Абвов Алексей Сергеевич: другие произведения.

Цифровая пропасть. Затяжной прыжок.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 5.92*157  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение "Цифровой пропасти". Книга вскоре выходит в издательстве "Альфа-Книга". Встречайте на полках книжных магазинов. Часть текста убрана.

  Цифровая пропасть. Затяжной прыжок.
  
  Пролог.
  
  - Здравствуйте, уважаемые зрители и соучастники трансляции. Сегодня, как многие из вас ожидали, нашим гостем станет Президент самой большой по занимаемой территории страны мира, - открыл своё очередное выступление известный шоумен центрального канала государственного головидения. - Поприветствуйте его! - громко крикнул он, поднимая обе руки вверх, обращаясь ко всем сразу.
  В небольшое пространство студии быстро вошел немолодой, но, тем не менее, до сих пор крепкий человек, которого хорошо знали не только в одной стране, но и по всему миру. От его слова в этом мире действительно кое-что зависело, в отличие от многих других, занимающих аналогичные по названию посты в иных странах. И Президент пользовался своим веским словом достаточно редко, предпочитая выражать свои желания различными намёками, которые, порой, было трудно понять. Однако те, кому они были адресованы, их всегда прекрасно понимали. Иногда, примерно раз в год он по старой традиции давал прессе большое интервью, обещая максимально честно ответить на все заданные от народа вопросы. Естественно, все прекрасно понимали, что эти вопросы прошли далеко не одно отборочное сито, и действительно неудобных для Президента среди них не окажется. Более того, ответы тоже порой подбирал целый коллектив, занимающийся имиджем первого человека страны. И, несмотря на всё это, интервью неизменно привлекало огромный интерес зрителей, как в стране, так и за рубежом. После интервью многие пытались понять тайные смыслы в ответах Президента и рассказать другим, как правильно можно трактовать высказанные им намёки. Впрочем, кому они действительно предназначались, понимали их и без такой помощи.
  - Ещё совсем недавно сильно выросшие в размерах плоские экраны телевизоров в квартирах людей сменились маленькими тумбочками голографических проекторов, передающих полноценную объёмную картинку, и обеспечивая зрителя полным эффектом присутствия. В средствах массовой информации тогда громко кричали об очередной технической революции, - начал свою вступительную речь ведущий, усадив гостя за маленький столик, и сев напротив него. - И сейчас некоторые наши зрители не просто видят голографическое изображение, а буквально присутствуют тут вместе с нами, благодаря новейшей технологии полной виртуальной реальности, разработанной в нашей стране. Господин Президент, мой первый, личный вопрос к вам, как раз напрямую затрагивает эту область. Хочется узнать ваше личное мнение об этой технологии и о судьбе государственных денег, вложенных в небезызвестную всем нам Корпорацию.
  В последней части вопроса было заложено немало тайных смыслов. Слишком у многих вызвало сильное беспокойство стремительный взлёт новой Корпорации, похоронившей многочисленные надежды у тех, кто и дальше собирался почивать на лаврах былых достижений, пользуясь патентным правом и многочисленными законами поддержки копирайта. Новая реальность в перспективе грозила сильно ударить по их источникам дохода. И они бы с большим удовольствием потопили слишком опасный для себя бизнес, однако он нашел поддержку на самом верху.
  - Как вы сами только что сказали, вместе с нами сейчас присутствуют многие люди, которые уже познали силу этой технологии - отвечая, Президент улыбался одними глазами, обычную улыбку на его лице было очень трудно увидеть. - Более того, я сам недавно освоил её в полном объёме. Вы даже не можете представить себе, сколько появилось дополнительного времени на работу. Моя давняя мечта о сорока часах в одних сутках, наконец-то, осуществилась. Только чесов этих стало даже больше, чем в тех моих мечтах. Сейчас я горд за свою страну, за людей, способных создавать такие технологии. Они раздвигают горизонты возможного для всех нас. Ещё тогда, десять лет назад, я и мои эксперты увидели явную перспективу для государства в развитии передовых цифровых технологий. Мы тогда поддержали новую Корпорацию, заявления которой выглядели слишком амбициозно. И как видите, они сумели сдержать данные обещания, значит, им можно верить и сейчас. Потому на ваш вопрос о деньгах советую обратиться к государственной статистике. Появление в крупных городах центров виртуальной реальности уже увеличило ВВП на полтора процента, а по предварительным расчетам, уже в этом году можно ожидать прибавки четырёх процентов. Такими темпами роста не может похвастать ни одна развитая экономика. Потому всякие возможные инсинуации на тему виртуальных технологий и продвигающей их Корпорации лично я считаю неуместными.
  Такой прозрачный намёк было очень сложно понять неправильно. И если раньше некоторые ещё надеялись, что можно спустить всё на тормозах, то теперь стало окончательно ясно, простые методы борьбы тут не помогут. Но ведь это не повод отказываться от самой борьбы. Если нельзя давить в открытую, то можно пытаться расшатать ещё неокрепшую систему изнутри, пока она не набрала достаточную устойчивость за счёт большой численности пользователей. Следовательно - этих пользователей, особенно самых массовых надо как-то отпугнуть. Благо Корпорация сама открыла некоторые возможности серьёзно навредить ей.
  А интервью Президента продолжилось дальше, притянув к себе зрителей на несколько часов. И если старые шутки про лидеров оппозиции, известных борцов с коррупцией, по своей сути, являющихся самыми обычными раскрученными торговыми марками западных спонсоров 'истинной демократии', уже никого не смешили, то нашлись и другие темы действительно актуальные для народных масс. Президент, как всегда, смог доказать, что ещё рано списывать его со счетов, ссылаясь на возраст и слишком длинную политическую карьеру.
  
  
  Глава первая. Среди людей.
  
  Королевство Лаира, старый город-порт Вуропсь.
  
  - Добрый вечер, любезнейшие господа, позвольте представиться, Димиус, странствующий алхимик и знахарь, - я подошел к столу, за которым сидели и беседовали два весьма представительных с виду купца. - Извините за то, что случайно подслушал ваш разговор, ужиная за соседним столиком.
  Переход в основной игровой мир не стал чем-то особенно необычным. Портал, как и ожидалось, нашелся в подводной пещере на дне озера, через который мы прыгнули в подобную же пещеру, находящуюся на дне большой бухты морского порта. Никаких особенных ощущений при переходе с одного места в другое. Была холодная пресная вода - вдруг стала тёплая и солёная. Богиня Лиява в космическом скафандре вообще никакой разницы не ощутила. С управлением 'портальным перстнем' я освоился за пару минут, сказались многочисленные уроки артефакторики у Первомага. Жаль этот перстень пока не может как-либо помочь при самостоятельных прыжках через пространство, моя 'естественная магия' заметно отличается от той, которую активно развивали маги прошлого, построившие стационарные порталы. Они, кстати, одними своими силами без специальных сложных артефактов вообще не могли перемещаться сквозь пространство. Одним из таких особенных предметов и был тот самый 'портальный перстень', но его одного было недостаточно, для успешного переноса требовался ещё 'входной' и 'выходной артефакт'. Обычно эти артефакты представляли собой сложные многолучевые звёзды, выложенные на специальных площадках из обработанных и насыщенных плетениями полудрагоценных камней и металла, имеющего внутренние каналы для протекания энергий. Но они могли существовать и в виде небольших жезлов, правда тогда для их изготовления требовались редкие драгоценные камни и не менее редкие металлы. Ещё была возможность применять одноразовые 'свитки мгновенного переноса', перекидывающие при активации своего владельца к заранее выбранному 'выходному артефакту' или к ближайшему работоспособному. У таких свитков имелись свои ограничения по дальности переноса и стоили они весьма дорого. Тем не менее, пользовались в далёком прошлом хорошим спросом, делая своих изготовителей весьма состоятельными людьми. Позже, после распада Империи и войны между королевствами, это искусство было официально утрачено. Но это только официально. Мне, кстати, уже удалось частично пересчитать необходимые для них плетения, ибо с помощью них я пытался разобраться со своими временно утраченными способностями. Зря тогда потратил время, лучше бы на 'щите силы' сосредоточился. С 'портальным перстнем' же оказалось не всё просто, потому он пока только стоит в очереди на изучение, больно сложная в нём конструкция из внутренних каналов оказалась. Ну уже сейчас можно точно сказать - потребуется существенно переделать встроенные в него рабочие магемы, и тогда он обретёт полноценную совместимость со мной, существенно снизив затраты энергии на прокол пространства. В перспективе планируется создавать аналогичные амулеты уже на продажу, ибо без подобного 'ключа' нельзя открыть и настроить стационарный портал. И это дело стоит в моих ближайших планах вместе со столь необходимым по жизни 'универсальным щитом силы' и амулетов на основе него. Много чего ещё стоит в планах, осталось только обустроиться на новом месте и заняться делами.
  
  В городской порт при нашем появлении зашли два больших парусника и сейчас выпускали из своих кают многочисленных пассажиров, прибывших в город из других королевств. Среди них были как реальные игроки, которых легко было опознать по суете и нетерпению, так и персонажей, за которых играет искусственный интеллект, отличавшихся большим спокойствием и особенной степенностью. Да и по уровням местные жители заметно превосходили пришлых. Редко у кого из игроков был десятый и выше уровень, а у местных нормой считался не ниже тридцатого. Всё это рассказывала мне Лиява, она имела особый взгляд с системным интерфейсом. Я же старался на людях не использовать перстень-определитель. Разве только когда никто не видит. И вообще ни я, ни Богиня старались не выделяться, терпеливо дождавшись, когда толпа сошедших по трапам пассажиров благополучно перемешается. Вот и сейчас мы наблюдали из-за штабеля ящиков, как портовые рабочие сноровисто тащили на спинах из трюмов кораблей тяжелые мешки и выкатывали на причал бочки. В этой суете мы незаметно выбрались из своего укрытия и легко затерялись в пёстрой толпе. Как только мы переместились в 'большой мир' Лиява вспомнила почти всё своё прошлое и сильно расстроилась.
  - Нельзя же быть такой дурой! - в сердцах высказалась она, вытирая выступившие слёзы, едва мы выбрались на берег и переоделись.
  Догадываясь, какой её может ожидать приём, если она просто даст о себе знать, Богиня приняла мой совет и решила изменить свою внешность. Цвет волос, разрез глаз, форму ушей, фигуру, так, чтобы её никто не узнал. И только потом можно будет побороться за справедливость. Для изменения внешности требовалось на несколько дней где-либо затаиться. Можно было вернуться в осколок древней Империи, но проблему встраивания в этот мир тоже требовалось срочно решать, пока не схлынет эта суета. Найти для нас подходящее жильё в портовом городе оказалось почти невозможно. Через три дня открывалась ежегодная ярмарка, потому город заполнили купцы и прочие, кто хотел что-либо выгодно купить или продать. Постоялые дворы и гостиницы оказались переполнены, свободных мест не было нигде. Даже в пригородах на всех удобных площадках раскинулись многочисленные палаточные лагеря, несмотря на опасность появления хищных зверей и шаек разбойников. Как это ни странно, единственный свободный номер нашелся в самой лучшей и самой дорогой гостинице, когда я уже почти отчаялся. 'Президентский', вернее - 'королевский' номер из трёх больших светлых комнат на самом последнем этаже. Лепнина, позолота, горячая вода и отдельный лифт на магическом приводе из ресторана на первом этаже. Шелковые простыни и встроенный бар с крепкими напитками. И всё это удовольствие предлагалось всего за тридцать местных золотых в день, причём оплатить требовалось сразу за дюжину дней. Даже богатым купцам подобные траты казались чрезмерными, особенно, учитывая цены в других гостиницах, редко превышающие двух серебряных за самые лучшие номера. Но мне было наплевать. Одного старого империала почему-то хватило для оплаты 'королевского' номера на целый месяц вперёд вместе с бесплатным питанием в гостиничном ресторане, кстати, тоже самым дорогим в городе. Оказалось - ценились тут эти старые империалы, а как сильно забегали глазки у хозяина гостиницы, когда он увидел блестящую монету у меня в руке. Несмотря на сильный ментальный шум от близкого присутствия множества людей мне легко удалось прочитать его громкие мысли. Хрен с ним, с хозяином, пусть радуется своей столь нежданной удаче в самом прямом смысле этого слова. Из этих империалов здесь делали личные амулеты удачи и носили их на шее. Те, кто мог себе это позволить, ибо монеты с полностью сохранившимся внутри магическим плетением продавались исключительно на больших ежегодных аукционах и были по карману только самым обеспеченным людям. Лишь благодаря случайно показанной хозяину монете, у него неожиданно и нашелся для нас тот свободный номер. В этом был плюс и минус одновременно. Старых империалов у меня в сумке собралось немало, далеко не всякий силач поднять сможет, зато других денег не было совсем. Становилось ясно - просто так пойти в ближайший банк и поменять несколько штук на расходную мелочь не получится. Сразу засвечусь и привлеку к себе лишнее внимание. Придётся отложить имеющееся золото до лучших времён, и добывать деньги на жизнь другими способами. Ради этого сейчас и сижу в ресторане, подслушивая разговоры здешней публики с помощью простейшего магического конструкта. Тихий разговор двух купцов привлёк моё внимание, так как у меня имелось, что им можно предложить.
  - Извините ещё раз за столь бесцеремонное вмешательство, но если вы хотите купить на ярмарке свитки, совсем не обязательно дожидаться начала торга и платить немалую пошлину за сделки с магическими предметами, - сразу выдал им главную причину своего интереса к их компании.
  - Даже так... - тихо сказал себе под нос один из купцов, положив на стол вилку и нож, которыми до этого активно разделывал кусок жареного мяса. - Присаживайтесь к нам, уважаемый, - он кивнул в сторону свободного стула. - Я второй гильдейский купец Савоф из Граники, столицы Лаиры, а мой уважаемый компаньон - Варис, первый гильдейский купец и поставщик гвардии Его Королевского Величества. Если уж вам удалось 'случайно' подслушать наш разговор, то у вас действительно есть что нам предложить.
  - А как вы так быстро определили это? - немного удивился словам купца.
  - Видите ли, уважаемый Димиус, вы даже не заметили лежащий на нашем столе амулет, который не только прекрасно защищает приватные разговоры от любого подслушивания, но и не позволяет подойти близко тем, кто не приглашен в близкий круг. Вы не архимаг, и даже не обычный маг - следовательно, у вас при себе есть более сильный амулет. Сколько он должен стоить я не могу даже догадаться, но хотел бы рассмотреть возможные варианты его покупки у вас.
  На несколько секунд я ушел в себя, переваривая неожиданную информацию. Да, виделась какая-то магия, окружавшая стол купцов, но она никак не влияла на меня и моё подслушивающее плетение. Что же, не будем пока разочаровывать уважаемых людей, рассказывая о недостатках их магической защиты.
  - Извините, уважаемые купцы, но свой амулет я пока не готов продать, - широко улыбнулся всё понимающим прожженным торгашам.
  - Меня сильно обнадёживает ваше 'пока', - в ответ так же широко улыбнулся Савоф. - Так какое дело вы хотели бы нам предложить сейчас? - купец сразу решил перейти к делу.
  - Я случайно услышал, вы хотите купить на ярмарке много магических свитков у купцов из других королевств, так вот, могу вам кое-что предложить, - активный деловой подход меня полностью устраивал.
  - И что вы готовы нам предложить? - в разговор вступил второй купец, до этого внимательно рассматривавший мою одежду, стараясь примерно определить, сколько она должна стоить.
  - Есть свитки жизни, ауры, истинного света, и кое-что другое... - начал было перечислять я, замечая, как медленно расширяются глаза купцов.
  - Гхм, - прокашлялся Варис, едва не подавившийся своим вином, - извините, а у вас имеются при себе образцы?
  - Естественно, - только ещё собираясь подойти к ним, я достал из пространственного кармана и переложил в обычный карман несколько свитков как раз на подобный случай.
  Занимаясь изучением алхимии и тренируясь в магии, за последний год понаделал множество всего. Больше всего вышло свитков жизни и ауры, так как они подходили для точного определения прогресса тренировок даже лучше чем камни. Ими же тестировал новые алхимические рецепты, повышая ёмкость и стойкость материала основ. Разнообразия боевой магии у меня не имелось, только свитки простейшей молнии и огненного шара с достаточно мощными зарядами. Из-за простоты они первыми попали в мой арсенал боевой магии. Естественно, они тоже были доработаны, к примеру, я использовал свою собственную уникальную систему наведения боевого заряда на цель. Свитки моего изготовления пока не отличались стабильностью характеристик от одного экземпляра к другому, так как во многом были результатами экспериментов. Теперь же весь этот ворох безнадёжно испорченной бумаги хотелось выгодно продать.
  - И много у вас имеется подобных свитков? - спросил меня Савоф, внимательно ознакомившись с предложенной продукцией.
  - Много, - кивнул ему в ответ. - Привёз на ярмарку, рассчитывая выгодно продать. Заезжие купцы рассказывали, здесь в последнее время сильно выросли цены на всё подобное. Но готов отдать всё оптом, если договоримся о цене, - с этими словами выложил на стол лист со списком свитков, предлагаемых на продажу, а также их количеством.
  - Знаете, уважаемый Димиус, нам с компаньоном требуется немного приватно поговорить, дабы принять решение, - снова заговорил Варис, бегло просмотрев весь список. - Подойдите к нам через полчаса, думаю, мы с вами договоримся.
  Поднялся из-за стола и, кивнув головой купцам, вышел из ресторана во внутренний гостиничный сад. Пусть посекретничают, если так хотят, всё равно подслушаю.
  
  - Доставай свою глушилку, - тихо сказал Савоф, когда я удалился.
  - Думаешь, она нам сильно поможет, если он захочет подслушать? - скептически ответил ему Варис.
  - Поможет, я знаю, как можно совмещать подобные амулеты многократно усиливая их действие, - не сдавался первый купец. - Вот смотри, что теперь скажешь?
  Слышимой мной голос действительно стал тише, но полностью не исчез.
  - Да, ты прав, Сава, теперь и сам архимаг не сможет нас подслушать, - довольным голосом заявил второй. - Жалко заряжать амулет придётся уже завтра, надолго такой плотной пелены шума не хватит. Не жалко пяти золотых, которые придётся отдавать магу за зарядку?
  - Пятью золотыми больше, пятью меньше, - философски заявил тот. - Ты лучше скажи, что ты думаешь о том алхимике и его интересном предложении.
  - С предложением надо обязательно соглашаться и брать всё, пока не ушло на сторону. Даже цену сильно сбивать не стоит, лишь обговорить нашу законную четвёртую часть от цены, по которой всё заберёт Король. Ему даже этого количества не хватит, в связи с тем наплывом пришлых. Пусть получится куда дешевле, нежели если распродать отдельным клиентам, но ты сам знаешь, почему сейчас стоит иметь дело именно с интендантом Короля, а не с кем-либо другим.
  - Хорошо, с первой частью дела полностью соглашусь, а что скажешь по самому странному продавцу? Мне он не очень нравится, если сказать честно. И свитки у него слишком хорошие. Вот смотри - шесть тысяч единиц жизни. Это в обычном-то свитке! Ты когда последний раз видел что-то подобное? - купец перешел на шепот, и я его еле-еле расслышал. - Даже не всякий амулет имеет столько.
  - Да какая нам разница, сколько там и в каком оно виде? - ответил ему другой купец. - Цена на свитки и простые амулеты всё равно определяется преимущественно по количеству вложенных единиц силы, а не формой носителя. Согласен, таких свитков я никогда не встречал, но откуда нам знать, чем занимаются маги и алхимики в других королевствах? Кстати, нам бы в столице этот самый алхимик вполне пригодился.
  - Неужели ты ему доверяешь? - судя по изменившемуся голосу, Савоф заметно удивился.
  - Ты же знаешь, я даже тебе не доверяю, усмехнулся в ответ Варис. - Но наши столичные алхимики в последнее время совсем зажрались вместе со всей своей гильдией. Про магов и говорить нечего. С чего бы мы тогда поехали закупать магические предметы, если раньше наоборот возили их сюда?
  - Это да, - вздохнул первый купец, - с тем наплывом пришлых вся торговля идёт наперекос и прежние цены уже можно видеть только во сне. Всё скупили, подлые. Маги, алхимики и оружейники сильно подняли цены и не берутся за большие заказы. Нам нужны свои мастеровые люди, с которыми можно договариваться на длительной основе. Иначе всякая шантрапа из пятой мусорной гильдии, постоянно якшающаяся с пришлыми, скоро легко обойдёт нас.
  - Вот и я о том же думаю, - заявил второй купец. - Хотим мы с тобой, Сав, или нет, но придётся нам вкладываться в мастеров и свои цеха. Капиталы есть. И пусть там эти мусорщики пытаются нажить лишний медяк на обмане залётных глупцов. Все крупные заказчики останутся нашими. Потому-то я и хочу договориться с этим путешествующим алхимиком, как бы странен он не был. Даже хорошо, что он пока не состоит в гильдии. Кстати, могу точно сказать - он ведь тоже из числа пришлых, но куда больше похож на нас, чем на них. Потому у нас есть хороший шанс с ним договориться. Что ему стоит пообещать - не мне тебя учить.
  - Всегда завидовал твоей наблюдательности, Вар, - тихо хмыкнул Савоф. - Посмотрел минуту на человека и сразу же определил кто он, и какие дела с ним можно вести. Потому-то ты и вхож к Королю, а я только его дальних прислужников обхаживаю.
  - Не завидуй, Сав, чем выше залезаешь - тем больней падать. Ты уже посчитал, сколько денег потребуется для покупки? - неожиданно сменил тему разговора Варис.
  - Выходит примерно шестьдесят две тысячи золотых, если ориентироваться на нынешние официальные цены королевского интенданта и наш собственный интерес. Учитывая, что не придётся платить ярмарочную пошлину, можно спокойно докинуть сверху ещё десятку в виде премии. Берём пополам?
  - Согласен. Хотя и не хочется давать постороннему человеку такие большие деньги, - в голосе купца чувствовалось сожаление и радость одновременно.
  - Ну, так ты же хотел что-то ему предложить со своей стороны? Кстати, давай попробую угадать - тот самый старый постоялый дом, рядом с 'площадью свиданий', которая находится через реку от здания Академии. И который ты недавно выкупил за долги, да? Само здание достаточно ветхое, его ремонтировать надо, но место больно хорошее и прилегающий участок земли большой. Я слышал, в ту сторону подозрительно смотрел кто-то из видных академиков, потому там не всё так просто.
  - Угадал, Сав, а знаешь, почему я так поступлю?
  - В престижную часть города могут попасть только достойные люди, всякая посторонняя шантрапа, у кого нет лишнего золотого в кармане для наглой стражи, там без сопровождения не ходит. Ты же хочешь своего алхимика держать подальше от всяких проходимцев и поближе к магам. С нашим Архимагом ты обязательно договоришься, есть у тебя кое-какие контакты, и его люди станут делать нужные свитки для нас с большой скидкой на недорогих и качественных основах. Ну а без хорошего прикрытия с нашей стороны новый владелец городской земли быстро узнает все прелести общения с 'добрыми' академиками и 'самыми честными' чиновниками Короля. На них у него никаких денег не хватит. Потому-то никуда от нас он уже не денется. Туда бы ещё подселить пару толковых мастеров-оружейников и мастера по амулетам деловыми компаньонами к алхимику. Если у нас получится такой финт - то цены на магические предметы в богатой части города станут существенно ниже.
  - Смотря для кого эти цены, - опять хмыкнул второй купец. - В розницу как раз там не любой горожанин купит, про всяких пришлых и говорить нечего. Да и продавать без нас что-либо подобное на сторону им будет очень непросто, ты же знаешь правила гильдий.
  - Всё, договорились, теперь ждём нашего нового перспективного контрагента, главное не спугнуть - закончил разговор первый.
  Я же подождал, пока выйдет отведённое мне время и во второй раз присоединился к ним, сделав вид, что ничего не подслушал. Даже поторговался на счёт предлагаемых цен. Над идеей покупки ветхого постоялого двора и переселения в столицу Лаиры обещал немного подумать, благо за землю и саму недвижимость купцы просили всего тридцать тысяч здешних золотых, если я дам своё согласие в ближайшую пару дней. Иначе этот дом будет стоить вчетверо дороже с перспективой хорошего роста цены в последующее время. Всё же центр города, а не какие-то трущобы окраины. Плюсом обещались налоговые льготы от Короля на пару лет, если захочу открыть в столице своё дело. Трезво рассудив, что такой расклад вполне устраивает меня и позволяет быстрее вписаться в местное общество, позволил себя почти уговорить, посетовав на своё плохое знание обстановки в этом королевстве. Купцы пообещали помочь быстро и недорого решить все проблемы, которые только могут возникнуть. Несмотря на догадки о том, что они попытаются накрепко меня привязать к себе кучей всяческих договоров и обязательств, выдал им своё согласие принять недвижимость в виде части стоимости за нашу сделку.
  Завершили мы её только на следующий день, когда я передал купцам коробки со свитками, а они препроводили меня в банк, сделав его желанным клиентом. Теперь у меня появилась собственная чековая книжка и целый килограмм разных монет в паре кошелей. Мне сильно повезло. Банк бесплатно выдал своему клиенту чековую книжку, если он единовременно клал на счёт не менее сорока тысяч. В противном случае книжка и услуги по операциям с ней стоили тысячу золотых в год, до тех пор, пока не будет накоплена сумма в двадцать тысяч, потом операции становятся бесплатными. Правда и уплаченная сумма не возвращается, оставаясь своеобразным 'страховым взносом' со стороны клиента. Минусом моего варианта была разве только необходимость постоянно держать на счёте ту же самую тысячу, дабы беспрепятственно пользоваться услугами безналичных платежей. Но удобство использования чеков стоило того, несмотря на полтора процента комиссии, удерживаемых банком за проведение некоторых переводов. Подумал - это ещё по-божески, могли бы и больше сдирать, благо конкурентов пока нет.
  В банке же мы заключили купчую на землю и недвижимость, из которой я узнал, что мне необходимо вступить в права владения вселившись в неё не позже, чем через три месяца после приобретения, иначе она будет конфискована в пользу Короля. Из плохого также было и ограничение на длительность срока отсутствия хозяина, который не должен превышать срока его постоянного проживания, иначе опять же последует конфискация. Впрочем, последнее ограничение можно обойти путём официальной сдачи своей недвижимости в аренду другому ответственному жильцу. Правда, тогда придётся платить очень большой налог. Таким образом, во всех здешних городах борются с неиспользуемыми землями и зданиями, удерживаемыми их хозяевами только с целью последующей перепродажи.
  Закончив свои дела с купцами, отправился в 'Городской Торговый Дом'. Большой ярмарочный аукцион пройдёт в самый последний день, и я хотел заранее оформить заказ на каталог будущих предложений, а также оставить немного собственных редкостей на продажу, учитывая абсолютную гарантию анонимности реального продавца. 'Подслушав' мысли общавшихся со мной клерков, выяснил, что это действительно было так. Устроители аукциона серьёзно побеспокоились о безопасности своих потенциальных клиентов. Все предметы клиент, желающий их продать, перекладывал в магически защищённые ящики с заклеенными чёрной бумагой наружными номерами в полном одиночестве. Подсмотреть за ним сложно даже с помощью магии. Далее на том же ящике он указывал банковские реквизиты или номер арендованной ячейки, куда поместят чеки или деньги после продажи лотов из этих коробок, а также свои условия по продаже в виде минимальной цены, которую он хочет получить. Всё, больше никакого прямого общения между ним и 'Торговым Домом' не возникало, если клиенту не требовалась платная предпродажная консультация. Если его товар уходил с молотка, то он шел за деньгами в банк, иначе ему придётся возвращаться за своим товаром, предъявляя отрывной корешок от соответствующей коробки. Здесь действительно возникает некоторая опасность ухода личной информации на сторону. Но и тут имелась возможность изначально указать банковскую ячейку, куда служащие аукциона перенесут непроданный лот. Короче, кому есть чего опасаться, в связи с сильным желанием поменять какой-то предмет на деньги, тому придётся предварительно раскошелиться, ибо аренда банковских ячеек стоит от трёх золотых в месяц. Конечно, при большом желании и серьёзных затратах можно найти кого угодно даже с таким уровнем секретности, но только сделать это могут очень немногие. Потому на этом аукционе успешно продавались вещи с весьма сомнительным прошлым, добыча воров и разбойников, а их бывшие владельцы, коли были ещё живы, ничего с этим не могли поделать. Мстить или выдвигать претензии новому владельцу было опасно, так как его защищал специальный закон о добросовестном покупателе, заплатившем Королю все положенные пошлины. Впрочем, покупатель тоже вполне мог оставаться инкогнито, если доверял вести торг служащему 'Торгового Дома', заплатив процент от сделки, и забирая покупку уже из ячейки банка. А вот продавцы вынуждены были мириться с потерей четверти конечной цены. Десять процентов отходило аукциону, пятнадцать Королю в качестве пошлины. Если предмет магический, доля Короля увеличивается ещё на двадцать процентов. Нелегальная торговля без уплаты соответствующей пошлины любыми магическими предметами здесь категорически не поощрялась. Разве только если купцы по-тихому договорятся друг с другом при оптовой сделке, на такое обычно закрывали глаза, ибо сложно проконтролировать всех, а особенно таких ушлых типов, как они. В результате любые предметы с магией внутри стоили сильно дороже обычных вещей. Хорошо хоть алхимии всё это не касалось, как и обычного оружия. Чёрный рынок магических предметов, естественно, никуда не исчезал, но любое обращение к нему было связано с определённым риском. Такое положение ныне имелось во всех королевствах, чем нередко пользовались владельцы морских кораблей, устраивая торги в открытом море, дабы не нарушать законы. Подобные 'стихийные рынки на воде' сильно привлекали пиратов, потому это тоже не являлось особенно прибыльным делом, так как купцам приходилось серьёзно потратиться на охрану. Всё это и многое другое я легко узнал, подслушивая чужие разговоры и особенно громкие мысли. Ментальное чутьё работало в городе крайне нестабильно, часто давая сбои, и с этим приходилось мириться. До открытия ярмарки оставался один день.
  
  Первый день торговли запомнился небывалым столпотворением. Толпы продавцов и покупателей заполнили все городские площади, широкие улицы и даже причалы кораблей в порту превратились в торговые заведения. В этой пёстрой постоянно движущейся толпе потерялась даже многочисленная стража. Больше всего радовались такому хаосу воры. Даже у меня незаметно срезали кошель с пояса. Там, впрочем, ничего кроме пары горстей меди на мелкие расходы не было, но всё равно неприятно. В первый день почти никто ничего не покупал, все только смотрели и приценивались, ибо всегда можно найти что-то лучшее и более дешевое. Активная торговля шла только у продавцов всяческой готовой еды и прохладительных напитков. За весь световой день обошел едва половину ярмарки, разве только приблизительно выяснив, где что там продаётся. Во второй день толпы стали меньше, народ уже не шатался без конкретной цели, а целенаправленно шел в нужное место и там ожесточённо торговался. Я опять ходил и лишь иногда приценивался. Оружейные ряды где, казалось бы, на первый взгляд, чего только не продавалось, меня совсем не порадовали. Примитив и убожество, да ещё по бешеным ценам! Грубый железный кинжал - двадцатка, самая плохонькая короткая кольчуга - полторы сотни золотых. Хочешь нормальный стальной меч без всяких изысков - гони три сотни. Средненький боевой лук с колчаном калиброванных стрел тянул на целую тысячу, если долго торговаться. Причём, эти вещи были простыми, даже малая капля магии увеличивала цену минимум вдвое. Относительно дешево стоили лишь бронзовые молоты, топоры и кожаная броня с бронзовыми же нашивками. Но, несмотря на высокие цены, оружейные ряды отнюдь не пустовали, покупателей здесь хватало. И большинство из них являлись реальными игроками. Они деловито торговались с купцами-оружейниками и даже периодически чего-то у них покупали. Те же самые бронзовые топоры и кожаную броню, на что-либо лучшее денег им явно не хватало.
  Зато порадовали ряды, где продавались всякие алхимические ингредиенты и приспособления для работы. Здесь цены редко доходили до золота. Вот травы и эликсиры из них стоили уже существенно дороже. Там за всякие редкости торговцы просили по нескольку золотых и особо торговаться не желали. Собственно, не редкие травы меня вообще не интересовали, своих запасов на несколько лет работы хватит, да и редких, которые мне могут когда-либо реально пригодиться, здесь нашел всего несколько штук, сразу же купив. Вот в шатре у торговца алхимическими рецептами я надолго завис. Серьёзный такой лысый дядька и весьма опытный алхимик пятидесятого уровня. Тот вначале не хотел верить, что большую часть его предложения я давно прекрасно знаю, и интересуюсь только чем-то действительно новым и необычным. А мне совершенно не хотелось платить за известные рецепты, чтобы просто взглянуть на них одним глазом. Пришлось показать упёртому торгашу свою книгу по алхимии, отчего с ним чуть не случился сердечный приступ. На его встречное предложение 'любых денег в пределах разумного' ответил твёрдым отказом. В результате долгих препирательств договорились на взаимовыгодный обмен неизвестными рецептами в расчёте один к одному по количеству и относительной полезности. Затем до самой темноты перебирали его запасы, периодически отвлекаясь на других покупателей. Чтобы не терять времени при их появлении выступал техническим консультантом, помогая игрокам, выбравшим себе профессию алхимика, определиться с нелёгким выбором, чего же они конкретно хотят. На чём даже заработал пару золотых комиссионных от хозяина шатра. Только один зашедший игрок чётко знал свои желания, но всё равно благодаря моим советам прикупил на пару рецептов больше, чем изначально рассчитывал. Новых для меня секретов алхимии удалось найти только шесть штук. И лишь пара из них, связанных с тонкой обработкой некоторых особенных тканей и кож, представляла реальную ценность. Они открывали для меня новую область создания сложных магических амулетов в виде самой обычной одежды без использования дорогого шитья тонкими нитями из истинного серебра и мифрила. Снова можно будет заняться экспериментами и творчеством, делая найденные рецепты ещё лучше. Продавец хотел за них получить по три тысячи золотых за штуку. Пришлось делиться с ним своими собственными секретами существенного усиления стойкости и энергетической ёмкости овнов магических свитков. Естественно, передал ему самые 'ценные' рецепты, требующие редких и достаточно дорогих ингредиентов плюс весьма сложной работы. Сам же использую для этой цели совсем другие схемы, но зачем об этом кому-то знать? В общем, к ночи мы расстались с тем алхимиком чуть ли не самыми лучшими друзьями. Его душу грело моё предложение поискать что-либо ещё к следующей ярмарке, и он уже знал, кому вскоре хорошо продаст полученную от меня информацию.
  
  К моему возвращению в гостиничный номер, наконец-то, вернулась в сознание Богиня. Теперь её действительно было сложно узнать. Была блондинкой - стала брюнеткой. Лицо стало другим, более вытянутым, но всё также чарующе привлекательным - этого не отнять. Рост немного уменьшился, и так немалая грудь, наоборот, ещё увеличилась. Фигура стала более плотной, хотя раньше была изысканно-утончённой. Валяясь со мной в кровати, девушка одолела расспросами, пытаясь вызнать, что сейчас происходит на ярмарке. У неё, видите ли, нет ни одного приличного платья, впрочем, неприличного тоже нет. И вообще из хорошей одежды только один единственный комплект мага и больше ничего. Я, по её словам, вообще хожу в старых обносках, причём, в одних и тех же. Потому, сильно хочу я того или нет - мы завтра идём одеваться как достойные люди, какие-либо отговорки просто не принимаются во внимание.
  Кто из мужчин ходил вместе с красивой женщиной по магазинам одежды, тот меня сейчас хорошо поймёт. Можно сказать - следующий день можно смело почти целиком выбрасывать из памяти, если бы не несколько интересных случайностей. Стоит начать с того, что на ярмарке почти отсутствовала готовая одежда. Она существовала только в виде вещей, безнадёжно испорченных примитивной магией, причём столь желанных Богине платьев среди неё не было совсем. Зато здесь активно торговали тканями самых разных видов и расцветок. И каждый торговец непременно предлагал изготовить готовую одежду из купленной у него ткани силами своих помощников прямо при клиенте, только заплати. Надо отметить - цены на саму ткань были достаточно низкими. Отрез самого качественного шелка на платье стоил не больше семи серебряных монет, зато за быстрый пошив готовой вещи хитрые торговцы просили несколько золотых. Некоторые купцы так и вообще ткань без услуги швей категорически не хотели продавать, особенно если торговали качественными тканями. А главная беда заключалась в том, что их швеи работали быстро, но очень плохо. Если сшить вместе два куска ткани они кое-как могли, то о высоком искусстве кройки им прежде и слышать не приходилось. В результате три готовых платья, за изготовление которых я заплатил немалые деньги, расстроенная Лиява просто выбросила после первой же примерки. А продать отрезы понравившейся ей тканей жадные торговцы категорически отказывались. Уважительно кланялись девушке, приговаривая - 'госпожа целительница посмотрите это, госпожа целительница посмотрите то', и при этом сразу повышали цены вчетверо. Вразумить же их нерадивых швей не получилось даже у меня, чего уж говорить о Богине. Захотелось непременно кого-то убить, чтобы восстановить серьёзно пострадавшее чувство собственного достоинства. Так бессмысленно прошел почти весь день. Одни потери и никаких приобретений. Прямой злой рок какой-то. Ближе к вечеру на корабельных причалах мы зашли в большой шатёр торговца тканями из какого-то дальнего королевства. К нему меня направил один купец, после того как я спросил его о тканях, указанных в найденных вчера алхимических рецептах. Другие торговцы при их упоминании делали круглые глаза и недоумённо пожимали плечами.
  - Позвольте представиться, вольный торговец Рафиш. Чем могу быть полезен столь прекрасной целительнице и её уважаемому спутнику? - вышел к нам чернявый хозяин шатра.
  По его внешности сложно было сказать, что он именно торговец. Скорее бывалый моряк или вообще - пират. Крепкая жилистая фигура, загорелая до бронзы кожа, цепкий взгляд опытного бойца, руки со следами не до конца свёдённых шрамов. И ко всему этому весьма располагающая широкая улыбка. Я попросил показать его образцы самого лучшего шелка, который у него есть и спросил о необходимости пользоваться услугами его швей.
  - Извините, уважаемый... - начал говорить он, остановившись и внимательно посмотрев на меня.
  - Димиус, алхимик, - представился ему.
  - ... уважаемый Димиус, у меня представлены самые лучшие и самые дорогие ткани, а вот глупых швей нет. Если хотите, могу посоветовать портного в этом городе, я его давно знаю.
  - Это именно то, что нам сейчас нужно, - кивнул ему с довольным видом на лице.
  Ткани у этого 'вольного торговца' были действительно хороши. Цены только начинались с трёх золотых за отрез шелка. Лиява занялась активным перебором, а я спросил хозяина об интересующих меня тканях.
  - А знаете ли вы, уважаемый Димиус, что эти ткани запрещены к вывозу из королевства Ариял, единственного места, где их делают?
  - Но мы-то с вами сейчас не в королевстве Ариял... - хитро подмигнул ему одним глазом, прекрасно понимая, куда он клонит.
  - Приятно иметь дело с понимающим человеком, - 'торговец' снова показал мне свою очаровательную улыбку. - Так сколько вам нужно этих тканей? - спросил он, ещё раз окинув меня взглядом и внимательно рассматривая мою одежду.
  - Чем больше - тем лучше! - я вернул ему точно такую же улыбку, какая была у него, явно заставив призадуматься.
  - Всего есть семь полных рулонов, два будут по тысяче, три по две и ещё два по четыре с половиной. Надеюсь, вы уже догадались за какую конкретно ткань такая цена? Торговаться не буду, сами знаете почему, в долг тоже не отдам. Актуально только сегодня, этой ночью я покину ярмарку, оставив на торговле своего приказчика, но он не знает всех дел. У вас при себе сейчас найдутся такие деньги? - тут он посмотрел на меня с самым серьёзным видом, ожидая моей реакции на свои слова.
  - Вы примите банковский чек? - не убирая со своего лица улыбки, ответил ему.
  - Естественно, - кивнул он головой.
  Для завершения сделки 'торговец' отвёл меня в дальний закуток шатра, отделённый от остального внутреннего пространства висящими толстыми коврами, где была заметна защитная магия.
  - Смотрите... - на длинный раскладной стол прямо из воздуха стали один за другим появляться большие рулоны столь нужной мне ткани.
  Направляя на них луч своего перстня-определителя, убедился в полном соответствии описания и внешнего вида. Хозяин внимательно смотрел за моими действиями, пытаясь понять, какой магический амулет я сейчас использую.
  - Меня всё устраивает, - сказал ему, выписывая банковский чек на семнадцать тысяч.
  - Всё правильно, - бегло взглянул он его и спрятал в свою чековую книжку.
  Надо отметить, клиент банка может легко выписать чек на сумму большую, чем имеется на его личном счёте. Но если банк не выдаст ему автоматического кредита, то такой чек будет недействительным и сразу потемнеет. Банковские книжки имеют сложную магическую защиту и при выписывании чека связываются с ближайшим отделением банка, дабы проверить правильность заполнения. Приняв от меня заполненный чек и вложив в свою книжку, 'торговец' получил мгновенный перевод денег с моего счёта на собственный счёт. За такие переводы в рамках одного города проценты банком не взимались. Вот при желании обналичить чек пришлось бы их заплатить. К сожалению, подобные операции безналичного перевода были доступны только в городах, где есть отделения банка. В других местах приходится обходиться наличными, которые при больших суммах весьма неудобны, или заранее выписанными светлыми чеками-векселями, прошедшими проверку. Спрятав чековую книжку во внутренний карман пиджака, 'торговец' предложил:
  - Могу всего за полсотни золотых тайно доставить вашу покупку в пределах города, причём о ней точно никто не узнает, - и опять улыбался и смотрел на мою реакцию.
  - Благодарю, но я и сам справлюсь... - с этими словами я разом убрал все рулоны в свой пространственный карман.
  Вот тут 'торговца' конкретно пробрало, такого фокуса с моей стороны он никак не ожидал.
  - Почему ты сразу не показал мне на пальцах признак нашего картеля? - спросил он меня через некоторое время.
  - Потому что ещё слишком молодой, видишь, какой у меня уровень? - наскоро стал придумывать правдоподобные оправдания, догадавшись о каком таком 'картеле' сейчас идёт речь.
  - Да, действительно, всего двадцать второй, ученик, стало быть, - контрабандист сам додумал за меня правильную версию.
  - Вечный ученик... - ответил ему, легонько кивнув головой, прочитав несколько его громких мыслей.
  - Сочувствую, - фальшивый торговец приблизился и положил свою руку на моё плечо. - Тяжело терять наставника, прежде чем закончится твоё послушничество. Однако среди наших людей это далеко не редкий случай. Я попробую помочь тебе, если ты готов немного поработать.
  - Извини, Рафиш, в ближайшее время я не смогу надолго покидать это королевство, есть некоторые дела в столице, - идея 'немного поработать' контрабандистом мне нравилась, но пока с этим делом придётся подождать.
  - Так это как раз весьма хорошо! - эмоционально воскликнул тот. - Если тебе несложно доставить до Граники несколько очень ценных посылок, то ты мне тем самым окажешь огромную услугу. Да и потом нам проще будет встречаться в здешнем порту, я перекидываю заказы тебе, а дальше ты их переносишь в столицу, присоединившись к любому каравану. По деньгам твоя честная треть от суммы заказа, как и положено в нашем картеле за финальную доставку. Связь через банк, шифры дам. Годится?
  Улавливая мысли и эмоции контрабандиста подвоха особо не чувствовал. Ему действительно не хотелось ехать в Гранику. Но и мне он пока не доверял. Следовательно - выданное им задание будет проверочным.
  - Годится, - опять кивнул головой. - Давай посылки и адреса. Только учти, я тут задержусь до конца ярмарки и ещё, возможно, на несколько дней после неё, потому быстрой доставки не обещаю.
  Рафиш быстро поставил передо мной на стол шесть запечатанных коробок, сильно похожих на те, которые использует торговый дом. На каждой коробке сверху приклеен листок с адресом и именем получателя.
  - Как передашь заказы, перешли мне один золотой и четыре малых медяка на счёт, - он передал мне маленький листок с нужным номером счёта. В комментарии укажешь свой счёт, на него и получишь свою долю.
  Едва я убрал посылки, контрабандист спросил:
  - У тебя самого ничего на продажу нет? Интересует всё редкое, сильное магическое, а также драгоценные камни. Короче, всё то, что обычно не пропускают таможенники. Причём, чем дороже товар, тем лучше. Своих людей мы никогда не обманываем, всегда предлагая только достойную цену, ты же знаешь. И не беспокойся, никто кроме нас ничего здесь не увидит, защита не пропустит даже самого настырного соглядатая.
  Положил перед его глазами средний по размеру Камень Жизни и такой же Камень Крови, некогда прошедшие через руки Богини. Великими они не стали, но их характеристики заметно подросли. Хочет редкого и дорого - пожалуйста. Заодно узнаю, сколько они могут стоить. Едва взглянув на них, Рафиш опять надолго ушел в себя.
  - У меня нет столько денег, сколько это стоит, - сказал он, возвращаясь к реальности через пару минут. - Но могу предложить кое-что вполне равноценное на обмен. Оно тебе может сильно пригодиться, особенно если ты общаешься с той целительницей, это как раз по её профилю.
  Передо мной появились два каких-то непонятных серых балахона в виде мешков из плотной ткани с дыркой для головы. Первым желанием было бросить это уродливое непотребство на землю, чтобы вытереть подошвы сапог от грязи. Хотелось воскликнуть - 'и это дерьмо ты предлагаешь за те прекрасные камни?!' Придержав свои противоречивые чувства, направил луч перстня на 'это'.
  'Полусимбиот-полупаразит', - появилась надпись вместе с рисунком какого-то странного то ли растения то ли гриба, совсем не похожего на то, что я сейчас видел.
  Это нечто из той же серии, как и мои сапоги с поясом. Видя мой изменившийся взгляд, контрабандист стал рассказывать подробности:
  - Команда пришлых где-то нашла и разграбила древний склеп. Там лежали два скелета одетые вот в это, - он кивнул на серые балахоны, - а также при них имелось оружие и драгоценности достойные королей. Естественно, свою добычу та команда не удержала. Другие ценности уже обрели своих достойных владельцев, а здесь нужен сильный и опытный маг жизни, иначе накинувший балахон на себя быстро умирает в страшных муках, будучи не в силах его снять. В старых легендах изредка упоминается о 'живой броне', меняющей свой облик по желанию своего хозяина, и не мне одному кажется - это именно она. Просто надо как-то суметь привязать её к себе. Когда я попытался договориться со своим знакомым Лакшом, известным своими исследованиями в области всего подобного целителем из Академии Граники, и прислал ему картинку с внешним видом этого, то за мной стали охотиться наёмники. Потому-то мне и не сильно хочется появляться в столице Лаиры. Бери, Димиус, не прогадаешь!
  - Уговорил, языкастый, меняемся! - принять такое решение было для меня на удивление легко.
  Да, даже не ограненные камни стоят здесь очень дорого, но этого-то добра я хорошо запас. А тут такие интересные перспективы открываются, да и просто повозиться интересно, невзирая на конечный результат.
  Потом я продал Рафишу ещё несколько небольших изумрудов и желтых сапфиров на шестьдесят тысяч, получив теперь чек в свою банковскую книжку от него. Забавно было наблюдать, как тот врастал в неё прямо на глазах. Все надписи с него исчезли и только изменились цифры на первой странице книжки, отображавшие текущее состояние моего личного счёта. Несмотря на взаимное желание ещё немного пообщаться, наш мужской интим был нарушен зашедшей Лиявой. Она уже определилась со своим выбором и желала немедленно забрать покупки. Ну да, пока мужчины болтали о всяких пустяках, она набрала немножко той ткани, всего на пару платьев, немножко этой как раз на брючный костюмчик. Ещё той, этой и так далее, всего-то на каких-то полторы тысячи золотых в общем итоге. Всё равно ведь платить мне, а не ей. Деньги ей совсем не интересны.
  
