виноватое.
   Что тебе, Сонни? - спросил Шухарт, не отрываясь от стола. Перед ним, на мониторе компьютера разворачивалась схема комплекса.
   Тут Рэм и Монти в канализационные шахты что на пятом уровне слазили... на патруль нарвались. Но ты не волнуйся, все чисто. - поспешил успокоить командира Сонтр, глядя, как тот поднял голову.
   Там человек пять было, они их в ножи взяли...
   Как это? - не понял Шухарт. Бойцы современной армии, увешанные оружием и сканнерами, датчиками движения и броней погибли от ножей Рэма и Монти, местных авантюристов и охотников. Может еще небо на землю упало?
   Там утечка пара была, и Рэм с Монти говорят, что 'гости' как в пар попали, так и ослепли. Что-то у них с приборами случилось, они как котята во все углы тыкались. А у наших монохромные поляризованные очки с собой были, да респираторы, что ремонтники используют. В прошлом году, помнишь, авария на трассе была, так...
   Я помню аварию в прошлом году, Сонни. - перебил заместителя Шухарт: - Что там дальше?
   Ну, вот, они и воспользовались случаем, раз пар всех оглушил - подошли совсем близко и перерезали всех ножами, ты же знаешь их, у них ножи из сверхпрочной стали и размером с мою руку, наверное. Они еще ими аллигаторов на южном побережье потрошили...
   Пар? Ну, конечно же! Он горячий, а значит инфа-режим визора не работает. В нем примеси органики и металла, после зоны С и Д, а значит на работают и сканнеры по обнаружению металла и органики! Если была утечка, значит пар бил с силой, массы воздуха перемещались, сбивая детектор движения! Черт, да что-нибудь там обнаружить можно только в монохроме или с помощью масс-детектора. - сказал Шухарт, схватившись за голову: - Какая идея! Монохром не используют военные - слишком некачественное изображение, а масс-детектор слишком громоздок, чтобы нести его на руках, слушай, ты гений, Сонни! - Шухарт встал и в волнении стал метаться взад и вперед в тесном пространстве палатки .
   И звуковые детекторы также стали бесполезны - там наверное свист от утечки стоял, все сканнеры оглохли, а в обычном режиме также ничего не видно! Дуракам везет... - Шухарт сел и обхватил голову руками: - Но такое подействует только раз... только один раз, а потом они будут знать, потом они что-нибудь придумают... Сонни!
   Да?
   Ты говоришь, они убили всех? Никто не скажет об этой ловушке 'гостям'?
   Эээ...
   Ну, вот, балбесы чертовы, тут такой шанс был сделать козью морду этим гадам, а они упустили кого-то, так?
   Ну...
   Молчи, вижу, что так. Оставили кого-то в живых?
   Да, Роб, но...
   Ну я же говорил! Ничего не могут сделать как следуют, теперь гости будут знать и в следующий раз не купятся на этот трюк!
   Роб... нет, они все сделали правильно... - сказал Сонни.
   Все сделали правильно? Что же ты тогда мне такую морду... - не договорил Шухарт. Ему вдруг стало страшно. Не за себя. За себя он уже давно не боялся, с того самого дня, как стало известно, что Лида и Дана пропали, что его дочки где-то потерялись в суматохе эвакуации. До сих пор он надеялся, что они эвакуировались со всеми, что их просто не найти в тех тесных коридорах, куда переселились сорок тысяч человек, ведь некоторые родители находили своих детей только через несколько дней, ведь ни толковой связи, ни учета не было. Жена Шухарта искала детей по бесчисленным палаткам и возле полевых кухонь, но пока результатов не было. А сам Шухарт надеялся. Это все, что у него оставалось.
   Они все сделали правильно, Роб... правда оставили одного в живых, но они взяли его с собой... это язык. - сказал Сонтр, отводя взгляд от командира.
   Язык... так ведь это хорошо, что язык. - сказал Шухарт, едва выговаривая слова. Слова застревали в гортани каменными глыбами, срывались с губ как в пропасть - безвозвратно, безнадежно...
   Ну, они его сразу и допросили, как только в безопасное место приволокли. А потом сразу ко мне... я и говорю, мол, давайте я сам шефу скажу, а то вы ... и вообще... прости меня, Роб... прости, что так все получилось...
   Что ты мелешь? - спросил Шухарт, вставая: - Что. Ты. Мелешь?! - он схватил лейтенанта за грудки и встряхнул.
   Дана и Лида... они... я же сразу говорил, много раз говорил, Роб, чтобы родители следили, нельзя на пляжи без взрослых, там же аллигаторы бывают... а теперь вот... десантники Сунны их 'ягуарами' называют... Роб... - говорил лейтенант Сонтр, путаясь и мешая слова. Шухарт медленно разжал пальцы.
   С ними еще пятеро подростков было... я сказал им пусть пока молчат... родители не знают, а я к тебе сразу... - говорил Сонтр, но Шухарт уже не слышал его. Он словно погрузился в какую-то ватную стеклянную тишину, звуки и запахи исчезли, исчезли и краски, он просто смотрел в пространство, а перед его глазами медленно расцветала черно-белая роза, покрытая уродливыми шипами, вырастая и заполняя сердце чудовищной, звенящей пустотой.
   Где он? - спросил Шухарт, не узнав своего голоса.
   Роб, не надо, это ничего не решит, а потом мы еще не все узнали и Галактическая Конвенция... - начал было лейтенант, но Шухарт стиснул зубы и медленно, страшно медленно произнес: - Я. Хочу. Знать. Где. Он.
   Он тут, за палаткой. - Шухарт поднялся с места, его тело сразу словно бы отяжелело, он сделал несколько тяжелых, бесконечных шагов к выходу из палатки, отогнул полог, увидел Рэма и Монти, старающихся не глядеть ему в глаза и стоящего между ними человека в военной форме со связанными руками. Шухарт, не обратив ни на кого внимания, медленно подошел к пленнику.
   Говори, что знаешь. - сказал он, чувствуя, что он на самом деле где-то далеко, где-то там, где нет этих уродливых черно-белых роз и этого нелепого человека в военной форме с перепачканными ботинками и кровоподтеком на нижней губе.
   Капрал Бертовиц, сэр, порядковый номер триста сорок пять ноль восемь сигма тридцать, войсковая часть - подразделение мотопехоты первой пехотной дивизии Белейского Таганата. Согласно Галактической Конвенции имею право не отвечать на остальные вопросы, сэр. - сказал пленник, пытаясь выпрямится.
   Говори про девочек... - вытолкнул камни из своего рта Шухарт. Где-то в груди захолонуло - 'моих девочек'. Говори про моих девочек, сукин сын, говори сейчас же, или я разорву тебя на части вот этими вот руками, лучше скажи мне все, что ты знаешь про них, сволочь... - так думал Шухарт, глядя прямо в глаза капрала. Пленник видимо понял это, он побледнел и отшатнулся от Шухарта, наткнувшись на Рэма, стоящего прямо позади.
   Я расскажу, сэр, но я к этому не причастен, сэр. Я просто пехотинец, а в первую волну высаживались десантники из Джаннской Сунны, сэр... я не уверен , но я слышал об этом... они хвастались вечером, я просто слышал, вот и все... - Шухарт слушал, чувствуя, что черно-белая уродливая роза выросла в его сердце и стала такой большой, что ему уже трудно дышать, что ему трудно думать и говорить, что просто надо упасть и скорчиться в маленький комочек, чтобы она не увидела, чтобы она заставила замолчать этого человека в капральской форме... заставила замолчать сейчас же!
   Роб, не надо! - лейтенант Сонтр перехватил руку с бластером: - Роб!
   Я тут не при чем! - закричал пленник, пытаясь вырваться.
   Роб! Роб, посмотри на меня! - Сонтр добился, чтобы Шухарт взглянул ему в глаза: - Роб опусти оружие. Зачем тебе бластер сейчас? - Шухарт разжал пальцы, позволив Сонтру забрать излучатель, вяло удивившись - действительно зачем мне оружие? Я сделаю это руками, зубами, я перегрызу глотку за моих девочек... я...
   Роб, не надо, Роб, погоди, я с тобой... Рэм, Монти, уведите этого ... капрала! Роб, я здесь...
  
   Страх убивает душу, страх убивает человека. Никогда и ничего не бойся. Не бойся как животное, ты можешь боятся как человек, высшим разумом и сердцем, но не животом. Так мать, спасая свое дитя жертвует своей жизнью. Так воин, исполняя свой долг защищает свой народ ценой своей жизни. Так человек жертвует своей рукой, чтобы спасти жизнь. Но только зверь может позволить своему страху погубить себя. Семя Антропоса - семя бесстрашия! Только страх толкает людей на жестокость, подлость и предательство. Страх лежит в основе большинства человеческих пороков. Не позволяйте же дракону по имени страх поселиться в вашем сердце. Убейте его! Сперва гневом, а потом и разумом. - здесь священник объединенной церкви Антропоса сделал паузу и стоящие перед ним люди склонили голову, хором ответив ритуальное:
   Тиима.
   Не тот смел, кто идет на рать с крепким оружием и с силой в деснице, а тот, кто мал и слаб, однако не склоняет своей головы. Что для сильного пустяк, для слабого - подвиг, но и у сильных есть свои слабые места. Предводители боятся, что их свергнут, кумиры боятся стать забытыми, красавицы - стать старыми. Не бойтесь! Все мы равны перед Жницей Печалей, что придет к нам в белом одеянии и с костяным серпом.
   Тиима. - хором ответили прихожане.
   Все мы падем под ее серпом как колосья во время жатвы, а раз всем нам уготована одна судьба, то какое место может занимать страх в вашем сердце? Любовь, радость, верность, преданность - столько всего не поместится в вашем сердце, если вы пустите туда страх! Пусть же свершиться худшее и вы встанете на пепелище ваших домов с вырванными сердцами и мертвыми глазами - но без страха! Пусть же всегда рядом с вами идет по левую руку Жница Печалей, напоминая о себе и о том, насколько остер ее серп. Пусть она скажет вам, как глупы и ничтожны ваши страхи! Засыпая, будьте уверены, что вы уже не проснетесь, ведь каждый раз вы умираете и что может быть блаженней этой смерти? Не бойтесь. Худшее что может быть в этой жизни - не смерть, ибо к ней все мы стремимся и рано или поздно придем. Худшее - отказаться от самого себя и своих желаний, стремлений и мечтаний. Испугаться жизни. Испугаться себя. Жить в страхе. Умереть в страхе. И тогда имя тебе будет не человек, но тот кто дрожит в страхе. Тиима! - закончил свою проповедь Амибал Кромвел, кардинал и верховный жрец Истинного учения Антропоса.
   Тиима! - склонились в поклоне прихожане, ожидая, пока верховный жрец и кардинал их благословит. Его преосвященство милостиво осенил своих чад своей дланью и неспешно удалился за парчовые занавеси, закрывающие пространство сразу за алтарем. Ромул проследовал за ним. Ему была назначена встреча. Он знал, что хочет услышать Амибал и сказал это ему. Надо ждать сигнала, а потом все пойдет как по маслу и вы и ваша истинная религия навеки восторжествуют. Тиима. Приготовьте людей, ваше оружие уже доставлено в храм, все исправно и смазано, проверьте сами, боеприпасов на маленькую войну хватит.
   Хорошая проповедь, ваше преосвященство. - сказал Ромул.
   Люди всегда ожидают чего-то большего. На прошлой недели я читал проповедь о вере. О вере в бога, в Антропоса, в человека, в победу. Вы верите в нашу победу, господин советник? - он прищелкнул пальцами и Ромул почтительно склонился, скрывая улыбку.
   Ромул, ваше преосвященство.
   Да-да, конечно. Верите ли вы в нашу победу?
   Конечно, ваше преосвященство. Верю.
   И я тоже. Странно... - сказал жрец-кардинал, остановившись возле большого окна. Из окна открывался отличный вид на метрополию, уже начинало темнеть и многочисленные огни и вывески города завораживали своей причудливой игрой.
   Странно. - повторил он: - несмотря на то, что говорит мой разум, я верю в свою победу. Ибо вера есть противоположность знания, Ромул. Чем больше ты знаешь, тем меньше ты веришь. И наоборот - чем меньше ты знаешь, тем больше ты веришь. Знания лишают нас силы, а вера - придает их нам. Знание говорит мне, что дворец хорошо охраняется, что стража выучена и вооружена, что доверять людям с императорским кондиционированием, задумавшим бунт против императора глупо... - жрец-кардинал отвернулся от окна и задумчиво уставился на Ромула.
   Ваше преосвященство, я же объяснил...
   Тссс... не надо слов, мой мальчик. Подойди ко мне. - кардинал положил свою большую ладонь на лоб Ромула и тот вдруг почувствовал, как у него подкосились ноги.
   И вера все же говорит мне, что я поступаю правильно и что мое учение благодаря этому станет сильным как никогда. Хотя я и знаю, что это будет нелегко. Ты человек со змеиным коварством и собачьей преданностью... я знаю, что ты поступишь так, как надо. - кардинал убрал ладонь со лба и Ромул сразу же вздохнул свободнее.
   И на груди своей я пригрел змею, впрочем ее стараниями истинная вера воссияет в веках... ты веришь в победу, Ромул и хотя ты считаешь, что твоя победа и моя победы - это разные вещи, уверяю тебя, это не так... - жрец-кардинал сел в кресло и закрыл лицо руками.
   Я дам тебе своих людей. - сказал он, не отрывая руки от лица: - В чем, как не в этом суть учения...
   Ваше преосвященство?
   Суть учения... спросите меня об этом, когда я умру. Но даже уйдя из жизни я останусь здесь. - кардинал вытянул руку и коснулся груди Ромула, слева, там, где сердце: - даже если ты и думаешь, что у тебя там не останется места. Вера спасет тебя там, где не останется места ни страху, ни ненависти. Там, где не поможет надежда, там, где не останется любви. Помни об этом, сын мой...
   Теперь только надо дождаться сигнала, ваше преосвященство... - сказал Ромул, слегка наклонив голову. Он был слишком стар, для того, чтобы сгибаться пополам или падать в ноги. Слишком стар, слишком устал и слишком близок к смерти, чтобы чего-нибудь боятся, хотя по правде говоря, этот человек вызывал у него некий неприятный холодок. Его проблема в том, что он как некий пришелец, как чужой и чуждый нам, подумал Ромул, как человек из того стихотворения - видит горы и леса, облака и небеса, но не видит ничего, что под носом у него. Он похож на умного слепого, в другое время я бы с легкостью сошелся с ним и мы бы сыграли партию-другую на веранде моего дома. Но не сейчас. Сейчас все слишком...
   Я согласен. - кивнул головой жрец-кардинал: - все слишком важно для того, чтобы медлить. Ступайте.
   Но...
   И настанет час, когда реки выйдут из берегов, а небо опрокинется тысячью звезд... - нараспев произнес жрец-кардинал, снова начиная говорить нараспев. Ромул не мог нормально воспринимать этого человека, больше всего он напоминал юродивого, шута, изредка говорящего страшную правду.
   Тиима... - Ромул еще раз склонил голову. В чужой монастырь со своим уставом не лезь.
   И восторжествует истинное учение...
   Тиима...
   О прочем же, суетном и мирском переговори с моим верным слугой Атласом. Ступай. - узкая рука его преосвященства, перевитая венами и сухожилиями, едва шевельнулась, давая понять, что аудиенция закончена.
   Тиима, ваше преосвященство... - Ромул попятился назад, покидая помещение. Снаружи его ждал Атлас, заместитель его преосвященства по мирским вопросам, невысокий и пухлый человек, одетый в мантию объединенной церкви.
   Нам нужно поговорить. - сказал Атлас, открывая потайную дверь в стене: - Следуй за мной. - и он нырнул в стену. Там, за стеной из броне листов дюраллоя, надежно защищенный от прослушивания и сканирования, находился личный кабинет Атласа.
   Проходи, садись. Выпьешь чего-нибудь? - Атлас пододвинул кресло к гостю, сам устроился напротив, открыв небольшой бар, спрятанный в каминной полке.
   Бренди? Есть хороший сорт, очень редкое... впрочем если хотите вина или... - рука Атласа прошлась по полке, на мгновение показав разноцветные ампулы с семутой.
   Не стоит беспокоится. К сожалению я вынужден себя во многом ограничивать. - покачал головой Ромул.
   Аскетизм похвален и угоден богу. Но здесь, в этом кабинете можете расслабиться. Никто нас не слышит и никто не знает что здесь происходит. Вина?
   Нет. - снова отказался Ромул: - Но, если вы не против, я пожалуй закурю.
   Ради бога. - Атлас выждал, пока Ромул закурит сигару и устроится в кресле поудобнее, сам он все-таки плеснул себе немного бренди на дно пузатого бокала. Ромул наблюдал за тем, как он подносит бокал к носу, как раздуваются ноздри, улавливая драгоценный аромат. Гурман, гурман, это видно, ценит каждую минуту и секунду, любит вкусно поесть и выпить, это же относиться и к его сексуальным отношениям, к тяге к власти, ко всему. Надо быть осторожным, здесь именно он все решает, а не этот надутый мешок со скипетром, он просто 'кукла', марионетка для верующих, хотя и мудрый старикан, как же он допускает такое... - подумал Ромул, катая сигару между пальцев.
   Итак. Вы наверное гадаете, зачем я вызвал вас сюда... - спросил Атлас, внимательно глядя на Ромула. Ромул наклонил голову - нет, не гадаю. Знаю. Знаю все. Сейчас ты будешь проверять меня на вшивость, ты же осторожный сукин сын, и ты не веришь, что есть бесплатный сыр, ты прав, такого нет, надо только заставить тебя поверить в то, что я запрашиваю высокую цену, тогда мы поторгуемся и ты будешь весь мой, с потрохами.
   Правильно, не гадаете. Вы знаете, что так и должно быть - сделал вывод Атлас: - И для того есть причины. Во-первых чисто прагматические. Амибал верит в то, что если ему предоставить высокую трибуну, то вся империя пойдет за ним, верит в свою победу и торжество справедливости, верит... черт, он иногда заходит слишком далеко. Я... принадлежу к реалистам. Даже если вы и поможете нам захватить дворец и убрать Марка Второго, это ни к чему не приведет. У нас довольно много людей в столице, но они не военные и большинство никогда не держали оружие в руках. И даже если мы захватим дворец в тайне, то как только об этом станет известно, императорская гвардия выкинет нас оттуда.
   Мы можем задействовать в обороне автоматические охранные системы. - напомнил Ромул. Атлас только поморщился.
   Это даст нам еще полчаса, но итог будет тот же. Власть в империи не у того, кому принадлежит дворец. И вы это знаете. Народ не поддержит никого на троне, кроме семьи императора. К власти можно прийти на штыках, но долго на них не усидишь. Тем более, у нас и штыков-то кот наплакал. Вы это прекрасно понимаете, не так ли? - Атлас откинулся назад и отпил из бокала немного бренди. Потом наклонил голову, изучая реакцию Ромула.
   Напрашивается вывод... вывод и вопрос. Вывод следующий - вам и не нужно чтобы мы захватили власть, вам нужно просто чтобы кто-то штурмовал дворец в определенное время. А вопрос - вопрос следующий. Зачем вас это выгодно? Есть конечно несколько версий, от обыденной, до экзотических. Начиная от того, что вы хотите заслужить доверие у императора, раскрыв наш заговор и ... но, впрочем я бы предпочел выслушать это от вас. - Атлас поставил бокал на стол и сцепив руки на колене, посмотрел на Ромула.
   Наконец-то кто-то задает верные вопросы. - сказал Ромул, погасив сигару: - Я уже думал, что вы и в самом деле такие тупые фанатики, какими кажетесь. - Атлас в ответ только кивнул - дескать не надо тут мне... дело говори.
   Я, как советники императора все прекрасно понимаю. И мне действительно нужен этот захват дворца и смерть Марка Второго. И я понимаю, что ваши так называемые бойцы и секунды не продержаться против гвардейских полков. Так и задумано. Банда заговорщиков врывается в дворец, по халатной небрежности шефа СБ Лойолы, убивает императора. А потом все идет своим чередом.
   То есть?
   То есть гвардия уничтожает заговорщиков. Шеф СБ попадает под горячую руку наследников императора. На трон всходит Асмунд.
   О!
   Да, Асмунд. К этому времени он безоговорочно поддерживает меня и любые мои предложения будут восприняты им как приказ.
   Кондиционирование?
   Именно. В то время, пока вы захватываете дворец, Асмунд проходит кондиционирование в ээ... одном помещении, этим занимается мой человек, высококлассный специалист и шатенка.
   Шатенка?
   Не обращайте внимания. Асмунд падок на определенный тип женщин.
   Ясно. Значит вот как... - задумался Атлас: - в конце концов у вас прямая власть над всей империей через Асмунда, подвергнутого кондиционированию, нет соперников, так как Лойола себя скомпрометировал, и уничтоженная группа заговорщиков... что же, звучит достаточно логично. И вы наверняка уже знаете мой следующий вопрос, не так ли?
   Что вам за это будет? Боюсь, большинство приверженцев культа, предпринявших атаку на дворец будут убиты, а Амибал Кромвел осужден Верховным Трибуналом империи.
   Не очень-то заманчиво...
   Но отдельные лица... которые участвовали в заговоре для вида, а на самом деле помогали империи, внедряясь в логово змей, эти лица будут вознаграждены... Я даже думаю, что эти лица станут вторыми после меня. Мне нужны умные люди наверху, а особенно после переворота, нужны новые люди, не замешанные во всей этой дворцовой грызне и не принадлежащие ни к каким объединениям. Понимаете, о чем я?
   Думаю да... - Атлас допил бренди и задумчиво уставился на пустой бокал: - вы предлагаете мне предать моих собратьев, подставить Верховного Жреца и опорочить Истинное Учение в глазах верующих на много поколений... ничего конкретного при этом вы мне не обещаете...
   Именно так. Впрочем, я могу предложить деньги. - Ромул смотрел на пальцы Атласа, пальцы непрестанно шевелились, они делали какие-то малозначительные движения, поглаживали бокал, сминали этикетку от бренди, барабанили по столу. Это нормально, надо только ждать, ждать, когда они замрут, подумал Ромул, он же не дурак, этот Атлас, понимает, что такое обещание значит многое, а в таких случаях никто и не говорит об оплате, просто быть зачисленным в КОМАНДУ, быть своим среди тех, кто вершит судьбу, этого достаточно для любого, это больше чем миллиарды кредитов, он должен понимать это. Что он решит?
   Нет, думаю не стоит тут говорить о деньгах. - решился Атлас: - достаточно вашего слова. Я не настаиваю на оплате. Мне будет приятно работать с вами рядом. - умный парень, подумал Ромул, все-то он понял сразу, все-то просек, хотя наверняка теперь ночь не будет спать, ворочаться и спрашивать себя, а не продешевил ли?
   Думаю, теперь нам надо обговорить еще кое-что... - сказал Ромул: - В частности порядок ваших действий на бумаге а также реальный ход событий... я бы не хотел чтобы происходили всякого рода случайности.
   Думаю, что я могу предотвратить ... некоторые из них. - улыбнулся в ответ Атлас. Он уже записал весь разговор с императорским советником на пленку и теперь, в случае, если заговор провалится, или его 'случайно' убьют во время переворота, то имперские органы службы безопасности тут же получат копию. Заместитель Верховного Жреца Истинной веры умел обезопасить себя от случайностей. Ромул только кивнул в ответ на замечание Атласа. Он так и думал. Все шло по плану. Ромул вышел, на прощание кивнув головой. Атлас откинулся на спинку кресла и налил себе еще бренди. У него будет нелегкий выбор.
  
  
   Тем временем многочисленные патрульные такшипы и разведывательные суда Белейского таганата прочесывали пространство в поисках 'Гермеса'. Наемники Марта Эдисона, разбившись на три группы, сделали засады на наиболее вероятных направлениях отхода крейсера, в то время, как остальные группы сканировали пояс астероидов с помощью торпед-пробников. Все шло своим чередом, пока следов линейного крейсера не было обнаружено, но область поисков неуклонно сужалась. Сам Март был занят обдумыванием подхода к Секире, он и сам себе не признавался, до какой степени эта женщина его как он выражался 'зацепила'. Его группа базировалась на флагмане 'Золотокрылых' 'Великом Тагане', переоборудованном под авианосец штурмовом крейсере. Вечером, Март заходил к Комову и перекидывался с ним в картишки, иногда они распивали по кружечке пива, после чего начинались задушевные беседы двух старых друзей. Комов, закончивший две медицинские академии и в армии Альянса имевший чин полковника медицинской службы, был очень трудным собеседником и Март зачастую не мог ничего сказать в ответ его железным аргументам. Потом, немного охрипнув от споров он шел в свою каюту и ложился спать. Теперь ничего от него не зависело. Группа Секиры лежала в дрейфе, в засаде, ожидая своего часа. Циклоп и Килрой прочесывали конус пространства от места обнаружения корабля противника. Оставшиеся группы с ним во главе стояли здесь, на самой границе сферы Мейнхарда. На тот, маловероятный случай, если врагу удаться уйти от преследователей и выйти на финишную прямую. Иногда Март даже жалел этих бедолаг, крадущихся сейчас на одной трети маршевой мощи и наверняка отключивших все системы, вздрагивающих от малейшего шороха, да тут еще и этот чертов ролик с 'ягуарами', доставленный с планеты, который пропагандисты постоянно крутят на этот район пространства. У них должны сдать нервы, у них уже сдают нервы. Рано или поздно они не выдержат и рванут, вот тут-то мы их и прищучим, думал он ложась в кровать и сладко потягиваясь, прищучим, получим гонорар и махнем отдыхать на Монте-Барбару. А что, запросто! Денег хватит. Надо только подождать, когда плод сам свалится в руки. Все будет зависеть от капитана. Если старый волк, опытный и прожженный, то продержится дольше, может даже придется его выковыривать из пространства пробниками, а если сопляк, то вот-вот нервы сдадут и он рванет в кажущийся спасительным зазор между патрульными базами, туда, где под прикрытием электромагнитной вуали спрятался корабль 'Великий Таган' с группой Марта Эдисона на борту, плюс еще два эскадрона 'Золотокрылых' на 'Клинках' последней модели. И тогда Март сам, собственной персоной всадит этому везунчику парочку ракет между шпангоутами. Вроде бы все под контролем, но что-то не давало покоя Эдисону, что-то заставляло его ворочаться ночью на кровати и смотреть в потолок каюты.
  
  
   Внимание всем марафонцам! Здесь Марафонец- один. Всем разойтись и следовать по своим траекториям. Прекратить любую связь. - прозвучал в наушниках голос Боргкхарта. Отныне 'марафонцы' уподоблялись мелкой дроби вылетевшей из ствола старинного охотничьего ружья, они веером разлетелись в разные стороны, следуя каждый по своей траектории, увеличивая вероятность того, что кто-то из них все-таки доберется до Порт-Уэно, ближайшей военной базы Империи. Отныне они будут следовать в режиме полного молчания, даже не зная, кто из них где - на случай, если враги захватят один из штурмовиков, они не смогут пользоваться ни коммуникационным лазером, для которого нужно знать точное местоположение адресата, ни, тем более открытой связью. Они будут лететь на низкой тяге вплоть до отметки четыре, а в трехстах щелчках от границы сферы Мейнхарда, куда они должны выйти почти одновременно, они включат двигатели на полную мощность. И выйдя за пределы орбитальной границы уйдут в гипер. Таков был план. Следуя ему штурмовики разделились и, соблюдая полную тишину в эфире, разлетелись в разные стороны. Перси вел свой 'Марафонец-два', постепенно привыкая к особенностям управления. Во-первых штурмовик был на прямоточной плазменной тяге, а не на обычных спаренных гравитационных движках, что вызывало некоторые трудности с инерцией - штурмовик не мог так резко маневрировать, как обычный истребитель. Во-вторых необычным было и вооружение штурмового бота - туннельная пушка Гатлинга. Никаких сведений о том, что это за зверь и с чем его едят Перси так и не получил, ведь считалось, что это не к чему, если его обнаружит патруль Таганата, то в любом случае ему конец. Однако, постольку в полете на автоматическом режиме все равно нечем заняться, то он с любопытством изучал выходные характеристики и данные в тактическом компьютере бота. Характеристики и данные внушали уважение. Похоже на то, что создатели данной пушки решили совместить дальность и разрушительную мощь туннельного орудия с скорострельностью импульсника. Предтечей данного оружия служил так называемый пулемет Гатлинга. Орудие могло выдать короткую очередь из тридцати зарядов в течении трех секунд, или же стрелять одиночными с частотой, недоступной обычным туннельникам. Естественно, запас снарядов был увеличен, в результате чего штурмовик по сути представлял собой просто какой-то склад боеприпасов на одном двигателе, с сиденьем пилота наверху. Не было встроенных в корпус ракетных установок, а подвеску оставили пустой, потому Гатлинг был единственным оружием. В случае встречи с патрулем, горько подумал Перси, я смогу только пару раз пальнуть в пространство, прежде чем боеголовки 'Тигров' разорвут меня на части. Он еще раз открыл инструкцию по использованию пушки и с удивлением отметил, что та может наводится не только прямо по курсу, но в пределах сорока пяти градусов. Пушка наводилась через тактический визор, прицел всегда был направлен туда же, куда смотрел стрелок. Очень удобно, подумал Перси, достаточно только взглянуть и нажать на спуск. Вот только не подпустят меня на расстояние выстрела, расстреляют ракетами издалека. Позади него 'Гермес' медленно разворачивался навстречу своей судьбе. Через десять часов крейсер даст 'полный вперед' и все шакалы в этой части системы узнают его местоположение.
  
  
   - Что же, похоже, что наши 'марафонцы' вышли на исходные позиции, мэм. - сказал Атью, бросив взгляд на монитор.
   - Отлично, Атью. - капитан сделала небольшую паузу, прежде чем отдать приказ. Все они прекрасно понимали, что теперь им придется отвлечь на себя поисковую эскадру и все патрули в этом районе. Как только капитан отдаст приказ о полной тяге на маршевые двигатели, каждая собака прибежит сюда за своим куском падали. У них не будет обратного пути. Впрочем, подумала Сандра, у них не было обратного пути с самого начала. Она подумала о поселенцах на планете, ожидающих прибытия освободителей и верящих в то, что Империя не бросит их на произвол судьбы. Подумала и о тех девочках, что уже ничего не ждут и никуда не торопятся, потому, что на их пляж высадились Суннские десантники. Расправила плечи и, четко выговаривая слова, произнесла:
   - Полный вперед!
   - Есть полный вперед! - корабль тряхнуло, когда заработали мощные маршевые двигатели Ломоносова-Маклина. Сандра вдруг поняла, что именно подспудно раздражало ее все это время - отсутствие этой дрожи могучего организма. Корабль словно расправлял затекшие члены, словно бы выпрямлялся во весь свой рост. Черт побери, подумала Сандра, как же надоело прятаться!
   - Полная боевая готовность!
   - Есть боевая готовность! - в недрах корабля защелкали реле и переключатели, взвыли погрузчики, подавая ракеты в шахты и боекомплект к туннельным орудиям, загудели, нагреваясь камеры ионизации в протонных и ионных излучателях, на корпусе корабля выросли многочисленные антенны и развернулись в боевой готовности установки по запуску наноловушек.
   - Аве, Цезарь... - сказал себе под нос киберинженер, когда отсеки доложили о боевой готовности. Он хорошо знал древнюю историю.
   - И пусть бог нам поможет. - Сандра села в кресло, ожидая первой реакции врага.
  
