Абвов Алексей Сергеевич: другие произведения.

Сталкер-2-2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 6.89*416  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение сказки.

  Сталкер-2-2.
  
  Пролог.
  
  - А вы и вправду тот удачливый сталкер, ставший в Зоне настоящим миллионером за считанные месяцы? - Спросил меня моложаво выглядевший брюнет среднего возраста в модном костюме от известного Кутюрье, подсовывая диктофон под самый нос.
  Есть такие особые люди - журналисты. Способные добраться куда угодно и конкретно достать почти любого проныры. И всё ради того, чтобы их читатели, слушатели или зрители смогли реально проникнутся. Они обладают недюжинным упорством и всепробивающей настойчивостью. В один прекрасный зимний день я поддался уговорам Сидоровича и пришел к нему выпить горячего чаю с вкусными плюшками, а оказался подло отданным на растерзание энтузиасту пера и видеокамеры.
  - А если нет - то значит, я вам просто не интересен? - С хорошо слышимым в голосе ехидством переспросил его.
  - Мои читатели, а также многочисленные зрители моего канала любят истории успеха, в которых простые люди достигают многого исключительно за счёт своих сил и ума, - настырный журналист, походу, больше слушал себя, а не меня. - Мой канал так и называется - 'Формула успеха', и я вместе со своими зрителями пытаемся эту формулу разгадать! - Пафосно заявил он, чуть ли не подпрыгивая от переполнявшего энтузиазма.
  - Могу вам эту формулу прямо сейчас подарить, - я расплылся в широкой ухмылке.
  Некогда сам на эту тему много думал, по результату чуть ли не впав в глубокую депрессию. Слишком уж результат раздумий оказался... неоднозначным. И даже обидным.
  - Правда!? - Журналист вытаращил глаза. - Вы действительно знаете настоящую формулу успеха?
  - Так записывайте и внемлите! - На моё лицо наползла маска непробиваемой уверенности и гордого величия. - Успех - это оказаться в нужном месте в нужное время и в нужном качестве. А чтобы твой успех признали другие люди, требуется суметь удержаться на гребне подхватившей тебя ресурсной волны какое-то заметное время.
  Услышав и даже осознав сказанное, журналист лишь открывал и закрывал рот, не в силах чего-то сказать.
  - Это так просто и, не побоюсь этого слова - гениально! - Наконец-то он вернул себе способность говорить, хотя выглядел... впечатлённым. - Но где здесь прямое указание, что нужно делать, чтобы достигнуть этого успеха? - Задал он каверзный вопрос. - Что, по вашему мнению, нужно делать, чтобы гарантированно стать успешным человеком?
  - Представлять собой хоть что-то в этой жизни и активно смотреть по сторонам, при любом признаке появления нужного места, проявляя дополнительную активность, чтобы успеть его занять раньше других претендентов, - я продолжил читать нравоучения для жаждущих получить всё и сразу, даже не пошевелив пальцем. - И всегда стоит помнить - успех - это лотерея. Вы можете лишь купить себе некоторое количество лотерейных билетов, к примеру, получив хорошее образование, развив себя физически и интеллектуально, освоив несколько профессий хотя бы на начальном уровне. И тогда ваши шансы однажды решительно выделиться над остальной 'серой массой' прочих людей действительно возрастут.
  - А как же упорный труд и твёрдое намерение идти к намеченной цели, разве они не приводят к успеху? - Журналист нашел хитрую лазейку в моих утверждениях.
  - Приводят, иногда, когда складывается общественная потребность в конечном продукте той деятельности и конкуренты чуток запаздывают занять открывшуюся рыночную нишу, - я легко встроил кинутый аргумент в свою стройную систему.
  - Хорошо, я понял вашу точку зрения, - журналист решил вовремя соскользнуть с неудобной темы, иначе наша беседа уйдёт в дебри философии. - Скажите, что именно нужно сталкеру в Зоне, чтобы заработать много денег, - неожиданно спросил он.
  Я же улыбнулся, глядя прямо в зрачок стоявшей на треноге видеокамеры, грустно так улыбнулся.
  - Специально для тех, кто захочет прийти сюда именно за деньгами, хочу напомнить - даже самая минимальная ставка в этом казино - ваша собственная жизнь. И вам придётся каждый раз, буквально на каждом выходе, играть исключительно в 'русскую рулетку', где патронов в барабане револьвера запросто оказывается больше одного. Зона не привечает тех, кто относится к ней исключительно как средству заработка. Рано или поздно она заберёт жизнь такого хапуги. Будет ли это страшный монстр или опасная аномалия, а может, застанет случайный выброс на открытом пространстве - не суть важно. Зону нужно полюбить, полюбить всем сердцем, и тогда есть шанс, что она ответит тебе взаимностью, - выдал я очередную сентенцию и только позже осознал свои же слова.
  Да, у меня с Зоной действительно настоящая любовь. С первого или какого-то там взгляда. И разве может быть как-то иначе?
  Журналист выглядел чуток придавленно. Не такого ответа он ждал от успешного сталкера, совсем не такого.
  - А скажите... - он быстро вернул подорванное самообладание, - часто ли вам здесь приходится убивать? - И такой острый взгляд упёрся в мою переносицу.
  - В Зоне действует право сильного, - тяжким вздохом выразил отношение к этому вопросу. - Даже бродячие собаки здесь смотрят на человека исключительно как еду. И если ты не хочешь стать для очередного хищника завтраком или обедом - учись метко стрелять.
  - Я совсем иное имел в виду... - журналист продемонстрировал заметное неудовольствие. - Часто ли вам приходилось убивать людей? - Уточнил он свой вопрос.
  - А чем некоторые люди отличаются от тех же хищников? - Я демонстративно поднял бровь. - Здесь нет государства с его законами и репрессивным аппаратом, потому каждый живёт, опираясь на свой закон и свою мораль. Лично я не разделяю для себя монстров и превратившихся в злобных монстров людей.
  - Уходите от ответа, значит... - журналист понял, что развести меня на откровенность сейчас вряд ли получится. - Тогда расскажите, как вам помогают артефакты и что вообще они такое...?
  Пришлось прочитать целую лекцию, уповая на то, что артефакты далеко не панацея от всех бед, а некоторые так и вообще смертельно опасны. Затем мы перешли на монстров Зоны и лекция продолжилась. Посетовал лишь на малый опыт, я ведь тут только по краю хожу, а есть и те, кто ушел к самому центру. И когда, наконец, журналист удовлетворился нашим интервью, я ощутил себя буквально выжатым лимоном. Оказывается, монстры водятся не только в одной Зоне.
  