  Пока мы ходили по ярмарке и покупали ткани, наступил поздний вечер. Стемнело. Народу на улицах стало мало, утомлённые торговлей купцы попрятались по домам и дорогим гостиницам, покупатели разошлись по дешевым постоялым дворам и совсем уж бюджетным палаткам за городом. Мы возвращались в гостиницу, и до неё оставалось всего пара кварталов, когда улицу преградила пара наглых типов с оружием в руках. И вообще экипированы они были очень хорошо. Под длинными тёмными плащами из дорогой кожи поблёскивала качественная стальная броня, к которой я некогда даже прицениваться постеснялся, отираясь в оружейных рядах. Она на несколько тысяч потянет, причём не меньше трёх, если без магии. Однако тусклое голубоватое свечение прямо говорит - магия в ней есть и не самая простая, призванная только укрепить прочность металла. Наглецы демонстративно поигрывают кинжальчиками, которые по размеру куда ближе к коротким мечам, чем к кинжалам, причём в них тоже хватает магии, судя по красноватым вспышкам на узких лезвиях. Но и это ещё не всё, путь назад перекрывали ещё двое. Ментальное чутьё легко доносит идущие от них предвкушение скорой потехи. Лёгкой смерти они нам не дадут, даже если мы не станем сопротивляться. Слишком уж велико их желание насладиться чужой беспомощностью и страданиями. Интересно, откуда они взялись, и куда смотрит городская стража?
  - Так, двадцать второй, быстро скинул с себя всё шмотьё на землю, тогда уйдёшь на перерождение практически без боли, - довольно скалясь, обратился ко мне один из разбойников. - А вот твоя куколка может раздеваться не торопясь... - наглецы похотливо захихикали.
  Драка совершенно не входила в мои нынешние планы. Эти глупцы просто ещё не поняли, с кем связались. Куда им до вампиров, учивших меня. Зато потом всю ночь разбираться с городской стражей, которая обязательно появится в самый неподходящий момент по закону подлости. Поди, докажи ей, что ты не верблюд, и они первые хотели напасть. Да и раскрываться не хочется, я и вправду для всех сейчас выгляжу как двадцать второй, а тут вдруг такой отчаянный героизм, один против четверых. Мысленно дублирую пальцовку Богине - 'применяем приём ноль, ты первая'.
  - Стой, сука!!! - заорал первый разбойник, когда мимо него пролетели два едва видимых глазом вихря.
  Ничего другого он просто не успел сделать, даже руку с кинжалом в нашу сторону не протянул. Через пару мгновений его поддержали своими криками остальные, но мы уже были далеко.
  - Почему ты их не убил? - гневно спросила Лиява, когда мы оказались в своём гостиничном номере.
  Её возмутил мой постыдный поступок, совершенно недостойный настоящего мужчины. Она кипела и требовала объяснений.
  - Я пока ещё не знаю тех, кто за ними стоит, и кто должен заплатить деньги, - ответил ей совсем не то, о чём думал сам, новая неожиданная мысль сама выскочила на язык.
  Богиня приоткрыла рот и смотрела в мою сторону удивлёнными глазами, сказанных слов ей не хватило даже для образования видимости понимания, но всю серьёзность произошедшего события она уже ощутила.
  - С какой стати эти уроды не опасаются стражи? - продолжил объяснять. - За разбойное нападение в городе пойманных игроков могут публично казнить. Они не умрут навсегда, но потеряют своих персонажей и все деньги, вложенные в них вместе с вещами. Им придётся начинать игру с нуля. А эта компания имела немало уровней и была богато прикинута. Магические вещи и оружие здесь очень дороги. Наверняка они договорились с кем-либо из городского магистрата, и теперь стража смотрит сквозь пальцы на все их 'забавы'. Если бы я их сейчас просто убил, как ты хотела, они бы завтра возродились и опять взялись за своё, а у нас появились бы новые проблемы. Вот когда я выясню, кто их здесь прикрывает - тогда-то мы их и накажем, заодно неплохо заработав на восстановлении справедливости.
  - Я всегда знала, ты у меня самый умный и самый лучший хозяин, - Лиява кинулась ко мне на шею, резко сменив гнев на милость, переходящую в страсть.
  После чего решила отблагодарить чисто по-женски, но так и не смогла довести до полного изнеможения, хотя и очень старалась. С сильными магами жизни такое трудно сделать даже Богиням. Когда она уснула, я осторожно выбрался из её объятий. Спать не хотелось, наоборот, лежащая в сумке загадка 'живой брони' манила как можно скорее прикоснуться к ней.
  
  'Так-так, теперь понятно, почему этот полупаразит стремится сразу проглотить того наивного глупца, кто сдуру оденет его на себя - он же просто сильно голоден. Сколько же веков его не кормили?' - достаточно было прикоснуться к серому балахону, чтобы ощутить его основное желание. Он легко пил из меня жизненную силу и не собирался этого прекращать. Ладно, пей, мне не жалко, запас есть... 'Да уж, такой большой наглости сложно было ожидать!' - балахон удовлетворился, только вытянув из меня три четверти имеющегося запаса, то есть чуть меньше миллиона условных единиц. Но одной жизненной силы ему было мало, срочно требовались какие-то дополнительные элементы. Опять прислушавшись к идущим от него ощущениям, полез за эликсирами. Ценное содержимое трёх склянок впитались в непонятную ткань без всякого остатка, даже не увеличив её веса. Куда всё это исчезает... 'Так, а теперь ещё что тебе надо? Металл? Какой? Однако у тебя и аппетиты, дружок, скромнее надо быть, скромнее...'. Почти целый килограмм сырого истинного серебра, полтора мифриловых безделушек, так и не ставших амулетами и утащенных мной из захламлённого склада всякого барахла у Первомага, золотая цепочка, некогда имевшая в себе сложнейшие магические плетения, разрушившиеся от времени - почти сто грамм золота и красивая, но совершенно бесполезная брошка из платины. Пришлось скормить этому ненасытному проглоту почти все имеющиеся запасы редких металлов, собранные с огромным трудом, прежде чем он полностью насытился. Цвет балахона неожиданно изменился с серого на золотистый с переливами синевы, и от него повеяло сильным желанием обрести нового хозяина. Только я не поспешил накидывать его на себя, решив ещё немного пообщаться с ним без плотного контакта. Положив сверху сразу две руки, представил желанную форму. Не сверкающих мифриловых доспехов или солидного камзола богатого купца, а изысканного платья из зелёного бархата, о котором Лиява за предыдущий день прожужжала мне все уши, так сильно ей хотелось его обрести. Стоило сформировать в сознании нужный образ и передать его магическому существу, то мгновенно приняло требуемую форму. И куда, интересно, подевался весь тот металл, который был им поглощён - платье казалось совершенно невесомым. А теперь взглянем на него вооруженным глазом перстня-определителя:
  'Ещё до великой войны диких племён в горах Архадала жил Великий Целитель Хабапат. Он так уставал от чужой боли и страданий, потому всегда хотел уединиться, но народная молва постоянно тянула к нему людей. Некоторые желали обрести здоровье и красоту, другие были наслышаны о богатствах самого мага. И если первых он иногда принимал и даже помогал им, то вторые серьёзно докучали ему. Чтобы лихие искатели чужих богатств перестали беспокоить, Целителю пришлось нанимать бойцов. Охрана постепенно росла, но и разбойников становилось больше. На содержание и обеспечение полноценной дружины уходили большие деньги. Снова маг принимал идущих к нему со всех сторон больных и увечных, а все заработанные средства тратились на войско, постоянно воюющее с многочисленными шайками разбойников. Маленькое горное поселение, где он некогда хотел скрыться, постепенно превратилось в настоящий город с высокими каменными стенами. Хабапату опять захотелось убежать на самый край света, чтобы о нём все позабыли. Но он был мудрым человеком, потому сначала решил создать для себя персональную охрану из неуязвимых воинов, способных справиться с любыми разбойниками малым числом. Он знал многочисленные способы укрепления человеческого организма, дабы один его воин стоил дюжины чужих. Однако лучшим воинам требовалось лучшее оружие и броня, а лишних денег у мага к тому времени уже не было. И тогда он решил сделать доспехи сам, пользуясь магией для изменения живых существ. Пять лет ушло на опыты, в результате которых маг сумел создать один изменяющийся живой организм из нескольких других. Так впервые и появились 'живые доспехи Хабапата'. Из легенд до нас дошли сведения о численности личного отряда телохранителей странствующего по миру Великого Целителя, насчитывающего полную дюжину бойцов, облачённых в непробиваемую броню'.
  Занятная история. Как бы нам с Лиявой не оказаться в подобной же ситуации. Стоит только один раз допустить промашку и придётся постоянно убегать и защищаться. Но мы попробуем справиться собственными силами, благо они есть. Итак, что там перстень пишет дальше:
  'Симбионт-метаморф. Способен принимать форму любой одежды и доспехов, если ему хватает строительного материала. Питается аурой и жизненной силой хозяина, изредка требует других питательных элементов и металлов. Обеспечивается великолепная защита от физических повреждений (в форме доспехов) и заметное ослабление магических атак прикрываемого симбионтом участка тела (во всех остальных формах), пока у симбионта и его хозяина имеется жизненная сила. Возможно дополнительное внедрение плетений 'интегральной магии''.
  Хм, не идеал, конечно, но весьма близко к нему, и его можно немного усовершенствовать с помощью магии. Если внедрить в него 'универсальный щит силы' - вот тогда действительно получится идеал. Остаток ночи ушел на окончательный расчёт и внедрение необходимых плетений, дабы собрать воедино рабочую магему щита, благо к тому моменту запущенные в вычислителе ещё три дня назад процессы уже были близки к своему завершению. К пробуждению Богини я всё же успел закончить работу, изрядно умаявшись при этом. Внедрение щита силы в платье потребовало от меня предельной концентрации сознания, процесс шел небыстро, и его нельзя было прерывать, чтобы не начинать всё заново. Внедрение магических плетений в различные материальные основы весьма непростое занятие. Обычная 'интегральная магия' и амулетостроение сильно отличаются друг от друга, даже когда работают с одними и теми же магемами. Амулетному мастеру требуется учитывать много всего, ибо каждый отдельный материал обладает своим уровнем податливости, который определяет скорость внедрения и затраты энергии. Если поторопиться, внедрённое плетение исказится, а если же перебрать с энергией, то начнёт разрушаться материал основы.
  - Ты опять подло покинул меня! - начала, было, возмущаться дева, не обнаружившая поутру рядом с собой моего тёплого бока.
  - У меня есть очень серьёзное оправдание! - легко поддержал её игру в капризную девочку.
  Это действительно была только игра, и мы прекрасно это понимали, даже не снижая эмоциональных проявлений при таких вот сценках. Потому для посторонних они выглядели весьма правдоподобно. Богиня изображала из себя красивую капризную даму, считающую себя главой семьи, а я ей по возможности подыгрывал, даже когда свидетелей поблизости не находилось. Иначе можно случайно забыть, где нужно играть на публику, а где можно расслабиться.
  - Только не говори мне, что сюда ночью забирались воры и ты, прогнав их, всю ночь сторожил мой покой! - грозно сверкнула она очами.
  - Это было именно так! - я картинно развёл руками. - И эти воры при поспешном бегстве специально для тебя кое-что оставили, - с этими словами я кинул на постель столь желанное для неё платье.
  На прекрасном лице Лиявы возникло огромное удивление, едва она прочитала описание предмета.
  - Откуда это у тебя? - одними губами тихо спросила она.
  - Пока ты вчера перебирала ткани, я кое-что приобрёл... - перед ней появился второй балахон, с которым я пока ничего не делал.
  - Фу, какая гадость, - поморщилась она, едва взглянув на него.
  - Это прекрасное платье прошлым вечером выглядело точно также, - объяснил ей, убирая балахон обратно в свою сумку, пока Богиня безнадёжно не испортила его своим прикосновением вкупе с плохим отношением.
  Подхватив мой подарок и накинув его на себя, девушка долго вертелась перед зеркалом, после чего начала менять формы и расцветки платья уже по своему желанию. Придя при этом в окончательный восторг, она подвергла меня домогательствам в особо тяжелой форме. Ей даже не пришлось раздеваться, платье легко превратилось в небольшой красивый пояс на её изящной талии. В итоге мы покинули номер и спустились в ресторан только после обеда.
  
  - К портному, значит, не пойдём? - спросила насытившаяся девушка.
  В её сторону и раньше почти все мужчины бросали свои взгляды, радуя женское самолюбие, теперь же они стали её немного напрягать. Вот что делает качественный подбор одежды к и так прекрасной фигуре.
  - Наоборот, нам как раз нужно срочно идти к этому специалисту по иголкам и ниткам, - приблизившись вплотную к её лицу, одними губами тихо сказал ей. - Иначе сложно будет объяснять некоторым особенно любопытным личностям, откуда у нас столько разной дорогой одежды, - и, понизив голос ещё больше, добавил: - Незаметно взгляни направо, три столика от нас парочка дорого экипированных игроков давно внимательно наблюдает только за нами. И ещё двое позади меня за столиком у самой стенки тоже только делают вид, что пришли сюда всего лишь перекусить.
  Завершив наш тихий разговор лёгким поцелуем, отодвинулся обратно, дав девушке самостоятельно осмотреться. Ментальное чутьё медленно развивалось, и теперь мне уже немного легче воспринимать громкие мысли отдельных людей, фильтруя их от общего шума толпы, особенно если они направлены в мою сторону. Но и без чутья хватало обычной наблюдательности воина, дабы суметь заметить повышенный чужой интерес к нашему столику в ресторане. Его можно было попытаться понять, как мужское внимание к красивой женщине. Однако в мыслях наблюдателей слишком много места отводилось моей скромной персоне. Но пока какой-либо опасности с их стороны я не чувствовал, скорее некоторое раздражение из-за того, что они не могут определить, кто я такой и почему эта 'роскошная куколка милуется с этим козлом двадцатого уровня, когда рядом такие хорошие они, причём тридцать третьего'. Хорошо хоть магов среди соглядатаев не было. Маги тут вообще редко попадались. Я видел только двоих, один встретился в алхимических рядах, где покупал недорогие готовые основы для свитков, а второй попался на глаза в компании городской стражи. И все они не были живыми игроками. Похоже, для реальных игроков доступ к магии владельцы мира решили временно ограничить. Уровни дают сразу, видимо при переводе из одной игры в другую, или при внесении некоторой суммы на счёт, а вот магии ни-ни, только через амулеты и артефакты по заоблачным ценам. Получить больше полезной информации можно только в столице королевства, где есть Магическая Академия.
  На поход к портному ушла оставшаяся часть светового дня. Несмотря на обилие людей в городе длинной очереди из заказчиков у него не обнаружилось. Хотя бы потому, что он брался за дело, только получив предоплату в три дюжины золотых всего за одно изделие. При этом я его прекрасно понимал, так как работал он не один. На него трудились четверо помощников, причём двое из них были реальными игроками женского пола. С одной из них я разговорился, в то время, когда она шила мои заказы. Такая на первый взгляд миниатюрная девушка с короткой чёлкой и толстой русой косой до колен с очень крепкими руками. Явно ведь не для занятия шитьём пришла в игру.
  - ... ну почему же не нравится, - сильно стесняясь, ответила она, когда я прямо спросил её про нынешнее занятие. - Я шью с самого детства и вообще работаю модельером в известном доме мод. Мне это знакомо и позволяет тут вполне неплохо заработать, чтобы купить правильную снарягу. Через год получится нормально поиграть, не ложась каждую ночь под всяких потных уродов.
  - Лесной костюм-хамелеон, кожаные наручи с изящным мифриловым шитьём и длинный боевой лук, - озвучил я картинку, случайно вытянутую из её головы.
  Девушка уставилась на меня с открытым ртом, прекратив активно работать руками.
  - А откуда вы... - тихо прошептала она.
  - Просто представил, как лучше всего ты можешь выглядеть, - не дав ей договорить, продолжил рисовать словами картинки из её головы: - Вечер, закатное солнце освещает треть лесной поляны, в кустах притаилась одинокая лучница, который час без малейшего движения поджидающая редкую двуногую дичь, столь глупо посчитавшую себя хозяином тех мест. Рваные тёмные облака, плывущие по хмурому небу, порывистый ветер, предвестник скорой бури, высокие стены древнего города. Идущие на приступ отряды врагов, несущие в руках длинные лестницы. Изящная женская фигурка, одна из сотни других, вставшая на стены, ловко натягивает тугой лук, посылая вниз одну стрелу за другой.
  - Вы маг, да? - с большим трудом спросила она, наконец, вспомнив о насущной необходимости дышать.
  - У меня хорошее воображение, а у некоторых мысли и мечтания просто нарисованы на очаровательном лице, - достаточно уклончиво ответил ей, покачав головой.
  - Возьмите меня в свой клан! - неожиданно предложила она. - Я многое умею и обязательно вам пригожусь.
  При этом от неё потянуло такой сильной надеждой, как будто она во мне увидела свой единственный шанс чего-либо достигнуть в этом игровом мире.
  - И ты уже не боишься 'каждую ночь ложиться под всякого потного урода'? - с ехидной улыбкой подмигнул ей одним глазом.
  - Думаю, ваша госпожа целительница против такого будет сильно возражать, - она вернула мне улыбку и тоже подмигнув, добавила: - Хотя лично с вами я как раз и не откажусь иногда поваляться в кроватке.
  - Коли так, готовься к переезду после окончания ярмарки в столицу королевства, - продолжая улыбаться, обрадовал её своим быстрым согласием, и сразу же посерьёзнев, добавил: - Только учти, будет тяжело. Нет, не так - будет очень тяжело и больно, особенно первое время. И почти обо всём, чем ты станешь заниматься, никому нельзя будет рассказать, как здесь, так и 'там', - при этом я имел в виду внешний мир. - Если согласишься на такие условия, скажешь, когда мы придём забирать остальной заказ.
  Раз я собирался вскоре заняться производством магической одежды, то грамотная портниха нам действительно пригодится. Лучше бы, конечно, подобрать персонажа, за которого играет искусственный интеллект, он куда надёжнее и постоянно присутствует в этом мире, зато живой игрок бессмертен. Можно меньше тратиться на его защиту. А что эта явно молодая дева бредит охотой с луком на людей и эпическими сражениями - так это скорее плюс. Если ей помочь со снаряжением, она активнее станет учиться и крепче держать язык за зубами. Естественно, сразу никаких особенных тайн ей никто не доверит, пусть сначала докажет свою преданность и деловые качества.
  
  ***
  
  Алина была не только красивой, но ещё и весьма умной девушкой. Потому-то ей не особенно везло по жизни. Там, где её бывшие школьные подруги быстро и легко добивались выдающихся успехов, прыгая из одной чужой койки в другую, она всего добивалась своим умом и трудом. Она считала - ей так проще и не надо поступаться собственным достоинством. Даже в том доме мод, в котором она уже второй год работала ведущим модельером, руководительницей стала любовница одного из главных инвесторов, все достоинства которой ограничивались исключительно смазливой мордашкой и выдающимся театральным искусством имитации оргазма. Из-за этой курицы, полностью оправдывающей народную молву о блондинках, в последнее время один за другим уходили к конкурентам состоятельные клиенты, будучи не в силах долго общаться с дурой, постоянно лезущей в чужие дела и учащей всех как надо жить. Алина уже не один раз подумывала сменить место работы, иногда посещая другие дома мод и элитные ателье, но там тоже имелись свои недостатки и начальницы дуры, плюс она всё ещё верила в свои силы что-то изменить. С парнями ей тоже не везло. Достаточно рано познав вкус 'запретного плода', она быстро убедилось - мужчина, способный подарить женщине удовольствие в постели давно вымерший вид. По крайней мере, среди тех, кто старше её не более чем на десять лет, про своих сверстников вообще нечего даже говорить. Те занимаются исключительно самолюбованием, и партнёрша им нужна только для этой цели. Строить с кем-то подобным семью, заводить детей, как уже сделали многие бывшие подруги, ей пока не хотелось. Потому с некоторых пор существенная часть её досуга посвящалась сетевым компьютерным играм, с каждым годом становящимся всё реалистичнее. Вот там-то она отводила свою душу, азартно играя за ловкую охотницу, виртуозно владеющую луком и магией. Ей почти не повезло и в последний раз, когда новая, но весьма перспективная Корпорация запустила игровой проект полного погружения. Она поздно откликнулась на рекламные предложения, потому в качестве стартового бонуса получила только нейронный имплант, когда более шустрые и удачливые сетевые игроки умудрялись частично перетаскивать своего игрового персонажа из других проектов, причём с сохранением некоторых достижений и амуниции. Да, если вкладывать в игру реальные деньги, то многое тут обреталось без особого труда. Вот только коли перевести всю её нынешнюю месячную зарплату на виртуальные деньги, то выходило не так уж и много - всего триста золотых. На них даже приличного лука не купишь, не говоря про всё остальное, столь необходимое лесной охотнице. А без хорошего снаряжения игра превращается в сплошное мучение. Попробовав играть своим привычным методом, начиная с самого простого и действительно доступного, она быстро поняла - 'так жить нельзя'. Игровой мир вобрал в себя слишком многое из реального, и все ощущения здесь тоже были исключительно реальны. Боль, страх, наслаждение - всё это присутствовало в полном объёме. И нельзя было отказаться от чего-то одного, не потеряв всего остального. Подписанное не глядя, по старой привычке, лицензионное соглашение, принципиально не позволяло подавать в суд на Корпорацию при возникновении любых игровых моментов, когда клиенту чего-то сильно не нравилось. Игрушка предназначалась только для взрослых, которые должны понимать ответственность за собственные поступки. При первом входе пользователям предлагалась подробная инструкция, расписывающая как можно избежать неприятных ситуаций, но кто её читает, до попадания в первый серьёзный переплёт? Пережив пару жестоких изнасилований, совершенных другими игроками, и десяток болезненных смертей, она, было, уже твёрдо собралась навсегда покинуть эту непутёвую игру, но что-то заставило её ненадолго задержаться. Благо этому способствовал бонусный игровой контракт, требующий провести в игре заранее оговорённое время. На все жалобы недовольных клиентов администрация Корпорации отвечала совершенно одинаково - 'введение какого-либо ограничения на возможное насилие прямо противоречит предлагаемой концепции тождества виртуального мира реальности', и предлагала решать проблемы другими доступными способами. То есть пребыванием в 'зонах минимального риска' или объединением в группы, которые обеспечивают своим членам защиту. Проштудировав форумы, Алина устроилась на работу в крупном городе, как делали многие из тех, кто оказался в подобном же положении. Города считались условно-безопасными зонами, и попасть в серьёзные неприятности там было очень непросто. Да, воры встречались, изредка попадались залётные грабители, но городская стража не просто так носила свои мундиры. Потому если не высовываться за границу города без нормального оружия и экипировки, то игровой процесс был весьма комфортен и даже выгоден. Стоило отметить - заработки в виртуале могли поспорить с доходом на основной работе, а порой и превосходили их. Игровые золотые легко переводились через банк и менялись на реальные деньги по достаточно выгодному курсу. Потому Алина уже не один раз подумывала бросить свою работу и больше времени проводить в игре, благо там она занималась практически тем же самым. Но ей хотелось большего. Ощущать запах живого леса, читать тайные следы на земле и видеть, как пущенная её твёрдой рукой стрела пронзает тело ненавистного врага. Очень уж хотелось хорошо отомстить нескольким слишком зарвавшимся типам, доставившим ей некоторые неприятности. Быстро же подняться и заняться столь желанными делами мешал банальный недостаток средств. Как и в реале, это ограничение здесь можно относительно быстро преодолеть, ублажая богатых самцов, показывающих, как они легко покупают за деньги абсолютно всё и абсолютно всех, но даже мысли в ту сторону вызывали у девушки приступы липкого омерзения. Она часто сталкивалась с такими типами, когда они приходили заказывать эксклюзивную одежду к самому лучшему портному во всём королевстве, у кого Алина сейчас подрабатывала обычной швеёй. Здесь принято работать при клиенте, и с ним можно иногда поговорить. Впрочем, особой оригинальностью предложения заходящих сюда богатых игроков не отличались, они начинались от десяти золотых за ночь в гостинице со столь изысканным мужчинкой, и заканчивались сотней за ублажение всей его компании. Её напарница по работе от подобных предложений никогда не отказывалась, и смотрела при этом на Алину как на полную дуру, упускающую хороший шанс заработать без всякого риска для жизни и здоровья.
  Сегодняшний клиент оказался весьма странен. Эта странность сразу же бросалось в глаза, стоило лишь понять, что имеешь дело с живым игроком.
  Во-первых, он пришел не один. Вместе с ним зашла женщина поистине неземной красоты, оказавшейся местной жительницей, причём целителем. Целители - здесь не какие-то там мошенники, вытягивающие из доверчивых больных последнюю копейку своими внушениями, а самые настоящие маги. Маги жизни. Очень редкий талант даже среди местных. Почёт, уважение и гарантированно много денег. И вдруг такая обеспеченная красавица общается с каким-то знахарем? Невероятно! Их близкие отношения ни для кого не являлись секретом, стоило лишь мельком взглянуть в их сторону. Они нежно держались за руки, как влюблённая парочка малолеток. За четыре внутренних игровых месяца Алине ни разу не доводилось видеть подобных отношений между игроком и местной жительницей. Она даже стала считать что-то подобное принципиально невозможным после нескольких своих безуспешных попыток установить личные контакты с местными мужчинами. Просто поговорить с ними можно, на деловое сотрудничество они легко шли, если оно им было выгодно, а вот чего-то большего ни-ни. И другие девушки на форумах писали примерно одно и то же - 'любовь' в вирте бывает только с другими игроками. Некоторые мужчины там же хвастались, как они сладко поимели то одну, то другую красотку из местных, но в комментариях обычно встречались ехидные вопросы о недорогих способах качественной фиксации дамы на ложе любви.
  Во-вторых, странный игрок вёл себя как местный, упорно делая вид, как будто он тут живёт много лет. Даже его заказ сильно отличался от других. Если другие богатые выпендрёжники обычно заказывают вычурную одежду из самой яркой ткани с вышивкой драгоценными нитями, в которой потом собираются красоваться перед такими же, как они, глупыми петухами, то этот потребовал сшить нечто повседневное. Скорее удобное, чем красивое, неброское и практичное. И только настоящие знатоки тканей и портняжных услуг могли сказать, сколько действительно стоит его 'повседневная' одежда. Впрочем, он и сейчас был весьма дорого одет. Алине на один краткий миг показалось - абсолютно все вещи на нём являлись магическими. Но сколько они тогда должны стоить? Неужели настоящий олигарх? Тот самый, который из сказок для молодых дурочек, ещё наивно мечтающих о принцах. Вот только фигура, взгляд и движения иногда выдавали в том мужчине бойца, а не богатого прожигателя жизни. Если бы он сам первым не заговорил с ней, то она бы, наверное, так и не решилась. Рядом с ним душа девушки сама сбегала в пятки от страха, хотя агрессии с его стороны не было, наоборот приходило то столь желанное многими женщинами 'чувство каменной стены', за которой можно укрыться от всех жизненных невзгод. Алина впервые в жизни ощутила, как её буквально притягивают к себе, не делая при этом совершенно ничего. А когда мужчина передал словами картинки её радужных мечтаний, она совсем потерялась. Видимое ей описание недвусмысленно говорило - мужчина всего лишь алхимик и знахарь, причём не такого уж и высокого уровня, но он легко сделал то, на что официально не способны даже здешние маги. 'Действительно человек с большим опытом общения', - после той встречи подумала девушка. А во время неё, она вдруг твёрдо осознала - это шанс! Тот самый шанс, который выпадает один раз в жизни, благодаря которому, эта самая жизнь стремительно изменяется, правда не всегда именно в ту сторону, куда раньше хотелось. Алина едва нашла сил, чтобы предложить себя этому странному игроку, будучи готовой на любые условия. Постель - значит постель, тем паче в этот раз она действительно была совсем не прочь. А когда мужчина стал говорить о будущих трудностях, и ответственности за сохранение всяких тайн, она окончательно уверилась - её жизнь вскоре взлетит высоко вверх, как в игре, так и в реальности. Главное потом удержаться и не упасть.
  
  ***
  
  Вторая глава. Тяжелое расставание.
  
  Опять мы идём по почти опустевшему вечернему городу. Мимо нас иногда пробегают отдельные игроки, задержавшиеся допоздна в торговых рядах и теперь торопящиеся укрыться в безопасном месте от ночных разбойников. Проходя центральную площадь, Лиява вдруг резко остановилась и с тоской посмотрела в сторону высокого здания храма с золочёным шпилем.
  - Мой алтарь притягивает, - с виноватым видом пояснила она. - Надо бы посетить его, но мне нельзя раскрываться.
  - Давай сделаем так... - я прислушался к голосу интуиции и мгновенно принял решение. - Заходим в храм как будто мы случайные посетители. Ты спокойно пообщаешься со своим алтарём, а я отвлеку жреца и проконтролирую, чтобы никто ничего не заметил.
  Вместо ответа получил сияющий взгляд Богини и её страстный поцелуй.
  - Пожертвуйте немного денег нашему бедствующему Храму всех Богов, добрые путники, - стоило лишь переступить порог, как перед нами сразу же нарисовался жрец.
  Даже не упитанный, а откровенно толстый и с засаленной длинной бородой. Прямо как некоторые наши попы в реальном мире, и даже слова похожи. Только те носят чёрную рясу, а этот весь в белом. Оглянувшись по сторонам, никого кроме этого неприятного типа не обнаружил. Если в храм и заглядывают любопытные посетители, то явно не в такое позднее время.
  - Я дам тебе пять золотых, если ты расскажешь мне о Храме и тех Богах, которым поклоняются тут, - привлёк всё его внимание к себе, показывая пальцами знак Лияве, чтобы та быстро делала свои дела.
  - Когда-то наш Храм считался самым известным и посещаемым во всём королевстве, - с разгоревшимся огоньком затаённой алчности в глазах от моего обещания, жрец начал свою экскурсию, приглашая меня последовать за собой. - Однако в последние годы людская вера стала ослабевать и Боги уже почти не откликаются на их неискренние молитвы и просьбы, - при этом жрец тяжело вздохнул, явно больше переживая о потере лёгких доходов. - Теперь чтобы привлечь божественное внимание требуется проводить очень сложные обряды, и даже они не могут гарантировать успеха. Но если вы, уважаемый, хотите попробовать, я готов прямо сейчас и всего за десять золотых...
  - Интересное предложение... - с показной задумчивостью ответил ему. - И что мне могут дать ваши оглохшие Боги, если нам удастся привлечь их внимание?
  От моих столь непочтительных слов жрец на некоторое время опешил. Но желание заработать явно пересилило его внутреннее возмущение.
  - С вашей прямолинейностью, 'уважаемый', - последнее слово жрец выговорил с некоторым трудом, - стоит обращаться к Богу Гразу, благословляющего воинов и дарующего им силу и твёрдость духа. А если хотите получить некоторую поддержку высших сил в своих коммерческих начинаниях, то вам стоит просить милости Бога Деария. Другие Боги вряд ли сегодня услышат вас.
  - Хорошо, жрец, готовь свой обряд привлечения внимания, мне действительно стоит немного пообщаться с вашим Деарием, - достав из внутреннего кармана кошель, отсчитал ему пятнадцать золотых монет, заметив краем глаза, как Лиява склонилась у своего алтаря в дальнем углу храма.
  Получив деньги, толстячок развил бешеную активность. Препроводив меня к алтарю в виде грубо вытесанной гранитной плиты, наверху которой стояла небольшая статуэтка местного божества меркантильности. В отличие от алтаря, статуэтка была выполнена с особой тщательностью, неизвестный мастер подчеркнул все мелкие линии лица и детали одежды. Этот Бог выглядел как дородный купец, чем меня дополнительно привлекал. С купцами ведь всегда можно договориться к взаимной выгоде. Пока я рассматривал статуэтку, жрец притащил несколько чаш-светильников, расставив их вокруг алтаря. Взметнувшиеся вверх языки пламени осветили внутреннее убранство храма, расчертив его колышущимися в такт пляскам пламени резкими тенями алтарей. Положив на мою голову приятно пахнущий венок из листьев, жрец встал сзади и стал читать длинный речитатив. Вслушавшись в его слова, чуть было не упал от смеха, такой многоэтажной матерной конструкции я не слышал со своих студенческих лет, когда приходилось разгружать вагоны на товарной станции. И конструкция эта, относилась, естественно, ко мне, столь непочтительному и недостойному человеку, на которого Богу требуется немедленно обратить своё внимание и как должно наказать. Усилия жреца не прошли напрасно, я вскоре заметил, как статуэтка над алтарём мягко осветилась изнутри, одновременно пришло чувство чужого присутствия. Недовольства со стороны объявившейся сущности я не ощущал, скорее лёгкое любопытство. Сделав шаг вперёд, положил правую руку на алтарь, резко увеличивая контакт с сущностью Бога.
  - Есть тема для серьёзного разговора, Деарий! - отправил к алтарю свой мысленный посыл.
  - Ты можешь со мной общаться без слов? - зашедший 'на огонёк' Бог был сильно удивлён таким поведением очередного наглого просителя. - Ты слишком слаб, человек, всего двадцать второй уровень. Кто же ты на самом деле?
  - Это пока совершенно неважно, - уклончиво ответил на заданный вопрос. - Важно лишь то, что я немного в курсе ваших проблем и могу попробовать помочь.
  Лиява всё же рассказала мне о событиях, произошедших некоторое время назад в божественных чертогах и о том, как она оказалась в мёртвом виде у моих ног. Она же и рекомендовала при первой возможности поговорить именно с Деарием, как самым хитрым и чрезвычайно мстительным типом из всей их божественной компании. Тот просто обязан люто ненавидеть тех, кто принудил его принять чужие правила игры и тайно искать возможность достойно отплатить.
  - Разве это в твоих силах? - Бог сильно возмутился такой большой наглости с моей стороны, от него резко потянуло презрением и неприкрытой угрозой.
  'Надо же, какой-то жалкий человечишка хочет предложить свою помощь Богам. Там, где они сами бессильны. Неслыханно!' - всё это легко читалось в дошедших до меня эмоциях.
  - Ну, попробовать же можно? - внутренне рассмеявшись, ответил ему, передавая свои эмоции. - Ты ведь всё равно практически ничего при этом не теряешь.
  - И то верно, - через некоторое время заметил Бог. - Что тогда тебе от меня надо, раз и так всё знаешь?
  - Две вещи - определить всех тайных стражей и указание на место, где скрыт вход в Эдем.
  - Ты безумен, человек, - судя по отголоскам эмоций, Бог снова начал терять самообладание. - Пойти против Хозяев Мира не может никто, они слишком сильны. Стражи уничтожат тебя раньше, чем ты сможешь им что-то сделать. И воскреснуть после смерти уже не получится, ни там, ни тут, они разорвут в клочья твою душу.
  - Это уже исключительно моё дело! - твёрдо заявил ему. - Мне нужна только информация, остальное не ваша забота!
  - Хорошо, безумец, со временем ты получишь её, - в мысленном голосе Деария появилась изрядная нотка злорадства. - А пока прими моё Божественное Благословение и артефакт с частицей истинного алтаря. Через него мы сможем поговорить, когда мне удастся собрать нужную тебе информацию. И всё же постарайся одуматься, пока не поздно! - присутствие Бога на мгновение стремительно увеличилось, после чего полностью исчезло.
  И только золотистое сияние, разливавшееся вокруг меня, особенно яркое на запястье правой руки, могло рассказать посторонним наблюдателям о чём-то необычном. Один такой наблюдатель в белой тунике на жирном теле как раз стоял позади меня и не подавал признаков сознательной активности. Сияние вскоре истаяло, а на запястье обнаружился изящный браслет, свитый из разноцветных полосок драгоценных металлов с маленьким радужным камнем-бусинкой посредине.
  'Высший купеческий артефакт с частицей истинного алтаря Бога Деария. Неразрушимый, нельзя сломать или уничтожить. Личный, нельзя украсть или потерять, при добровольной передаче в течение часа возвращается к прежнему хозяину. Дарует своему обладателю невидимый ореол доверия и повышенного делового предрасположения со стороны других людей. Дополнительно появляется чувство, определяющее высказанную ложь', - таким было мнение перстня-определителя об этом божественном подарке.
  Ценная бижутерия с крутыми бонусами. Но при этом внутреннее чутьё просто кричало о присутствии в ней шпионского жучка. Надо бы расспросить Лияву о подобных артефактах, она точно должна знать. А пока пусть он полежит в пространственном кармане. Кстати, Богиня уже закончила общаться со своим алтарём и внимательно смотрит в нашу сторону.
  Когда мы покидали Храм, жрец так ещё и не пришел в себя. Возложенный им на мою голову венок я положил на алтарь удалившегося Бога.
  - О чём ты договорился с этим хитрецом? - уже на улице спросила меня Богиня.
  Я вкратце поведал ей основную суть своего разговора и спросил про амулет.
  - Надо же, как сильно расщедрился, - усмехнулась она. - Ты прав, он действительно может через него подглядывать и подслушивать, но и ты всегда будешь знать, когда он это делает по тусклому свечению камня и чувству постороннего присутствия. Вот если бы он тебе дал кое-что другое, специально переназначенное для проведения тайных переговоров, тогда стоило опасаться. А это можешь смело носить, Деарий в ближайшее время не станет чем-то подобным заниматься, пока не выяснит о тебе всё возможное. А с этим делом его ждёт, как ты сам любишь говорить - 'полнейший облом'. Он, конечно, ушлый тип, но слишком осторожен, совсем не как я в недавнем прошлом. Вот когда он начнёт проявлять своё внимание, тогда действительно будь бдителен и сразу вытягивай его на откровенный разговор.
  - Хорошо, учту, - благодарно кивнул ей, и взял девушку под локоток. - Ты, кстати, решила свои дела с алтарём?
  - С этим да, - Богиня грустно вздохнула. - Алтарь пытались перехватить, но без моей крови потерпели фиаско. Тем не менее, прямую связь смогли порвать. С другими алтарями такая же печальная ситуация. И пока они не разрушились, мне нужно ко всем им прикоснуться и восстановить связь.
  - Это сильно срочно? - сразу понял, куда она клонит.
  - Да, - она опять грустно вздохнула. - У меня есть два года, если не меньше. Люди меня ещё не забыли и отдают свою веру алтарям в надежде на мою благосклонность. Если у алтарей была бы прямая связь со мной, то эта вера сразу же приходила ко мне, а я могла бы общаться со своими почитателями. Алтари способны накапливать в себе веру, но когда они переполнятся, то обращаются в пыль. Такое обычно происходит при гибели Бога. Потому мне нужно посетить все храмы и спасти свои алтари от разрушения пока ещё не поздно. Хозяин, отпусти меня на некоторое время, - попросила Богиня, остановившись и взглянув на меня глазами полными слёз.
  - И ты больше не боишься тех, кто преследовал тебя? - осторожно поинтересовался я.
  - Благодаря тебе я стала гораздо сильнее, чем была тогда, - девушка смахнула рукой выступившие слёзы и резко посерьёзнела. - Стала сильнее и умнее, потому пусть приходят и попытаются повторить своё чёрное дело, посмотрим, что у них получится. Я ведь даже свой реальный уровень точно определить не могу, но по косвенным ощущениям он никак не меньше пятисотого. Без тебя я бы никогда не узнала, что можно так сильно вырасти. Потому я справлюсь и обязательно вернусь!
  - Тайным стражам Хозяев Мира наплевать на любой уровень, - мой голос выражал самый махровый скепсис.
  Однако Богиня даже не обратила на него внимания. Тряхнув своими роскошными волосами, она прогнала со своего лица остатки сомнений и твёрдо заявила:
  - Я создам для тебя аватар из своей плоти и заключу в него часть души. После получения веры людей мне опять стали доступны божественные способности. Стражи больше никогда не смогут захватить меня силой, как это произошло в прошлый раз, лишь только убить. При моей смерти душа мгновенно окажется в аватаре, а ты меня опять возродишь. Но, думаю, до этого не дойдёт.
  Несмотря на весь свой скептицизм, в результате недолгого спора согласился с доводами Богини, уж больно серьёзной и настойчивой она была. И дело ведь не только в спасении алтарей от разрушения, Лияву звал Божественный Долг, она хотела реально помогать обращающимся к ней людям, даруя им своё расположение, если они того заслуживали. Получив моё разрешение на мировое турне, девушка пришла в полный восторг и подарила сумасшедшую ночь любви, впервые сумев довести меня до полного изнеможения.
  