   - Босс! Они появились! - в каюте Марта Эдисона вспыхнул экран и появился Килрой.
   - Сектор двадцать три- ноль! Полная мощность маршевых двигателей. Судя по всему не меньше крейсера!
   - Вот черт! - Эдисон откинул одеяло в сторону и вскочил на ноги: - всем 'драгунам' боевая готовность!
   - Уже сделано, босс. - Килрой исчез, оставив Эдисона впопыхах натягивать летный комбинезон. Ну надо же, думал он, нащупывая застежку, которая снова и снова ускользала из рук, надо же, он появился, а? Рано, я еще не ждал его так рано, нервы не выдержали? Или этот поганый имперец тоже ведет свою игру? Никакого смысла в том чтобы сейчас включать полную тягу Эдисон не видел. По самым оптимистическим прогнозам, если тот находится в секторе двадцать три - ноль, то ему не выбраться за пределы сферы Мейнхарда ранее чем через трое суток, даже если он увеличит скорость вдвое. А за трое суток даже флот Таганата расположенный на орбите планеты успеет подойти и блокировать все направления, особенно учитывая то, что имперец теперь не прячется. Нет смысла. Март предполагал, что имперец появится только через сутки-другие, когда будет уверен, что сможет уйти от преследования и тут-то напорется на них с 'Золотокрылыми'. Тут что-то не так... может быть на корабле произошел бунт и команда решила сделать безрассудный поступок? Нет, это же имперский корабль, вряд ли бунт, там же все добровольцы, это не Таганат с призывниками, в Империи вступить во флот значит попасть в хорошую компанию, обеспечить себя и семью, нет, бунт маловероятен. Значит это сделано сознательно. - решил Март, застегнув комбинезон. Он открыл дверь и быстрым шагом пошел по коридору, уклоняясь от многочисленных столкновений с техническим персоналом, суетящемся как муравьи в муравейнике. Уже была объявлена боевая тревога и все торопились занять свои места согласно расписания. Март уже почти добрался до ангара, где были расквартированы истребители 'Драгун', когда у него нервно завибрировал коммуникатор на руке.
   - Эдисон слушает.
   - Это капитан Стьюар, сэр.
   - Стьюар?
   - Ну, Руперт. Вы помните меня, сэр? Я приставленный к вам военный советник, сэр.
   - Ах, да, конечно, помню. Что там у тебя Руперт?
   - Сэр, согласно моим расчетам то, что они сейчас включили двигатели или ловушка, или глупость, сэр.
   - Вот как. - сказал вслух Март а про себя подумал, что этот Руперт не так уж и прост. Как быстро он просчитал вероятности, и пришел к такому же выводу как и я сам. Ну-ка, интересно, что он там еще знает.
   - Да, сэр и я, как военный советник не рекомендовал бы вам убирать своих пилотов с патрулирования района и из засад. Понимаете, сэр... - начал было Руперт, но Март прервал его:
   - Согласен. Что-нибудь еще?
   - Что? Вы согласны?
   - Конечно. Дураку видно, что у них нет шансов выбраться, это скорее всего отвлекающий маневр. Вот только от чего они нас хотят отвлечь? Напрашивается один простой вывод - там было несколько кораблей и они хотят сейчас пожертвовать одним, чтобы остальные выбрались. Вы это хотели сказать?
   - Да, сэр. Просто непонятно...
   - Непонятно, как это наша разведка упустила из виду корабли противника, да еще и не один? Это я думаю уже ваша проблема, Руперт, что вы там в докладной будете писать. Вы можете сказать мне еще что-нибудь, что мне необходимо знать, перед тем, как я отправлюсь на охоту? - Март уже был в ангаре, вокруг размеренно тикал отлаженный механизм его 'Драгунов' - все истребители уже стояли на ложементах, боевая навеска закончилась, системы проверены, последнее тестирование, все без суеты, но быстро, сохраняя каждую секунду драгоценного времени.
   - Нет, сэр, я просто хотел сказать вам то, что сказал. Но раз уж вы и сами поняли о чем речь, то прошу прощения, что оторвал. Просто все остальные подразделения Таганата оставили свои посты и сейчас стягиваются к месту обнаружения противника. Но раз уж вы остаетесь здесь...
   - Кто это сказал, что мы остаемся здесь? - удивился Эдисон.
   - Но ведь вы сами только что сказали, что это ложный маневр...
   - Послушайте, капитан! То, какой это маневр пусть думает адмирал. Мы - наемники и нам платят за то, чтобы мы не думали, а исполняли. Если мы останемся здесь и не будем охотится за объектом, а будем ждать появления гипотетически вероятного противника, которого может и не быть, так вот, скажите, в этом случае казна Таганата выплатит нам премиальные или нет? И есть ли у вас полномочия, чтобы гарантировать нам эту выплату? - Эдисон рассудительно покачал головой: - Я так не думаю, капитан.
   - Но, сэр... а если другие корабли...
   - А на этот случай здесь на станции остаетесь вы с эскадрой 'Золотокрылых'. Если их будет несколько, то вы их и поймаете. Вам-то премиальные все равно не выплатят, верно?
   - Сэр...
   - А нам платят за то, чтобы мы нашли и уничтожили этот крейсер. Конкретный. Мы нашли его, теперь надо его уничтожить. А потом, вероятно мы вернемся обратно и поможем вам. Если возникнет такая необходимость. - Эдисон весело подмигнул коммуникатору и выключил связь. Пусть немного поволнуется, господин военный советник, не все-то тебе советовать, пора и делом заняться. К нему подбежал механик, вытирая руки каким-то обрывком ветоши.
   - Привет Змей!
   - Здорово, Муши. Как там мой орленок?
   - Все путем, Змей, генератор на прошлой неделе барахлил, так я его новым заменил.
   - Да? Откуда взял?
   - Так нам же сказали - полная техническая и материальная поддержка, вот я и потянул со склада у Таганата. Ведь нельзя же сражаться на неисправной машине, верно? - Муши широко улыбнулся.
   - Молодец. Так держать. Ты, наверное всю машину мне за это время заменил, а? За бесплатно...
   - Нет. - загрустил механик: - Уж больно у них там отчетность строгая. Взял исправную деталь, отчитайся в ремонте и верни на склад неисправную. А у нас все в порядке, Змей, ты же знаешь. Вот только генератор... да и то, честно говоря, просто не хотелось такой случай упускать.
   - Ладно, все равно молодец. Ты, вот что, передай остальным, пусть в довесок к 'Апокалипсисам' еще по два 'Тигра' на каждую машину повесят. Что-то мне кажется, что у нашего имперца может еще остаться два-три шершня.
   - Сделаем.
   - И лететь долго, топлива под завязку, если есть необходимость - с внешними навесными баками.
   - Но...
   - Знаю, но нам надо поспеть туда раньше чем воякам Таганата. Иначе - никакой премии, сечешь?
   - А я думал, мы с кораблем-маткой туда двинем.
   - Нет. 'Золотокрылые' и 'Великий Таган' останутся здесь. Мы туда сами выдвинемся. И Секира и Циклоп останутся на своих местах.
   - Ээх, ненавижу внешние баки, они же машину просто уродуют напрочь. Ну, да ладно, раз ты сказал... - механик махнул рукой.
   - Вешай-вешай. Нам еще потом на месте неизвестно сколько маневрировать. Ты же знаешь. - Март Эдисон всегда много маневрировал перед вступлением в бой, он был убежден, что у нетерпеливого всегда потерь больше, а для него потери своих были просто неприемлемы.
  
   - Получены первые сигналы, мэм. - Атью повернулся к Каллахан: - Они стягиваются к нам просто отовсюду.
   - Прекрасно. - Сандра позволила себе улыбнутся, улыбка вышла не очень, немного натянутая, вымученная, но это была улыбка! Легко и с улыбкой, подумала она...
   - Вы что-то сказали, мэм? - спросил Атью, не отрываясь от экрана.
   - Я говорю - легко и с улыбкой, Атью.
   - Еще групповая цель на пять часов, судя по всему крупные корабли, не менее десяти. Пеленг два-двадцать.
   - Знаешь, Атью, у меня отец служил в космопехоте... - сказала Сандра, глядя на то, как на экранах дальнего обнаружения постепенно замыкается круг вокруг них.
   - Правда, мэм? Я и не знал... - Атью оторвался от экрана и посмотрел на нее.
   - Да. Это только благодаря ему я пошла во флот. Он был... очень благородный человек. И знаешь, как они говорят в таких случаях?
   - И как же?
   - Они говорят так - как мы нападем на них? Стремительно и жестко. И как мы победим? Легко и с улыбкой. Улыбнитесь, Атью... - Сандра тряхнула головой и улыбнулась киберинженеру: - Ну? Ради меня.
   - Ну, если вы настаиваете... - Атью неуверенно растянул губы в улыбке.
   - Вот так и держать. Как мы победим, Атью?
   - Легко и с улыбкой, мэм?
   - Именно, Атью, именно...
  
   - Здесь 'Драгуны'. Кто там еще на траверсе?
   - Это 'Блистающие', третья эскадра Великого Таганата.
   - В сторону. Не мешать.
   - Но...
   - Это личный приказ адмирала Дюка. Ты хочешь оспорить его, сынок? - спросил Март Эдисон, чувствуя, как его губы начинают кривиться, обнажая верхние резцы. В оскале.
   - Э, нет. Мы отойдем. Но мы будем идти сразу за вами, на случай, если вдруг вам понадобиться помощь.
   - Спасибо, сынок. Мне сразу стало легче дышать. - чертовы дилетанты, подумал Март, ни хрена сделать толком не могут. Сейчас еще и за их маневром придется следить, не дай боже, перепутаются при перестроении, себя угробят и в моих врежутся, от них чего угодно ожидать можно. Но пока они успевали, успевали раньше всех подразделений Таганата. Надо только сдвинуть в сторону этих 'Блистающих'. Вперед! Шакалы всего ближнего пространства бросились на сигнал, но 'Драгуны' успеют раньше всех, они всегда успевают раньше всех, поэтому они и заслужили свою репутацию. За которую нужно драться снова и снова, подтверждая ее.
  
   Кольцо смыкалось. Теперь сквозь него было не проскользнуть даже малым судам. К 'Гермесу' направлялось две полных эскадры Тагната и порядка сорока патрульных судов, если не считать подразделения Марта Эдисона.
   - Похоже, что мы выполнили свою часть задачи... - сказала Сандра.
   - Мэм, докладывает ремонтная бригада. Мы запустили систему охлаждения главных калибров. Артиллерия снова может вести огонь, мэм.
   - Спасибо, ремонтники. Артиллерия скоро нам понадобится. - Сандра пожалела, что она не помнит имени бригадирши 'крыс', этой резковатой женщины, не очень-то тактичной и часто нарушавшей дисциплину, но знающей свое дело на отлично.
  
   - 'Драгуны!' Отвечайте! Отвечайте, черт бы вас побрал! Эдисон, сукин ты сын! - надрывался передатчик.
   - Что такое, адмирал? - спросил Эдисон. Его звено уже вышло на боевой курс.
   - Эдисон, мне нужен этот корабль целым и экипаж тоже. Постарайся, чтобы они сдались в плен, ладно?
   - Что? Погоди-ка, Эдмунд, но ведь ты сам ...
   - Я знаю-знаю... - адмирал болезненно поморщился: - просто постарайся сделать это, ладно? Я увеличу твои премиальные вдвое.
   - Черт, Эдмунд, это почти невозможно! Если бы ты сказал об этом ранее, твои пропагандисты не стали бы крутить им всю это чушь про... ну ты понимаешь. Да они теперь скорее все умрут, чем сдадутся.
   - И все-таки... просто попробуй, Эдисон.
   - Ладно, но ничего не обещаю.
   - Сделай это для меня, Эдисон. - Адмирал исчез с экрана коммуникатора а Март Эдисон по кличке 'Змей' выругался.
  
   - Групповая цель на три часа. Пять звеньев истребителей. Уже вышли на боевой курс. Расстояние - пятьдесят щелчков.
   - Ладно. Похоже начинается. Снизить скорость. Увеличить подачу энергии на защитные щиты. Приготовить главный калибр.
   - Есть, мэм.
  
   - Внимание, военный крейсер империи! Говорит Март Эдисон, командир подразделения 'Драгунов'. Вы окружены, сопротивление безнадежно. Предлагаю сдаться, гарантируем обращение в соответствии с Великой Конвенцией.
  
   - Это командир наемников, мэм, он говорит...
   - Я слышала, Атью.
   - Что мне ответить, мэм?
   - Вы же сами знаете, что, Атью...
   - Да, знаю. - киберинженер потянулся было к переключателю, но Сандра остановила его движением руки: - Погодите, Атью. У меня, кажется есть ответ получше, чем просто слова.
  
   - Черт, я говорю правду! Это была просто пропаганда! - потел перед микрофоном Март Эдисон: - Это просто фарс! На самом деле все иначе, поверьте! Психологический трюк!
  
   - Говорит батарея ПРО, мэм. Истребители в пределах досягаемости наших ракет. - доложил спокойный голос и Сандра на мгновение пожалела, что она не знает этого человека, так хорошо держащегося перед лицом смерти.
   - Это капитан. Огонь!
  
   - Обнаружено наведение! Обнаружен запуск ракеты! - заверещал тактический компьютер. Эдисон ругнулся и сманеврировал в сторону, выпуская ловушки, отвлекающие ракеты. На таком расстоянии уйти от ракет ПРО не составляло труда, но это был однозначный ответ с крейсера.
   - Внимание всем! Убрать с пилонов 'Апокалипсисы', повторяю - не атаковать ракетами! Пользоваться только импульсными пушками и туннельными орудиями! - Март рассчитывал на то, что исполосованный излучателями и продырявленный туннельниками крейсер все-таки сдастся. В конце концов они же не сумасшедшие, верно?
  
   В БЧ-14, там, где располагалась одна из батарей ПРО, имевшая на своем вооружении наноловушки и пусковые установки ракет-перехватчиков типа 'Лотос', было очень жарко. Унтер-офицер в очередной раз пожалел, что не может поднять забрало шлема и вытереть струящийся по лицу пот.
   - Групповая цель на три часа! Разделение на звенья!
   - Захват цели, сэр!
   - Огонь!
   - Ракета пошла. До контакта семь секунд...
   - Еще одна цель в пяти щелчках, отстреливаю наноловушки...
   - Попадание! Есть попадание в БЧ-34. Ремонтники в БЧ-34!
   - Захват цели, пускаю ракету.
   - Контакт!
  
   - Куда вы лезете, дурачье! - только и сказал Март Эдисон, глядя, как один из истребителей 'Блистающих', расцвел огненным цветком, напоровшись на ракету ПРО. Командир истребителей Таганата все-таки решил проявить инициативу и заработать себе орден на петлички. Вот и полез впереди истребителей Марта.
   - Змей, эти козлы вперед лезут! - проворчал Циклоп.
   - Я вижу, вижу! Эй, 'Блистающие'! Вы, что с ума посходили?
   - Мы не подчиняемся приказам наемников! - на экране на мгновение показалось лицо командира эскадрильи.
   - Тьфу. Циклоп, отводи своих. Отходим. Атакуем с другой стороны.
   - Но, Змей, они же наши премиальные...
   - Выполняй приказ. Что-то мне говорит, что премиальные они не заработают... - сказал Эдисон, оглянувшись через плечо назад, где расцвет еще один огненный цветок, поглотивший очередной истребитель Таганата.
  
   - Что они делают? - озадаченно спросил Атью, глядя на тактический монитор, где один за другим гибли истребители противника. По идее, раз уж 'Гермес' не смог удержать противника на расстоянии пяти щелчков, то следующий шаг противника - пуск ракеты и мгновенная гибель крейсера. Однако никто из истребителей не использовал ракеты.
   - Они хотят захватить нас живьем! - первой догадалась Сандра: - Ну уж дудки!
   - А ведь верно... потому и ракеты не используют...
   - Ну, пусть попробуют... всем батареям ПРО и ракетным установкам - беглый огонь по своему усмотрению! Бригада ремонтников! Запустить реактор на полную мощность! Подразделениям ВП - подготовиться к абордажу! Полный вперед! - Сандра перевела дух и сказала, уже тише: - Они хотят жареной рыбки. Как бы им не обжечь свои руки.
  
   - Здесь Змей. Кто еще идет сюда? Представьтесь.
   - Это военный транспорт 'Персей'. У меня на борту две сотни десантников, сэр. Абордажная команда.
   - Отлично. Сейчас мы вырвем нашему приятелю зубки, а потом в бой вступите вы.
   - Как скажете, все равно мы еще в сорока минутах ходу.
   - Как раз вовремя и подоспеете... - сказал Март Эдисон, наблюдая за разгромом 'Блистающих'.
  
   - Нападайте смелее! Дракон вас раздери! Справа! - командир 'Блистающих' был просто в бешенстве, глядя, как его люди гибнут один за другим. Его карьера так же стремительно неслась вниз, в казематы Баашнар-Сузы, ужасающей тюрьмы Таганата, места, где из людей тянут жилы и вырывают глаза из орбит с такой же легкостью, как он разбивает яйца над сковородой, готовя себе завтрак.
   - О, нет! - он обреченно наблюдал, как остатки его эскадрильи разлетаются в стороны от проклятого крейсера.
   - Ну, ладно... - командир 'Блистающих' сжал зубы и нажал на кнопку активации ракет. Из своих гнезд выдвинулись два 'апокалипсиса', ракеты с термоядерными зарядами, могущие разорвать 'Гермес' как бумажную коробку - на части.
  
  
   - Обнаружен запуск ракеты! 'Апокалипсис' на два часа! До контакта десять секунд! Выпускаю ловушки!
   - Они все-таки выпустили ракеты! - сказала Сандра: - кишка тонка!
   - Восемь, семь...
   - Ракеты ПРО - пошли!
   - Шесть...
   - Ловушки прошли мимо!
   - Пять...
   - Ракета перехвата на курсе!
   - Четыре, три...
   - Подрыв!
   - Цель уничтожена! Повторяю, цель уничтожена, опасности больше нет!
   - Неплохо... неплохо... - улыбнулся командир 'Блистающих', глядя как ПРО перехватили его ракету. Но у него есть для них сюрприз - он выпустит еще три подряд, с таким количеством и на таком расстоянии ни одна система ПРО не справится! Имперцу конец! И пусть его карьера тоже закончена, он встретит свою смерть как подобает воину - с оружием в руках! Палец замер над кнопкой пуск, он смаковал этот момент, момент своего всевластия... В следующий миг его истребитель разлетелся во все стороны раскаленными обломками и на его месте вырос огненный шар. Командир 'Блистающих' умер как воин - с оружием в руках...
  
   - Вот ублюдок... - сказал Март Эдисон, убрав палец со спуска импульсного орудия: - Он хотел лишить нас премиальных!
  
   - Один истребитель противника открыл огонь по другому! - изумился Атью.
   - Надеюсь это станет у них привычкой. - рассеяно ответила Сандра.
  
   - А теперь слушайте, что я говорю, пустоголовые! - прорычал Март в микрофон остаткам эскадрильи 'Блистающих': - и если кто-нибудь из вас еще раз нарушит приказ, то отправится прямо за своим командиром! Никаких ракет!
  
   - Они перегруппировались для новой атаки, мэм. - доложил Атью.
   - Хорошо. Ремонтная бригада - что у нас?
   - Повреждение БЧ - 34, выстрел из туннельного орудия, поврежден транспортер и люлька погрузки ракет а шахту. Починка невозможна. Вышла из строя система жизнеобеспечения на трех уровнях, но пока это нам и не нужно. Еще парочка малозначительных повреждений, но все по мелочи. Нам нужно еще два робогрузчика, чтобы очистить палубу два от обломков.
   - ВП?
   - У ВП все в порядке. Мои люди расположились на верхних палубах. Мы готовы к приему гостей.
   - Хорошо. Батареи ПРО?
   - Все в порядке, мэм. У нас вышла из строя одна пусковая шахта. Все остальные в полном порядке, у нас есть еще два комплекта наноловушек и боекомплект для всего вооружения.
   - Хорошо, мы готовы к бою.
   - Здесь бригада ремонтников, мэм. Мы приготовили реактор к самоликвидации... просто на всякий случай. Вывести управление реактором на ваш пульт?
   - Что? Да... пожалуй да. Выведите прямо сейчас.
   - Это 'Персей' Мы уже на подходе. Как там наш клиент?
   - Спокойно, 'Персей', все в ажуре. - Март Эдисон наконец-то отвел путающихся под ногами 'Блистающих' в сторону и освободил линию атаки для своих истребителей: - к вашему появлению они будут умолять о сдаче. 'Драгуны'! Вывожу на ваши экраны тактические цели. Это хирургическая операция, сделайте все аккуратно. - он вывел на мониторы компьютеров принципиальную схему конструкции линейного крейсера, обозначив места, в которых нужно было сосредоточить огонь. Понизить мощность батарей ПРО и наноловушек - в первую очередь. Во вторую очередь - охлаждение реактора, это вынудит их погасить реактор, во избежание взрыва, значит перестанут работать и лазерные излучатели, а также импульсные и туннельные орудия. А потом можно брать их голыми руками. Вообще-то в космическом бою абордаж редко применялся - если силы были равны, то рисковать никому не хотелось. Лучше уж расстрелять врага издалека. Абордаж - операция, применяемая как правило против торговых или пассажирских судов на окраинах цивилизаций. То есть против такого противника, который и выстрела-то сделать не может. Так что Эдисон по праву называл операцию хирургической.
   - Использовать только туннельные орудия. Никаких импульсников! Команда 'А' - корму, три батареи ПРО и система охлаждения реактора, команда 'Б' - нос, наноловушки. Вперед!
  
   - Они атакуют снова, разделившись на две группы. - Атью перключил режим монитора: - Сигналов наведения ракет нет.
   - Решили играть по правилам... Ладно, мы-то не собираемся захватывать их живыми, не так ли? Надо только подпустить их поближе...
  
   - Вперед! - 'Манты' наемников атаковали 'Гермес', как многочисленные злобные пираньи большую рыбину. 'Гермес' огрызался ракетами и вспышками лазерных излучателей и импульсных орудий. Но 'Манты' были слишком маневренны и слишком непредсказуемы для системы ПРО, а в кабинах сидели профессионалы. Попадания были скорее случайностью, чем результатом расчета, потому системы ПРО вели лихорадочный огонь, словно желая поскорее выпустить в пространство весь наличный боекомплект, повышая вероятность того, что кто-нибудь из наемников все-таки ошибется и наткнется на заряд. Заработали кормовые минометы, выплевывая лазерные мины и наносети, державшиеся всего несколько минут, но зато обеспечивающие защиту от ракетных атак с кормы. Однако никакие силы в мире не могли задержать или предотвратить попадание туннельных орудий. 'Манты' хладнокровно и неторопливо расстреливали 'Гермес', придавая большее значение собственной безопасности, чем желанию лишний раз выстрелить в противника. В результате жертв со стороны 'Драгунов' практически не было, только двое выбыли из строя - один в результате случайного попадания лазерного луча по касательной (отражающий слой выдержал, но отказало охлаждение и пришлось возвратиться на базу), а второй из-за отказа туннельного орудия. Крейсеру же пришлось туго.
  
   - Попадание! Батарей ПРО на четвертом уровне! Не в состоянии произвести оценку!
   Вышла из строя системы подачи...
   Еще два попадания в систему охлаждения! Мы не в состоянии поддерживать температуру! Еще два контура разбрызгало!
   Падение давления! Магистраль Е - два-ноль прорвало! Отключить подачу геля!
   Ремонтная бригада в сектор Е!
   Цель на три часа, групповая... ракеты пошли...
   Пробоина в семьдесят втором! Медика и ремонтную бригаду! Отставить медика!
  
   Если где-то сейчас и был ад, так это в реакторном отсеке, именно там, где проходила главная система охлаждения, там, куда раз за разом разряжали свои туннельные орудия летчики Марта Эдисона. Крысы в ремонтных комбинезонах лихорадочно перекрывали отверстия липким гелем и перенаправляли поток охлаждающей жидкости, борясь с возрастающей температурой реактора. Иклан, входящий в резервную бригаду, пытался перекрыть доступ уже горячей жидкости к возвратным резервуарам через пробитую магистраль, зажимая ее в тисках полимерного усилителя. Жидкость, просачивающаяся через микроскопические трещины, мгновенно вскипала в окружающем ввакуме, превращаясь в густой пар, мешающий видимости и затрудняющий работы. Иклан стиснул зубы и пережал магистраль, ощутив, как инструмент дрогнул в его руке. Это было довольно рискованно, труба в любой момент могла лопнуть и сверхтекучая жидкость с температурой свыше полутора тысячи градусов и с давлением в несколько атмосфер, мгновенно сожгла бы все вокруг. Но сейчас не было времени выбирать средства. Иклан довел рукоятку до конца, зафиксировал ее ступором и довольно хмыкнул.
   Мамочка, это Иклан, я перекрыл эту долбанную магистраль. Давление снова в норме!
   ... твою мать! - неразборчиво прозвучало в шлеме: - ... сюда!
   Где ты? Что там у вас?
   Снова пробоина! Тащи сюда свою задницу! Нагнетатель второго уровня! Быстрей! - Иклан понесся как на крыльях. Нагнетатель - это серьезно. У них в системе всего три нагнетателя. И если еще один выйдет из строя, то система охлаждения полетит к черту, а тогда придется глушить реактор. А тогда... тогда... впрочем лучше даже не думать об этом. Иклан пулей взлетел по лестнице и обнаружил, что Амбромахия вместе с Доржем держат рычаг полимерного усилителя, пытаясь закрепить края пробоины. В через края из пробоины брызгала охлаждающая жидкость, рядом с нагнетателем лежал какой-то бесформенный куль сине-красного тряпья и Иклан с запозданием понял, что это такое. Или вернее - кто.
   Что с ним? - спросил он, мозг сбоил, а руки выполняли привычную работу, заливая пробоину клейким молекулярным гелем.
   Как ты думаешь, что с ним? - проворчала Амбромахия, высвобождая одну руку, чтобы помочь Иклану: - он как раз на пути выстрела из туннельника оказался. Разорвало его нахрен, вот что.
   Ага... держите крепче...
   Край прихвати...
   Твою мать!!! - вспыхнули искры и в нагнетателе появилась еще одна пробоина.
   Твою мать! Суки! - Амбромахия бросила бесполезный теперь инструмент и с чувством выругалась. Из новой пробоины брызнула жидкость, давление стало стремительно падать.
   Давайте! - Дорж вдруг навалился на пробоину, закрывая ее телом: - Перекрывайте магистраль и вырубайте нагнетатель, будем работать на двух оставшихся!
   С ума сошел, Дорж! Сейчас тебе комбез прожжет!
   Еще две минуты продержится! Ну, давайте скорей!
   Иклан - переключай! Давай... - в этот момент опять брызнули искры и лежащего на нагнетателе Доржа буквально разнесло на части выстрелом из туннельного орудия. Металл поддался и на палубу хлынул поток раскаленной жидкости.
   Ну все... - каким-то отстраненным голосом произнес Иклан, сглотнул и добавил: - звездец реактору.
  
  
   Сандра Кэллахан только стискивала кулаки, глядя, как истребители расправляются с крейсером. Они играли с ними, как кошка с мышью, постепенно выводя из строя системы крейсера.
   Черт возьми, что там происходит с батареями ПРО! Почему они не ведут огонь?
   У нас не осталось батарей, мэм. - ответил Атью, не оборачиваясь. Реактор на последнем издыхании, так что пришлось убрать энергию с подкачки лазеров и импульсных орудий.
   О, дьявол! Военной полиции - приготовиться к абордажу!
  
   Имперскому военному судну! Говорит Март Эдисон! У вас нет выбора, сдавайтесь. Сейчас на борт поднимется абордажная команда, любое сопротивление будет подавленно. Гарантируем защиту и обращение в рамках Великой Конвенции. - Змей отжал лангрифон и уже по внутренней связи сказал: - 'Персей'! Он твой. Только аккуратно.
  
   Да нет проблем. Я выбрасываю десант. - громада транспортника уже подошла довольно близко к крейсеру. На таком расстоянии крейсер мог бы разнести его в клочья в доли секунды. Если бы у него остались работающие орудия. Многочисленные люки открылись и в пространство высыпали космодесантники, напоминая не то муравьев, не то пчел, разлетающихся из улья. У каждого пятого десантника на поясе висела молекулярная пила, с помощью которой можно было вскрыть броню крейсера и проникнуть внутрь. Но подобные вещи как правило происходили очень редко - обычно десантники просто находили на поверхности судна какие-нибудь технологические лючки, пусковые шахты ракет, гнезда излучателей, двери шлюзов и ангаров, которые они вскрывали с помощью взрывчатки или программного взлома, а уже потом через эти отверстия десантники просачивались внутрь. Все было просто - в том случае, если они атаковали безоружный транспортник. Но у корабля военно-космических сил империи, пусть и потрепанного, все еще остались зубы. Малокалиберные орудия на корме открыли огонь и высокочастотным стаккато импульсных лучей буквально разорвали на части первый отряд десанта. Остальные рассредоточились в пространстве, не желая подставлять себя под огонь. Сработала наноловушка и еще трое десантников были просто-напросто разрезаны пополам сверхтонкой и сверхпрочной нанонитью.
  
   Говорит ВП! У нас проникновение на корабль! - капрал ВП, Нинто Бьюс прижал лангрифон: - Повторяю, проникновение на пятой палубе, ангар Д. - он поднял КСВ-35 и открыл огонь из обоих стволов, поливая проникающих внутрь десантников.
  
   Говорит ремонтная бригада! Вышла из строя система охлаждения главного артиллерийского калибра, мэм. Боюсь, мы не можем сделать ни одного выстрела. - доложила бригадир ремонтной бригады, или как еще их называли - 'крыс' Амбромахия, устало привалившись к стене.
  
   Вот ведь суки... куда лезут... - Клаус Штайнке, главный механик выругался и поднял обычный плазменный резак, бросившись на врага. Десантник в ответ выстрелил с бедра, пробив скафандр и вызвав взрывную декомпрессию. Говоря проще, голова главного механика разлетелась на части.
  
   Твою мать, эти твари просто повсюду! Что нам делать, мэм? - надрывался динамик в командной рубке. Надрывался попусту, потому что буквально двумя минутами ранее случайный выстрел из туннельного орудия прошил командную рубку насквозь. Рука Сандры Каллахан, последнего капитана линейного крейсера 'Гермес' лежала рядом с кнопкой самоуничтожения реактора, так и не сумев нажать на нее.
  
  
   Рубка, это реакторный! Здесь скоро появится враг! Рубка, это реакторный! - Амбромахия еще раз попыталась докричаться до капитана, но безуспешно. В двери реакторного появилась дыра с оплавленными краями и оттуда веером разошлись лучи ручного импульсника. Стиснув зубы Амбромахия надавила вниз красный рубильник.
  
   Все назад! Все -назад, вашу мать! - заорал Март Эдисон и его истребители брызнули в разные стороны от крейсера, как мальки на мелководье. Огромный пузырь аннигиляции вырос на месте, где только что висел искалеченный крейсер и пристыковавшийся к нему 'Персей'.
   Вот ни хрена себе... - сказал Эдисон, выравнивая свой истребитель: - Плакали наши премиальные.
  
  
  
   - Я не вижу смысла в происходящем... - Март Эдисон задумчиво пожевал нижнюю губу.
   - Кстати, и ты тоже не видишь... так?
   - Нет, не вижу... ерунда какая-то... - пожала плечами Секира: - если бы они сдались в плен... но они не сдались. Это все твоя долбанная пропаганда!
   - Не надо... - поморщился Эдисон: - сам знаю.
   - Вот они и не сдались. Два истребителя у нас взрывом задело...
   - И какого черта они вылезли наружу, если у них не было ни единого шанса, а?
   - Змей, ну это же проще простого - они хотели дать этот шанс кому-то еще. Значит мы имеем дело не с одним кораблем. Этот отвлек наше внимание и мы как болваны сосредоточили все свои силы в данном секторе. Значит еще один где-то крадется в пространстве с заглушенным реактором... а может и не один. Советую тебе, Змей, не убирать патрули.
   - Секира, это же паранойя какая-то. Ты думаешь, кто-то мог проскочить сквозь нашу частую гребенку?
   - Ну, этот же смог.
   - Секира... - вздохнул Эдисон, он хотел бы избежать этого разговора, но раз уж он начат...
   - Это был 'Гермес', Секира. Помнишь?
   - 'Гермес'?
   - Это боевой крейсер, который ты вырубила двумя 'Тиграми', вспоминаешь? - Эдисон надавил посильнее, он знал, что ударит по самолюбию Кирштейн, но и молчать он тоже не мог. Нарушена дисциплина и в результате... ну, вообще-то в результате они получили дополнительный доход от премиальных... однако...
   - Вспомнила? Ты еще спорила с Циклопом? Боюсь тебе придется вернуть ему свой залог. - добавил Март. Секира закусила губу. Похоже, что ей в первый раз было нечего ответить.
   - Похоже, что ты стала слишком мягкой, Секира. Слушай, я ничего не имею против тебя... но может быть тебе стоит отдохнуть, а? Сразу после этой кампании. Заработала ты достаточно, чтобы позволить себе отдых.
   - Кажется я знаю, откуда этот гнилой ветер, Змей... - прищурилась Секира. Она встала и, выходя громко хлопнула дверью.
   - Эй! Я все-таки оставлю патрули... - с запозданием сказал Эдисон, глядя на закрытую дверь.
  
  
  
  
  
   Марафонец- Три все делал согласно подробной инструкции. Лейтенант Генри Мур принадлежал к новому поколению людей от имперской СБ - спокойные, хладнокровные и амбициозные профессионалы. Кондиционирование лишало их возможности чувствовать ужас, страх или неприязнь, а потому увидев на экране своего радара звено 'мант' Циклопа он был только слегка раздосадован. Согласно плана все патрульные и малые суда к этому моменту должны были стянутся к прорывающемуся на полной маршевой тяге 'Гермесу'. Мур, конечно же не знал Марта Эдисона, но почти сразу же понял, что он был стоящим соперником. Любой другой после того, как было обнаружено то, что ищут, убрал бы все силы из этого региона, а он - нет. Подстраховался.
   Лейтенант быстро взвесил в уме свои шансы. Шестьдесят против сорока, что они обнаружат его, если он затаится. И девяносто девять против одного - что они засекут выхлоп его двигателей, если он попытается скрыться. О шансах потягаться с ними в бою лейтенант даже и не подумал. Один штурмовик против шести истребителей с опытными пилотами... слишком мало шансов, а он не имел права рисковать. Он должен доставить информацию в Порт- Уэно, это первоочередная задача. Лейтенант мгновенно принял решение, он выключил двигатели и лег в дрейф. Пассивный радар не давал той полноты картины, как сонары и лейтенанту приходилось довольствоваться редкими всполохами, обозначающими местоположение противника, когда тот выходил на полную мощность двигателя или включал активную защиту. Лейтенант знал, что главная добродетель воина - терпение, но сейчас она ускользала от него.
  