  - ... И зачем это было надо!? - С заметным раздражением в голосе спросил Сидоровича, когда мы, наконец, остались с ним наедине, выпроводив назойливого журналиста из его бункера в сторону блокпоста военных.
  Сидорович всё же сдержал своё обещание и заварил мне крепкого душистого чаю, подвинув ближе целую банку с клубничным вареньем. И от него явственно тянуло смущением и даже виной.
  - Я знал - ты подберёшь для него правильные слова... - Сидорович отхлебнул из своей парящей кипятком чашки маленький глоток и поставил её на стол. - Сам посуди, сколько глупых новичков ранней весной рванёт сюда с горящими алчностью глазами. Они поймут лишь то, что здесь для них мёдом намазано. А благодаря твоим словам, кое-кто, возможно, призадумается, прежде чем влезать в первую же аномалию, - заключил тот, снова поднося чашку ко рту. - Ты про варение не забывай - специально для тебя выпросил банку, - он хитро улыбнулся мне.
  Зачерпнув варенье вместе с крупной ягодой, отправил его в рот, зажмурившись от удовольствия. Наверное, такое вкусное варенье я пробовал только в детстве. Его варила моя бабушка из росшей у неё на огороде клубники. И вот теперь я снова вкушаю кулинарный шедевр, быстро вытесняющий из моей головы всю злость и раздражение.
  - И всё же мог бы на кого другого его натравить... - заметил я уже без особого нажима.
  - А на кого? - Сидорович картинно пожал плечами. - Оглянись вокруг и посмотри на эту толпу стоящих вокруг нас сталкеров, - громко хохотнул он, потянувшись своей большой ложкой к моей банке. - Не в центр же его посылать, он после такого напишет - хрен расхлебаем.
  - А вообще, откуда его хоть принесло? - Поинтересовался я, - вытаскивая из банки очередную сахарную ягоду.
  - Ты совсем здесь одичал... - хмыкнул хитрый торгаш. - Телевизора не смотришь, в интернет не лазаешь. И не знаешь, что нас почтила вниманием весьма известная личность. Теперь твою рожу по телевизору на центральных каналах покажут. Станешь знаменитостью, - он опять хохотнул, заметив мою скривившуюся рожу.
  - Уж удружил, так удружил спасибо тебе огромное... - я покачал головой, но хорошенько разозлиться помешала следующая ложка вкусного варенья, закинутая в рот и запитая горячим чаем.
  - Не благодари сейчас, позже сам всё поймёшь и оценишь, - заметил Сидорович резко посерьёзневшим голосом. - Просто так было нужно, - добавил он, снова покушаясь на моё угощение.
  На пару мы быстро опустошили банку варенья, в качестве компенсации я вытряс из него ещё парочку и потребовал ещё чего-либо такого же вкусного.
  - Чернобыльского медку не желаешь отведать? - Ухмыльнулся хитрый торгаш. - И пусть он радиоактивный, зато крепко торкает, - тот громко рассмеялся, оценив ответную реакцию на свои слова.
  
  Через неделю Сидорович прислал мне запись большой телевизионной передачи о Зоне, куда вставили моё интервью. В ней Зона представлялась ужасным местом, где нет места нормальному человеку. Смертоносные аномалии, монстры и мутанты, а также люди, мало отличающиеся от этих монстров. Они готовы убить буквально за косой взгляд в их сторону. И очень сложно встретить здесь достойного сталкера, сохранившего совесть и остатки человеческого достоинства. Моё интервью было безжалостно покромсано, чтобы у зрителя сложилось совершенно определённое впечатление. Брутальный убийца с холодными глазами - вот кого они должны были увидеть перед собой. И, естественно, разговор о 'формуле успеха' был выкинут. К слову - та передача мне даже понравилась. Журналист определённо выполнял чей-то заказ, отваживая всех любопытствующих от Зоны. Пусть они и дальше живут спокойной мирной жизнью, обходя вниманием это страшное место. Жаль, всех отвадить вряд ли удастся, весной ожидается очередной наплыв новичков. Сколько из них доживёт до закрытия следующего сезона? Дай Зона - процентов десять.
  
  Первая глава.
  Мутант.
  
  Последующие за тем интервью дни я посвятил изучению информации на предмет обработки добытого мною 'сверхпроводника', изготовления из него проволоки и коммутационных элементов. Всякие переживания на отвлечённые темы хорошо гасились погружением в интересную работу. Идея сделать гаусс-пушку приходила здесь в голову многим, и с примерной технической реализацией в общих чертах уже практически разобрались. Чтобы повторить известные конструкции, мне требовались кое-какие артефакты, в первую очередь обычная 'плёнка', шедшая в качестве изолятора витков обмотки ускорителя, 'металл' на ствол и элементы подачи снарядов, 'огненный кристалл' для создания ключевых элементов системы управления и кое-что другое. Я понимал - быстро изготовить гаусс-пушку вряд ли удастся, однако с чего-то ведь нужно начинать, потому разместил свою заявку в эхо-конференции по обмену сталкерской сети. Но для начала я всё-таки решил забраться в аномальное поле около деревни и конкретно его прошерстить.
  Теперь защита позволила мне пройти через 'адские сковородки', окружившим плотным поясом центр поля аномалий. Шаг, ещё шаг - остановится и перевести дух. Нагретый воздух дрожит и колеблется, рядом пульсирует мощная гравиационка, возбудившаяся от близкого присутствия постороннего тела. Шажок в сторону, лучше пройти другим более безопасным путём. Вижу края соприкасающихся аномалий, мысленно прокладывая себе тропинку в желательном направлении. Семь часов - долгих семь часов я пробирался к центру поля, где мой детектор показывал почти сливавшиеся вместе 'жирные' отметки и одну 'звёздочку' рядом с ними. Ночь сменилась хмурым утром, пролетавший сквозь аномалии слабый ветерок успевал разогреваться и закручиваться маленькими смерчами мощным гравитационным воздействием. Смерчи танцевали, поднимая в воздух песок и мелкие камешки, которые у них вскоре отбирали аномалии, мгновенно разогревая до высоких температур. Танец ветра теперь раскрашивался яркими искорками. Аномалии пели, пульсируя на высокой ноте, другие басовито гудели, порой даже попадая в такт, а кружащийся ветер подпевал им. Только тут почти в самом центре ощутима эта красота и подлинное великолепие. Я засмотрелся, долго стоя на одном месте, не в силах оторвать взгляд от сверкающих искрами хороводов ветра и скинуть с себя чарующее наваждение Зоны.
  