  - Носи это и не снимай, особенно не прячь в свою сумку, - Лиява воткнула в мою шевелюру маленький гребень из тёмного металла, на верхушке которого вальяжно разлеглась маленькая живая ящерка.
  'Какой позор, надо же, проспал до самого обеда', - удручённо сказал про себя, взглянув на свои наручные часы. Давно такого не случалось. Однако при этом настроение самое замечательное, а в теле чувствовался огромный прилив сил. Интересно, что же такое со мной за эту ночь Богиня сотворила? Даже не помню, когда отрубился. Не иначе обрадованная девушка чего-то сделала со мной в процессе. Но раз свои характеристики никак не узнать, взглянем на её подарок.
  'Живой малый аватар Богини Лиявы. Неразрушимый, нельзя сломать или уничтожить. Личный, нельзя украсть или потерять, при добровольной передаче в течение часа возвращается к прежнему хозяину. При изначально неопределённых вариантах развития событий вдвое возрастает вероятность благоприятного исхода. Дарует своему владельцу ясность ума в сложных ситуациях. В радиусе двух метров от себя обеспечивает полное подавление активного действия проклятий любого свойства и уровня, в том числе и божественных. Существенно возрастает привлекательность владельца в глазах противоположного пола'.
  Заметив, на какой строчке надолго остановился мой взгляд, подсматривавшая Богиня усмехнулась и сказала:
  - А это, чтобы ты во время моего отсутствия сильно не скучал. Меньше двух наложниц не бери, быстро утомишь и доведёшь до полного истощения. Рекомендую даже жениться, но только на настоящей принцессе из древнего рода. Обещаю даже не подглядывать, когда вы станете миловаться.
  - В остальное время, значит, подглядывать будешь? - лишь усмехнулся в ответ на такое её заявление, не в силах определить, шутит ли она или нет.
  - Естественно! - она сделала большие глаза. - Как ты мог подумать, что я оставлю тебя в одиночестве! Через аватар мы даже иногда пообщаться сможем, невзирая на расстояние. А если станет совсем уж жарко, ты ведь сможешь прийти мне на помощь, да?
  - Да куда же мне от тебя деться? - с хохотом завалил наглую девчонку на кровать, дабы доказать, что ночью это была чистая случайность и больше так не повторится.
  В общем, день тоже почти весь ушел непонятно на что. Единственным событием стало совместное посещение банка, где я перекинул сорок тысяч на счёт нового клиента, которым официально стала целительница Валия. Формальный уровень в её описании я тоже поднял до семидесятого. А то она как-то подозрительно выделяется на фоне местных жителей, у которых меньше тридцатого я пока не встречал. Для реальных же игроков мой официальный двадцать второй вполне себе средненький результат, но всё равно накинул пару единиц просто на всякий случай.
  Ночью Лиява попросила выдать ей второй балахон, она хотела сделать из него для меня ещё один подарок. Когда рассказал про отсутствие нужных ему металлов, она рассмеялась и заявила:
  - Неужели ты ещё не понял, для Богов нет некоторых ограничений?
  Пока она сосредоточенно колдовала над моей будущей одеждой, я решил создать для неё боевой амулет, ибо ни кинжал, ни посох совершенно не вписывается в её образ прекрасной магини. Последних остатков истинного серебра едва хватило на корпус в виде изящного браслета в виде двух ящериц, обвивавших своими телами три небольших драгоценных камня. Чувство прекрасного мне тоже совсем не чуждо. Теперь требовалось сделать качественную магическую начинку. Молнии и шары плазмы с самонаведением по зрачку - эти магемы уже полностью просчитаны и хорошо отработаны на свитках. Повысить их эффективность уже не удастся даже с драгоценными камнями в качестве основы, можно лишь уменьшить занимаемый объём. Но ещё нужно что-то, способное нанести ударное физическое воздействие на цель, мало ли, вдруг кто-то с иммунитетами попадётся. 'Воздушный кулак' подойдёт, но это оружие исключительно ближнего боя, как и 'водяной клинок'. 'Ледяная стрела' мне не сильно нравилась из-за своей медлительности при активации, но ничего другого, пригодного для поражения хорошо защищённых врагов на дальних дистанциях я пока не знаю. Эта самая 'стрела' является в некотором роде аналогом выстрела из снайперской винтовки. Последовательно встраиваю атакующие магемы в малые Камни Крови, а затем формирую в металле браслета управляющие контуры активации и дальнозоркий прицел для 'ледяной стрелы'. Мои боевые плетения наводятся амулетом на цель за счёт тонкого взаимодействия с телом владельца. К примеру, 'снайперский прицел' кратковременно влияет на форму хрусталика глаза, изменяя его фокусное расстояние. Такое доступно только магам жизни, чистые 'интегральщики' вынуждены искать различные обходные способы, существенно усложняющие их амулеты. Из огранённого под форму аурного камня маленького алмаза создал резервный накопитель и воронку аурного насоса с функцией автоматического захвата энергии из ауры. Можно было обойтись и без него, но тогда невозможно быстро менять активные плетения и скорость их перезарядки существенно упадёт. По идее, вместо алмаза стоило бы взять желтый сапфир, тот куда лучше исполняет роль накопителя, но у меня пока не получалось внедрить в него плетение насоса. В таком варианте исполнения придётся наполнять амулет вручную, отвлекаясь в суматохе боя, что не очень хорошо. Всё, теперь осталась проверка совместимости магем друг с другом и можно смотреть на готовый результат.
  'Многофункциональный боевой амулет, качественно замаскированный под изящное женское украшение. Материалы - истинное серебро и драгоценные камни. В качестве энергии для работы используется аура владельца, имеется внутренний накопитель. Встроены боевые магемы высшего порядка: 'электрическая молния', 'шар огня', 'ледяная стрела', 'водяной клинок' и 'воздушный кулак'. Возможно дополнительное внедрение не более двух высших магем. Поражающее воздействие на цель зависит от развития ауры владельца и запаса энергии внутреннего накопителя'.
  В работе не заметил, как наступило утро.
  - Держи, вот твоя обновка, - Лиява протянула мне тёмный зеленоватый балахон, от которого тянуло сильным желанием обрести хозяина. - Она теперь способна разделяться на части и формировать несколько отдельных предметов одежды, брюки, рубашку, пиджак, плащ. Про доспехи тоже не забыла, они тебе обязательно понравятся. Я уже задала несколько готовых форм по своему вкусу, но ты можешь легко изменить и дополнить этот набор. Жалко теперь уже не удастся встроить в него щит, как ты сделал в моём платье, но ты у меня сильный маг и сам способен его поддерживать при необходимости.
  - У меня для тебя тоже кое-что есть, - с этими словами протянул Богине браслет, над которым проработал всю ночь.
  - Надо же, какой изящный, и не скажешь о сокрытой внутри смерти, - ухмыльнулась она, примеряя браслет на руке и внимательно рассматривая своё отражение в зеркале. - Хоть и считаю для себя что-то подобное совершенно лишним, но всё равно благодарю за заботу.
  В этот раз её благодарность ограничилась лишь страстным поцелуем. Время стремительно уходило, Богиня торопилась в путь. Прощальный завтрак в ресторане, прогулка в ближайшие пригороды, где я открыл для неё пространственный прокол в столицу королевства, убедившись в отсутствии поблизости лишних глаз. К сожалению, городской портал повредили ещё во время давнего бунта, и теперь никто не мог его восстановить, так как ко всему прочему отсутствовали маги-служители, способные это сделать. Потому из города-порта в другие города королевства требовалось добираться обычным транспортом. То есть на своих ногах, верховых лошадях, грузовых телегах по суше, а также кораблях по морю. В столице же древний портал действовал. И всего за сотню золотых любой желающий мог быстро попасть в столицы других королевств, где ситуация была полностью аналогичной. Потому Ливе придётся путешествовать как по земле, так и по морям, ибо некоторые её алтари находятся на удалённых островах. В случае большой опасности я смогу выдернуть её из любого места своими силами или быстро прийти к ней на помощь. Но она просила дать ей возможность самостоятельно решить свои проблемы, так как это хорошо способствует личному развитию.
  
  Третья глава. Отморозки.
  
  Расставшись с девушкой, я немного загрустил и просидел в ресторане до самого вечера, старательно пытаясь напиться. Но даже самый крепкий алкоголь на меня не действовал, сказывался телесный иммунитет к любым ядам, кроме совсем уж редких, магических. Можно лишь хлебать дорогой коньяк и делать вид, что медленно набираюсь. Благо любопытные наблюдатели пока никуда не исчезли. Вечером, когда стемнело, дабы немного развеяться, отправился на прогулку по городу. Просто так, без всякой цели. Но если человек, гуляющий в ночи, сам не ищет приключений, то приключения находят его.
  - Уважаемый, я бы вам не рекомендовал туда сейчас идти, - обратился ко мне стражник, неожиданно выросший у меня перед глазами и перекрывший дорогу.
  - Что такое, лейтенант? - золотая лычка командира отряда была хорошо видна на камзоле стражника даже в темноте.
  - Разбойники... - скривился местный служака, как будто надкусил зелёный лимон.
  - Неужели славная городская стража не может справиться с какими-то разбойниками? - спросил его с большой долей ехидства в своём голосе.
  - Увы, - вид лейтенанта стражи вызывал искреннее сочувствие. - Мы бы их быстро скрутили и отправили на свиданье к палачу, но они как-то умудрились взять заложниками жену и дочь самого Бургомистра. И пока мы не найдём где они их держат, приходится терпеть, крепко сжимая рукоять меча от бессильной злобы.
  - Так в чём проблема? - удивился я. - Любой маг быстро найдёт вашу пропажу. Да и специальные свитки поиска есть. Сомневаюсь в способности этих разбойников дать вам серьёзный отпор.
  - Вы немного не правы, уважаемый, серьёзный отпор они нам вполне могут дать, больно хороша у них экипировка, - стражник тяжело вздохнул. - И опять без потерь с нашей стороны не обойдётся. Но не это главное. У нас в городской страже есть только один маг, да и тот всего лишь бакалавр без опыта в подобных делах. Таможенники говорят - 'это не наше дело, сами разбирайтесь'. Совсем обнаглели! Но, думаю, это из-за личной неприязни между начальником таможни и Бургомистром. А у разбойников, видимо, есть амулет, позволяющий скрывать от магов и поисковых свитков свою добычу. Вот и пытаемся выследить их логово обычным способом, правда, двоих бойцов при этом уже потеряли. Мы обычная стража, а это дело уже по профилю тайной канцелярии. Ничего, через пять дней прибудет оперативная группа из столицы...
  - ...только тому моменту завершится ярмарка и эти разбойники благополучно покинут город... - я закончил за него фразу.
  - Вы правы, уважаемый, - мой собеседник опять тяжело вздохнул. - Бургомистр просто не находит себе места, уже не веря, что когда-либо увидит своих близких среди живых.
  - А если я вам немного помогу? - вкрадчиво поинтересовался у стражника, поддавшегося унынию.
  - Вы? - сильно удивился тот. - Как, чем? Ваш уровень слишком мал, эти разбойники вас полностью выпотрошат и мучительно убьют, как сделали со многими до вас.
  - Ничего, у меня есть хорошее оружие, редкие амулеты и большое желание рискнуть! - в дополнение к словам подбодрил стража лёгким похлопыванием по плечу.
  - Хорошо, если вы действительно не дорожите своей жизнью, возьмите, - тот протянул мне маленький свисток на верёвке. - Если найдёте логово этих тварей, дуйте в него три раза, мы обязательно услышим и быстро придём. Только будьте предельно осторожны. В случае успеха, Бургомистр вас щедро наградит.
  Скользнув темноту, окончательно превратился в невидимку. Мне же для зрения свет теперь почему-то совсем не требовался. Хоть я и не принимал специальных эликсиров и не активировал магическое зрение, чёрно-белая картинка окружающего пространства в глазах была исключительно чёткой. 'Так-так, здравствуйте, старые знакомцы', - четвёрка хорошо прикинутых бандитов азартно пинала ногами чьё-то голое тело. Не вмешиваясь в процесс убийства, обычным избиением это сложно назвать, дождался, когда разбойники устали отбивать свои ноги и бросили свою жертву, которая почему-то до сих пор была жива.
  - Не жалко тебе тратить амулет на эту падаль, Кол? - отряхивая сапоги от чужой крови, спросил один бандит другого.
  - Без него бы этот трусливый слизняк слишком быстро подох, и благополучно ушел на перерождение, а для нас с такого дела никакого удовольствия. Добыча сегодня сплошное дерьмо, да и амулет тот дерьмовый, потому его и не жалко, - ответил тот, последней раз сильно пнув лежащее тело. - Пойдём на базу, хочу сегодня, наконец, раскупорить ту юную крошку. А то дела, да дела, то одно, то другое, совсем вы меня загоняли, бездельники. С такими, как вы, помощниками, скоро деловым человеком стану.
  Разбойники подняли с земли свои заплечные мешки и бесшумно скользнули в ближайшую подворотню, оставив свою беспомощную жертву. Даже добивать не стали.
  Невидимой тенью проследовал за ними, стараясь не отставать. Шустрые ребятки, да и амулет какой-то используют, судя по накрывшему их ореолу магии. Ловко проскочили под самым носом у группы из шестерых стражников, а те даже в их сторону не взглянули.
  'Ага, вот вы где, гады, гнездитесь', - проводил четвёрку до дверей таверны на самой окраине города. Ходил я здесь некогда в поисках комнаты, крайне неприятный район. Грязно и воняет нечистотами, да и обитатели, судя по всему, такие же. Можно свистеть страже, но почему-то сразу возникает мысль - бандиты легко ускользнут от неё, заодно прикончив заложников. Сомневаюсь, что такое дело сильно обрадует Бургомистра. 'Что ж, пойдём и мы немного поразвлечёмся', - с этой мыслью бесшумно запрыгнул в широко открытое тёмное окно второго этажа.
  'Хорошо устроились', - про себя отметил я, пробравшись в бандитское логово. Апартаменты, конечно, уступают моим, но непринципиально, ведь и не догадаешься, взглянув снаружи на эту таверну, что внутри скрывается такая роскошь. А ещё здесь стоит весьма неплохая магическая защита. Плетения примитивные, зато их много и силы в них изрядно залито. Стража искала бы целый год, но никого бы тут не нашла, снаружи таверны магией создан фальшивый фон дешевого грязного притона, совершенно не соответствующий внутреннему содержанию.
  Покидав свои мешки в угол большой комнаты, бандиты вызвали низкорослого хозяина заведения, который вскоре прикатил им роскошный ужин на большой тележке. Кстати, бандитов оказалось шестеро. Пока четверо занимались разбоем в городе, двое тут сторожили пленниц, которых я после обнаружил в соседней комнате, привязанных к кроватям в весьма недвусмысленных позах и с заткнутыми в рот кляпами.
  - Босс, я уже спеленал для тебя ту куколку, - похотливо ухмыльнувшись, сказал один из 'охранников'. - Поторопись, девочка уже давно заждалась своего первого господина.
  - Иду, иду, Сучий Потрох! - обрадовано оскалился тот. - Её ласковая мамка тоже ведь ждёт и надеется, да?
  - Ждёт-ждёт, не дождётся, нас двоих ей сегодня оказалось слишком мало... - засмеялись уже два 'охранника'.
  - Всё только не сожрите, мне оставьте! - рыкнул на своих подопечных главарь шайки, и вальяжно проследовал в спальню, на ходу освобождая завязки своей брони.
  Дыша ему в затылок, тихо проследовал за ним, сжимая в руке Вампирический Кинжал. 'Надо же, пятьдесят шестой уровень с очень приличным щитом ауры', - пока бандит был занят раздеванием, направил в его спину лазерный луч. 'Придётся валить вглухую, такого живьём не взять', - ментальный паралич на людях не работал, и я пока не разобрался почему. Дождавшись, пока довольный мужлан полностью разденется, и немного потискает нежные прелести своей жертвы, дабы хорошенько возбудиться, наслаждаясь её страхом и тихими стонами, резко вонзил кинжал в его спину, придерживая моментально умершее тело от громкого падения. Оказавшись на полу, оно стало быстро распадаться, но брошенные в кресло вещи бандита оставались целыми. Есть трофеи, повезло.
  - Тс... - отключив плащ невидимку, полностью проявился в мерцающем пламени горящих свечей, одновременно прижав палец к губам. - Потерпите ещё немного милые дамы, я вскоре вас освобожу, как только разберусь с остальными.
  Едва выскользнув за дверь спальни, столкнулся нос к носу с другим разбойником. Тот, видимо, решил подслушать, как станет развлекаться его босс, но получил от меня кинжал в глаз. Резко ускоряясь, кидаюсь к другим разбойникам, которые ещё не сообразили, что их начали убивать. Прямой удар в сердце, не помогла тебе, браток, магическая броня, косой выпад в горло следующему. Двое последних успели обнажить клинки, но каких-либо шансов против моей атаки у них уже не было. Вот эти жмурики рассыпались вместе со всей своей снарягой, оставив на полу лишь горки праха. И только их мешки, сваленные в углу стали моей законной добычей. Закинув трофеи в пространственный карман, выглянул из роскошного номера в коридор, проверяя, нет ли там кого постороннего, затем вернулся обратно, и, открыв окно, три раза сильно дунул в неслышимый человеческим ухом свисток, вызывая стражу. Пока та добиралась до таверны, обрезал путы пленниц и вытащил из их ртов кляпы, отвернувшись, позволил им скрыть свою наготу шелковыми простынями. Обе дамы пребывали в шоковом состоянии и не горели желанием говорить. Стража объявилась лишь через пятнадцать минут, но сразу в большом числе и полной боевой выкладкой. Она окружила таверну и решительно пошла на штурм. Судя по звукам, доносящимся с первого этажа, там завязалась настоящая битва, звенела сталь, кто-то громко матерился, дикий вой боли раненного. Ещё через пару минут входная дверь номера с треском влетела вовнутрь, пропуская четверых стражников с окровавленными мечами в руках. Предвидя некоторые возможные сложности встречи недавних знакомых, я благоразумно превратился в невидимку, усевшись на подоконник открытого окна. И только когда стражники, обнаружив живых и относительно здоровых женщин, немного успокоились, решился опять проявить себя.
  - Надеюсь всё в порядке, лейтенант? - негромко спросил стражника, который предупредил меня о засаде разбойников и выдал задание по поиску их логова.
  При моих словах тот резко дёрнулся, обнажая меч, но быстро остыл, получив по руке лёгкий удар посохом.
  - Ловко вы их, - заметил он, когда понял, кто с ним разговаривает. - И уровень у вас немного подрос, - прищурившись, заметил изменение моих официальных характеристик.
  Пока их ждал, решил ещё накинуть себе пару пунктов для большей достоверности.
  - Минутку, сейчас сниму с вас 'метку убийцы', - он подошел вплотную и приложил к моей груди какой-то предмет. - Всё, теперь можете спокойно ходить по городу.
  А вот про какие-то 'метки убийцы', хорошо видимые страже, я не знал. Плохо. Но теперь буду внимательнее. Видимо, в городе просто так нельзя никого убивать, предварительно не позаботившись о подобной досадной мелочи. Надо бы при возможности выяснить у других бандитов, как они умудряются обходить это ограничение.
  - Благодарю от всей городской стражи за оказанную помощь, - сделав своё дело, лейтенант изобразил лёгкий поклон. - Свисток вызова оставьте себе, возможно, вы ещё не один раз позовёте нас. Он, кстати, действует в любом городе. А завтра к обеду вас примет Бургомистр. Не забудьте навестить его дворец, расположенный на главной площади.
  Вернувшись в гостиницу, я заперся в номере, занявшись сортировкой добычи, среди которой ничего полезного для меня самого не нашлось, кроме полутора тысяч золотых, найденных в сумке главаря, и мешка серебряных монет ещё где-то на полсотни золотом. Оружие, доспехи, амулеты представляли интерес только для продажи на аукционе. Магических предметов с главаря набралось немало, но все они мне показались слишком примитивными. У 'Торгового Дома' завтра как раз последний день приёма предметов на торги, всё лишнее туда и скину. Остальное - свитки и алхимические эликсиры, одежда, прочий мусор, который бандиты забирали у своих жертв, и который проще выбросить, чем пытаться что-либо выручить у ярмарочных спекулянтов.
  
  Проспав опять почти до самого обеда, дошел до 'Торгового Дома', а затем отправился на свидание с Бургомистром.
  - Димиус, знахарь и алхимик, - представился я солидному господину с небольшим выделяющимся брюшком в дорогом фраке, когда меня пригласили в обеденный зал бургомистерского дворца.
  - Лэр Санти, - кивнул мне он головой в знак лёгкой почтительности, - как вы видите - я Бургомистр этого города, - ответно представился он. - Благодарю вас за спасение моей семьи и огромную помощь, оказанную городской страже. Она всю ночь вычищала обнаруженный вами рассадник преступности. Теперь жители и гости нашего города вздохнут немного свободнее. У меня для вас есть награда и кое-что ещё, но давайте сначала пообедаем, некоторые дела не стоит обсуждать на пустой желудок.
  Против подобного предложения трудно было возразить, так как я со вчерашнего вечера ещё ничего не ел. Обед у Бургомистра, впрочем, немного уступал кухне ресторана, в котором последнее время постоянно питаюсь, а вот напитки оказались выше всяческих похвал. Разве только опять на меня совершенно не действовали. Лэр Санти словно специально желал меня напоить, наполняя то один, то другой бокал изысканным вином, под тосты о торговых успехах и всяческих благах всем разумным существам, а некоторым в особенности. Пришлось сделать вид, что мой язык уже немного заплетается, пока он не влил в меня половину запаса своего винного погреба.
  - Благодарю за хороший обед, ваш повар настоящий мастер своего дела, - нагло соврал поглядывающему на моё состояние Бургомистру, демонстрируя при этом среднюю степень опьянения.
  - Что вы, что вы, - тот картинно замахал руками. - Он молод и пока только учится, но когда-то сможет показать весь свой талант, - и заметно погрустнев, добавил: - Раньше всегда готовила моя супруга, но сейчас она ещё не отошла от некоторых переживаний. Как и дочь, которой совсем плохо, даже говорить не может, только постоянно плачет и трясётся от приступов страха. Её рассудок, похоже, не выдержал того, что она увидела. Целитель обещает помочь, но я ему не верю. Это ведь не телесная хворь, вы понимаете...
  - Сводите её в Храм, и пусть она обратится к Лияве, - сочувственно посоветовал ему, надеясь, что сама Богиня меня сейчас подслушивает и у неё найдётся подходящее лекарство для бедной девушки.
  - Лияве? - сильно удивился Лэр Санти. - Жрец говорил, она уже давно уснула и больше не отвечает на обращения людей.
  - И всё же попробуйте, - я вложил изрядную долю затаённой надежды в свой голос. - Вы всё равно ничего не потеряете в случае неудачи, кроме нескольких монет для жреца.
  - Хорошо, мы сегодня же всей семьёй посетим Храм, - согласился со мной Бургомистр. - Теперь же, пойдёмте за мной, пора выдать вам всё причитающееся за заслуги перед городом.
  Поднявшись по широкой лестнице на второй этаж, Бургомистр пригласил меня в свой личный кабинет и усадил в мягкое кожаное кресло напротив себя.
  - Примите обезличенный банковский чек на семьдесят пять тысяч золотых, - он положил на стол радужную бумажку с заветной суммой. - Это премия от города за обнаружение и нейтрализацию крайне опасной банды, а так же тайного убежища ночной гильдии.
  После чего встал, открыл шкаф, больше всего похожий на банковский сейф, и долго копался в нём, пока что-то не нашел.
  - Вижу, вы также сильно не любите разбойников и бандитов как я, - снова Бургомистр повернулся ко мне и положил рядом с чеком небольшую металлическую коробочку. - Вы ведь тоже из пришлых, но совсем не такой как все они, - он остановился и очень внимательно окинул меня взглядом. - Я знаю, вы бессмертны, если вас просто убить, то вы вскоре возродитесь и продолжите заниматься тем же самым, что делали раньше. Потому ваша победа над теми разбойниками ничего принципиально не изменила. Да, теперь им будет сложнее вновь закрепиться в нашем городе, но они не бросят своё ремесло, от которого другим людям выпадет столько страданий. Единственная возможность хоть как-то приструнить их - это публичная казнь на городской площади, только тогда они потеряют всё, и им придётся начинать свою жизнь заново. Но для этого их требуется взять в плен живыми, а это очень непросто... - он снова остановился и явно ждал мою ответную реакцию на свои слова.
  - Знаю, - немного поморщился и скривил лицо, соответственно выражая свои чувства по этому поводу. - Развитого бойца нельзя оглушить или как-либо иначе лишить сознания - только убить. Или же требуется очень сильная магия, о которой я не знаю.
  - Всё так, всё так, - выдохнул Бургомистр, судя по блеску глаз и идущим от него эмоциям, моя реакция ему явно понравилась. - А знаете, как городская стража преступников берёт? - неожиданно спросил он.
  - Нет, - я помотал головой даже больше, чем по идее требовалось, продолжая изображать опьянение.
  - Если нельзя поразить ноги преступника из арбалета, то втроём, вчетвером накидываются на одного, выбивают оружие и силой вяжут руки и ноги, - пояснил он.
  - Потери точно будут, и далеко не всякого бугая скрутишь таким образом, - скептически заявил ему на такую откровенную банальность. - Неужели нет никакого другого способа?
  - Есть, - кивнул мне Лэр Санти, наконец, снова усаживаясь в собственное кресло. - С преступниками, которые оказываются не по силам страже, работает 'тайная канцелярия'. У неё имеются особые амулеты, способные остановить практически любого. И в связи с этим я хочу сделать вам одно предложение.
  - Весь внимание, - я подался вперёд, изображая готовность слушать.
  - Много лет назад, - начал рассказывать Бургомистр очередную печальную историю этого мира, - отделение тайной канцелярии существовали во всех крупных городах. Но последний бунт нанёс по ним сокрушительный удар. Агенты канцелярии пытались охотиться на зачинщиков бунта, а те в ответ объявили охоту на них самих. Агентов хорошо готовили, у них имелись сильные амулеты, но их самих было мало. После подавления бунта войсками, действующие отделения остались только в столицах королевств, да и то не во всех. Тогда, во время бунта, погибли самые лучшие, не только агенты, но и те, то их учил. Нынешняя тайная канцелярия уже совсем не та как раньше, нет, не та. Потому, когда в мире появились пришлые, она практически ничего не может поделать с разгулом небывалого бандитизма. Где те благословенные времена, когда контрабандисты считалась самой большой опасностью королевства. Навсегда ушли те времена, когда агенты выслеживали разве только редких сумасшедших маньяков и ещё более редких адептов Тёмного - Бургомистр замолчал и повернулся, чтобы налить себе бокал вина. - Но времена прошли, а жить-то нам как-то нужно, - продолжил он свой рассказ, сделав пару глотков рубиновой жидкости. - Раз нынче пришлые стали нашей главной бедой, то они же могут и помочь! - наконец-то ему удалось сформулировать мысль, вокруг которой он столько времени ходил, выплетая словесные кружева. - Вот такие особенные пришлые как вы, - он протянул свой бокал в руке в мою сторону. - Хочу предложить вам, Димиус, стать самостоятельным агентом, выполняющим работу тайной канцелярии, до которой у неё не доходят руки. Стражники поведали мне о том, как быстро вы разобрались с бандитами. Вышли один против шестерых, причём существенно превосходящих вас по уровням и победили, не дав им ни единого шанса. Такое можно объяснить только большим опытом и умением работать с редкими амулетами или артефактным оружием. Не моё дело, откуда у вас всё это есть, раз вы применяете его против моих врагов. Я дам вам кое-что ещё. Возьмите эту коробочку и посмотрите, что лежит в ней.
  'Амулет старшего агента имперской тайной канцелярии. Материалы - мифрил, золото, платина, истинное серебро и алмаз. Личный, не действует в чужих руках, при попытке активации включается режим защиты. Позволяет временно затормозить двигательную активность любого существа, независимо от его внутренней силы и уровня развития с расстояния не менее ста метров. При возникновении паралича у жертвы частично сохраняется возможность восприятия и голосового общения. Является опознавательным знаком оперативных агентов. Дополнительные функции амулета и способы их использования можно узнать у своего мастера-наставника'.
  Я уже, было, почти обрадовался такому 'жирному' подарку, как заметил дополнительные строки текста:
  'Особенность данного экземпляра - внутреннее повреждение, из-за которого основной эффект действия возникает только при непосредственном касании цели амулетом, и существует вероятность одновременного наложения кратковременного паралича на своего владельца'.
  Прочтя полное описание амулета, исполненного в виде изящного перстня с маленьким ярким бриллиантом, хорошенько задумался. Штука, конечно, полезная, но вот даже малая вероятность случайно оказаться в беспомощном состоянии перед врагом полностью перекрывает все её достоинства. И пусть этот враг тоже будет в то время парализован - это ничего принципиально не меняет, он ведь может быть не один. Впрочем, можно попытаться повреждённый амулет и починить...
  Видя мою задумчивость после использования какого-то своего артефакта, Бургомистр подал мне наполненный вином бокал, дабы немного отвлечь, заметив:
  - Вижу, вам уже ничего не нужно объяснять, вы уже знаете некоторые особенности этого артефакта.
  В ответ я лишь кивнул головой, подтверждая.
  - Только благодаря повреждению, кстати, намеренно созданному, вы сможете использовать этот перстень, - и, заметив мой заинтересованный взгляд, пояснил: - Это амулет погибшего агента-мастера, в котором маги бунтовщиков сумели взломать защиту. Но, к сожалению, одним этим, как вы могли заметить, дело не ограничилось. Не так давно после одного крайне неприятного дела он попал ко мне, но я не сдал его Королю, как положено, а оставил у себя. Берите, не стесняйтесь. Я, как лицо обличённое властью, при необходимости официально подтвержу ваши полномочия свободного агента тайной канцелярии, потому у вас не возникнет каких-либо проблем.
  - Благодарю за оказанное доверие, - встаю из кресла и изображаю поклон средней глубины, мне ведь совсем не сложно изобразить самые искренние эмоции, даже если внутри ничего нет. - Надеюсь на дальнейшее плодотворное сотрудничество с вами и вашим городом.
  - Вас обязательно найдут мои люди, когда нам сильно потребуется ваша помощь, - сказал он, подтверждая, что вместе с ценными подарками в комплекте идёт ошейник с длинным поводком.
  Хоть амулет агента и был предложен мне в дар, чувствую, законность такого хода явно под большим сомнением. Официальных бумаг нет, а слово можно как дать, так и взять его обратно. Опять же перстень взломан бутовщиками, так что меня можно легко обвинить в сговоре с ними. И выбрасывать его поздно, наверняка найдутся свидетели, готовые рассказать, что видели перстень у меня на руке, причём даже раньше, чем я его сам увидел. Эх, жалко сразу не сообразил. При желании Бургомистр сможет сильно испортить мне жизнь, если я вдруг откажусь от сотрудничества с ним и его людьми. Но посмотрим, что он от меня после захочет. Если станет всё плохо, никто не помешает полностью сменить имидж, перебравшись в другое королевство. Пожелав мне удачного дня и прочих успехов, довольный Лэр Санти дал понять, что время затянувшейся аудиенции подошло к концу.
  Покинув его дворец, устроил забег по ярмарочным рядам в поисках необходимых мне для дальнейших экспериментов и попытки починки перстня драгоценных металлов. Золото ещё было, а вот всего остального уже нет. Но в открытой продаже ничего подобного не нашлось, даже изделий, которые не сильно жалко пустить на расходные материалы. Когда интересовался чем-то подобным, купцы смотрели на меня как на дурака, и советовали подождать пару дней до начала аукциона. Впрочем, маленький кусочек сырого истинного серебра с мизинец величиной, мне всё же удалось раздобыть, расставшись при этом с целой сотней золотых. Торговец ценной алхимией уверял, что на аукционе цены будут минимум втрое дороже и при этом даже не соврал. К такому 'большому успеху' пришел только благодаря божественному артефакту Деария, который всё же решил достать из сумки, устав от далеко не самых приятных взглядов купцов.
  
  Вернувшись в свой гостиничный номер, занялся изучением весьма неоднозначного подарка Бургомистра. Перстень агента оказался металлическим амулетом со сложнейшей сетью тончайших каналов внутри. Настоящее произведение магического искусства. Несмотря на весь свой опыт, я едва смог пробиться через множество защитных плетений, размещённых во внешнем слое мифрила и разглядеть внутренние структуры. По уровню сложности они могли легко поспорить с микроэлектроникой начала двадцать первого века. Покрытые изнутри золотом и платиной микроскопические каналы, в которых размещались совершенно незнакомые магемы. Повреждение артефакта нашлось быстро, так как представляло собой разрушение части внутренних каналов в одном месте, вот только устранить его оказалось не так-то просто. Мало восстановить сами каналы, требуется разобраться, какие плетения силы в них раньше находились, и потом точно воссоздать их. Полноценный ремонт с восстановлением системы идентификации, переписанной на меня, мог полностью снять любые потенциальные претензии со стороны закона и оставить Бургомистра с носом. Провозившись половину ночи, полностью устранил все внутренние механические повреждения, кое-как определив причину вероятности парализации владельца. Судя по всему, взлом системы личной привязки повредил и систему магического наведения. Теперь действенный эффект рабочего плетения выбрасывается не острым направленным строго в сторону определённой цели лучом, а выходит из кристалла-усилителя, сделанного из алмаза, широким конусом, быстро рассеиваясь в пространстве. Потому-то теперь для достижения нужного результата и требуется непосредственное касание. И если при этом в конусе случайно окажется любая часть тела владельца перстня, он тоже получит лёгкий паралич. Зная о такой особенности повреждённого амулета, им можно пользоваться, избегая подобных неприятностей. Восстановить утраченные плетения я даже не пытался. Мало того, что просто не понимал большей части всего накрученного, но и для воспроизводства понятного требовался полный пересчёт. Это потребует немало времени, которое и так есть чем занять. Следовательно, пока пользуемся тем, что есть в исходном виде, помня об аккуратности и осторожности. Оставалось лишь проверить на практике, как всё это будет действительно работать. И удобный случай подвернулся практически сразу, ибо меня неожиданно посетили незваные гости.
  Сижу в полной темноте, ведь для магической работы свет не нужен, совсем никого не трогаю, и даже не вспоминаю, а тут вдруг со стороны коридора сначала потянуло чем-то сильно неприятным, а затем послышался тихий звук открываемой ключом двери. 'Интересное дело', - успел подумать я, активируя невидимость, - 'и главное, почему не слышно чужих мыслей?'. 'Ан, нет, слышу...' - какие-то мысли действительно появились, скорее - отголоски эмоций, выражающих уверенность и деловой подход. Гостей пожаловало двое, мужчины, судя по отсутствию спереди пары заметных выпуклостей. А я-то чуть было не обрадовался... Лица прикрыты материей только одна полоска для глаз оставалась, на головы накинуты плотные капюшоны длиннополых плащей. Прикрыв входную дверь, гости стали бесшумно пробираться в спальню, обменявшись знаками на пальцах. Не обнаружив моего сонного тела в кровати, туалете и большом платяном шкафу, они вдруг догадались, что их чёткий план явно дал сбой.
  - Быстро уходим, - тихо сказала одна фигура другой.
  - Поздно... - выдохнул я вслед их спинам, касаясь то одной, то другой амулетом агента тайной канцелярии.
  Тот не подвёл, и ночные гости сразу же повалились на пол, как сломанные куклы. И если один из них проделал это молча, то второй тихо выдавил из себя крепкую матерную фразу, хорошо понятную всем носителям русского языка, тем самым выдавая своё истинное происхождение.
  - Так-так, и кто это тут по ночам шастает? - обратился к неподвижным телам на полу, предварительно проверив свой номер и гостиничный коридор на предмет наличия сообщников этой парочки. - Но пока вы молчите и активно думаете на тему своего гипотетического будущего, я тут немного подумаю вслух, - я решил поиграть с ними в детектива, мудро решив, что это позволит их быстрее расколоть. - Итак, наблюдаем игрока аж шестьдесят седьмого уровня. Однако. Сказать честно - впервые вижу. А вместе с ним местный житель сотого. Тоже немало, городской рекорд, даже у Бургомистра всего лишь девяностый. И эта парочка титанов зачем-то решила прогуляться в гости какому-то там двадцать восьмому. На чай с плюшками, не иначе, но почему-то в четыре часа ночи. Бывает. Есть, знаете ли, у некоторых коварных личностей такой особенные график жизни.
  Парализованный игрок снова стал тихо материться сквозь зубы, на большее ему не хватало сил.
  - Теперь посмотрим, какой 'сахарный тортик' вы принесли к чаю, - с этими словами я начал быстро обыскивать парализованные тела, которые не могли мне как-либо воспрепятствовать.
  Сумок у ночных посетителей при себе не было, да и в карманах совсем негусто. Одежда хоть и дорогая, если судить по ткани, но простая, без скрытых магических сюрпризов. А вот на пальчиках весьма занятная бижутерия. Причём, не всё видимое простому глазу. По содержимому карманов вполне можно определить, чем эти незваные гости собирались меня угощать.
  - Итак, господа, ваше ближайшее будущее немного определилось, - сказал я, разобравшись с трофеями и присев перед гостями на корточки. - Несанкционированное проникновение в помещение без причинения ущерба хозяевам награждается месяцем каторжных работ, - я недавно изучил небольшой свод местных законов, всё равно сидел в ресторане и пил коньяк без всякой пользы. - Это мелочи, помахал киркой в шахте, мышцы немного нарастил, и на свободу с чистой совестью. Но зачем было с собой такое конкретное палево тащить - 'высший амулет вора', который легко одаривает бывшего владельца сразу двумя годами каторги только за единственный факт его использования. Тоже не особенно страшно, но ведь это ещё не всё. Вот этот миниатюрный 'кинжал боли' потянет уже на пять лет. Опять же ещё не фатально. Смертный приговор вам, господа, подписывает 'эликсир подчинения воли'. Судя по описанию, для его получения требуется принесения двух человеческих жертв особо мучительным способом, да ещё на тёмном алтаре - за такое тут точно не пощадят. Впрочем, у вас ещё есть немного времени, дабы уверить меня в том, что я ошибаюсь всё это лишь досадное недоразумение.
  - Я тебя, суку, в реале достану... - прошипел сквозь зубы игрок, его местный напарник продолжал упорно молчать, о чём-то интенсивно думая, судя по идущим от него эмоциям.
  - Пробуй, пробуй, мне это даже понравится, - похлопал его по спине, переворачивая на бок и стягивая с его лица матерчатую маску. - А теперь попробуем посчитать, во сколько сейчас тебе обойдётся наглость. Сколько там сейчас стоит купить за деньги один уровень - три тысячи золотых, вроде? - чего только не узнаешь, подслушивая чужие разговоры.
  - Только до десятого уровня, - тихо выдохнул тот, уже явно догадавшись, куда я клоню. - Дальше уже тридцать, а после тридцатого - сто. С пятидесятого - двести.
  - Даже так? Оказывается, я сейчас разговариваю с весьма богатым человеком, почему-то решившим поиграть за бандита. Странно, да, - я откровенно усмехался над своим пленником, решившим поговорить.
  - Я прежде в других проектах играл за мага, но здесь воры и бандиты почему-то оказались самыми интересными классами. Не фермером же мне быть? - твёрдо заявил тот.
  - Не знаю, не знаю, - усмехнулся ещё раз. - Думаю, и тут можно вполне поиграть магом.
  - Шутишь? - вскинулся лежащий бандит. - Пролезть в маги даже за деньги нельзя, сплошные многолетние условности и ограничения, которые хрен нарушишь или обойдёшь. Многие уже пытались, и им пришлось менять персонажа, начиная всё заново. Ибо хрен заработаешь, и хрен чего стоящего получишь, всё будешь отдавать старым жадным козлам, пока не сделаешь карьеру среди них. Эта стезя лишь для бедных студентов, которым своего времени не жалко.
  - Здесь есть и другие варианты обрести магическую силу... - решил сделать тонкий намёк, ибо игрок говорил вполне искренне, и мне это нравилось.
  - Стать адептом Тёмного? Нет, кровавые человеческие жертвоприношения даже виртуальные - это без меня, - презрительно выдохнул тот.
  - Нет, - от его столь резких слов я даже смутился. - Имеется одно средство, способное любого человека сделать магом жизни без каких-либо сильных ограничений.
  - Хочу! - попытался воскликнуть бандит, но громко говорить он не мог. - Сколько это стоит? - спросил он, предварительно крепко выругавшись.
  - Неужели готов платить любые деньги? - спросил его, поразившись сильной эмоциональной реакции, воспринятой ментальным чутьём, которую впервые не смог разобрать на отдельные составляющие.
  - За магию жизни да, - уверенно подтвердил тот. - Впрочем, 'любых денег' заплатить не получится из-за ограничений на внесение сумм извне, но миллион золотых вполне смогу обеспечить. Или уже в реале, если не боишься раскрыться.
  - Интересно, что в ней для тебя такого ценного? - даже немного удивился такому резкому желанию расстаться со столь большими деньгами.
  - Ты разве ещё не знаешь о том, что целители в некоторых случаях способны омолодить своё физическое тело в реальности? Случай с той докторшей на форумах активно обсуждают, можешь взглянуть сам. Её самые серьёзные комиссии изучали, да и Корпорация официально подтвердила. Для неё это хорошая реклама, особенно на фоне попыток конкурентов выпятить некоторые недостатки. В форуме пишут, где-то ещё одно подтверждение нашли, но кто конкретно неясно. Целителей среди реальных игроков официально известно пока только двое, та самая старая докторша и ещё какая-то совсем юная девица. Но для второй это пока не актуально.
  - Нет, не знал, - сильно помотал головой, ибо новости просто шокировали.
  Я хорошо знал о тесной связи внутреннего чувственного представления человека о себе самом и его внешним обликом. Одно может влиять на другое и наоборот. Но чтобы воздействие игровой механики могло так повлиять на физическое тело и обратить вспять естественные возрастные циклы - это действительно прорыв. И как это можно объяснить, пока не знаю. Разве только если сработала какая-то неизвестная мне ошибка в программном коде нейринта. В принципе, подобное вполне может быть, если в канал обмена между 'пользовательским ядром' и 'системой поддержания телесного тонуса' стали проходить лишние данные. И всё равно странно, там над защитой серьёзный коллектив поработал. А если это специальная закладка...
  - Теперь будешь знать, - усмехнулся мой пленник, не дав мне додумать. - В реальности мне сейчас почти семьдесят лет, и за шанс снова стать молодым готов хорошо заплатить, денег не жалко, иначе уже опасаюсь вылезать из капсулы, здоровье совсем ни к чёрту.
  - У меня тоже будут дополнительные условия, - намного остудил порыв энтузиазма этого 'старичка'. - С бандитами я предпочитаю дел не иметь.
  - Ради такого дела готов даже удалить текущего персонажа, хотя, конечно, не хочется, много в него вложено, - тихо вздохнул тот, понимая, что другим способом шанса вернуть молодость не получится.
  - Будет достаточно подробного рассказа о вашем нынешнем интересе ко мне лично и клятвы Богам в Храме о добровольном отказе от всех вредных привычек, особенно желания поживиться за чужой счёт с применением насилия. Хотя против грабежа самих грабителей Боги точно не будут возражать, - сходу придумал устраивающие меня условия будущей сделки.
  - А почему не ставишь условие сохранения тайны? Если другие узнают о такой возможности, тебе придётся ой как несладко, даже в реале активно искать станут, - с явным подозрением в голосе спросил пленник.
  - Да какая там тайна! - легко отмахнулся от столь прозрачного намёка. - Могу всем желающим подробно рассказать. Для начала нужно совершить какой-либо подвиг и в качестве награды попасть в 'край забытых героев'. Там найти лесное озеро за забором из плотоядных кустов, где и можно обрести ценный ингредиент, если, конечно, получится. Даже картой тех мест запросто поделюсь. Вот только около озера обитает Лич почти четырёхсотого уровня и некоторое количество нежити двухсотого.
  - Если всё так, как ты рассказываешь, ценность подобной информации действительно близка к нулю. Но ведь ты сам как-то справился? - не сдавался тот.
  - Просто повезло, - вздохнул я, изображая далеко не самые приятные воспоминания. - И сильно сомневаюсь, что это 'повезло' можно будет повторить ещё раз, - тут, кстати, даже не врал, так как в точности повторить мои действия действительно уже не получится.
  - Хорошо, верю, но почему до сих пор сам не стал целителем? - вот ведь настырный, поглядев со стороны, даже не скажешь, кто тут кого допрашивает.
  - Магу жизни потом невозможно освоить обычную магию, - опять ведь почти не соврал.
  Ритуал наложения матрицы ауры, с чего и начиналась 'интегральная магия', для 'естественных магов', к которым относились целители, уже не подходил. Им требовалось перестраивать собственную ауру через Великие Камни, а затем создавать свою версию магии, как пришлось это сделать мне. Впрочем, об этом тут пока ещё никто не знает.
  - Даже если так, всё равно выбрось пустую надежду. Поверь моему жизненному опыту, Академия совсем не для тебя, ты слишком независим. Там таких быстро обламывают, дабы потом доить как коров и стричь как баранов, - попытался переубедить меня пленник.
  - Если сейчас передумаю, тогда тебе уже ничего не достанется, - ехидно заметил в ответ на его попытку отговорить меня от придуманных специально для него планов. - Второй раз я к тому Личу даже за миллион не полезу.
  - Как знаешь, как знаешь, - вздохнул тот. - Итак, что ты хотел узнать, прежде чем мы заключим договор? - наконец-то перешел он к более интересному для меня делу.
  - Предатель! - тихо прошипел второй ночной гость.
  - Нет, Хаз, я просто благоразумная личность, - усмехнулся первый. - Как ты думаешь, почему здесь ещё нет стражи, и против нас ещё не использовали твой же 'походный набор'? Я точно не выдержу пыток, потому мой выбор вполне очевиден. Да и тебе рекомендую немного подумать.
  - Ну, к столь видному адепту Братства, возможно, у меня найдётся другое неплохое предложение... - наугад кинул пробный шар, прикинув кем, случайно, может оказаться этот местный житель сотого уровня, не банальным бандитом же.
  И, судя по тому, как тот после моего заявления практически перестал дышать, попал. А пока тот претворялся мёртвым, ощутивший некоторое ослабление паралича игрок рассказал мне о причинах их появления тут. Воровская гильдия приметила меня с самого первого дня пребывания в городе, как и ещё нескольких потенциальных клиентов. Во всех гостиницах и постоянных дворах у них имелись свои тайные информаторы и непосредственные помощники. У богатых купцов и аристократов имелась охрана и сильные амулеты, потому 'работать' с ними было сложно. Впрочем, воровскую гильдию сложности редко останавливали. Если точно определить, что у клиента есть при себе и как вооружена его охрана, то можно подобрать эффективные средства противодействия. А вот всякие непонятные одиночки, показывающие неподобающий своему уровню и окружению достаток, у опытных воров вызывали некоторое опасение, так как сложно было определить, с чем придётся столкнуться. Именно потому нас с Лиявой до сего дня и не трогали, продолжая вести скрытное наблюдение. Больше всего воры, кстати, опасались не меня, а девушку. Она им казалась совсем уж подозрительной, к тому же магиня. Но потом она куда-то исчезла, а я сразу же вляпался в историю, в результате которой воровская гильдия потеряла свою основную базу в городе. Совет авторитетов это дело оставить без должного ответа не смог, и на срочной воровской сходке было принято решение по-тихому взять наглеца, а затем хорошо покарать. Смерти за совершенное им дело явно мало, а вот обращение в раба и долгие годы истязаний на подпольном серебряном руднике - самое то. На мой вопрос, как они собирались удерживать в рабах игрока, который может просто покинуть игру и всё, мне рассказали об некоторых особенностях 'эликсира подавления воли', не отраженных в его официальном описании. Принявший его становился своеобразным наркоманом, испытывающим редкие пики сильного наслаждения от унижения, боли и страданий. И долго без всего этого уже не мог обходиться. То есть, даже покинув виртуальный мир, он вскоре снова сильно хотел окунуться в него в прежней роли. Естественно, действовало это именно так не на всех игроков, и срок действия тоже был чем-то ограничен, но всё равно перспективы не радовали. Я не понимал, почему Корпорация оставила такие явные уязвимости, связывающие игровой мир с реальностью, это ведь явная возможность нанести большой вред её репутации, если что-то подобное станет широко известно. Мне оставалось лишь поверить бандиту на слово, ибо теоретически такая возможность действительно была, несмотря на встроенную в имплант защиту от всего подобного. Для захвата отчаянного смельчака воры наняли лучшего в королевстве профессионала по таким делам, благо он в это время был в городе, и придали ему помощника из своего числа, обладающего бессмертием, на случай если жертва действительно окажется слишком сильна. Собственно, профессионал - это мой второй гость Хаз. Он был одиночкой и не входил в воровскую гильдию, хотя и имел звание мастера-наставника по этой непростой профессии. Про Братство Треугольника Гриф, именно так звали в этом мире пленённого игрока, ничего не слышал. Спрашивал аккуратно, чуть ли не на одних намёках, и по улавливаемым эмоциям понял - воровская гильдия тут тоже не при делах. Потому узнав всё необходимое, перенёс медленно отходящего от паралича игрока в свою спальню, дабы поговорить с Хазом без лишних ушей. Тот этот момент оценил по достоинству, и действительно пошел на контакт, пытаясь вызнать, откуда мне известно про Братство Треугольника и как я смог вычислить лично его. Показал ему перстень агента, спросив, узнаёт ли он эту безделушку. Тот сильно удивился, причём не самому перстню, а тому факту, что он оказался в руках у такого слабого человека как я. В ответ спросил его, пошел бы он на дело, заранее узнав про мой высокий уровень. Против такого убойного аргумента ему нечего было выставить, и он стал интересоваться моим предложением, даже не удивившись его сути. Мне хотелось пообщаться с теми, кто стоял у основания Братства, и не важно, в каком именно виде они сейчас пребывают. Также интерес представляли некоторые непонятные артефакты того времени. Несмотря на обширность полученных у Первомага знаний, в них не нашлось магем, способных формировать пространственные карманы. Разглядеть плетения в моей собственной сумке контрабандиста не представлялось возможным, так как они находились где-то за границей этого мира. И ещё имелись некоторые догадки, где можно поискать магов-учёных, которые некогда стояли у истоков Братства, для этого мне и требовались артефакты того времени. Естественно, всё это я не стал рассказывать Хазу, договорившись о вариантах оплаты за сведения в виде редких магических вещей или другой ценной информации. У меня пока нет собственных претензий к Братству, если оно держится в стороне от беспредела, творимого некоторыми игроками, примкнувшими к воровским гильдиям. От их деятельности Хаз и сам не был в восторге, но его обязывали оказывать гильдии помощь старые договорённости. Посоветовал ему передать руководителям гильдии мой настоятельный совет самим разобраться с такими уродами, сразу же выдавая их страже. Иначе в следующий раз они одним потерянным трактиром уже не отделаются. Когда паралич спал, я проводил гостя, выписав ему чек на один золотой с парой контрольных медяков, как вариант своего обратного адреса для последующей переписки. Здесь имелась и обычная почта, но через короткие комментарии к банковским переводам было гораздо удобнее работать, так как они отображались в чековой книжке при приходе суммы перевода, которая не должна быть меньше одного золотого. Адепт Братства не обещал быстрого отклика, по его словам, те, кто меня интересует, обитали слишком далеко от этих мест, и у него с ними отсутствовала прямая связь. И даже когда он с ними пообщается, особых надежд питать не стоит, ибо моё предложение сильно похоже на не очень грамотную попытку выхода тайной канцелярии на весьма значимых существ, которые не желают лишний раз показываться ей на глаза. Но хоть пообещал передать контакт, на большее я сам и не рассчитывал.
  