   Циклоп, это крылышки - один. У нас все чисто. Продолжать поиск?
   Продолжать. - ответил Циклоп и отжал тангету. Чертовы 'Золотокрылые', разболтались у себя там, во флоте Таганата, сказано - продолжать, значит продолжать. У ребят Эдисона с дисциплиной всегда порядок. Пусть даже обнаружили этот чертов потерянный корабль, когда их капитан с перепугу дал полную тягу и сейчас им занимается эскадра Килроя, все равно это еще не повод относиться к своим обязанностям спустя рукава. Приказ о поиске еще никто пока не отменял.
   Циклоп, это снова я. У моих запас торпед иссяк. Мы на базу сгоняем? - совершенно по неуставному обратились крылышки.
   Крылышки, у вас есть ровно шестьдесят минут, пока я здесь прикрываю пространство. - вздохнул Циклоп и перевел все системы своего истребителя на пассивный режим. Его раздражали солдаты флота Таганата. Его вообще раздражала регулярная армия. Вся проблема в том, думал он, ложась в дрейф, в том, что эти ребята называют себя 'кадровыми' военными, подразумевая под этим чертов профессионализм. Профессионалы, ха! Для таковых они слишком много времени уделяли всяким ритуалам и церемониям. Армия вообще ничего не может сделать, если у нее не будет как минимум четырех часов для брифингов, разводов и инструктажа. Тьфу! Вот взять например их подразделение, Эдисон у нас командир, но он не закручивает гайки, заставляя ребят через каждое слово кричать 'да сэр!' и 'нет, сэр!'. Все знают свое дело и когда нам говорят - достань ублюдка - мы просто идем и достаем его. А у этих ребят вечно что-то не так. Сперва опоздал заправщик. Потом оказалось, что на заправщике нет подходящих топливных элементов для 'Мант' наемников и пришлось искать муфты- переходники. Теперь вот у них закончились торпеды- пробники. Попали бы эти козлы в мое подразделение, подумал Циклоп, попали бы под мое командование - я бы им мозги-то прочистил.
   Вас понял, Циклоп. Мы уходим к матке... - четверо 'крылышек' отвалили в сторону, оставив Циклопа наедине с его ведомым. Продолжать поиск вдвоем было слишком рискованно, линейный боевой крейсер это тебе не фунт изюма, а особенно если он затаился. В обычном бою большой корабль без истребителей обычно попадает под раздачу благодаря маневренности последних и своей малоподвижности. Но если предположить, что ты обнаруживаешь громадину линейного крейсера в пяти щелчках от себя... да, скорее всего ты успеешь пустить ракеты и скорее всего он сгорит в пламени взрыва. Но и ты тоже. Ракет у него куда больше, чем у тебя, плюс лазерные установки, туннельные орудия главных калибров и кошмар малой авиации - наноловушки, представляющие собой выстреливающиеся и раскрывающиеся в пространстве сети из нанонитей, разрезающие все, через что они пролетают. Конечно, любой идиот знает, что нанонити могут существовать лишь ограниченное количество времени - пока не иссякнет энергия в защитных генераторах, что как маленькие грузики на концах этих нитей, этого времени хватает, для того, чтобы сеть пролетела шесть-семь щелчков. Летишь ты себе в истребителе и вдруг - бац! И тебя разрезало пополам вместе с твоей машиной. Очень мило. Если уж предстоит умирать, то он, Циклоп лично для себя выбрал бы ракету. Датчик движения неуверенно пискнул несколько раз. Циклоп наклонился к экрану и посмотрел на него. Датчик умолк. Экран не показывал ничего необычного - он сам, ведомый, несколько мелких астероидов и всякого хлама. Ни по размеру, ни по массе ни один из объектов не подходил под определение 'крейсер'. Циклоп расслабился и откинулся назад в кресле пилота.
  
   Лейтенант Мур тихонько выругался. Все вроде шло как надо и шестрека истребителей почти миновала его, но потом остановилась. Четверо удалились, а двое легли в дрейф неподалеку. Они его обнаружили? Вряд ли. В случае обнаружения они не стали бы уводить четверых. Просто вызвали бы подкрепление и все. Не работает связь? У всех шести? Тоже вряд ли, да и в этом случае они оставили бы пятерых для атаки и одного отправили на базу. Значит они его не обнаружили. Следовательно их маневр - часть их обычного образа действий, они ушли заправится, зарядить ракеты, или сменить пилотов. Что-то вроде этого. Хорошо, что его не обнаружили, но плохо, что они остановились здесь. Каждая минута пребывания здесь ставит под вопрос его маскировку. Хотя... с другой стороны, его штурмовик не подходит не под одну известную цель. У него еще есть шансы. Двадцать против восьмидесяти.
  
   Активный сенсор истребителя Циклопа 'Манта-М' в очередной раз засек на границе своей чувствительности некий предмет, о чем, в очередной раз доложил центральному тактическому компьютеру. Компьютер в очередной раз прогнал характеристику цели по всем параметрам и решил, что данный объект, состоящий в основном из композитных материалов, не обладающий достаточной массой, не излучающий гравитонное и электромагнитное излучение, и не имеющей собственной относительной скорости, с вероятностью в девяносто два процента целью не является. Однако на всякий случай компьютер создал себе дополнительный объем памяти, куда и сохранил запись объекта. В следующий раз, когда сенсор опять засек объект вероятность причисления его к цели возросла на пять процентов. Когда вероятность превысила сорок процентов компьютер доложил об этом пилоту единственным доступным ему способом.
  
   - Твою мать! - выругался Циклоп, подскочив на месте от неожиданности. Сирена взвыла еще раз, Циклоп выругался снова, но на этот раз тише.
   - Что такое тебе еще привиделось? - буркнул он себе под нос, быстро переключая радары на объект, вызвавший столь бурную реакцию. Композит, небольшое количество металла, размер - абсолютно неподходящий... это не может быть военным крейсером. И даже не может быть истребителем.
   - Отбой, твою мать, электронный параноик... - сказал Циклоп, отключая сирену. Надо перевести цель в разряд 'неопасно' и снять с него наблюдение.
  
   В этот момент перед лейтенантом Муром монитор вспыхнул красным цветом, предупреждая, что корпус пронизывают лучи активного радара. Лейтенант только стиснул зубы и все бы обошлось, если бы он не сидел на новейшем экспериментальном штурмовике. Автоматика штурмового бота самостоятельно сработала на непредвиденную угрозу, переключив туннельную пушку в боевой режим и прокрутив стволы для прогрева. Прокручивались же стволы обычным электродвигателем.
  
   Циклоп уже протянул руку, чтобы убрать неопознанный объект из списка первоочередных целей, как вдруг на экране вспыхнула желая искра. Всего на мгновенье, но когда Циклоп бросил взгляд на текстовое сопровождение режима он увидел фразу 'активное электромагнитное излучение'.
   - Что за черт... - Циклоп переключил радар снова. Никаких следов активности.
   - Дерьмо! - выругался Мур, спешно выключив разогрев стволов, он едва не вывихнул себе палец об тумблер.
  
   - Ведомый, ты это видел? - спросил Циклоп, снова обшаривая окрестности радаром.
   - Видел что? - ответил вопросом ведомый.
   - Да тут какая-то штуковина странная летает. Надо бы поближе взглянуть.
   - Сейчас сгоняю. - ведомый явно был недоволен ситуацией, но приказ есть приказ.
   - Только быстро мне. Скоро 'крылышки' прибудут, не хватало мне еще тебя ждать...
   - Сию минуту, Циклоп. - ведомый развернул свой истребитель и унесся в сторону, обозначенную целеуказателем.
  
   Лейтенант Мур обнаружил, что один из истребителей направляется в его сторону, в то время как второй продолжает ощупывать его сенсорами. Это еще не провал, подумал он, иначе они направились бы сюда оба, они бы не дали ему шанса. С другой стороны, думал он глядя, как истребитель приближается к нему, с другой стороны как только этот парень приблизится, он наверняка опознает меня, пусть даже визуально. Значит остается только один, очень маловероятный выход. Интересно, сколько у него шансов убить обоих и попытаться уйти от погони? Его большой палец едва передвинулся вперед, снимая систему вооружения с предохранителя.
  
   - Выхожу на цель. Циклоп, скорее всего это мусор, тут до черта мусора в поясе астероидов. - раздался голос ведомого в наушниках.
   - Все равно проверь, лучше лишний раз проверить, чем потом... - проворчал Циклоп. Вдруг перед ним снова вспыхнула панель, на этот раз уже кроваво-красным светом!
   - Убирай свою задницу оттуда! - крикнул в микрофон Циклоп, уже понимая, что опаздывает.
  
   Лейтенант Мур медленно и плавно надавил на гашетку своего 'Урагана'. Уже раскрученные стволы туннельных орудий изрыгнули адское пламя, буквально разрезав пополам 'Манту-М' ближайшего противника.
  
   - Черт! - Циклоп бросил свой истребитель в сторону, выполняя маневр ухода. Вдали расцвел огненный цветок - сгорела 'Манта' его ведомого. Щелчок, активирована система вооружения, еще десятая доля секунды и висящие на подвесках 'Тигры' захватили цель своими цепкими куриными мозгами. Еще доля секунды и две ракеты срываются с направляющих пилонов и уносятся вдаль, неся смерть и разрушение.
  
   После гибели первого противника Мур сразу же переключил все внимание на второго, и дал еще короткую очередь. Однако на таком расстоянии мельчайшие погрешности в прицеливании и наводке орудия по такой маленькой цели давали почти стропроцентный промах. Вспыхнули экраны противоракетной системы.
   - Обнаружен запуск ракеты. - произнес приятный женский голос: - до контакта десять секунд. - лейтенант попытался выполнить противоракетный маневр, но у него не вышло, штурмовой бот был слишком тяжел для таких фокусов.
  
   - Получи, засранец... - прошептал Циклоп, глядя вслед улетевшей ракете.
  
   - До контакта восемь секунд. Активирую 'Щит'. - произнес тактический компьютер и умная экспериментальная система, что так подвела Мура в засаде, на этот раз спасла ему жизнь, отстрелив тепловые и магнитные ловушки и ложный контур за пять секунд до контакта.
  
   - Вот ублюдок! - сказал Циклоп, глядя, как обе его ракеты впустую взорвались, отвлекшись на ловушки имперца. С пилонов сорвались еще два 'Тигра', на этот раз с интервалом в две десятые секунды и спустя секунду - еще одна ракета. Сканнер запищал, предупреждая Циклопа, что он уже находится в зоне прицельной дальности туннельных орудий противника. Циклоп тотчас сбавил скорость и повел истребитель по касательной, уходя из опасной зоны.
  
   - Куда же ты... - Мур прибавил тягу, но прямопоточный плазменный двигатель не мог тягаться с гравитонными Ломоносова-Лавуазье на истребителе и враг с легкостью вышел из прицельной зоны. Обиженно запищал целеуказатель, потеряв цель.
   - Обнаружен запуск ракеты. Альфа-один, Альфа -два и альфа -три. До контакта пятнадцать секунд. 'Щит' активирован. - снова это сопрано в наушниках!
   - Три ракеты гад не пожалел... - Мур развернул штурмовик и прибавил было тяги еще, но обнаружил, что рукоятка уже упирается в подлокотник. Предел. Он не успеет!
  
   - Ты не успеешь... - сказал Циклоп. Он понял маневр противника - максимально отдалить момента контакта, дав себе время среагировать, маневр или снова ловушки, неважно. Он просто тянет время. Теперь штурмовик был в его, Циклопа, власти. Он не подходил к нему на расстояние прицельных выстрелов из туннельного орудия, используя маневренность, не давал ему приблизиться, а сам мог обстреливать его ракетами издалека.
  
   - Система перегружена... система перегружена... до контакта девять секунд. - истерически выкрикивал тактический компьютер. Стерва, подумал Мур, маленькая, психованная стерва. Если бы он был пилотом, если бы он был настоящим профессионалом, таким же как Циклоп и другие ребята Марта Эдисона, он бы продолжал тянуть время и дал бы возможность системе самой справиться с проблемой, все, что требовалось - выждать. Но Мур не был профессионалом, он просто умел управлять штурмовиком, так, как его научили на курсах СБ - чтобы суметь провести его из пункта А в пункт Б. А потому он развернул штурмовой бот навстречу ракетам и дал команду промаркировать цель Альфа-один как первоочередную. На экране высветилась отметка. Мур нажал на гашетку, стреляя по метке. Шансы? Два против девяноста восьми. Но если он собьет ракету, то 'Щит' возьмет на себя две оставшиеся, а у 'Манты' осталась всего одна ракета, у этого типа истребителей нет внешней подвески, тогда ему придется подойти ближе, на расстояние своих плазмометов , а уж тут мы его на ленты разрежем... - думал Мур, не отпуская маленькую метку Альфа-один из прицела, а пальца с гашетки.
  
   - Вот психованный ублюдок! - Циклоп отвел машину в сторону, видя, что имперец палит во все стороны. Прицельная дальность - это хорошо в теории, а практически умирать от случайно попавшего в тебя снаряда и вовсе не хочется.
  
   Генри Мур продолжал стрелять. Он был хорошим стрелком и вдобавок удачливым малым. Настолько удачливым, что в один момент траектория боеголовки ракеты, помеченной его тактическим компьютером как Альфа-один пересеклась с прицельной линией 'Урагана'. Мур не отпускал пальца с гашетки, но то, что он палил без остановки перегрело стволы и сработал предохранитель, выключив пушку на процедуру охлаждения. Ракета понеслась дальше, а снаряд так и не вылетел из ствола. Везение лейтенанта Мура кончилось.
  
   - Есть! - крикнул Циклоп, глядя, как вдали вспух огненный пузырь, немного подумал и прибавил самое страшное ругательство своего командира: - дилетант хренов!
  
  
   Марафонец-четыре, штурмовой бот Мефалы Тонг попал в засаду Секиры в тот самый момент, когда лейтенант Мур встретился со своим высшим боссом - ведь говорят, что у СБ даже на том свете есть связи. Мефала Тонг не умела управлять штурмовым ботом, и при всем своем желании не смогла бы нанести истребителям урон, однако она была исполнена решимости выжить. Поэтому, в отличие от других 'марафонцев' она не испытывала нетерпения, досады или агрессии. Она испытывала страх. Весь космос был враждебен к ней лично и отовсюду ей мерещились несущиеся всадники смерти. В общем-то это нельзя было назвать преувеличением. Всадники смерти действительно неслись к ней.
  
   - Здесь Валькирия. Вижу что-то странное. Объектом быть не может. Но скорость высокая, и излучение идет. Похоже это плазма.
   - Здесь Секира. Не отвлекайся. Ты в засаде? Вот и сиди тихо.
   - Поняла. Сижу тихо. - щелчок и в эфире тишина. Секира взглянула на информацию, предоставленную ей тактическим компьютером Валькирии. Объектом быть не может, это явно. И девчонкам не стоит скидывать маскировку, чтобы гоняться за непонятными штуковинами. Это может быть какой-нибудь кораблик на плазменных движках, но что если он предваряет основной корабль? Тем более девочкам придется сидеть тише воды, ниже травы. А этого таинственного незнакомца она сама проверит. Ее истребитель висел в пространстве в двадцати щелчках позади затаившегося в засаде звена Валькирии.
  
   Мефала старалась следовать инструкциям, старалась делать все согласно зеленым буковкам и схемам в электронном планшете и тактическом компьютере. Она выполняла все, что требовала от нее ее электронный наставник, выполняла так послушно, что даже сама пугалась своей покорности. Человек и машина, кто здесь главный, думала она, в очередной раз подчиняясь словам на экране, кто же все-таки ведет за собой? Уж точно не она. Что сделать, электронный засранец? Снова активировать плазмопоточный инжектор? Сделаю, сделаю, дорогой, все сделаю, для тебя я и ноги раздвинула бы, если бы у тебя член был, только вывези меня отсюда, вывези меня и моего малыша...
  
   - Секира, объект проходит мимо нас. О! Он активировал двигатели. Это прямопоточнная плазма! Визуальный контакт пока не установлен, но параметры какие-то странные.
   - Поняла, Валькирия. Сидите на месте, может быть это только авангард. Ждать команды и удвоить бдительность.
   - Вас поняла. Ждем.
   - Конец связи. - Секира выключила передатчик и сосредоточилась на объекте. Если он не изменит траекторию, то выйдет прямо на нее.
   - Отлично, парниша... - сказала Секира. Уверенными движениями она протестировала систему вооружений, убрала с внешних пилонов 'Апокалипсисы' и выбрала ракеты типа 'Тигр'. Для мелкого засранца самое то, подумала она, почти ласково коснувшись желто-черного предохранителя ракетного запуска.
  
   - Всем сидеть... - прошептала Валькирия, так, словно бы противник мог ее услышать, если бы она сказала это в голос. Чисто психологический эффект. Они держали связь между истребителями по коммуникационному лазеру, перехват сообщений был невозможен, если только не пересечь прямую между абонентами. Но тем не менее она говорила шепотом. Ее звено, десяток девчат на 'Пираньях' , замерло в одном щелчке от нее. Нервы были натянуты, но Валькирия не сомневалась в своих девчатах - никто не дернется без разрешения. Объект проходил совсем рядом, вот-вот должен был состоятся и визуальный контакт, вещь в космосе очень редкая, и если он не заметит их вплотную, то...
  
   - Здесь Валькирия. Установлен визуальный контакт с объектом. Это что-то новенькое в этой части галактики. Вообще-то похож на сигару или на веретено...
   - Что? - не поняла Секира.
   - Ну, веретено, это такая штука заостренная с обоих концов. Я, эээ некоторое время в музее провела. Экскурсоводом.
   - Вэл, скажи короче, не мучь меня.
   - Короче, Секира можно сказать только одно - я не разу не видела подобной хрени и понятия не имею, откуда она. Ты уверена, что нам не стоит ее атаковать?
   - Не уверена, но пока придержи своих.
   - Ладно, мы сидим на месте. Секира, будь осторожна.
   - Буду, Вэл... - Секира вдруг похолодела. Вдруг это Внешняя Угроза? Мороз пробежал по коже. Черт, да никто уже в течении почти двух сотен лет не применяет плазму, все давно перешли на антигравитацию. Странный корабль, странный двигатель... с другой стороны, никто и никогда не слышал, чтобы Хозяева пользовались прямопоточной плазмой, они не знали сложной техники, у них все было биологическое, даже космические корабли, если у них были эти корабли. Ну, а что, если это не Хозяева, а какие-то другие Чуждые? На какое-то мгновение Секира пожалела, что рядом с ней нет инквизиторов, но потом выругала себя за свою глупость. Еще и противника не видела, а уже надумала себе черт знает что... если кто узнает - засмеют, у Секиры страх перед боем, с ума сойти. Подумаешь, смерть, все равно рано или поздно помирать, и если продолжать так жить, то скорее рано, чем поздно. А на весь этот мир, который я на секунду пожалела, на весь этот мир мне насрать с высокой орбиты, если в нем живут такие подонки, как Вилли с его дружками. - подумала Секира, приводя системы в боевую готовность. Впрочем справедливости ради, стоит заметить, что Вилли-то как раз уже и не живет, причем давно, как и все его дружки, которые сделали роковую ошибку, согласившись подержать руки и ноги его бывшей подружки, пока он с ней забавлялся. Все они куда-то сгинули, пропали без вести, а сам Вилли почему-то залез в старый флаер на свалке и забыл вылезти, когда машину затянуло в пресс. Но для Секиры он все еще был жив. И каждый раз, нажимая на желто-черную кнопку она убивала его снова. И снова.
  
   Мефала Тонг прошла место, которое ее тактический компьютер пометил как 'потенциально опасное' и облегченно выдохнула. Электронный планшет снова привлек ее внимание, выдав новую рекомендацию. 'Полный вперед'. Так, она сейчас только найдет эту рукоятку, управляющую скоростью... ага, вот она. Полный вперед - это значит рукоятку на себя до упора. Штурмовой бот рванулся вперед, вдавив ее в кресло.
  
   - Секира!
   - Я вижу, Вэл. - сказала Секира, следя за объектом, резко увеличившим скорость.
   - Может быть нужна помощь?
   - Заткнись, Вэл. Будет нужна - позову. Ты лучше своим делом занимайся - противника высматривай. - Секира включила передатчик и сжала рукоять управления огнем.
   - Ну, Вилли, иди сюда, сукин ты сын. - прошептала она.
  
   - Опасность! Опасность! - тонким голоском заверещал тактический компьютер в кабине у Мефалы Тонг.
   - Цель на три часа, идет встречным курсом! Цель опознана, истребитель типа 'Манта'. Рекомендации по принятию мер - увеличить скорость, перейти на боевой режим.
   - Что? О, господи, где же эта чертова кнопка?! - Мефала Тонг лихорадочно стала припоминать что делать, ее руки беспорядочно нажимали и тянули все, что только можно было нажимать и тянуть в кабине штурмовика. Совершенно случайно она перевела переключатель связи в положение 'открытый эфир', даже не заметив этого.
  
   - Где же эта чертова кнопка, господи! - раздался в открытом эфире женский голос и Секира убрала палец с рукоятки управления огнем.
   - О, господи, да что же это такое творится... - продолжал причитать голос: - они сейчас убьют меня... - Секира поняла, что это означает. Это значит, что во-первых пилот очень неопытен, настолько, что переключил связь в открытый режим, а во-вторых этот пилот - женщина. Новичок... необстрелянный... Руки Секира сделали все автоматически - убрали 'Тигры' в свои гнезда и выдвинули стволы импульсных излучателей. Зачем тратить ракеты? Конечно, жалко, что это - женщина, но с другой стороны они все-таки на войне... вот сейчас еще поближе и ...
  
   - А, вот она, эта кнопка... Господи, защити меня и моего ребенка, сохрани нас от нечистого... - прошептала Мефала пересохшими губами, переводя пушки штурмовика в боевой режим.
  
   Секира некоторое время летела прямо, сохраняя прежний курс. Тактический компьютер, обозначивший цель зеленым кружком, пронзительно пищал, подтверждая наведение на цель осталось только коснуться спуска и разнести штурмовик очередью из импульсника, но Секира медлила. Она перевела переключатель связи в открытый режим и уронила в пространство слова:
   - Это Секира. Слушай, подруга, у тебя, что ребенок, там, в кабине? - ответ пришел почти сразу, голос стал еще резче, в нем появились панические нотки:
   - Кто это говорит? Кто...
   - Говорит с тобой тот истребитель, что висит на твоем хвосте и лучше бы тебе мне ответить, иначе я разнесу твою посудину в клочья. Что ты там насчет ребенка говорила? Зачем ты его с собой взяла?
   - Я... я не брала ... просто я... беременна. - через некоторое время ответил штурмовик.
   - Вот, дьявол... - только и сказала Секира.
  
   Мефала сидела в тесной кабине штурмового бота, судорожно сжимая кисти рук. Кто-то окликнул ее, кто-то, кто летел сейчас за ней и держал ее на прицеле. Она знала, что от этого человека зависит сейчас ее жизнь и затаила дыхание, ожидая.
   - Ладно, значит так. - ожили динамики: - немного снизь скорость и иди прежним курсом. Сейчас я пристроюсь к тебе и посмотрим, что там у тебя такое...
  
   Секира выждала, пока штурмовой бот снизит скорость и подошла к нему почти вплотную, двигаясь параллельным курсом. Тактический компьютер сошел с ума при таком маневре - никто не предполагал такой близости противника в космическом бою.
  
   - Ладно, сестричка, сними затенение со своего кокпита, там ползунок должен быть, справа... если у твоего чудища он есть.
   - Есть... вот он... - блистер колпака стал прозрачным и Секира увидела Мефалу Тонг, а Мефала увидела Секиру, также опустившую свою поляризованную защиту.
   - Значит беременна?
   - Да, мэм.
   - Какой срок?
   - Почти шесть месяцев...
   - Прилично... что же поздравляю.
   - Спасибо, мэм.
   - Вот такие вот дела... слушай, а как тебя зовут-то?
   - Мефала. Мефала Тонг, мэм.
   - Странное имя, ты случайно не с Лиры?
   - У меня родители были с Лиры. Имя от них осталось.
   - Понятно... - Секира замолчала.
   - Мэм? - раздался неуверенный голос в наушниках.
   - Чего тебе?
   - Что со мной будет, мэм?
   - Кабы я сама знала... слушай, Мефала, а ты как насчет сдачи в плен на почетных условиях, а? Мы тебя до базы проводим, а потом с моими девчатами останешься. - в наушниках раздался вздох.
   - Нет, мэм... - грустно сказала Мефала: - у нас же видели, что вы с пленными делаете.
   - Да это все пропаганда, Мефала... черт... - Секира мысленно еще раз выругала Змея, купившегося на подначку этих тупиц из отдела пропаганды, теперь вот и не докажешь ничего...
   - Нет, мэм... - пришел тихий, но твердый ответ. Наступило молчание. Секира понимала эту женщину. Она была готова на все, чтобы защитить своего ребенка, но сдача в плен для нее означала не просто смерть, но смерть мучительную и позорную. И ребенка этим не спасти, лучше уж так, в пространстве, сразу...
   - Аааа, да черт с тобой! - сказала Секира: - Убирайся отсюда.
   - Что?
   -Я говорю - лети отсюда поскорей, пока я добрая... - буркнула Секира, отводя свой истребитель в сторону.
   - Правда? Вы меня отпускаете, мэм?
   - Ты, что глухая? Вали, пока я не передумала.
   - Спасибо... спасибо, мэм! - штурмовой бот увеличил скорость и стал удаляться. Секира смотрела ему вслед и знала, что у нее будут крупные неприятности. Очень крупные неприятности.
   - Извините, мэм... - снова раздался в эфире голос Мефалы.
   - Ну, чего тебе еще? - беззлобно спросила Секира.
   - У вас есть имя? Ну, нормальное...
   - Меня зовут Алиса. Алиса Кирштейн.
   - Если родится девочка, я назову ее вашим именем, мэм.
   - Спасибо, Мефала. А теперь вали отсюда. И выключи наконец передатчик.
  
  
  
  
  
   Что нужно для заговора? Две тысячи крепких рук, сотня горячих сердец и один холодный ум - так говорил император Марк Первый, прапрадед нынешнего и большой знаток такого рода дел. Достаточно сказать, что и сам-то он не был прямым наследником трона. Только цепочка случайных событий, включавших в себя и трагические моменты, привела Марка Первого, умного и хладнокровного стратега к заветному трону. Поэтому его словам можно было верить. И Ромул верил. У него были крепкие руки, в которые уже были роздано оружие с имперского закрытого склада, и горячие сердца проповедников, причем каждый отвечал за свой отряд, как правило составленный из его прихожан, а значит людей, которых он знал лично и легко мог контролировать ситуацию в группе. Вообще, религиозные организации закрытого типа - это же готовая армия, подумал Ромул, достаточно вспомнить суннитов в Альянсе, там они практически заменяют собой власть, хотя и действуют нелегально, но никому и в голову не приходит подвергать сомнению их 'рекомендации'. Идеальный регулятор общества. Правда, в результате все общество практически утрачивает способность к развитию и рано или поздно будет разрушено соседями. Чего, правда, иногда приходится ждать столетиями. То, есть, на наш век хватит. Впрочем, что говорить об Альянсе, у Ромула полно своих дел. У него есть крепкие руки, горячие сердца и один холодный ум. Один ли? - подумал он, вспомнив взгляд жреца-кардинала. Амибал Кромвел, м-да, это человек с двойным, а то и тройным дном. Похоже, что он умнее своего заместителя Атласа, но тот уверен в обратном. И еще очень похоже, что он играет по своим правилам. Что он может сделать? Перехватить управление? Нет. Повлиять на результат? Тоже нет. В ближайшем будущем Ромул не видел провала, все будет идти как и запланировано. Никаких неожиданностей. И в конце тоже все будет так, как и планировалось, Ромул уже придумал, как именно он осуществит это. Хотя и не любил об этом думать. Ромул вздохнул еще раз и повернулся к нетерпеливо ожидающему гвардейскому офицеру.
   Теперь отключите все автоматические системы защиты.
   Все? Но, сэр...
   Это же учения, не забыли? Императора все равно здесь нет, он на стадионе. Отключайте.
   Есть. - офицер повернул большой красный ключ и ввел кодовое слово, повернувшись спиной к Ромулу. Ромул знал кодовое слово. 'Патрокл'.
   Системы отключены.
   Вот и прекрасно. А теперь я подам свой сигнал... это кодовое слово. - нахмурился Ромул, заставив офицера повернутся спиной. Легкий щелчок и в шею гвардейца вошла маленькая, почти невидимая игла, состоящая из спрессованного мощного транквилизатора. Офицер рухнул на пол. Игла действовала на протяжении трех суток, постепенно растворяясь в крови, по окончании процесса она растворялась полностью, не оставляя следов.
   Теперь - сигнал. - Ромул нажал на кнопку передатчика и где-то на окраине города в воздух поднялись мощные транспорты, несущие на борту участников заговора. Крепкие руки сжимали мощные лазерные винтовки, огнеметы и даже плазменные пушки малого калибра, все, новое, все только со складов. Через сорок минут транспорты зависнут над садом императорского дворца. В обычных условиях их сперва запросили бы о перемене курса, а потом вылетели полицейские флаеры. И если бы они все-таки прорвались, то на расстоянии десяти километров от дворца их распылили бы многочисленные автоматические зенитные батареи. Но не в этот день. Автоматика отключена, личный состав под разными предлогами убран, осталась только дежурная смена. Но она не помеха в их плане. Теперь надо убедить императора, что все идет по плану. Ромул повернулся и вышел из комнаты дежурного офицера.
   Ваше величие, все идет по плану. - сказал он, входя в комнату императора.
   Надеюсь на это, Ромул. Наверное я окончательно спятил в тот день, когда решил послушаться тебя. - проворчал властитель, прикладываясь к граненой бутылке: - Давай выкладывай.
   Персонал распущен, жертв не будет. Асмунд со специалистом уже в подвале. Рассматривают настенные фрески времен первой империи.
   Ну, как же... фрески они там рассматривают... - император прищурился и снова отхлебнул из бутылки: - мой братец и искусство... единственное искусство, которое он освоил - это искусство задирать юбки и доставлять мне неприятности.
   Ваше величие...
   И потом, что, там действительно есть фрески первой империи?
   Нет. Это подделка.
   Ага. Ясно. Напомни мне впредь держать с тобой ухо востро. А что там с этими долбанутыми фанатиками, что летят сейчас раздолбать мой дворец к такой-то матери?
   Они в сорока минутах лету.
   Ясно.
   Что с моими войсками и всем прочим? Проблем не будет?
   Не должно быть, все уверены, что вы на стадионе, туда даже отправили вашего лоренцо. - это конечно была совершенно секретная информация, однако все почему-то знали или догадывались, что у императора, как и у всех мало-мальски берегущих свою шкуру правителей были биологические двойники, сделанные с помощью биопластики и имплантации. Внутри среды службы безопасности такие трюки называли 'Великий Лоренцо', никто и не помнил, почему.
   Да, я помню об этом. Не слишком ли много секретности, а Ромул? Даже шеф СБ ничего не знает. Не нравиться мне это.
   Вспомните, сир, вы сами были против того, чтобы посвящать Лойолу в истинные причины нашей операции... - напомнил Ромул. Его расчет был верен - император не хотел, чтобы об этом знал кто-либо вообще, будь его воля, он бы и Ромула заставил забыть... но это уже после того, как все будет закончено. А пока, пока он и император во дворце, здесь же Асмунд и сюда летит пять тысяч фанатиков истинного Учения. И об этом никто кроме них не знает. Лоренцо будет играть свою роль вплоть до разоблачения, а это произойдет только тогда, когда заговор уже войдет в силу.
   Да, я помню... но все равно мне это не нравиться... - сказал император и залпом допил остатки бренди. У него работает интуиция, подумал Ромул, у них весь род славится своей интуицией, вот потому он и пьет, потому что начинает чувствовать неладное. А разум говорит - успокойся, все под контролем, он не прав, разум, никогда и ничего не бывает под нашим королем, на все воля божья и случайности - его бич, которым карает он отступников. Как я могу быть уверенным, что все пройдет как надо, даже если я тысячу раз проиграл все в уме и на схемах, расставил всех по местам, сыграл на дворце, как на самой большой в мире арфе, рассмотрел и предотвратил тысячи случайностей и возможностей, предусмотрел миллионы вероятностей, но все равно я волнуюсь, черт бы меня побрал...
   Ты волнуешься, Ромул? - спросил император, пристально глядя на него. Неужели? - мелькнула мысль, но Ромул погасил ее, задушил в зародыше. Нет, он не должен ничем себя выдать, он должен быть само спокойствие, ведь он говорит не с кем-нибудь, а с членом императорской семьи, он же обучен с детства воспринимать малейшие признаки лжи и обмана, у него имплантанты, позволяющие анализировать речь и мимику, он почти видит человека насквозь... почти. Вот на этом маленьком и неуловимом почти и основывалась самая большая слабость Империи. Империя и ее правители стали слишком самоуверенными, они думают, что если они кондиционировали человека на преданность империи, то такой человек никогда не сделает ничего во вред империи. А если этот человек верит, что он делает благо? Как можно обмануть детектор лжи, поставленный внутри тебя? Очень просто - надо только поверить, что то, что ты хочешь совершить - во благо. Поверить в это всеми фибрами души, истово. И тогда внутренний страж скажет - ну, что же, ты делаешь благое дело, парень, проходи. А потому, Ромул считал, что он делает благое дело. Император слаб. Он слишком полагается на окружающих, им легко можно манипулировать, он отказывается от ответственности. Надо исправить эту ситуацию. И Ромул не сделает ничего во вред империи, пусть даже сейчас несутся по воздуху тяжелые транспортники, доверху набитые оружием и людьми, готовыми его применить. Все во благо империи, ты же веришь в это, не так ли? Да, сказал себе Ромул, я верю. Это - во благо империи.
   Да, я волнуюсь, сир. - ответил он на вопрос императора.
   Правильно делаешь. Не дай бог, что-то сорвется... - император опустился в кресло и протянул руку за очередной бутылкой.
   Мне надо идти, сир.
   Ступай, ступай... заговорщик хренов. - владыка задумчиво прищурился вслед спине своего советника, скрывшейся за закрывшейся дверью.
  
  
   14-00. На самом большом стадионе Олд-Прайм-Сити начался исторический матч между столичными 'Буйволами' и 'Легионерами', гостями с Йорка, промышленной планеты соседней системы, командой сильной и потому исход мачта был неоднозначен. Все места на трибунах были заняты, билеты расходились по абсолютно астрономическим ценам, все головизоры планеты транслировали этот матч. Говорили, даже, что сам император прибыл, чтобы лично наблюдать за ходом матча из своей персональной ложи. Зрители нетерпеливо ерзали на своих местах, кричали, размахивали флажками с цветами 'Буйволов' - серебряно-синими. Небольшая по численности группа приезжих болельщиков с Йорка была отделена полицией от прочих - во избежание, и также кричала, топала ногами и размахивала флажками, но на этот раз красно-черного цвета. Все было как всегда и даже лучше. И только один из старых ветеранов полиции сказал другому, что что-то ему не нравиться в во всем этом. Но его никто не послушал. Все знали, что он просто старый ворчун.
  