  'Поздравляем, сталкер, ты получаешь большое достижение 'Нет предела безрассудству-4'. Советуем внимательно осмотреться на этом месте, и подарок Зоны найдёт тебя. Удачи тебе в дальнейших поисках'.
  Я наконец-то пробрался в центр аномалии, хотя разок успел хорошенько испугаться, когда рядом одновременно сработали сразу две мощных 'плазмы'. Защитные артефакты на поясе справились с опасностью, отразив страшный жар и рассеяв взрывной удар воздуха. Здесь на маленьком 'островке безопасности' наконец-то можно вздохнуть и немного расслабиться, лишь азарт торопит проверить, ради чего я сюда влез. И вот на твёрдой земле рядом со мной медленно протаивает неизвестный детектору артефакт в виде крупной спелой вишни. Появляется он лишь на короткое мгновение и снова исчезает, несмотря на активное воздействие режима 'проявки' моего детектора с максимальной мощностью. Только когда я подошел к нему вплотную и почти наступил на него, он наконец-то полностью открылся взору, попав в моё энергетическое поле. Внутри него лениво переливается всеми цветами радуги аномальная энергия. Интуиция говорит об исключительной полезности этого артефакта, поддавшись её гласу, беру его в руку и просовываю под одежду в районе груди. С очередным 'вздохом Зоны' он впитывается в моё тело без каких-либо особых ощущений.
  'Поздравляем, сталкер, ты продолжаешь развивать способность своего организма к встраиванию в него артефактов Зоны. Поглощённый тобой неизвестный учёным артефакт содержит практически безграничный запас энергии, которую ты со временем сможешь целенаправленно использовать, если продолжишь заниматься самосовершенствованием'.
  Опять эти пространные намёки на самосовершенствование, о котором, если признаться честно - я всё время забываю. Никак не удаётся победить типичный материалистический взгляд на окружающую действительность, а ведь были перед глазами примеры настоящих чудес. Чувствую, без их практического освоения, к центру Зоны мне лучше не соваться. Осталось только забросить все прочие заботы и сосредоточится исключительно на себе самом. Вот только плоховато верится, что у меня это когда-либо получится.
  Моё личное (а чьё же ещё) аномальное поле порадовало находками. Здесь тесно переплелись практически все типы аномалий, кроме особо редких типов, потому и артефакты были весьма разнообразными. Впрочем, практически всё найденное относилось к весьма распространённым и дешевым вариантам, 'жирных' было только три штуки. 'Пламенные сердца' - крайне редкие порождения термических аномалий, похожие на маленькое ярко-красное сердечко. На человеческий организм они практически не влияют, однако из них делают инструмент для обработки металлов и других материалов, используя их главное свойство - управляемую концентрацию окружающего артефакт тепла в условной точке его фокуса. Такой инструмент легко заменяет ацетиленовую горелку, сварочный аппарат, инфракрасную паяльную станцию и даже лазерный резак. Они способны концентрировать в одной точке тепловое воздействие совершенно любой мощности. Наверное, с помощью них можно создать и работающий реактор термоядерного синтеза, если понять как. Но мне как-то ближе обычный инструмент. В качестве источника тепла можно использовать артефакт 'уголёк' или 'сгусток пламени'. Такого добра здесь тоже много попадалось. Артефакты рядовые, но весьма востребованные. И совершенно неожиданно среди всей этой 'мелочёвки' нашелся столь нужный мне 'металл' в весьма значительном количестве - в центре аномального поля я собрал сорок восемь тускло отсвечивающих осколков разного размера общим весом в шесть с половиной килограммов. На краю же 'металл' совсем не встречался, исключительно в центре сразу за плотным кольцом из 'адских сковородок'. Условия его образования весьма жесткие. Теперь понятен его дефицит - вытаскивать столь ценный продукт из зоны образования способны очень немногие.
  Забив все имевшиеся в моём распоряжении контейнеры, я сначала наведался домой, сгрузив там всё полезное для себя, а затем собрался на 'Старый кордон', отнести добычу Сидоровичу и майору Сидорчуку. Выбрал путь по речному льду... и никого не встретил кроме многочисленных следов зверья. У майора получил расчёт за предыдущую поставку и сгрузил ему новую. Я передавал ему только 'вспышки' и 'лунный свет', остальное придерживал для себя. На что раньше договаривались - то и предлагал. Майора такой расклад полностью устраивал, меня тоже, раз его покровители особых заказов не выдали, так зачем нам зря суетиться. Я так и вообще считаюсь теми загадочными людьми чистым посредником с хорошими связями среди сталкерской братии. Но отсутствие особых заказов, прямо скажу - всё же немного беспокоило. Сидоровичу же сгрузил большую часть своих свежих находок, потребовав за них дополнительные кейсы с контейнерами. Новостей опять не было, деревня новичков пустовала, подробно рассказал Сидоровичу о своих приключениях у 'Долга', он, наконец, соизволил поинтересоваться, забрал пару коробок с вкусными деликатесами, да и покатил домой по своей же лыжне. На обратном пути за мной от блокпоста увязалась большая стая одичавших собак, сопровождавшая до самого острова. Всё ждал, когда они решатся напасть, но обошлось. Трусливые или наоборот - умные шавки. Зато после было очень смешно наблюдать, как собаки утыкаются в границу пространственной аномалии, пытаясь пойти по моему следу. Совершив с десяток неудачных попыток проникновения, они дружно повыли от большой досады и убрались обратно. Вот так 'весело' мы и прогулялись.
  
  До начала следующей ярмарки я занимался исключительно собой, пытаясь отрешиться от внешнего мира и почувствовать в себе силу великую. Получалось плохо, хотя я всё же сумел отметить нечто особенное. 'Что-то такое там определённо есть' - примерно так можно выразить ощущения понятными словами. Первый шаг на долгом пути самосовершенствования можно признать состоявшимся. Ещё озадачился расчётами электромагнитной пушки, сверстал общую модель, прикинул примерную конструкцию и нарисовал десяток эскизов. Как выглядела гаусс-пушка в старой игре я хорошо помнил, но она совершенно не устраивала меня ни по внешнему виду, ни по потенциальной надёжности, так как имела совершенно открытую обмотку линейного ускорителя. Да и сверхпроводниками там явно не пахло. Из вскрытого КПК снайпера 'Джентльменов удачи' я выяснил, как делаются пробивающие любую защиту на основе артефактов пули. Их основу составляет контейнер из 'металла' с двумя жемчужинами 'маминых бус' внутри. Жемчужины имеют диаметр в шесть с половиной миллиметров, потому такие пули можно изготовить практически для любого снайперского оружия. Вопрос - сколько стоит один такой выстрел, наверное, тут вряд ли уместен, ибо пораженная цель должна оправдывать затраты. И мне очень не хотелось такой целью становиться, потому требовалось развиваться и совершенствоваться. В идеале я хотел развить ментальное чутьё до уверенного обнаружения вражеских стрелков до того, как они смогут обнаружить меня, пока же устойчивостью этого чувства хвастать было рановато. Ещё предстояло хорошенько поработать над своей маскировкой, она тоже регулярно давала досадные сбои, хорошо хоть без фатальных последствий.
  За четыре дня до начала ярмарки со мной связался разработчик оптических приборов через сталкерскую сеть. Он предлагал какой-то особый оптико-электронный прицел, вернее его прототип-конструктор с открытой архитектурой программного кода и спрашивал, готов ли я расстаться с десятком тысяч долларов для его обретения и присоединения к разработке. Прицел интегрировался в единый комплекс с 'Глазастиком' при обновлении его прошивки и позволял стрелять с руки, к примеру, не высовываясь куда-то за угол. Я отписал ему, что готов выкупить сразу два таких прототипа, пусть привозит на ярмарку. Сразу же за ним прислала письмо мадам Варя, интересуясь моим желанием снова арендовать у неё комнатку на все дни проведения ярмарки. Ответил и ей, заодно предупредив, чтобы срезу оповестила тех же девушек, что они только мои, на что получил письмо с фразой - 'я и не сомневалась' и предложением подходить за пару дней, мол, у неё ко мне есть какое-то особое предложение. Кроме того, нашлись и те, кому требовались имевшиеся в моём распоряжении артефакты, и у кого было за них что-то предложить. Как раз столь нужные мне 'плёнки', 'пружины' и даже 'пустышки'. Не иначе кто-то с территории 'Свободы' или же сами свободовцы. Маленький кусочек 'металла' они тоже предлагали, однако теперь я обрёл свой постоянный источник его получения и снял старую заявку. Собрав нужные вещи и упрятав их в свой инвентарь, двинулся в сторону села Лядское через 'Агропром', хотя интуиция тихо советовала выбрать другой маршрут. Зря я её тогда не послушал...
  