  Трофеи, взятые с гостей, я, естественно, возвращать не стал, впрочем, они и не просили. Особенный интерес представлял воровской перстень.
  'Высший амулет вора. Материалы - мифрил, золото, платина, истинное серебро и алмаз. Способен дистанционно накладывать проклятья потери внимания третей степени, глубокого сна четвёрной, и краткой амнезии второй. Эффективные дистанции воздействия от 1 до 35 метров, возможна работа по групповой цели. Максимально известный уровень фонового отвода глаз от своего владельца (вариант невидимости действующий только на людей и других разумных). Имеется функция сокрытия присутствия амулета на руке и иллюзорного изменения собственного внешнего вида. Внимание!!! При обнаружении стражей владельцу грозит наказание в виде каторжных работ'.
  Но перстень привлёк меня не только своими выдающимися характеристиками. Он являлся практически родным братом амулета агента тайной канцелярии. Однотипные материалы и конструктивные элементы, а кристалл-усилитель вообще полностью идентичен, как внешне, так и внутренне. И управляющее фокусировкой выходящего луча плетение здесь было целым. Пересчитав его на пригодный для меня вариант, можно было починить перстень агента. А вот системой личной привязки воровской амулет не обладал. Можно даже догадаться почему - такой вещью владеет сильнейший или опытнейший.
  Из других трофеев заслуживал внимания ещё перстень с магическим щитом силы. Сам щит был не таким уж и мощным, сказывался малый объём внутреннего накопителя, интерес представляли оригинальные технические решения, применённые при его создании. Такой щит мог выдержать неожиданный единичный удар практически любой мощности из-за функции двойных оболочек и системы распределения энергии между ними. Обычный щит силы такой возможностью не обладал. У него имелись вполне очевидные недостатки, и во многих случаях он даже уступал сильно развитому естественному щиту ауры. К примеру, точечное воздействие большой интенсивности на оболочку приводило к её гарантированному прорыву. От чего был полностью избавлен доставшийся мне трофей. При прорыве внешней оболочки вторая в том месте мгновенно получала резкое дополнительное усиление. Против множественных пропущенных атак такой щит не поможет, быстро истощившись, зато спасёт своего владельца от неожиданного подлого удара. Та же одиночная 'ледяная стрела' против него ничего не сделает. Стоит заняться пересчётом и переделкой своего нынешнего щита, взяв доставшийся трофей за основу, несмотря на всю сложность такой работы, конечный результат того стоит.
  Ещё одна 'воровская штучка', выполненная в виде неприметного браслета, являлась универсальной отмычкой для незаметного прохождения различных вариантов магических сигнальных систем. За владение ей тоже полагалась каторга, а мой интерес заключался в создании собственных сигнальных систем, против которых она будет совершенно бесполезна, ибо не только одни воры могут иметь подобные инструменты, помогающие незаметно сунуть нос в чужие дела. Да и разобраться с различными механизмами противодействия магическим системам тоже крайне необходимо. Не всё же можно проломить лишь одной грубой силой.
  Даже 'кинжал боли', выглядящий крайне несерьёзной игрушкой длиной в десять сантиметров вместе с ручкой, представлял немалый исследовательский интерес, ибо эффект воздействия достигался с помощью магии жизни. Причём очень оригинально воздействуя на болевые рецепторы, не повреждая их. Вместе с болевым воздействием кинжал поддерживал активное сознание жертвы, неплохо укрепляя его. Такую 'игрушку' можно использовать не только для пыток, но и для активации аурного щита у новичков. А если разобраться с принципом действия укрепляющих сознание воздействий, то это немного расширит мои целительские способности.
  Вот с эликсиром подавления воли ничего сделать нельзя, кроме уничтожения или использования по прямому назначению. Навыков изучения готовых алхимических произведений мне и так не хватало, а тут ещё замешивалась какая-то 'тёмная магия', о которой я совсем ничего не знаю. Про 'метки убийцы' Граф мне кое-что рассказал. Чтобы такая метка не появлялась, убийце требовалось посвятить смерть своей жертвы Тёмному Божеству. Тогда тот берёт смерть на себя, а сам убийца остаётся чистеньким перед стражей. Но за любые дела с Тёмным Божеством приходится дорого расплачиваться, если случайно поймают, тут каторгой точно не отделаешься. Впрочем, метка убийцы со временем исчезает сама, стоит лишь переждать пару месяцев вдали от городов. Был и ещё один быстрый вариант - иметь доступ к коррумпированным офицерам стражи, у тех имелся особый амулет, способный удалять подобные метки. Позже узнал, что и мой перстень агента тайной канцелярии тоже обладал такой скрытой возможностью наряду со многими другими.
  
  Четвёртая глава. Новая обуза и торговые страсти.
  
  В общем, от прихода ночных гостей лично для меня получились лишь одни плюсы. Да, теперь стоит ожидать новой мести со стороны воровской гильдии города, но пока они там соберутся и что-либо придумают, я буду уже в другом месте. Утром сопроводил Грифа в Храм, где тот принёс клятву понятно у какого алтаря, после чего заплатив мне обещанный миллион чеком, обрёл заветную склянку. Как же он радовался появившейся в его описании дополнительной надписи 'Целитель 1 уровня', при этом его собственный уровень персонажа не изменился. Он рассказал и о том, зачем ему потребовалось вкладывать деньги в этот самый уровень. Местные жители, по его словам, при общении с игроками ориентируются именно на него. Для них это особый показатель личного достоинства. Для игрока с низким уровнем многие двери остаются плотно закрытыми. Даже в воровскую гильдию можно полноправно войти только с шестидесятого. Иначе приходилось долго шестерить на более опытных товарищей. С ремесленными гильдиями ситуация чуть проще, но и там обрести статус независимого подмастерья-помощника удастся лишь с тридцатого, до этого придётся ходить под каким-либо мастером, работая исключительно на него. Получать же уровни в самой игре тяжело и не совсем понятно, за что их дают. Старые правила из других игр похожего направления тут или работают плохо или не работают вовсе. Если много работать, осваивая сложные профессии или качая силу, уровень поднимался, но не так быстро, как некоторым бы хотелось. Простым убийством лесных зверюшек опыт набирался очень медленно. В зачёт шло только реальное мастерство выслеживания и поражения добычи. Для роста приходилось выслеживать всё более и более сильных зверей, количество убийств однотипных совершенно ничего не давало. Охота тоже не являлась простым делом и требовала серьёзной подготовки и дорогой экипировки. Тренировки с оружием под присмотром опытных наставников были куда полезнее, но требовали немалых финансовых затрат. Деньги, особенно большие деньги, вообще помогали быстрее перепрыгнуть многие барьеры без долгих утомительных тренировок, но выше семидесятого уровня таким образом скакнуть было невозможно. Гриф предложил потратить его миллион именно на повышение моего уровня, обещая резкое возрастание доходов в игре и вообще больше интересных заданий от местных, но я, понятное дело, от такой 'халявы' тактично отказался, мотивируя возрастанием сложности поступления в Академию, что действительно было правдой. Затем нас как-то нашел стражник и передал мне просьбу Бургомистра немедленно навестить его. Недолго дали мне погулять на свободе, найдя какое-то очень важное дело. Пожелав бывшему бандиту успехов в деле освоения магии и обретения новой молодости, отправился к Лэру Санти.
  
  Тот опять, прежде чем начать говорить о деле, стал меня откармливать и попытался незаметно напоить. А в процессе постоянно говорил о своём городе и об огромных перспективах, которые он дарует своим жителям. Как же, единственный в королевстве порт, самые крупные торговые ворота. По суше много товара не перевезти, зато по морю... и даже нашествие пришлых, хоть и принесло свои неприятные моменты, лишь способствует расцвету торговли. Даже столица не сможет конкурировать с его городом по всему, что, так или иначе, касается коммерции. Мне же говорить Бургомистр просто не давал до тех пор, пока я опять не показал среднего опьянения. Вот тогда мы снова перебрались в его кабинет для серьёзного разговора.
  - Каковы ваши планы на дальнейшую жизнь, Димиус? - спросил Лэр Санти.
  - По завершению ярмарки собираюсь добраться до столицы и попытаться поступить в Академию. Хочу стать настоящим магом, - высказал ему немного откорректированную в сторону краткости версию моих планов.
  Поступить в Академию я действительно хотел. Мне требовалось надёжное прикрытие для собственных занятий и получения официального статуса мага. Да и просто прослушать цикл лекций по современным базовым основам было бы очень неплохо. Полученные от Первомага знания, мягко говоря - во многом сильно устарели. За долгие века его затворничества, сообществом магов было накоплено много нового, и от знакомства со всем этим я только выиграю. Благо для этого не требовалось давать клятв и принимать на себя какие-либо обязательства, достаточно лишь заплатить десять тысяч золотых. Можно было вдвое сократить расходы, сдав сложные вступительные экзамены. Зачисление на платный курс Академии давал право посещать тамошнюю библиотеку и покупать книги по магии в специальных лавках с большой скидкой.
  - Весьма достойное желание, Димиус, весьма достойное, - покачал головой Бургомистр, при этом выражая некоторое неудовольствие. - Но может, вы попробуете найти для себя занятие в этом городе? К примеру, сейчас открылось вакантное место старшего офицера городской стражи. После всего, что вы недавно совершили, появление вас на этом месте будет воспринято всеми с большой радостью.
  В ответ я лишь помотал головой, показывая своё нежелание идти служить, даже сразу на офицерскую должность. Если начнёт принуждать - тогда ещё подумаю, но пока меня явно пытаются уговорить без особого давления.
  - Подумайте хорошенько, ведь всего через полгода уйдёт на повышение здешний начальник королевской таможни, после чего он будет отозван в столицу ко двору Его Величества. Если я немного похлопочу, его место можете занять вы, как старший офицер. Знаете, какие перспективы это откроет перед вами?
  - Догадываюсь, - усмехнулся в ответ на такое интересное предложение. - Начальники таможни крайне редко бывают бедными людьми, скорее наоборот.
  - Вот видите, как мы хорошо понимаем друг друга... - сразу же заулыбался Бургомистр, уже отчего-то решивший, что ему удалось завербовать меня.
  - Однако, несмотря на все возможные перспективы, вынужден отказаться, - своими словами быстро стёр улыбку с лица своего собеседника. - Во-первых, я отнюдь не беден, и деньги сами по себе не имеют для меня особой ценности. Как и слава, впрочем. Во-вторых, у меня имеется недвижимость в столице, причём в престижном районе. Вы должны прекрасно знать, что произойдёт, если я там слишком долго не буду появляться. И, в-третьих, у меня наличествуют некоторые важные обязательства перед самим собой, заставляющие поступать так.
  После моей достаточно эмоциональной тирады Бургомистр надолго задумался, после чего налил себе полный бокал вина.
  - Теперь я точно могу сказать - Боги никогда не ошибаются, - тихо заметил он, опустошив бокал и наполнив его ещё раз.
  - Кстати, как прошло ваше посещение Храма? - спросил его я. - Удалось ли справиться с бедой?
  - Благодарю за ваш совет, - утвердительно кивнул головой Лэр Санти. - Моя супруга полностью пришла в чувства и даже забыла обо всём произошедшем с ней. А вот дочь... - он снова остановился, внимательно взглянув в мою сторону. - Именно потому мы с вами сейчас и беседуем, - нехотя продолжил он. - Богиня лишь временно утолила её душевную боль, так велика она была. Но Богиня ещё рассказала ей, что для полного исцеления она должна исполнить древний закон, предписывающий девушке, оказавшейся в подобной ситуации, полностью отдать себя тому мужчине, кто её спас без всяких условий со своей стороны. Стать для него желанной и искренне восхищаться им. Только так она сможет позабыть всё плохое и снова обрести веру в себя и волю к жизни, других вариантов попросту нет. Даже Боги тут бессильны, потому-то и существует тот самый закон.
  'Вот уж удружила, так удружила...' - про себя мысленно обругал хитрую Богиню, решившую позаботиться о моём временном одиночестве. 'Только этого мне сейчас и не хватало', - продолжал сокрушаться о нарушении собственных планов, провести несколько дней в полном одиночестве. Да и потом девица может помешать осуществлению многих задумок. Опять же о её безопасности придётся серьёзно позаботиться, она ведь не бессмертный игрок, первая смерть станет для неё последней. А её папаша, сидящий сейчас напротив, мне такое дело точно не простит. Недаром он так настойчиво предлагал перейти под его крыло, хорошо понимает, что к чему. Видя моё внутреннее раздражение и долгую задумчивость, Бургомистр решил немного успокоить:
  - Не переживайте Димиус, Ладия сильно не помешает вашим планам. Она готовит не хуже собственной матери и умеет много другого, в том числе совершенно несвойственного девушке из благородного семейства. А чтобы у вас в столице не возникало особых проблем, я напишу несколько рекомендательных писем, в том числе самому Архимагу, являющемуся моим старым приятелем. Как мы вместе с ним когда-то бунтовщиков гоняли... - он закатил глаза, погружаясь в воспоминания своего боевого прошлого.
  
  В итоге разговора я ушел от него не один. Его дочь Ладия и в одежде оказалась весьма миловидной девушкой примерно двадцати лет, причём имела уже полный сороковой уровень. Относительно короткие густые тёмные волосы до плеч, карие глаза, миловидное лицо, вполне гармоничная фигура, на которую мужчине приятно посмотреть с тайным желанием чего-то большего. Девушка смотрела в мою сторону с настоящим благоговением, и я не очень понимал, что от неё можно ожидать, ибо о какой-либо адекватности говорить не приходилось. А ведь теперь её придётся учить основам выживания, начиная с самых азов. Те амулеты, которые ей достались от папаши, против серьёзной опасности не сильно помогут. Впрочем, стоит посмотреть внимательнее, может что-то и пригодится.
  - Предъявить все амулеты к осмотру! - скомандовал ей, когда мы оказались в моём номере наедине.
  - Абсолютно все? - переспросила меня девушка, почему-то сильно смутившись.
  - Да, все! - не оставил ей даже маленькой толики сомнений.
  Она стала снимать с себя и класть на стол сначала перстни, потом браслеты, достала пару заколок из пышных волос, а затем, сильно покраснев, стала снимать с себя платье, дабы добраться до красивого матерчатого пояса, прятавшегося на её талии.
  'Пояс невесты. Существенно повышает женскую привлекательность на брачном ложе и полностью блокирует болевые ощущения самого первого раза. Позволяет вкусить наиболее полно истинную радость супружеской жизни', - вот что, оказывается, больше всего смущало её.
  Занятная вещица, о существовании которой я бы даже и подумать не смог. По моему представлению сейчас у здешних женщин, в связи с разгулом бандитизма, скорее будет спрос на 'пояса верности', не позволяющие совершить насилие. А что, идея вполне реализуема. Внешне такой же пояс из особой ткани, плюс вышивка нитями из истинного серебра. Действует как малый щит силы в кое-каком месте. Можно добиться максимального уровня концентрации поля за счёт ауры владелицы. Тогда её можно будет только убить, но не изнасиловать. Придётся хорошенько повозиться с системой управления, дабы этот 'пояс верности' не мешал естественным отправлениям. Для снятия потребуется специальный ключ, который, к примеру, можно хранить в банковской ячейке. Ага, а для особых ценителей женской красоты тайно предлагать одноразовые отмычки. 'Как появится лишнее время, обязательно займусь, пока пустующую рыночную нишу никто не занял', - возникшая идея помогла мне справиться с хмурым настроением.
  Остальные амулеты девушки действительно не могли обеспечить достаточную, по моему представлению, безопасность. Браслет со щитом оказался откровенно слабым. Да, пяток лёгких стрел из лука и пару арбалетных болтов он задержит, или только один весьма средненький огненный шар, после чего его накопитель опустеет. Возможностью подзарядки от ауры владельца амулет не обладает, да и магема щита в нём какая-то кривая, а потому малоэффективная. Короче, мусор, вся ценность которого заключается исключительно в красивом корпусе. Придётся временно отдать Ладии тот перстень, который мне оставили воры. Потом сделаю для неё магическую одежду с качественной защитой. С бижутерией близкого уровня мне пока не справиться, нужно пересчитывать множество плетений для уменьшения их размера и учиться работать с драгоценными металлами.
  Атакующий амулет в виде перстня тоже сильно разочаровал. Самая обычная молния средней мощности, заряда накопителя хватит только на три выстрела. И опять без подзарядки от пользователя да ещё с кривыми магемами. Самонаведения по зрачку хозяина нет, нужно рукой направить перстень на цель, только тогда произойдёт автоматический захват. Так запросто можно случайно поджарить кого-то постороннего, если тот окажется поблизости. Усовершенствовать такой амулет не удастся, пойдёт на выброс или скорее - в продажу. Потом сделаю эффективную замену, примерно такую же, как досталась Богине, причём с кое-какими усовершенствованиями, ибо ценные мысли пришли сильно позже изготовления первого экземпляра.
  А вот заколки для волос мне действительно понравились. Они обеспечивали неплохую защиту от целого ряда проклятий, к которым, судя по описанию, относится отвод глаз и обычный гипноз. Остальная бытовая магическая мелочь тоже попала к условно-полезным предметам, к примеру, перстень-пробник пищи и напитков, определяющий наличие в них яда. Мне лично такое не требуется, я проглочу любой яд и даже не замечу, а вот для других людей, особенно из высшего общества, весьма актуально.
  Выдав девушке подробную инструкцию, как ей требуется себя вести на улице и в общественных местах, категорически не отдаляясь от меня дальше пары метров, ибо только так я смогу отразить любое посягательство на её жизнь, озадачился изучением аукционного каталога, доставленного сегодня утром в номер. Завтра начинаются торги, потому стоит к ним хорошо подготовиться. Ладия тоже не сидела без дела, занявшись вязанием, хотя я и видел её большое желание пообщаться. Воспитание взяло верх над желанием, и она лишь иногда посматривала в мою сторону.
  
  Больше всего из аукционных лотов меня интересовали редкие материалы для алхимии и сырые драгоценные металлы, которых, к сожалению, выставлялось совсем мало, да и предварительные цены на них не радовали. Найти их в земле с помощью пространственного чутья было невозможно. Они ведь не принимают определённую форму, а работать поисковиком на атомном уровне я пока не способен. Потому придётся закупать всё необходимое на аукционе, благо деньги теперь есть. Сырого мифрила заявлено там суммарно чуть больше четырёх килограмм, полкило истинного серебра, двадцать грамм платины. Зато хватало самородного золота, но мне оно для работы практически не требовалось. При большой необходимости можно пустить в дело имеющиеся империалы, их всё равно так просто не продашь. А вот местные 'золотые' монеты для использования в качестве сырья под амулеты совершенно не годилось. Ибо золото в них полностью отсутствовало. На них шел какой-то секретный сплав, по виду очень похожий на золото, который был гораздо легче и прочнее него. Что для самих монет скорее благо, да и здешних обитателей отсутствие золота в 'золотых' не сильно волновало, они давно привыкли к такой форме используемых наличных денег. Изредка встречались ещё и настоящие старые золотые монеты, помимо империалов, но они считались нумизматическими редкостями и не шли в денежный оборот. Однако мне это не сильно интересно, амулетному мастеру мифрил и истинное серебро были куда полезнее золота. Среди выставляемых лотов имелись простые изделия из этих металлов, к примеру, специальные нити для вышивания, но их цена уже превышала сырой металл. И всё равно придётся за них поторговаться, так как мои потенциальные потребности оцениваются куда выше имеющегося предложения.
  Далее некоторый интерес представляли магические изделия. Пролистав больше половины каталога, я так и не нашел за что стоит серьёзно побороться. Усиленная магией броня, несмотря на свою немалую цену, сильно уступала моим собственным изделиям из ткани в ближайшей перспективе. Оружие - тут даже и не знаю, привык работать посохом и кинжалом. Лучшего, чем есть у меня, здесь точно не найти. Да, есть достаточно интересные мечи и шпаги, но опять же это совсем не мой профиль. Был бы аристократом - пришлось бы обязательно носить на поясе атрибут своего высокого положения в обществе. Вот только обрести дворянство здесь крайне сложно. Игроку потребуется совершить серьёзный подвиг и получить за него соответствующую награду от какого-либо Короля, или же есть вариант поступить к нему на службу и сделать карьеру. Если б я сегодня согласился с предложением Бургомистра, то через десять лет вошел бы в число местных аристократов и везде ходил при мече или шпаге. Для простых людей открытое ношение статусного оружия разрешалось только за пределами крупных городов, иначе следовал крупный штраф или каторжные работы. Впрочем, в городах им почти любое оружие открыто носить запрещалось. В заплечном мешке или специальном чехле - пожалуйста, но никак не в боеготовом состоянии. Исключение составляли лишь кинжалы, они считались элементом одежды, и боевые амулеты, которые рекомендовалось носить скрытно.
  С амулетами на аукционе дело обстояло не сильно лучше, чем с оружием. Радовали лишь цены, примерный аналог так не понравившегося мне браслета со щитом предварительно оценивался в сорок тысяч, а перстень с молнией в пятьдесят. Несмотря на относительную простоту такого амулета, он считался ценным, так как молния легко пробивала аурные щиты и магические щиты силы, просто не замечая их. Вернее - магические щиты силы против неё были условно эффективны, так как срывали работу систем наведения многих амулетов и боевых свитков. Но далеко не всех, к примеру, мои подобные изделия используют наведение по зрачку глаза. Куда смотришь - туда и попадёшь. Тут имеющийся у противника щит силы ничем не помешает. Да, от молнии можно легко защититься металлическими доспехами или специальной одеждой с проводящим слоем, правда, далеко не все будут постоянно носить кольчугу или латный доспех, а специальная одежда для горных мастеров стоит слишком дорого.
  Магические изделия с функцией подпитки от ауры пользователя сразу удваивались в цене. Маги бесплатно не работают, а свитки ауры весьма недёшевы, потому такая разница не вызывала особого удивления. Причём самозаряжающихся магических изделий на предстоящем аукционе можно было пересчитать по пальцам пары рук. Только самый конец длинного списка амулетов привлёк моё внимание. Там представлялись неработоспособные, повреждённые, а также просто неизвестные амулеты и непонятные артефакты. Предварительные цены на них начинались всего лишь с дюжины золотых, ибо спрос на такое добро никто не мог спрогнозировать. Даже просто разбирать их на ценные конструктивные материалы было небезопасно, о чём уведомлялось отдельным образом.
  Магическая одежда заставила меня внимательно изучить всё доступное предложение, ибо при изготовлении своих будущих изделий во многом придётся ориентироваться на что-то подобное. Имеет смысл даже кое-что купить. Вот, к примеру, та красивая длиннополая шляпа, со встроенной 'сигнальной сетью', 'магическим биноклем' и какой-то особенной функцией зрения в темноте. И пусть сеть действует всего на сотню метров, а бинокль четырёхкратный, зато это уникальное изделие известного мастера периода самого расцвета Империи. Второго такого нет, и никогда не будет. Причём имеется дополнительная приписка - 'магические функции предмета полностью не определены'. Можно потом позаимствовать плетения, пересчитать их и делать свои аналоги. Стартовая цена в двести тысяч вполне подъёмна для моего кошелька, но если её станут активно повышать, пожалуй, откажусь.
  Дальше следовал список не магического антиквариата и изделий для повышения личного престижа. С удивлением обнаружил аналоги собственной ложки и вилки, предлагавшиеся к торгу начиная от пяти тысяч за штуку, да и была их всего неполная дюжина штук. Коли так, к имеющемуся набору стоит приобрести ещё столовый нож и специальную инкрустированную овальную коробочку, дабы получился полный столовый комплект. Меня уже просветили на счёт необходимости использования собственных столовых приборов даже в ресторанах, а в гостях так и подавно. Фишка заключалась в возможности незаметно наложить особое проклятье через подложенные гостю столовые приборы, над которыми поколдовал опытный маг или же недруг воспользовался специальным амулетом. Подобное непотребство широко практиковала знать и некоторые купцы при заключении сделок. Потому даже на приёмы в королевский дворец стоило ходить исключительно со своими приборами, это не считалось недоверием к хозяевам, просто обычной предусмотрительностью и возможностью продемонстрировать свой достаток. Именно потому подобные антикварные изделия здесь так высоко ценились. Для меня лично какие-либо проклятия не страшны, но придётся соответствовать выбранной роли, тратя немалые средства на всякую ерунду.
  Раздел драгоценных камней заинтересовал исключительно с точки зрения, сколько я получу за продажу собственных лотов, которые оказались здесь вне всякой конкуренции. И по размерам и по качеству обработки. А ведь решил продать только всякий брак, как-то незаметно образовавшийся при освоении мной сложного искусства огранки. Предварительные цены, выставленные экспертами 'Торгового Дома', позволяли надеяться на ещё один миллион.
  Пролистав каталог до самого конца, вдруг обнаружил поднос со своим давно остывшим ужином на столике в гостиной комнате, и ночную темноту за окном. Увлёкся, однако. Ладия спокойно спала, сидя в кресле со спицами в руках, так и не дождавшись меня. Перенёс её на кровать, укрыв лёгким одеялом. Мне сон сейчас не требовался, потому занялся изготовлением нового боевого амулета из скорее добытого, чем купленного кусочка истинного серебра, которого впритык хватило лишь для закрепления управляющих магем. Основной же корпус браслета пришлось выполнить из золота, изрядно намучившись работой с полужидким металлом, пока он не принял нужную форму. Лучше подошел бы мифрил, как и истинное серебро, его можно формовать без расплавления, но мои запасы этого металла давно иссякли. Лишь с драгоценными камнями особых сложностей не возникало. Ладия не имела столь сильной ауры как Богиня Лиява, потому встроенный накопитель амулета должен обладать повышенной ёмкостью и потому заметно выделялся на фоне остальных камней. Из-за него и сам браслет стал несколько крупнее первого прототипа. Нововведения в конструкции обернулись специальным режимом тренировки, при котором боевые плетения формировались с минимальной мощностью заряда. В результате молния уже не могла убить, а лишь чувствительно ударяла током. Шар плазмы оставлял лёгкий ожог, а ледяная стрела - небольшой синяк. Воздушный кулак мягко отталкивал противника назад, а водяной клинок становился гибкой плетью, удары которой не приносили серьёзного ущерба здоровью, но были весьма неприятными. Тренировочный режим - очень полезная функция, особенно для того, кто раньше не использовал подобного оружия или не сталкивался с ним. Даже мне доставят немало удовольствия тренировочные спарринги со своей новой наложницей.
  
  Большой ежегодный аукцион в городе Вурпсь начинался с выставления породистых лошадей. Дочку Бургомистра сразу же опознали привратники при входе в большой аукционный зал, потому нам достались лучшие места в первом ряду. Даже платить не пришлось, ибо только один билет для участия в аукционе стоил сотню золотых, а за места на рядах приходилось платить дополнительно, причём, чем ближе к торговому подиуму - тем больше. И вообще 'Торговый Дом' зарабатывал везде, где только можно: аукционный каталог двадцать золотых по предварительному заказу, консультация специалиста 'Дома' по вставлению своего товара на тоги - три процента от конечной цены. Во столько же оценивалась работа брокера, позволяющего совершать покупки анонимно. Про билеты участников уже упоминал, но и для тех, кто не мог себе позволить участие в торгах, 'Дом' шел навстречу. Любой желающий мог купить билет на галёрку без права участия за дюжину золотых, дабы посмотреть своими глазами на редкие дорогие товары и кто что купит. И таких любопытных зрителей сейчас собралось никак не меньше тысячи человек. Не имелось никаких сомнений - там сейчас собралось немало тех, кто позже попробует поживиться чужим добром, потому придётся ещё сильнее повышать бдительность.
  Итак, торги стартовали после небольшого пафосного выступления хозяина заведения, в котором он поприветствовал всех участников и зрителей, пожелав первым удачных покупок, а вторым просто хорошего настроения. После трибуну занял ведущий с неизменным молотком и предложил господам делать ставки на первый лот.
  Верховые лошади стоили дорого. Самые непритязательные с виду кобылы, на которых можно нацепить сверху седло, продавались в городе минимум за три с половиной тысячи. Здесь же цены только начинались от пяти, но и сами кони существенно отличались от тех самых кобыл в лучшую сторону. Поначалу шли с молотка далеко не самые породистые и самые обученные лошади. Торги шли быстро, и конечная цена редко перепрыгивала семь-восемь тысяч. Потом стали выводить настоящих породистых скакунов, и за них началась весьма активная борьба, резко подбрасывая цены вверх.
  - Неужели ты не совсем желаешь купить нам пару хороших верховых лошадей? - неожиданно спросила меня Ладия, отмечая полное отсутствие интереса к бойким торгам на моём лице.
  - Нет, - с ответом поднял на неё свой взгляд. - Лошадь далеко не самое быстрое и удобное средство передвижения. Слишком часто получается - чем тише едешь - тем дальше будешь!
  Не рассказывать же о том, что просто не умею ездить верхом и тем более - ухаживать за лошадьми. Потому даже и не смотрю в их сторону. Девушка с большим сомнением взглянула на меня, но не нашла слов возражений, мой авторитет был для неё непререкаем. Нет - значит - нет!
  Вот другие богатые игроки как раз лошадьми активно интересовались. В завершении 'лошадиных аукционов' на торги выставили настоящего боевого коня рыцаря. Животное явно подвергалось воздействию магии жизни, и существенно превосходило других лошадей абсолютно по всем статям. Желающих приобрести этого красавца набралось чуть ли не половина зала, но быстро перевалившая триста тысяч цена, отсеяла большинство претендентов. Лишь двое реальных игроков продолжили активно торговаться, доведя конечную стоимость этого великолепного коня до полумиллиона золотых, после чего один претендент явно исчерпал свой лимит доступных средств.
  Следом за лошадьми пошли на продажу необходимые для них магические вещи. Уздечки, сёдла, стремена, попоны и многое другое. Меня заинтересовал один незнакомый амулет, позволяющий хозяину мысленно управлять своей лошадью на расстоянии, но я быстро вылетел с торгов, совершенно не пожелав платить за свой исследовательский интерес больше пятидесяти тысяч. Амулет ушел за втрое большую сумму, причём купил его новый владелец боевого коня. Тот вообще не жалел денег, уже потратив на своё четвероногое транспортное средство больше миллиона, уверенно скупая самые лучшие магические предметы. Он же продолжал лидировать в некоторых торгах, когда очередь дошла до доспехов и оружия. Действительно хочет рыцарем играть, судя по перечню его покупок: усиленный магией тяжелый рыцарский доспех, непробиваемый обычным оружием щит, красивейший артефактный меч, полностью игнорирующий аурные и магические щиты, копьё с дополнительным магическим уроном противнику, подобный же шестопёр и ещё приличная часть иного холодного оружия. Неизвестный богач сорил деньгами, скупая всё, что только ему понравится. По амулетам он тоже прошелся, но уже куда избирательнее. Явно хотел приобрести дополнительную защиту от магических атак, которой не обладала купленная им рыцарская броня, но имеющееся на аукционе предложение его не сильно радовало. Зато потратился на самый лучший боевой жезл, аж с двумя активными магическими функциями - молнией и шаром огня. Особенностью этого изделия являлся ёмкий встроенный накопитель из драгоценного камня, позволявший амулету выпустить не менее двух дюжин мощных зарядов без дополнительной подзарядки. Функция зарядки владельцем тоже присутствовала, хотя и отличалась слишком низкой скоростью. Впрочем, по моим нынешним меркам, даже такой боевой жезл относился к категории очень дорогого магического мусора из-за общей примитивности и громоздкости конструкции.
  С тем самым богатеем мне позже пришлось вести борьбу за ту особенную шляпу. Кроме него она никого в зале не заинтересовала из-за высокой стартовой цены и не до конца определённых магических свойств. Мне явно повезло, так как к тому времени большая часть его бюджета, похоже, была уже благополучно потрачена, потому я переплатил лишь тридцать тысяч выше старта. А может просто шляпа не очень вписывалась в выбранную им роль, кто знает. Вот только брошенный им в мою сторону взгляд сильно не понравился, в нём читалась неприкрытая угроза со стороны человека, который привык всегда добиваться своего. Хорошо хоть пересекаться на других лотах с ним больше не пришлось.
  
  После распродажи основной части магических вещей и антиквариата объявили часовой перерыв, дабы все желающие могли отдохнуть и немного подкрепиться. Еда и напитки предлагались участникам аукциона здесь же в зале, причём, совершенно бесплатно. Немало удивился такой неслыханной щедрости со стороны 'Дома'. Впрочем, какого-либо скрытого подвоха тоже не нашел, всё было сделано на самом высшем уровне. Немалая часть покупателей в конце перерыва покинула зал, тем самым завершив своё участие. Их места заняли другие участники, ибо вторая часть аукциона адресовалась несколько другой публике. Теперь на торги выставлялись товары более интересные мастерам самого разного профиля и купцам-перекупщикам. Именно последние и задавали верхнюю планку практически во всём, заранее зная, кому они потом всё перепродадут с хорошей наценкой. Особого интереса как у мастеров, так и у перекупщиков не вызвали лишь сломанные и неизвестные амулеты. Да, стартовая цена уверенно повышалась и там, но она только один раз превысила сотню золотых. Надо ли говорить, что все неликвиды удалось скупить мне?
  За драгоценные металлы случилась настоящая драка, многим они были нужны, и никто не хотел уступать. Но и переплачивать тоже никто не желал, уступая моей настойчивости, лишь когда стартовые цены удваивались. Хоть и имелось желание скупить всё, но заметив почти погасший блеск глаз одного солидного мастера, уступил ему последний килограммовый лот сырого мифрила, не став дальше повышать цену, когда все прочие претенденты благополучно отвалились. Оставшись без истинного серебра, мифрила и платины, перекупщики хорошо оторвались по золоту. Тут я им уже почти не мешал, пару раз влезая в торги просто для приличия, и в самый первый раз случайно выиграл лот на полтора килограмма чистейшей золотой пыли. Отметив заметно повышенную стартовую цену и мою предыдущую настойчивость, купцы вместе с мастерами решили посмотреть, как будут развиваться события и пропустили важный момент, когда молоток ведущего ударил в третий раз - 'Продано!' Больше подобных оплошностей они не допускали. В самом конце аукциона с молотка пошли предметы, не вошедшие в каталог. Но они тоже вызывали интерес только у мастеров и перекупщиков. Инструменты, расходные материалы, полезные мелочи, алхимические рецепты и личные дневники забытых мастеров далёкого прошлого. Многое из этого представляло для меня большую ценность, потому истратил последние средства со своего банковского счёта. Ничего, завтра 'Торговый Дом' компенсирует траты с солидной прибавкой, мои драгоценные камни продались все до единого.
  Последние торги завершились уже в ночной темноте. Несмотря на отсутствие физической деятельности, устал неимоверно. В одиночку разгрузить целый состав с углём было бы гораздо проще, чем тут просто поднимать вверх руку со своим номерком участника - сказывался навалившийся психологический откат. Ладия тоже выглядела сильно уставшей. Выкупленные лоты забирать не стал, воспользовавшись услугой по помещению покупок в арендованные банковские ячейки. Забрал лишь одну шляпу, с ней хотелось разобраться в самое ближайшее время.
  
  По дороге в гостиницу постоянно чувствовал за собой плотную слежку. Нас сопровождали несколько человек, и лишь присутствие бдительной стражи останавливало их от желания пообщаться. В ресторане за нами внимательно наблюдал уже другой шпионский состав. Несмотря на все попытки избежать чужого внимания, мне это не удалось. Интересно, стоит ли ждать очередных гостей этой ночью. С трудом объяснив сложившееся положение девушке, кое-как уложил её в кровать. Она предлагала немедленно вернуться к её отцу во дворец, где нас точно никто не побеспокоит, но я категорически отказался от такого варианта, ибо тем самым покажу свою слабость и потеряю доверие. Вместо этого устроил себе внеочередную тренировку по управлению аурой и жизненной силой, полностью скинув все усталостные симптомы. Затем устроился в гостиной комнате, старательно вспоминая прошедший день, дабы проанализировать кое-какие малозаметные нюансы торгов и ожидая визита гостей в любой момент. Впрочем, в этот раз гости оказались благоразумными и решили не приходить. Наверняка взяли платные консультации у воровской гильдии и вовремя поняли, куда лучше не лезть без специального приглашения.
  Ближе к утру, когда совсем надоело ждать, всё же отвлёкся для изучения вчерашней покупки. Если раньше мне попадались магические шедевры, выполненные из драгоценных металлов и камней, то теперь любовался великолепной составной конструкцией из разных материалов. Здесь магемы размещались в металлических нитях с внутренними каналами, а также в обработанных алхимией тканях и коже. Внешние слои несли плетения, увеличивающие прочность и заведовавшие восстановлением возможных повреждений. Эта самая обычная, на первый взгляд, шляпа, по защите головы могла поспорить со стальным шлемом. Естественно, опять всё упиралось в степень развития ауры владельца, так как встроенный накопитель выдающимися характеристиками совсем не обладал. Его должно было хватить лишь на отражение пары-тройки ударов топора или на спасение мозгов при падении с лошади.
  Но это не самое ценное в данном многофункциональном амулете. Главной изюминкой в нём была совершенно нестандартная 'сигнальная сеть', способная эффективно работать даже на ходу, хотя известные мне плетения с этой функцией всегда отличались жесткими требованиями статичного размещения. Такое плетение накидывалось на заранее определённую местность, к примеру, приусадебный участок, и тогда оно будет отслеживать проникновение на охраняемую территорию каких-либо движущихся объектов. Более сложные магемы позволяют определить или отфильтровать обнаруживаемые объекты по размеру, массе и форме. Но за дополнительные удобства приходится платить сниженной надёжностью работы всей системы, ибо для обработки поступающих с датчиков сигналов всё равно требуется простейший вычислитель на магическом принципе, имеющий кучу собственных недостатков. В доставшемся мне произведении магического искусства использовались совсем другие принципы. В нём не было той самой 'сети' с датчиками, вместо неё Великий Мастер прошлого реализовал принцип радара с подвижным сканирующим лучом. Даже с четырьмя отдельными лучами. Но это оказалось ещё не всё. Я впервые узнал о существовании магемы эффективного детектора ауры на расстоянии. Стоит отметить - аурой обладают не только люди и животные, она есть и у нежити, то есть у всех потенциально-опасных существ. Растения тоже обладают ею, но у них она сильно отличается по своей структуре. Вот только обнаружить присутствие чужой ауры магией удаётся лишь с весьма небольшого расстояния. Здесь же подобное ограничение как-то обошли. Правда, докопаться до принципа действия будет весьма непросто, а о повторении всей конструкции и вовсе пока не стоит даже задумываться. Кстати, реализация амулета в виде головного убора - это не прихоть создавшего его Мастера или особое требование заказчика. Плетения радара скрывались в переплетении металлических нитей, плотно пронизывающих внутренние слои широких полей шляпы. Только с таким размещением в пространстве они и могли создавать подвижные сканирующие лучи.
  Кроме обнаружения ауры, радар как-то улавливал ещё и тепловое излучение объектов, а все результаты своей работы передавал непосредственно на сетчатку глаза своего хозяина, значительно расширяя его зрительное восприятие. Причём этот эффект оставался при закрытых глазах. Ещё один интересный приём из арсенала магии жизни, о котором я не знал. Дальность сканирования пространства регулировалась в широких пределах, причём отдельно по каждому из четырёх лучей радара. Ограничивалась она лишь энергией, которую пользователь может передать амулету без сильного вреда для себя. Те самые, указанные в аукционном описании - сто метров мог потянуть самый обычный человек. Естественно, его аура при этом капитально просядет, хотя, в перспективе, при постоянном ношении шляпы, должна только хорошо развиваться. Мне же не поплохеет и при десяти километрах, вот только что делать с потоком поступающей информации, ибо для его обработки моих мозгов просто не хватит. Потому придётся постепенно привыкать и умело настраивать дальность обнаружения в зависимости от внешних условий.
  Последним сюрпризом амулета стал встроенный в него бинокль. Тут тоже древний Мастер существенно превзошел своих коллег, ибо такого изящного взаимодействия глаза и создаваемой магией внешней оптики я прежде нигде не встречал. Его кратность тоже не была чётко зафиксированной, просто добраться до системы управления без описания мог только опытный маг, хорошо разбирающийся в амулетах. Но стоило лишь до неё добраться, как сразу открывались новые функции сложного зрительного прибора, такие как расширение угла обзора, автоматическое приближение выбранных объёктов и многое другое.
  Короче, даже если удастся выцепить плетения и повторить своими силами лишь один 'бинокль', такие амулеты станут пользоваться хорошим спросом, ибо существенно превзойдут всё подобное. А вот аукционная цена, за которую мне продали магическую шляпу, показалась слишком низкой. Ибо я даже представить не могу, сколько времени, знаний и сил ушло у Великого Мастера на её изготовление. Мне без качественной автоматизации работы такое изделие пока не потянуть, даже имея перед глазами готовый образец. Особенно, если не понимаешь и половины того, как всё это работает. Вот когда мне удастся создать хотя бы самую общую теорию здешней магии - тогда можно говорить предметно. А пока приходится довольствоваться лишь пересчётом и небольшой модернизацией существующего наследия.
  
  Пятая глава. Поспешное бегство.
  