   14-02
   На лужайку перед дворцом императора тяжело опустились транспорты, распахнулись люки и из них хлынули толпы вооруженных людей.
  
   14-03
   Стадион взревел - на траву ступили 'гости', 'Легионеры' из Йорка! Матч начался, мяч стрелой взмыл в небо и гости, по традиции, начинавшие со своей подачи атаковали 'хозяев'.
  
   14-04
   Дежурная смена охраны, та самая, что Ромул не сумел распустить, открыла ответный огонь, обороняя дворец и одновременно пытаясь подать сигнал о помощи. Но стараниями Ромула ни один передатчик во дворце не работал. Атакующие тем временем уже ворвались в холл и начали подниматься по лестнице.
  
   14-15.
   Один-ноль! Лайм Крокус, знаменитый нападающий 'Буйволов', все-таки участвующий в матче, несмотря на свою травмированную ногу, порадовал своих фанатов отличным ударом по воротам соперников! 'Гости' явно не ожидали такого поворота событий и им пришлось на время усилить оборону, убрав одного нападающего и выставив взамен 'блокера'. Игра начиналась тяжело.
  
   14-20. Одному из гвардейцев удалось добраться до поста стационарной охраны и выкатить оттуда на лестницу тяжелый станковый излучатель Бельского. Сверхжесткое излучение веером прошлось по лестнице, враз очистив ее от захватчиков. Некоторое время он сдерживал наступающих, разворачивая обжигающе горячий ствол излучателя и уничтожая всех, кто пробовал ступить на лестницу. Но потом кто-то из наступающих додумался выстрелить вверх по дуге гранату и излучатель смолк.
  
   14-21
   Один-один! 'Гости' пошли в атаку решительно и бескомпромиссно, перейдя в жесткий, даже жестокий стиль игры. Шестьдесят пятый номер, 'блокер' 'Легионеров' Уно Вартис преднамеренно столкнулся на полной скорости с номером восемь, подающим надежды нападающим 'Буйволов', Итаном Хантом, выворотив тому ключицу и сломав два ребра. Стадион орал, все прямо-таки сошли с ума. Хотя на самом деле все ожидали чего-то вроде этого. Спидболл - игра не для девочек. И парочка сломанных челюстей - это такая малость за такую игру и такой азарт, не так ли?
  
   14-25
   Наступление захватчиков еще раз захлебнулось, когда гвардейцы забаррикадировали часть помещений и отвечали огнем на любую попытку приблизится. В ход пошли огнеметы. Когда они закончили, то эта часть дворца уже не подлежала реконструкции. Защитники дворца превратились в серый пепел.
  
   14-30
   Попытка 'Буйволов' снова прорваться к воротам противника не увенчалась успехом - они откатились назад, потеряв Лайма Крокуса, он все-таки подвернул травмированную ногу и его унесли на носилках прямо с поля. Блокеры 'гостей' действовали на грани нарушения правил, ударяя в корпус и прижимая к краю поля. Судья сделал замечание шестьдесят пятому номеру, но этим дело и обошлось, а на трибунах чуть не сошли с ума.
   Он, что слепой? Шестьдесят пятый Крокуса вырубил вчистую!
   Судья купленный!
   Бей 'Легионеров'!
   Судью на мыло! - в таком вот оптимистическом ключе закончился первый тайм.
  
   14-45
   Захватчики контролировали практически весь дворец, за исключением подвалов, в которые был закрыт доступ Ромулом и еще несколькими очагами сопротивления. Гвардейцы отказывались сдаваться, дрались до последнего и зачищая подобные очаги захватчики несли огромные потери, потому было принято решение просто блокировать их там, закрыв двери и заварив их, а также выставив охрану.
  
   14-50
   Второй тайм был еще более жестким по накалу страстей. 'Легионеры' раз за разом штурмовали ворота хозяев, но оставались ни с чем. Однако и 'Буйволы' из-за постоянного давления не могли поднять голову, они даже не пытались контратаковать, сосредоточившись на обороне. Такая тактика была чревата тем, что позволяла гостям делать новые и новые попытки. И наконец нападающий 'Легионеров', двухметровый громила Куарсен Лорнье, тот самый Лорнье, что в прошлом сезоне был десять раз подряд удален с поля за жесткую игру, забивает еще один мяч в ворота 'Буйволов'. Два- один! Победа гостей.
  
  
  
  
  
   - Так было суждено... - склонил свою голову Жрец-кардинал Амибал Кромвел. Потом повернулся к стоящему рядом Ромулу и указал ему на императорский сад, где многочисленные адепты в своих светлых монашеских одеяниях сновали между деревьями, пытаясь организовать оборону.
   - И пала твердыня лжи и воцарилась истинная вера... - сказал Ромул, ожидая услышать ритуальное 'Тиима', но жрец покачал головой.
   - Нет, это не та цитата... скорее 'И предал его тот, кто находился рядом с ним...'
   - Что вы имеете в виду... ваше преосвященство?
   - Я имею в виду предательство, Ромул... человечество настолько преуспело в этом искусстве, что уже и нельзя отличить одно от другого, предательство от верности и ложь от правды. Все исходит одно из другого и это просто названия... знаешь, сын мой, это все просто слова. А судят человека по делам его. - жрец смолк, наблюдая, как адепты устанавливают под сенью яблони стационарное полевое орудие.
   - Какой контраст, не правда ли? - спросил жрец, не поворачивая головы. Ромул только по интонации понял, что он обращается к нему.
   - Между орудием и деревом, ваше преосвященство? -спросил Ромул, подойдя к окну. Адепты под окном спорили, валить дерево или нет. С одной стороны оно закрывает обзор, а с другой стороны лучшей маскировки не найти.
   - Именно. Ты умный человек. Контраст между жизнью и смертью. Кажущийся контраст. На самом деле все это лишь две стороны одной и той же медали... жизнь и смерть. Тем, кто принимает жизнь, следовало бы научится принимать и смерть.
   - Да, ваше преосвященство. - Ромул склонил голову и подумал, что наверное ему всю жизнь суждено склонять голову перед высшими мира сего. Он не понимал, о чем говорит жрец, но понимал, что лучше сделать вид понимающего, чем надоедать расспросами. Сейчас все идет как по маслу, буквально две минуты назад он получил известия от агента в подвале - все идет как по маслу, кондиционирование Асмунда скоро закончиться и он станет послушной марионеткой в руках того, кто знает ключ к его сознанию. Атлас, который знал о небольшой части плана, сознательно отдалился от военных приготовлений и сейчас выжидал, спрятавшись в убежище. Потом, когда бунт будет подавлен он сможет сказать, что был на стороне Ромула с самого начала. Он думает, что это не только спасет ему жизнь, но и приведет к власти. Глупец.
   - Через какое время сюда прибудут гвардейские полки? - спросил вдруг жрец, не отрываясь от окна. Под окном адепты все-таки решили свалить дерево и неумело рубили его топорами.
   - Гвардейские полки? - переспросил Ромул. Он вдруг понял, что жрец все знает. И о предательстве Атласа, и о том, что скоро здесь высадится ударные силы Шестого Гвардейского полка и включатся автоматические системы обороны, буквально выкашивая всех, кто не записан в базе данных службы безопасности дворца, что несколько тысяч неподготовленных и слабовооруженных адептов и прихожан не смогут удержать дисциплинированную военную машину, что весь этот заговор - просто фарс, нацеленный на то, чтобы...
   - Да, я предполагаю, что сюда прибудут именно гвардейские части, не так ли? Все-таки дворец императора... заговор против фамилии... какой именно полк? Или их будет несколько? - жрец обернулся и посмотрел прямо в глаза Ромула.
   - Это будет один полк. Шестой. - ответил тот, пожав плечами. Изменить уже ничего нельзя и даже если жрец даст команду убить Ромула, гвардейцы будут здесь через два часа. И хотя ему надо кое-что еще сделать, основное дело сделано, император догадается об остальном... можно и не кривить душой с этим человеком.
   - Шестой полк. - сказал жрец: -Шестой полк... головорезы императора.
   - Да, иногда их называют именно так. - ответил Ромул, не дрогнув лицом. Некоторое время он гадал, что именно прикажет сейчас сделать с ним верховный жрец. Он вполне мог сделать так, чтобы эти два часа были бы самыми мучительными и длинными часами в его жизни... которой судя по всему и осталось-то чуть-чуть.
   - Что же... именно об этом я и говорил тебе только что, сын мой. - сказал жрец, распахнул окно и повысив голос крикнул адептам, возившимся с яблоней: - Эй!
   Ну, вот и все, подумал Ромул, сейчас он кликнет этих ребят и все. Он мысленно опробовал свой козырный туз - вживленную в район шейного позвонка нанонить, позволяющую в мгновение ока, как только он подаст команду натянуться. Натянуться, по пути разрезав мягкие ткани, вены, артерии, кость и спинной мозг, так, что возможности для реанимации практически не оставалось. Надежнее этого было только имплантация императорской семьи - мощная бомба, позволяющая точно рассчитывать, что никогда и никого из императорской семьи не возьмут в плен и не подвергнут пыткам, а заодно и наказать всех тех, кто в этот момент окажется рядом. Надо только послать мысленную команду...
   - Эй, там внизу! - крикнул еще раз Амибал: - прекратите это немедленно! Пусть растет! И оттащите орудие. - он отвернулся от окна к настороженному Ромулу и произнес: - нет нужды губить это прекрасное дерево. Ступай и ты... у тебя наверное еще есть дела.
   - Вы отпускаете, меня? - спросил Ромул, забыв вставить титул.
   - Нет нужды губить дерево, советник. Это мой ответ тебе. А если ты проживешь дольше чем планируешь, то вот тебе мои слова, чтоб задуматься над ними долгими бессонными ночами, когда тело твое уже не будет тебе принадлежать. Зачастую те, кто совершает предательство на самом деле служат верно, и ты - думаешь, что ты один из них. Но помни, что зачастую и те, кто служит верно совершает предательство, даже не зная об этом. Мы судим о человеке по делам его, как о дереве - по плодам его.
   - Так вы знаете, что Атлас вас предал. - по-своему истолковал его слова Ромул.
   - Не все такое, каким кажется, советник. В каждом явлении есть глубина, надо только найти время, чтобы увидеть его. На самом деле Атлас - самый верный из слуг моих, так же, как и Иуда был верен своему учителю настолько, чтобы предать его... но это предательство лишь послужило вящей силе и славе церкви.
   - Я понимаю вас, ваше преосвященство... - склонился еще раз в поклоне Ромул. На самом деле он просто боялся понять.
   - Ты все поймешь в свое время. - сказал жрец, благословляя его: - Впереди у тебя долгая жизнь... хоть и не очень счастливая. Ты переживешь всех своих современников и станешь посланием в будущее от нас, далеких предков своим потомкам. Я бы хотел, чтобы ты запомнил меня и моих детей такими, какие мы есть сейчас. Спокойными и уверенными. Сейчас делается история, Ромул. И хотя, я уверен, что в своих последующих жизнях ты увидишь еще немало удивительного и интересного, я хотел бы, чтобы тебе запомнился этот миг. Миг, положивший начало всему... и цену которому ты пока еще не знаешь.
   - Я ... даже не знаю, что сказать...
   - Не говори ничего, просто оглянись и попытайся запомнить все, что ты видишь сейчас. Ступай. У тебя еще есть дело. Запомни все. Выполни свой долг.
   - Да, ваше преосвященство. - Ромул вышел из комнаты, пребывая в смятенных чувствах, ничего не понимая и чувствуя себя прозрачным словно стекло. Жрец знал о том, что их просто подставили и тем не менее отпустил его целым и невредимым! И, судя по всему он знал об этом еще до начала операции, но что он может сделать? Что он задумал? В какую игру он играет... Ромул, который до этого момента ощущал себя мыслителем за шахматной доской, вдруг ощутил себя фигурой в непонятной игре, фигурой, которая не в состоянии даже предположить дальнейшее развитие игры. Я вижу только на две клетки, подумал он, но там нет угрозы, там все так, как я и задумывал, но чего же я не знаю? Почему он улыбается? Почему этот старик улыбается, хотя знает, что он и его люди не доживут до завтра? Может быть этот сумасшедший старикан видит на десять клеток? Короли и ферзи, подумал он, я же считаю себя ферзем, советник императора, но и я для кого-то не более чем пешка, в чьей-то еще более странной игре, чем моя, этот человек с готовностью жертвует собой и своими людьми... ради чего? Ромул посмотрел на часы - прошло уже два часа. Пора подавать сигнал тревоги.
  
  
  
  
   Шестой гвардейский полк. 'Головорезы'. Полк, специально созданный для военных действий в городских условиях. Столь же отличающийся от пехотных частей, как скальпель от топора. Но умные люди знают, что скальпель в умелых руках - страшное оружие. А топор только выглядит устрашающе, им можно дробить кости и проламывать черепа, но для аккуратной работы он не годится. 'Головорезы' же были ювелирным, хирургическим инструментом гвардии. И в тех условиях, когда пехота попросту выжигала район, не в силах отсортировать плохих парней от хороших - отдельный шестой всегда отправлялся в пекло и наносил удар. Только по тем, кто этого заслуживал. Из этой тактики вытекало и их вооружение. Почти все они взяли от полицейского спецназа, выполняющего сходные задачи, с одним лишь разграничением - полицейский спецназ всегда использовал нелетальное оружие, дающее возможность арестовать преступника, сохранив ему жизнь. У гвардейцев такой задачи не было. Их бронекостюмы представляли собой видоизмененные костюмы спецназа - легкие, облегающие комбинезоны из специальной ткани с поляризацией лазерных лучей и бронированной подкладкой не стесняющей движения, с экзоскелетом и мышечными усилителями. На пальцах рук, ступнях ног, а также на коленях имелись так называемые 'липучки', с помощью которых боец мог передвигаться по любой поверхности, вне зависимости от того, где он находится - на полу или потолке, они передвигались по стенам с той же легкостью, что и насекомые. Тактические шлемы с новой, улучшенной, рефлексной системой определения 'свой - чужой', с усилителем звуков, позволяющем с одной стороны уловить даже самые тихие звуки, а с другой - оберегающим от контузии при близком разрыве гранаты или выстреле. На предплечьях имелись неестественные вздутия - на правой руке там находился спаренный пехотный лазер, иглер, в зависимости от ситуации заряжаемый разрывными, парализующими или ядовитыми стрелками, мини-гранатомет, выстреливающий до двадцати гранат размером с абрикосовую косточку в минуту. Разрушения такие крошки производили совсем не игрушечные - большую часть их корпуса занимал магнитный усилитель силового поля, удерживающий от детонации микроскопическую частицу антивещества, самого мощного взрывчатого вещества во вселенной. Руки бойца таким образом всегда оставались свободными, он мог хвататься, виснуть, подтягиваться, нести что либо, а его оружие всегда было с ним. На левой руке в кожухе обтекателя как правило было оборудование поиска и захвата, иногда дополнительный комплект оружия или молекулярные резаки - для проникновения внутрь помещений. Иглеры бойцов Шестого гвардейского были настроены таким образом, что при попадании в своего не пробивали броню, разрушаясь от соприкосновения с контактной нанонитью внутри ткани. Таким образом бойцы в принципе могли не бояться, что попадут по своим. Они попросту вели огонь по всем движущимся целям, а также по всем целям, опознанным тактическим компьютером, по всем целям вызвавшим у них подозрения и по всему, что вставало у них на пути.
   Таковы были 'Головорезы', шестой отдельный гвардейский полк его величия Императора Марка Второго. Именно они должны были подавлять 'бунт' схизматиков. Именно в их казармах взревела сирена боевой тревоги, оторвав их от занятий, учебы и отдыха. И десять тысяч отборных гвардейцев рванули к стоящим на плацу транспортникам. Операция 'Возмездие' началась.
  
  
   Тем временем в далекой системе Айм на корабле материальной поддержки 'Великий Таган' скучал Март Эдисон, командир подразделения 'Драгунов'. Он сидел в своей каюте и задумчиво вертел в руках искусно сделанный макет истребителя 'Манта-М'. Макет был сделан просто отлично, были хорошо различимы все детали, вплоть до приборов внутри кабины пилота. Вот только самого пилота там не было, кресло пустовало, навевая нехорошие мысли. Легенды о пустых истребителях, о технике, которая воюет сама собой, о призраках Карантинной Зоны... ерунда какая-то в голову лезет, черт... - Март помотал головой, отгоняя мрачные мысли и стремительно спикировал маленьким истребителем сверху на коробку цветных карандашей. Карандаши были подбиты выстрелами из имульсных излучателей 'Манты', а сам истребитель ловко вышел в вираж и пролетел над поверхностью стола буквально в нескольких миллиметрах.
   Так вот чем ты занимаешься в свободное время, Змей... - произнес задумчивый голос за спиной. Эдисон выругался и выронил истребитель.
   Очень впечатляет... наверное таким образом ты пытаешься снять с себя стресс пережитого дня. - добавила Секира. Она стояла, привалившись к дверному косяку, скрестив руки на груди.
   Интересно, когда ты все-таки научишься стучать, Секира... - буркнул Эдисон, поднимая модельку с пола.
   А мне сейчас это и необязательно. Как отстраненной от полетов. Мне вообще все по барабану.
   Очень приятно. Чего ты бесишься, Секира?
   Да ничего. Допусти к полетам.
   Мы уже обсуждали эту тему. Тебе нужно отдохнуть. Слишком много ошибок в последнее время. Ты пойми вот что... - Март поморщился, словно съел что-то очень горькое и подвинулся в кресле: - я же о тебе думаю.
   Вот спасибо... - едко ответила Секира: - спасибочки тебе большое. Думатель ты наш. Да я без полетов загнусь нахрен. И вообще, мое подразделение твоему командованию не подчиняется.
   Я знаю... - Эдисон вздохнул. Беда с этими бабами! Кого другого он сейчас бы отматерил и выкинул из каюты за шкирку, но Секира... ее чертовы амазонки только ее и слушаются, выкинуть ее - значит выкинуть процентов двадцать личного состава, причем не самого худшего, а некоторые в ее команде так и вообще асы, например эта белокурая стерва Вэл. Но с другой стороны и оставить ее без наказания он не мог - иначе вся система полетит к черту и сама Секира это отлично знает, так нет же - приперлась и валит с больной головы на здоровую.
   Слушай, отнесиь к этому как к отпуску. Это ненадолго...
   Ненадолго? Ты же орал, что отстранил меня на три года? - прищурилась Секира.
   Это не такой уж и большой срок... - сказал было Март Эдисон, но увидев выражение лица Секиры, добавил: - и потом я слегка погорячился. Один год.
   Дерьмо!
   Слушай, в конце концов я твой командир! И если ты думаешь, что можешь устраивать тут торги...
   Тогда я уйду из 'Драгунов'!
   Черт, Секира, ты же понимаешь, что я не могу вот так просто оставить тебя безнаказанной. Да через два дня все стажеры и тряпкососы начнут выкидывать черте-что!
   Тогда отстегай меня, лиши жалования! Пристрели в конце концов! Но не отстраняй от полетов! - вскипела Секира.
   Я тебе еще раз говорю - не торгуйся со мной! Ты не на базаре! - Март встал и оперся на руки, всерля свою подчиненную огненным глазом: - тебе понятно?
   Да, Змей. - сказала Секира и даже плечи у нее как-то поникли.
   Ну, ладно... - сказал он уже смягчившимся голосом: - ну, ладно... придумаем что-нибудь. Я завтра приказ издам. Штраф на тебя наложу, там, отпуска лишу... черт с тобой, умеешь ты из меня веревки вить.
   Правда? Спасибо, Змей... - Секира на мгновение оказалась рядом с ним и Март ощутил на щеке что-то неуловимо легкое, мягкое и приятно пахнущее. А потом она исчезла.
   И только не думай, что отдалешься маленьким штрафом! - запоздало сказал он вслед закрывшейся двери.
  
  
   По пространству медленно плыли темные сигары штурмовых ботов. Мефала Тонг, благополучно миновавшая засаду амазонок Секиры, Перси Дорбан, -пилот-стажер, и Боргкхарт, ветеран ударно-истребительных сил. Ярко-оранжевое, мохнатое светило системы Айм, постепенно уменьшалось в размерах. Их цель была близка - достижение границы. Границы сферы Мейнхарда, там, вовне ее можно будет включить гипердвигатели и за одну сотую секунды оказаться на границы такой же сферы, но уже в Порт-Уэно, ближайшей крупной военно-космической базе Империи. Порт-Уэно - это ворота Нуль-Т через которые в мгновение ока могут быть переброшены военные корабли всего флота, Порт-Уэно это тридцать тысяч кораблей, боевых и кораблей поддержки, ремонтных баз и буксиров, Порт-Уэно это двести тысяч космодесантников и сто тысяч малых судов, истребителей и штурмовиков. Порт-Уэно это также три с половиной миллиарда местного населения, по большей части знойных пышногрудых брюнеток и блондинок, словно бы специально выведенных для нужд Военно-Космического Флота Империи, Порт-Уэно это сорок тысяч массажных салонов и баров, Порт-Уэно это место, где расквартирован генеральный штаб всего Юго-Восточного сектора Империи, одного из шести официальных военных секторов. Порт-Уэно - это военная мощь и слава Империи. Но до Порт-Уэно нужно было еще добраться. Поэтому темные сигары штурмовых ботов крались в пространстве, стараясь не привлекать к себе внимания. И у них это получалось. До поры.
  
  
   На военно-транспортном корабле поддержки 'Великий Таган', временно служащим базой для наемников Марта Эдисона, в рубке дальнего обнаружения шел бой. Ожесточенный бой до последней... нет, не капли крови, а мелкой монеты в кошельке. Специалисты по радарам, сонарам, детекторам и анализаторам обнаружения и распознания вероятного противника вдохновенно резались в карты. Джуд, старший смены выигрывал уже третий раунд подряд, сперва два раза подняв на блефе, а потом, когда желтокожий Ру решил все-таки проверить его карты - на трех колесницах, несущихся по пластиковой поверхности карт.
   Твоя проблема не в картах, Ру... - снисходительно заметил Джуд, сгребая к себе выигрыш: - Твоя проблема в голове. С таким характером в покер не играют. Ты слишком упертый.
   Его не упертый. Его есть глупый. - заметил третий участник игры, военнообязанный призывник, бывший гражданский специалист откуда-то из района Трех Солнц. Он плохо говорил на стандартном языке, у них там какой-то местный диалект, поэтому никто не мог выговорить его имени, которое звучало очень-очень длинно. Сократив порядка тридцати ненужных по мнению флота букв его называли просто - Мони. Однако специалист он был классный. И в покер сыграть не промах.
   Его надо было твоя поднимать, а потом блеф делать. - сказал Мони. Желтокожий Ру тихонько выругался.
   Раздал? Ставки, господа, ставки... - Джуд пожевал кончик сигары и остро пожалел, что он сейчас находится на боевом посту. На боевом посту, к большому сожалению, нельзя курить. Увы. Вообще-то, и в карты играть, конечно тоже нельзя, но тут они прикрыты - автоматика сработает, если обнаружит что-то подозрительное, камера наблюдения показывает коридор и если появится начальство они успеют убрать карты и заняться своими обязанностями, или сделать вид, что они занимаются своими обязанностями. А вот сигару закурить нельзя точно - запах не успеет развеяться, и тогда нагоняя не миновать. А жаль... Джуд любил курить сигару, когда держал в руках карты. Он небрежно достал из кармана еще двадцать танга с изображением Верховного Тагана в профиль на фоне карты звездного неба и повертел ее в пальцах, давая понять, что готов повышать ставку. Карты он так и не открыл. Все сделали начальные ставки по пять танга и теперь черед был только за торгом.
   Вот ведь хрень! - желтокожий Ру бросил свои карты на стол, пасуя. Отлично. Один ушел. Теперь надо давить на Моню, на этого хитрожопого туземца. Джуд бросил монету на стол, прибавив к ставке и неторопливо потянулся за следующей.
   Моя тоже... - проклятый Мони раскусил его игру и тоже не заглянул в свои карты, добавляя двадцатку.
   Да нет проблем, Мони, дорогой ты мой... - Джуд снисходительно улыбнулся и добавил еще двадцатку. Пожалуй надо бы посмотреть в карты, подумал он, пока еще не поздно. Он медленно поднял карты на уровень глаз. Висельник, восьмерка, колесница, висельник, тройка. У него двойка висельников. На колесницу можно не рассчитывать. Джуд пожевал сигару. Остается блеф. Надо только сделать так, тобы этот Мони подумал, что у него на руках пять колесниц, или полное созвездие, надо сыграть игру. Джуд хмыкнул и положил карты обратно на стол, задумчиво почесал затылок и добавил к кучке монет на столе еще две монеты по двадцать танга.
   Удваиваю.
   Отвечаю. - Мони, хитрожопый сукин сын ответил на ставку! Джуд сделал вид, будто с трудом удерживает внутри радость по поводу того, что он заманил Мони в ловушку:
   Еще. - монета упала сверху, желтой каплей в лужицу такого же металла.
   Отвечаю. - Джуд еще раз, внимательно изучил морду Мони, невозмутимую как и всегда. Проклятый ублюдок слишком туп для того, чтобы что-нибудь испытывать! Поэтому-то по его лицу и ничего не прочтешь...
   Удваиваю... - еще две монеты.
   Не, вот сейчас будет, блин... - сказал желтокожий Ру, ерзая на стуле: - Это же охренеть, почти двести пятьдесят монет...
   Двести тридцать пять. - поправил его Мони: - вот теперь - двести пятьдесят. - он еще раз повысил ставку.
   Открываемся? - предложил Джуд, идя на попятную. Так у него по крайней мере есть шанс проверить, не блефовал ли Мони.
   Нет. Моя идти дальше... - покачал головой тот.
   Вот сука, а! Пас! - Джуд бросил карты на стол в абсолютном расстройстве.
   Твоя не уметь играть в покер. - сказал ему Мони, забирая выигрыш: - твоя слишком жевать сигара, когда проигрывать.
   Какой ты у нас умный, твою мать! - взорвался Джуд: - вы, между прочим на боевом дежурстве сидите, а не дома девок за бока жамкаете! Ну-ка, по местам! Быстро! - его злость вполне можно было понять. Проиграть в течении одной минуты весь недельный заработок! И кому - Мони!
   Просканировать пространство в усиленном режиме!
   Слушай, Джуд, ну чего ты лютуешь, парень у тебя честно выиграл... - начал было желтокожий Ру, но Джуд не дал ему закончить.
   Для тебя я не Джуд, а унифер первого класса и не забывай об этом! Застегни пуговицу!
   Ну, Джуд, ну козел... - желтокожий Ру застегнул пуговицу и демонстративно отвернулся к своему монитору: - Теперь хрен когда с тобой играть сяду. Еще придешь прощения просить, сука.
   Отставить разговоры! Мони - усиленное сканирование каждого квадранта с последующим отслеживанием эхо- контуров и разбивок данных.
   Моя сделать. Но моя считать что это глупо. Все равно никто нет здесь и ...
   Твоя думать! Твоя не думать, твоя - делать. Моя здесь думать, так твою растак! - заорал Джуд: - и не беси меня, Мони, я тебе по хорошему говорю.
   Ох! Моя делать... - Мони обречено отвернулся к своему монитору.
  
  
   В это время штурмовой бот Боргкхарта был как раз в том самом квадранте, который и стал усиленно прощупывать активный сонар 'Великого Тагана', потому, что Джуд проиграл в карты. Богкхарт был профессионал, и поэтому среагировал мгновенно. Он прекрасно понимал, что никто и никогда не станет так тщательно прощупывать пустой участок космоса, что активные эхо- импульсы используются только для последующего наведения ракет, и уже конечно он не мог себе представить, что вся эта какофония только из-за двухсот монет, проигранных в карты. Поэтому он выполнил противоракетный маневр и отстрелил ложный контур.
  
  
  
  
   Некоторое время спустя унифер первого класса Джуд действительно пожалел о своей вспышке. Ну, конечно жаль денег, но с другой стороны этот чертов Мони выиграл их честно и теперь, когда и Мони и желктокожий обиделись будет очень скучно сидеть на дежурстве. Но просить прощения у них Джуд не намерен! По крайней мере не в эту смену.
   Эээ, Джуд? - раздался голос Мони.
   Чего тебе, хитрожопый?
   Джуд, моя найти противник. И... да, он движется от нас.
   Что?
   Я говорю - он движется к нас. - поправился Мони.
   Почему же тогда сирены молчат? - спросил Джуд: - тебе опять что-то привиделось?
   Сирены молчат, потому, что компьютер не считать это враг. Он считать это астероид или метеор. А я считать это враг.
   Конечно, ты же у нас умнее чем какой-то компьютер.
   Я считать это враг, потому что ни один метеор не делать противоракетный маневр, когда я щупать его сонаром.
   Ну-ка, покажи... - Джуд подвинулся к Мони и склонился над монитором.
  
   Еще один пучок поисковых лучей ударил по боту Боргкхарта, но на этот раз он застыл на месте. Ракеты после первого не последовало, а значит он совершил ошибку, вывернув петлю противоракетного маневра. Значит противник будет проверять его еще раз и на этот раз лучше все-таки притворится скалой.
  
   Что ты мне тут ерунду говоришь? Эта штуковина не движется!
   Она двигалась! Есть запись!
   Ударь по нему еще раз! Вот - не движется.
   Моя говорит...
   Твоя совсем с ума сошла. Твоя еще баранов пасла на пастбище, когда я уже унифером был.
   Джуд, ты совсем за картами своими голову потерял. - подал голос желтокожий Ру: - че ты к парню цепляешься? Он просто...
   А ты чего это встреваешь? Защитничек нашелся. Занимайся своим делом! - Джуд больно ткнул желтокожего в плечо кулаком: - нехрен тут...
   Все-таки моя права... это враг.
  
   Боргкхарт висел в пространстве, не двигаясь и даже затаив дыхание. Вот уже третьий раз по его боту хлестали поисковые лучи жесткого излучения. Он был готов голову отдать на заклание, что на таком расстоянии приборы не в состоянии распознать его истинную природу, а значит те, кто делают это не уверенны в том, кто же он - просто обломок скалы или все-таки противник. Боргкхарт помнил также и о том, что он шел первым, 'Марафонец-один'. Поэтому, если эти твари сейчас все-таки раскроют его, то шансов уйти у остальных станет еще меньше чем у него. То, что здесь будет стоять 'Великий Таган' было сюрпризом, говорящим о том, что противник отчасти раскусил их тактику и не убрал свои патрули и заставы. Руки чесались перехватить управление, выйти на боевой режим, включить пушки и понестись к кораблю противника. И если бы он был один - он бы так и сделал. Погибать - так в бою. Сжимая в руке оружие. Но, он был не один. И сделать так значит раскрыть остальных. Он - просто скала и у него нет оружия и двигателей.
  
   Это враг. - повторил Мони.
   Слушай, вот тебе задачка - какого хрена такому маленькому кораблику, если это конечно корабль вообще... так вот что ему тут делать? По нашему кораблю вдарить? У нас защита и два истребителя в патруле постоянно. В гипер маленькие суда выйти не могут и ты это знаешь. Мы здесь ждем как мимимум корвет или крейсер. А это - это даже на шаттл не тянет. Остынь, парень. - Джуд был доволен собой - он был логичен и убедителен.
   Моя думать не так.
   Хорошо. Кажется я придумал. Ты считаешь, что это враг. Так?
   Так.
   А ты желтокожий?
   Джуд, не называй меня так. У меня имя есть. - обиделся желтокожий Ру: - я на стороне Мони.
   Ладно, давайте пари.
   Ага.
   Моя согласен.
   Ставка - триста монет. Идет? - Джуд рубил наверняка. Он вернет свои деньги, да еще и заработает! Чертов тупой Мони!
   Идет.
   Моя тоже.
   По рукам! Итак - Джуд повернулся к экрану: - Где ты там у нас...
  
  
   Боргкхарт выругался, когда у него в кабине вспыхнул красный свет. Заверещал голос тактического компьютера:
   Обнаружен запуск ракеты! До контакта двадцать секунд!
   Боргкхарт стиснул рукоятки управления так, что костяшки пальцев побелели. Его опознали? Или это тоже блеф, ракета высланная на проверку?
  
   Смотри, Мони, смотри... ни один сукин сын, если там есть кто-то живой, не станет игнорировать ракету. Верно?
   Верно.
   Вот и смотри. Это даже не 'Тигр', это 'Видал', старая дрянь пятидесятилетней давности. Любой истребитель уйдет от нее без проблем. И если это просто, мать вашу, кусок скалы, то вы оба должны мне по триста танга.
  
   До контакта десять секунд! - Боргкхарт откинулся в кресле. Он принял решение. Если он двинется с места, совершит маневр, или выстрелит - противник наверняка будет знать, что он и кто. И тогда противник будет ожидать другие боты, и скорее всего развернет поисковые операции. Все остальные, все, кто пилотировал другие боты - всего лишь новички и у них не хватит знаний и опыта уйти от погони. Хватило бы у него, но если он сейчас себя выдаст - его все равно прикончат, это же 'Великий Таган', у него на борту порядка двухсот истребителей и штурмовиков, патрули кругом, уйти не получится. Боргкхарт отключил систему наведения и двигатель.
   Да, не так я хотел погибнуть... - подумал он, глядя на приближающийся огонек ракеты.
   До контакта пять секунд! Четыре секунды!
   Да пошли вы все! - с чувством сказал Боргкхарт и стиснул зубы.
   Три, два, один...
  