  Давящая пустота или настоящая зимняя пустота - то единственное, что отметили мои чувства после выхода из тайной тропы. Старые следы припорошены снегом, свежих следов не видно совсем. Лишь холодный ночной ветер гонит снежную позёмку. На душе сразу появилась тревога, испуганная интуиция тихо шептала, что стоит как можно скорее повернуть обратно. И я её уже почти послушал, только было уже поздно. Скрипнула лыжа, и справа от меня взорвался снежными брызгами большой сугроб, выбрасывая из себя сразу нескольких крупных собак. Те плохо видели в ночной в темноте, зато хорошо ориентировались на слух и быстро уловили мой запах. Три быстрых выстрела из дробовика уполовинили несущихся ко мне без единого звука хищников, однако расположенные впереди сугробы выбрасывали всё новые и новые тела, стремительно кидавшиеся ко мне. Ещё пять быстрых выстрелов отбросили назад поверженные тела, однако собаки, и я с ужасом опознал среди них крупных волков, только решительнее рванули вперёд, часто проваливаясь сквозь наст, что замедляло их приближение. Убрав пустой дробовик в инвентарь, перезарядка займёт слишком много времени, вытащил пистолет, разряжая его в подобравшихся вплотную тварей. Мои выстрелы били точно в цель, укладывая собак и волков одного за другим, но твари только прибывали и прибывали, причём поражала их странная молчаливость. Даже воплей подранков почему-то не слышно в ментальной сфере тоже абсолютная тишина, словно отказало моё чутьё. Увернувшись от прыгнувшего на меня особенно крупного волка, быстро перезарядил опустевшую обойму и всадил пулю волку точно в черепушку, но в этот момент на меня прыгнул следующий, сбивая с ног. Ноги освободились от лыжных креплений, позволяя мне откатиться в сторону и подставить левую руку под зубы развернувшейся твари. Выстрел, ещё один выстрел, чувствую - сейчас меня просто завалят телами, а там уже и окончательно загрызут. Перекинув пистолет в левую руку, хватаю правой клинок и судорожно отмахиваюсь им от целящего в моё горло крупного волка. Практически не чувствуя сопротивления, тот разрезает его на две половинки. Выстрел, удар клинком, снова выстрел, я застрял в глубоком снегу, отбиваясь от наседающих на меня хищников. Тех тоже хорошо сдерживал ломавшийся под их лапами наст, позволяя мне справляться максимум с тремя сразу. Магазин пистолета снова опустел, мысленная команда перемещает его в инвентарь, теперь остаётся только вертеться с клинком. Мощный удар в спину, лечу вперёд и в перекате разрубаю на две части собиравшуюся прыгнуть на меня собаку. Взгляд назад, и я на мгновенье просто оцепенел от дикого ужаса. Светящиеся красноватой злобой глаза совсем уж здоровенной твари просто примораживали к земле. Скинув наваждение, резко вытягиваю руку с клинком, пробивая остриём мозг рванувшей на меня твари через открытую пасть. Кувырок в сторону - её туша падает на то место, где секунду назад был я. Поток новых тварей заметно ослаб, но полностью не прекратился. Вскочив на ноги, кромсаю на куски сразу четырёх крупных собак, а затем резким выпадом руки добиваю ещё одного волка. Всё, больше меня не атакуют, но мой глаз замечает выбравшуюся из сугроба тёмную человеческую фигуру, ломанувшуюся куда-то в сторону.
  
  - Куда, сука?! - С громким криком, проваливаясь в сугробы, я рванул вслед за ней, в азарте кровавого боя начисто забыв о наличии огнестрельного оружия. - Н-на! - Мой клинок легко пробивает спину фигуры, перебивая ей позвоночник, та падает безжизненным кулём мне под ноги, но из неё вдруг поднимается светящаяся дымка, окутывающая меня со всех сторон.
  По нервам резануло острой болью, через пару секунд сменившимся чрезвычайно противным тянущим чувством.
  'Поздравляем, сталкер, ты получаешь большое достижение 'Полный Идиот'. Схватиться с одним из самых опасных монстров Зоны лицом к лицу мало кому придёт в голову. Сожалеем, активный мутаген успел выбрать себе новую жертву в твоём персональном лице. И нам осталось лишь пожелать тебе сохранить хоть каплю прежнего разума, когда мутаген начнёт изменять твоё тело'.
  Едва я успел прочитать появившиеся перед моим взором строки, как меня в один момент скрутила сильнейшая боль. Болело всё - кости, кожа, глаза, и даже зубы. Как я сумел войти в полностью отрешенное состояние даже не успел отметить. Боль осталась прежней, однако я получил временную возможность совершать разумные действия, а не раствориться в безбрежном океане страдания. С большим трудом извлёк из инвентаря чемоданчик с алхимией, и достав оттуда непослушными руками шприц с особым препаратом. С третьей попытки попав иглой в вену на руке, вдавил поршень до отказа.
  'Невероятное событие - твоя сопротивляемость воздействию мутагена сильно возросла'.
  Выпав из отрешенного состояния, я смог прочесть очередную строчку текста. Всепроникающая боль стала постепенно отступать, но продолжала атаковать меня особо яркими вспышками. Странно, почему сознание продолжало крепко держаться, по идее, он должно было давно покинуть терзаемое тело. Сконцентрировавшись, вхожу в состояние лёгкого транса, стараясь его углубить, чтобы избавиться от внешнего тлетворного воздействия на разум. Остатки разума понимали - счёт идёт на считанные минуты и если я сейчас не смогу как-либо побороть мутаген, то он обязательно подчинит меня, воссоздав поверженного монстра Зоны. Схватившись за первую идею, стал мысленно концентрироваться на местах особо ярких болевых вспышек, локализуя их силой воли. Сначала получалось плохо, концентрация постоянно сбивалась, а силы воли катастрофически недоставало, но затем процесс пошел чуть легче. Через сколько-то там безуспешных попыток мне наконец-то удалось слить две зоны воздействия в одну, а затем присоединить к ним и третью. В том месте боль резко возросла, я даже вспомнил пулевое ранение, но всё равно продолжил собирать вместе те болезненные ощущения, постепенно перемещая их в левую руку, так было легче терпеть. Кусочек за кусочком я вытягивал в одно место всё постороннее из своего организма. Левая ладонь, где я постепенно концентрировал ту гадость, горела равномерной болью, как будто я сунул её в угли костра, зато остальное тело постепенно очищалось от посторонних ощущений. Повинуясь очередной идее, стал выталкивать боль наружу из ладони, с огромным изумлением наблюдая собирающийся над ней ярко светящийся голубой шарик. Тот явно хотел впитаться обратно в моё тело или вырваться и сбежать, однако моя воля удерживала его на одном месте. Наконец-то боль полностью ушла и из ладони, а разросшийся шарик стал буквально слепить мои глаза. Теперь я легко удерживал его, как опасную ядовитую змею за шею. Подняв оброненный в снег шприц от израсходованного алхимического препарата, воткнул в шарик иглу и стал вытягивать поршень. Вскоре светящееся содержимое оказалось внутри, а я облегчённо выдохнул.
  'Поздравляем, сталкер, ты получаешь большое достижение 'Запредельный везунчик'. Тебе удалось полностью вывести из себя и подчинить своей воле активный психический мутаген. Ты смог остаться человеком, хотя мутаген и успел хорошенько поработать над изменением твоего организма. Как это скажется на твоей дальнейшей жизни нам неизвестно. Удачи тебе в познании своих новых возможностей, а также советуем изучить невероятные свойства активного мутагена'.
  Наверное, с полчаса я смотрел счастливым взором на светящийся в моих руках шприц. Внутри разлилось чувство полнейшей опустошенности, однако при этом постепенно возрастало желание что-то делать. Руки тряслись, в глазах заметно мутилось, но я откуда-то твёрдо знал - вскоре всё нормализуется, хотя при этом я вряд ли стану прежним. А каким стану - вопрос без определённого ответа. Сразу идти дальше и показываться на глаза людям я побоялся, требовалось дождаться завершения идущих во мне процессов. Возможно, тогда и вообще людей придётся обходить дальней стороной.
  