  Утром весь город пришел в движение. Ярмарка завершилась, народ стал активно разъезжаться. Проще всего было тем, кто передвигался по морю. Загрузив товарами корабли, они дружно покидали порт. Из окна номера прекрасно были видны многочисленные белые паруса кораблей, уходящих из бухты в открытое море. Наверняка некоторым их них придётся вскоре столкнуться с пиратами. Тем, кто продолжит свой путь к другим городам по дорогам королевства безопасности тоже никто не гарантирует. Леса кишат шайками разбойников, потому купцы передвигаются только большими караванами и с хорошей охраной. Простые люди тоже могут присоединиться к такому каравану, заплатив некоторое количество монет. Для сильных воинов есть шанс завербоваться в охрану и неплохо при этом заработать, правда, далеко не каждого возьмут. Требуется иметь собственное оружие и броню, и вдобавок к этому хорошую репутацию. Вдруг разбойники хотят затесаться в охрану, дабы потом в нужный момент ударить в спину? Потому если нет достаточной репутации, к купцам с подобными предложениями можно даже не пытаться подходить, а попытаться вступить в гильдию наёмников или присоединиться к гильдейским отрядам в качестве рекрута. Естественно, гильдия своими методами позаботится об отсутствии предателей. Имелись и смелые одиночки, которые собирались путешествовать по дорогам самостоятельно или небольшими группами. Именно они потом и становились основной добычей разбойников, но некоторый шанс проскочить мимо всех опасностей у них, естественно, был.
  У меня же сложился свой план, как стоит добираться до столицы королевства. Придётся хорошенько потратиться для того, чтобы оторваться от слежки, купив места в пассажирском дилижансе, передвигающимся между городами с хорошей охраной. Так здесь обычно путешествовали богатые люди. Но едва дилижанс дойдёт до постоялого двора на дороге, где его пассажиры должны провести ночь, мы сойдём с него и дальше пойдём пешком. Имелось весьма недвусмысленное чувство - так будет безопаснее. В пути можно хорошо потренироваться и, возможно, неплохо поживиться. Если разбойники грабят караваны, то кто мешает грабить самих разбойников? Ценного добра у них мало, но опыт лишним не бывает.
  Заглянув во время завтрака в свою чековую книжку, не обнаружил там обещанного увеличения счёта. Вместо этого присутствовала надпись о необходимости срочно посетить банк. Предчувствуя большие неприятности, разложил по карманам заполненные энергией Великие Камни Ауры и подготовился брать отделение штурмом, отправив Ладию к её отцу якобы попрощаться перед дальней дорогой и взять одежду для дальних путешествий. Можно было забыть про деньги и оставленные ценности, но проблему с банком так или иначе всё равно придётся решать. При неудаче изменю имя, внешность и профессиональную принадлежность, пусть местные потом разбираются и ищут алхимика Димиуса. Однако в этот раз мои ожидания беды оказались обмануты. Старший служащий банка в торжественной обстановке вручил мне новую чековую книжку ВИП клиента, имевшую существенно лучшую защиту, нежели предыдущая, в которой красовалась заветная цифра моего личного счёта.
  - Теперь наша комиссия за ваши дальние переводы составляет всего один процент. Для вас полностью открыта кредитная линия на половину имеющейся у вас сейчас на счёте суммы под десять процентов годовых, - заметил служащий с широкой улыбкой на лице.
  'Очень неплохо', - про себя подумал я. Снижение комиссии на полпроцента совсем немного, но всё равно приятно. Если сейчас на счету лежит два миллиона с небольшим хвостиком, уж больно жаркой была борьба за мои драгоценные камни, то потенциальный кредит в миллион тоже может когда-либо пригодиться. Благо для его получения даже не потребуется посещать банк, достаточно просто выписать чек. Интересно, с чего вдруг такое высокое доверие?
  - В качестве личного бонуса от нашего банка мы презентуем вам два 'средних свитка опыта', вы их можете использовать для повышения своего уровня, - продолжил говорить служащий, выкладывая передо мной два небольших бумажных листа.
  Взглянув на них магическим зрением, не увидел привычных плетений, эти свитки скорее походили на божественные артефакты.
  - Более того, мы можем предложить вам дополнительные 'свитки опыта' с тридцати процентной скидкой, - не унимался служащий в своём желании угодить богатому клиенту.
  - Извините, уважаемый, - остановил его следующую фразу, - а откуда ваш банк берёт эти самые свитки? - решил попробовать удовлетворить своё резко пробудившееся любопытство.
  - Как, вы разве сами не знаете? - сильно удивился клерк, видимо, я спросил о том, что тут все хорошо знают.
  - Да как-то пока не приходилось интересоваться, дела да торговля... - уклончиво ответил ему.
  - Ах да, видимо потому-то у вас и уровень такой низкий, - снова заулыбался тот. - На одних делах его сложно поднимать. Деловые люди потому и покупают 'свитки опыта', так как они позволяют быстрее получить столь ценные для заключения выгодных контрактов баллы. Вам бы стоило приподнять свитками свой уровень хотя бы до пятидесяти или даже шестидесяти, с вашей-то деловой репутацией это окупится меньше чем за год. А вот те, кто желает неплохо заработать, как раз и продают нашему банку свой личный опыт, заработанный потом, кровью и большим напряжением ума.
  Интересный расклад. Оказывается здесь можно продавать и покупать не только материальные объекты, но и свой опыт, из которого складывается личный уровень. Не знал, не знал. Естественно, банк имеет с этого дела весьма приличный процент дополнительной прибыли, вон какую скидку мне предложили. У меня же теперь появляется хорошая возможность объяснить даже резкое возрастание своего уровня, который виден другим обитателям игровой вселенной. Подумав немного для приличия, приобрёл пять 'больших свитков опыта', которые годились для повышения уровня на одно значение выше тридцатого уровня, получив в качестве бонуса ещё пару бесплатно. Причём, скидка на первые пять так и оставалась тридцати процентной, потому свитки для меня стоили не сто тысяч, а семьдесят. Клерк предложил сразу же выкупить ещё три 'больших свитка', ибо тогда он даст мне бонусом 'огромный', который официально уже стоит двести тысяч сам по себе. Решил последовать его совету и изрядно облегчил свой счёт. Вот только применять эти свитки на себя не стал, хоть и вышел из банка изрядно 'подросшим'. Проследовав в 'мужскую комнату' и убедившись в отсутствии там магической слежки или какого-либо иного наблюдения, спрятал купленные свитки в пространственный карман, а видимый уровень банально исправил до значения 51. Теперь для местных я вполне солидный господин, с которым можно вести дела. Содержимое банковских ячеек с аукционными покупками приказал доставить в свой гостиничный номер, так как в самом хранилище наверняка велось магическое наблюдение, хоть его и не было заметно. Пришлось оплатить транспортировку ценностей, дабы сохранить секрет своей сумки. Если перед коллегой-контрабандистом это не зазорно сделать, то в банке такие вещи лучше не светить, мало ли. Банк представлял услугу по транспортировке ценностей и в другие города, только цена была уже совсем негуманной.
  
  Вернувшись в гостиницу, закинул доставленные покупки в сумку вместе с аукционными коробками, окончательно попрощался с хозяином, радостно пожелавшим мне непременно останавливаться у него при следующем посещении этого города. Его искренняя радость вполне понятна - братья-близнецы старого империала, которым я с ним некогда расплатился, на прошедшем аукционе продавались почти за пять тысяч нынешних золотых. Их там было выставлено всего семь штук, и из них четыре мои.
  Оставалось ещё несколько дел - забрать готовые заказы у портного, а также девушку-швею, если она захочет присоединиться к нам, зайти попрощаться к Бургомистру, где меня ждёт Ладия, и можно отправляться в путь. До отправления пассажирского дилижанса осталось какая-то пара часов.
  - Итак, Аллия, каково твоё окончательное решение? - обратился я к знакомой швее, после того, как отправил паренька-курьера с коробкой готовой одежды во дворец к Бургомистру.
  С нашей прошлой встречи девушка, кстати, подросла в уровне, став девятой, хотя тогда была только пятой. Видимо за активную работу иголкой здесь хорошо капает ценного опыта.
  - Я с вами! - твёрдо ответила она.
  - Тогда жду тебя через полтора часа у стоянки дилижансов в полной готовности к дальним путешествиям. Коли опоздаешь или вовсе не придёшь, считай - никакого разговора у нас тогда не было, - поставил ей достаточно жесткое условие со своей стороны.
  Если у неё заключён долгосрочный трудовой договор с портным, то быстро разорвать его по собственному желанию не так-то просто без серьёзной потери средств или репутации. Но это уже не мои проблемы.
  - Обязательно буду! - пискнула она, развернулась на одном месте и быстро умчалась куда-то внутрь здания, громко хлопнув дверью.
  Оставшись в одиночестве, лишь пожал плечами и проследовал к следующей цели, не обращая внимания на сопровождение филеров. Они так и ходили за мной по пятам, не решаясь на что-либо другое.
  - Вот обещанные рекомендательные письма, Димиус, - Бургомистр передал мне несколько запечатанных конвертов. - Благодарю за вашу заботу о моей дочери, амулеты, которые вы ей дали, поистине бесценны. Теперь я действительно могу за неё не беспокоиться. К тому же мне сообщили о состоянии вашего личного счёта, потому я верю, всё у вас будет хорошо, - с последней фразой его лицо расплылось в широкой улыбке.
  Не исключено, сегодняшняя неслыханная щедрость со стороны банка была продиктована не объёмом средств на моём счёте, а особенным интересом, проявленным Лэром Санти к моей персоне. Ему ничего не стоило сделать пару намёков нужным людям, и отношение ко мне сразу же изменилось. Впрочем, его можно легко понять - он так заботится о своей дочери.
  Провожать нас вышла и заметно похорошевшая супруга Бургомистра. При расставании с дочерью на её щеках образовались мокрые дорожки, но при этом она продолжала улыбаться. В мою же сторону женщина старалась даже не смотреть.
  Закинув большую сумку с вещами на плечо, я взял Ладию под руку и быстро ввинтился в уличную толпу, ловко отсекая некоторых нерасторопных шпионов.
  - Познакомьтесь, девушки, - Аллия действительно уже ждала меня с небольшим рюкзаком на спине.
  Вещей у неё было немного, зато сам рюкзак явно сделан её собственными руками из обрезков дорогой крепкой ткани. Оделась она в такую же самодельную одежду, великолепно подчёркивающую все достоинства её фигуры. Когда она заметила, с кем я пожаловал, глаза девушки непроизвольно расширились от удивления. Возможно, она уже видела дочку Бургомистра на прежнем месте своей работы. Пришлось выводить её из лёгкого ступора, представляя свою наложницу по полной программе. А потом мы дружно влезли в отправляющийся дилижанс на самой последней минуте перед его отправлением. Даже не буду упоминать, во сколько мне обошлись три билета.
  
  ***
  
  Едва только Алина решилась впервые полностью довериться своей интуиции, и серьёзно углубиться в виртуальный мир, как реальность решила всячески воспрепятствовать такому выбору уже на следующий день. И как всегда ничего лучше не придумала, как подкинуть свежих жизненных проблем. Началось с того, что её старая подруга детства напрочь разругалась со своим сожителем и слёзно попросилась временно пожить у неё, ибо именно из-за этого 'подлеца' она когда-то крепко поссорилась с родителями и теперь ей совсем негде жить. Хоть Алина и не была сильно рада такому соседству, но отказать подруге тоже не смогла. Следующим 'подарком' реальности в тот же день стали проблемы на работе. Её начальница сильно повздорила с одним серьёзным клиентом из-за какой-то мелочи, а когда тот нажаловался реальным хозяевам бизнеса, всю вину умудрилась свалить на Алину, как нерасторопную и ленивую исполнительницу, из-за которой дом мод постоянно теряет клиентов. Те люди конкретные, возникающие проблемы решают быстро, практически не вдаваясь в суть дела, потому простым увольнением не обошлось. Ей без долгих препирательств выставили крупную неустойку, которую требуется выплатить, когда она найдёт себе другую работу. Требовать справедливости через суд было совершенно бесполезно, там всё давно схвачено и за всё заплачено. Девушка, было, собралась пойти по другим домам мод, где у неё имелись знакомства, но потом подумала - 'это знак свыше', и стала искать ближайший к дому 'центр виртуальной реальности', где сдавали в аренду капсулы поддержки жизни. Грубо посчитав в уме, сколько она сумеет заработать, постоянно пребывая в игровом мире, где время идёт вчетверо быстрее, такое решение казалось просто идеальным. Выходило, хватит на оплату квартиры, на аренду капсулы и даже останется возможность расплатиться с той проклятой неустойкой за пару-тройку реальных месяцев, ведь в игре за это время запросто пройдёт целый год. Да, про идею накопить денег и купить себе нормальный шмот придётся временно забыть, и лишь призрачные обещания того странного игрока ещё тайно согревали её душу. Тот обещался забрать свой заказ и всё никак не приходил. Но Алина была уверена, он помнит о ней, потому постаралась быстро завершить свои дела у портного, благо ярмарка постепенно заканчивалась, и поток клиентов заметно ослабевал. Теперь мастер и сам мог справляться с большей частью заказов, надобность в двух дополнительных помощницах исчезала. Портной с большим удовольствием уволил бы её напарницу, но Алина упросила отпустить именно её. Если всё пойдёт не так, устроиться на другую работу несложно. В городе имелась корабельная верфь, и там постоянно требовались швеи для производства парусов. Причём, платили там даже больше, чем у портного, но и работа была более тяжелой. Впрочем, имелось, как минимум ещё четыре места, куда девушка могла легко устроиться, работы в портовом городе всё равно было куда больше чем работников.
  И вот, наконец-то, тот игрок объявился, снова отправив душу девушки в пятки при первом появлении. Только через минуту она смогла внимательнее разглядеть его, не переставая удивляться. В этот раз он был одет в идеально сидевший на нём дорогой дорожный костюм, и Алина не могла сказать, кто в этом городе мог так хорошо подогнать его по фигуре. На спине мужчины болталась красивая широкополая шляпа, а в его взгляде читалось большое желание всех послать куда-то подальше. Но самым удивительным оказался его заметно подросший уровень. Пятьдесят первый! Такой быстрый рост за столь короткое время можно только купить, 'но это просто безумные деньги!' - промелькнула мысль в голове девушки. А потом он спросил про её решение, сбив с мысли, и потребовал почти сразу следовать к стоянке дилижансов, иначе... это 'иначе' её категорически не устраивало. Денег на дорогой билет у неё не могло быть просто по определению, но она решила довериться, полностью отключив логику разума. Следующим потрясением для неё стала их очередная встреча. Мужчина опять пришел не один. И даже не с той неизвестной красавицей, для которой он в первый раз заказал столько роскошных платьев. С ним под локоток, опустив носик и немного смущаясь, стояла единственная дочь Бургомистра города. Алине уже доводилось один раз общаться с ней по своей работе, и она её сразу же узнала. Потому-то она даже не расслышала, кем же её представил ей этот странный игрок Димиус. 'Скорее всего, ему нужно сопроводить её до столицы', - тогда подумала она. После чего они все запрыгнули в тронувшийся дилижанс. Ей сильно захотелось поговорить, но мужчина приложил палец к губам, подав знак, что при посторонних надо молчать.
  
  ***
  
  Что такое дилижанс? Дилижанс - это такая большая карета, рассчитанная на перевозку дюжины богатых пассажиров с максимальной скоростью и хоть каким-то комфортом. Четыре больших колеса с пневматическими шинами, крепкие стальные оси на пружинных рессорах, восемь резвых лошадей, запряженных цугом. Салон, разделённый на две отдельные части, в каждом по два мягких дивана. Пассажирам всю дорогу придётся смотреть друг на друга или на виды окрестностей за прозрачными окнами дверей. Охраняли дилижанс пятеро хорошо вооруженных наёмников и кучер. Все они сидели снаружи и постоянно были начеку. Мне поначалу казалось - охрана должна сопровождать нас верхом, но оказалось, верховые лошади просто не способны долго держать высокий темп даже с помощью специальных эликсиров, и скорость перемещения кареты по дороге сильно упадёт. Естественно, дилижанс не поезд, он не движется круглые сутки. Ночью карета останавливается у постоялого двора, где усталые пассажиры могут немного отдохнуть, а охранники расслабиться. Благодаря высокой скорости дилижанс за день проходит такое же расстояние, какое купеческий караван одолеет только за три-четыре. Если бы я планировал проехать на нём весь путь до конца, то уже на пятый день был бы в столице. Увы, нехорошие предчувствия требовали поступить иначе. Если в самый первый день поездки нам абсолютно ничего не грозит, так как воровская гильдия просто не успеет среагировать, то потом она предпримет всё возможное, дабы обязательно задержать дилижанс и как следует отомстить некоторым его пассажирам. В своих возможностях отбиться сомнений не возникало, но к чему весь этот нелепый героизм? Не удивлюсь, если на всех постоялых дворах у гильдии имеются свои тайные информаторы, потому если они сообщат кое-кому об исчезновении некоторых странных пассажиров, всем станет только лучше. А пока можно спокойно смотреть в окно, считая купеческие караваны на дороге, которые мы лихо обгоняем один за другим.
  Мы остановились около очень приличного постоялого двора только на самом закате дня. Уставшие пассажиры выбрались наружу, разминая затёкшие от долгого сидения ноги. Дополнительно платить за ночлег не требовалось, как и ужин, всё уже включено в цену билета. Это ещё одна ценная особенность, ради которой богатые люди предпочитают пользоваться услугами транспортной кампании. После завершения ярмарки постоялые дворы забиты людьми, а для пассажиров дилижанса заранее всегда бронируются номера, и гарантируется внеочередное обслуживание. Впрочем, вышедшие из города купеческие караваны досюда ещё не дошли, во дворе стоят лишь несколько карет состоятельных господ, прикативших сюда раньше нас. Постоялый двор не городская гостиница, и всё же какой-то сервис он вполне гарантирует. Даже горячая вода есть, если хорошо попросить хозяина, подмазав его лишней серебрушкой. Но сначала по плану у нас идёт еда!
  - Аллия, мне надо точно знать, когда ты временно покинешь этот мир, и на какой срок, - обратился к своей первой компаньонке из числа реальных игроков, когда мы сели за отдельный стол в местной харчевне.
  Ближайшие столы занимали другие пассажиры дилижанса, а полная грудастая официантка в белом переднике шустро метала на столы приготовленный к этому моменту ужин. Хоть нам и не предоставили выбора блюд, отказываться от предложенного не позволял вызывающий желудочные спазмы запах жареного мяса и тушеных овощей.
  - Очень нескоро, я в отпуске и залезла в капсулу, - ответила она, резко набрасываясь на поданную нам еду. - Можете на меня всегда рассчитывать! - кивнула девушка головой, активно пережевывая кусок мяса, который просто откусила от ещё большего куска со своей тарелки.
  Я же тем временем спокойно достал из внутреннего кармана свой антикварный столовый набор, вынул из него приборы и стал изображать из себя великого знатока этикета. То же самое, кстати, сделала и Ладия. Только набор у неё был существенно проще моего, но орудовала она им куда изящнее. Чувствовался большой опыт и подобающее воспитание. Глядя на нас, Аллия тоже взяла в руку столовый нож и попыталась копировать наши действия. Получалось у неё неважно, но она старалась. Даже чавкать при пережевывании перестала. Я замечал в её взгляде большое желание поговорить, причём ещё с самого начала нашего путешествия, но пока для разговора не имелось никакой возможности. Да и времени тоже не было. Вот завтра днём поговорим, убравшись подальше от посторонних глаз и ушей.
  Горячая вода здесь имелась только в отдельном банном помещении, потому после ужина пришлось идти туда и занимать очередь, так как мы оказались далеко не первыми, кому в голову пришла мысль хорошенько вымыться. Смыв с себя пот и налипшую дорожную пыль, снова почувствовали себя достойными уважения людьми.
  - Сейчас идёте отдыхать в комнату и сразу же постарайтесь уснуть. Я вас разбужу, когда придёт нужное время, - наказал я насытившимся и приведшим себя в подобающий вид девушкам.
  - А вы сами что, спать совсем не будете? - спросила меня неугомонная Аллия.
  - Мне это не особенно-то и нужно, - ответил ей. - Я приду в номер чуть позже, пока хочу немного подумать, сидя в одиночестве.
  Не рассказывать же ей, чем на самом деле собираюсь заняться. Дел на ближайшую ночку хватало. Во время поездки я не терял времени даром. Убедившись в отсутствии среди пассажиров и охраны магов, незаметно достал из сумки свой портативный вычислитель и ещё раз пересчитал все плетения, используемые мной в боевом амулете в первую очередь на предмет уменьшения занимаемого ими места. Выкинул многочисленные дублирующиеся участки, переделал принцип активизации и управления, произвел ещё пару десятков мелких изменений, до которых умудрился додуматься. Теперь весь мой набор работал на одной базовой платформе и мог полностью уместиться в единственный самый малый Камень Крови, который только можно сделать размером пять на семь миллиметров. Причём на платформу можно навесить ещё парочку плетений-эффекторов, места хватит. Параллельно просчитал новые магемы уплотнения энергии в накопителе, правда подойдут они только для сапфира или Камня Ауры. Предварительный расчёт показал, с полученными плетениями укрепления каркаса, можно теоретически увеличить емкость камня почти в семь раз или же во столько же сократить необходимый размер при сопоставимой ёмкости. Теперь оставалось все эти расчеты воплотить в материалах и проверить на практике, сильно ли я ошибся. Магический вычислитель тоже категорически нуждался в доработке, даже нынешняя скорость его работы меня не устраивает. Основная проблема заключалась в невозможности применить привычную двоичную систему. Примитивная логическая комбинаторика, реализованная магией в камнях, при работе потребляла просто чудовищное количество энергии. Попытки умерить аппетит плетений окончились неудачно, ибо они переставали взаимодействовать друг с другом. В итоге пришлось городить аналоговые вычислители с цифровым управлением, мирясь с потерей точности и накоплением ошибок в последовательных расчётах. Потому сложные плетения требовали нескольких циклов пересчёта с разной степенью детализации, что опять же отнимало много времени. Как-либо исправить ситуацию, полностью перейдя на цифру, получится только при использовании металлических амулетов с микроскопическими каналами. Однако пока останавливает потенциальный уровень сложности их изготовления, сравнимый с реальным микропроцессором. Мне сначала требуется попрактиковаться на чём-либо более простом. Чем я сейчас и занимаюсь, отрывая время от других важных дел.
  После попытки изготовления нового боевого амулета, который в этот раз примет форму перстня, а то у меня уже имеются браслеты и на правой, и на левой руке, надо разведать ближайшие подходы к постоялому двору, дабы суметь незаметно отойти ближе к утру всей нашей группой. И последним делом стоит незаметно подложить записку кучеру дилижанса, который по совместительству, является главным среди его охраны.
  
  Спрятавшись ото всех в банном помещении, куда до утра точно никто заглядывать не будет, занялся боевым амулетом. Перстни делать мне пока не приходилось, потому долго подбирал удобную форму, и размышлял над дизайном. Для себя же стараюсь как-никак. Стоит заметить - даже сильные маги предпочитают при первой возможности использовать амулеты, ибо они действуют гораздо быстрее, чем происходит формирование сложных плетений разумом. А бить грубо формованной силой малоэффективно. К примеру, одно и то же плетение, в амулете и разуме мага будут различаться эффективностью до двух раз понятно в чью пользу. Если амулет действует практически мгновенно, получив мысленную команду, то на умственное воссоздание работоспособной магемы и наполнение её силой могут уйти несколько секунд. Чем сложнее плетения в магеме и чем насыщеннее она сама - тем больше уходит времени на её мысленное воссоздание. К примеру, я воспроизвожу магему щита силы только за восемь секунд, причём со своей практически идеальной памятью. Хорошо хоть его не требуется создавать каждую минуту, сделал один раз и поддерживай, пока хватает энергии в ауре или пока не слетит. Аналогично поступают и другие сильные маги, ибо собственным щитом гораздо легче управлять, в отличие от встроенного в амулет, и работающего автоматически. В бою автоматика не очень полезна, так как щит силы по-разному воздействует на различные поражающие факторы, и за универсальность приходится платить сильным падением эффективности. А вот все боевые магемы обычно стараются закрепить в материальных носителях. Другое дело - не каждый маг способен сделать качественный амулет. Там помимо самой магии требуются навыки обработки драгоценных камней, металлов и прочих материалов. Да и сами камни с металлами крайне необходимы, но они под ногами на дороге не валяются. Потому-то сам по себе маг здесь считается плохим бойцом, неспособным на что-либо существенное без команды поддержки из воинов. Другое дело, если у мага имеется набор хороших боевых амулетов. Тогда он один способен легко противостоять целой команде воинов, лишенных магической поддержки. Вот такая непростая ситуация, из которой вытекает целая река разнообразных тактических раскладов на полях сражений и местах локальных стычек.
  Перстень-амулет отнял у меня немало ночного времени, и полностью я им доволен не был. Над управляющими плетениями в металле ещё работать и работать. Придётся осваивать собственное производство микроскопических каналов, причём с различными покрытиями, иначе конструкции получаются слишком громоздкими и требуют много редкого истинного серебра. Для варианта изысканного женского браслета такое расточительство ещё можно как-то понять, а вот для малозаметного мужского перстня уже нет. Потому, скрепя сердце, пришлось по живому резать собственные планы, выкидывать все полезные дополнения, создавая только минимально необходимый функционал. Впрочем, когда появится лишнее время - обязательно переделаю.
  Дальнейшее оказалось куда проще. Кучер и другие наёмники, спали прямо в зале харчевни. Не составило труда пройти невидимкой и сунуть ему в карман две сложенных вместе бумажки, одна из которых была банковским векселем на сотню золотых, а другая - записка с предупреждением об опасности и инструкцией, как нужно действовать, дабы её избежать, а заодно немного помочь мне. Округу разведать тоже просто, посмотрел на карту, пробежался немного туда, немного сюда, воспользовался имеющимися магическими средствами. Людей и крупных животных поблизости от постоялого двора радар не нашел, зато я узнал об ещё одной его особенности. Как оказалось, он способен обнаруживать скрытую магию, а именно - сигнальные сети, раскинувшиеся на пару километров вокруг. Очень непростым оказался хозяин этого постоялого двора, раз расщедрился на соответствующий амулет и заплатил за работу мага. Причём работал профессионал, своим магическим зрением я сумел что-то заметить, только благодаря картинке с радара. Без неё бы сразу же вляпался, встревожив охрану постоялого двора. Сеть оказалось многофункциональной, но повредить её работу для меня не составляло большого труда. Вариантов масса. Самый простой - вернуться в дом и найти главный амулет. Вариант чуть сложнее - оборвать и перемкнуть сигнальные линии, здесь нет специальной защиты от подобного вмешательства, создатели явно положились на скрытность системы. Только вот сейчас нельзя ничего повреждать, требуется сделать вид, что действовали свои люди, хорошо знающие как обойти или временно отключить сигнализацию.
  Вспомнив о трофейном воровском амулете, решил выяснить, сможет ли он мне чем-либо помочь. Нацепив неприметный браслет на руку, двинулся в сторону ближайшего датчика присутствия посторонних объектов сигнальной сети, внимательно наблюдая за потоками энергии в её каналах. Шаг, ещё шаг, вот невидимый глазу датчик в паре метров от моей ноги. В каналах сообщений уже должен появиться сигнал. Совсем слабый и не способный привести к срабатыванию сигнализации, но он обязательно должен быть. Само плетение этой сети мне знакомо, и как она должна работать я хорошо знаю. Датчик присутствия здесь весьма надёжен, в том тексте, который мне некогда пришлось изучать, про него говорилось следующее: 'известными методами обмануть невозможно, в случае необходимости дистанционно перемыкайте сигнальные каналы с последующей изоляцией датчика'. Но сейчас он почему-то не реагирует, причём я даже не могу понять почему. От воровского амулета во все стороны метра на два волнами растекается едва заметный магическому взору муар, он забирает у меня совсем мало силы, но её хватает для полной нейтрализации датчика. Подошел вплотную, наблюдая полное отсутствие какой-либо реакции, затем прошел ещё дальше к следующему датчику, и там обнаружилась аналогичная картина. Потоптавшись на третьем, окончательно убедился - всё теперь пойдёт по моему плану, пора возвращаться и будить девушек. С воровским браслетом требуется непременно разобраться, причём, чем скорее - тем лучше, ибо одним своим существованием он полностью дискредитирует идею охранных систем, основанных на магическом принципе.
  
  - Быстро собираемся и выходим через окно, с той стороны приставлена лестница, - шепотом сказал разбуженным девушкам. - Старайтесь не шуметь и не оставлять заметных следов на земле внизу.
  Пока девушки спускались вниз, я создавал в комнате следы поспешного обыска и волочения бесчувственных тел. Следы не сильно бросающиеся в глаза, которые только для понимающего человека что-то могут рассказать. Думаю, именно такой человек тут обязательно найдётся сегодняшним утром, когда пропажу станут активно искать. Затем сам спустился вниз и там тоже поработал над правильными следами. Через обнаруженную во время разведки небольшую дыру в заборе мы тихо выбирались за ограду, и, следуя след в след, спешно удалились в лес, так и не потревожив магическую сигнальную систему. Небо на востоке уже заметно посветлело, до рассвета оставалось не больше получаса, потому сейчас требовалось поспешить, дабы убраться подальше от того места, где нас станут искать.
  Я без остановок гнал девушек по лесу до самого полудня, нередко подталкивая их в спину. Первой двигалась Ладия, точно выполняя все мои команды. Несмотря на своё аристократическое происхождение, дикие леса не стали для неё 'террой инкогнитой'. Как выяснилось позже, она часто сопровождала своего отца во время охот, потому-то знает как себя правильно вести в подобной глуши. Но при этом я иногда чувствовал исходящий от неё страх встретить опасного зверя, хоть у неё на руке и притаился боевой браслет, а на пальце перстень со щитом. Не привыкла ещё девушка к оружию, придающему уверенности. Зверьё, естественно, здесь встречалось и даже такое, которое бы не побрезговало перекусить вкусной человечинкой, если представится такая возможность, но против моего ментального давления оно ничего не могло поделать. Зато у 'лесной охотницы' Аллии дыхалка оказалась слабовата, из-за неё часто приходилось сбрасывать темп, чтобы она немного отдохнула. Когда мне это надоело, незаметно достал из пространственного кармана существенно повышающий выносливость эликсир и, не сбавляя темпа ходьбы, передал его ей.
  - Что это? - удивлённо спросила она.
  - Эликсир, - ответил ей, легонько подталкивая девушку в спину, чтобы она не останавливалась. - Разве ты не видишь описание предмета?
  - Нет, - она на ходу помотала головой, едва не сбившись с шага. - У меня слишком слабое распознавание вещей. Его ведь требуется изучать отдельно, беря уроки у специальных учителей или приобретая каталоги, но это ещё дороже.
  О такой особенности игровой механики я прежде даже не подозревал. Выходит, видеть описания предметов тут могут не все. Потому-то аукционный каталог и продавался за двадцатку золота, по нему многое можно опознать, несмотря на крайне скудное описание внешнего вида большинства предметов и совсем редкие картинки. С картами, похоже, ситуация полностью аналогична. За любую полезную информацию требуется платить деньгами или опытом, что впрочем, тут одно и то же. Только теперь становились понятны слова Петруша, которые он сказал, передавая мне перстень-определитель. Действительно 'чистейший чит', сплошное нарушение экономики и много другого. А если предмет понятен сам по себе? В качестве проверки протянул ей охотничий нож из стали, доставшийся мне трофеем с бандитов.
  - Здесь видишь? - спросил её, когда она взяла его в руку и рассмотрела, чуть не споткнувшись при этом об ближайший корень.
  - Вижу, - через некоторое время отозвалась она. - Стальной охотничий нож, предмет простой, хотя и редкий, обладающий повышенной прочностью. Возможно, в нём есть магия, но об этом мне система не пишет.
  - Нет в нём магии, - ответил ей, доставая из сумки ещё и подходящие к тому ножу кожаные ножны, где магия как раз была.
  Слабая и предназначенная лишь для очистки лезвия от крови с одновременной заточкой режущей кромки, дополнительно обеспечивающая защиту от коррозии. Подобные ножны, кстати, стоили существенно дороже того стального ножа.
  - А тут? - протянул их ей.
  - Кожаные ножны, судя по краткости описания явно непростые, - сказала девушка, пожав плечами.
  - Оставь их и нож себе, пригодится, - сильно обрадовал её таким подарком. - Если описание изменится, дай мне знать. И выпей немедленно эликсир, ты нас серьёзно тормозишь.
  - А как его открыть? - спросила она, чуть не упав, зацепившись ногой за очередное выступающее из земли корневище.
  Пришлось её ловить за руку. 'Тоже мне лесная охотница', - про себя успел подумать я с некоторым злорадством, - 'придётся тебя гонять и гонять, пока ноги сами не станут держать тропу без помощи глаз и головы'.
  - Ты никогда не видела молочных пакетов такой формы? - спросил её, поставив на ноги и подтолкнув вперёд. - Оторви зубами любой угол и пей, пакет потом выбросишь.
  Эликсиры собственного приготовления я фасовал в пирамидальные бумажные пакеты, когда-то давно так продавали молоко. Бумага, естественно, обрабатывалась алхимическим способом и укреплялась простейшим плетением, потому не промокала и имела высокую прочность, пока пакеты из неё были целыми. После разрушения целостности и использования содержимого, они в течение пары минут превращались в мельчайшую пыль. Другие алхимики продавали свои зелья в многоразовой стеклянной таре, но она не отличалась надёжностью и особым удобством. Игроки могли приобретать специальные фляги из обычного серебра, куда переливали содержимое стеклянных флаконов. Мне же треугольные одноразовые пакеты казались практически идеальным решением.
  Убедившись в отсутствии преследователей, да и вообще кого-либо из людей поблизости, скомандовал привал. Пора перекусить, а потом можно заняться тренировкой личного состава, дабы у него в голове не заводились всякие посторонние мысли. Аллия опять смотрит с большим любопытством в мою сторону, несмотря на сильную усталость, Ладия выглядит получше, но ей тоже явно не терпится задать мне несколько каверзных вопросов. Первый и самый главный - зачем я их так сильно гнал, и почему нельзя было продолжить путь на дилижансе. Врать не хотелось, а говорить правду пока тоже не стоило. Ни к чему им знать о том, ради чего всё это было устроено. Вот денька через три, когда немного окрепнут, кое-что расскажу.
  
  Пока девушки уничтожали съестные припасы и тихо говорили друг с другом, я приготовил для нас тренировочное оружие. Три самых обычных палки, из которых получились лёгкие посохи.
  - Итак, гляжу, вы уже немного отдохнули, потому пора снова заняться делом, - я обвёл взглядом недоумевающих дев, в их глазах застыл немой вопрос. - Держите эликсиры и ваше новое оружие, - кинул к их ногам посохи и пакеты с зельями. - Активные амулеты снять, сейчас они будут только мешать.
  Подождав, пока принятые ими эликсиры дадут нужный эффект, скомандовал подъём и предложил нападать на меня вдвоём, при этом ни в чём себе не отказывая. То есть бить в полную силу и по любым местам. Пусть попробуют достать, я поначалу даже отвечать не стану. Зато потом...
  Потом для девушек начался первый самый лёгкий круг ада. Во-первых, эликсиры я им выдал весьма специфические. Те самые, благодаря которым развивал свою силу и выносливость, пребывая в гостях у Вампира. Есть у них одно особенное свойство - после кратковременного прилива бодрости и сил приходят крайне неприятные болевые ощущения. А избавиться от них можно только активными действиями, причём с постоянным ростом скорости и интенсивности движений. Эффект длится не меньше трёх часов. Во-вторых, для приличия пропустив через аурный щит пару несильных ударов, я сам пошел в атаку, начав совершать преступление, классифицируемое законом как 'нанесение лёгких побоев'. Естественно, старался попасть по мягким местам, обычно начинающимся у людей чуть ниже спины, показывая тем самым как опасно подставляться. Примерно через час после начала избиения, такое дело дало нужный эффект, девушки хорошо разозлились, и стали атаковать меня, прикладывая не только одну физическую силу, но и движение ауры. Опять пришлось изредка пропускать отдельные удары, дабы не показать собственной неуязвимости и подкрепить азарт. Когда действие эликсиров закончилось, я остановил тренировку, просто выбив посохи из рук девушек.
  - Ой, а я уже, оказывается, двенадцатая, - тихо пискнула Аллия, и повалилась на землю, временно лишившись всех чувств.
  Ладия же оказалась гораздо крепче, несмотря на то, что доставалось ей от меня почти в три раза больше ударов, чем Аллии. Она просто легла на землю и закрыла глаза. Я же посмотрел её характеристики своим перстнем и обнаружил прибавку двух уровней и появление слабого щита ауры, полностью отсутствовавшего раньше. Пока девушки лежали, восстанавливая силы, незаметно вливал в них жизненную силу, полностью убирая последствия тренировки с их прелестных тел. Но с их стороны особой благодарности за заботу не будет, ибо после часового отдыха я выдам им очередную порцию эликсиров и продолжу целенаправленное избиение. Времени у нас мало, а сделать предстоит многое.
  
  - А откуда вы узнали о такой возможности поднять уровень аж на четырнадцать единиц за один день? - Несмотря на всё предыдущее, Аллия ещё находила в себе силы на всякие вопросы, полулежа на земле около небольшого костра и внимательно разглядывая меня заинтересованным взглядом. - О таком ведь даже на форуме зазнайки не хвастаются, известный дневной максимум - два уровня, да и то лишь до десятого, а потом один в пару дней при максимальном напряжении сил на тренировке у местных наставников. И ведь даже если написать - никто не поверит, скажут - за деньги свитки купила, эх... - тяжело вздохнула она в конце фразы.
  - Потому и не надо никуда ничего писать, - ответил ей, подбрасывая пару сухих веток в огонь. - Я предупреждал о необходимости молчания, если хочешь быть рядом. Если не можешь так - тебе придётся прятаться в других королевствах или на островах. Здесь за тобой будут охотиться как на дикого зверя, дабы попытаться выйти на меня. Поняла теперь, куда попала?
  - Поняла, поняла, - грустно сказала она, попытавшись принять более удобную позу. - Вы совсем не тот, кем выглядите. Откуда-то постоянно достаёте новые вещи, только не надо говорить, что из той большой сумки. Я заметила, их ещё вчерашним вечером там не было, даже еды, которую мы за сегодняшний день съели. Играете с нами как сытая кошка с глупыми мышками, умышленно подставляясь под удары, а ведь Ладия должна быть не сильно слабее вас. Кто же вы?
  'А девочка на редкость наблюдательна и сообразительна', - про себя заметил я, - 'теперь бы направить её внимание в нужную сторону'.
  - Что ты станешь делать, узнав, кто я такой на самом деле? - задал ей неожиданный встречный вопрос, заставив уйти в себя.
  - Не знаю, - после долгой паузы ответила она. - Наверное, захочу стать такой же, как вы.
  - И даже не спросишь, какую цену придётся заплатить? - я лишь покачал головой в ответ на озвученное девушкой желание.
  - Очень дорого? - она подняла свой взгляд. - Неужели и здесь всё решают только деньги?
  - Нет, - я опять покачал головой, - деньгами тут не поможешь, придётся платить жизнью.
  - Вы ещё скажите - бессмертной душой, - фыркнула она.
  - Угадала! - тихо рассмеялся я в ответ на такой забавный пассаж.
  - А если серьёзно? - сильно нахмурилась Аллия, мой ответ её явно не удовлетворил.
  - А если серьёзно, то единожды умерев тут, возродиться через несколько часов, как все прочие игроки, не получится, - сказал ей, придав голосу твёрдость. - Никакого бессмертия, как и у местных жителей, - и, внутренне вообще закаменев, продолжил: - Более того, после смерти тут, реальное тело навсегда превратиться в овощ. Как тебе такая цена?
  - Невероятно! - воскликнула девушка. - На такое я и вправду не соглашусь, особенно если начинать обязательно с нулевого уровня и без денег.
  - Именно так, - кивком подтвердил верность её догадки, добавив немного отредактированной правды про себя: - Из одежды только рюкзак с едой на дюжину дней, из оружия хороший нож, а самый маленький монстр, обитающий поблизости, будет сотого уровня. И ко всему прочему в реал выхода тоже нет. Сумеешь выжить - обретёшь редкую профессию, а может и не одну.
  - В 'русской рулетке' с одним пропуском в барабане и то больше шансов! - опять воскликнула она, посмотрев на меня как на настоящее приведение. - А хоть какая профессия-то?
  - Контрабандист, - тихо ответил ей.
  - Эм, хм... - замялась она, пытаясь что-то припомнить. - А вообще такая профессия разве здесь есть? - удивлённо спросила она через некоторое время. - Я когда начинала игру специально всё про 'ночников' узнавала, воры есть, бандиты и разбойники тоже, пираты - само собой, а вот про контрабандистов впервые слышу. Они разве только в старых легендах пару раз упоминаются.
  - Видимо, не зря упоминаются, - ответив, подмигнул ей одним глазом. - Укладывайся спать, завтра продолжим тренировки.
  Когда девушки уснули, я занялся модернизацией их тел. Если сказать честно, ни одна, ни другая не вписывалась в мой личный эталон женской красоты. Девушки обладали той самой - 'модельной внешностью', а как по мне - самой обычной худобой. Всё вроде бы выглядит вполне пристойно, но чего-то явно не хватает. Пусть другие говорят - 'идеал недостижим, реальная жизнь состоит из компромиссов'. И для них это действительно так, а у меня есть магия жизни. Потому мне не составит большого труда сделать этих двух красавиц ещё прекраснее. Моё вмешательство поможет им стать значительно сильнее, без порчи женственных фигур бугрящимися мышцами. К сожалению, воздействием со стороны невозможно развить ауру и увеличить жизненную силу. Для этого девушкам предстоит много тренироваться. Я способен лишь ускорить прогресс своими эликсирами и крепкой палкой.
  
  Но на ночь имелись и другие планы. За прошедший день удалось завершить пересчёт нескольких плетений из воровского перстня. Сложная составная магема обеспечивала иллюзорное сокрытие его от постороннего внимания. Она могла сделать перстень невидимым или же придать ему любой заданный владельцем внешний вид. Я занялся ей в первую очередь из-за удобства отделения от всего прочего магического наполнения перстня. Чтобы создавать свои собственные компактные плетения в микроскопических каналах требуется разобраться с уже готовыми конструкциями, и она идеально подходила для изучения. Пересчёт завершился, но ещё требовалось как-то научиться создавать каналы в металле, да ещё с внутренними покрытиями. Не зря же я столько денег выкинул на аукционе для приобретения дневников забытых мастеров, там вполне могли найтись нужные мне сведения. Ага, нашлись. Перед самым рассветом, один из последних дневников принёс ценную информацию. Зато не нужной в данное время оказалась масса. Всё действительно ценное: как правильно обрабатывать металлы, начиная от меди, кончая адамантом, несколько интересных алхимических рецептов - это действительно могло мне вскоре пригодиться. Но что делать со знаниями по эстетическому садоводству, строительству парусных кораблей, проектированию средневековых укреплений, обустройством глубоких рудных шахт, и всему подобному? Буду считать - лишних знаний не бывает, когда-либо что-то да пригодится.
  Дневник амулетного мастера, откуда я почерпнул нужную мне технологию, оказался полон сюрпризов. В нём имелись не только готовых процессы, но и описания многочисленных экспериментов, большинство которых заканчивались неудачно. Однако если хорошенько подумать - некоторые из них стоило бы повторить. К примеру, неизвестному мастеру пришла мысль сделать специальный амулет для автоматизации создания тех же самых микроскопических каналов. Ибо работа с ними крайне кропотливая и отнимающая много времени. Но у мастера в итоге ничего не получилось, он так и не смог договориться с магами, которым хотел заказать разработку нужных плетений. Вернее маги за его работу брались, благо заказчик мог хорошо заплатить, но у них, в итоге, ничего не получалось, кроме опустошения кошелька заказчика. В дневнике же нашлись и предварительные описания нужных плетений, которые требовалось довести до работоспособного состояния. Загрузив вычислитель новой работой, пошел будить девушек. Небо уже посветлело, пора опять браться за тренировки.
  
  Начавшийся день стал калькой предыдущего. Девушки пили эликсиры, и мы опять лупили палками друг друга. Вернее - лупил я, а девушки пытались увернуться и попасть на встречных выпадах. Когда удавалось их сильно разозлить, они начинали активно использовать ауру, тем самым развивая её. Ещё один день тренировок и можно обучать их настоящему контролю над ней. Выдам один Камень Ауры на двоих, и пусть доводят себя до истощения, так прогресс пойдёт значительно быстрее. Но без битья всё равно не обойдётся, ибо через истощение растёт только общий объём ауры, а от её боевого применения она становится плотнее и подвижнее, укрепляются те самые аурные щиты. В этот день я так сильно загонял девушек, что сил на разговоры у них не нашлось. Едва скомандовал отбой, как они повалились на свои подстилки и мгновенно уснули. Произведя над их телами несколько магических манипуляций, снова занялся амулетами. За день расчеты завершились, но не все результаты имели практическую ценность. В самом главном плетении, которое должно управлять процессом формирования каналов с покрытием, обнаружились фатальные ошибки. Остаток ночи ушел на их поиск и постановку новой расчётной задачи. Даже не представляю, сколько должно уйти времени если заниматься подобными расчетами исключительно своим умом. По идее, игроки могут вытянуть задания и написать расчетные программы для обычных компьютеров. Но в таком подходе я тоже вижу множество слабых мест, ибо прямой обмен данными между мирами не предусмотрен. Внутри ничего нельзя записать как отдельный видеофрагмент, и просмотреть его вне системы, так как она эмулирует работу органов чувств и рассчитана только на непосредственное восприятие картинки мозгом. А точно воспроизвести по памяти даже самые простые варианты плетений, мало кто будет способен без долгого обучения и развития памяти.
  