   - Вот видишь? С тебя триста танга, хитрожопый! - с ликованием сказал Джуд, глядя как на экране радара расплылось небольшое радиактивное облако.
   Твоя прав. Ох! - качая головой Мони вернул проигранные деньги.
   И в следующий раз нечего права качать.
   Слушай, Джуд... - протянул желтокожий Ру, не желая признавать поражение: - но мы же не знаем точно, что это было, ведь так? Ты просто уничтожил его и все, а вдруг...
   Слушай, ну каким отмороженным надо быть чтобы сидеть себе и спокойно ждать, пока ракета разнесет тебя на кусочки. Этот 'Видал' - чертовски медленная штуковина, у парня было бы время подумать о спасении своей задницы.
   Ну, вообще-то да... - сказад желтокожий, сдаваясь. Видимо придется выплатить деньги.
   То-то же, гони танга и помни, кто в доме хозяин.
   Помню, помню... - желтокожий выгреб из кармана деньги и тоскливо наблюдал за тем, как Джуд забирает их.
   Может еще партию сыграем? - предложил желтокожий, он хотел отыграться.
   Ладно, давай. Мони ты играешь?
   Моя играть.
   Раздавай.
  
  
   Инженеры и техники сновали взад-вперед в большом помещении. Это был один из самых больших производственных цехов, и хотя повсюду стояли автоматические лазерные турели и ходили взад -вперед вооруженные пехотинцы, никто не мог проконтролировать всю площадь, загроможденную механизмами и продукцией, пронзенную тысячью и тысячью труб, проводов, магистралей, трубопроводов и вентиляционных шахт. Из одной такой шахты, под самым потолком, торчало что-то совсем малозаметное и даже если наблюдатель стоял бы в двух шагах от отверстия, он нипочем бы не догадался что это ствол мощной снайперской винтовки, замаскированный и обмотанный грязными бинтами. В прицел винтовки смотрел Роб Шухарт, тщательно выбирая себе мишень. Перекрестье неспешно гуляло, ложась то на шлем пехотинца, то на спину склонившегося над аппаратурой инженера. Палец дрожал над спусковым крючком. Роб знал, что у него будет два, ну от силы три прицельных выстрела. Рядом кто-то завозился, толкнув его под локоть.
   Извини меня, Роб... - сказал мэр Вазовски. Он выглядел очень смешно - вместо модного костюма на нем был камуфлированный спортивный костюм, левое ухо мэра было перепачкано грязью, а в руках он сжимал винтовку, да вот только желания смеяться у Шухарта не было никакого. Он молча пожал плечами. Он не замечал мэра. Он вообще ничего и никого не замечал с того самого момента, как пленный рассказал, что эти ублюдки сделали с его дочкой. Он двигался осторожно, медленно, словно боясь расплескать переполняющую его ненависть, люди сторонились его, чувствуя это.
   Извини, глупо тогда на совете вышло... - мэр вздохнул и прильнул к прицелу. Они сидели в засаде, все, кто только мог сражаться, поднялись на этот уровень с оружием в руках. У них было секретное оружие - перепрограммированные роботы комплекса, а также знание территории. И они ждали только сигнала. Почти вся линия по производству нейропроцессоров будет уничтожена почти мгновенно. На починку у захватчиков уйдет не одна неделя. А им еще придется сражаться с ними, восстанавливая линию. Шухарт стиснул зубы. Ни хрена у них не выйдет. Они все сдохнут, все до единого сдохнут здесь, на этой планете, и им не будет покоя и после смерти, потому что таким нет покоя нигде и земля горит у них под ногами...
   Я же как лучше хотел... - еще раз вздохнул мэр: - а они сукины дети так... я не знал...
   Помолчи. Скажешь все им. - сказал Шухарт. Пискнул коммуникатор.
   Это Сонтр. Я на месте, сэр.
   Понял. Оставайся там до упора, как договорились, ясно?
   Ясно. - лейтенант Сонтр и его подразделение только что достигли складского помещения 'Г', где находились ворота Нуль-Т. Там они и будут находится все время, пока с той стороны ворот не раздастся сигнал, свидетельствующий о том, что с той стороны дверь открыта. Тогда он должен любой ценой нажать кнопку пуска, открыть ворота и с нашей стороны. Шухарт понимал, что если они откроют боевые действия, возможности достигнуть ворот потом может и не представится. И потом - а вдруг кто-то из флота все-таки спасся? И может быть он сейчас несется сквозь пространство, чтобы доставить в империю весть о вероломстве? Тогда открытия ворот можно ожидать в любое время. И тогда надо дежурить с ними рядом. Скрытно. Иначе ворота отобьют, а то и взорвут. Сигнал о выходе лейтенанта и его отряда на позицию был последним, которого ожидал Шухарт.
   Ну все. Вы готовы, мэр? - мэр в ответ кивнул, утопив свой подбородок в складках.
   Тогда поехали... - Шухарт поднял винтовку и навел прицел. Выстрел! Пехотинец запрокидывает голову и падает, его шлем пробит навылет, следующим падает инженер, стоящий рядом и не успевший даже повернуть голову. Отовсюду бьют струи пара - детонировали заряды вдоль трубопровода и теперь пар заполняет помещение. Через некоторое время пар забьет все каналы и визоры станут бесполезны. Шухарт сделал еще выстрел и отложил более ненужную винтовку в сторону. Внизу, в суматохе выстрелов и криков, в густом киселе пара бесшумно двигались его бойцы в монохромных очках. К сожалению в них было видно только на пару шагов, поэтому бойцы Роба были вооружены острыми тяжелыми ножами и автоматическими дробовиками. А вот противник вообще ничего не видел, пока ему в грудь не вонзался клинок. Шухарт надвинул на лицо очки и начал спускаться вниз. Он жаждал крови.
  
  
   Ашар! - в кабинет к Торценни ворвался адъютант: - Ашар, эти аборигены все-таки начали боевые действия!
   Что за черт... - нахмурился Торценни: - где?
   Почти по всей линии производства 'Вислы', нейронных процессоров.
   Вот ведь дрянь...
   Мы уже потеряли около тридцати специалистов и сотни солдат, оборудование безнадежно испорченно...
   Дерьмо! - Торценни рывком встал. Все ясно. Местные все-таки раскусили его. А может быть это та девчонка, упущенная 'Ягуарами' на пляже добралась до своих? Неважно, что бы то ни было, теперь пути назад нет и договорится с ними по хорошему скорее всего не удастся. Торценни включил коммуникатор и вызвал главного инженера. Главный ответил с некоторой заминкой - на заднем плане что-то дымилось и раздавались выстрелы.
   Да?
   Это Торценни. Доложите обстановку!
   Эти долбанные обезьяны повсюду! Они напустили на нас роботов на поточных линиях!
   Что? - удивился Торценни.
   Ну, роботов, машин... перепрограммировали их и теперь везде, где только можно, эти твари, снабженные плазменными резаками или излучателями... - вдали грохнул взрыв и изображение на секунду погасло, пошло полосами.
   Вышли из строя почти все поточные линии, мы не контролируем почти восемьдесят процентов линии... я не могу доложить о ее состоянии... - инженер пожал плечами.
   Ясно. Вы пойдете под трибунал. Все. - Торценни выключил коммуникатор и сделал еще один вызов.
   Арвен слушает.
   Это Торценни.
   Слушаю вас, ашар.
   Ты в курсе происходящего?
   Да, ашар, мои люди были на постах вдоль линии, когда началась атака. Я поднял по тревоге всех своих и два дивизиона тяжелой техники. Пока успехов нет. Эти хитрые ублюдки используют роботехнику внутри производственных помещений, это просто свинство какое-то! Отсеять помехи и отлавливать роботов до того, как они открывают огонь нет никакой возможности. Настроить радар на поиск железа - так тут внутри почти все железное! Тепло они не излучают, движется тут тоже довольно много предметов, короче - полный абзац! А каждый раз когда эти железки открывают огонь, они гарантированно валят одного, а то и двоих моих бойцов. Конечно, потом мы сжигаем железку, но ей на смену приходят еще... черт, здесь довольно жарко, ашар! По-моему это нарушение Великой Конвенции, ашар - использование роботехники в бою.
   Ну, да, ты еще предложи на них в суд подать... - оскалился Торценни: - что ты мне здесь ерунду городишь! Конвенция, дьявол! Очисти мне поточную линию 'Висла'! Сколько тебе нужно времени?
   Ашар, это невозможно. Мы можем разбомбить тут все на хрен, но не очистить. Мы же не, мать его, полицейский спецназ! Мы пехота! И ты нас всех тут положишь! Если бы мы точно знали, где находится их лагерь, мы могли бы нанести точечный удар, но убить всех муравьев и не повредить муравейник!
   Оставайся на линии, Арвен. - Торценни еще раз вызвал главного инженера. Тот, судя по изображению уже приготовился покинуть этот мир - над ним болталась петля. Трибунал Великого Таганата пугает неверных больше смерти - удовлетворенно заметил Торценни.
   Главный, у вас есть шанс оправдать свою оплошность. - сказал ашар: - отвечайте мне быстро и четко, вам ясно?
   Д - да, ашар... - инженер передвинулся так, чтобы петля не попадала в кадр.
   Мы можем выжечь все помещения по соседству с поточной линией 'Висла'?
   Нет.
   Почему?
   Они все взаимосвязаны и тогда линия не будет работать.
   Ага. - сдвинул брови Торценни.
   Да, но вы можете очистить некоторые помещения вдоль линии, их немного, но там можно будет вынести и демонтировать все оборудование... - сказал инженер торопливо доставая носовой платок из кармана.
   Так. Схему этих помещений и их расположения - немедленно. Арвен, ты слышишь?
   Так точно, ашар.
   Выжжешь эти помещения напалмом.
   Слушаюсь.
   А потом установишь там автоматические турели и охрану.
   Понял.
   А что по другим помещениям? - Торценни уставился на инженера.
   Ээ, к сожалению... нет никакой возможности выжечь все... это же производство, и если мы хотим, чтобы оно работало...
   Ясно.
   Извините, ашар.
   Конец связи. - Торценни выключил коммуникатор и опустился на кресло. Ему очень хотелось собрать всех местных в одну кучу и бросить в эту кучу мощную бомбу. Но к сожалению он не знал, где находится эта куча. Эх, если бы узнать местоположение их главного лагеря...
  
   Март Эдисон обычно спал как убитый. Вообще солдаты всех армий и времен знают простой закон войны и мира для военнослужащих - спи везде, где только можно. Урывай сон, потому что не знаешь, когда и где тебе придется поспасть или отдохнуть в следующий раз, а когда вскочить на ноги ни свет ни заря, а то и вообще просидеть в засаде в течении всего дня и ночи. Поэтому, когда он проснулся среди ночи и поднял голову, прислушиваясь к ночной тишине, то он стал искать этому веское объяснение. Он сел на кровати, почесал взъерошенную голову, включил коммуникатор и вышел на связь с боевым постом.
   Дежурный! - рявкнул Март спросонья в микрофон. На экране высветилась чья-то не менее сонная харя. Увидев Марта харя подобралась и доложила:
   Дежурный по посту дальнего обнаружения и боевого реагирования унифер Джуд. Во время моего дежурства происшествий не было.
   Понятно. Кто-нибудь из моих выходил на связь?
   Никак нет.
   А известий с планеты нет?
   Нет.
   Ясно... - Эдисон подумал, что он может и ошибаться. Может быть 'Гермесом' командовал дурак, который и завел корабль в ловушку, а он, Эдисон, ищет второе дно в его замысле. Поистине, в действиях одного дурака сложнее разобраться, чем в действиях трех мудрецов. И что он себя накручивает? Все может быть в этой вселенной, в том числе и то, что дело может оказаться проще, чем он думал, проще, а не сложнее. И наверное, уже пора паковать чемоданы и расслабляться в предвкушении хорошо оплаченного отпуска. Вот только что его разбудило?
   Шлюзовые люки не открывали?
   Нет.
   Черт... меня что-то разбудило. Такое ощущение, будто корабль качнулся.
   А... это был пуск ракеты, командор. - харя на экране выглядела смущенной.
   Пуск ракеты? - медленно произнес Эдисон. Вот что его разбудило! Что эти картонные солдатики стреляли не по противнику, ясно - сейчас бы сирена минут уж двадцать как выла. Что для них это развлечение - тоже понятно. Но вот то, что они об этом в рапорте умолчали - уже непорядок.
   Ну, понимаете, командор. Там была цель... то есть скорее всего не было цели... тактический компьютер не опознал ее как цель, а Мони, то есть наш инженер по оборудованию сказал, что это может быть противник и ... - сбиваясь начал оправдываться унифер.
   Это мне понятно. Мне даже понятно то, что не считая цель противником вы посчитали нужным потратить на нее ракету - похвальное рвение. Мне непонятно, почему вы об этом не доложили сразу.
   Ээ, ну, это всего лишь скала... если бы это было судно, оно попыталось бы увернуться.
   Что за ракету вы выпустили? - перебил его Март.
   'Видал'. Они страшно медленные, и на складе их полно... устаревшее оборудование.
   Понятно... - Март некоторое время подумывал, а не лечь ли спать, но какая-то смутная мысль сверлила его изнутри, зудя и беспокоя. Черт, подумал он, все равно сегодня уже не засну, сейчас выпью кофе и пойду на мостик, разберусь с этими скалами и ночными стрельбами по ним. Через пару минут он был уже на мостике 'Великого Тагана'.
   Сидите, унифер. - Эдисон жестом руки остановил Джуда, уже нацеливавшегося произнести повторный рапорт, и проследовал к мониторам дальнего обнаружения, где сидел Мони.
   Ну-ка, покажите мне что вы там увидели....
   Конечно... моя покажет... - начал суетится Мони. Эдисон вопросительно поднял брови и посмотрел на Джуда. Тот развел руками:
   Он не очень хорошо разговаривает на стандартном, но отлично разбирается в технике... и парень отличный.
   Хм.
   Потом он говорит на Древнем.
   Я разве спрашивал вас об этом?
   Простите, командор.
   Так что там у нас? - склонился над монитором Эдисон.
   Вот... - Мони показал запись ракетной атаки. Цель не сдвинулась с места вплоть до того момента, как превратилась в радиоактивное облако.
   Но моя считала что это корабль... - уныло сказал Мони.
   Почему?
   Потому что вот... - Мони показал, как цель сделала пологий уход при первом прощупывании. Эдисон поджал губы. Противоракетный маневр! Последующий импульс - цель не движется. Еще импульс - без результатов. Через пять минут - видимо бойцы посовещались - от 'Великого Тагана' отделяется яркая точка противокорабельной ракеты 'Видал'. Еще минута - цель уничтожена.
   Цель была уничтожена и не оказала сопротивления. Потому я предпочел не озвучивать этот эээ, эпизод в рапорте. - пожал плечами старший смены. Март его понимал. Происходящее не укладывалось в рамки обычного происшествия. Противник? Но тогда почему позволил себя уничтожить? Скала? Но что за странные движения? Доложить вверх? Что? В любом случае объект уничтожен и если это и был противник - уже не опознаешь. Корабль такого размера устаревшая термоядерная боеголовка 'Видала' разносит в пыль. Доказательств ни тому, что это был корабль противника, ни тому, что это была просто скала нет. Оставалось просто промолчать. Так решил старший унифер смены, так решил бы и любой другой офицер военно-космического флота Таганата. Но Март Эдисон не был служащим флота Таганата.
   Вот черт! - сказал он и повернулся к униферу: - поднимайте все подразделения по тревоге! Общая боевая готовность!
  
   Март Эдисон знал, что через пять с половиной минут после объявления боевой готовности его 'Драгуны' вылетят из ангаров 'Великого Тагана', словно рассерженные пчелы из потревоженного улья. 'Золотокрылым', истребителям Таганата потребуется больше времени - около двенадцати минут, плюс им придется поставить задачи до того, как они покинут борт. Наемники же обучены мгновенно покидать корабль и уже в пространстве получать вводные, что значительно повышало их шансы на выживание в случае внезапной атаки. И хотя Эдисон прекрасно понимал, что корабль подобный тому, что сбил унифер не представляет собой серьезной угрозы ни 'Великому Тагану', кораблю поддержки и базирования, ни их миссии - так как, по определению малые суда не могут войти в гипер, а значит не могут и оповестить империю, но что-то заставляло его делать свою работу не формально. Не спустя рукава. Делать - так делать, так считал командир наемников. Потому он сразу же приказал своему подразделению разойтись веером от корабля поддержки и прочесать всю прилегающую территорию. 'Золотокрылых', вышедших на связь с опозданием в десять минут он направил в другую сторону - на случай, если кто-то уже миновал их. Сам Март оставался в рубке, хотя ему очень хотелось спустится в ангар и присоединится к своим орлам. Но - дело прежде всего.
   Еще раз обращаю внимание всех подразделений! - сказал он в микрофон, выйдя на общую волну: - противник использует какие-то новые технологии, в результате чего тактический компьютер сперва не опознает его как цель. У вас это скорее всего будет промаркировано как 'неопознанный объект' или 'нетипичный астероид'. В любом случае проверьте информацию более тщательно, сканируйте сомнительный объект активными импульсами - они дадут более точную информацию. Вооружение и численный состав вероятного противника неизвестен, поэтому прошу всех соблюдать осторожность. Всем все ясно?
   Здесь Килрой. 'Драгуны' поняли.
   Это 'Золотокрылые'. Вас поняли. Выполняем.
   Конец связи. - Эдисон опустил микрофон и прильнул к мониторам дальнего обнаружения. Ему было просто очень любопытно, что же это такое уничтожила старая ракета 'Видал', но он прекрасно понимал, что увидеть эту штуковину воочию вряд ли удастся. Это все-таки космический бой...
  
  
   Два оставшихся штурмовых бота вышли на дистанцию в триста щелчков до границы сферы Мейнхарда. 'Марафонец- Два' и 'Марафонец - Четыре'. И, согласно заранее утвержденного плана они включили свои маршевые двигатели на полную мощность. Им оставалось пройти всего триста щелчков! На полной маршевой это займет около пяти часов. Включенные двигатели тотчас засекли все, кто находился в этот момент рядом и Перси сразу же задействовал коммуникационный лазер.
   Четвертый, здесь Марафонец - два. У тебя все в порядке?
   Да... думаю да, сэр... один раз меня преследовал истребитель.
   Что?!
   Но она пропустила меня, сэр.
   Пропустила? Просто так? - не поверил своим ушам Перси.
   Думаю да, сэр.
   Невероятно. В любом случае - держись, четвертый, уже скоро все закончится. Скоро мы будем дома. - не было времени решать, привиделся Мефале истребитель или еще что там произошло. Дома разберемся.
   Спасибо, сэр... - в эфире всхлипнули и Перси прекратил связь.
  
  
   Командор! Обнаружены два прямопоточных плазменных факела на полной мощности! И... они позади нас! - оторвался от своего экрана унифер Джуд.
   Вот дьявол! - выругался Март. Противник все-таки прошел мимо них! Его 'Драгуны' были далеко, придется разворачивать 'Золотокрылых', придется бросать в бой вояк Таганата. И, да, он наверное и сам спустится в ангар, на случай, если эти картонные солдатики не справятся. Если он вылетит прямо сейчас, то во всяком случае успеет раньше 'Драгун', которые уже отошли на приличное расстояние от 'Великого Тагана' в неверном направлении.
   'Золотокрылые'! Слушать приказ! На полной скорости за этими объектами! Опознать, попытаться вступить в переговоры. Попытаться склонить к сдаче в плен. Понятно?
   Понятно... - с откровенным недоумением. Когда это в космическом бою в плен брали? Март мог бы рассказать 'Золотокрылым', что его ребята и не такое проделывали, причем не один раз. Впрочем, что толку в россказнях, когда его подразделение в двух часах лету от 'Золотокрылых', а ведь тем и самим надо наддать, чтобы догнать противника.
   А если не получится, командор? - снова 'Золотокрылые'.
   Если не получится - черт с ним. - с чувством сказал Эдисон: - открывайте огонь.
   Так точно, командор.
   Конец связи. - Эдисон повернулся к дежурным и сказал: - когда ваш чертов ленивый капитан все-таки припрется на мостик, скажите ему, что я вылетел к крылышкам. Командование ему не передаю, пусть слушает приемник, все ясно?
   Ясно, командор... - ответил унифер и Март бросился в ангар - к своему истребителю.
  
  
  
   Внимание, обнаружен противник! - тактический компьютер ожил, защелкал, распределяя цели: - Цель групповая на семь часов, предположительно истребители. Движется в нашу сторону с максимальной скоростью.
   Вот дерьмо... - сказал Перси, вспомнив любимое выражение Хлои. Может быть они все-таки успеют выйти к границе Мейнхарда до того как истребители порвут их на лоскутки?
   Предварительный анализ... - сказал Перси компьютеру.
   При нынешней скорости они войдут в зону поражения ракетами типа 'Тигр' через шесть часов.
   Хорошо... мы выходим к границе через пять часов... у нас есть шанс избежать встречи... - сказал Перси, прикидывая, можно ли увеличить скорость. Поточные двигатели работали на полную мощность, режима 'овердрайв' или аварийное ускорение у бота не было. Скорее всего в серийной модели этот режим появится, без него не обходится ни один истребитель, но сейчас его не было.
  
  
   Командор! - Март Эдисон уже переоделся в летный комбинезон и скользнул в кабину своей 'Манты', когда его вызвал командир 'Золотокрылых'.
   Да, крылышки?
   Командор, эскадрилья легла на боевой курс. Согласно расчетам мы догоним их через шесть часов.
   Увеличить скорость. - немедленно отреагировал Март.
   Есть... но зачем, командор? Им все равно деться некуда. А режим овердрайв съест наши ресурсы и...
   Выполнять приказ.
   Есть! - 'Золотокрылые' отключились, а Эдисон застегнул ремни подвески и начал прогрев двигателей своего истребителя.
  
  
   Внимание! Групповая цель увеличила скорость на двадцать процентов!
   Расчет! - Перси склонился над компьютером.
   При этой скорости возможность ракетной атаки у них появляется через четыре с половиной часа.
   Вот дерьмо.
   Команда не ясна. Повторите пожалуйста.
   Я говорю - дерьмо... и это - не команда. Это оценка ситуации... - пробормотал Перси себе под нос, выключая голосовой ввод команд.
  
  
  
   'Золотокрылые'. Отдельная эскадра ударно-истребительных сил малых палубных судов ВКС, базирующаяся на 'Великом тагане', корабле поддержки. Эскадра, была создана из так называемых резервистов, и в мирное время была кадрированной, или как невесело шутили сами пилоты - кастрированной. Это означало, что из всего состава эскадры только ключевые фигуры, командиры служб и подразделений были профессионалами, а остальные - до поры призыва считались в резерве. Как результат - многие из пилотов 'Золотокрылой' эскадры в первый раз сели за штурвал истребителя два месяца назад. Общий налет всей эскадры мог запросто перекрыть любой из пилотов Марта Эдисона - в одиночку. Поэтому Март сейчас сидел в кабине своего истребителя и выжимал из него все, на что тот был способен - потому, что он не доверил бы этим ребятам даже придерживать дверь в туалете.
   Внимание! Через двадцать минут 'крылышки' войдут в контакт с противником! - сообщили с корабля-матки по коммуникационному лазеру.
   Ясно. Здесь Март Эдисон, позывной 'Змей'. - в пространстве Март называл себя только так, хотя и был уже командором: - 'Крылышки'! Все по плану, понятно?
   Понятно, Змей.
  
  
   Что мне делать, сэр? - спросила Мефала Тонг. Она, как ни странно успокоилась и даже впала в какое-то вялое безразличие, наблюдая за приближающимися зелеными точками на экране радара.
   Вектор двадцать три - ноль. Измени курс и следуй ему на полной мощности! - напрашивалось решение развести корабли еще дальше, в разные стороны (не клади все яйца в одну корзину!), но Перси знал, что это ничего не решит, группировка противника просто разделится надвое и уничтожит их поодиночке. Нет. Он наоборот свел траектории Мефалы и собственную в одну. Чтобы у них появился шанс. Вернее - у нее.
  
  
   Неизвестным кораблям! Это командир 'Золотокрылых' Рашид Махмен. Приказываю лечь в дрейф и заглушить двигатели! Повторяю - лечь в дрейф! Иначе мы будем вынуждены применить силу! - раздался в динамике голос преследующих их истребителей. Мефала уже не волновалась. Она уже устала боятся. Что могут сделать ей и ее ребенку какие-то меленькие зеленые точки на экране радара? И этот противный голос из динамика всего лишь голос, дорогой, сказала она, обращаясь к новой жизни внутри себя, не бойся, мама не даст тебя в обиду, все будет хорошо.
   Мефала, это Перси. Так и держи. Не оглядывайся. Как только выйдешь за пределы сферы Мейнхарда - уходи в гипер сразу же. Понятно? - снова ожил динамик, но на этот раз голос был другим, это был голос ее друга, того, кто сейчас беспокоился о ней.
   Да, сэр, понятно. - сказала она, сглотнув.
   Ну, вот и хорошо. С Богом... - Перси выключил передатчик и задумчиво уставился на экран радара. Они были на одной траектории - он и Мефала. А сзади их неуклонно нагоняли 'Золотокрылые' на 'Клинках', тяжелых истребителях Таганата.
   С Богом... - еще раз повторил Перси и одним плавным движением развернул свой штурмовой бот навстречу преследователям. Времени на размышления не было и он снял с предохранителя его единственное оружие - туннельное орудие Гатлинга, прокрутил стволы, разогревая механизм, двумя выхлопами прочистил прямопоточный маневровый двигатель, сдвинул щиты активной защиты на нос и торопливо пробежал пальцами по тест - программам. Все в норме.
   Сэр... - раздался в динамике далекий голос.
   Да? - спросил Перси, не открываясь от прицела.
   Спасибо, сэр... - сказала Мефала. Перси некоторое время думал, что бы ему сказать в ответ. Не за что? Глупо. Всегда пожалуйста? Еще глупее. Он так и не нашел, что сказать. А потом ему стало не до размышлений - 'Золотокрылые' вышли на дистанцию ракетного выстрела.
  
  
   Цель захвачена! - новенький тактический вычислитель на тяжелом истребителе типа 'Клинок' уверено опознал и захватил цель. Унифер Рашид Махмен, командир эскадры 'Золотокрылых' не любил рисковать и вообще слыл довольно-таки консервативным человеком. Поэтому его истребители в атаке использовали стандартное построение типа 'Стрела', где наконечником стрелы являлся командирский корабль. Несмотря на кажущееся бравирование опасностью, подобное построение наоборот в большей степени защищало командира и предоставляло ему возможность для атаки. Все было рационально и рассчитано - командир прикрыт огнем и возможностью маневра, в то время, как остальные скованы. Однако в таком постоении были и свои минусы - ведомые не могли свободно выбирать себе цели и вести огонь, из-за опасения попасть в сманеврировавший корабль командира. Это было построение, где командир - наконечник 'стрелы' брал на себя всю ответственность, не доверяя своим подчиненным.
   Неизвестные корабли! Повторяю приказ - лечь в дрейф! Заглушить двигатели! - палец Рашида лег на желтую кнопку с кроваво-красной надписью 'ПУСК'. Несмотря на полученный им приказ он не собирался рисковать собой и своими людьми. Еще две минуты и он нажмет на эту кнопку. Палец слегка дрогнул, словно бы его что-то притянуло вниз, тяжесть решения? Если они не заглушат двигатели, если они тем самым не выключат главный реактор своих суден, оставаясь безоружными, то он откроет огонь.
   Внимание! Говорит Марафонец-Два! Говорит Марафонец-Два! - внезапно ожил динамик: - Не открывайте огонь, мы готовы к переговорам!
   Какие нахрен переговоры! - очнулся от изумления Рашид: - Лечь в дрейф и заглушить двигатели!
   Но, сэр, это же является нарушением пункта двадцать два пятнадцать Великой Конвенции и соглашения о беспрепятственной космической транспортировке...
   Я сказал заглуши двигатели, сынок, иначе тебя разнесут на кусочки! - рявкнул в микрофон Рашид.
   Ладно-ладно... - послышался тяжелый вздох и один из кораблей противника действительно заглушил двигатели.
   А что твой приятель? - спросил Рашид, видя, что вторая метка не собирается сбрасывать скорость.
   Не знаю... он сам по себе...
   Хорошо... стой на месте и жди подхода буксира. Крыло - Три и Крыло - Пять!
   Да, унифер?
   Возьмите под контроль этого... - Рашид едва сдержался. Но как назвать воина, который струсил и бросил товарища?
  
  
   Перси внимательно следил за происходящим. На лице его выступили крупные капли пота, но он был спокоен. Это было спокойствие трупа. Он вспомнил все, чему его учила Амбромахия. Он был уже мертв и надежды на спасение не было. Можно было только продать свою жизнь подороже и, что самое главное - дать уйти Мефале. Он заглушил двигатели, но в его штурмовом боте реактор и двигатели были на разных контурах и потому его пушка Гатлинга была под рукой, разогретая и готовая к бою. Перси почему-то сравнил ее с кошкой. Мягкой и теплой, сытой - боезапаса под завязку, очень и очень мягкой и теплой. И с когтями под теплой пушистой шерсткой ...
  
   Остальные поддерживать строй! - Рашид на мгновение задумался, мудро ли проходить плотным строем мимо своего врага, но потом отмахнул эту мысль. Он же заглушил двигатель, а значит он не сможет быстро разогреть реактор, а ведь любое орудие от импульсника и до плазмера зависит от накачки реактора. Ракету нужно еще навести, ему это не дадут приставленные к нему два истребителя. А если он, Рашид сейчас сделает крюк, чтобы обойти этого гаденыша, то потеряет скорость, да и потом - подчиненные наверняка сочтут это трусостью. Нет, он не будет сворачивать. Пусть другие сворачивают и уходят в сторону, глядя, как на них надвигается мощь Таганата!
  
   - Отлично... - Перси облизал пересохшие губы, удивился тому, что у него во рту еще осталась слюна, погладил спусковую скобу своей кошки Гатлинга и снова замер в кресле, словно боялся спугнуть рыбу, идущую ему в сеть. Эскадра 'Золотокрылых' не изменив своего строя шла прямо на него, только из общего строя выдвинулись два истребителя, которые должны были наблюдать за ним.
   Правильно, ребята... - все получалось даже лучше, чем Перси предполагал. Когда эскадра поравняется с ним, он ударит по ним из пушки и выведет из строя головной корабль, а также все, что только сможет. Произойдет неразбериха и суматоха, им придется сманеврировать, чтобы атаковать его, на такой дистанции и в плотном строю они не смогут использовать ракеты. А уж на импульсниках им придется повозится с ним. А это время. Время, которое сейчас дороже золота. Дороже всего. Даже жизни.
  
   - Цель захвачена, цель захвачена, цель захвачена... - тактический вычислитель сходил с ума, держа приближающегося противника в прицеле. Чтобы выключить это надоедливое бормотание Рашид перевел штурмовой бот Перси в разряд второстепенных целей и обозначил приоритетной целью уходящий бот. Ему не нужны были помехи. Ему нужна цель. Вычеркнув имтребитель из списка своих целей Рашид сразу же забыл о нем и его корабле. Он был человеком действия.
  
   Мефала вдавила регулятор скорости до упора, выжимая из двигателя своего бота все, что только могла. За ее кормой разворачивалась в боевой порядок эскадра 'Золотокрылых' и она не могла терять ни секунды.
  
  
   Перси тщательно прицелился и опустил палец на спусковой крючок пушки Гатлинга.
  
   Рашид увидел вспышку электромагнитного излучения, отмеченную во второстепенной цели, увидел и удивился, как так, двигатель заглушен, откуда излучение? Он еще не успел опустить приподнятые от удивления брови, когда очередь из пушки Гатлинга разрезала его истребитель пополам.
  
   Перси включил двигатель на прогрев и маневровые на полную мощность, а пока он набирал скорость туннельное орудие сеяло хаос и разрушения в рядах эскадры 'Золотокрылых'. На таком маленьком расстоянии у них не было возможности для маневра и гиперскоростные снаряды туннельного орудия Гатлинга разрывали их корпуса как бумагу, подрывая боезапас, уничтожая реакторы и убивая пилотов. Он крутился как заводной волчок, не снимая палец с гашетки. Первыми погибли приставленные к нему стражи, не успевшие активировать ракеты, потом острие копья - там, где был истребитель Рашида, а затем огонь по самой гуще врагов, по суете и переполоху в рядах истребителей, в кабинах которых сидели резервисты, растерявшиеся всего на несколько секунд, если бы им дали время, если бы у них было время... но времени у них не было. Пушка Гатлинга словно гигантский, бритвенно острый серп рассекла и раскромсала эскадру по пространству. Из-за того, что суда шли в плотном, походном стою, один выстрел зачастую прошивал до двух-трех истребителей.
  
   Аааа!!!
   Крыло - два, крыло - два, где ты, где ты, твою мать...
   Цель справа, рассредоточиться...
   Кто командует? Кто отдает приказы?! Прекратить рассредоточение!
   Поврежден реактор, прошу помощи...
   Куда ты летишь?! Сворачивай! Сворачивай, у меня управление заклинило! Сворачи...
   Унифер! Унифер Махмен!
   Это Золотое Крыло - три! Возвращаюсь на базу!
   Крыло - пять подбито! Потери...
   Прекратить панику! Рассредоточиться сукины дети!
   Доложите по форме! Доложите обстановку! Кто там у вас, вашу мать, старший?!
  