  Успокоившись, стал рассматривать поверженных монстров. Рядом со мной валялся неприметный мужик в перемазанном кровью ватнике и валенках. Его лицо осталось вполне человеческим, зато сильно изменились зубы, превратившись в оскал хищника. Длинные острые клыки, вместо передних резцов короткие иголки в два ряда, жевательные зубы стали острыми треугольными разрывателями плоти. Сильно испугавшись, ощупал свою челюсть, от души резко отлегло, пальцы особых изменений не отметили. Глаза мужика тоже отличались от человеческих - характерный вертикальный зрачок сложно с чем-то перепутать. В остальном же обычное человеческое тело, по пять пальцев на руках и ногах. 'Вот он какой, контролёр', - пришла сильно запоздавшая мысль узнавания. С убитых контролёров предлагалось брать кисти рук, в них содержатся какие-то особые ингредиенты, но мне было ужасно противно разделывать на отдельные запчасти человека, пусть и превратившегося в монстра. Послушав свою интуицию, оттащил его мёртвое тело до ближайшей гравитационной аномалии - 'мясорубке' и закинул в неё. Та втянула его в себя, сильно сжав и перекрутив взбесившейся гравитацией, после чего резко разрядилась, обдавая окружающее пространство тёмными брызгами. Но мой взгляд отметил блеснувший осколок какого-то артефакта, улетевший далеко в сторону. Долго искал его в снегу, но всё же нашел. Стоило только взять его в руку, как резко обострились сразу все чувства, перегрузив и едва не вырубив моё сознание. Штука, безусловно, очень полезная, однако использовать его без специальной подготовки очень опасно. Интуиция сразу же предложила воспользоваться мутагеном и прокачать свои мозги, но я мысленно пнул её ногой, отправив подальше с такими предложениями. В принципе - идея хорошая, но в другое время и в другом месте. Убрав осколок неизвестного артефакта в контейнер, занялся снятием шкур с убитых волков, совершенно не обращая внимания на дохлых собак. Зимний волчий мех - весьма хорош для воротников и шапок, шуба из волка тоже тёплая. Некоторые тушки сильно пострадали, рубил я без малейших раздумий. Вот с тушкой особо крупного волка пришлось повозиться, я планировал предложить его чучельнику, потому брал много лишнего мяса и костей. В результате провозился утро и почти весь следующий день, прилично нагрузившись добычей. Эта стая хищников с контролёром во главе хорошо запугала всю окрестную живность, потому меня побеспокоили только слетевшиеся со всей округи серые вороны. Хоть всем им и хватало поживы, но они периодически устраивали драки между собой за неё. В какой-то момент их громкое карканье настолько достало меня, что я взбесился и сильно пожелал, чтобы они все немедленно сдохли, выплеснув это желание из себя, после чего застыл на месте с открытым ртом. Все вороны в один момент упали в снег, застыв без движений. Подобрав ближайшую птицу, отметил полнейшее отсутствие у неё признаков жизни. 'Теперь я могу убивать одной лишь силой мысли?' - догадка радовала и пугала одновременно. Придётся серьёзно поработать над контролем эмоций, иначе я действительно превращусь в кровожадного монстра. Но при этом появилась мысль попытаться просо отпугивать тех, кто заинтересуется моей персоной с недобрыми намерениями. Во всём стоит поискать свои плюсы. Проверить новообретённый талант удалось уже скоро, стоило мне только выбраться с 'Агропрома' на 'Свалку', как за мной из перелеска кинулась большая стая собак. Сконцентрировав в своём сознании всю неприязнь к их виду, и перемешав её с жаждой разодрать их отдельных представителей на отдельные кусочки, адресно вытолкнул всё это в сторону собак. Те словно наткнулись на невидимую стену, и, поджав хвосты, развернулись и быстро драпанули обратно в перелесок. Кое-кто на бегу даже успел чуток облегчиться. Вот на троице особо наглых уродов, встретивших меня на подходе к Лядскому, такой фокус уже не сработал.
  - Проход здесь платный! - Беззастенчиво ухмыльнулся тип в поношенной телогрейке и шапке-ушанке, преграждая мне дорогу.
  Двое других мужиков одетых сходным образом направили на меня свои двустволки. Я почувствовал их присутствие и даже намерения с приличного расстояния, однако решил войти в контакт и попытаться надавить им на мозги. Вдруг получится также как с собаками. Но у этих игроков, тут уже было сложно сомневаться, кто есть кто, походу, начисто отсутствовало чувство самосохранения.
  - И сколько же вам нужно заплатить? - Вкрадчиво поинтересовался у наглого игрока.
  - А всё, что у тебя есть! - Громко заржал он, его подельники только ухмыльнулись, уже чувствуя себя победителями.
  Ну да, поймали одиночку со спущенными штанами, теперь можно хорошенько растрясти, да ещё покуражиться. Собрав свою неприязнь и жажду мести к подобным засранцам, резко вывалил всё это на них, но они просто не заметили моего воздействия.
  - Ну, так и будешь стоять? - Отсмеявшийся гад беззастенчиво сверлил меня злым взглядом. - Сказали тебе - быстро скидывай всё ценное, тогда убьём не больно!
  Сделав обманное движение головой, словно пытаюсь рассмотреть кого-то сбоку от нас, выдёргиваю из инвентаря дробовик и стреляю в правого игрока, который мне не понравился больше остальных. Слишком уж спокойно и уверенно себя вёл. Но он успел выстрелить первым. 'Мамины бусы' отклонили его заряд картечи, а мой впился точно в его живот, заставив сложиться пополам. Второй выстрел в левого бандита, тот зазевался и выстрелил только после того, как мой заряд раскроил его грудь. Стоявший передо мной игрок успел выхватить нож и пырнуть им меня, но получив рукоятью дробовика в висок, завалился мне под ноги. Проверил его пульс и дыхание, живой. Возникла мысль сдать его военным сталкерам, пусть те с ним и его подельниками дальше разбираются. Обычным игрокам смерть не страшна, зато они могут изрядно потерять, испортив свою репутацию. С тел двух убитых взял только патроны к ружью, чего-либо ценного они с собой на опасное дело не брали. У связанного игрока помимо одежды был вообще только один нож. Его я крепко спеленал верёвкой и, сделав волокуши, потащил за собой.
  
  Вторая глава.
  Старые и новые знакомые.
  
  - Раненый? - Стоило мне только приблизиться к неспешно возводимому заслону с КПП на дороге к селу, как ко мне бросился знакомый военный сталкер.
  И его в первую очередь заинтересовал мой груз, который сейчас громко матерился, пытаясь развязать путы.
  - Этот-то? - Я повернул голову назад. - Здоров как чернобыльский кабан, просто имеет дурную привычку встречать с дружками одиноких путников, идущих в сторону ярмарки.
  - Разбойник попался, значит? - Призадумался вояка. - Сейчас кликну командира, с ним всё решишь, - он кинулся к фургону, откуда вскоре спрыгнул лейтенант Сорокин собственной персоной.
  - Здорово, мужик, - тот протянул мне свою руку, когда подошел ближе. - Погляжу, знатную ты притащил дичину, - после крепкого рукопожатия он внимательно осмотрел моего пленника. - Эти типы нам хорошо знакомы, подозревали их во всяком непотребстве, однако поймать на горячем прежде не удавалось. - Под присягой подтвердишь, что они на тебя первыми напали? - Спросил он меня.
  - Легко! - Я довольно ухмыльнулся. - Ещё есть запись разговора, думаю, она тоже пойдёт в дело.
  - Так даже лучше, - кивнул лейтенант, - пойдём оформляться.
  Оформились мы на удивление быстро. Прослушав мою запись, и выслушав объяснение, написали протокол, заставив расписаться на трёх листах. Затем лейтенант вызвал по рации местных блюстителей порядка, которые и забрали моего пленника.
  - Что с ним будет-то? - Поинтересовался я у командира группы военных сталкеров.
  - Его дом - тюрьма, - тот расплылся в широкой улыбке. - Подельников он тоже сдаст, выторговывая сокращение срока. Хоть он и 'дитя Зоны', а потому бессмертен, однако и на таких уродов у нас есть хорошая управа. Теперь проведёт сезон на общественных работах без возможности сбежать и чего-либо заработать, надеюсь, поумнеет. Главное чтобы ты завтра не отказался от своих претензий, иначе опять ускользнёт безнаказанным.
  - С чего бы я стал оказываться от претензий? - Я вскинул бровь, выражая искреннее недоумение.
  - Да наверняка его дружки из клана станут тебя сильно уговаривать, - хмыкнул лейтенант. - Денег там предлагать, угрожать и так далее.
  - Пусть уговаривают, - я тоже скептически хмыкнул. - Или стоит ждать каких-то проблем?
  - Здесь - вряд ли, - уверенно заметил лейтенант Сорокин. - Вот в глубине Зоны могут попытаться устроить на тебя засаду. Но ты же уже не маленький мальчик чтобы такого бояться? - И так хитро мне подмигнул.
  - Ладно, уговорил, проявлю твёрдость и решительность... - уверенности хватало в моём голосе, хотя при этом я активно думал на счёт - а не поспешил ли я со своим согласием.
  Как-то всё слишком сложно получается. С другой стороны - если кто попытается напасть - сам станет для меня законной добычей. Да и тренировка по выявлению недоброжелателей всегда полезна.
  