  Опять подъем, завтрак, эликсиры, разминка, но в этот раз тренировка началась с того, что я крепко привязал девушек к деревьям, несмотря на некоторые их попытки оказать сопротивление. Привязал грамотно, сдвинуться с места нельзя, руками и ногами не помашешь, а принятые эликсиры начинают всё сильнее жечь изнутри. И ещё я стою поблизости с палкой в руке. Казалось бы, для пленниц ситуация критическая, но у них есть единственный выход - бить своей аурой по мне с максимальной силой.
  - Закройте глаза и представьте себя свободными с палкой в руке. Как почувствуете моё приближение - бейте не жалея злости, иначе одними синяками вы сегодня не отделаетесь, - выдал я им правильную инструкцию, после чего приступил к лёгкому избиению.
  Впрочем, долго безнаказанно измываться над девушками не удалось, как только они достигли нужного состояния ярости, то стали чувствительно отвечать. Их ауры ещё слишком слабы, чтобы пробить мой щит, но я опять иногда подставлялся. Пусть специально и, тем не менее, азарт успеха лишь подстёгивал их активные действия. К вечеру обе девушки достигли значительных успехов в деле контроля ауры и уже могли применять её осознанно, не входя в ярость. Заметив достижение нужного эффекта, остановил тренировку, дав им время на личные нужды. За свою 'доброту' сразу же попал под град вопросов, сдержать который удалось лишь обещанием продолжить тренировку сразу после ужина.
  И всё же пришлось рассказать внимательным слушательницам, почему так резко скакнул их уровень. К сегодняшнему вечеру Аллия прыгнула до сорокового, а Ладия взяла пятьдесят четвёртый.
  - Всё дело в открывшейся у вас способности работать лишь одной аурой, - объяснял я простые истины, которые почему-то считались великой тайной. - Теперь вы способны частично влиять на этот мир силой мысли. Но не обольщайтесь быстрыми успехами, это лишь самые первые шаги в деле обретения реальной силы. Если с обычным разбойником вы теперь справитесь без особого труда, даже если их будет несколько человек, то в бою с профессионалом у вас нет ни единого шанса - чётко запомните это.
  - Это понятно, учитель, - ответила мне Аллия, посмотрев на Ладию, и та кивнула ей головой. - Наблюдая, как сильно вы сдерживали свою скорость и ограничивали силу, даже не могу представить, как вообще можно такого достичь. И ещё. Почему ваш собственный уровень не растёт, учителям ведь даётся много опыта?
  - Мой уровень - это моё личное дело, - с укоризной во взгляде посмотрел на девушку, тем самым вгоняя в краску. - Потому больше не стоит говорить со мной на эти темы, пока сам не заговорю, хорошо?
  - Хорошо, учитель, - пискнула она, застенчиво спрятав свой взгляд, любопытство из которого никуда не исчезло.
  И ещё я сумел заметить, как Аллия очень внимательно осматривала себя с заметным выражением удивления на лице. Дело в том, что к этому моменту стали заметны изменения пропорций её тела. Бёдра становились чуть шире и округлей, грудь увеличилась и приобрела идеальную форму, а хорошенько приглядевшись, можно найти ещё множество мелких правок. Мне пока не хотелось ей что-то рассказывать, пусть считает, что эти изменения тоже напрямую связаны с тренировками, благо у Ладии присутствует аналогичный эффект.
  
  Ночью я таки довёл свой первый промышленный амулет до работоспособного состояния. Теперь он может создавать в некоторых металлах микроскопические каналы по предварительно заданной программе. Пусть и не такой длинной, как мне бы хотелось. Естественно, программируемой части в дневнике мастера не упоминалось. Только формирование трубочки у поверхности металла и перемещение её на заданную глубину. Уже одно это существенно упрощало работу, но для меня было категорически недостаточно. Потому сразу приделал управляющий блок, благодаря которому формирование, перемещение и позицирование каналов происходило автоматически. Также для ускорения создания готового изделия управляющая система могла формировать до восьми независимых каналов одновременно. Промышленный амулет состоял из среднего Камня Крови и небольшого блока-оправы, выполненного из истинного серебра, без которого обойти не удалось, ибо именно к нему крепилась обрабатываемая заготовка. Казалось бы, теперь можно заняться созданием шедевров амулетного искусства, но не тут-то было. Сами по себе каналы повышали эффективность заключаемых в металл плетений, однако для выхода на принципиально новый уровень требовалось покрывать их изнутри плёнкой золота, платины или мифрила. Формирующее плетение изначально рассчитано на создание таких покрытий, требуется лишь прислонить к точкам формирования канала кусочки соответствующих металлов. Вот только металлы эти должны быть исключительно чистыми и не содержать примесей. Десяток посторонних молекул в тончайшей плёнке покрытия канала могли сделать сложнейший амулет неработоспособным. Очистка, или рафинирование металлов являлось отдельной алхимической дисциплиной, отнимающей немало сил и времени у опытного мастера. Потому-то чистые драгоценные металлы стоили во много раз дороже обычных, причём об этом знали далеко не все. Только сейчас догадался, как мне повезло купить на аукционе рафинированную золотую пыль по цене всего лишь в два с половиной раза превышающей обычное золото. Но мне требовалась ещё чистая платина и мифрил. Осознав новую проблему, снова порылся в чужих записях, хорошенько подумав над автоматизацией, запустил расчёт следующего промышленного плетения. Работать с материалами на молекулярном уровне только своими силами мне категорически не хотелось.
  
  Шестая глава. Беспокойные попутчики.
  
  - Попутчиков не берём, проваливайте обратно! - совсем неласково поприветствовала нас охрана очередного каравана.
  Причём, это был далеко не первый караван, к которому мы хотели пристать. Потратив ещё одни сутки на самосовершенствование, мы вышли из леса на оживлённый торговый тракт. Идущие один за другим караваны, настороженные бойцы охраны, при каждом подозрительном звуке хватающиеся за оружие. Складывалось ощущение, им уже пришлось столкнуться с разбойничьими шайками, и теперь все посторонние около дороги воспринимались ими как враги. Только что даже из арбалетов обстреляли. Мы едва отошли к краю дороги, пропуская очередной сильно торопящийся караван, а с телег по нам решили отстреляться сразу несколько арбалетчиков. Видели же, стоят две молодые девушки в лёгких дорожных костюмах, а с ними единственный мужчина неопределённого возраста. В руках у них обычные деревянные посохи, на поясах рядовые ножи, другого оружия нет. То есть на разбойников мы совсем не похожи, зачем же тогда стрелять? Впрочем, их болты не смогли пробить наши магические и аурные щиты, а прилетевшие в ответ пара слабых тренировочных молний с моей руки дали чётко понять - эскалация конфликта не принесёт им особой выгоды. Взбешенные подобным отношением к себе девушки порывались догнать наглецов и хорошенько объяснить, как сильно они неправы, но я резко остановил их порыв, ухватив за руки:
  - Вам так сильно хочется в столице разбираться с тамошней стражей, заметившей на вас метки убийц?
  - Но ведь не мы первые нападали! - попробовала возразить Аллия.
  - И как ты это докажешь, если со злости сейчас перебьёшь весь этот караван? - ухмыльнулся в ответ на такое наивное заявление.
  - Извини, учитель, - она потупила свой взгляд, в котором плескалась жажда кровавой мести.
  - Первые серьёзные успехи в деле освоения боевых навыков нередко создают ложное чувство собственного могущества, - стал объяснять ей прописные истины. - И ещё это 'могущество' хочется на ком-то обязательно проверить. Неофит сам ищет драку, дабы доказать всем, и в первую очередь - самому себе, что он действительно крут. И хорошо если он отделывается лёгкими травмами, столкнувшись с более сильным противником. Понятно?
  - Угу, - кивнула она, посмотрев на Ладию, которая вся обратилась в слух.
  - Мне показалось - главной задачей тех арбалетчиков была попытка раззадорить нас и спровоцировать ответное нападение на караван или просто вызвать агрессивное поведение. Посмотри внимательно, чем они в нас стреляли.
  Болты оказались без наконечников. Просто лёгкие деревянные палки, способные оставить лишь большой синяк, но никак не убить.
  - Если бы мы попытались атаковать или же побежали прочь - то стали бы законной целью для охраны каравана, наравне с другими разбойниками, - высказал удивлённым девушкам свою догадку. - И на чью сторону потом встанет местное правосудие, сославшись на слова оставшихся свидетелей - ещё тот вопрос. Не думаете ли вы, что мы всех сможем перебить своими палками? Короче - теперь нам требуется всегда быть готовым к подобным провокациям. И ещё, вот, возьми, пусть будет твоим, - протянул Аллии браслет со щитом, который некогда дал Ладии её отец. - Пару настоящих арбалетных болтов он остановит, как и любую магию сопоставимой разрушительной силы, на большее не рассчитывай. Твой аурный щит сейчас уже не сильно хуже. Потому в случае опасности не стой на месте и действуй, как на вчерашней тренировке.
  Вчера я учил девушек правильно нападать и уклоняться от атак с использованием возможностей ауры. Стремительные броски и резкие движения на одних мышцах не произведёшь. Скорость зрительного восприятия тоже маловата. Потому опытному бойцу требуется ориентироваться в первую очередь на другие чувства. Естественно, за один день девушки смогли освоить лишь самые азы и то не полностью. При первой возможности продолжу для них свой курс молодого бойца. А то совсем никакой подготовки. Даже и не верится, что Аллия раньше играла в какие-то подобные игры. И пусть те обходились без полного погружения в виртуальный мир, однако, трёхмерная картинка и звуковое содержание в них отличалось высокой достоверностью. По лесу ходить не умеет, движется и махает как неотёсанная деревенщина палкой от забора. Ладия же наоборот, пытается фехтовать посохом как рапирой, причём с соблюдением дуэльного кодекса. Разбойники только этого и ждут. Радует лишь проявленная девушками старательность. После первых уроков они стали буквально заглядывать мне в рот. Аллия рассказала вечером, что абсолютно ничего из преподаваемого мной им, тут никто не знает или не хочет говорить. Местные наставники оружного боя тренируют игроков совсем иначе. Они ставят упор на заучивание простейших приёмов и связок из них, а также развитие обычной физической силы и ловкости. Про ауру вообще никаких разговоров не ведётся. Тренировки весьма гуманны, никто никого специально не бьёт, спарринги проходят только с применением специальной одежды, хорошо защищающей от пропущенных ударов тренировочного оружия. Ладия лишь подтвердила слова Аллии, рассказав о том, что аналогичное обучение проходят и королевские гвардейцы, да и аристократы стараются лишний раз не подвергать своих чад неприятным переживаниям. Мне такое положение вещей казалось откровенно странным.
  
  Когда Аллия оторвала взгляд от подаренной ей вещи, в нём светилось настоящее счастье. Как мало ей, оказывается надо. Тут из-за поворота дороги показался очередной спешащий караван, и мы отошли подальше от дороги просто на всякий случай.
  - Эй, вы там... - крикнули нам с дороги, подойдите сюда, вопрос есть.
  - Чего тебе? - я подошел к окликнувшему меня здоровому мужику в стальной кольчуге и шлеме, оставив девушек за спиной.
  - Тут прямо перед нами пять телег быстро не проезжали? - спросил он, пристально вглядываясь в моё лицо.
  - Было такое, - не стал врать ему. - С них нас даже обстреляли тупыми болтами, - добавил чуть погодя.
  - Странно... - сразу же нахмурился здоровяк, медленно потянувшись правой рукой в сторону меча на поясе, но остановившись на полпути.
  - Чего странного-то? - искренне удивился я его реакции на свои слова.
  - Странно, что вы сейчас тут передо мной стоите, а не едете в мешках вместе с ними. То людоловы-работорговцы были. И болты у них особые с магией. Они у нас пару человек на стоянке смогли незаметно перехватить, мы поздно спохватились. Крон, Зуб, быстро вперёд, догоните, но близко не приближайтесь, просто висите у них на хвосте, чтоб они вас видели, - скомандовал он двум всадникам в хороших латных доспехах с длинными пиками в руках. - Заруба, Дол, - следуйте за ними и смотрите по сторонам, надо узнать, где они свернут в лес, - отправил тот в погоню ещё пару конных бойцов в лёгкой кожаной броне с медными нашивками, вооруженных арбалетами, - после чего снова обратил своё пристальное внимание на нас: - Где те болты, которыми в вас стреляли?
  - Вон там, - показал рукой в сторону, где валялись несколько палок, по какому-то недоразумению названных болтами.
  Здоровяк спрыгнул с коня и присел в указанном мной месте. Руками трогать те болты он категорически не пожелал. После чего он выпрямился во весь рост и снова стал внимательно разглядывать нас.
  - Если захотите, можем немного подвезти, раз вас тёмное проклятье не пробрало, - сказал он мне, возвратившись обратно. - Запрыгивайте в последнюю телегу прямо на мешки.
  - Благодарствуем, - я подал знак девушкам принять столь неожиданное приглашение, в первую очередь, желая получить ценную информацию.
  Караван покатил дальше в хорошем темпе, а старшина охраны ускакал вперёд. Возница телеги оказался молчуном и категорически не желал отвечать на наши вопросы. Ещё пара конных бойцов двигаясь в паре дюжин метров позади. Так и катились мы до самого позднего вечера без остановок, обгоняя другие не так сильно спешащие караваны. Когда стемнело, здоровяк вернулся к нам и спрыгнул с лошади. Выглядел он сильно уставшим.
  - Догнали мы их, - выдохнул он. - Они свернули в лес, где у них обнаружилась подготовленная стоянка. Если до утра их не перехватить, то людоловы уйдут в баронство Ток, куда для нас пути нет, разве только в роли рабов. Нам срочно требуется ваша помощь, добры путники.
  - Что будет в наших силах... - я улыбнулся усталому вояке, работорговцы вызывали у меня лишь омерзение и сильное желание немедленно раздавить гадину.
  - Мои люди не смогут устоять против проклятья, одно попадание зачарованного болта сразу же свалит их, - принялся объяснять старшина. - Нам нужно, чтобы кто-то стойкий смог принять их первый залп на себя, тогда появится шанс отбить схваченных людей.
  - Хорошо, - кивнул ему. - Время дорого, стоит поспешить, пока полностью не стемнело.
  Нашу троицу бойцы закинули на крупы своих лошадей и быстро доставили до места. Малозаметная тропа, по которой вполне способна проехать телега, сворачивала в лес. Заканчивалась она небольшим распадком, в котором караван работорговцев расположился на ночлег. Подойти к ним можно только с пары сторон, со всех прочих созданы искусственные завалы из поваленных деревьев. Место хорошо подготовлено к обороне, а фактора внезапности нападения у нас нет. За выставленными в круг телегами засели стрелки. Воспользовавшись магическим радаром так и не смог определить числа противников, зато проверил ближайшее окружение на предмет неожиданных сюрпризов.
  - План таков - вы втроём идёте вперёд прямо на них, а за вашими спинами следуют мои стрелки, - начал пояснять командир охранного отряда. - Только наши плащи оденьте, чтобы вас сразу не узнали и не поменяли болты. Как только людоловы выпустят залп зачарованными болтами - сразу же падайте на землю, изображая паралич. Боевые они в первом залпе не станут использовать, так как глупо терять возможность прихватить лишних рабов около самого баронства. Мои стрелки дают ответный залп, после чего идут врукопашную вместе с нашей конницей. Ваша миссия на этом заканчивается, в наступившей суматохе постарайтесь убраться в лес, дождавшись, пока всё не закончится. Если мы проиграем, возвращайтесь к дороге и передайте караванщику вот это, - он протянул мне маленькую коробочку с письмом.
  Несмотря на весь авантюризм, план атаки на работорговцев почти сработал. Приняв на свои щиты первый залп, мы рухнули на землю. Стрелки за нашими спинами разрядили свои арбалеты, немного проредив число противников, и обнажив клинки, стремительно рванулись вперёд. Но тут в них пришелся второй залп зачарованными болтами, уложивший всех атакующих на землю. Выскочивших из леса всадников поддержки было только пятеро, но они катастрофически не успевали ворваться в круг обороняющихся до того момента, как наши противники перезарядят своё метательное оружие. Но в этом момент мои девушки лихо вскочили и бросились в атаку, я даже ухватить их не успел. Их стремительный порыв вызвал в стане противников лёгкую сумятицу, они отбросили арбалеты и схватили клинки, в результате чего наша конница без потерь прорвалась в их лагерь. Поняв, что всё пошло наперекосяк, я тоже рванул вперёд, только немного в сторону, заметив, как кто-то собирается незаметно улизнуть из атакованного лагеря, прикрывшись лёгким магическим ореолом.
  Через пару минут всё закончилось. Работорговцы были полностью перебиты, со стороны охранников каравана четверо легкораненых, сказалась разница в воинской выучке и снаряжении. Девушки, оказавшиеся на острие атаки, вообще не пострадали, если не считать испачканной чужой кровью одежды. Как выяснилось позже, убить им никого не удалось, но своими решительными действиями они сильно помогли подоспевшим всадникам. Кстати, четверо среди работорговцев оказались игроками, от них после смерти остались лишь кучки праха.
  - Эх, жалко главарь ушел... - тяжело вздохнул старшина, вытирая одеждой мертвеца свой меч.
  - Далеко не уйдёт, - с улыбкой ответил ему.
  Упомянутая личность в настоящий момент пребывала в моей сумке контрабандиста. Парализовав его, решил провести эксперимент, проверив, выживет ли человек после перемещения в пространственный карман и обратно. Со зверюшками всё получалось, но ставить опыты над людьми до сего момента немного опасался. Работорговца же по любому не жалко, помрёт - хрен с ним, а коли выживет - подробно расскажет, как дошел до жизни такой.
  - Уйдёт, - ещё раз вздохнул здоровяк, убирая, наконец, свой меч в ножны. - Тут до баронства Ток один дневной переход по лесу, места дальше пойдут гиблые, мы его не найдём или угодим в засаду. Хорошо хоть наших людей спасли.
  Не став рассказывать ему о своих успехах, стал помогать приводить пленников в чувства. Тех действительно запихивали в большие мешки, погрузив предварительно в состояние, напоминающее летаргический сон. Дыхание слабое раз в минуту, сердце почти не бьётся, аура истощена, жизненной силы совсем мало. В отряде нашелся боец, знающий как снимать тёмное проклятье хладной немощи. Пришлось всем собирать дрова, искать источник воды и ждать, пока подойдёт оставленный у дороги караван. Проклятье легко снималось обычной горячей водой, которой требовалось щедро омыть обнаженное тело пострадавшего, после чего тот будет сильно нуждаться в пище и заботе. Пока народ суетился и грел воду в больших котлах, я подсел ближе к лежащему на земле молодому юноше в дорогой одежде. Его мои девушки нашли самым последним на телеге, нагруженной мешками с провизией, причём на самом её дне. Ладии показалось, что внизу кто-то есть, провизию воины быстро покидали на землю, где и обнаружили мешок с очередным пленником. Кто-то хотел хорошо спрятать этого юношу от посторонних глаз, возможно даже от своих подельников. В отличие от остальных пленников, на мой взгляд, внутренне он выглядел наиболее сильно истощённым. Достал свиток жизни и активировал его на его теле, полностью восстанавливая жизненную силу и одновременно производя точечную коррекцию ауры, которая мне сильно не понравилась. Юноша не пришел в сознание, но стал нормально дышать, пребывая в обычном сне. Таким образом, можно оказать помощь и другим пострадавшим, но свитки жизни официально стоили дорого, а показывать посторонним собственные возможности мешала резко обострившаяся паранойя. Что-то здесь было не так, чувствовался какой-то секрет, способный порушить все мои прежние планы. Потому решил сильно не выделяться и осведомился у старшины, сколько продлится вынужденная стоянка. Тот меня обрадовал лишней парой суток, которые потребуются для приведения всех пленников и наших людей в порядок. Он лишь опасался, что удравший главарь шайки приведёт помощь и придётся опять вступить в бой. Предложил помочь ему решить эту проблему со своей стороны, отправившись на его поиски. Тот подозрительно посмотрел на меня и выставил условие - я пойду один, оставив девушек здесь для оказания помощи пленникам, среди которых оказались пара женщин. Особого подвоха с его стороны не заметил, потому согласился без всяких споров. Оставил Ладии амулет связи, предварительно научив вызывать меня по нему. Видимо не самый простой амулет оказался, даже местная аристократка не умела им пользоваться. Но теперь всё будет в порядке. Если тут что-то пойдёт не так, к примеру, образуются острые конфликты, грозящие дойти до драки, или объявятся многочисленные враги, она сразу же окликнет меня. Прийти к ним на помощь станет делом нескольких секунд, независимо от того, на какое расстояние я отойду. Перед уходом хотелось хорошенько пропесочить девушек на предмет их неожиданного боевого порыва, но хитрая Аллия опередила меня, заметив с виноватым видом на лице:
  -Ты же обязательно пришел бы к нам на помощь, если бы мы сами не справились, ведь так, учитель? - и так невинно хлопала своими длинными ресницами, показывая всю глубину искреннего раскаяния.
  В итоге лишь махнул рукой, наказав быть внимательными и осторожными, пока меня с ними не будет.
  
  - Рассказывай всё и с подробностями, - я легонько пнул вонючее тело вожака шайки работорговцев.
  Пребывание в пространственном кармане тот пережил. Когда я его привёл в чувство, идея с перетаскиванием людей в сумке контрабандиста уже не казалась мне весьма интересной. Мало того, что он конкретно изгадил свои штаны при извлечении наружу, но и с координацией движений у него теперь будут большие проблемы. Аура серьёзно искажена, тело местами перекорёжило. Пленник провел в пространственном кармане совсем немного времени и при этом чуть не подох. Да, все его проблемы можно устранить с помощью магии жизни. Где-то за час - полтора работы своими силами, ибо обычный лечебный амулет тут уже не поможет. А ведь со зверушками прежде всё прекрасно получалось. Пантера, которую я тогда по глупости запихнул, после доставания наружу прочухалась всего за несколько секунд и быстро сбежала, явно опасаясь повторения опыта. Почему тогда люди так скверно реагируют на перенос туда и обратно? Вероятнее всего, дело в развитости и плотности ауры. И при переносе её приходится конкретно трамбовать, что не самым лучшим образом сказывается на здоровье и самочувствии. Впрочем, лечить конкретно этого урода я не собирался, моё дело лишь выбить из него ценную информацию и добить, чтоб не мучился. Полезного добра у него тоже оказалось немного. Порадовал только приличный мешок с пятью тысячами золотых. Остальное я признал мусором, хотя отводящий чужой взгляд амулет мог пригодиться моим девушкам, жалко тот с одной полной подзарядки действовал лишь несколько минут, и не мог брать силу у своего владельца из ауры. Его особенностью оказалось влияние не только на одних людей. Он отвлекал взгляды диких животных, чем, к примеру, не обладал 'высший амулет вора'. Попробую его позже немного модернизировать, привив функцию подзарядки, вот тогда-то он и станет весьма полезен.
  Мой пленник оказался обычной мелкой сошкой в достаточно крупной организации, занимающейся работорговлей. Он даже не пытался молчать. После извлечения из сумки у него болело практически всё, и пара дополнительных ударов по рёбрам сразу настроила его на откровенный разговор, стоило мне лишь снять с него болевой шок. Впрочем, особо важными сведениями он не обладал, выполняя чужие приказы, а кто их отдавал, тех он ни разу не видел. Через специальные тайники ему передавали шифрованные записки с указаниями - где что надо взять и куда доставить. В остальное время его шайка занималась похищением людей и продажей их в баронство Ток в качестве рабов. Там они тоже никогда не появлялись, передавая живой товар посредникам на границе баронства. Туда вообще посторонних людей не пускали, лишь тех, у кого имелся специальный амулет-пропуск, ну и рабов в бессознательном состоянии, естественно. В этот раз он должен был незаметно доставить в одно место важного пленника - того самого паренька, которого мы нашли на дне телеги под кучей мешков. Но его подчинённые о ценном пленнике ничего не знали, вожак о нём решил умолчать, дабы присвоить всю награду себе, ни с кем не поделившись. Потому в дороге его люди решили, как всегда, прихватить немного живой добычи. На этом-то они и погорели, спеленав пару купцов, во время стоянки отошедших от своего каравана поговорить друг с другом. До этого они хватали лишь одиночек, за которых некому было вступиться. Меня с девушками людоловы тоже посчитали лёгкой добычей, сильно удивившись нечувствительностью к магии, заключённой в деревянных болтах. Те действовали даже при попадании в магические щиты, им не требовалось пробивать их. При резком ударе из головной части болта выстреливает вперёд проклятье хладной немощи, проходящее через любые защиты. Такие особые стрелы покупались у тех же посредников, кто потом скупал рабов, и за их использование в королевствах грозила даже не каторга, а смертная казнь, если поймают, конечно. Однако риск очень хорошо оплачивался, за простого раба посредники платили до пары тысяч золотых, а за важных, тех же самых купцов, могли дать и больше пяти. 'Дело есть дело, ничем не хуже всех остальных', - именно так считал до знакомства с нами вожак шайки. Выдоив из него всю ценную информацию, в том числе и о паре тайников с деньгами и запрещённым оружием, бросил его в лесу. Руки марать об такую мразь совершенно не хотелось, благо невдалеке охотилась волчья стая, занявшаяся им, как только я убрал ментальный барьер. Теперь можно с чистой совестью проведать тех посредников, невиновных среди них нет...
  Пара часов бега по тайной лесной дороге не утомили меня, в таком темпе я мог пробежать несколько суток без остановки. Приходилось изредка останавливаться, когда дорога терялась совсем, пользовались ей редко, потому старые следы были едва заметны. Вокруг попадалось лишь зверьё, волки и кабаны, лоси и олени. Один раз заметил небольшого медведя. Радар чётко определял направление и расстояние до зверья, потому случайно уловленные ментальным чутьём человеческие эмоции прямо по курсу заставили меня резко остановиться. Радар в шляпе ничего в той стороне не обнаружил, даже крупного зверья поблизости не наблюдалось. И, тем не менее, где-то совсем рядом находились люди. Трое, нет - четверо, их эмоции слабы, выделить конкретику сложно, лишь общий фон некоторого неудобства и затянувшегося ожидания. Такие чувства обычно бывают у тех, кто долго сидит в засаде. Но меня сейчас больше беспокоило, почему моя шляпа не может их найти. Став невидимкой, медленно двинулся в их сторону, пристально вглядываясь в окружающий лес. В этом месте дорогу с одной стороны поджимало болото, а с другой - густой гнилой валежник. То есть обойти стороной обнаруженную засаду крайне сложно, даже если знать, где она есть. С двадцати метров, наконец, радар показал мне четыре едва различимых на общем фоне тепловых засветки. Вглядевшись в те места своими глазами и взглядом силы, так ничего и не увидел. Бинокль тоже не помог. Деревья, кусты, листья, ветки и больше ничего. Две засветки висели высоко над землёй, устроившись где-то в кронах деревьев. Лесные невидимки пока не обнаружили моего присутствия, приходящие от них эмоции не изменились. Подумав, как можно с ними справиться, мысленно отложил амулет агента тайной канцелярии в сторону. Будь он полностью исправен, и то далеко не факт, что удастся навести его парализующий луч. А вот воровской амулет с его сонным проклятием, бьющим по площади, здесь может сработать. На слишком активных людей он не подействует, но на тех, кто долго сидит в засаде и уже сам временами клюёт носом - вполне. И если у них нет стойкости к проклятиям... выставив фокус на максимальную ширину охвата, подал мощный импульс энергии, а затем повторил ещё раз. Тёмное марево, резко сорвавшееся с моей руки и устремившееся к лесу, хорошо было заметно даже невооруженным глазом. Отметив полное исчезновение чужих эмоций, пошел искать сонные тела. Мой глаз отметил едва выделяющийся контур человеческого силуэта, когда до него осталось не больше полутора метров. 'Так, явный местный житель, воин семьдесят пятого уровня', - посмотрел сообщение перстня-определителя, направив лазерный луч на размытый контур. 'Теперь посмотрим, что у тебя есть и почему вас не видно...' - Присел к телу, и стал его раздевать, предварительно вкатав дополнительный парализующий импульс, а то вдруг некстати проснётся. Первым делом взял небольшой блочный лук, который тоже сложно отследить взглядом.
  'Лук рейнджеров Загорья. Материалы - мифрил, истинное серебро, платина, сагаловое дерево. Вес 1320 грамм. Регулируемое натяжение тетивы от 15 до 120 килограмм. Магическое упрочнение конструкции, прочность зависит от запаса энергии во встроенном накопителе. Создаётся оптический эффект динамического приближения цели при натяжении тетивы, присутствует система активной маскировки'.
  Убрав лук, стянул со спины маскирующийся под окружающую растительность колчан полный качественных стрел с бронебойными наконечниками, в которых чувствовалась сильная магия.
  'Стрела повергателя Титанов. Материалы - сагаловое дерево, золото, мифрил, платина. Вес 56 грамм. При половинном заряде внутреннего накопителя пробивает магические и аурные щиты любой интенсивности, а также любой доспех прочностью меньше 4850 условных единиц (для справки, стальной прут толщиной 10 мм имеет 1000 единиц прочности). Полный заряд накопителя приводит наконечник к взрыву при контакте с кровью'.
  Даже и не знаю, выдержал бы я сам попадание такой стрелы со всеми моими щитами и доспехами. Проверять почему-то совсем не хочется. Но таких 'убойных' стрел в колчане нашлось только восемь штук, остальные оказались почти обычными, без такой чудовищной магии. Убрав колчан в сумку, занялся его бывшим владельцем. Эффект невидимости создавал ему особенный лохматый плащ.
  'Плащ рейнджеров Загорья. Материалы филеновая и сатоновая ткани, шитьё мифриловой нитью и истинным серебром. Магическое упрочнение ткани, прочность зависит от запаса энергии во внутреннем накопителе. Непромокаем, имеется эффект самостоятельной очистки и внутренней терморегуляции. Лишнее тепло тела преобразуется в магический заряд накопителя. Обеспечивается динамическая маскировка во всех диапазонах оптического восприятия за счёт изменения цветовых и текстурных пятен поверхностного слоя, размытие силуэта, полное гашений внешних проявлений ауры владельца, а также дополнительное сокрытие близких магических источников'.
  Теперь понятно, почему мой радар оказался почти бесполезен. А тепловая засветка оказалась лицом, не прикрытым защитной сеткой, которая имелась на капюшоне плаща. Видимо долго сидеть в засаде с ней некомфортно. Остальные вещи этого 'рейнджера' тоже относились к высшей ценовой категории магической продукции. Индивидуальный лечебный амулет в виде широкого браслета с маленьким изумрудом, амулет для отпугивания опасного зверья ультразвуком в виде простого перстня, неплохие сапоги с магическим эффектом 'мягкого шага', облегчающим хождение по болоту и затирающим след. Наручи из кожи с мифриловым шитьём, обеспечивающие полное гашение хлопка спущенной тетивы, 'липкие перчатки', помимо защиты рук от целой кучи неприятных факторов, позволяющие уверенно хватать скользкие предметы и лазать по отвесным скалам. Стальная кольчуга тонкой работы с магическим упрочнением для ношения под одеждой оказалась единственной защитой, амулета со щитом силы не нашлось. Кинжал с магическим усилением удара и отравленные метательные ножи с 'пробивной магией' на перевязи можно особо не упоминать. Очень хорошо упакованный диверсант мне случайно посреди леса попался.
  Полностью раздев первого, пошел за другими. Пришлось влезать на деревья, дабы достать оттуда двоих. Заодно опробовал 'липкие перчатки', оказавшиеся очень удобными, если разобраться с управлением ими. Они прилипали к любой твёрдой поверхности, если подать к ним энергию простым движением ауры. И крепко держались до тех пор, пока эту энергию сознательно не уберёшь. Лазать с такими перчатками по деревьям одно удовольствие. Ещё бы на ноги что-то подобное - совсем хорошо бы было. И это 'что-то' нашлось у тех, кто сидел на деревьях, в виде специальных ремней, одеваемых на руки и ноги с тем же эффектом управляемого прилипания. Благодаря ним спящие тушки и не свалились со своих насиженных мест в кронах деревьев.
  Оставшаяся троица имела почти идентичную экипировку, разве только у одного на шее нашелся амулет связи, а также лишний колчан полный 'убойных' стрел. Догадавшись, что передо мной находится командир этого диверсионного отряда, быстро привёл его в чувство для последующего допроса. Даже если я обобрал невиновных, отдавать взятое добро совершенно не собирался, потому общался с ним из-за спины. Впрочем, допрос не оставил сомнений - передо мной оказался элитный отряд егерей баронства Ток, дожидавшийся тут перехваченный нами караван людоловов. Тех им требовалось убить всех до единого, и забрать единственного пленника. Того самого парнишку, после чего передать его кое-каким сторонним людям, ждущим сейчас в условленном месте дальше по дороге.
  Соблазнившись обещанием жизни для себя и других егерей, пленник рассказал мне много полезного, в том числе и о жизни баронства Ток. Барон всегда занимался тёмными делишками, водил дружбу с почитателями Тёмного Божества, приветствовал у себя пиратов и работорговцев. Когда Король попытался образумить его и направил в баронство карательную армию, Ток сумел полностью разгромить её руками своих друзей. От организации второго карательного похода Короля отговорили мудрые советники. И сейчас баронство Ток входило в королевство Лаира только на бумаге, давно превратившись в самостоятельное криминальное государство, чья экономика держалась на рабстве и грабеже. А тёмные нити, тянувшиеся из него во все стороны, крепко опутывали властные структуры многих городов и даже королевств. Понимая, что рано или поздно за него возьмутся всерьёз, Барон тратил существенную часть своих доходов на защиту. На обучение и обмундирование тех же егерей, обходившихся ему в огромную сумму. К примеру, только одна 'убойная' стрела стоила не меньше трёх тысяч золотых у самих производителей, которые предпочитали оставаться неизвестными. По словам пленника, во всём баронстве насчитывалось меньше сотни егерей, но их вполне хватит для того, чтобы оставить в лесах целую армию в виде трупов. Кроме егерей в баронстве имелись и другие войска, но их подготовка и экипировка существенно слабее. В конце разговора егерь пообещал, что меня станут искать и обязательно найдут, но он лично постарается максимально осложнить поиски, если останется жив. В ответ я лишь тихо хмыкнул себе под нос, порадовавшись, что кто-то сэкономил на амулетах противодействующих проклятьям, понадеявшись на хорошую маскировку и общую подготовку.
  
  Оставив парализованных егерей на съедение зверям, которые не заставили себя долго ждать, проследовал к месту, где неведомые заказчики ждали егерей и пленника. Лесная дорога выходила на берег небольшой реки, за которой начинались земли баронства Ток. Берег с нашей стороны представлял собой широкую пологую пойму, заросшую травой, другой был высоким и покрытым лесом. Присутствие людей у реки я определил с большого расстояния, в этот раз радар в шляпе не подвёл. Но каково было моё удивление, когда среди прочих разглядел того самого 'рыцаря', с которым я столкнулся на недавнем аукционе. Тот сильно выделялся на фоне остальных всадников и явно был среди них главным. 'Благородный Рыцарь со своей многочисленной свитой', - пришла в голову злорадная мысль, - 'и зачем же ты, голубчик, якшаешься с работорговцами?' Пока наблюдал за ними, не подходя к раскинутой на местности магической сигнальной сети, прикинул несколько вариантов своих дальнейших действий. Можно напасть, но смысла в этом немного, ибо это явно живые игроки. Да и вообще переть в одиночку на четыре дюжины хорошо вооруженных конных бойцов выглядит безрассудством. Тут нужна сильная магия, бьющая по площадям, которой у меня нет. Даже если получится незаметно подкрасться и кого-то свалить, остальные разбегутся, чай не полные дураки, бегай потом за ними по всем окрестным лесам. А если они ждут ценного пленника и не дождутся его, то станут строго спрашивать с того, кто им его пообещал. Конфликт этого 'рыцаря' с баронством Ток обеспечен, можно за кого-то тихо порадоваться. Вдруг на моей шее завибрировал связной амулет, вырывая из потока злорадных мыслей:
  - У нас проблемы, срочно возвращайся, - сообщила Ладия взволнованным голосом.
  - Я уже совсем близко, продержитесь пару-тройку минут, и лучше всего отступите в лес, - ответил ей, разрывая связь.
  Естественно, бежать обратно по лесу мне не пришлось, прыгнув сквозь пространство почти к самому лагерю, выскочил из леса с готовностью немедленно вступить в бой. Боя не наблюдалось, хотя сам лагерь выглядел разворошенным муравейником. Караван срочно грузился на телеги в десятиминутной готовности отправиться в путь.
  - Что у вас тут произошло, с чего такой переполох? - спросил я девушек, с радостными криками повисших на моей шее.
  - Ты не поверишь, но тот парнишка оказался наследным Принцем Лаиры, - сказала мне Аллия, помогая запрыгнуть на телегу. - Едва об этом узнали, всё и началось. Караванщики хотят, бросив всё лишнее на ближайшем постоялом дворе, рвануть что есть мочи до самой столицы, ибо за спасение своего сына из лап работорговцев Король хорошо наградит. Вот только спокойной жизни в пути никто нам не обещает, но Грох готов заплатить за дополнительную охрану и уже подходил с этим вопросом к нам. А вот и он сам, - показала она рукой в сторону командира охранников, направляющегося в нашу сторону.
  - Вовремя вы вернулись, поймали беглеца? - с ехидной улыбкой на лице спросил он.
  - Волки поймали, - улыбнулся в ответ и подмигнул одним глазом.
  - Добрая весть, - его улыбка стала ещё шире и потеряла ехидство. - Ваши девушки уже передали наше предложение?
  - Лишь в самых общих чертах, - я кивнул головой. - Хотелось бы конкретики.
  - Как вы уже могли узнать, в числе спасённых рабов оказался Принц. Если мы сможем доставить его до столицы, благодарность Короля окажется очень щедрой. Но у нас слишком мало бойцов, потому требуется помощь. Привлечь со стороны нам не кого, а как вы сражались, я хорошо видел. Мы готовы взять вас троих в свой отряд и в случае успеха честно разделить королевскую награду.
  Подумав немного для приличия, посмотрел на девушек, и решил согласиться. Всё равно дорога лежит в ту сторону, а тут и тёплая компания в пути, и какая-то награда в его конце. Вот только одно место недвусмысленно намекает о куче лишних приключений, непременно поджидающих нас.
  - Мы принимаем предложение, - ответил за всех нас, приняв молчание девушек за знак явного согласия, - но при условии сохранения целостности нашего маленького отряда. Команды можно отдавать мне.
  - Годится! - не скрывая искренней радости, старшина Грох крепко потряс мою руку. - Теперь осталось последнее дело, - сказал он после небольшой паузы. - Так вот, мы тут посчитали и разделили взятые трофеи. Эта телега и всё добро на ней - ваша доля. Посмотрите внимательно, мы оставили вам нормальное оружие и доспехи, а то палками против дорожных разбойников многого не навоюешь.
  - Благодарю, - кивком обозначил свою признательность за такую заботу. - Есть что-то ещё? - спросил, заметив некоторую заминку на лице старшины.
  - Да, есть, - нехотя ответил он. - Я догадываюсь о наличии у вас хороших защитных амулетов, потому хочу предложить поместить Принца к вам на телегу, хоть против такого решения многие наши станут сильно возражать. Направлю его к вам, как только выйдем на основную дорогу. Нужно любой ценой сохранить его жизнь.
  Согласившись и с этим предложением, внимательно осмотрел выданное нам транспортное средство. Телега с колёсами на резиновом ходу, стальные оси и рессоры, крепкая общая конструкция с приличным содержанием металла. В упряжи пара дорогих лошадей в защитных кольчужных попонах. Другие телеги и лошади у работорговцев были значимо хуже. Неплохо нас отблагодарили за помощь с явным расчетом на дальнейшее сотрудничество. Из средств индивидуальной защиты нам оставили пару коротких железных кольчуг и пробитую кожаную броню с бронзовыми нашивками - вот это совершенно несерьёзно. Теперь посмотрим, о каком оружии шла речь. Пять двойных арбалетов с рычажным взводом, к ним в комплекте прилагались четыре толстых пучка железных болтов с закалёнными наконечниками. Сразу стала понятна и отводимая нам роль. Собрался проверить мешки, лежащие на дне телеги, но в этот момент караван двинулся в путь. Ладия села на место возницы, взяв в вожжи, и наша телега двинулась вслед за остальными.
  
  Седьмая глава. Безумная гонка.
  
  Едва караван выполз из леса на дорогу, погода решила резко испортиться. Какую-то минуту назад светило солнце, а теперь прямо на глазах небо заволакивают тёмные тучи, периодически озаряемые изнутри яркими вспышками. Видя такое дело, другие караваны резко потянулись с дороги к лесу, рассчитывая там переждать бурю, а мы наоборот наращивали скорость, напоив лошадей эликсирами бодрости и выносливости. Принца, которому всё было интересно, я насильно уложил на дно телеги, если его кто-то случайно узнает, потом проблем не оберёшься. Взятый нами темп позволил долго двигаться впереди дождя. Лишь редкие капли изредка падали на нас, приносимые порывами ветра, зато позади небо непрестанно полыхало вспышками молний. К самой ночи буря стихла, сменившись обычным дождём. Сделав короткую остановку рядом с переполненным постоялым двором, дали передохнуть лошадям. Наши купцы задёшево скинули своим знакомым излишки груза, купили дополнительных эликсиров для лошадей и потребовали продолжить путь, несмотря на дождливую ночь и усталость людей. Ещё не все бывшие пленники пришли в норму, но оставлять их нельзя, так как они уже знают о принце. Надолго нам всем запомнится эта ночная гонка. Дождь, раскисшая дорога, фыркающие лошади, мерцающий свет горящей плошки с маслом на впереди идущей телеге. И грязь. Мокрая грязь, постоянно летевшая с колёс и конских копыт и покрывавшая наши тела липким слоем. Лишь утром караван встал, свернув на обочину дороги, рядом с небольшим ручейком, вытекающим из леса. Дрянная погода и не думала улучшаться, и дорога оставалась пустынна. Другие путешественники, застигнутые бурей в пути, попрятались в придорожные леса и ждали, когда выглянет солнце. Ехать по размокшей дороге ещё то 'удовольствие'. Дав лошадям и людям немного отдохнуть и подкрепиться, снова тронулись в путь. Следующая ночь и день ничем не отличался от предыдущего. Мокрота, вездесущая грязь, усталость и непрекращающееся движение вперёд. Постепенно приноровившись к мокрой дороге, наш караван заметно разогнался и уже не застревал около больших луж. Лошади тоже поднабрались опыта и не протестовали против весьма высокого темпа, благо кормили их отборным зерном и дорогими фруктами. За эти дни я научился управлять упряжными лошадьми и делать всё необходимое для их обихода по самым строгим нормативам военного времени. Ладия в сей теме оказалась неплохим учителем, да и Принц иногда подавал ценные советы на пару с Аллией. Ещё через пару дней погода всё же смилостивилась над нами. Дождевые тучи ушли, и выглянуло долгожданное солнце. Отпраздновали такое событие длительным привалом около небольшой реки, пересекавшей дорогу. Когда-то это был совсем небольшой ручей, который из-за прошедших дождей разлился, и перейти на другую сторону вброд, на первый взгляд, казалось совершенно невозможным. И пока некоторые готовили горячую еду, отмывались от грязи и сушили на жарком солнце выстиранную одежду, бойцы охранного отряда спешно мастерили переправу. Глубина позволяла пройти каравану даже сейчас, но мешало сильное течение. Потому наскоро сделанная переправа состояла из двух толстых канатов, перекинутых с одного берега до другого. Они не позволяли лошадям упасть, а течению утащить телеги. Переправа каравана - это ещё одна эпопея борьбы со здравым смыслом. Грузы пришлось перетаскивать на своём горбу, а лошадей тянуть верёвками на другую сторону, иначе они отказывались идти в стремительно несущуюся перед их глазами воду. Перебравшись на другую сторону, мы быстро свернули канаты и опять устроили привал, так как выдохлись почти все.
  - Не думай, что мы тут напрасно жилы рвём, - желая немного подбодрить, старшина Грох легко похлопал меня по спине. - Обычно в этих местах разбойник на разбойнике сидит, а сейчас никого нет, - пояснил он. - И пока дорога не просохнет, мы сумеем проскочить мимо самых опасных мест. Ближе к столице только мелкие залётные шайки встречаются, нам они не страшны.
  Однако в этот раз Грох ошибался. Ночь в неспешном пути прошла спокойно, а потом разбойники решили проверить наш караван на прочность, напав во время утреннего привала. Благодаря моему радару и внимательности бойцов охраны их нападение не стало неожиданным. Стремительно выскочившие из ближайшего перелеска любители поживиться сразу же нарвались на дружный арбалетный залп. Поняв, что им здесь не рады, оставшиеся в живых, откатились обратно. Доставшиеся нам трофеи можно не упоминать, ничего интересного там не нашлось, особенно учитывая немалое число игроков среди разбойников, от которых ничего кроме кучки праха не остаётся.
  Дальше нападения разбойников пошли одно за другим, и по совершенно одинаковому сценарию. В любом месте, где лес вплотную подходил к дороге, наш караван пытались задержать, свалив перед первой телегой дерево. Затем осыпали плохими кривыми стрелами из подобных же луков, после чего пытались задавить массой. А встретив достойный отпор, незадачливые разбойники сразу же разбегались. Стоило отметить - местных жителей среди них больше не встречалось, мы имели дело только с игроками, почему-то решившими, что дорожный разбой - самое лучшая возможность занять достойное место в этом мире. Даже не знаю, на что они рассчитывали с таким скверным вооружением и никакой бронёй, отправляясь возрождаться от первого же попадания арбалетного болта. С нашей стороны имелись лишь лёгкие ранения от стрел. Так мы и продвигались вперёд, собирая по пути всех нищих любителей лёгкой поживы. После восьмого нападения за день мы все поднабрались опыта, и истребление разбойников встало на поток. Мои девушки взводили разряженные арбалеты, подключив к работе Принца, я же, как самый меткий стрелок среди нас, стремительно сокращал число нападавших. Аналогичную тактику приняли и на других возах каравана, и теперь разбойники шли в атаку под настоящим пулемётным огнём. После расстрела несчастных, приходилось останавливаться для того чтобы расчистить путь, подлечить раненых и по возможности собрать часть выпущенных болтов. Если так пойдёт и дальше, имеющегося запаса надолго не хватит, придётся отбиваться другим оружием.
  