  
   Перси развернул свой бот и вдавил тягу до отказа, сманеврировав вправо. Отстреленная вовремя ловушка помогла ему уйти от ракеты, все-таки выпущенной в него кем-то из 'Золотокрылых'. Смерть шла рядом, по левую руку, чуть ниже носового обтекателя, там, где таращилось тупое рыло туннельной пушки Гатлинга. Ответная очередь разнесла истребитель противника на кусочки. Перси винтом ушел вниз, на другой уровень боя, меняя направления и скорость, уходя от ракет и очередей импульсных пушек. Его маневр мог бы показаться самоубийственным со стороны - он просто вонзился в самую гущу кораблей противника, в центр построения 'Стрела'. И он действительно не ожидал что выживет, в данный момент он был подобен человеку бросающемуся под поезд, пытаясь остановить его. Слишком много, слишком много истребителей у врага, слишком много ракет, импульсных разрядников и плазмеров охотится за его ботом, да плюс ко всему они имеют еще преимущество в скорости. Но, к своему удивлению Перси выжил пять секунд в этом аду. И еще пять секунд. И еще. И потом он понял, что то, что он сделал было наверное единственным выходом из ситуации - истребители противника не могли стрелять по нему, опасаясь попасть в своих, а те, что все-таки открывали огонь немедленно маркировались тактическими компьютерами пострадавших как корабли противника, что еще больше добавляло суматохи и паники. Резервисты, непривыкшие мгновенно и самостоятельно принимать решения спеклись. Те, что стреляли во все стороны попадали больше по своим, чем по Перси, те, что ждали команды - горели и взрывались в этом аду, а те, кто все-таки решился покинуть строй, чтобы атаковать с другой стороны - подали пример другим, которые сочли это просто бегством и прыснули во все стороны.
   Перси неожиданно оказался один. Только что он палил по всему, что только движется, дергал свой бот вверх и вниз, почти теряя сознание от перегрузок, и вот вдруг пространство вокруг него оказывается пустым. И только где-то вдали поблескивают на радаре отметки удирающих истребителей.
  
   Прекратить панику! Прекратить панику! Доложить по форме! - рычал в микрофон Март Эдисон. Он как всегда оказался прав - флотским невозможно доверить даже задницу подтереть без того, чтобы они не оказались по уши в дерьме. Однако 'Золотокрылые' постыдно поджав хвосты вовсю улепетывали с поля боя, удирали от одного-единственного штурмового бота. Он понимал, что именно сделал пилот этого бота - ворвался внутрь строя, опасный маневр, опасный, почти самоубийственный, но уж если он удается... и почему этот идиот Рашид пошел в плотном строю, нужно было рассредоточится и дать возможность ведомым самим выбирать цель и время открытия огня. Тогда бот спекся бы в первые две минуты боя. Март Эдисон по кличке 'Змей' стиснул зубы и прорычал в микрофон что-то нечленораздельное. Ладно, что этот парень обул 'Золотокрылых', туда им и дорога, но то, что он пытается поиметь Марта Эдисона никуда не годится! Он заплатит за это... обязательно заплатит. Деваться ему некуда, это просто вопрос времени. Он, Март Эдисон, будет играть с ним как кошка с мышью.
   Прекратить панику! - уже спокойнее скомандовал он: - 'Крылышки', всем на базу. Это 'Змей'. - в ответ раздался нестройный хор протестующих воплей. Эти парни уже начинали понимать, как их всех отымели и жаждали битвы - разумеется за его, Марта Эдисона спиной. Ну, нет, подумал он, нет, такой помощи мне даром не надо. Я справлюсь один с обоими. Аккуратно и спокойно. Пусть это будет им примером. Ракетное вооружение бот пока не применял, но даже если оно у него есть, все равно Март разрежет его на куски с помощью одного только импульсника.
  
   Перси перевел дыхание. Истребители противника возвращались на базу, Мефала вот-вот должна была выйти в гипер... все складывалось куда лучше чем он ожидал. Некоторое время он пребывал в том странном опустошении, которое обычно переживают люди, побывавшие слишком близко к краю, он вздохнул, с удивлением отмечая, что в первый раз чувствует запах рекодиционированного воздуха со слабым ароматом яблока. Опустив глаза он с удивлением увидел, что огоньки на панели приборов и сами приборы были такими красивыми! Обычно он не замечал этого, не видел, как прекрасны эти приборы и лампы, их формы и изгибы, сколько строгой красоты в горящей красной надписи 'Внимание!', которая горела, чтобы сказать ему, что у него почти не осталось снарядов для туннельной пушки. Пять зарядов. Доля секунды. Он снял руку с гашетки управления огнем и выключил тактический вычислитель, сняв со шлема систему прицеливания. Потом он огляделся вокруг, без этого мерзкого намордника, который прицеливался во все, на что ты смотрел. Просто так. Вдали пылал бешеный белый шар солнца системы Айм, ледяной крошкой инея искрился пояс астероидов, где-то там, дальше, сейчас невидимая плывет планета Вериока, красивая, голубая и зеленая планета... он посмотрел на радар и краем глаза заметил, что один истребитель продолжает приближаться к нему. Ну и пусть, мелькнула мысль, ну и пусть. Все уже сделано... Мефала... где она? Ах, вот. Еще чуть-чуть и ты будешь сидеть в баре Порт-Уэно и пить свое ракетное топливо... нет, ты же беременна, тебе вредно пить эту гадость. Ну тогда апельсиновый сок, ярко-желтый сок, такой холодный, что будет сводить скулы и заноют зубы, но на меньшее мы не согласны, правда? Перси еще раз посмотрел на экран радара. Какой яркий, сочный зеленый цвет обозначает штурмовой бот Мефалы, подумал он, цвет сочной листвы, цвет лета и радости. Ракета будет обозначена оранжевым или красным цветом, а противник... противник обозначен желтым цветом. Очень желтым... цвета апельсинового сока?
  
   Мефала Тонг вышла за пределы сферы Мейнхарда. Она могла бы уйти в гиперпространство - если бы она знала об этом. Но к сожалению электронный планшет который дал ей Перси вышел из строя когда та попала в засаду амазонок Секиры и сейчас она плыла по пространству, ожидая сигнала, которого он не мог подать.
  
   Перси увидел, что бот Мефалы пересек границу и замер в ожидании вспышки гиперпрыжка. Но Мефала не торопилась выйти в гипер. Немного подумав Перси понял, что этому может быть только одно объяснение - она решила помочь ему, не решается покинуть поле боя, оставив товарища.
   Вот дура... - прошептал он себе под нос, лихорадочно настраивая коммуникационный лазер: - Лети отсюда скорее... скорее... - но Мефала не слышала его, расстояние было слишком велико для комлазера, а орать по общей связи не хотелось, так что Перси развернул свой бот и бросился вслед за ней. Апатию как рукой сняло. Еще ничего не закончено.
  
  
   Хм... ладно... - оценил Март маневр штурмовика. Теперь ему пришлось выйти снизу по касательной, чтобы не попасть под выстрелы его туннельного орудия, а это было трудновато.
   Неплохо. - он прибавил еще скорости, убрав энергию с щитов и поляризации - все равно от попадания туннельника никакая защита не спасет, а вот скорость лишней не будет.
  
   - Марафонец - четыре! Марафонец - четыре! Немедленно уходи в гипер! Это приказ! - прокричал Перси в микрофон, достигнув наконец устойчивой связи. В ответ - только шипение эфира. Перси повторил это еще раз и еще, проклиная эту упрямую тупую ... он был просто вне себя. Ну что может быть проще, чем уйти в гипер, когда тебя об этом просят?
   Марафонец - четыре, я тебе голову откручу, если ты сейчас же не прыгнешь! Отвечай! - Перси бросил взгляд на экран радара. Одинокий истребитель неуклонно нагонял его.
   Внимание! Сработала система наведения! - тактический компьютер исправно отработал свой хлеб. Перси сманеврировал уходя из зоны обнаружения поисковых лучей. У него это не удалось, но кривую улыбку на лице Марта Эдисона он заработал по праву - имперская школа!
   Ну, уходи в гипер, пожалуйста! - взмолился Перси, глядя на зеленую точку, обозначавшую Марафонца- четыре, штурмовой бот Мефалы Тонг. Точка осталась на месте. Перси сжал губы и еще раз посмотрел на индикатор состояния обоймы. Пять зарядов. Большим пальцем он перевел флажок управления огнем на позицию 'одиночный выстрел' и включил систему прицеливания.
  
   Март Эдисон мог бы нагнать противника и быстрее, но он был осторожен и выводил наиболее безопасную траекторию - все равно ему никуда не деться, а бой должен быть показательным, на него сейчас почти полфлота Таганта таращится, транслируя сцену через 'Великий Таган'. Он включил систему наведения и активировал ракету на внешней подвеске. Он не собирался пускать ее - пусть противник понервничает, поманеврирует, измотает себя сам.
  
   Обнаружено наведение! Захват цели! - Перси метнулся вверх и вправо, потом влево, потом вниз, противоракетный маневр, отстрел ловушек... но где же ракета?
   Обнаружено наведение! Захват! Захват! Захват! - надрывался тактический компьютер и Перси послушно бросил машину в сторону. Снова нет ракеты!
  
   Попляши, попляши... - Март снова захватил цель в прицел и активировал ракету.
  
   Цель захвачена. - отрапортовал компьютер. Март снова нажал на кнопку 'отмена пуска'.
  
  
   Он же играет со мной! Вот сволочь... - догадался Перси, когда в очередной раз не было никакой ракеты. Анализ - либо у противника нет ракет, либо он не хочет их использовать. В том и в другом случае, можно уже не реагировать на его захват. Ну, же, Мефала! Давай! Уходи в гипер! Мне так же удобно сражаться когда ты здесь, как и танцевать в посудной лавке.
   Марафонец- Четыре! Марафонец- Четыре! Да уйдешь ты отсюда когда-нибудь или нет? Марафонец! Ты уже вне сферы! Уходи в гипер! Вот я тебе... - Перси бросил взгляд на индикатор и понял, что и сам уже вышел за пределы сферы. Надо уходить, надо уйти в гипер и тогда, может быть тогда эта курица поймет что к чему... раз уж она не отвечает на запросы. Перси приготовил бот к выходу в гипер и мысленно взмолился о том, чтобы Мефала последовала за ним.
  
   Тупорылая головка наведения ракеты 'Тигр' производства Таганата в очередной раз ухватила цель своими куриными мозгами, опознав ее и занеся в список приоритетов. Это был старый трюк наемников - они изматывали противника, и в тот момент, когда тот уже не ожидал пуска ракеты, они наносили удар. Бац! Секунда, а то и две ступора и замедленной реакции, а в бою это значит верную смерть. Март Эдисон нажал на спуск и ракета сорвалась с пилонов.
  
   Внимание! Системы готовы к выходу в гиперпространство. Цель прыжка - система Ломоносова, Порт-Уэно.
   Отлично. - сказал Перси и нажал на кнопку прыжка. У него не было времени. Еще немного и истребитель противника на его хвосте разнесет его на части, и если он не донесет весть о случившемся в Порт-Уэно, то значит все это, все эти смерти были бессмысленными. Мефала... черт, она должна понять! Она должна прыгнуть вслед за ним!
   Наведение! Наведение! Захват! - запищал тактический компьютер, но Перси уже не обратил на это внимания. Чертов ублюдок снова его пугает.
   Обнаружен запуск ракеты! До контакта двенадцать секунд! До контакта десять секунд! - заверещал компьютер и Перси вздрогнул. Он не успевал сделать маневр, да и даже если бы попытался, то не смог - его корабль входил в гипер, растягивая первичную матрицу пространства, а значит замерев на одном месте. Не успеть... или наоборот?
  
   - Внимание! Гиперпрыжок! Гиперпрыжок! - сказать, что Март Эдисон по кличке 'Змей' удивился, услышав эти слова, значит ничего не сказать. На его глазах имперец вместе с запущенной ракетой исчез в преобразовании пространства, оставив после себя серый вихрь остаточного сияния субатомных частиц.
  
  
   Патрульная служба на окраине, на границе сферы Мейнхарда, на отдаленных рубежах системы - всегда одно из самых тоскливых занятий. С другой стороны - Порт -Уэно, это все-таки Порт-Уэно, и не гневи судьбу, тем более что месяц болтанки на орбите сменяется месяцем отдыха на планете, а на планете все было как надо. Начислялось жалование с многочисленными надбавками - за отдаленный район, за патрульную службу, за сменный график и даже за пропущенные во время вахты дни всеобщим имперских праздников и выходных. И жалование - та часть, что выдавалась на руки, немедленно тратилось в многочисленных увеселительных заведениях Порт-Уэно. Здесь было все и для всех. Выпивка, девочки, мальчики, азартные игры, спортзалы и тренажеры, курортные городки, ночные клубы и даже сафари на крупных хищников континента. Это стоило того, чтобы болтаться целый месяц на орбитальной границе Мейнхарда. Скука? Для тех, кто прослужил во флоте более двух лет нет такого понятия. Каждодневные обязанности, техническое обслуживание, уход за механизмами и системами, посменная вахта и дежурство, дисциплинарные взыскания и поощрения, а также игры. Требования к игре, которая прижилась бы на боевом дежурстве весьма строги. Во-первых она должна быть компактной и желательно без всяких лишних компонентов, вроде карт или доски или кубиков, во-вторых она должна легко прерываться на любом месте (капитан на мостике!) и возобновляться без потерь (капитан покинул мостик!), в третьих она должна быть сложной с плавающей системой правил, усваивать которые нужно довольно долго и в четвертых - чтобы в нее могло играть неограниченной количество человек одновременно. 'Вертихвостка', игра, придуманная неизвестным гением военно-космических сил, подходила идеально. Для игры в нее нужно было только то оборудование, которое и так находилось на мостике - электронный планшет, световая ручка и тактическое мышление. В результате если кто-то умело играет в 'вертихвостку', то можно совершенно спокойно утверждать, что данный человек служит во флоте уже довольно-таки длительное время, что он умен и что ему приходилось много, много часов проводить в боевой рубке корабля за этим занятием. Как и Вонг Даю, лейтенанту ВКС Империи, служившему на патрульном рейдере 'Бесстрашный', который как раз заступил на боевое дежурство и прикидывал, сколько именно кредиток он сможет выиграть у своего напарника. Но, разумеется, никто не отменял и основные обязанности дежурного и он, приняв пост, первым делом просканировал свой сектор пространства, совершил обход боевых постов и запустил тест-программу через главный вычислитель. Все было в норме. Как и всегда. И успокоенный лейтенант твердым шагом направился в сторону мостика, собираясь отыграться. Именно в тот момент, когда его форменный ботинок ступил на металлический пол мостика, 'Марафонец-Два' вышел из гиперпространства вместе с преследующей его ракетой. Радар 'Бесстрашного' мгновенно опознал ракету и с некоторым запозданием - штурмовой бот. В первый момент электронный мозг решил что его атакуют и сирена прокатилась по всем отсекам патрульного рейдера.
   Обнаружен выход из гипер пространства! Обнаружен запуск ракеты! Цель - неопознанный корабль на три часа. До контакта... - взвыл вычислитель и лейтенант Вонг Дай рухнул в свое кресло, включая систему ПРО и приводя рейдер в боевую готовность.
   Контакт! - на экране радара расплылось небольшое световое пятно, а потом обе цели исчезли.
   Корабль опознан - код 'Марафонец-два' - с запозданием сказал вычислитель: - 'Марафонец-Два' контакт утерян. Ракета - контакт утерян.
   Вот ведь... - лейтенант пораженно уставился на экран радара. Парень вышел из гипера с ракетой на хвосте! Он слышал про такое, но видеть... и потом, это значит, что где-то было жарко. Очень жарко.
   Пойман сигнал СОС! Спасательная капсула на три часа! - сказал вычислитель.
   Внимание! Обнаружен выход из гиперпространства! Цель опознана. Код - 'Марафонец-Четыре'!
   Внимание! Обнаружен сигнал СОС! 'Марафонец-Четыре' на четыре часа! - лейтенант Вонг Дай понял что сегодня он не сыграет в 'вертихвостку'. Но он не жалел об этом. Жарковатый будет денек...
  
   - Зачем ты сделал это Ромул? - спросил император. Он был спокоен. Многочисленные имплантанты внутри его тела регулировали температуру тела и пульс, уменьшая его чувствительность к боли, повышая мышечный тонус, приводя в готовность внутренние резервы и реагируя на угрозу. Внешне угрозы не было - просто император беседует со своим советником в своем дворце. Внешне все было чинно и благопристойно. Они просто сидели напротив друг друга за столом. Вот только на столе, разделяющем их, лежал серебристый корпус термической бомбы. Такая малютка, размером с мяч для спидбола, но она могла в мгновение ока сжечь все вокруг себя в радиусе одной мили и прожечь, проплавить землю оставив после себя лишь огромный кратер. Воронку со стеклянными краями. Император прекрасно понимал это. Поэтому он и не двигался с места. Он мог бы рвануться вперед, так, что никакой глаз не успел за его движениями, мог бы убить Ромула тысячью разных способов еще прежде чем тот успел бы понять что повелитель сдвинулся с места, мог бы, используя силу мышечных усилителей разорвать корпус бомбы на куски, словно бумажную игрушку. Но чего он не мог - так это предотвратить взрыв, который наверняка произойдет в этих случаях. Поэтому император ограничился вопросом. Вся система внутренней безопасности была отключена и Ромул поменял пароль, теперь он даже не может связаться со своими войсками. Все было продумано.
   Ромул склонил голову. Он знал, что император достаточно умен, чтобы не убить его, он сперва выяснит расклад и будет действовать исходя из анализа ситуации... а вот его прадед сперва убил бы меня и сгорел бы в пламени термического взрыва, подумал он, империя вырождается и вот еще одно тому доказательства, он уже готов вести переговоры с предателем. Он же считает меня предателем. Нет, его прадед не шел на компромиссы, поэтому он и создал ту Империю, в которой мы все живем... но я смогу возродить ее, смогу вернуть этим ослабшим пастырям кнут в руки, заставить посмотреть вокруг и понять, что верных нет вообще, а есть только преданные, что преданность нельзя купить а можно только заслужить, он уже смотрит на меня с вопросом в глазах, он переосмысливает все, все наши встречи и разговоры заново, понимая, что угодил в ловушку, это будет ему уроком... а теперь время преподать ему еще один урок. Последний. Ромул отодвинулся от стола и позади него вспыхнул экран дальней связи.
   Нельзя сказать, чтобы я сильно удивился... - сказал император.
   Но ты все же позволил завлечь себя в ловушку, верно? - спросил с экрана Тир.
   Верно.
   Хорошо. Ты признаешь, что я сейчас могу отдать приказ и эта бомба взорвется, скрыв все следы произошедшего. - Тир сделал паузу. Император поморщился. Тир всегда вызывал у него подсознательную неприязнь. Он был откровенно глуп. Достаточно чтобы затеять эту затею. Достаточно, чтобы разжевывать очевидные вещи. И неужели он, Тир не понимает, что если он все-таки станет императором, то практически не будет править. Править будут такие как ... как этот. Император еще раз взглянул на Ромула, заново переоценивая его и свое отношение к нему. А вот Ромул умен... даже слишком умен. И он играет в свою игру, но какую?
   Вижу, что признаешь... - довольно улыбнулся Тир, приняв гримасу на лице императора за признание своего поражения.
   Сюда уже направляются гвардейцы. Через полчаса они отобьют дворец. Но чтобы найти тебя и это убежище им придется перевернуть весь дворец вверх дном. Это займет не один час. И все-таки времени у нас мало, поэтому давай сразу к делу. Я хочу чтобы ты сохранил корону на своей голове... - Тир снова сделал паузу, ожидая удивленного возгласа. Император снова поморщился. Конечно же ты этого хочешь, тупица, иначе ты бы просто взорвал меня, если бы был уверен в том, что сможешь возглавить Империю, но Совет Пэров наверняка проголосует за Асмунда, ты это знаешь. Сам факт того, что ты ведешь переговоры выдает тебя с головой, идиот. И познаем мы дерево по плодам его...
   Ладно. Так вот я хочу оставить тебя императором, но ты удалишься от дел. У тебя есть замечательные виллы, думаю ты даже и не знаешь, какие замечательные. И если ты удалишься туда и оставишь меня регентом... ненадолго. На десять лет, не более... - Тир нахмурился.
   Десять лет? - император улыбнулся. Тир прозрачен как стекло. Да за десять лет регентства, обладая неограниченной властью, можно так настроить совет Пэров, привлечь на свою сторону гвардию и армию с флотом, заручиться поддержкой банков и корпораций... практически это будет отречение от короны. Только с соблюдением приличий. Если сейчас, сразу же после подавления мятежа схизматиков, произойдет смена власти - найдутся люди, которые будут задавать вопросы. И среди них - высокопоставленные офицеры гвардии. А гвардия в империи решала многое. И если кто-то из них решит, что императора принудили, то может разразиться гражданская война. Об ее исходе говорить трудно, но уж наверняка это Тиру при вступлении во власть совсем не нужно. Единственное слабое звено во всей этой галиматье - Асмунд. Погоди-ка! Асмунд! Если Ромул с самого начала был на стороне Тира, то значит в этом подвале сейчас... - император бросил взгляд на Ромула.
   Ты же прекрасно понимаешь, что я просто улучшаю нашу породу, брат... - пожал на экране плечами Тир: - ты слишком вял и слишком слаб. Наши соседи уже смеются над нами. Ты практически проиграл войну в Джаннской Сунне. Твои средства массовой информации могут кричать что угодно, но я знаю правду, ты дал сбежать Элейне, ты дал звездной системе Сунны независимость, чем они сразу и воспользовались, назвав тебя агрессором. Ты мягок. Собаки всегда кусают руку кормящую. Выжечь планеты Сунны было легко, но ты направляешь туда войска. Тебя не пугают потери?
   Орден всегда не одобряет выжигание планет... - одними губами ответил император. Он начинал очень беспокоится за Асмунда.
   Не одобряет? Чушь! - фыркнул Тир: - Кто правитель империи ты или эти дураки в своих рясах?
   У них в руках Нуль-Т. И они контролируют перевозки шестидесяти процентов всего товарооборота Империи. - напомнил император. Он внимательно следил за Ромулом, надеясь вычислить, что же тот сделал с Асмундом. Кондиционирование? Скорее всего. Они не могут его убить, не могут заставить... но глубокое кондиционирование члена императорской семьи невозможно. Можно его привязать к этой рыжей... но если он пойдет против интересов империи первичная антипрограмма сработает и уничтожит кондиционирование. Ведь так? Но почему Тир и главное - Ромул, почему он так уверен? Значит Асмунда они все-таки нейтрализовали. Как?
   Шестьдесят процентов товарооборота? Ты не купец, Марк, ты император! И Империя вполне может обойтись без этих фанатиков из Ордена. Придется затянуть пояса потуже, но в результате мы получим независимость! Наша военная мощь только возрастет от того, что мы будем строить новые корабли. - Тир ухмыльнулся с экрана. Император похолодел. Военная мощь. То, как Тир сказал эти слова означало только одно.
   Да, Марк, я собираюсь вести войну. Нет, скорее даже - войны. По-моему империи давно следовало пустить кровь, если ты понимаешь, о чем я... - сказал Тир. Император и без этого признания бы понял о чем речь. Это же лучший способ избавиться от верных Марку частей гвардии - отправить их в мясорубку войны. И в гражданском обществе под общую кампанию можно легко затянуть гайки, устраняя неугодных в режиме военного времени. Пропаганда, психологические кампании, устранение раскола в обществе, путем введения нового внешнего врага... усиление органов внутренней безопасности, диктатура и жесткий прессинг всех несогласных. Террор внутри государства и агрессия снаружи. Массовые репрессии и выжигание планет. И все это - от его, Марка, имени. А потом, когда власть себя дискредитирует, когда вся Галактика будет проклинать империю, когда напряжение в обществе достигнет апогея - на престол вступит Тир. Скорее всего мне устроят несчастный случай, подумал император, шел, поскользнулся на кожуре банана свернул себе шею, скоропостижно и внезапно, скорбим и соболезнуем, выражаем искреннее негодование. А то и показательный судебный процесс - все зависит от того, что будет более выгодно новому правительству. Так все и будет - понял император, следя за кадыком Тира, скользящем вверх и вниз под кожей горла.
   Не думай, что я уберу тебя через десять лет. - словно прочел его мысли Тир: - Ты сможешь сам гарантировать это своими позициями в Совете Пэров. Все честно. Живи себе на своей вилле. Все, что нужно и даже сверх того - все, что захочешь у тебя будет. Так что выбирать по сути нечего. Ты остаешься и ведешь полноценную жизнь. Признайся, иногда хотелось отдохнуть от всего этого, а? - Тир кивнул и продолжил: - У тебя есть некоторое время. Два часа, не более. Подумай. Я оставляю тебя с Ромулом наедине. - экран погас. Император перевел взгляд на Ромула. Тот встретил его взгляд спокойно и уверено, взглядом человека, которому нечего терять.
   Послушай, Ромул... я не стану уговаривать тебя или обещать... ты уже все решил. Верно? Я повторю свой вопрос - зачем? - спросил император.
   Ваше величие все поймет в свое время. - ответил Ромул.
   Понятно. - император замолчал.
   Но я хочу добавить, что всегда был лоялен по отношении к империи. И остаюсь таковым. Империя превыше всего, мой император! - Ромул встал и отдал салют. Странно, но это не выглядело издевательством. Он сделал это искренне, отдаваясь внезапному порыву чувств. Внутри императора мелькнула, на мгновение вспыхнув какая-то мысль, важная, очень важная, но тотчас растворилась, пропала. Пропала, заслоненная другими мыслями. Выбором ответа. Выбором пути. Он не может согласится на предложение Тира. То есть, конечно, может сделать вид, что согласился, а потом выжидать нужный момент для ответного хода. Но если Тира он и смог бы обмануть, то Ромул... и потом, у них наверняка есть запасной план. Им невыгодно чтобы он умер прямо сейчас, но с каждым днем отсрочки они будут усиливать свою позицию в Совете Пэров и в гвардии... значит сейчас или никогда. Конечно он может принять предложение и искренне - уйти в отставку. И вполне вероятно, что Тир даже сдержит слово и предоставит ему возможность жить спокойно... если можно жить спокойно в то время как Империя будет гореть в пожаре войн и террора. Надо выбирать. Император вдруг понял, что выбирать по сути нечего. Он сделал свой выбор давным-давно, еще когда надел эту корону в первый раз. Он вздохнул, искренне удивляясь своему спокойствию. Никаких сделок. Никаких переговоров. Делай что должен - и будь что будет.
   А что бы ты выбрал, Ромул? - спросил император, глядя на своего советника. Это было наивысшее испытание. Шар-Голтэх, как это называли на Древнем языке императоров. Верность... что есть верность. Лишь слово. Ромул верен империи... но он изменил императору. Значит он считает, что империя и я - разные вещи и наши интересы не совпадают. Значит он все еще пытается улучшить империю, пусть даже заговором. Но неужели он н видит, в какую пропасть заведет империю мой брат? Или он надеется манипулировать им? Но манипулировать параноиком все равно что скакать на разъяренном быке - рано или поздно он тебя скинет. И тогда он втопчет тебя своими копытами в пыль, дробя кости и разрывая внутренности.
   Я бы согласился на его предложение, мой император. Если вы выслушаете причту, то поймете почему.
   Давай.
   Однажды шах хотел казнить Насреддина, но тот упал ему в колени и сказал - повелитель, не казни меня, я научу твоего ишака говорить за пять лет. Шах удивился, но сказал - если не научишь, то я запытаю тебя до смерти. Друзья Насрединна удивись и загоревали. Зачем ты сказал такую глупость? - спрашивали они. Все просто - сказал он им в ответ. За пять лет многое может случится. Шах может умереть. Может умереть ишак. Могу умереть я. И в конце концов ишак может заговорить. - Ромул замолк. Император кивнул головой. Он понял. Но он не был согласен.
   Ромул... ты умный человек. Но в нашем случае все не так. И ты не шах. И Тир не ишак. И я не Насрединн. - император дал понял Ромулу, что понимает, кто на самом деле здесь дергает за веревочки, а кто всего лишь ишак, идущий за привязанной перед его носом морковкой.
   И более того - я уверен, что ни я, ни ты не сможешь выучить нашего ишака... даже приручить его. И это будет стоить империи многих и многих жертв. И даже не в этом дело...
   А в чем же тогда? - спросил Ромул.
   А в том, что Империя, черт возьми, не ведет переговоров с предателями! - рявкнул император: - и не идет ни на какие компромиссы!
   Вы ... - начал было Ромул, но в этот момент поперек его шеи возникла красная тонкая линия. Линия увеличивалась, хлынула кровь и голова советника вдруг откинулась назад, словно крышка на шкатулке. Имплантант - понял император, имплантант, настроенный на лояльность империи наконец сработал, нанонить попросту отрезала Ромулу голову, сейчас сработает бомба и все вокруг взлетит на воздух. Интересно, почему сейчас Ромул вдруг снова стал отождествлять Империю и Императора как одно целое, что его и погубило. Он снова стал для Ромула империей - и Ромул понял, что он предал свою империю. Вот и сработал имплантант. Но где же взрыв? Бомба лежала на столе. Император протянул руку и осторожно потрогал ее. При прикосновении откинулась крышка, отпали внешние стенки и на столе остался лишь экземпляр старой Библии церкви Антропоса. Машинально император открыл его на заложенной странице.
   И тот кто хочет достичь большего, должен рискнуть малым. Не все то золото, что блестит, не всяк тот друг, кто так называется, не всегда можно отличить правду от лжи. Но только тот, кто идет по пути сердца своего никогда не ошибется... - прочел он вслух. Что-то щелкнуло, загудело, завыла сирена, шкаф встроенный в стену, поднялся вверх а на его месте император увидел пульт управления.
   Пароль опознан! Система безопасности активирована. Опознание пользователя... - короткий гудок и : - Доброе утро император Марк. Система безопасности и связи к вашим услугам. Обнаружено нарушение периметра и режима безопасности. Ваши указания?
   Так. В первую очередь - выяснить местоположение Асмунда, потом - убрать весь мусор из моего дома к чертям собачьим! - сказал император, садясь на кресло перед пультом. Он понял, чего хотел Ромул. Этот чертов ублюдок возомнил себя воспитателем императора и строителем империи! Он бросил взгляд на соседнее кресло, где еще подергивалось в агонии тело советника и нахмурил брови. Он думает что легко отделался и выполнил свой долг... но...
   И криогенную камеру сюда - срочно! - Император еще раз чему-то улыбнулся глядя на окроваленный обрубок в кресле. Один раз. Больше он не улыбался. Он был занят. Он вызывал щестой гвардейский полк. 'Головорезов'. Тем временем во всех помещениях дворца ожили автоматические пушки и станнеры, заработали наноловушки и выдвинулись из своих ниш в стенах боемашины. Во дворе приземлились первые транспорты гвардии, оттуда горохом посыпались 'Головорезы', сразу же разбегаясь во все стороны и мгновенно преодолевая любое препятствие, двигаясь быстро и уверенно, они производили впечатление волны каких-то диковинных насекомых в своих бронекостюмах, взбираясь по отверстным стенам, выбивая двери и окна, проникая повсюду и везде. Император знал, что 'Головорезы' не оставят в живых ни одного участника этого заговора. Потому что это нужно было держать в тайне. Потому, что его, императора провели вокруг пальца и хорошо, что Ромул на самом деле был лоялен империи, а иначе... но ведь нельзя построить имприю на преданности одного человека, так? Поэтому - ничего не было. И все участники заговора исчезнут. А уж 'Головорезы' будут молчать - они и не такое проделывали. Вот только придется как-то разделаться с Тиром и теми идиотами, что все затеяли... тут бы пригодилась война. Небольшая... такая маленькая победоносная война... конечно же он против войны Тира, против тотальной войны и уничтожения планет. Но ему нужен предлог, нужен повод для того, чтобы убрать с политической сцены брата и его клику. Небольшая война была бы в самый раз. Экономический кризис - не то. Никого не сажают за экономику, хотя это порой наносит больший ущерб чем война, как в финансовом смысле, так и в смертях человеческих... Национальная трагедия? Тоже нет. Она сплачивает. Солидарность общества, бла-бла-бла... император взглянул на красный огонек вызова и подумал, что Лойола наверное совсем с ума сошел, вызывая его.
   Что там у тебя? - спросил он, выйдя на связь.
   Ваше величие! - в голосе шефа СБ отчетливо прорезывалось волнение: - Ваше величие, флот Таганата уничтожил отдельную тридцать восьмую эскадру под командованием адмирала Волкова. Войска Таганата высадились на третьей планете системы Айм, Вериоке. Они оккупировали планету и захватили автоматизированные фабрики 'Людвиг ИНК'. Ваше величие, это война!
   Белейский Таганат? - переспросил император. Он знал о чем речь. Небольшое и очень амбициозное государство, этакая шавка с громким голосом и наглым нравом. Там сейчас какой-то Эдмер... или Энмер правит... захватили планету, надо же...
   Да, Ваше величие, Белейский Таганат. Это война.
   Это война. - эхом повторил император. Иногда бог слышит наши мольбы, подумал он. Это война.
  