  Оформив бумаги, я подался к знакомому чучельнику. Близилась ночь, и требовалось скинуть лишний груз, получив за него что-то более полезное.
  - О, снова ты! - радостно воскликнул мужик, открывая мне дверь. - Не иначе опять кого-то особенного подстрелил. Заходи, заходи, гостем будешь!
  От чучельника разило спиртным, хотя на ногах он держался вполне уверенно и языком тоже молол без малейшей запинки. И вправду, на столе в большой комнате с чучелами и головами монстров на стенах стояла недопитая бутылка водки и большое блюдо с закуской из местного трактира.
  - Что празднуем, да ещё в одну харю? - Спросил у подозрительно весёлого мужика.
  - Да вот, чучело из твоей шкуры выгодно пристроил, третий день вот... - он обвёл руками бардак в комнате, я заметил на полу несколько пустых бутылок и кучку объедков.
  - Должно быть хорошо наварился... - я легко догадался, что зарабатывает этот мужик весьма прилично.
  - Не жалуюсь, - тот с заметным подозрением взглянул в мою сторону. - Выпьешь? - Предложил он мне, приглашая присаживаться к столу.
  - Ещё другие дела есть, извини, - я помотал головой. - Может к тебе позже зайти, когда протрезвеешь?
  - Лучше сейчас выкладывай, я сейчас быстро приведу себя в порядок, благо алхимия ещё осталась, - с этими словами он полез в шкаф с кучей всяких склянок и быстро опустошил себе в рот одну из них, громко крякнув.
  - Вот смотри, - выложил на стол шкуру большого волка с лапами и целой головой, предварительно поставив на пол недопитую бутылку и блюдо с закуской.
  - Так-так, неужели настоящий вервольф? - Мгновенно протрезвевший чучельник подскочил к шкуре, став её рассматривать и ощупывать. - М-да, давненько таких тварей мужики не стреляли, хороша зверюга. И ты, посмотрю, учёл мои пожелания, молодец, - он внимательно ощупал голову, словно ища в ней лишнюю дырку. - Дам за неё тебе пятнашку, больше не проси, иначе мне мало останется за всю возню, - кивком головы подтвердил своё согласие с предложенной ценой.
  - Обычные волчьи шкуры заберёшь? - Поинтересовался у него.
  - Много? - Тот поднял на меня сильно задумчивый взгляд, в котором виделось явное сомнение.
  - Шестнадцать штук... - я мысленно пересчитал свою добычу.
  - А давай! - Мужик заметно повеселел, предполагая интересную работу и хороший заработок. - Дам за них чуть больше других скупщиков. Или хочешь - в качестве оплаты подгоню тебе позже замечательный полушубок своей работы, а то ходишь по морозу хрен поймёшь в чём, - он окинул насмешливым взглядом мой нынешний прикид. - Если бы ты ватник напялил, я бы ещё понял, а то другим при взгляде на тебя холодно становится... - громко хохотнул он.
  - Уговорил, чертяка языкастый, давай полушубок! - С этими словами стал доставать шкуры одну за другой из своего рюкзака и кидать их на пол, так как на столе больше не осталось места.
  - Свежие... - мужик быстро перебирал одну шкуру за другой. - Как погляжу, тебе целую стаю с вервольфом во главе положить удалось. Везучий ты парень!
  - Не жалуюсь... - улыбнулся ему во все тридцать два зуба.
  - Вот, держи деньги, - он достал из шкафа одну полную пачку рублей Зоны и отсчитал мне половину второй. - К следующей ярмарке получишь остальное, - чучельник проявлял заметное нетерпение заняться тем, что лежало на его столе, потому я решил поскорее оставить его.
  Дальше мой путь лежал в салон мадам Вари, ибо по дороге я успел перекусить консервами, а просто так сидеть в трактире дороговато. И дело тут совсем не в деньгах, а в принципе бережливости, который изрядно помог мне в прежней жизни добиться хоть какого-то заметного благосостояния.
  - Зачем звала? - Озадачил своим вопросом красивую даму теперь в тёмно-бордовом платье, когда меня пропустил внутрь помещения знакомый охранник.
  Надо отдать должное - мадам Варя просто поражает своей зрелой женской красотой и каким-то особенным шармом. Ей хочется восторгаться и ловить каждый взгляд, которым она может, как наградить, так и наказать. Возможно, это всего лишь мои досужие проекции сильно изголодавшегося по женскому вниманию одинокого мужика, однако сейчас я именно так думаю и чувствую. Или же на меня так влияют её особенные ментальные чары - кто знает...
  - Есть несколько вопросов... - дама внимательно осмотрела меня. - С тобой что-то не так! - Сразу же насторожилась она, и от неё повеяло тревогой и какой-то решимостью. - Надевай на руку, сейчас разберёмся, какую гадость ты подцепил, - она положила передо мной знакомый матерчатый браслет с отходящим от него под стойку жгутом проводов.
  Я закатал рукав и нацепил его на свой бицепс, одновременно вытаскивая на стол пояс с артефактами. Мадам Варя включила свой диагностический аппарат, постепенно увеличивая его мощность. Сначала руку в месте контакта просто чуток согревало, а затем стало немилосердно жечь.
  - Странно, очень странно... - изумлённая женщина переводила свой взгляд то на меня, то на невидимый мне экран под её стойкой. - Определяются остаточные следы воздействия очень сильного мутагена, но ни самого мутагена, ни типичных последствий. Ты всё же человек, а не монстр Зоны в человеческой шкуре, - она снова внимательно рассматривала меня, явно выискивая известные ей тайные признаки превращения. - Успел вовремя применить редкую алхимию, когда заразился? - Высказала она свою догадку.
  Я кивнул, подтверждая её слова.
  - Но всё равно должен оставаться активный мутаген... способной полностью вывести его из организма алхимии я не знаю, - мадам Варя что-то изменила в настойках своего аппарата, и сильное жжение в моей руке сменилось болезненными покалываниями.
  - Мутаген я вывел из организма силой воли, - признался я.