  Ближе к ночи подошли к постоялому двору, где планировалось пополнить истощённые запасы. Едва мы въехали за ворота, как в нас полетели стрелы и арбалетные болты. К счастью, последних оказалось немного, потому охранники каравана, имевшие хорошую броню, опять отделались лишь ранениями. Постоялый двор захватила шайка разбойников, превратив его в ловушку для караванов. Но наше появление стало для них немного неожиданным, они не успели хорошо подготовиться и качественно организовать встречу. Только поэтому нам опять удалось отбиться без серьёзных потерь, хотя раны получили почти воины все кроме нас, я постоянно держал магический щит вокруг телеги. Пришлось вставать здесь на ночёвку и приводить в порядок себя и пострадавших от стрел лошадей. Даже моих запасов свитков исцеления едва хватило на всех, а ведь завтра разбойники с дороги никуда не исчезнут. К счастью, разграбить постоялый двор они не успели, как оказалось, мы подъехали сразу же после победы бандитов над хозяином и его охраной. Победители тоже понесли серьёзные потери, и даже трофеи не успели собрать, оставив всё добро нам, как победителям победителей. В кладовках постоялого двора нашлись столь необходимые арбалетные болты и лечебные зелья, магических свитков тут не держали.
  Собрав трофейное оружие и броню, погрузив дополнительные запасы провизии, наш караван утром тронулся в путь, ожидая новых нападений. И они не заставили себя долго ждать. Опять на дорогу валились деревья, летели кривые стрелы и массово гибли наглые любители халявы, сильно переоценившие собственные возможности. А вот вечером мы крепко попали. Очередная разбойничья засада обнаружилась нами с большого расстояния, какая там она по счёту уже и не скажешь, считать надоело. Дорога перекрыта поваленными стволами, только вместо ожидаемого обстрела лучниками из кустов густо полетели арбалетные болты. При обнаружении засады караван сжимался для отражения атаки, бойцы охранения пересаживались со своих лошадей на телеги. Эта тактика и спасла нас от разгрома по частям. После первого залпа из леса последовал второй, а за ним и третий. Разбойники не торопились выскакивать и бежать в атаку, размахивая топорами и дубинами, предпочитая расстреливать нас из своих укрытий. Стрелки хорошо замаскировались, и ответная стрельба с нашей стороны не наносила им урона до тех пор, пока я не воспользовался тепловым зрением. Поздно сообразил, каюсь, но когда сообразил, противникам пришлось несладко - выстрел - подранок или труп. Простить такую наглость они не пожелали, в меня одного полетели болты из всех кустов, позволив нашим раненым укрыться под возами. Каково было удивление разбойников, когда они поняли всю бесполезность их занятия. Болты отскакивали от магического щита, не причиняя нам какого-либо вреда, а число вражеских стрелков неуклонно сокращалось. Пройдут считанные мгновения и их совсем не останется. Но разбойниками в этот раз командовал не дурак.
  Из леса стремительно выскочил силуэт в лохматом комбинезоне и бросился к нам, грамотно уклоняясь от летящих в него болтов. Подбежав на десять метров, вёрткий разбойник кинул в нашу сторону камень, после чего резко упал на землю, обхватив голову руками. Почуяв неладное, я рухнул на дно телеги, вливая максимум энергии в щит, и утягивая за собой девушек. Принц сообразил первым и спрятался в мешки с зерном для лошадей. Через мгновение окружающее пространство взорвалось, сорвав мой щит. Телега подпрыгнула над землёй и едва не перевернулась. Подняв голову над бортом, увидел двоих подбегающих разбойников в латных доспехах с саблями в руках. Схватив ближайший заряженный арбалет, бью в их неприкрытые бронёй ноги и снова ставлю щит силы, пока они кувыркаются по земле с громкими матюгами, так и не добежав до нас с десяток метров. Вовремя, от края леса отделился ещё один силуэт в хорошем доспехе, вытянув вперёд свою руку, с которой сорвалась в нашу сторону связка толстых молний, пробивших мой щит, но не нанёсших мне особого вреда. Подхватываю последний заряженный арбалет и умудряюсь всадить в открывшегося противника пару болтов. Один вошел в протянутую руку, другой в ногу. И только сейчас заметил, как наши бойцы стремительно атаковали оставшихся в лесу стрелков. Засмотревшись на магические спецэффекты, они не успели сменить арбалеты на мечи и топоры, потому не смогли оказать заметного сопротивления.
  - Гляжу, все целы, хорошо, - сильно припадая на правую ногу, к нам подошел старшина Грох. - Когда полыхнуло, подумал - всё, нет вас больше!
  Выглядел старшина плохо. Броня помята, кольчужный бок вообще порван. Весь в крови в своей и чужой, левая рука прижата к телу, видимо арбалетный болт пробил ему плечо.
  - Вы-то там как? - спросил его, оторвавшись от быстрого обыска пленников. - Кстати, держи дюжину свитков исцеления, нашлись у этих... - показал рукой на сложенные около телеги четыре тела.
  Первым делом после окончания боя парализовал и немного подлечил ближайших подранков, чтобы они случайно не подохли от потери крови. Гранатомётчик сам угодил под взрыв, получив сильную контузию. А за последним разбойником пришлось идти к лесу и потом тащить его тело к телеге. У него-то и нашлись те свитки и много чего ещё в объёмной сумке.
  - Вот за это благодарю, - Грох хотел обозначить лёгкий поклон признательности, но не смог из-за боли. - Плохи наши дела, - кое-как выпрямившись, сказал он. - Четверо убитых среди людей купцов и ещё двое моих бойцов. И почти все живые имеют серьёзные раны. Лошадей тоже изрядно побило, но попробуем часть выходить до утра, целебные эликсиры ещё остались.
  - Моих уже не выходишь, - с грустью в голосе ответил ему, взрыв лошади не пережили.
  - Часть возов всё равно теперь придётся бросить, - тяжело вздохнул Грох. - Найдём для вас хотя бы одну лошадь ближе к утру. - Как закончите тут - подтягивайтесь к остальным, будем разбивать лагерь. Мои бойцы обессилили, некому выступить в ночной дозор. Справитесь?
  - Куда деваться... - ответил ему, знаками подзывая отошедших к краю леса девушек.
  - Знаю, со своими красотками ты способен на большее, потому присмотрите за ближайшей округой, хорошо? - старшина попытался улыбнуться мне, но лишь скривился от боли, развернулся и пошел обратно.
  
  Ночной лагерь представлял собой один большой лазарет. В отличие от свитков, целительные эликсиры действовали медленно и плохо снимали боль. Более того, они не излечивали до конца. Формально здоровье постепенно восстанавливалось, раны закрывались, но заметно падала сила, терялась выносливость и снижалась внимательность. Для восстановления прежней формы требовались другие эликсиры и грамотное индивидуальное лечение. Этим уже занимались знахари в городах, во время похода серьёзно лечиться просто некогда. Кстати, свитки жизни тоже не являлись панацеей. Чтобы полностью восстановить здоровье и физические кондиции, вливание внешней жизненной силы требуется строго дозировать и направлять непосредственно в зоны повреждений, точно согласуя с движением ауры. На подобные воздействия способны целители и специальные сложные амулеты. Свитки же просто грубо заполняли телесные прорехи жизненной силой, расходуя её крайне неэффективно. После них тоже требовалось долго восстанавливать форму, правда, делать это можно было простыми тренировками без привлечения сторонних помощников. Следующей ступенью являлись индивидуальные целительские амулеты, предварительно настраиваемые на своего владельца. Вот они уже могли действительно быстро и качественно восстанавливать подорванное здоровье, без особых побочных эффектов. Правда, цены на такие амулеты совсем не отличались особым гуманизмом, да и купить их было весьма сложно. Про дополнительную индивидуальную подгонку и говорить нечего. Чужой же амулет на себе лучше не применять, ибо неизвестно чем такое 'лечение' может закончиться.
  Прошелся мимо раненых и незаметно помог тем, кто особенно сильно страдал, по-быстрому переливая в них жизненную силу без всякой адаптации. Раскрывать для других свои таланты мага жизни нельзя, приходится таиться, скрепя сердце в подобные моменты. Новых свитков тоже не сделаешь - долго возится. Но ведь есть же какой-то выход? 'Дурень!' - мысленно обругал сам себя. В трофейной сумке видел хороший лечебный амулет, причём правильный. И пусть он сейчас полностью разряжен, кто об этом знает кроме разбойников? Быстро вернувшись к своему возу, достал небольшой лечебный жезл и модернизировал его маленьким Камнем Жизни, до отказа заполнив его своей жизненной силой. Десятерых тяжелораненых он теперь точно на ноги поднимет, да ещё немного останется. Передав жезл Аллии, попросил её помочь раненым, а когда амулет перестанет действовать, вернуть его мне, мол - я знаю, как его ещё раз можно зарядить. Не думаю, что девушка хорошо разбирается в здешней магии, вот Ладия точно знает, потому-то дал ей задание присмотреть за Принцем и пленниками. Хоть они теперь никуда не денутся, но присмотр не помешает.
  Отойдя в сторону леса, воспользовался радаром, осматривая ближнюю и дальнюю округу. До следующей шайки разбойников около восьми километров, если смотреть дальше по дороге. Сидят на одном месте, в нашу сторону идти не собираются. Хорошо. А совсем рядом в лесу обнаружились несколько крупных животных, сильно похожих на лошадей. Дойдя до них, получил сильное эмоциональное потрясение. На большой поляне, прижавшись боками друг к другу, стояли два изрядно потрёпанных дилижанса, один из которых оказался тем самым, на котором мы когда-то выехали из портового города. Две дюжины выпряженных лошадей были грамотно стреножены и паслись рядом. Лошади не только упряжные, но и несколько верховых, видимо у первого дилижанса имелась дополнительная охрана. Естественно, ни тех охранников, ни пассажиров дилижансов тут не наблюдалось, об их судьбе явственно говорили разбитые стёкла и пятна засохшей крови. Быстро добежав до лагеря, вернулся с людьми. Увиденная в мерцающем свете факелов картина их тоже повергла в шок. Нападать на дилижансы разбойники не решались, слишком опасное это занятие - связываться с их охраной из бывших вояк и лучших наёмников. Да и сами дилижансы были неплохо защищены магией. А тут стоят сразу два - небывалое дело. Мне сразу же сильно захотелось допросить пленников, не стесняясь в средствах, если те попытаются отмолчаться.
  - Отпусти или убей, тогда, возможно, ещё успеешь где-то спрятаться, - нагло заявил мне вожак шайки, хорошенько не подумав о своём нынешнем положении.
  Вожак отличался повышенным уровнем, достигающим шестидесяти семи. У других пленников он едва перевалил за пятьдесят. И это ведь не местные жители, для которых такой уровень не является чем-то совсем необычным. Но при этом у всех этих полностью отсутствовали аурные щиты, для проверки даже провёл дополнительное тестирование. Подобное обстоятельство прямо говорило о покупном статусе их уровней, если бы они серьёзно тренировались, то развитие ауры стало бы заметно. Впрочем, если тренироваться исключительно с арбалетом, собственного развития почти не будет. Арбалет - это очень хитрая и весьма коварная 'ловушка для вечных слабаков'. Для стрельбы из него не требуется особой силы, ловкости, выносливости и при этом можно сразить сильного воина в хорошей броне, если не с первого попадания, так со второго. Да, глазомер немного улучшается, но аура при этом бездействует. Другое дело лук. Тут для выстрела уже задействуется практически всё тело, к которому постепенно подключается аура. Опытные лучники направляют стрелу не глазом и рукой, а аурой, а мастера способны управлять ей и в полёте. Потому промахов у них практически не бывает даже по быстро движущейся и грамотно уклоняющейся цели. Вампир обучил меня некоторым премудростям стрельбы, но он сам оставался мастером контактного боя, потому арбалеты, луки и прочее метательное оружие шло лишь в качестве дополнительного факультатива. И теперь стоило найти время для самостоятельных тренировок, благо появилось хорошее оружие, а не то убогое недоразумение, с которым приходилось тогда учиться. Но сначала требуется добраться до столицы королевства и уладить дела, которые копятся день ото дня. Те же пленённые разбойники явно добавят проблем.
  - А что мне стоит делать, если я не собираюсь прятаться? - я постарался заглянуть в душу пленника, подключая к своему взгляду ментальное давление.
  - Ты ведь не даже представляешь, с кем решил потягаться, - тот не торопился поддаваться моему эмоциональному воздействию. - Когда тебя поймают, отделаться сотней виртуальных смертей на колу уже не получится. За пару суток общения с палачом нашего клана, хорошо знающим некоторые особенные тайны, ты превратишься в пускающий слюни овощ, - в слабом голосе пленника сквозило ничем не прикрытое чувство собственного превосходства.
  - Ты ещё пообещай найти меня в реале, - лишь ухмыльнулся в ответ на такую жуткую угрозу.
  - Потребуется - найдём, - разбойник зло сверкнул взглядом, будучи не в силах на что-то большее. - Но это лишнее, утратив разум тут, превратишься в овощ и там. Проверено! Пусть и не навсегда, страховка поможет, но мало тебе не покажется. Потому последний раз предлагаю - беги и прячься. Возможно, в какой-то крысиной норе на самом краю мира тебя не найдут наши лучшие тени.
  - Я постараюсь сильно облегчить им задачу, спрятавшись в столице у всех на виду. А тебе сейчас предстоит очень хорошо постараться, чтобы не превратиться в овощ самому. Я хоть и не ваш клановый палач, однако, тоже кое-что умею... - с самой ехидной улыбкой на губах пообещал ему.
  Пленник попытался плюнуть в моё лицо, но промахнулся. Долго запираться ему тоже не удалось, видимо, прежде терпеть боль его никто не научил. Даже не пришлось использовать специальный инструмент, хватило самого обычного шила, чтобы растревожить его болевые точки. После лёгкой обработки этот грозный петух 'запел', вываливая на меня кучу малосвязанной информации. Пришлось опять его 'воспитывать', дабы он отвечал на заданные вопросы, а не нёс всякую чушь.
  Первым делом расспросил про его клан, раз им так пугают, и про кланы вообще. Выяснилось следующее: кланы здесь встречались двух видов - 'светлые' и 'тёмные'. 'Светлый клан' требовал обязательного признания Короля, а 'тёмный' брала под своё крылышко ночная гильдия. Но Король не признавал кого угодно, готового щедро заплатить, ему требовалась хорошая репутация с будущим кланом или хотя бы его лидером. Для того вообще было бы крайне желательно получить личное дворянство. Ночная гильдия же признавала любой клан, способный внести разовый взнос в миллион золотом и по тысяче за каждого члена клана отдельно. За эти деньги гильдия гарантировала лояльность и личную ответственность любого члена клана перед своим главой. Если кто-то шел против его воли, то его везде могли достать и отдать на растерзание. Собственно, в этом и заключался весь смысл признания ночной гильдией 'тёмного клана'. Для 'светлых' нечто подобное обеспечивал Король, но только в пределах своей территории. Клан мог получить поддержку нескольких Королей одновременно, но сейчас это казалось почти невозможным. Ещё 'светлые кланы' получали официальные налоговые льготы, а 'тёмные' официальных налогов просто не платили. Именно поэтому все созданные к настоящему времени кланы были 'тёмными'. Ночная гильдия не вмешивалась в их разборки между собой, но иногда привлекала лучших клановых бойцов для собственных целей, отдельно оплачивая наём и обеспечивая необходимым оружием.
  В настоящее время клановый боевой отряд, возглавляемый моим пленником, как раз выполнял задание гильдии. Вернее - с этого началось. Они должны были задержать дилижанс, следующий из столицы в портовый город, его пассажиры не должны были туда попасть. Сделав своё чёрное дело, отряд собирался уже возвращаться на свою базу, но получил по свитку связи новое задание от гильдии - подождать и перехватить ещё один дилижанс, идущий теперь из порта в столицу. С этим заданием они тоже справились, хотя к тому моменту у них уже заканчивалось продовольствие. Не обнаружив в захваченном дилижансе каких-то важных людей, они опять хотели отступить, но клановое руководство приказало им дождаться, пока придёт смена. Удобное для засады место неожиданно получило стратегическое значение. Только к тому моменту разбойникам нечего стало есть. Плохонькая охота едва спасала их от голодной смерти, а съесть трофейных лошадей помешал ещё один категоричный приказ кланового руководства. Голодом и объяснялось их нападение на наш караван. В своём превосходстве разбойники не сомневались, особенно после успеха с дилижансами. По числу телег и охраны, идущий по дороге одинокий караван казался откровенно слабым, потому против нас не стали применять дорогие арбалетные болты с боевой магией, оставшиеся лежать в тайнике. За нецелевое использование ценного имущества, выданного им для главного задания, в клане могли серьёзно наказать. Когда мы оказали серьёзное сопротивление, главарь отдал приказ вскрыть тайник, но его лучшие стрелки не успели, я убил их в числе первых. Тогда-то и была предпринята та последняя атака с трофейными магическими гранатами и всем прочим, которая закончилась пленом для главаря и его ближайших подручных.
  Завершив допрос, нашел упомянутый тайник, где обнаружились и те самые болты, в наконечнике которых имелся амулет, обеспечивающий пробитие щитов, близкий по свойствам 'стрелам повергателя Титанов', только существенно слабее и не обладающий взрывным эффектом при контакте с кровью. И всё равно такие болты были исключительно опасны, так как не всякая укреплённая магией броня против них устоит. Кроме них тайник содержал немало разнообразного холодного оружия и вещей, взятых разбойниками у своих жертв. Клановые бойцы не имели права брать трофеи себе, они отходили клану и уже там перераспределялись. Всё найденное добро я сразу же перекинул в свою сумку контрабандиста, собираясь ознакомиться с ним позже. А с сумкой и содержимым карманов главаря пришлось разбираться немедленно, ибо мне не давал покоя некий 'свиток связи', о существовании которых прежде ничего не слышал. Изучив его, немного успокоился. Найденный свиток оказался частичным аналогом имеющегося у меня связного амулета. Исходно он представлял собой целый лист, который требовалось разорвать на две части. Если что-либо написать на одной, то эта же надпись появится через некоторое время на другой. Действовал свиток медленно и не мог передавать что-либо кроме надписей и рисунков, но за счёт экономии энергии работал на большом расстоянии, правда, не дольше месяца. По словам допрошенного разбойника, перед выходом в свет он успел передать своему клану тревожный знак. И не получив от него в течение часа знака отбоя, а также не обнаружив его возрождённым вместе с остальными погибшими бойцами, их станут искать и заодно найдут нас. Пусть ищут, как найдут - там и посмотрим, кто кого.
  Пленники порадовали изрядным запасом средненьких амулетов, которые стоит завтра раздать бойцам Гроха. Трофеями всё равно стоит поделиться, тем самым существенно повысив защищённость и боеспособность всего отряда в ожидании новых столкновений с серьёзным противником. Семнадцать браслетов с магическими щитами из сумки вожака оказались полностью разряжены, но для меня такое обстоятельство несущественно. Пара боевых амулетов в виде небольших жезлов: мелкие огненные шары и мощная ветвистая молния для одновременного поражения нескольких противников. Первый оказался пуст, а во втором заряда должно хватить на одно применение. Подзарядил и их, завтра отдам Аллии. Принцу тоже выдам браслет со щитом и ещё амулет отводящий взгляд, доставшийся от вожака шайки работорговцев. Модернизировать его оказалось слишком сложно, проще новый сделать, а рабочие плетения с него я уже успешно считал и закинул в вычислитель для пересчёта. В самом конце, разобрав внушительный мешок с золотом и ценными украшениями, я вытащил оттуда перстень агента тайной канцелярии. Амулет оказался полностью работоспособным и с действующей личной привязкой. Оставлять себе эту опасную 'игрушку' категорически не стоит, разве только если нас совсем неласково примут в столице официальные власти.
  - Ваша часть трофеев, раздай своим бойцам, - протянул амулеты Гроху, который отмылся от крови, начистил потрёпанный доспех и принял свой прежний бодрый вид. - Не самые плохие амулеты магического щита. Если перестанут работать - у меня ещё остались свитки ауры, заряжу.
  - Щедрый ты, Димиус, - сильно удивился он моему подарку. - Кто же такими трофеями разбрасывается, они ведь стоят... - он закатил глаза, мысленно прикидывая сколько.
  При его словах я внутренне усмехнулся - любая их стоимость не имела для меня значения. Деньги и вещи должны служить людям, а не наоборот. И вообще всякого барахла уже столько набралось, что девать некуда.
  - Бери, для дела нужнее, - ответил ему с улыбкой. - Как ты говорил раньше - 'доставим Принца папаше, он нас и наградит'. К тому же есть опасения встретить ещё один сильный разбойничий отряд, так будет больше шансов успешно отбиться.
  
  Когда солнце поднялось над лесом, караван тронулся в путь. Убитых похоронили, раненых вылечили, поломки устранили. Даже кому-то хорошо отдохнуть удалось - я имею в виду наших ценных пленников. И пусть они крепко связаны по рукам и ногам, да и кричать не получится из-за кляпов во рту, всё равно лежат на телеге и ничего не делают. Их даже накормили перед отправкой каравана из чувства милосердия, а вернее - чтобы не подохли. Вначале были мысли продолжить эксперименты с пространственным карманом, но делать это с игроками, да ещё и у всех на виду? Убивать таких ценных носителей информации тоже рановато. Допросы ведь можно и продолжить, в дороге лишнее время вполне найдётся. А потом их можно сдать страже, тогда сим товарищам придётся познакомиться с местным правосудием. Может и мне как-то зачтётся забота о справедливости законного наказания для тех, кто посчитал себя сильно выше остальных. Не просто же так на дилижансы нападали. И перстень агента тайной канцелярии весь совсем неслучайно оказался в числе бандитских трофеев. Сдаётся мне, тут идёт весьма серьёзная игра.
  Утром девушки радовались новым подаркам и поучали чем-то недовольного Принца, что меня надо слушать и в точности выполнять все мои приказы не думая. Гордый парнишка всё никак не хотел принимать отводимую ему роль исключительно ценного груза. По его глазам я видел - он сам рвётся в бой, взводить арбалеты и не стрелять во врагов для него, оказывается - урон чести. Для показательной проверки не пожалел болтов и предложил попасть в ближайшее толстое дерево, растущее в десяти метрах от дороги. Естественно он промазал, а я попал с первого раза.
  - Пока ты будешь впустую переводить ценные боеприпасы, враги подбегут вплотную, и придётся отбиваться от них врукопашную при численном превосходстве с их стороны, - пояснил ему свою твёрдую позицию. - Если в бою до такого дойдёт - ты сразу же активируешь отвод глаз, прячешься на дне телеги и дожидаешься, пока мы не отобьёмся. Пойми, нам нельзя постоянно отвлекаться на твою защиту.
  - Я тоже хочу драться! - гордо заявил Принц.
  - Ты ещё слишком слаб и неопытен! - твёрдо надавил на него, ментально подавляя его гордость. - Здесь не рыцарский турнир, а бой без правил. Такому бою тебя не учили. Попроси своего отца найти тебе учителя из числа бывалых наёмников, тогда и рвись в бой. Пока же тихо сиди и лишний раз не высовывайся.
  Немного переборщил с давлением, но нужного результата, похоже, достиг. Парнишка перестал хищно осматривать округу и сосредоточил своё внимание на изучение устройства арбалета. Хотя ему-то, благородному, стоит скорее изучать лук.
  
  За день пути на наш караван произошло ровно десять разбойничьих нападений. Но мы теперь немного изменили тактику. Получив дополнительную магическую защиту, бойцы охраны смело уходили вперёд, не позволяя разбойникам перегораживать путь, сваливая деревья. Тем ничего не оставалось, как пытаться атаковать наш караван вдогон, а встретив отпор, спешно убираться обратно в лес. Мы же даже не останавливались для подбора выпущенных болтов и редких трофеев, очень хотелось окончательно выйти за пределы 'разбойничьего края'. На расстоянии дневного перехода дорогу патрулировала королевская стража, и любителей чужого добра там практически не водилось, разве только больные на голову.
  И когда мы уже почти, было, вздохнули с облегчением, миновав некую условную черту, за которой должна начинаться безопасная зона, дорогу нам преградили новые силы, по которым сразу даже и не скажешь, что они занимаются разбоем. Наш воз в этот раз шел вторым в колонне, потому мне удалось хорошо разглядеть новых противников, ибо ментальное чутьё недвусмысленно говорило об их намерениях в отношении нас. Перед нами встал молодой, скорее даже юный всадник на шикарном дымчатом боевом коне. Позади него грамотно рассредоточился отряд из двух дюжин конников, так, чтобы не перекрывать друг другу сектора стрельбы и охватить по возможности всех нас. Конники имели хорошие латные доспехи и по паре взведённых арбалетов по бокам от седла. И их дружный залп легко уполовинит наши силы, причём с учётом активных магических щитов. Но они пока не торопились нападать, рассчитывая взять всё без боя. Самое плохое - я заметил обречённый взгляд у одного из наших бойцов охраны, вставших недалеко от меня. Между тем наглый всадник, всем своим видом излучающий истинное превосходство над всеми нами, вынул сверкающую рапиру из ножен и громко заявил:
  - Мне сильно кажется, что у вас есть принадлежащие мне вещи и люди. Предлагаю вам спрятать оружие и дышать через раз, пока мои люди не осмотрят ваши возы и не возьмут должное, - и так противно улыбнулся, окинув нас взглядом истинного победителя.
  Видя такую неслыханную дерзость, я начал поднимать к плечу арбалет, незаметно заряженный 'особыми' болтами. Если уж дело идёт к банальному грабежу, обставленному таким занятным образом, незачем тянуть. Две перспективные мишени - тот всадник и ещё явный командир отряда конников находились в зоне уверенного поражения. Их доспех обычные болты не пробьют, да ещё защитные амулеты у них точно есть. А против 'особых' всё это не играет. Жалко они пока это ещё не поняли...
  Но выстрелить я не успел, на моей руке резко повисла Ладия, сбивая прицел.
  - Ты что, за нападение на дворянина причитается казнь без разбирательств, - спешно пояснила она свои действия.
  - А если дворянин занимается обычным дорожным разбоем? - попытался аккуратно освободить руку и оружие из её захвата.
  - Можно пожаловаться Королю на его действия, он примет меры, но это не наш случай. Это же Лир Ваза, его отец третий дворцовый советник и очень влиятельный подлец, - она ещё сильнее прижала моё оружие к земле.
  - И что, вот так всё спустить этому родовитому недоноску? - моя ярость мгновенно передалась девушке, когда я стал медленно поднимать арбалет вместе с ней.
  - Сейчас вызову его на бой чести! - рявкнула Ладия, резко отпуская руку и выхватывая мой посох из крепления на спине.
  После чего ловко спрыгнула с телеги, распрямила плечи и громко продекларировала:
  - Я единственная дочь рода Санти вызываю тебя, Лир Ваза на поединок чести. Победитель получает всё!
  - О, да это наивная милашка Ладия, которая тогда отказала предоставить мне несколько простых и приятных услуг, что очень дорого обошлось твоему папочке, - широко улыбнулся всадник. - Ничего, я постараюсь тебя не сразу убить, ты долго будешь просить у меня милости стоя на коленях... - он взмахнул левой рукой, подавая какой-то знак своим людям.
  Я напрягся ещё сильнее, определяя для себя первоочередные цели. Бешенство клокотало во мне. Как это ни странно, за Ладию совершенно не волновался, сейчас она действительно способна победить этого молодого подонка. Но в случае реальной опасности для её жизни, я не удержусь и уничтожу всех противников магией. И пусть потом меня ищут все Короли, объявлю им свою личную войну, если они не способны отвечать за гнусные дела своих дворян. И пусть пеняют исключительно на себя!
  - Что же ты, аппетитная крошка, против рыцаря с простой палкой вышла, - звонко рассмеялся Лир Ваза, гарцуя на своём скакуне в предвкушении лёгкой победы. - Ты связалась с грязным мужичьём, и у тебя нет подобающего дворянину оружия и коня? - смех и передался всем его людям, они тоже не видели в Ладии опасности и откровенно расслаблялись.
  - Для таких как ты, Лир, палка самое то, раз в детстве папочка не привил тебе ума и чести через одно место, - громко крикнула она, тряхнув роскошной копной своих тёмных волос и перехватив посох за тонкий конец.
  Вот этого заявления всадник уже не стерпел, и резко бросил коня в галоп с полыхающим огнём дикой ярости в своих глазах. Одновременно Ладия взяла стремительный разбег в его сторону. Всё произошло в считанные мгновения. Вот несётся рыцарь со сверкающей рапирой в руке, а навстречу ему бежит некрупная девушка. Всадник замахивается для удара сверху вниз, но девушка неожиданно взмывает в воздух и с размаху впечатывает толстый конец посоха в его лоб. На мгновение окрестности озаряет яркая вспышка - пробит мощный магический щит, раскинув руки в стороны, всадник слетает с коня назад и падает на землю сломанной куклой, а девушка ловко приземляется на ноги, пробегая ещё несколько метров, гася набранную скорость. Пару минут стояла полнейшая тишина, нарушаемая только отдельными птицами и насекомыми. Никто просто не мог поверить в произошедшее. Ускакавший вперёд боевой конь с пустым седлом, лежащее на дороге тело всадника в дорогом доспехе, со стороны головы которого уже натекла приличная тёмная лужа. И победно оглядывающая поле недавней битвы девушка с посохом в руке.
  - Проваливайте и передайте Лэру Ваза, что он вырастил плохого сына, но его случайная ошибка молодости наконец-то была исправлена, - нарушая тишину, крикнула Ладия сопровождавшим павшего всадника конникам.
  Как это ни странно, те мгновенно развернули коней и пустились в галоп, не сказав ни единого слова. Теперь нам осталось только разобраться со всеми последствиями только что произошедшего события.
  Едва всадники удалились, наш караван взорвался радостными криками. Кричали все, купцы, возницы, бойцы, даже Принц чего-то кричал. Все дружно ринулись поздравлять Ладию с победой. И только старшина Грох незаметно привёл в поводу рыцарского коня, несколько минут назад оставшегося без хозяина. В гибели молодого дворянина из рода Ваза можно было не сомневаться, с половинкой головы даже здесь не живут. Дальше начался маленький праздник, незаметно переросший в ночной привал.
  - Ты как? - спросил победительницу, когда почти все уже улеглись спать, до этого пообщаться наедине нам не удавалось.
  - Прости, учитель, я не могла поступить иначе, - ответила она, прижавшись щекой к моей груди. - Этот подонок оскорбил меня лично, весь мой род и всех дворян вместе взятых. Его неоднократно вызывали на бой чести, но он был очень хорошим дуэлянтом, а когда соперник казался ему сильнее - нанимал профессиональных бретеров. Здесь он просто не рассчитал свои силы, ничего не зная о том, как ты обучил меня. Я чувствовала - победа будет за мной, и просто отдалась тому стремительному потоку, о котором ты нам неоднократно говорил. Он толкнул вперёд моё тело, я осознала произошедшее, когда всё уже закончилось.
  Сама того не подозревая, Ладия вошла в состояние боевого транса и непрерывного потока ауры одновременно. Её тело тогда использовало не силу мышц, в эти мгновения она превратилась во всесокрушающий дух, перед которым падут любые преграды и враги. Вампир учил меня не только входить в такие состояния по наитию, но и осознанно применять их, ибо у всего подобного есть своя 'обратная сторона'. К примеру, в таком состоянии можно полностью потерять чувство реальности и начать убивать всех, кто окажется рядом, не разбираясь, кто друг, а кто враг. А потом вдруг упасть замертво, не пережив полного истощения ауры. Для Ладии те краткие мгновения триумфа были пределом возможного, но она ещё об этом не знала. Придётся учить её осознанному использованию, иначе вторая попытка может оказаться последней, если меня рядом не будет.
  - Лучше расскажи о последствиях, которые нас теперь ждут, - спросил её совсем о другом важном деле.
  - Во время боя чести я не нарушила правила, потому официально претензий род Ваза мне предъявить не может, - задумавшись на мгновение, ответила она.
  - А какие правила есть у таких боёв? - мне стало интересно, поскольку чувствовал - в чём-то подобном придётся не раз участвовать уже мне самому, хотя я ещё ни разу не дворянин.
  - Правила просты, - заметила посерьёзневшая девушка. - Во-первых, оба участника должны быть дворянами. Во-вторых, требуется официально бросить противнику вызов, назвав свой род, примерно так, как я сделала, и обозначить свои требования. Противник не имеет права отказаться от вызова, но может перенести бой в другое место и время, а также выставить вместо себя другого бойца, имеющего не меньшую значимость своего рода. Чем и зарабатывают бретеры, не имеющие за собой ничего, кроме древнего рода и умения владеть клинком. Их услугами могут воспользоваться даже простолюдины, но такое крайне не поощряется. В-третьих, во время самого боя можно использовать только контактное оружие и только защитную магию. Выбор оружия личное дело каждого участника, это никак не регламентируется. А, забыла, - девушка почему-то легко смутилась, - обязательно должны присутствовать свидетели с двух сторон.
  - То есть, к тебе нельзя что-либо предъявить, ты всё сделала правильно? - почему-то мне казалось, что это совсем не так.
  - Лэр Ваза никогда не простит мне смерти своего любимого сыночка, - в голосе Ладии промелькнула нотка обречённости. - Потому он попытается сделать всё для того, чтобы я страдала. Нет, покушений на мою жизнь от него можно не ждать, это для него станет уроном чести. А вот испортить жизнь моим близким будет в его стиле. Моему отцу он сейчас ничего не сделает, а вот на тебе попытается отыграться, когда узнает о нашей связи. Прости меня ещё раз, учитель, - она всхлипнула носом, собираясь расплакаться.
  - Если его 'отыгрыши' каждый раз станут приносить такое трофеи, то я не возражаю, - поцеловал расстроенную девушку в лоб и отёр мягкой ладонью выступившие слёзы.
  Ладия сразу же успокоилась, ещё крепче прижавшись ко мне. А трофеи ей достались знатные. Во-первых, изменённый магией жизни боевой конь редкой масти. Я плохо понимаю в лошадях, но могу точно заметить - он явно превосходит красавца, проданного на аукционе за полмиллиона. Во-вторых, все предметы конской сбруи оказались магическими, и кое-что даже возбуждало мой исследовательский интерес. В-третьих, Лир Ваза оставил Ладии своё оружие и доспех. Артефактная рапира из адаманта пробивающая магические щиты и почти любые доспехи как бумагу. Легчайший сильно укреплённый магией мифриловый пластинчатый доспех, полный комплект за исключением шлема. Глядя на него, даже не верится, что общий вес этого великолепия чуть меньше одного килограмма. Комплектный поддоспешник же способен частично поглотить и распределить по всей площади тела сильнейший удар, нанесённый в одну точку. Глядя на характеристики трофейного доспеха, понял, как близко оказался к провалу, собираясь стрелять в наглого всадника. Даже 'особый' болт не пробил бы этот доспех, хотя гарантированно выбивал наездника из седла. И, в-четвёртых, наглец оставил победительнице хорошие амулеты. Браслет со щитом имел встроенную функцию самостоятельной подзарядки от ауры владельца и ёмкий внутренний накопитель. Явным минусом этого щита оказался сделанный упор на отражение магических атак и весьма посредственные характеристики по физическим. Для воина с развитым собственным щитом ауры или хорошим доспехом - практически идеальное решение. В качестве атакующих Лир Ваза использовал два перстня с традиционной молнией и не менее традиционным огненным шаром - стандартный набор боевой магии в амулетах для простых воинов. Перстни имели наведение по зрачку и тоже могли заряжаться сами. Таких амулетов даже на прошедшем аукционе не было, хотя для меня они какого-либо интереса не представляли, да и сделанный мной для Ладии боевой браслет был куда лучше. Вот индивидуальный целительский артефакт в виде нательного матерчатого пояса с внутренними металлическими нитями стоит изучить особым образом, в нём столько всего намешано кроме восстановления здоровья. Ещё один связной амулет пополнил мою личную коллекцию, вместе с несколькими другими магическими предметами неопределённого назначения из-за наличия привязки к бывшему владельцу. Ладия вообще хотела отдать все свои трофеи мне, ссылаясь на свой статус наложницы, по которому всё принадлежащее ей принадлежит в первую очередь её мужчине, как и она сама. Но в ответ получила прямой приказ взять всё необходимое и пользоваться по своему усмотрению. Типа - я ей предоставляю свои вещи, пока она находится рядом. Такой вариант полностью удовлетворил девушку, и она расцвела от счастья ровно до тех пор, пока не задумалась обо всех последствиях своего решительного поступка. И только после я сумел донести до неё мысль, что пойди всё по-другому, всем нам стало бы только хуже.
  
  Восьмая глава. Столица.
  
  Поутру, едва мы собрали лагерь, со стороны столицы к нам неспешно подошел конный патруль королевской стражи. Крепкие бойцы в хороших латных доспехах и красивых синих плащах. Вооружены они были короткими отливающими металлическим блеском луками, копьями и шестопёрами. Судя по тому, как ловко стражники держали своё оружие и внимательно посматривали по сторонам, пользоваться своим арсеналом им приходилось по нескольку раз на дню. Старшина Грох, оказывается, хорошо знал командира патруля, и они долго разговаривали друг с другом, отойдя в сторону от дороги. После того разговора командир подал какой-то знак своим людям, и они взяли нас под охрану, грамотно расположившись впереди и с боков колонны. Четверка всадников прикрыла тыл. И сразу не поймёшь, от кого они нас охраняют. Похоже, для них гораздо важнее, чтобы мы сами случайно не разбежались. В таком порядке мы и двинулись в путь. Дополнительная 'охрана' не вмешивалась в наши дела, уверенно держа внешний периметр, какие-то разбойники, обнаруженные моим радаром в ближайшем перелеске, даже не попытались проверить нас на прочность. Ладия гордо восседала на трофейном скакуне, следуя впереди возов, посадив Принца перед собой. Из-за обгадившихся пленников в нашей телеге изрядно воняло, потому я лишь поприветствовал её решение. Стражники иногда бросали в их сторону недовольные взгляды, но не вмешивались. Ближе к полудню нас, было, нагнал весьма многочисленный конный отряд, но заметив сильно возбудившуюся при их появлении королевскую стражу, быстро ретировался. Похоже - это были те самые клановые воины, о которых рассказывал пленный командир. А ещё через пару часов наш конвой пополнился большим отрядом гвардейцев Короля в красных плащах, прискакавших из столицы на взмыленных лошадях. Вот они сразу же захотели отобрать у Ладии Принца, но те на пару их очень грубо послали куда подальше. Как это ни странно, немного поругавшись для приличия, гвардейцы от них отстали, заключив в охранную 'коробочку'. Таким образом, мы к вечеру прибыли в предместья столицы, где нас уже ждал целый комитет по встрече. Тут уже Принц не стал упрямиться и, понурив голову, проследовал в закрытую карету за каким-то высоким хлыщём в богатой одежде. К нашей телеге подошли шестеро стражников и вежливо попросили передать им пленников. Решил не отказывать им, благо всю полезную для себя информацию я из них уже вытащил, пользуясь появившимся свободным временем. Пусть с ними теперь разбираются королевские палачи. Затем наш караван в полном составе направили на особый постоялый двор, отгороженный от остального мира высоким забором и отличающийся многочисленной охраной. 'Не постоялый двор - а следственный изолятор повышенного комфорта', - про себя подумал я. Впрочем, пока нас ни в чём не обвиняли, хотя и выпускать за огороженную территорию тоже не собирались, выдав несколько прозрачных намёков, мол - стоит несколько деньков отдохнуть тут, пока нужные люди всё уладят.
  
  Гостиница тюремного типа или тюрьма гостиничного явно проходила по классу люкс. Горячая вода, большие номера, столовая ресторанного типа. И главное - совершенно бесплатно. Даже за нашими лошадьми прислуга обещалось позаботиться, хотя мы ей не сильно доверяли, сделав всю необходимую работу сами - распрягли, вычистили, накормили и напоили. Лошади у нас теперь были из числа тех, что тянут дилижансы. Особая порода, сильная, резвая и выносливая, но совершенно непригодная для хождения под седлом. Только в упряжь. Если бы ещё их регулярно обихаживать не требовалось - цены б им не было. Если и дальше так придётся здесь жить - непременно изобрету автомобиль на магическом приводе, с ним гораздо меньше хлопот, чем с лошадьми. Вот местным почему-то нравится всё это, вон Ладия от своего скакуна никак отойти не может. Перекидав всё ценное добро с телеги в наш номер, наскоро поужинали и собрались спать. Даже мне сейчас требовался сон, ибо накопилась психологическая усталость. Однако сразу отправиться в царство Морфея мне не дала Аллия.
  - Система показала здесь 'зелёную зону', я могу свободно выйти из игры, - сказала она, едва я покинул ванную комнату.
  - Если надо - выходи, - ответил ей, не находя в этом какой-либо проблемы. - Или тебе обязательно требуется моё разрешение?
  - Вообще-то да, - немного смутилась девушка. - Я думала, у вас будут в отношении меня какие-то планы... - и с таким недвусмысленным взглядом посмотрела в сторону спальни.
  - Не сейчас! - резко остановил поток её мыслей, направленных в определённую сторону.
  - Хорошо, тогда другой вопрос... - она снова заметно смутилась, не зная как подобрать правильные слова, дабы поведать о своей нужде.
  - Деньги нужны, да? - в этот раз мне не составило труда причитать её 'громкие' мысли.
  - Да... - опять замялась девушка, - я думаю, вы могли бы дать мне немного взаймы, пока я не реализую свою часть трофеев? Тысячи так две или лучше три.
  - Тебе как, монетами или чеком? - спросил её, внутренне рассмеялся её неловкости в этом простейшем вопросе.
  - Именным чеком на моё полное имя, - сразу же повеселела она.
  - Так, - я достал свою чековую книжку и пишущую ручку, - пишу Аллия...
  - Аллия Лесная Воительница, - продиктовала она своё полное игровое имя, в котором звучала её мечта.
  Прикинув, сколько за время похода эта девушка принесла пользы, решил выдать ей хорошую премию. С одной стороны - её участие казалось незаметным, но, как говорится - 'вся жизнь состоит из мелочей'. И этих приятных мелочей с её стороны хватит на целый героический поступок.
  - Вот, держи - это твоя премия за всё хорошее, что ты успела для нас сделать - с этими словами протянул ей чек на десять тысяч. - Амуницию и трофеи же пока оставь при себе, у тебя там всё более-менее ценное, пригодится.
  Надо было видеть её глаза, когда девушка взглянула на сумму в чеке. После чего она бросилась мне на шею и попыталась зацеловать от избытка радостных чувств, еле-еле вывернулся. После чего она удалилась в свою отдельную спальню, откуда вышла из игры в реальный мир.
  Стоит заметить, выйти из игры без ограничений можно только в 'безопасных зонах'. В других случаях имеются некоторые условия. К примеру, пленённый игрок вообще не сможет выйти до тех пор, пока не получит свободы или особого дозволения со стороны пленителей. Нельзя выйти на бегу, для выхода нужно лечь спать и обязательно уснуть, предварительно подав соответствующую команду. Виртуальное тело игрока при этом никуда не исчезает, оно просто погружается в летаргический сон и способно полежать так весьма долгое время. Также можно выйти из игры после смерти до наступления момента воскрешения. Во всех остальных случаях выйти из игры по собственному желанию нельзя. Неприятности с пропущенной работой и другими форс-мажорными обстоятельствами решала специальная страховка, заключаемая вместе с игровым контрактом. Цена страховки была динамичной. Для тех, кто постоянно сидел в 'безопасных зонах', она стоила совсем дёшево, а желающие 'как следует оттянуться' вынуждены были платить за потенциальный риск. Аллия рассказала мне об особенностях ценовой политики и ажиотаже, возникшем в последнее время вокруг 'центров виртуальной реальности'. Многие люди хотели просто приобрести нейринт, его использование не ограничивалось одной лишь игрой, но без игрового контракта Корпорация продавала его только за очень большие деньги, сравнимые со стоимостью хорошего автомобиля. Мало кто мог себе такое позволить. Зато с контрактом он обходился всего в пару месячных зарплат, и можно было брать кредит. Но контракт накладывал обязательства проведения определённого времени в игре в течение пары реальных лет. При этом всем рекомендовалось проводить игровое время исключительно в 'безопасных зонах' крупных городов. Такое решение было принято хозяевами Корпорации для лучшего затягивания людей в свой проект и роста продаж капсул поддержания жизнедеятельности, а также их аренды. Причём список преследуемых владельцами целей на этом далеко не заканчивался. У меня складывалось мнение - они хотят устроить массовую эмиграцию людей в подконтрольное им виртуальное пространство, постепенно переведя в него основную мировую экономику. И мне не казалось, что подобные цели принципиально недостижимы.
  