  
   Ашар! У меня для тебя дурные новости! Империя пронюхала про нашу операцию. - с экрана монитора связи на Торценни смотрело усталое лицо адмирала Дюка.
   Сюда выдвинулись передовые части флота Империи. Они уже прошли через гиперпереход и сейчас направляются к планете. По ориентировочным данным дальней разведки их около пяти объединенных эскадр. Я принял решение пойти им навстречу и дать бой. - адмирал потер переносицу и вздохнул: - у них, скорее всего нет данных о нашем новом оружии, а потому мы разгромим их без особого труда.
   Но, адмирал... - начал было Торценни.
   Не надо, ашар... все уже решено. Ты со своими войсками остаешься на планете и продолжаешь выполнять миссию. И на этот раз, когда я вернусь из боя, чтобы на всей этой долбанной планете не осталось ни одного жителя, понятно?
   Это приказ, адмирал? - поднял брови Торценни.
   Да, ашар, это приказ. - экран погас, и Торценни некоторое время в задумчивости смотрел на огонек отмены вызова. Потом он скопировал файл с приказом адмирала в отдельный носитель и спрятал его в карман. Почему-то ашар испытывал серьезные сомнения в том, что позже адмирал повторит свой приказ и подтвердит, что он его отдал. Уничтожить сорок тысяч жителей планеты - в принципе ерунда, в локальных войнах бывало и побольше гражданских погибало, но уничтожить всех жителей до единого - это уже геноцид. И если Верховный Трибунал Ордена вдруг примется искать виновных в этом, то, конечно же никто с ними не будет ссориться, будь то Империя или Таганат. Они просто выдадут козлов отпущения, а Торценни не собирался быть козлом. Он, черт возьми, для этого слишком чисто выбрит. Ашар нажал кнопку вызова.
   Арвен!
   Да, ашар?
   Автоматическая станция очистки воздуха действительно выключена?
   Да, ашар. Это оказывает моральное давление на местных... тяжелый воздух и грязная вода...
   Хорошо. Запустите ее.
   Что?
   Запустите ее. Но сперва выньте фильтры и соберите весь тяжелый ВИ-ИКС, что у нас есть.
   У нас его около пяти больших цистерн. Но, ашар...
   Вот, соберите его и слейте в фильтры этой станции. А потом запустите ее на полную.
   Ашар!
   Это приказ. Выполняйте!
   Есть!
   И, Арвен... заставь всех своих надеть комбинезоны высшей защиты. Я не хочу вывозить с планеты трупы. Да, ашар... - связь прервалась и Торценни привычным движением вынул из кармана трубку для семуты. Портсигар... вот он. И капсулы... разноцветные огоньки капсул. Через два часа мощные вентиляторы автоматической станции погонят тонны ВИ-ИКС по трубопроводам и вентиляционным шахтам комплекса. Полный цикл очистки - восемь часов. Через это время во всем комплексе не останется ни одного живого человека. Торценни вставил капсулу в трубку и задумчиво покачал ее в руке. Это тоже яд... как и Ви-икс... все дело только во времени, за которое он убивает. Семута очень долгий яд. И потом убивает уже не она, а ее отсутствие. Торценни затянулся и перед тем, как его мозг заволокла сладостная пелена наслаждения вспомнил о взятых в плен на берегу подростках. Надо будет отдать приказ их уничтожить - подумал он, впадая в кому.
  
  
  
  
   Тяжелые десантные ботинки ступили на землю Вериоки и, казалось, что сама планета вздохнула, принимая этот груз. Тяжело? С облегчением? А может быть это просто-напросто чуть вздрогнула палуба транспорта перед высадкой? Вслед за первыми ботинками ступили вторые, потом еще и еще. Словно нескончаемый поток лавы, словно муравьиная колонна, вбивая подошвы в землю и поднимая клубы пыли из недр транспортника хлынули бойцы Восьмого Гвардейского полка Его Императорского Величия. Вторая волна имперцев практически не встречала сопротивления на своем пути, прочесывая джунгли в поисках противника или выживших гражданских лиц. Идущий впереди своего отделения сержант в бронекостюме с мышечными усилителями и реактором плазмы за плечами был похож на здоровенную стальную гориллу. Горилла шла вперед на удивление легко, она перепрыгивала через заросли подлеска, легко отбрасывала с пути упавшие стволы деревьев и следующие за ней 'гориллы' ее отделения повторяли ее движения, держа в руках автоматические винтовки КСВ-35, устрашающие орудия возмездия. А позади них на берег из моря, похожие на гигантских морских черепах выкатывались все новые и новые транспорты с десантниками.
   Здесь движение, сержант! - поднял руку один из подчиненных и командир в мгновение ока оказался рядом. Он сделал жест и отделение окружило небольшую пещерку на песчаном обрывчике пляжа. Стволы нацелились на темное отверстие, пальцы замерли на спусковых крючках, и один из десантников забросил внутрь небольшой шарик. Шарик состоял из чувствительного детектора, совмещающего в себе идентификатор, мини-камеры и микрофон, плюс возможность перемещения, этот маленький шпион позволял десантникам определить, враг или друг прятался внутри. Сержант некоторое время прислушивался, потом поднял и опустил руку. Дульные срезы орудий его подразделения поднялись в небо и из пещеры вышла маленькая девочка в очень грязном платье. Ее волосы, которые наверное когда-то были золотыми, сейчас были покрыты слоем паутины и грязи, серым, пепельным цветом. В руке девочка держала грязного игрушечного мишку с наполовину оторванной лапой. Сержант сделал знак, чтобы все отошли назад, боясь испугать ребенка он встал на колени и поднял забрало своего шлема, чтобы показать свое лицо. Девочка не испугалась. Она подошла в сержанту совсем близко и подняла свою голову, заглянув ему в глаза.
   Ну и где вы пропадали? - спросила она серьезным тоном.
   Что? - растерялся сержант.
   Я говорю, где вы пропадали... я же сказала, что выйду за него замуж! - она тряхнула рукой с зажатой в ней игрушкой: - Я же сказала что выйду, только сделайте так чтобы Лиза больше не кричала... пожалуйста...
   Тише, малышка, тише... - сержант отложил в сторону винтовку и протянул к ней свои руки. Кто-то из его подразделения уже вызывал медиков.
   Она все кричала и кричала... - сказала малышка, не замечая протянутых ей рук: - кричала и кричала... вы сделаете так, чтобы они от нее отстали, да?
   Иди сюда, маленькая... все уже позади... - сказал сержант, беря ее на руки. Вдруг он впервые пожалел, что поверхность боекостюмов такая жесткая, ему захотелось, чтобы она была мягкой, чтобы он мог прижать ее к груди и успокоить... чтобы ей было мягко и тепло... он сглотнул. Но девочка доверчиво устроилась у него на груди и мгновенно заснула, почувствовав себя в безопасности. На холодном металле брони. Когда прибыли медики и сержант отдал свой драгоценный груз в руки молоденькой медсестры, девочка на мгновение проснулась и, снова посмотрела в глаза сержанту:
   Она так кричала... скажите им, чтобы не делали ей больше больно, пожалуйста... я же сделала все, о чем он меня просил...
   Они больше никому не смогут сделать больно. - пообещал девочке сержант. Девочка улыбнулась ему и обняла медсестру за шею. Сержант некоторое время смотрел им вслед, потом встал с колен, подобрал свое оружие, сжал челюсти и повернулся к своему отделению.
   Что уставились? Вперед!
   Да, сэр.
   И еще -никаких пленных.
   Да, сэр! - свирепая радость прозвучала в голосах десантников.
  
  
  
  
   Ваше величие... Орден... - Лойола резко мотнул головой в сторону двери. Он был похож на обиженного пса - зол на то, что хозяин затеял что-то за его спиной. Император махнул рукой - пусть заходят. Ему был нужен внеочередной портал на Вериоку, открыть портал Нуль-Т значило сразу же забросить туда войска почти в неограниченном объеме. А это означало победу. Легко и непринужденно. План кампании уже разработан в Генеральном штабе армии и флота, отбив Вериоку и разгромив флот противника Империя нанесет удар по самому сердцу Таганата - системе Белеи. Силы собирались в кулак медленно, игнорируя нетерпение властителя. Розыск Тира, ударившегося в бега, производился всеми наличными силами Имперской СБ, однако пока безрезультатно. Проводились аресты его сторонников, в прессе они были названы 'предателями Империи' и 'приспешниками Таганата'. Все шло по плану. Огромные маховики войны раскручивались медленно, но неукротимо. И раз набрав ход, они уже не остановятся.
   Пусть войдут... - повторил император: - Орден нужен нам... как и всем, верным церкви и вере.
   Тиима... - откликнулся на его слова вошедший инквизитор: - Ваше величие, я уполномочен от лица ордена принести искреннее соболезнование по всем жертвам этой трагедии. И выразить негодование коварством Таганата. Орден готов предоставить вам Нуль-Т портал на Вериоку, хотя обычно мы не предоставляем такие услуги во время военных действий. В качестве исключения.
   Вот как. Спасибо. - склонил голову император. Он прекрасно понимал, что если он проиграл, то сейчас Орден выражал бы 'искреннее негодование и сочувствие' другому императору и не один мускул не дрогнул бы на лице у представителя. Они делали политику и пока император не был уверен в степени их причастности ко всему этому. Но то, что они были причастны - вне всякого сомнения. Непричастных не осталось.
   Надеюсь, что мы найдем дальнейшие... точки соприкосновения. - сказал инквизитор. Аудиенция была окончена и представитель Ордена исчез. Император снова вызвал Лойолу.
   Что там с пропагандой? Мобилизация?
   Обращения граждан в пункты вербовки увеличились на два целых и пять десятых процента.
   Мало... этого мало. Нам нужны еще люди, а всеобщий призыв слишком радикально... вот что, нам нужно заставить их пойти в эти чертовы пункты. Им нужен пример. Им нужен герой! Так, что там насчет адмирала Волкова и его эскадры? Героически погибли? Нет, не то. Нужен живой и преуспевший герой. Кто предупредил нас об происходящем?
   Двое военнослужащих, сир. Девушка, военный спец и пилот-стажер.
   Военный спец? Интересно. Сделать из нее героя с большой буквы. Расписать подвиг. Увеличить количество врагов в десять раз. Фотографии, видеозаписи, интервью... кстати где ее изображение?
   Вот, сир. Ее зовут Мефала Тонг. Кстати, она беременна. - Лойола сделал жест и на стене высветилось досье младшего специалиста по палубному вооружению. Карие глаза, сжатые губы, локон...
   Я хочу, чтобы через двадцать четыре часа вся империя знала это лицо. Чтобы все восхищались ее подвигом. Чтобы каждый парень и каждая девушка хотели быть на ее месте. И сделайте что-нибудь с ее губами, научите улыбаться открыто и непринужденно... что ты сказал? Она беременна?
   Да, властитель.
   Вот черт. С другой стороны просто отлично. Мать, защищающая не только свое дитя, но и всю империю! Подвиг Матери! Звучит? Молчи, Лойола, молчи. Ты у нас скептик и циник, это не для тебя. Позвать сюда специалистов по пропаганде и сделать это! Прямо сейчас!
   Слушаюсь, сир.
   И нагнетать чувство мести. Беззащитная планета и жестокий тиран... тем более, что все так и было.
   Да, сир.
   Ступай, Лойола. - император взгляну вслед уходящему шефу СБ и вздохнул. Ему так не хватало Ромула.
  
   Когда Перси открыл глаза, первое, что он увидел была картина с изображением парусника, скользящего по гладкой поверхности моря. Он долго смотрел на него, просто смотрел, впитывая каждую деталь этого рисунка, понимая его всем сердцем. Простор и парус...
   Доброе утро. - сказала вошедшая в палату медсестра: - Как ваше самочувствие? Я так рада, что вам лучше. Доктор просил вас держать руки без движения. Мы зафиксировали кисти, но не беспокойтесь, все идет нормально, я просто не знаю, что и сказать, вы были с ней рядом, я так счастлива, что... подумать только вы знали ее и общались с ней вот так... как я с вами... вы оставите мне автограф?
   Что? - удивился Перси. Он чувствовал себя немного вяло и ворвавшийся вихрь энергии в белом халате пробуждал жизненную силу и в нем самом: - О ком вы говорите?
   Ну, как о ком? О Мефале Тонг! Это же Герой Империи! Она предупредила нас о коварном нападении, она - это нечто! Подвиг Матери - вот как это назвали! Да последнюю неделю только о ней и говорят!
   Неделю? Сколько я здесь валяюсь?
   Две недели... но у вас все будет в порядке. Доктор Грей сказал, что вы еще у нас поскачете, а когда так говорит доктор Грей, значит так и будет. Он никогда не ошибается.
   А что у меня с руками? - спросил Перси, увидев, что его руки скрыты в длинных белых тубах, пристегнутых к кровати.
   Все будет хорошо, сэр, вот увидите. Мне пора идти, я поставлю вам на просмотр все послания на ваш личный номер. Вот. - она щелкнула тумблером и на месте картины с парусником возникла эмблема коммуникационной компании 'РИКО-БЕЛЛ'.
   Стажер-кадет Дорбан. - на экране первым делом появились официальные цвета империи и военный в форме полковника: - за проявленный героизм при исполнении своего долга награждаетесь орденом 'За боевые заслуги'. Также подтверждается ваше звание лейтенанта ВКС империи. За нарушение дисциплины и субординации при исполнении своего долга вы приговариваетесь к месяцу гауптвахты, которую будете отбывать в госпитале, находясь на излечении. Слава Империи! - экран погас, потом вспыхнул снова.
   Перси, сынок! - это мама и папа. На заднем плане стоят все родные, Анита, Брендон, Эдит... все-все...
   Перси, мы так тобой гордимся... выздоравливай поскорей! Мы... приезжай, твоя комната ждет тебя...
   Целая и нетронутая! - это Анита: - я даже убралась там. Правда.
   Анита поступила в колледж. Она у нас молодец. Торнтон и Милисента собираются поженится...
   Нет, Перси, никакой свадьбы, пока ты не приедешь! - Торнтон.
   Все, хватит, он там наверное болеет, устал, а вы тут со своими глупостями... все, все. Перси, сынок... - это снова мама: - мы тебя так любим. Возвращайся. - изображение погасло. Перси вдруг ощутил какой-то комок у себя в горле.
   Привет, герой! - это Хлоя. Она просто изумительна и свежа, как вымытый персик: - Я тебя люблю. Позвони мне, ладно?
   Здорово, друг... как там твоя задница? - Йол, Надин и Итан.
   Привет. Как ты там? - Стив. Перси дождался конца посланий и откинулся на спинку кровати. Он почти выздоровел.
  