  - Это невозможно, - она лишь покачала головой, демонстрируя свои сомнения. - Если человек заразился мутагеном, то сам от него не сможет избавиться, быстро или медленно трансформируясь в монстра. Алхимия способна лишь увеличить сопротивляемость организма насильственным изменениям, но не избавить от них полностью. В лучшем случае пострадавшему удаётся сохранить разум, однако организм всё равно становится другим. Только Болотный Доктор знает, как вывести активный мутаген и даже запустить процесс обратного преобразования монстра в человека. Получается это редко и только с теми, кому повезло сохранить разум, а не потерять всё человеческое от мук насильственного преобразования. Тебе, наверное, просто повезло, и мутаген почти исчерпал свою силу, когда ты попался ему.
  - А что это такое вообще, мутаген? - Меня изнутри сейчас распирало сильнейшее любопытство, а тут передо мной сидит столь очаровательный и говорливый знаток.
  - Раз ты с ним уже познакомился, наверное, тебе стоит знать... - мадам Варя сначала решала, говорить дальше или нет, но всё же решилась рассказать. - Признаться, к нему я и сама имею некоторое отношение, хотя об этом тебе действительно знать не стоит. Как мне когда-то стало известно, он появился гораздо раньше, чем Зона. Поговаривали - его занёс на Землю метеорит или же инопланетяне с летающей тарелки отметились - не суть. Важно - это абсолютно чуждое земной жизни нечто, с большой вероятностью созданное искусственно. Но земная наука до такого уровня ещё не доросла - это я тебе ответственно заявляю, - заметила женщина твёрдым голосом. - Притащили его откуда-то из Антарктиды, где ещё при Союзе пропала наша экспедиция. Это она официально пропала, а на самом деле все полярники подверглись воздействию мутагена и превратились в монстров. Они все потеряли разум, а затем замёрзли, ибо некому стало поддерживать систему отопления. Экспедиция перестала отвечать на вызовы по радио и за ней вскоре послали команду спасателей. Тем повезло - они увидели, что случилось с людьми и во что они превратились, но их самих мутаген почему-то пощадил. С большими предосторожностями тела изменённых были доставлены в Союз, где их стали изучать в тайной лаборатории. Надеюсь, ты уже догадываешься, где она находилась?
  Я кивнул.
  - Как позже выяснилось - те изменённые мутагеном полярники остались живыми, и стоило их только разморозить, как они проявили свою суть кровожадных монстров, - продолжила свою лекцию мадам Варя. - Тогда погибло много людей из персонала лаборатории, пробуждённый от спячки мутаген перекинулся и на других, однако это обстоятельство лишь сильнее заинтересовало учёных и власть предержащих. Те загорелись идеей подчинить мутаген и с его помощью создать суперсолдат. Но это было только во-вторых, сначала учёным удалось выяснить - подвергшиеся изменениям живые существа становились практически бессмертными. А ради вечной жизни люди готовы пойти буквально на всё, особенно те, кто занимает верхние этажи социальной пирамиды. Проект получил огромные по тем временам ресурсы и стал активно развиваться после аварии на Чернобыльской АЭС. В какой-то момент после возникновения аномальной Зоны мутаген вырвался за стены исследовательских лабораторий, со временем породив весь здешний бестиарий, - женщина закончила рассказ и наслаждалась моим ошарашенным видом.
  Только теперь многие несуразности старой игры встали на своё законное место. Ну не могла какая-то там радиация породить как уродливых, так и вполне совершенных тварей с невероятными способностями. А вот неземной мутаген - вполне. Что он такое вообще - возможно удастся разобраться уже в этой игрушке, если хорошенько постараться.
  - Благодарю за ценную информацию, - всё же ответил хитрой обольстительнице, наконец-то восстановив душевное равновесие. - Вопрос первый - что со мной в конечном итоге, и второй - что было первым вопросом, когда я только вошел?
  - С первым вопросом ещё разбираться и разбираться, - мадам Варя с обворожительной улыбкой на лице ловко увильнула от прямого ответа. - По крайней мере, я не нахожу объективных оснований отказать тебе в возможности посещать моё скромное заведение. А второй или же первый вопрос... - она протянула руку к моему поясу с артефактами и провела по нему пальцами. - Я вижу, тебе сильно повезло где-то добыть длинную цепочку 'маминых бус', - она снова подняла взгляд с пояса на меня. - Мне сейчас грозит большая опасность со стороны кое-каких недоброжелателей, и я хотела бы выкупить или выменять у тебя цепочку из семи, а лучше - десяти звеньев.
  - Они всё равно не дают абсолютной защиты, - от её предложения я внутренне скривился, ибо отдавать эти сокровища совершенно не желал, но и хорошо чувствовал - отказать ей я просто не смогу.
  - Это лучше, чем ничего... - женщина изобразила на своём лице грустную улыбку с мольбой и большой надеждой одновременно. - Я хочу предложить тебе за них неограниченное право пользоваться моим заведением. С девочками ты сам рассчитаешься, а самый лучший номер всегда будет числиться за тобой. И заодно я попробую помочь тебе справиться с последствиями поражения мутагеном. Я хоть и не Болотный Доктор, но тоже кое-что могу, - в её глазах и в её очаровательной улыбке я быстро потонул.
  И кто из нас тут контролёр, собственно?
  - Держи, - когда она меня, наконец, отпустила, я вытащил длинную цепочку 'бус' из своего пояса и оторвал ей кусок в десяток звеньев. - Но помни, от длинной очереди или же интенсивного обстрела из дробовиков они тебя не спасут.
  - Знаю, - ехидно хмыкнула мадам Варя, - не держи меня совсем уж за дуру, ведь я в Зоне далеко не первый год. Да и оружие держать умею... - с этими словами она демонстративно достала автоматический дробовик SPAS-12 из-под своей стойки, а затем убрала его обратно. - Иди, занимай четвёртый номер, приводи себя в порядок. Твои девочки прибудут только завтра, но скучать тебе этой ночью не придётся, - она мне заговорщицки подмигнула, кивнув в сторону двери, ведущей к лестнице на второй этаж.
  