  ***
  
  Одно время Алине показалось, что она уже потеряла возможность удивляться - столько всего, считавшегося прежде невозможным, произошло с ней за последние дни. Бешеная гонка, постоянная усталость, бесчисленные разбойники, кровь и страдания раненых, которые она прекрасно чувствовала. В последнее время у неё стали просыпаться способности эмпата. Чувства других людей постепенно открывались для неё, стоило лишь быть рядом с ними. Это радовало и пугало, заставляло сострадать и радоваться вместе с остальными гораздо сильнее, чем просто за себя. Да, за время путешествия до столицы она никого не убила своими руками, и, несмотря на это, подняла свой уровень до пятидесяти пяти. Больше всего опыта одновременно образовывалось при оказании помощи другим. На одном лишь лечении раненых после того грандиозного сражения с разбойниками девушка заработала три полных уровня. Ближе к концу путешествия она поймала себя на мысли, что уже давно не считает 'местных жителей' бездушными программами, единственная цель существования которых - это обслуживание интересов игроков, делая для них игровой процесс естественным и увлекательным. Она совершенно незаметно для себя признала в них таких же живых людей, со своими личными характерами и живыми интересами. И когда она прониклась к ним естественным человеческим сочувствием, их отношение к ней тоже заметно изменилось. Её тоже признали и приняли как равную. Похоже, такое отношение к 'местным' - это и есть главный секрет загадочного Димиуса, благодаря которому он легко и непринуждённо совершает совершенно невозможные вещи, причём, даже не задумываясь. Он действительно живёт в игре, не отделяя её от реального мира. По нему уже сразу и не скажешь, что он живой игрок. Его знание секретов и тайн просто поражало. За считанные дни он сделал из двух хрупких девушек весьма серьёзных бойцов. И пусть он сам считает их лишь зелёными новичками, если бы Алина обладала в половину меньшей силой, то с ней бы никогда не произошло всех тех уже почти позабытых неприятностей. Теперь она сама могла скрутить тех сволочей в бараний рог, завязать в узел или раскидать в виде кусков кровавого мяса по ближайшим кустам. Ей даже оружия для этого не потребовалось бы. И за такую науку девушка хотела как-то отблагодарить своего наставника, но никак не могла понять - чем. У того имелось всё необходимое даже с изрядным избытком. И ещё он умел быть благодарным. Сразу поняв её нужду, одним махом решил все проблемы, как будто те десять тысяч для него не деньги. А ведь такую сумму Алина не смогла бы накопить даже за целый год упорной работы. И это не считая тех дорогостоящих трофеев и амуниции, которые он отдал ей просто так. Теперь у неё имелась очень хорошая экипировка: лёгкая стальная нательная кольчуга тонкого плетения, качественный пластинчатый доспех, лесная лохматая накидка, ценный амулет магического щита, который просто так даже не купить, из оружия средний сдвоенный арбалет и пара серьёзных боевых жезлов с тяжелой магией. С таким набором можно легко отмстить всем своим бывшим обидчикам вместе со всеми их друзьями одновременно и свободно играть дальше, не опасаясь наездов со стороны всяких неудачников, сбившихся в многочисленные шакальи стаи. Но покидать общество Димиуса Алине категорически не хотелось. И даже не из-за каких-то там перспектив, девушка чувствовала рядом с ним какой-то особый подъём сил и настроения. Такое на ерундовую месть не меняют. 'Уж не влюбилась ли ты, подруга', - про себя подумала она, но потом выбросила из головы подобные мысли. Пусть будет, что будет!
  Ещё лёжа к капсуле, она перевела свои игровые деньги в реал и сразу же расплатилась со всеми неустойками и прочими долгами. Её нейронный имплант заменял собой множество устаревшей электронной техники: банковскую карту, телефон-коммуникатор, головизор, компьютерный монитор и многое другое. Через пару лет обещали выпустить на рынок имплант компьютера с частичным искусственным интеллектом, хотя поначалу такое будет доступно только настоящим богачам.
  Отсоединив от своего тела многочисленные шланги и провода, Алина выбралась из капсулы и влезла в малогабаритную душевую кабинку, дабы смыть остатки защитного геля. И только потом заметила своё отражение в зеркале, от сильного удивления опустившись на холодный кафельный пол. Она и раньше заметила изменения своего виртуального тела, появившиеся после тренировок Димиуса. Её фигура и даже черты лица в игре постепенно становились идеальными. Тогда она отнесла это на воздействие той самой ауры, про которую постоянно говорил учитель. Но сейчас она смотрела на своё отражение и наблюдала аналогичные изменения в реальности. Исчезли все мелкие дефекты тела, которые она старательно прятала грамотным подбором одежды, выросла грудь и округлились бёдра, фигура приобрела идеальные пропорции, даже волосы на первый взгляд стали чуть гуще. Как такое могло произойти, девушка совершенно не могла понять. 'Надо бы расспросить Димиуса - он точно знает', - подумала она, поднимаясь с пола и накидывая полотенце на плечи. Ей хотелось как можно скорее уладить все необходимые дела и снова вернуться в игру. Работу в реальности теперь она точно искать не станет.
  
  ***
  
  Город Граника - столица королевства Лаира.
  
  Мне приснился замечательный сон, в котором мы с Лиявой с большим энтузиазмом проверяли на практике информацию из книги о настоящей любви - Камасутры. И только окончательно проснувшись, понял - это был не сон. Моё тело обвивала спящая Ладия, а простынь сохранила совершенно однозначные следы. И ведь совершенно не помню, как девушка влезла в мою постель и всё прочее, лишь тот сон как-то мог прояснить произошедшее проделками хитрой Богини, обещавшей не подглядывать. Ага, верю-верю. Ладия проснулась, едва я нащупал на её талии 'пояс невесты', обхватив меня ещё сильнее и сказав самую страшную фразу, которую только может услышать мужчина от женщины в постели:
  - Хочу ещё!
  Поняв, что сопротивление не только бесполезно но уже и совершенно бессмысленно, сдался на милость победительницы, о чём ни разу не пожалел, заодно убедившись, что без Лиявы тут действительно никак не обошлось, уж больно Ладия в некоторых моментах на неё стала похожа. А потом нас оторвал от увлекательного занятия настойчивый стук в дверь.
  - Рей Аликис, тайная канцелярия, старший агент, - представился мне улыбчивый мужчина среднего возраста, когда я пригласил настойчивого гостя внутрь. - У меня к вам имеется несколько важных вопросов, от которых многое зависит как для нас, так и для вас.
  - Прошу для начала подтвердить вас свои полномочия, - спокойно ответил ему, усылая знаком руки любопытную Ладию обратно в спальню.
  Мужчина залез рукой во внутренний карман костюма и достал большой знак в виде золотого щита и птичьего пера изображенного на нём.
  - Покажите ваш личный перстень агента, - не удовлетворился я предъявленным документом, в котором даже магии не было.
  Тот на несколько мгновений опешил от такой неслыханной наглости, но мой уверенный вид и твёрдый голос не оставлял сомнений в законности требований. Агент вытянул правую руку и проявил очень знакомый перстень на указательном пальце.
  - Как вы узнали, что у меня он есть? И вообще, откуда вам известны некоторые наши тайны? - его взгляд приобрёл вид арбалетного прицела.
  - Присаживайтесь к столу, и прошу подождать минуту, сейчас всё объясню, - медленно повернулся к нему спиной, чувствуя его готовность в любой момент попытаться парализовать меня.
  Интересно, какой будет его реакция, когда это у него не получится. Я уже позаботился о том, чтобы на меня магия перстня агента не подействовала, немного изменив работу нескольких нервных узлов в своём теле, полностью убрав обнаруженную уязвимость. Впрочем, обострять отношения с тайной канцелярией всё равно пока рано. Порывшись для вида в вещевом мешке, незаметно достал из своей сумки перстень агента, найденный у разбойников.
  - Должно быть, это вам хорошо знакомо, - сказал я, положив амулет перед сильно озадаченным гостем. - И на будущее, примите мой совет - не пользуетесь невидимостью, лучше измените внешний вид амулета. Опытный взгляд заметит, что на вашей руке что-то есть и сделает определённые выводы.
  - Так откуда у вас такие обширные познания? - агент с каменным лицом, едва скрывая своё сильное волнение, взял со стола небольшой предмет.
  - Для дела, с которым вы пришли сюда, это ведь совершенно неважно, не так, ли? - улыбнувшись, увёл разговор в сторону, не желая проявлять свой не очень законный статус тайного агента.
  - Да, вы правы, уважаемый, - кивнул он. - Собственно, благодаря этому, - он поднял перстень к своим глазам, - дело почти разрешилось. Я занимаюсь расследованием недавней гибели наших агентов, и мне хочется узнать вашу версию событий боя с разбойниками.
  - Моих пленников уже полностью выпотрошили, теперь хотите сверить ответы? - спросил его, продолжая широко улыбаться.
  - Да, это обычная следственная практика, - ответил тот, перестав пытаться просверлить меня своим взглядом.
  - Значит, дело было так... - кратко пересказал ему события того непростого боя и его последствий. - И как показывает ваш амулет, я ни разу не соврал, - в конце ехидно заметил ему.
  - И, тем не менее, всей правды тоже не сказали, - агент покачал головой, выражая своё лёгкое недовольство.
  - Однако для закрытия вашего дела её должно хватить, - заметил я, в который раз развеивая его показную строгость своей улыбкой. - Специально для вас тех пленных сюда тащил - теперь работайте с ними и узнавайте, через кого у вас в конторе течёт к 'ночникам' секретная информация.
  Вот после этих слов агента неслабо пробрало, видимо я попал в чувствительную болевую точку. Тот, было, собирался накинуться на меня с другими вопросами или вообще немедленно арестовать, но вовремя понял, что я не просто так жестко говорю с ним с самого начала нашей встречи.
  - Благодарю за помощь, - кивнул он, поднимаясь из-за стола. - Сегодня вас ещё навестят следователи по прочим делам, расскажете им о ваших дорожных приключениях. Надо же, больше трёх сотен смертных меток, как во время последней войны... - заметил он, покидая меня.
  Обещанные следователи не заставили себя долго ждать, крепко взявшиеся за всех нас сразу же после завтрака. Им хотелось непременно узнать подробности буквально каждого столкновения с шайками разбойников, кто, сколько, как выглядели, с каким оружием и прочее, прочее. Особенно это касалось 'пришлых'. На мой вопрос - 'почему стража не отлавливает погибших бандитов у городской точки возрождения', получил ответ - смертные метки проявляются на игроках не сразу после их воскрешения, а лишь через несколько часов. За это время разбойники могут спокойно покинуть территории, контролируемые стражей, а задерживать всех подряд без должных оснований запрещает закон. Потому-то им и приходится вести кропотливую работу со свидетелями, дабы эти основания появились. И об успехах стражи в деле искоренения преступности можно узнать, просто проехав через площадь торжества справедливости. Когда следственная бригада закончила работу со мной, старший следователь сказал:
  - У королевской стражи к вам больше нет никаких претензий, потому все ограничения на перемещения сняты. При большой необходимости вы можете покинуть этот постоялый двор прямо сейчас. Кроме того, вы получите премию в сотню золотых за каждого убитого разбойника по числу присутствующих на вас смертных меток. Я не смогу сейчас снять их, мой амулет тут не поможет, меток слишком много, потому возьмите специальный листок, подтверждающий вашу невиновность. И вообще рекомендую пока не выходить в город во избежание возможных неприятностей. Проживание для вас и ваших людей тут полностью бесплатно в течение месяца. Отдыхайте, восстанавливайте силы, а через несколько дней вас вызовут для торжественного награждения. Советую озаботиться подобающим костюмом, завтра сюда прибудет опытный портной.
  - Благодарю за проявленную заботу, - устало кивнул следователю, его 'расспросы' отняли немало моральных сил, заставив заново вспоминать пережитые неприятные моменты.
  
  Ожидание того награждения затянулось на целых пять дней. Девушек я загрузил совместными тренировками на заднем дворе, где можно было не только выгуливать лошадей, но и устраивать спарринги. Выдав им подробные инструкции и эликсиры, продолжил работать над своими амулетами, наконец-то обретя немного свободного времени, когда никто не дёргает и не отвлекает. Первым делом довёл до состояния работоспособности промышленные конструкции, а затем приступил к долгожданной модернизации своего боевого перстня. Кроме управляющих плетений добавил туда качественно переработанную систему маскировки самого перстня на пальце и набор магем отводящих чужое внимание, с которым пока полностью не разобрался. То есть до конца не понял, как они действуют, пересчитав под свой вариант магии в том же виде, как считал из амулета, оставшегося у Принца. Активировать систему личностной привязки не стал, хоть и встроил её аналогично реализации в амулете агента. Если до меня кто-то реально доберётся и сумеет снять перстень с пальца, то пусть владеет им по праву силы, а так останется возможность быстро передать кому-либо из девушек в случае большой необходимости. Вот что у меня получилось в итоге, по мнению системы:
  'Многофункциональный боевой амулет, исполненный в виде мужского перстня. Материалы - истинное серебро, золото, платина, мифрил и драгоценные камни. В качестве энергии для работы используется аура владельца, имеется внутренний накопитель. Встроены боевые магемы высшего порядка: 'электрическая молния', 'шар огня', 'ледяная стрела', 'водяной клинок' и 'воздушный кулак'. Возможно дополнительное внедрение не более двух высших магем. Поражающее воздействие на цель зависит от развития ауры владельца и запаса энергии внутреннего накопителя. Дополнительные функции: адаптивный отвод постороннего внимания от владельца (действует на всех за исключением опытных магов и владельцев противодействующих амулетов), полное сокрытие магического фона в неактивном состоянии, возможность придавать перстню произвольный внешний вид посредством наложения динамической иллюзии включая эффект полной невидимости, система личностной привязки к владельцу (не активна)'.
  С применением микроскопических трубок открывались некоторые возможности дальнейшего усовершенствования полученного изделия, но не такие уж большие, как мне хотелось. Впихнуть функционал магического щита в него никак не удастся. Для этого придётся создавать принципиально другой амулет, заточенный только под одну функцию. Да и сами плетения щитов стоит серьёзно переделать. Мне сильно не нравится сам факт существования амулетов и артефактов, позволяющих полностью игнорировать подобные щиты. Тех же 'стрел повергателя Титанов' и 'оружия пришельцев со звёзд', к примеру. Стоило провести исследования и определить, как происходит пробой щитов всем подобным, дабы устранить обнаруженные уязвимости. А для этого потребуется создавать уже специальные научные амулеты, способные регистрировать многочисленные эффекты, совершенно незаметные восприятию обычного мага. Работа сложная и крайне небыстрая, однако конечный результат того стоит. Некоторые прикидки по исследованиям в голове уже есть, осталось довести их до практической реализации. Но это потом.
  Следующим на очереди стал мой амулет агента тайной канцелярии. Управляющую фокусировкой луча систему, я радикально изменил, сделав её более эффективной, ибо исходная реализация показалась мне крайне неудачной. Можно сказать - перстень агента стал первой подобной работой неизвестного Великого Мастера, после чего он создал 'высший амулет вора', где произвёл серьёзную работу над ошибками. Да, и тот и другой амулеты имели весьма близкое родство по своей начинке, и хороший специалист сумеет понять, что было создано в начале, а что потом. Я же пошел ещё дальше. Поняв принцип действия и механизмы управления, рассчитал собственное плетение с аналогичным функционалом, отличающееся лучшим быстродействием и меньшей затратой энергии при работе. Да и занимаемое им место сократилось примерно в три раза. Такую большую работу я проделал с прицелом на создание собственных амулетов аналогичной направленности, и размер плетений, занимаемый ими в металле, выходил на одно из первых мест при расчетах из-за большой стоимости истинного серебра и трудности его приобретения. Транжирить ценный металл на всякие кривые поделки совершенно не хотелось, а с применением промышленного метода очистки можно было ещё больше его экономить. В конце починил даже систему личностной привязки амулета, оставив её почти в неизменном виде. Теперь опасности разоблачения можно не опасаться. Действием привязки перстень сам доказывает полномочия своего владельца. Осталось лишь разобраться с кучей других вложенных в него магем.
  
  Девятая глава. Визит к Королю и новый друг.
  
  Лишь только собрался заняться изучением накопленных за прожитое в этом мире время неизвестных магических изделий, которые давно ждали своего часа, как был потревожен сообщением о необходимости срочно собираться на церемонию обещанного награждения. И собираться нужно быстро, карета уже ждёт. Явившийся за мной сопровождающий пожелал непременно посмотреть, как я переодеваюсь, мол - всё должно выглядеть в самом лучшем виде, иначе я не окажу подобающего впечатления на достойных людей.
  - Оружия, значит, не прятать? - в лоб спросил его, своеобразно поняв такой особенный интерес к предметам одежды.
  - Это совершенно лишнее, - сокрушенно вздохнул он, как бы оправдываясь в своей столь нетактичной миссии.
  Впрочем, он всё равно попытался незаметно обыскать меня, когда я вышел при полном параде из ванной комнаты, причём используя специальный поисковый амулет. Естественно, ничего не нашел, я даже убрал с рук лишние амулеты в пространственный карман. К одежде тоже никаких претензий не получил, хотя задействованный сейчас образ скорее относился к практичным деловым, нежели к парадным костюмам.
  По пути было интересно смотреть на столичный город в окно кареты. Мы проезжали через несколько больших площадей. Первая оказалась 'площадью торжества справедливости', основными достопримечательностями которой являлись гирлянды мёртвых тел, качающихся на многочисленных виселицах. На груди каждого казнённого имелся плакат с кратким описанием его 'заслуг', приведших в это скорбное место. Среди покойничков заметил парочку знакомых по недавним событиям лиц. Пока мы проезжали мимо, рослые палачи вели очередных неудачников к ещё свободным столбам с верёвками. Следующую площадь занимал блошиный рынок, здесь любой желающий мог продать всё что угодно, заплатив небольшую пошлину. Но чего-либо ценного на этом рынке обычно не продавали, для этого существовали цивильные торговые ряды, неподалёку отсюда, как пояснил мой сопровождающий. Дальше наш путь пролегал через 'площадь наёмников'. Тут купцы искали охрану для своих караванов, а любые воины могли попробовать предложить свои услуги тем, кто в них нуждался и готов был заплатить. Последняя площадь, через которую мы проехали без остановки, называлась 'магической'. С одной стороны располагалось главное здание Академии, а вокруг неё находились многочисленные лавки, торгующие магической продукцией. В других частях города торговля любыми магическими предметами официально не одобрялась, хотя прямо и не запрещалось. Здесь же можно было найти небольшие конторки практикующих магов, готовых определить неизвестный предмет или зарядить ваш амулет за соответствующее вознаграждение. По рассказу сопровождающего в столице есть ещё несколько площадей: 'храмовая', 'портальная', 'оружейная', 'ремесленная', 'площадь свиданий' и 'цирковая', но они располагались на другой стороне реки, разделяющей город на две части. Когда мне уже надоело смотреть в окно, карета въехала в большую арку, оказавшись на территории дворцового комплекса, а затем остановилась перед величественным зданием с высокими колоннами.
  - Ждите тут, вас скоро позовут, - сказал мой сопровождающий, незаметно проскользнув в какую-то дверь.
  Кроме меня здесь обнаружилась пара дюжин человек, среди которых я с радостью заметил старшину Гроха. Купеческий караван уже на второй день покинул закрытый постоялый двор, а вместе с ним исчезли и те, с кем мы проделали долгий путь, постоянно отбиваясь от разбойников. Мне даже не удалось поговорить со старшиной о парочке перспективных дел на ближайшее будущее. Да и просто поговорить тет-а-тет не помешало бы.
  - Здорово, вояка! - поприветствовал его крепким пожатием руки.
  - И тебе не хворать, Димиус, - ответил он с дополнительным похлопыванием моего плеча. - Погляжу, ты оделся как какой-то видный мастер из ремесленной слободы, и совсем ведь не скажешь, сколько на твоих руках разбойничьей крови.
  - Так ведь я и есть тот самый мастер, - лишь ухмыльнулся в ответ на такой 'комплимент'. - А разбойники сами виноваты, незачем было к нам тогда лезть.
  - Совсем оголодали, бедняги, - рассмеялся старшина. - Как пошли вслед за нами другие караваны, всех оставшихся перебили. Жалко вскоре новые заведутся, разбойники что грибы - растут после дождя.
  В этот момент перед всеми собравшимися тут открылись широкие двустворчатые двери, приглашая нас пройти в большой зал.
  - Все собравшиеся тут видные люди королевства Лаира готовы поприветствовать наших героев... - начал свою длинную речь какой-то разодетый в яркие тряпки мужик с внушительным церемониальным жезлом в руке.
  Говорил он долго, поочерёдно представляя нам различных чиновников и отдельных 'выдающихся личностей', чьи громкие имена для меня совершенно ничего не значили. Те самые 'личности' смотрели на нас с неприкрытым презрением во взглядах, для них мы оставались абсолютными ничтожествами, из-за которых им приходится отрываться от своих важных дел и присутствовать на этом непонятном собрании. Но протокол есть протокол, а личные чувства - к делу не пришьёшь.
  - ... в связи с таким знаменательным событием наш Король Деал первый повелел отчеканить специальную монету... - продолжил распинаться распорядитель, расхваливая решения Короля и какие-то знаменательные события, в которых принимали участие находящиеся в этом зале.
  - Да уж, знаем мы эти монеты, - тихо на ухо мне шепнул старшина Грох. - Официальная стоимость заявлена в сотню золотых за штуку, но банк разменивает их только по тридцать три, гораздо ниже стоимости металла, а в городе при некотором везении можно сдать и за пятьдесят, но с немалым риском для жизни.
  - Так и что не так с этими монетами? - сильно удивился я его словам.
  - Они чеканятся из непригодного для магов грязного истинного серебра и выдаются только в качестве премии за изведение опасных асоциальных элементов, - тихо ответил старшина, убедившись, что нас никто не подслушивает. - Сам понимаешь как эти самые 'элементы' любят тех, у кого такие монетки имеются в кошельке. На рынке их вообще лучше не показывать, до дома рискуешь не дойти.
  - ... и теперь мы приглашаем подойти к нам наёмника Азуму, совсем недавно записавшего на свой персональный счёт тридцать одного разбойника... - громко выкрикнул распорядитель, начав процедуру награждения.
  Дальше он стал подзывать получателей премий к себе одного за другим, вручая им мешочки с теми самыми 'новыми монетами'. Меньше тридцати подтверждённых смертными метками побед ни у кого не было. Бойцам, чей личный счёт не достигал сего заветного числа, премия вручалась без этого 'торжественного цирка'.
  - Старшине наёмного отряда 'Яростный Вепрь' Гроху, недавно очистившего леса королевства от двухсот тридцати трёх разбойников помимо вручения положенной премии, оглашается особая благодарность Короля в виде права на личный боевой герб, а самому отряду даруется право на поднятие вымпела с особым знаком, - вызвал распорядитель моего боевого товарища предпоследним.
  Грох аж подпрыгнул от нежданной радости, видимо королевская благодарность для него слишком много значила. Следом за ним пришла и моя очередь:
  - Алхимик Димиус, прошедший совместно с 'Яростным Вепрем' по дорогам нашего королевства и своими руками уничтоживший триста шестьдесят восемь разбойников, получает в благодарность от Короля личное пожизненное избавление от государственных налогов, сборов и пошлин.
  Вместе с увесистым мешочком, мне выдали магический предмет, сильно напоминающий банковскую пластиковую карточку. При первом касании сработала какая-то особенная личностная привязка. После стоит выяснить, что знает об этом предмете мой перстень-определитель.
  На этом торжественное награждение официально завершилось, и через некоторое время нас попросили на вход. Никакого торжественного обеда, общения награждённых героев и видных людей королевства в непринуждённой обстановке даже не предполагалось. Складывалось впечатление - нас показывали этим самым людям как каких-то породистых лошадей, вдруг они кем-то случайно заинтересуются.
  - Поздравляю! - на выходе из здания меня сзади нагнал чрезвычайно довольный старшина Грох. - Наши купцы просто удавятся от зависти, когда узнают о твоей награде, им Король снизил налоги только вполовину и всего на четыре года, - заговорщицким тоном поведал он. - Думаю, они попробуют к тебе серьёзно подкатить, дабы ты стал вести с ними кое-какие дела. Но мой тебе совет - не связывайся с ними, там не всё просто, как кажется на первый взгляд. И вообще не связывайся с теми, кто к тебе подкатится с идеей поторговать их товаром. Если ты сам не состоишь в купеческий гильдии, всё это плохо закончится.
  - Учту, - кивком головы выразил свою благодарность за такой совет. - Ты, гляжу, тоже сильно рад королевскому подарку?
  - Ещё бы! - негромко воскликнул он. - Личный боевой герб - такое далеко не каждый гвардейский офицер во время войны заслуживает. А поднятый вымпел с особым знаком позволяет отряду привлекать к себе лучших наёмников и заключать самые выгодные контракты, опережая прочих. Это гораздо большее, чем какие-то деньги.
  - Кстати о деньгах... - решил перевести разговор на другую тему. - Могу выкупить все премиальные монеты по полтиннику, оплата чеком.
  Монетка весом в десять грамм, пусть и грязного истинного серебра могла стоить гораздо дороже, если ориентироваться на аукционные цены за этот металл. Причём вдвое больше той официальной сотни местных 'золотых'. Потому скупать их по полтиннику для меня было достаточно выгодно, проблем с разрушением встроенного в них магического плетения у меня не имелось. Собственно, это самое плетение не позволяло истинному серебру монет менять форму и принимать внутрь другую магию. А разрушить его мог далеко не каждый маг. Неправильная попытка приводила к взрыву и перерождению истинного серебра в обычное серебро. После удаления 'сдерживающей' магии металл нуждался в очистке, если из него планируется делать сложные амулеты, а это весьма непростое дело. В общем, кто-то тут оказался слишком хитрым и решил избавиться от запасов всякого неликвида таким вот оригинальным образом. Тем самым временно решив все мои проблемы с приобретением ценного сырья.
  - Забирай, - сразу же оживился старшина, осознавший моё деловое предложение. - Могу у своих ребят поспрашивать, вдруг кто-то ещё не разменял свою премию в банке.
  Выписав чек на соответствующую сумму, договорился о встрече в городе через пару дней. И когда мы уже выходили за ворота дворцового комплекса, меня остановил давешний сопровождающий со словами:
  - Вас хочет видеть один высокопоставленный господин, следуйте за мной.
  
  'Вот он ты, какой, северный олень...' - про себя подумал я, рассматривая Короля Деала первого. Тот в это же время делал то же самое со мной. В отличие от 'видных людей королевства', сам Король не имел на своём лице какой-либо надменности, в его взгляде присутствовал живой интерес и лёгкое любопытство. На самый первый взгляд по внешности даже не скажешь о его столь высоком статусе. Крепкий жилистый мужчина с рыжей шевелюрой и короткой бородой, в которой хватало серебряных нитей, практичная одежда без какой-либо вычурности. И только небольшая корона-обруч в волосах с заметным ореолом мощной магии показывал, кто передо мной стоит.
  - Вижу, вы не сильно удивлены моим приглашением, - сказал Король, перестав внимательно разглядывать меня. - Нечто-то подобное я изначально и предполагал. Не могу сказать, что мои ожидания полностью оправдались, однако это ничего не меняет, - чуть погодя заметил он. - У меня лично к вам имеется серьёзный разговор, от которого многое может зависеть. Потому предлагаю вам сейчас отобедать со мной и рассказать о своих планах на ближайшее будущее.
  'Ещё один властитель сильно заинтересовался моими планами. Чувствую, опять хитро вербовать станет', - про себя думал я, усаживаясь за стол. Обед оказался выше всяческих похвал, королевские повара своё дело знали. В процессе я рассказал Королю о своих планах по обустройству в столице, возможном поступлении в Академию и всём прочем, абсолютно мирном и совершенно законном.
  - Вы уже, наверное, и сами прекрасно догадались о том, что эти планы абсолютно нереалистичны, - с лёгкой улыбкой на губах заметил Деал первый.
  - Почему же? - в ответ улыбнулся ему. - Просто к ним придётся чего-то добавить, дабы полностью скомпенсировать влияние кое-каких последствий.
  - Красиво вы выразились - 'скомпенсировать влияние последствий', - усмехнулся Король. - Даже мне сложно представить, что для этого потребуется сделать, больно много вы задели чужих интересов. Сами того не подозревая, походя, разрушили сразу несколько весьма серьёзных заговоров. И влиятельные заговорщики вам этого точно не простят.
  - Ваше Величество, вы так легко говорите о каких-то заговорах, что у меня складывается мнение - вы сами принимали в них некоторое участие, - решил немного подерзить, глядя на приподнятое настроение своего собеседника.
  - В вашем мире иногда говорят: 'если не можешь бороться с заговорами - возглавь их', - ответил тот спокойным тоном, взглянув на меня с толикой уважения в своём взгляде. - Вы правы, в некоторых заговорах против себя я принимаю участие. Вам же удалось сорвать коварные планы тех, кого я вообще прежде не подозревал в нелояльности. Впрочем, это уже мои личные проблемы. Но мне хочется вам помочь справиться с теми, которые возникнут у вас в самом ближайшем будущем. Кстати, как вы можете охарактеризовать мой подарок? - совершенно неожиданно спросил он.
  Пришлось немного подумать, поднимая в памяти общий план и предыдущие разговоры.
  - Если учесть момент, что вы всегда тщательно рассчитываете желаемые последствия, одаривая кого-либо своей милостью, то могу заметить следующее: Вам бы сильно хотелось, чтобы, несмотря ни на что, я остался в вашем королевстве, так как налоговые льготы действуют только здесь. Таким образом, вы автоматически настраиваете против меня всех потенциальных конкурентов, кто ранее мог отнестись ко мне нейтрально или хотя бы не придавать особого значения на первых порах. Теперь же они гарантированно будут устраивать травлю абсолютно всех моих начинаний. Мне придётся потратить все сэкономленные от неуплаты налогов средства на собственную защиту. По сути, вы выставляете меня одного против целого мира и хотите посмотреть, как я с этим справлюсь, заодно расчищая дорогу для кого-то из числа ваших доверенных людей, - на одном дыхании высказал резко посерьёзневшему Королю.
  - В способности прогнозировать события вам не откажешь, - задумчиво заметил он. - Действительно благодаря вам и вашей удаче хотелось бы немного расшевелить окружающее меня болото, в котором вязнут и тонут любые здравые начинания. Нашествие пришлых только усугубило давно сложившееся положение. Я ищу тех, кто способен бросить вызов миру и не погибнуть сразу же после этого. Потому я хочу предложить вам сейчас рискнуть ещё раз, моя награда стоит того.
  - Какая награда? - удивился словам Короля, ставшего совсем серьёзным.
  - Первая награда полагается за спасение и возвращение Принца, - пояснил он. - Но мне понравилось, как вы повлияли на моего сына. Из-за огромного количества дел я слишком мало уделяю времени его воспитанию, а положиться на воспитателей из круга дворян оказалось плохой идеей. Сейчас же мальчик стал немного похож на живого человека, а не воплощение чьих-то честолюбивых амбиций. Я понимаю, что Принцу крайне необходимо узнать жизнь простых людей, стать сильным бойцом и умелым руководителем. Он ещё молод и ему предстоит многому научиться. Однако моё окружение не даст ему стать сильным и самостоятельным правителем, удерживающим трон своей силой, а не сидящий на нём как чужая послушная марионетка. Окружение видит в нем лишь возможность укрепить своё влияние или получить какие-либо блага исключительно для себя. У меня к вам может появиться некоторое предложение, если вы сможете овладеть моим личным подарком, - с этими словами Король встал из-за стола.
  Выйдя из обеденного зала на несколько минут, он вернулся, положив передо мной совершенно невзрачную на первый взгляд рапиру в простых тёмно коричневых ножнах.
  - Попробуйте обнажить клинок, только не торопитесь, - сказал он, отходя от меня в сторону.
  Чувствуя какой-то скрытый подвох, взял предложенную рапиру в свои руки и осторожно попытался вынуть клинок из ножен. Приложенные усилия поначалу не дали какого-либо результата, затем я почувствовал резкое рефлекторное движение своей ауры, пытающейся воздвигнуть щит. Но вместо него поток энергии полностью втянулся в клинок, утягивая за собой ещё и ещё, дополнительно захватывая жизненную силу. Всё произошло так быстро, я обнаружил себя с пылающим клинком в руке, при чувстве лёгкого аурного и жизненного истощения. Клинок же ощущался живым продолжением руки, способным принять любую удобную форму. Мысленно представил более привычный прямой меч, и он тут же преобразился. В лук клинок превращаться не захотел, зато принимал формы боевых топоров и других видов монолитного холодного оружия. Свечение лезвия постепенно угасло, однако я видел, как сила втянулась в неизвестный материал этого волшебного оружия. Лишь стоило мне захотеть убрать его обратно в ножны, оно снова приобрело изначальный вид невзрачной рапиры.
  - 'Клинок духа', - заметил побледневший Король. - С раннего детства мечтал увидеть, каким он становится, признав своего хозяина.
  - А если бы не признал? - меня ещё изрядно потряхивало от впечатлений и симптомов истощения.
  - Тогда вы бы остались без моего подарка и где-то возродились через некоторое время. Как и всех пришлых, вас так просто не убить... - натянуто улыбнувшись, сказал Деал первый, восстанавливая естественный цвет лица. - Я попробовал поверить легенде, и предложил древний 'Клинок духа' сильному воину, несущему на себе следы множества праведных побед. Как видите, для вас всё прошло исключительно удачно.
  - Значит, имелись и неудачные попытки, - констатировал я, убирая рапиру в ножны.
  Теперь даже магическим взором невозможно отличить её от самого обыкновенного оружия без всякой магии внутри.
  - Да, были, - не стал уклоняться от ответа Король. - Этот клинок я обычно предлагал тем нахалам, которые требовали от меня особого признания их великих заслуг. И никто из них не переживал близкого знакомства с ним. А для вас он открыл один необычный шанс.
  - Какой шанс? - сильно заинтересовался самыми последними словами.
  - Вы, наверное, ещё не знаете, но даже личное ненаследуемое дворянство я могу пожаловать простолюдину только с одобрения других дворян королевства. Увы, моя власть не абсолютна, приходится считаться с традициями и чужим мнением. Обычная процедура происходит с представления мне потенциального кандидата дворянским собранием, и только потом я выношу своё окончательное решение. Я могу и сам представить собранию потенциального кандидата, дабы оно высказалось за или против него, однако в вашем случае это бы не прошло, учитывая председательство в нашем дворянском собрании сильно недовольного вами Лэра Ваза. Могу рассказать - против вас он уже закрутил целый заговор, но теперь ему придётся искать другие варианты. В легендарный статут владения 'Клинком духа' входит признание подлинного благородства крови, потому теперь вы официально становитесь вольным аристократом, независимо от мнения других дворян и даже монарших особ. Такой статут нельзя отменить указом или опорочить участием в заговорах против государства, он действует везде. Теперь вы можете пользоваться всеми дворянскими привилегиями и не быть крепко связанным клятвами и договорами с другими людьми. К вашему имени отныне добавляется приставка 'Рэй', обозначающая соответствующее положение в обществе.
  Король замолчал, и внимательно поглядывая в мою сторону, ожидая реакции на свои слова. Я же крепко задумался. С такими 'подарками' никаких привилегий не надо. Первым подарком Деал первый настраивал против меня большинство деловых людей королевства, а вторым - чуть ли не всех дворян. И теперь они точно захотят проверить меня на прочность самыми различными способами, ибо одним своим существованием я бросаю вызов давно сложившемуся общественному положению. Увлекательные перспективы, ничего не скажешь.
  - Через сколько дней мне стоит ждать вызова на поединок от высокооплачиваемого столичного бретера? - своим неожиданным вопросом собирался немного смутить Короля.
  - Думаю, не раньше чем через полдюжины дней, - ответил тот, даже не задумавшись, очевидно предполагая именно такое развитие событий. - Вынужден предупредить - гибель на поединке чести для пришлых равноценна казни, после неё вы больше не возрождаетесь в прежнем виде, теряя всё.
  'Час от часу не легче', - про себя подумал я, уже догадавшись о том, что сейчас мне выдадут предложение, от которого не отказываются. И оно не заставило себя долго ждать:
  - Могу существенно облегчить решение части ваших проблем за парочку ответных услуг, - тон голоса Короля стал деловым. - Думаю, пяти дней вам хватит на улаживание всех необходимых дел в городе, если не произойдёт чего-либо неожиданного, после чего жду вашего визита во дворец. Сейчас я не буду рассказывать все подробности, скажу лишь о том, что придётся несколько месяцев побегать по лесам. Предупредите своих людей и приготовьтесь к дальнему походу. В качестве аванса хочу предложить вам хорошего скакуна из своей конюшни. Идите за мной, теперь у вас будет возможность выбора.
  
  Королевская конюшня казалась огромной. Здесь содержались не менее полутора сотен самых лучших лошадей. Тех самых красавцев, изменённых магией жизни и просто заметно выделяющихся из общего числа. Деал первый откровенно хвастался передо мной своим богатством, расхваливая то одного, то другого скакуна, явно считая лошадей настоящей ценностью, в отличие от всего прочего. Мне же было просто интересно, когда ещё появится возможность увидеть настоящего Короля в качестве обычного экскурсовода.
  - Вот, рекомендую обратить своё внимание на него, - Король подвёл меня к дальнему закутку, в котором размещались несколько отдельных закрытых кубриков. - Выражение истинного изящества, сила, выносливость и желание послужить своему хозяину, - описывал он достоинства крупного боевого коня тёмной масти.
  Мне же почему-то он показался немного ущербным. Как будто ради всех достоинств его вынудили перестать быть собой. Сломили, растоптали и заставили принять нынешнюю форму. Моё ментальное чутьё улавливало глубокую тоску, исходящую от него. И одновременно рядом кто-то распространял в окружающее пространство эманации затаённой злобы и огромной силы воли. Мне захотелось увидеть глазами источник таких сильных эмоций.
  - А кто находится в соседнем кубрике? - спросил я Короля.
  - Я бы не рекомендовал вам даже заглядывать туда, это слишком опасно, - попытался он отговорить меня.
  - Опасности кажутся мне особенно привлекательными, - я проявил определённую настойчивость, чем вызвал на лице опытного лошадника в короне злорадную ухмылку.
  За крепкой обитой железными полосами дверью обнаружился ничем с виду непримечательный вороной конь. Ни особой стати, ни красоты, по всем параметрам ниже среднего. И к тому же с явными следами истощения, вызванного скудным питанием. Но стоило лишь приглядеться к его ауре, как впечатление резко изменялось. Своим видом она реально подавляла. Большая и плотная с тёмными скрученными полосами проявившейся магии смерти аура, присущая лишь сильным воинам, прошедшим через множество смертельных битв - совершенно не ожидал увидеть что-то подобное у лошади. А в глазах худого коня тускло светился самый настоящий разум, обладающий той самой силой воли и настроенный по отношению ко всем людям крайне недружелюбно.
  - Хочешь отсюда вырваться? - мысленно спросил сознательно голодающего четвероногого пленника, прекрасно услышавшего моё послание.
  - Менять одно рабство на другое смысла не имеет... - пришел от него вполне понятный связанный ответ.
  - А на что тогда имеет? - немного удивившись, спросил его.
  - Ты не поймёшь, - ответил конь, окатив меня волной презрения вместе с посланием смерти.
  Кого другого такое 'крепкое' послание если б не пришибло бы прямо на этом месте, то точно напугало до мокрых штанов, но у меня сохранился неплохой иммунитет к магии смерти, потому лишь ухмыльнулся, громко крикнув Королю, подглядывающему за нами с безопасного расстояния:
  - Он мне вполне подходит!
  - Не могу понять ваш выбор, но вы его сделали! Удачи в делах и не забудьте явиться во дворец через пять дней, - ответил тот, подавая кому-то знак рукой, после чего развернулся и торопливо покинул конюшню.
  Ко мне же подошли пару конюхов вместе с молодым магом, дабы привести выбранного коня в транспортабельный вид. Седло надевать на него я запретил, одобрив лишь одну уздечку.
  
  Столичный город встретил меня суетой. Теперь, путешествуя по его улицам пешком, я смог по-настоящему насладиться многолюдьем, от которого за последнее время практически отвык. Некоторые проходящие мимо люди на меня не обращали никакого внимания, другие бегло осматривали с ног до головы, но также оставались безучастны. Лишь стражники иногда пытались подойти и спросить о правомочности открытого ношения оружия в городе, но присмотревшись внимательнее, незаметно ретировались. Так быстрым шагом и прошел от дворцового комплекса до самой окраины города, нигде не остановившись, ведя своего горе-скакуна в поводу. Выйдя за городские ворота и дошагав к ближайшему перелеску, снял с него уздечку и мысленно заявил:
  - Свободен! Можешь бежать и мстить! - несмотря на то заявление коня, понять его главное желание особого труда не составило.
  Закинув уздечку с каким-то магическим ореолом в свою сумку для последующего изучения, зашагал в сторону закрытого постоялого двора. Каково же было моё удивление, когда строптивый конь добровольно последовал за мной, а не убежал вершить свою собственную справедливость.
  - Ты ещё тут? - мысленно спросил его, оглянувшись и заметив в его тёмных глазах что-то похожее на стыд.
  - Был неправ, прости, - пришел вполне понятный ответ с его стороны. - Один не смогу... - добавил он, подходя вплотную.
  - Послужить, стало быть, хочешь? Поменять одно рабство на другое? - ехидно вернул ему его же слова.
  - Ты совсем не такой как все люди, тебе нужны не слуги, а друзья, - чёрное четвероногое чудо сумело меня изрядно удивить такой глубиной мысли.
  - Это так, - согласился с ним. - Только учти, с друзей и спрос куда выше. Легко не будет!
  - Не меня сим пугать... - в мысленной речи коня впервые появились радостные нотки эмоций.
  - Хорошо, ты в команде! - передал ему своё решение. - Первая задача - отъестся и вернуть себе нормальный вид. Вторая - подготовить для меня перечень необходимого сам знаешь чего. Постараюсь приобрести или сделать сам. О магии знаешь? - задал коню вопрос, и получил лёгкий кивок согласия. - Можешь иметь в виду, мне многое доступно. И последнее... - я выдержал паузу, выражая некоторую задумчивость, - хорошенько постарайся, чтобы другие люди видели в тебе только лошадь, твою ауру я скрою надёжной иллюзией.
  Пока мы дошли до постоялого двора вместе с новым членом нашего коллектива, произвёл необходимые магические манипуляции. Теперь даже опытному магу будет сложно что-то разглядеть, однако коня выдаёт подозрительно высокий уровень, но это тоже поправимо. Вот так, минуту назад был боевой конь девяносто второго уровня, а теперь стал для всех любопытных вполне заурядный лошадью двадцатого, без всяких лишних упоминаний о кое-каких необычных свойствах. Ради интереса взглянул на собственное описание. Там произошли некоторые изменения - поменялся цвет текста, которым отображалось моё имя и уровень, он стал золотым, а до этого был чёрным. Кстати, мой перстень способен менять текст, но его цвет остаётся неизменным. Вторым изменением стала появившаяся приставка 'Рей' перед именем. Теперь другие люди меня видят как некоего Рэя Димиуса 68 уровня. И золотой цвет надписи явно говорит об аристократическом статусе, иначе с чего стражники, едва заметив его, сразу же предпочитали незаметно исчезнуть с моего пути. Уровень себе поднимал по одной единичке после дорожных стычек, чтобы это выглядело более-менее естественно. Мне плевать, что там и сколько, но другие обращают внимание на него в первую очередь. И не только одни игроки, для местных он значит ничуть не меньше. Жаль я сам не вижу подобных подсказок от системы, приходится задействовать перстень-определитель, но это удаётся не везде и не всегда. А лишь вот так, когда никто посторонний не видит. Про 'Клинок духа' я рассчитывал прочитать очередную историю из далёкого прошлого этого мира. Увы, перстень выдал совсем немногое:
  'Легендарный Клинок духа. Происхождение и материалы неизвестны, прочность неопределима. Только тот, кого он признает своим хозяином, сможет что-то узнать о нём из своих чувств', - и на этом всё. Тестирование тоже ничем не помогло. 'Обнаружено неизвестное изучение, сбор данных невозможен', - прямо как про меня самого.
  
  Моё возвращение переросло в настоящий праздник. Заметив изменения, девушки пришли в неописуемый восторг, первой отличилась Ладия, так как она иногда переживала от потери части своего дворянского статуса, оказавшись наложницей простолюдина. С Богами не шутят, и она смирилась, приняв неизбежное, однако 'теперь всё вернулось на должное место', как она радостно заметила, повиснув на моей шее. Аллия же вначале долго не могла поверить, но после, сверившись со справкой, с криком дикой радости вытеснила с моей шеи Ладию. Все планы на сегодняшний вечер пришлось выкинуть, и отдаться торжественному ничегонеделанию, едва не переросшему в сумбурную оргию на троих. Хоть я и не считал себя сильно закомплексованным в области близких отношений с женщинами, однако, к такому повороту событий ещё не был готов.
  Ближе к утру, выбравшись из постели, отправился общаться с четвероногим компаньоном. Тот передал мне мысленные образы того, что ему нужно, причём, сильно не поскромничав при выражении своих желаний. Мифриловые подковы, желательно с магическим эффектом, улучшающим сцепление с твёрдой поверхностью, попона из какой-то особой ткани, обладающей магической терморегуляцией и дальше в том же духе. Уздечку, которую надели на него в королевской конюшне, он категорически забраковал. И я его вполне могу понять. Взглянув на неё перстнем, узнал о её интересных свойствах обеспечивающих принудительное послушание животного своему хозяину. А наличие в ней активного магического маяка уже сильно напрягло меня самого. Могу понять Короля, проявляющего заботу о своём новом фаворите, но не до такой же степени, по крайней мере, мог бы и предупредить. Впрочем, само плетение маяка мне приглянулось, если его немного переделать, пойдёт для собственных поделок.
   Книга скоро выйдет в продажу. Часть текста убрана.
Оценка: 5.92*157  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"