   - Настоящим извещается, что лейтенант ВКС Империи Персиваль Дорбан направляется в подразделение 42-134 АР, с переводом согласно штатного расписания и сохранением выслуги лет. Паек, денежное и вещевое довольствие будут выданы на складе упомянутой части в день прибытия. Время прибытия в часть - в течении трех дней с момента получения оповещения. Что тут может быть непонятно? - спросил маленький человечек в форме Имперской Канцелярии с экрана коммуникатора.
   - Но, сэр... - запротестовал Перси: - аббревиатура... вы уверены, что тут нет никакой ошибки?
   - Ошибки нет. Тут так и написано - 42-134 АР.
   - Это же армейское подразделение! - не выдержал Перси: - А я служу во флоте! Во флоте!
   - Вы уверены? - нахмурился чиновник.
   - О, еще как уверен! - сказал Перси, постаравшись вложить в ответ максимум сарказма. Уверен ли он, черт побери! Да вражда флотских и армейских это просто притча во языцех, и никакой флотский не сядет рядом с пехотой или десантом в баре или где бы то ни было еще, кроме как на службе.
   - Ну, может вы и служили во флоте, или где ни было, а отныне вы будете служить в войсковой части 42-143 АР. - пожал плечами чиновник. Ему явно было все равно - флот, армия, приходская школа или орден инквизиции.
   - Это ошибка. - упорствовал Перси.
   - Ну так оспорьте ее в существующем порядке по инстанции. - кивнул человечек, не собираясь более спорить. Перси вздохнул. Оспорить по инстанции. Значит - сперва выполнить приказ, прибыв в срок, а уже потом разбираться на месте. Ну, ничего, конечно же это просто ошибка, в пехотном подразделении он нужен как пятое колесо телеге, конечно все исправят, но столько времени он потратить зря! Кстати о времени...
   - У вас все? - спросил чиновник.
   - Нет. Извините, сэр но что за дата поставлена в распоряжении? Мне полагается полуторамесячный отдых, я хотел съездить на родную планету, навестить семью и ...
   - Минуточку... - сказал человечек и нажав несколько кнопок уставился на что-то, невидимое Перси: - Ах, да... Отпуск вы уже почти использовали. У вас осталось всего пять дней.
   - Использовал? Как это использовал, когда я в госпитале валялся тридцать два дня!
   - Видимо эти дни и были зачтены в качестве вашего отпуска.
   - Но это же неправильно! - возмутился Перси.
   - Конечно, неправильно. И мы обязательно это поправим. У вас есть справка-отчет о вашем лечении?
   - Эээ... пока нет. Я сейчас ее добуду. - Перси отключился и набрал номер своего врача.
   - Извините, что беспокою, но тут у меня потребовали справку-отчет о моем лечении, сэр...
   - О лечении? Это кто? А, Дорбан... декомпрессионный синдром, контузия и два перелома, помню-помню... сейчас. Вы же только что выписались, верно?
   - Да, сэр.
   - Ну, тогда ясно. Только что выписавшимся справок не выдаем. На оформление справки дается неделя, так что подождите.
   - Но мне надо прямо сейчас!
   - Таков порядок, молодой человек. - врач отключился. Перси набрал номер Имперской Канцелярии.
   - Извините, но справка будет готова только через неделю.
   - В таком случае ничем помочь не могу. Извините. - человечек грустно покачал головой: - Я вам сочувствую и понимаю... но для изменения сроков прибытия в войсковую часть нужны веские формальные основания.
   - Значит, если я не прибуду в часть через пять дней, то буду считаться дезертиром? - Перси вздохнул, смиряясь с неизбежным. А он-то хотел съездить домой на месяц, повидать всех родных, как раз успевал на свадьбу Милисенты и Торнтона, порадоваться вместе с Анитой ее поступлению... но приказ есть приказ. Уж что-что а это Перси за время службы во флоте усвоил крепко.
   - Не расстраивайтесь. Как только справка будет готова, они направят ее к нам и мы в свою очередь обеспечим вам внеочередной отпуск задним числом. По крайней мере постараемся, хотя идет война и гарантировать это... - человечек пожал плечами и вздохнул: - В конце концов идет война, вы это знаете?
   - Да, но...
   - Так вот, идет война и поэтому - не задавайте глупых вопросов, а выполняйте приказания. Их отдаю не я. Я просто слежу, чтобы они попали по адресу. Всего хорошего. - экран погас. Перси еще раз вздохнул и набрал номер домашнего кома. Придется извинится и объяснить что дома он будет всего два-три дня. И ... до прибытия в часть времени всего ничего. Перси посмотрел на свое отражение в погасшем мониторе и покачал головой. Значит нельзя терять времени даром!
   Через тридцать минут Перси уже сидел в баре под названием 'Медная Обезьяна'. Пол был усыпан деревянными опилками, а в зеркальной полутьме стойки маячил строгий силуэт бармена в белой сорочке и черной жилетке.
   - Интересно, и что же такого у тебя случилось, что ты вдруг про меня вспомнил? - спросила Хлоя, сидящая напротив.
   - Да я всегда про тебя помнил. - соврал Перси: - всегда. Просто мне еще и отпуск не дали... и вообще... Извини, что не всегда писал.
   - Да ладно... - махнула рукой Хлоя: - Всегда так, ничего особенного... все обещают, что будут писать через день, а потом, как попадут в части, так ни слуху, ни духу. Знаешь, я иногда жалею, что сейчас во флоте полно женщин. Вот раньше брали одних мужиков, и те, как миленькие писали каждый день. И верность хранили, вот.
   - А я почему-то помню, что наоборот... - нахмурился Перси: - что из-за того, что они женщин по месяцам не видели они так в каждом порту отрывались, что даже поговорка появилась... ну, знаешь - поматросил и бросил.
   - Хорошая поговорка. Дельная. Очень к месту. - прищурилась Хлоя.
   - Ну, знаешь на самом деле я не думал, что у нас с тобой ... такие отношения... - осторожно подбирал слова Перси. Хлоя немного натянуто улыбнулась:
   - Расслабься Перси, мы не на трибунале. И я не прошу тебя жениться на мне, как честного человека. Мне гораздо удобнее быть свободным человеком.
   - Правда? - обрадовался Перси.
   - Правда. - скривилась Хлоя: - Ну посмотри на себя. Какой-то лейтенантишко из Верхнего Синнея, да еще и потрепанный в боях. Про твои душевные качества, Дорбан я вообще молчу, чуткости у тебя как у утюга чугунного. Дубина стоеросовая... - глаза у Хлои начали подозрительно поблескивать. Она отвернулась и принялась промакивать их платочком.
   - Если я и выйду замуж, Перси, то не за тебя... останемся просто друзьями и все такое. - сказала она, не поворачиваясь.
   - Если ты этого хочешь, то конечно. - неуверенно сказал Перси: - Ты уверена, что...
   - Уверена, Перси, еще как уверена... давай завязывай с этим дерьмом. Как-то же мы с тобой общались без этих соплей, верно? Когда ты был курсантом?
   - То есть все по-прежнему? - Перси махнул рукой проплывавшей мимо могучей официантке с грацией броненосца, заказал себе и даме особый звездный и две суперзакуски, дежурное блюда, вам скидка, очень вкусно, попробуйте еще, расплатился и повернулся к Хлое.
   - Почти все. - сказала та: - Ты ведь все-таки стал пилотом, верно? И даже участвовал в боях... что это за орден?
   - Это не орден. Это медаль. - пояснил Перси.
   - Ну какая нахрен разница. За что-то же ее дали?
   - Ну, да. Я служил в отдельной Тридцать Восьмой и ...
   - В Тридцать Восьмой, это в той, которая вся погибла? - перебила его Хлоя.
   - А ты в курсе? - удивился Перси
   - Ну, еще бы я не была в курсе. Да вся Империя в курсе, черт, я сейчас... - Хлоя приподнялась и крикнула: - Эй, у стойки! Новости последние погромче запустите! - бармен кивнул, все равно в баре кроме них почти никого не было, только парочка игроков резались в бильярд, да кто-то в темном спал, опустив голову на руки, поборотый дьявольской силой 'Особого Звездного'.
   - Героический подвиг Отдельной Тридцать Восьмой эскадры под командованием адмирала Волкова, посмертно представленного к званию Героя Империи... - голос диктора дрожал от переполняющей его скорби и гнева.
   - Дети Империи первыми приняли предательский удар в спину населенной системы Айм... - на экране проплывали пейзажи Вериоки на фоне разрушенного почти до основания Атлантума. Пепелища домов, ветер разносит какие-то обрывки, дым и пепел... вот крупным планом появилась брошенная кем-то кукла, у куклы нет глаза и оплавлено лицо, но она продолжает улыбаться целлулоидной вечной улыбкой... вот часы, разбитые, но все еще продолжающие идти.
   - На развалинах Атлантума наше чувство становится ясным. Это скорбь... - крупный план братской могилы жителей Вериоки и стоящие над ними в стойке смирно гвардейцы. Камера наплывает на строй, следует залп, еще один... камера выхватывает одного гвардейца, в его руках нет оружия, он держит маленькую золотоволосую девочку, девочка прижимает к себе игрушечного медвежонка.
   - Из сорока пяти тысяч жителей Атлантума в живых осталась только Дана... - говорит диктор. Камера показывает лицо девочки крупным планом. Она хмурит брови и кусает губы, но глаза ее сухи.
   - У маленькой Даны не осталось слез, чтобы оплакать своих родителей, сестру и остальных сорок пять тысяч своих земляков... но они остались у нас! У нее нету сил, чтобы отомстить за них. Она всего лишь маленькая девочка. - камера крупным планом показывает лицо гвардейца, держащего девочку, лицо, больше похожее на скалу.
   - Но у нас есть эти силы! - камера показывает, как рука гвардейца сжимается в кулак, белеют суставы.
   - И мы отомстим! Памяти погибших жителей Атлантума! Тех, кто предпочел погибнуть, но не сдаться! Памяти Отдельной Тридцать Восьмой! Тем, кто до конца выполнил свой долг! Тем кто встал на пути у орд варваров! - на экране появилось изображение хохочущего десантника с эмблемой Суннских Ягуаров на рукаве, он хватает за волосы девушку и тянет их назад, запрокидывая голову и открывая горло. Перси уже видел эту запись, он знает, что будет дальше, но он не в силах отвернуться и 'ягуар' в очередной раз убивает свою беспомощную жертву проведя по горлу десантным ножом. 'Ягуар' смеется прямо в камеру, его изображение застывает.
   - Они не пройдут! - говорит диктор и камера снова переносится на кладбище, где стоят имперские гвардейцы и развевается флаг Империи.
   - На этот раз они не смогут нанести предательский удар в спину. Мы знаем где враг! - и красная стрелка на экране описывает круг, объединяя десяток звездных систем Белейского Таганата.
   - И хотя никто не вернет нам погибших. - снова появляется Дана. Она громко смеется в кругу своей семьи, она счастлива и на какое-то время хочется думать что это правда и все будет хорошо, но потом запись обрывается и показывает Дану на руках у десантника над могилой своих родителей, кажется что девочка постарела на десять лет сразу. Ничего уже не будет хорошо. - думает Перси: - для нее уже нет.
   - Никто не вернет нам погибших. Но мы можем сказать их душам - спите спокойно! - возвысил голос диктор: - мы можем сказать этим людям - вы погибли не зря! И еще мы можем сказать - вы будете отомщены! - и на экране высвечивается герб Империи, звучит гимн. Перси вдруг понял, что игроки перестали бить по шарам, они встали, встал даже уснувший тип за столом напротив, встала официантка. Перси тоже встал. Глаза стало предательски пощипывать и что-то словно тесным обручем стиснуло грудь. Как много друзей не сидят сейчас за этим столом, подумал он. Иклан, Амбромахия, Сандра Каллахан... список можно продолжать почти бесконечно, но к Иклану и его сестре он уже относился как к собственной семье. Сотни и десятки лиц прошли перед его внутренним взором. Улыбалась Сандра Каллахан, с которой они познакомились в душевой кабине крейсера 'Гермес', она легко закидывала назад свои густые волосы и смеялась от души, заразительно и легко. Ей вторил Иклан, как всегда измазанный в чем-то, не то в масле, не то в сиропе, его сестра улыбалась Перси как-то по особенному, с теплотой, словно своему младшему брату. Она называла меня котенком - вдруг вспомнил Перси, она всегда говорила, что настоящим боевым котом я еще не стал. Он стиснул зубы. Киберинженер Атью, сухарь и педант, высокомерный сукин сын - так называли его в секции обслуживания и ремонта за глаза, но именно он посадил на четвертый бот Мефалу Тонг, именно этот бесчувственный тип не дал прерваться новой жизни. Атью улыбался молча. А вот и лейтенант Мур, он смеется, запустив пятерню в свою шевелюру, на самом деле Перси никогда не видел чтобы тот хотя бы улыбался, он же из СБ, всегда подтянутый и деловой, сосредоточенный и целеустремленный, но смерть уравнивает всех и поэтому он сейчас смеется как школьник. Перси почувствовал что по его щеке скатилась слеза. Лейтенант Рок. Его наставник и командир, погибший в первом же бою от применения нейродеструктора. Боргкхарт, лучший пилот эскадрильи 'Дикие коты Рока'. Только он сумел уйти от преследующих его истребителей Таганата на ручной тяге, когда пережгло к чертям нейроканалы, только он смог уйти чтобы рассказать как это происходит, когда нейродеструктор разрывает твою связь с боевой машиной, смог пройти сквозь боль сожженных нервов, смог огрызнуться на обратном пути к крейсеру, ослепший и идущий что называется 'на одном крыле' смог сбить истребитель противника. Все, кого он знал и кого не знал - все вставали перед его глазами как живые и улыбались ему.
   - Что, плохо? - спросила его Хлоя. Перси кивнул.
   - Ничего. Это пройдет. Садись, выпей. И... плюнь на все.
   - Да я ничего. Я в порядке. - сказал Перси, садясь. Он незаметно вытер слезу с щеки и улыбнулся. Хлоя поморщилась.
   - Что так плохо? - сказал Перси.
   - Не то слово. Ты словно скалишься, а не улыбаешься.
   - Знаешь, я когда-то слышал, что время это просто одно из измерений... ну, как четвертое измерение, понимаешь? - сказал Перси. Хлоя неопределенно пожала плечами.
   - И тогда, если время это одно из измерений, тогда значит ничто и никуда не исчезает, понимаешь? И если что-то было у тебя в жизни, значит это - уже навсегда, если ты знал человека, то даже если потом его не станет, то там, в твоем 'тогда' он будет вечно, ты меня понимаешь?
   - Это было бы здорово. - сказала Хлоя.
   - Наверное так оно и есть... просто почему я не могу вернуться в то 'тогда'. - сказал Перси и выпил свой коктейль залпом, не почувствовав вкуса.
   - Никогда не оглядывайся. - сказала Хлоя, прикусив губу: - никогда. Всегда иди вперед.
   - Мне, честно говоря уже никуда идти не хочется. Я здесь пока посижу. - криво ухмыльнулся Перси. Он подумал - почему на самом деле он сегодня все-таки позвонил Хлое? Просто потому, что боится остаться наедине с самим собой? Но ведь он не сделал ничего постыдного. Он сделал все, как и сказала капитан Сандра Каллахан, он прибыл в Порт-Уэно и оповестил Империю, он даже помог Мефале Тонг и сейчас ее имя на каждом углу и по головиденью только про ее подвиг и говорят. Почему только про нее - удивился он снова, почему только она совершила подвиг? А Сандра, Иклан, Абромахия, Боргкхарт, Генри Мур, Атью и сотни других - разве они не совершили подвиг? В голову закралась мыслишка - а не потому ли ты так возмущен, что тебя не заметили? Нет! - возмутился Перси, ничего подобного и потом - его заметили, ему присвоили звание лейтенанта и наградили медалью, что же еще? И потом, главное не то, что заметили тебя или нет, а то, что ты исполнил свой долг. Он вдруг обнаружил, что на его столе прибавилось коктейлей. Он вопросительно посмотрел на официантку, выросшую рядом.
   - Это от игроков. - пояснила та: - 'Особый Звездный', они угощают. Вы же флотский, верно?
   - А это?
   - А это 'Звезда Империи', новый коктейль нашего бара. Заведение угощает. - официантка кивнула в сторону бара. Едва различимый в полумраке в своей черной жилетке, различимый благодаря белому пятну своей рубашке бармен помахал им рукой.
   - Понятно... спасибо.
   - Не за что, красавчик... защищай нашу Империю хорошо.
   - Постараюсь, мэм. - Перси улыбнулся официантке и почувствовал как каблук Хлои с силой ввинчивается ему в подъем ступни.
   - Да ты кажется совсем наглость потерял... - сказал она, едва официантка удалилась, плавно покачивая бедрами, размером со средний авианосец палубного типа: - При мне начинаешь тут с официантками заигрывать!
   - Да Икланд с тобой, кто же с ней будет заигрывать! И потом у нас отношения... дружеские? - встрепенулся Перси, чувствуя себя намного лучше. Он понимал, что Хлоя просто играет, просто пытается его отвлечь, но ему почему-то было приятно эта ревность, пусть даже наигранная. Это действительно отвлекало от мыслей... от настоящих мыслей.
   - Дружеские, но не до такой степени, Дорбан, не до такой степени... не расслабляйся слишком уж. - Хлоя щелкнула ослепительно белыми зубами.
   - Буду иметь в виду... - Перси взглянул на часы.
   - Я тебе уже надоела?
   - Нет. Просто должен прийти один человек... а, вот и он! - между столами пробирался Стив Стоун, как всегда подтянутый и щеголевато одетый. Его лицо ничуть не изменилось - он словно только что сошел со страниц глянцевых журналов для девочек. Принесите сахарной ваты и упаковочной бумаги - и подарок для любой девчушки старше шестнадцати готов. Только ленточкой перевязать.
   - Всем привет! - сказал он, сверкнув улыбкой: - Я подсяду?
   - О! Стиви! - взвизгнула Хлоя и повисла у него на шее, едва не опрокинув столик: - Ты откуда? Я тебя сто лет не видела! Чем занимаешься? Черт, прости, садись...
   - Здорово, командор... - Стив крепко пожал Перси руку и они обнялись.
   - Знаешь, а ты здорово изменился... - сказал Стив через некоторое время, когда приветствия стихли. Перси только покачал головой и подвинул Стиву 'Особый Звездный'.
   - Нет, правда. Я молчу, что ты так стремительно похудел и по-моему стал выше...
   - Империя не может позволить себе иметь толстых лейтенантов. - усмехнулся Перси, поддерживая старый стиль общения - 'ничего серьезного': - Толстым может быть полковник, адмирал, ну командор... а лейтенанту положено быть худым, взъерошенным и голодным. И с выпученными от рвения глазами.
   - И чувство юмора у тебя похоже прорезалось... правда какое-то сомнительное. Ну да ничего. - хмыкнул Стив: - Смотри, да ты сам на себя не похож! Здорово у вас там в Ударно-Истребительных людей делают.
   - На самом деле в госпитале мне гормональный фон исправили, а так как я две недели без сознания лежал, то и те, что у меня имелись ээ ... запасы жира исчезли. Думаю они все-таки отдали это кошке.
   - Хм, значит они все-таки кому-то пригодились, а? - Стив широко улыбнулся и Перси невольно вспомнил, что он всегда был таким - на грани. На грани шутки и серьезного, на грани между взрослым миром и миром их детства, на грани дружбы и ... неприязни? Соперничества? Нет, они никогда не соперничали. Уж больно разные были области их интересов. Да и сейчас... Стив - владелец стольких компаний, фирм и банков, что и не упомнить, возле бара наверняка стоит его серый 'Ллейс-и-Грен' с форсированным двигателем, на него смотрят все девушки вселенной, а Перси... пусть он сейчас и лейтенант. Пусть даже лейтенант с медалью и нашивками за ранение. Стив всегда немного покровительствовал Перси. Если честно, то только благодаря его помощи Перси смог попасть в Императорскую Академию ударно-истребительных сил.
   - Эй, ты что, уснул? Перси, ты обиделся? - спросил Стив, наклонившись к нему через столик.
   - Извините, задумался... - сказал Перси.
   - Слушай, на самом деле я просто хотел сказать, что ты сейчас выглядишь просто супер. Нет, правда. Если бы так показался в нашей школе все девчонки бы просто попадали.
   - Думаю, да. В обморок от страха... - улыбнулся в ответ Перси: - но ты и сам выглядишь как большая коричневая куча навоза.
   - Да, зато высококлассного навоза. - поднял бровь Стив: - самого лучшего. Я бы сказал по миллиону кредиток за каждый грамм.
   - Фу! - сказала Хлоя: - что за темы? Фермерская планетка, сразу чувствуется, что вы ребятки только что от лопаты, которой вы это дело кидали.
   - Все, больше ни слова о навозе. - поднял руки Перси.
   - Слушай, извини, что подначиваю, не смог удержаться... - сказал Стив.
   - Да нормально... ты же всегда таким был. - пожал плечами Перси.
   - Эй, ребятки, еще пить будете? - встряла Хлоя.
   - Я вообще-то по делу с тобой встретиться хотел... - сказал Стив, подвигая к себе новый коктейль.
   - По делу?
   - Да. Насколько я понимаю, твоей семье еще принадлежат эти кобальтовые прииски на астероидах?
   - Я все-таки куплю вам выпить...
   - Ну, принадлежат... но это мертвый груз. Высокоструйные двигатели небезопасны и ты это знаешь.
   - К чертям высокоструйные двигатели! У меня есть сведения которые... постой-ка. Ты ведь вернулся оттуда, из системы Айм, верно?
   - Да.
   - Эй, два 'Особых Звездных' и одну 'Звезду Империи'!
   - Тогда ты должен знать, что Таганат применил новое оружие, нейродеструктор, оружие которое разрушает действующую нейронику. Нейродеструкторы.
   - Я знаю. - Перси поморщился при воспоминании.
   - Наши яйцеголовые ребята нашли способ экранировать эти волны и защищать нейронику от атак подобного уровня.
   - Ух ты! Здорово! - обрадовался было Перси, но потом его пыл угас. Чему он радуется? Теперь-то уж точно он никогда не будет пилотом, так всю жизнь и прослужит в наземной службе обслуживания. Его-то индекс нейроадаптации так низок, что он даже портовым погрузчиком управлять не может! И опять он со своим званием и должностью никуда не годится. Что это за пилот Ударно-Истребительных, который управлять истребителем на нейронике не может? Одно время в голову Перси закрадывалась мыслишка, что если все будут применять глушители нейроники, то тогда все пилоты будут летать по старинке - на ручном управлении и уж тогда-то он будет летать не хуже других! Но это означало бы большие неприятности для Империи, чьи пилоты привыкли к нейронике, это означало бы резкий дисбаланс в расклад сил в галактике, а это в свою очередь означало бы войны. Очень-очень много войн. И хотя Перси очень хотел летать на истребителях, но не такой ценой. Поэтому он все-таки больше обрадовался, чем опечалился, услышав, что все останется на своих местах. Или не все?
   - И это еще не все, Перси... - добавил Стив, отодвигая от себя 'Особый Звездный', он махнул рукой, пошептался с официанткой и на столе появилась бутылка 'Синнегурды' с тремя вычурными бокалами.
   - Синнегурда? В этом баре? - удивилась Хлоя.
   - Я с собой принес. - пояснил Стив.
   - Аааа... - Хлоя наклонила голову набок, разглядывая бутылку.
   - Что ты там говорил? - спросил Перси через некоторое время, когда пробка была извлечена, а бокалы наполнены.
   - Это только начало изменений, изменений к лучшему для тебя и твоей семьи... видишь ли, 'Людвиг ИНК' потеряла все свои заводы на Вериоке, а потому они не могут справится с возросшим объемом заказов на военное оборудование. Конкретно на защитные экраны... на эти самые защитные экраны, Перси...
   - Дай-ка я угадаю... - прищурился Перси: - Теперь твоя компания входит в число государственных поставщиков?
   - Э, да ты растешь прямо на глазах, мой друг! - удивился Стив, разливая огненную 'Синнегурду' по бокалам.
   - 'Людвиг ИНК'... что-то знакомое... - сказала Хлоя разглядывая свой бокал на свет: - У меня подружка там работала, платят неплохо, но обращаются как со скотиной. Дерьмовая компания короче...
   - Это компания семьи императора, крошка. И на твоем месте я бы так не ругался в ее адрес. Сейчас, во время кризиса Императорская СБ снова в силе, так что будь осторожнее и проживешь дольше.
   - Плевать. У нас свободная страна... слушай, ты уверен, что это можно пить?
   - Во-первых страна у нас не свободная, а вовсе даже монархия с республиканским уклоном, а во-вторых пить это не только можно но даже нужно. 'Синнегурду' делают из шипов рогозы Улинского, но уверяю тебя конечный результат не ядовит. Более того, он даже полезен. От ста пятидесяти болезней лечит... и даже, кажется, восстанавливает половое влечение.
   - О, так налей его Перси и побольше, а то он с самого начала на меня не как на женщину, а как на мымру какую-то...
   - Ты не мымра! Ты очень даже...
   - Стив, он тут без тебя на официантку заглядывался! Скажи ему!
   - На какую официантку, вот эту? А что, очень даже ничего, особенно сзади...
   - Стив! И ты, Брут!
   - Эй, ну ладно, давайте выпьем наконец. - они подняли бокалы и в наступившей тишине Стив сказал: - За встречу.
   Они выпили.
   Молча.
   - Знаешь, а я ведь по тебе скучал. - сказал Стив: - Нет, правда.
   - Я по вам тоже. - улыбнулся Перси.
   - По мне-то ты особенно не скучал, как я погляжу... - уперла руки в бока Хлоя.
   - Очень скучал. - ответил Перси и прижал ее к себе. Хлоя со вздохом положила голову ему на плечо и замерла.
   - Так вот, о делах... - напомнил Стив. Хлоя не шевелилась.
   - Понимаешь, экраны эти из пятидесяти трех процентного соотношения кобальта с нейтральными металлами делают. У твой семьи кобальтовые астероиды, а у меня заказ на триста миллионов таких экранов! Честно говоря твоя семья сейчас сидит на сундуках с золотом! Черт, да через некоторое время цены на кобальт взлетят выше небес. Есть в этом и определенный риск, слушай Перси, ты не мог бы позвонить домой и сказать своему отцу, чтобы он не продавал свои рудники, пусть даже по хорошей цене. Гораздо выгоднее будет если мы создадим на этой базе свою разрабатывающую компанию... - говорил Стив. Перси не слушал его. Он обнимал Хлою. Через некоторое время Хлоя повернулась к нему и сказала:
   - И зачем ты пригласил этого зануду, а Перси? Давай лучше пойдем куда-нибудь, где есть четыре стены и кровать, а? Пожалуй можно обойтись и без кровати у меня сегодня просто кровожадное настроение... я могу сделать это и на столе, прямо тут, а? Слабо, лейтенант?
   - Ребята вы меня не слушаете. - укорил их Стив: - речь идет об миллиардах!
   - Да-да, Стив... - отозвался Перси, в перерыве между двумя поцелуями: - я обязательно позвоню домой... позже...
   - Слушай, чудак, сейчас в Империи настанут черные времена. Твоя семья и раньше едва концы с концами сводила, а сейчас, когда всю экономику переведут на военные рельсы... чем твой отец занимается?
   - Ну, он мясо у фермеров скупает. - рассеяно ответил Перси поглаживая Хлою. Хлоя подвинулась чуть ближе и прижалась к нему всем телом. Что-то мягкое и теплое уперлось ему в локоть.
   - Верно. Многие по нынешним временам мясо-то покупают?
   - Нет. Это же дорого. В большинстве синтезированное едят.
   - Ага. Именно. А во время войны предметы роскоши вообще взлетят до небес. Поэтому срочно связывайся с отцом... и никаких потом. Возьми мой видеофон. - Стив запустил по гладкой поверхности стола небольшой прибор. Тот скользнул по столу словно камешек по льду. Хлоя ловко накрыла его ладошкой.
   - О! смотри-ка Перси! Да это же модель 'Парадиз - 1140'. Он же объемное изображение почти метр на метр дает. И качество звука, возможность трансляции интерактивных каналов головиденья, встроенный процессор, возможность выхода в сеть Империи, противоударный корпус и обалденный дизайн.
   - !
   - Не смотри так на меня. Я работаю в бутике. Видеофоны продаю. - пояснила Хлоя: - у меня у самой ... вот. - она подняла руку с легким золотистым браслетом на предплечье: - модель 'Снейк - 300'. Конечно не чета вот этому, но все равно модно. А у тебя что, Перси?
   - У меня? Стандартная модель. Мне на складе выдали. - словно извиняясь сказал Перси, вынув свой видеофон.
   - Ого! Да, Империя ценит своих героев. - сказал Стив.
   - Антиквариат! Через каких-то двадцать лет на аукционе за эту древность можно такие деньги получить... - со знанием дела прокомментировала Хлоя.
   - По-моему это является антиквариатом уже сейчас, нет?
   - Да ну вас всех... пижоны. Зато это армейская модель. Надежная.
   - Ага. - улыбнулся Стив: - для армейских нужд в самый раз. Эту штуковину только в пушку заряжать. Или еще можно часовых снимать. Раз - и видеофоном по голове. Мозги во все стороны!
   - Нет с такой штуковиной тебе ходить нельзя! - сказала Хлоя: - я тебе у себя на работе что-нибудь получше подберу. Например 'Хаммер' или там 'Алебарда', такие, знаешь в стиле милитари, 'Хаммер' потяжелей и потолще, солидный, а 'Алебарда' она агрессивная, у нее еще кромка заточена, можно в качестве ножа использовать, предохранительная скоба и все такое.
   - И зачем ему всякую ерунду носить. Пусть мой возьмет.
   - 'Парадиз'? У нас новая модель пришла, еще лучше. - поморщилась Хлоя: - правда она дорогая очень, но если все, что ты тут говорил - правда, значит этот парень сможет себе это позволить.
   - О! Видел, Перси? - поднял вверх указательный палец Стив: - у тебя не девушка а просто мечта. Сразу поняла о чем речь.
   - Еще бы. Я все-таки на бухгалтера обучалась в университете. Могу диплом показать.
   - Что, правда? - заинтересовался Стив.
   - Конечно. Почти с отличием, вот только трех баллов не добрала. Все потому что у профессора приступ случился.
   - Приступ?
   - Ага. Острый приступ нимфомании. Не на задание смотрит, а меня всю глазами охаживает, козел старый. А у меня как раз блузка была такая, прозрачная, тут и тут... и вот тут еще. Я вперед наклонилась, ну у него приступ и случился. А балл мне понизили.
   - У меня бы тоже приступ случился, если бы у тебя там и вот там прозрачно было... - задумчиво сказал Перси, уставившись в свою кружку.
   - Ты что во мне еще не видел, дорогой? - медоточиво осведомилась Хлоя.
   - Думаю он хотел бы сделать себе фото на память. - заметил Стив наливая всем еще по одной: - Перси, будь другом позвони домой и скажи своему отцу чтобы не продавал свои рудники! Ты же не собираешься упускать свою прибыль, а?
   - Погоди-ка. - сказал Перси и поднял вверх палец: - А ты сам-то что не позвонишь? Язык отвалился?
   - Я... эээ уже звонил. - признался Стив.
   - Что? Ага...
   - Эй, ты все не так понял! Просто твой отец ко мне как-то относится... не очень.
   - Странно. - пожал плечами Перси.
   - Вот он и не стал меня слушать. Но я ведь только добра вам желаю, Перси. Нет, честно. Рудники эти... и другие есть, могу с ними контракт заключить. Я же хочу вашей семье помочь, ты мне друг все-таки, так? Вот и позвони своему отцу.
   - Я чего-то не понимаю. - сказал Перси, набирая номер: - Он тебя вообще-то никогда особенно не жаловал, но чтобы так...
   - Мгм... наверное это из-за Аниты...
   - Что? - замер Перси.
   - У меня с ней ничего не было! - выставил вперед руки Стив, защищаясь: - мы просто один раз съездили на каникулы в Прайм, я-то думал, что она отпросилась, а оказалось...
   - Вот черт. - сказал Перси, опустив видеофон: - Она не сказала отцу, что едет с тобой?
   - Более того - она еще и меня разыграла. Я, конечно позвонил к вам, а там экран темный и голос, мол здравствуйте Стив Стоун, надеюсь вы присмотрите за моей девочкой и все такое.
   - Это была она. - сказал Перси. Он Аниты можно было ожидать. Почему-то она выросла полной оторвой.
   - Ага. Вот я получил от твоего отца когда вернулся. Слушай, я не привык когда мне дают по шее, в конце концов я уже не мальчик и вины за собой никакой не чувствую. Черт, да у меня в моих компаниях подчиненных более трех тысяч и то только в тех, что полностью мне принадлежат, я уж про акции не говорю, а тут меня по шее. Нет, честно, Перси я обиделся. Тем более он обещал на меня в суд подать. За совращение малолетних. - поморщился Стив.
   - И подал?
   - Нет. Аните уже было восемнадцать. Как раз после ее дня рождения и ездили.
   - Веселая у тебя сестрица, Перси. - заметила Хлоя: - надо будет познакомится.
   - Познакомишься. - пообещал Перси: - Я тебя с собой в Верхний Синней возьму.
   - Что?!
   - А что? Ты же моя невеста, нет?
   - Тпру, Перси, по-моему здесь мы немного торопимся. То есть ты мне нравишься и все такое, но у меня есть еще планы на будущее, в конце концов я еще учусь.
   - А я думал, что ты уже закончила.
   - Я уже закончила один университет. Теперь учусь в другом. Макроэкономика.
   - Нет, Перси, определенно тебе везет на женщин. - восхитился Стив.
   - Слюни-то подбери. - ответила Хлоя и снова повернулась к Перси: - Слушай, ты что, серьезно?
   - Да ладно тебе. Ну просто съездим ко мне домой, а? Я хотел с тобой отдохнуть на Прайме, а потом домой съездить, но отпуск мне в госпитале зарезали, так что... - Перси развел руками.
   - Ага и ты решил значит два удовольствия совместить... - нахмурилась Хлоя: - А то, что я работаю, значит побоку... мое образование, моя карьера, моя личная жизнь! Дорбан по-моему у тебя приступ эгоцентризма.
   - Ребята, вас послушать, так вы словно уже женаты. - восхитился Стив.
   - Я просто думал, что ты можешь взять отпуск на работе...
   - Ты правда об этом думал? Не ври мне.
   - Ээ, ну нет, конечно.
   - Конечно.
   - Слушайте меня, люди! Перси, Хлоя!
   - Ну, ты можешь и не ехать.
   - Вот только не надо мне тут из себя героя строить. Обиженный и оскорбленный.
   - Хлоя! Перси! АУ!
   - Я ничего и не строю. Один поеду.
   - Ага, так я тебе и дала одному поехать. Сразу небось какую-нибудь из своих школьных подружек подхватишь. Знаю, плавали. В школе на тебя и смотреть не смотрела, а тут, как при погонах и орденах вернулся так сразу на шею повеситься.
   - Это не орден, это медаль.
   - Какая разница.
   - ЛЮДИ!!! - закричал Стив. Все умолкли и уставились на него.
   - Вот так. - сказал он уже тише: - Просто я знаю решение нашей маленькой проблемы. Тебе Хлоя надо просто уволится.
   - Что? А кормить меня кто будет?
   - Минутку. Я не договорил. Пока я тут вас слушал у меня мысль появилась. Твой отец, Перси, все равно со мной уже дела иметь не будет, а рудники жалко. Я сперва хотел чтобы ты его уговорил, а сейчас подумал - вот еще, получается я вроде как тебя использую. Лучше я создам фирму, которая будет посредником между моей перерабатывающей компанией и рудниками. Она-то и возьмет рудники в аренду.
   - А при чем здесь Хлоя? - спросил Перси.
   - У нее два образования.
   - Полтора.
   - Неважно. Причем одно - бухгалтер, а другое - по макроэкономике. Она и будет директором этой компании.
   - Что?!
   - А?!
   - Спокойно. Предлагаю сперва выпить, а потом уже обсудить жизненно важные вопросы нашей дальнейшей совместной деятельности. - прищурился Стив и отпил из бокала. Перси и Хлоя смотрели на него, выпучив глаза.
   - Смотрю я на вас и думаю... - сказал Стив, с удовольствием закуривая дорогую сигару: - думаю, и откуда в вас столько вредности? Что в одном, что в другой. Просто-таки два сапога пара. Может это от того, что ты Перси в школе толстым неудачником был и все девчонки от тебя шарахались? Но откуда это в Хлое - ума не приложу. Вроде и умница и красавица, а поди ж ты... наверное в школе тоже страшненькой была...
   - Ты... это... - сказал Перси, с трудом переваривая услышанное. Хлоя - директор фирмы?
   - Да... - подтвердила Хлоя: - Что ты сказал насчет фирмы?
   - Я сказал что выделю два... нет - три миллиона кредиток на создание рудной компании... Хлоя как у тебя фамилия?
   - Дин.
   - Дин? Просто - Дин? Дэ- и - эн? То есть Дора - Инна - ...
   - Натали! Да, просто Дин. Хлоя Дин. Можешь ИД посмотреть. - Хлоя вынула из сумочки пластиковую карточку.
   - Не надо нам вашего ИД. Я тебе верю. - Стив сделал широкий жест рукой: - И потом - что за вульгарность! - во время ужина документами бросаться. Моветон! Короче говоря я выделю чертову кучу денег на создание компании 'Дин и Ко'! Вот! И тогда тебе Хлоя не надо будет работать в бутике, это раз, я получу свою компанию-посредника и совершу сделку с семьей Дорбанов и соответствующий бонус от императора, а ты Перси получишь во-первых деньги для своей семьи, вернее это семья получит деньги... гм... - ненадолго задумался Стив. Перси и Хлоя обменялись взглядами. Они по-прежнему не знали что и сказать об этой затее.
   - А! Вот! - воскликнул Стив: - А ты Перси получишь во-первых свой отпуск с Хлоей, так как ей, как директору фирмы придется все-таки съездить на Верхний Синней, хотя бы для того, чтобы уладить дела с Дорбаном -старшим. А во-вторых ты получишь невесту, которая фактически является директором одной из крупнейших рудных разрабатывающих астероиды пространственных компаний, наравне с Рейн-металл-империк! Изящно? - Стив торжествующе закусил кончик своей сигары. Перси и Хлоя еще раз переглянулись.
   - Слушай, ты как себя чувствуешь? - участливым голосом спросила Хлоя, таким голосом обычно обращаются к тяжелобольным людям, которые не в состоянии осознать всю тяжесть своего положения.
   - Она сомневается в том могу ли я это сделать, а Перси? - подмигнул Стив своему другу.
   - Не сомневайся, Хлоя, он сможет. Он богат почти до неприличности. - подтвердил Перси: - вот только зачем?
   - Затем, мой друг, что если я не представлю контракт с готовыми под разработку рудниками, то мой собственный контракт с императором уплывет в сторону 'Дашинг Индастриелз', а если я в чем и уверен, так это в том, что я не собираюсь отдавать этот контракт акулам из 'Дашинг'! Черт, да знаешь ли ты, какие прибыли... нет - какие ПРИБЫЛИ имеют компании которые обслуживают военные нужды Империи?! О, уверяю тебя, это очень тесный круг и туда очень трудно пробиться, слушай, я уверен, что к твоему отцу уже приходили эти шакалы из 'Дашинг', но он же старый осторожный вождь, он наверняка еще думает, он перебирает варианты, Перси, не дай мне умереть, у твоей девушки будет фирма, будет зарплата... сколько ты сейчас получаешь?
   - обратился он к Хлое, потом махнул рукой, прежде чем она успела открыть рот: - это неважно, на новом месте будешь получать как минимум в десять раз больше, плюс проценты от прибыли компании, а это будет очень-очень прибыльная компании, поверь мне Перси! - Стив выдохся и только тяжело дышал.
   - Успокойся, Стив. - сказал Перси: - мы постараемся помочь тебе. Правда, Хлоя?
   - Я лично с места не сдвинусь, пока контракт не увижу. - сказала Хлоя и сложила руки на груди.
   - Хлоя!
   - Она права. Только контракт. - Стив улыбнулся и погрозил Хлое пальцем: - Сдается мне, что у меня будет отличный директор! Слушай, а где ты была раньше, я имею в виду, почему мы с тобой не встретились раньше, пока ты не встретила этого вот упертого типа по фамилии Дорбан? - он отпил из своего бокала.
   - Ты мне зубы-то не заговаривай. - сказала Хлоя: - Небось на меня когда в 'Звездном Свете' сидели и не посмотрел ни разу, все вокруг Вес увивался, дон-жуан хренов.
   - Да, а кстати, как там Вес? - встрепенулся Стив.
   - Нормально. Вышла замуж, дочку родила. Муж хороший парень, я у них на новоселье недавно была.
   - Вот так вот. Никто меня не ждет, все замуж выходят... - загрустил Стив.
   - Так тебе и надо, кобель. - сказала Хлоя: - Когда контракт подписывать будем?
   - А прямо сейчас, выпьем еще немного и поедем ко мне в офис. Я вызову юристов, они все сделают. Сразу и фирму зарегистрируем. А потом отмечать это дело поедем.
   - В 'Звездный Свет'? - спросил Перси.
   - 'Звездный Свет' - это для детишек. Поедем в ресторан. В 'Империю'.
   - Это конечно здорово. - сказала Хлоя: - Но контракт с пьяных глаз подписывать не буду. И вообще - мне еще время нужно, чтобы все обдумать и проконсультироваться со своим адвокатом.
   - У тебя есть адвокат? - удивился Перси.
   - Пока нет. - призналась Хлоя: - но если этот тип в пижонском костюме и в самом деле хочет мне заплатить столько, сколько обещает, то мне лучше завести себе адвоката.
   - Ладно-ладно... подумай. - не стал спорить Стив: - все равно ты будешь моей.
   - Да, но на моих условиях! - отпарировала Хлоя.
   Люди, а что такое эта ваша 'Империя'?
   - Это же лучший ресторан на Прайме! Перси, ты отстал от жизни на пять лет. - сказала Хлоя.
   - Ну, все, заканчиваем сидеть в этой занюханной забегаловке, рыгаловке и обжираловке, - по коням! - Стив встал и махнул над головой недопитой бутылкой 'Синнегурды', словно гранатой, призывая всех следовать за ним:
   - Вперед! За мной!
  
  
   Перси вышел из здания космопорта и вдохнул полной грудью. Этот запах! Запах цветущих деревьев - на Верхнем Синее буйствовала весна, дурманя запахами обалдевших толстых пчел с золоченными позументами на брюшках. Басовитое гудение позолоченных трудяг наполняло воздух приятной нотой, оттеняя привычную городскую суету. Теплый, манящий, наполняющий грудь запах весны и жизни. Просто жизни.
   - Вот чего мне не хватало все это время. - сказал Перси, чувствуя, как на его лице сама собой возникает улыбка.
   - Да... ну и дыра. - сказала Хлоя за его спиной.
   - Ну и пусть дыра. - не обиделся Перси: - зато здесь такие пчелы... у нас мед лучший в галактике. Потому что цветы... понимаешь, только у нас такие цветы. Рогоза Улинского, например... вот ты 'Синнегурду' в баре пила?
   - Пила. - не стала отпираться Хлоя.
   - Вот, она из плодов делается, хотя, говорят, что и шипы в ход идут... а, да что я тебе... - посмотрев на ее лицо, махнул рукой Перси, поднял с мостовой свой чемодан и подставил руку, согнув ее в локте. Хлоя взяла его под руку и они последовали к остановке такси.
   - А кто у тебя родители, а Перси? - спросила Хлоя, пока они устраивались на заднем сиденье.
   - А родители у него самые терпеливые люди в этом секторе галактики, верно, Перси? - развернулся к ним водитель такси.
   - Арвен! Ты! - удивился Перси, узнав в водителе бывшего одноклассника, спортсмена и забияку.
   - Ага. Точно - это я. А ты я вижу ... того. Забурел. - сказал Арвен, внимательно окинув взглядом парадный мундир и значки отличия. Особенно задержавшись на медали 'За боевые заслуги'.
   - И не говори. - Перси испытывал некоторую неловкость. Они с Арвеном никогда особенно не дружили, учитывая то, что Перси в классе был аутсайдером, а Арвен - капитаном школьной команды по спидболу, не говоря уже о том, что он дружил с Инной Колон, предметом тайных воздыханий Перси.
   - Я слышал, что ты в 'Буйволах Планеты' играл... - брякнул Перси, не подумав. Арвен помрачнел.
   - Играть-то играл. Два раза. Потом коленка к черту полетела, а у меня еще контракта не было, да и страховки... - он махнул рукой: - Теперь - такси вожу. Женился вот недавно. Ребенок скоро будет. Девочка.
   - Женился? На Инне?
   - Нет. - Арвен помотал головой: - на Беатрис Шехтер.
   - Беа беременна?! - вскричал Перси.
   - Ага.
   - Поздравляю! Слушай, да как это... то есть ты и Инна... а, да ладно, что я тут, извини. - он повернулся к Хлое: - совсем из головы вылетело, сейчас я вас познакомлю, это мой одноклассник, спортсмен и атлет Арвен Нильсен, Арвен, а это - Хлоя. Она мой хороший друг. - Хлоя кивнула головой и улыбнулась, незаметно ущипнув Перси за ногу, видимо злясь, что ее не представили сразу.
   - И директор компании 'Дин Инкорпорейтед'. - добавила Хлоя протягивая Арвену свою розовую ладошку.
   - Очень приятно, мэм. - кивнул Арвен, бережно пожимая ее своей лапищей: - знаете, вы очень подходите друг другу.
   - Спасибо, Арвен. Вы вместе учились? Вот здорово!
   - Да, золотые были денечки. - сказал Арвен, трогаясь с места: - надо будет Беатрис сказать что ты приехал, она наверняка обрадуется. Мы пока возле Пристани живем, у нее там тетушка нам квартиру оставила, заходи в гости.
   - Зайду. - сказал Перси, зная, что не зайдет.
   - Беа обрадуется. - зачем-то повторил Арвен и смолк.
   - Смотри-ка, а здесь памятник поставили. - удивился Перси, смотря в окно, он испытывал неловкость при общении с Арвеном. Конечно, он не был виноват в том, что у того не сложилось с 'Буйволами Планеты', но почему-то ему было не по себе, когда он видел, что один из самых одаренных и перспективных учеников его выпуска - всего лишь таксист.
   - В прошлом году. Мэрия хотела какого-то скульптора из столицы выписать, но потом наши фермеры сказали - нечего, пусть местные делают. Даешь, так сказать дорогу молодым талантам. - усмехнулся Арвен: - Вот и стоит... пугало огородное. Говорят нигде в мире такой нету. У нас даже туризм из-за нее появился. Едут сюда, чтобы так сказать лично посмотреть на чудо.
   - А что это такое? - спросила Хлоя, разглядывая скульптуру.
   - Это один из основателей колонии на Верхнем Синнее, Вячеслав Улинский.
   - Основатель, колонизатор, генерал... видная личность. В конце второй волны Конквистадорства его корабли приземлились на Нижнем Синнее. - хорошо поставленным голосом вещал Арвен: - Именно он основал нашу колонию, сплотил людей вокруг себя и повел их к светлой мечте.
   - Ого. - сказал Перси.
   - Не обращай внимания... - ответил Арвен, на секунду отвлекшись на управление такси: - куда прешь! Разуй глаза! - и снова к Перси: - не обращай внимания. Тут туристов стало много, вот и натренировался. Вместо гида.
   - Слушай, Арвен, я же не сказал куда ехать... - вдруг спохватился Перси.
   - А что тут говорить-то... ясное дело к дому. - ответил Арвен, сворачивая в до боли знакомый переулок.
   - Да... верно. - удивился Перси: - Спасибо.
   - Да не за что, старик. - Арвен ловко открыл багажник и извлек оттуда сумки.
   - Я сам...
   - Э, нет, дружище, это моя работа... - сказал Арвен, захлопывая крышку багажника: - Ну, вот и все, бывай. Заскочи в гости обязательно, Беа рада будет. В последнее время она все дома, да дома, сам понимаешь...
   - Слушай, а деньги... - Перси полез за бумажником, но Арвен только рукой махнул:
   - За счет заведения.
   - Ну, тогда спасибо. - сказал Перси, замявшись.
   - Всем своим привет. - ответил Арвен и сел в машину, хлопнув дверью. Перси некоторое время смотрел ей вслед.
   - Он на самом деле был твоим другом? - спросила Хлоя.
   - Сейчас это уже неважно... - ответил Перси. Дверь за его спиной открылась и на мостовую вышла Анита с видеофоном в руке. Видев Перси она всплеснула руками. Видеофон упал на гладкие камни и треснул.
   - Перси! Что же ты... - она с разбегу бросилась ему на шею.
   - Привет, Нитка! - Перси легко подхватил ее и закружил: - Скучала?
   - Ах ты навозный жук! - кричала Анита: - что же ты молчал?! Сказал бы, что приедешь!
   - Сюрприз! Кто дома? - Перси поставил Аниту на землю. Она видимо вспомнила, что ей все-таки уже исполнилось восемнадцать и надо вести себя по-взрослому, одернула платье и повернулась к Хлое.
   - А это кто? Перси, ты, что - женился? - в этот момент дверь открылась еще раз и на улицу высыпало многочисленное семейство. Брендон - как всегда подтянут, как всегда блистателен, Эдит, Арчи - эти двое как всегда ссорились, пихая друг друга в бок, Торнтон - этот брюзга и зануда, как и все старшие братья, и наконец - ма.
   - Перси! Привет, чертяка! - Брендон.
   - О! А у тебя бластер есть? Дай пострелять! - Арчи.
   - Привет, братец! - Эдит обняла его.
   - Наконец-то явился. Небось всю неделю по девкам гулял. - буркнул Торнтон.
   - Здравствуй, сынок, дай-ка я тебя поцелую. Проходи в дом. И вы тоже... Сынок, почему ты держишь эту леди на улице? Проходите, проходите, сейчас я поставлю чай. Прошу прощения, мой сын иногда забывает о правилах хорошего тона. - это ма, ма обращается к Хлое, Хлоя приседает в легком реверансе, она немного сбита с толку, но ма ее успокаивает, ма говорит, что не нужно волноваться, что здесь все в порядке, сегодня и всегда, что у нее, у Хлои - просто прелесть а не платье, что она, ма, всегда хотела чтобы он, Перси, подружился с хорошей девочкой. При словах 'хорошей девочкой' Перси громко фыркает, заслужив гневный взгляд и один чувствительный пинок в ногу, прямо в лодыжку.
   - Здравствуйте, мэм. Меня зовут Хлоя.
   - Проходите в дом. Брендон, помоги с вещами, Арчи, прекрати немедленно! Эдит одень хоть что-нибудь, а то простудишься. Анита Дорбан подбери наконец свой видеофон с мостовой и марш домой!
   - Дай бластер, Перси, будь человеком! Мне надо одного зануду пристрелить! - взмолился младший братишка, вцепившись в рукав Перси.
   - Не давай ему ничего, пока не скажет 'пожалуйста', сынок. - машинально заметила ма.
   - Хлоя, а я - Эдит! Правда у меня красивое платье?
   - Очень красивое.
   - Перси а что это у тебя за висюлька? Медаль за нарушение дисциплины?
   - Слушай, расскажешь потом, как в Прайме модники одеваются?
   - Дай сюда бластер! Или я откушу ей ухо!
   - Ой! Ма, а он кусается!
   - Арчи, прекрати немедленно! Отпусти свою сестру! Проходите, Хлоя... прошу простить, у нас тут небольшой беспорядок. - ма улыбается извиняющейся улыбкой и они вваливаются в гостиную одной дружной толпой. Вещи вносят за ними, ма твердой рукой направляет Аниту на кухню, а Эдит - переодеться, умудряясь поддерживать светскую беседу с Хлоей. Перси понимает, что на самом деле ему не хватало вовсе не запаха весны и не теплого воздуха Верхнего Синнея, а вот этой родственной суматохи вокруг, уверенного руководства ма, брюзжания Торнтона, всего того, что не передать словами, что у них, у Дорбанов они называют семьей.
   - Я - дома! - прошептал Перси: - Черт, наконец-то я дома!
   - Не ругайся, дорогой. - сказала ма.
   - Это точно, ты дома. Опять мое любимое кресло занял. - буркнул Торнтон из угла: - надрать бы тебе уши, ан нет - ты уже офицер.
   - Только попробуй! - вступилась за Перси Анита, выглянувшая из кухни: - Он же герой империи! У него медаль и он летчик-истребитель! И вообще все девчонки в школе попадают, когда узнают! А фигура!
   - Да, тебя, что, там не кормили, что ли? - прищурился Торнтон. На мягких креслах с чашкой чая в руках отбивалась Хлоя. Она уверяла Эдит, что платье - просто блеск, особенно синие цветочки по низу, именно такие сейчас и носят в Прайме, сейчас в моде естественность и натурализм. Что такое натурализм? Можно я сейчас не буду показывать, ладно? Нет, мэм, мы с вашим сыном еще не думали о официальной стороне наших отношений, да мы обязательно об этом подумаем, очень вкусный чай, спасибо. Нет, больше не надо, я сейчас лопну. Очень вкусная выпечка, мэм. Что? Называть вас просто ма? Ну, что вы...
   - Наконец то я вернулся. - сказал Перси и, немного подумав отвесил подзатыльник Арчи, который собирался вытянуть из ножен парадный кортик офицера ВКС. Хорошо дома!
  
Оценка: 5.27*69  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Минаева "Невеста не подарок" (Короткий любовный роман) | | А.Тарасенко "Анита. Новая жизнь" (Любовная фантастика) | | Н.Любимка "Чёрт те кто и сверху бантик!" (Попаданцы в другие миры) | | М.Славная "Горячий босс. Без сахара" (Современный любовный роман) | | С.Лайм "Не (воз)буди короля мертвых" (Юмористическое фэнтези) | | Л.Демидова "Волчий блюз" (Городское фэнтези) | | М.Кистяева "Аукцион Судьбы" (Романтическая проза) | | С.Суббота "Хищный инстинкт" (Романтическая проза) | | К.Фави "Девственница для идеального чудовища" (Романтическая проза) | | П.Рей "Триггер" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"