  Всё ещё пребывая под большим впечатлением после получения информации о мутагене, я тщательно вымылся и вытерся, забравшись на огромную постель и развалившись на чистом белье, пахнущим весенними цветами. В голове рождались различные планы о том, что дальше делать и чего искать. Путь однозначно ведёт к тайным подземным лабораториям, где сохранилась ценная информация. Наверняка я далеко не первый отправлюсь на её поиски, и лишь Зона знает - повезёт ли мне её найти, а не сложить в подземельях свою буйную голову. Хочется поверить в обещанный шанс чудесного воскрешения из мёртвых, если всё же суровые обстоятельства окажутся сильнее моей тяги к жизни и знаниям. А может обстоятельства наоборот помогут достигнуть цели - лишь одна Зона скажет. Пребывая в своих мыслях, я поздно заметил, как тихо отворилась входная дверь в будуар, пропуская внутрь тёмную фигуру. Повернув в её сторону голову, сразу же узнал мадам Варю в одном полупрозрачном тёмном платье, которое в одно мгновенье свалилось к её ногам, открывая взгляду пусть и не самую идеальную, но великолепную фигуру с широкими бёдрами и большой грудью. Тёмные набухшие соски мгновенно приковали к себе мой взгляд.
  
  
  **************************************************************
  -=Разврат и порнуха=-
  Детям, ханжам и неуверенным в себе людям рекомендую пролистать.
  **************************************************************
  
  
  
  
  - Погляжу, ты уже успел меня немного заждаться... - тихо произнесла женщина особенным грудным голосом, одним тягучим плавным движением оказываясь рядом со мной, обдавая жаром своего тела и накрывая запахом сильного возбуждения.
  Варя решительно опустила на мои плечи свои руки, прижимая их к постели, и резко приникла к моим губам горячим поцелуем. Не позволив мне опомниться и взять инициативу в свои руки, скользящим движением таза захватила в сладострастный плен моё мгновенно набухшее естество, крепко обжимая его развитыми мышцами лона. Меня полностью затопило страстное желание, которому совершенно невозможно оказать даже малейшего сопротивления. Желание обладать этой женщиной во всех мыслимых позах и отдаваться её ласкам без всякого остатка. Сознание предпочло отдать инициативу инстинктам и просто наблюдать, трепетно ловя каждое мгновение чувственного наслаждения. Но дикая страсть как нахлынула, так и схлынула обратно, стоило лишь разрядиться один раз. А дальше... если сравнить 'развлечения' с молодыми девушками и 'общение' со зрелой женщиной, то первое можно условно назвать - выездом на пикник с вином и шашлыками, а второе - обед в дорогом ресторане. И если пикники хороши лишь иногда, то ресторан можно посещать хоть каждый день, причём по нескольку раз. Мадам Варя очень опытная женщина и творила со мной такое, что я просто поражался и наслаждался, полностью отдав ей инициативу. Но и сама женщина часто впадала в экстаз, омывая меня пьянящим желанием и предвкушением скорой разрядки, а затем долго качая на волнах протяженного оргазма. Её лоно перед накатывающим оргазмом сначала крепко сжималось, а затем мягко пульсировало, заставляя и меня кончать в неё в эти моменты. Пытаться сдержаться совершенно бесполезно. В какой-то момент краем сознания отметил - я настолько хорошо чувствую её тело и настолько глубоко погрузился в её переживания, что наши одновременные оргазмы буквально переплелись вместе, взаимно дополняя друг друга. Мой стремительный прыжок на пик сладострастия сменялся её долгим спуском к подножью горы, чтобы вскоре смениться новым медленным подъёмом и резким прыжком к вершине, когда до неё остаётся совсем чуть-чуть. Она хорошо чувствовала меня, а я без зазрения совести купался в её наслаждении горячим соитием. Для самой Вари столь бурная реакция её тела на мои ласки и глубокое проникновение в её лоно оказалась весьма неожиданной. И даже просто сидя без движений на мне сверху, позволяя играть руками с её огромной грудью, она доходила до очередного пика за считанные минуты. И даже поменявшись местами, нам хватало одного лишь слияния без каких-либо движений, чтобы дождаться очередной волны общего оргазма.
  Мы угомонились только под самое утро, уснув на смятых и мокрых простынях, крепко обнимая друг друга.
  - Определённо стоит повторить... - задумчиво произнесла зрелая красавица, проводя пальчиками по моей груди и животу и опускаясь всё ниже и ниже, после того, как мы пробудились, и ловко забралась на меня сверху.
  Снова лишь одни движения мышц её лона, я быстро дошел до пика страсти, легко утащив её за собой в пучину наслаждения.
  
  
  
  
  ********************************************************
  -=Конец разврата и порнухи=-
  ********************************************************
  
  
  Утренний, а вернее - дневной моцион, к сожалению, оказался кратким и даже чуток скомканным. Можно сказать - мы только разогрелись, а уже пора разбегаться. Всех нас ждали важные и нужные дела.
  
  Но первым делом стал завтрак и обед одновременно, ночь страстной любви выжгла все лишние калории в моём организме. Однако спокойно поесть мне помешали.
  - Не дёргайся, козлина сраная! - Стоило только мне приступить к дегустации кулинарного шедевра от повара трактира, как передо мной за стол уселся наглый игрок в щегольском белом полушубке, а ещё двое его подельников подошли сзади, причём один незаметно приставил острую заточку к моему правому боку. - Ты, козёл, крепко подставил нашего товарища, и потому теперь должен денег на его выкуп и ещё моральную компенсацию, - сквозь зубы процедил он. - Короче, сука, быстро гони пятьдесят кусков, знаю, у тебя есть... - нагло потребовал он.
  - А то что? - Я старательно сохранял невозмутимость на лице, продолжая активно ковыряться вилкой в своей тарелке и переносить её содержимое в рот.
  К чему дёргаться? Запись звуков я настроил в автоматическом режиме, мой КПК всё постоянно пишет, накопителя ему хватает, актуальный круг установил в сутки. В случае необходимости, нужный кусок записи я всегда выделю и сохраню отдельно. А ножичком меня теперь сложно напугать - артефакт 'колобок' уже доказал - он вполне справляется с такой угрозой. Да и пытаться убить меня прямо тут посреди официальной мирной зоны - это уже за гранью благоразумия. Чувствую - банально берут на понт.
  - А то ты вскоре познаешь истинную боль, страдания и унижения, причём без конца и края, - злобно оскалился сидевший напротив игрок.
  - Вы ведь догадываетесь, что в эти игрушки можно поиграть и вдвоём... а также большим числом участников? - Так же невозмутимо ответил ему, обернувшись и внимательно взглянув на его подельников.
  Те явно струхнули, а припиравший мой бок ножичком даже дёрнулся. Ну, я со всем желанием мысленно передал ему образ того, где именно он вскоре найдёт свою острую железку. Похоже, его чуток проняло.
  - Ты, урод, ещё не понял с кем связался... - снова зашипел сквозь зубы сидевший напротив меня игрок, а его оправившийся от наваждения напарник легонько надавил на заточку. - Нас много и мы не страдаем ложной сентиментальностью. Потому быстро гони деньги, сука!
  - Нищим по пятницам не подаю, - мне удалось удержать ровный голос, хотя внутри я уже клокотал от бешенства, хотя и чувствовал - сейчас меня банально подталкивают к неразумным поступкам.
  Кто первым сорвётся и начнёт буянить - тот и проиграл.
  - Учти, с завтрашнего дня запускается счётчик, прибавляя по пятерику долга в день, - пригрозил мне наглый игрок в полушубке, поднимаясь из-за стола, подавая знак рукой своим подельникам. - Теперь сам за нами бегать будешь с полными штанами раскаяния, - бросил мне он напоследок, выходя за дверь.
  Надо отдать его подельникам должное - за крайнюю черту они не переступили, хотя я чувствовал с их стороны большое желание наделать во мне лишних дырок. Дружно отпрянув в стороны, они покинули трактир вслед за своим лидером.
  'Внимание!!! Клан игроков 'Саблезубые коты', насчитывающий более двух тысяч членов, объявляет тебя своим личным врагом'.
  Оповестила меня система игрового мира, добавив несколько секунд спустя:
  'Кланом 'Саблезубые коты' выкуплено бессрочное право охоты на твою персону. Все бойцы клана чувствуют примерное направление к твоему местонахождению, чем ближе - тем сильнее. Ты можешь воспользоваться своим 'правом назначенной жертвы', установив обязательную нижнюю планку стоимости воскрешения игроков членов клана 'Саблезубые коты', павших от твоей руки. Для этого возьми в правую руку желаемую сумму в рублях Зоны и произнеси слова 'право жертвы''.
  Задумавшись над таким заманчивым предложением, выложил в руку десятитысячную пачку и произнёс кодовую фразу. Пачка неожиданно пропала из моей руки, раз - и исчезла, а перед глазами высветилась новая надпись:
  'Внесённая сумма перекрывает необходимый минимальный порог, 'право назначенной жертвы' активировано. Установлена нижняя граница стоимости воскрешения игроков членов клана 'Саблезубые коты', павших от твоей руки, в десять тысяч рублей Зоны. Время действия - бессрочно. Вариант отмены не предусмотрен. В случае гибели клановых игроков с их тел выпадают все предметы, в том числе и привязанные, включая вещи класса 'Легенда Зоны'. Желаешь ли оповестить об установке членов клана 'Саблезубые коты' (стоимость оповещения 10 рублей на одного человека)?'
  А вот тратится на всякие оповещения - совершенно лишнее. И так десять тысяч сраным котам под хвост выбросил. И если они действительно захотят устроить на меня загонную охоту, пусть прилетит к ним особенно 'приятный' сюрприз. Весьма интересная тут придумана система. Кто хочет серьёзно воевать - пусть приготовится к серьёзным расходам. И все деньги достаются владельцам игрового мира, как с одной стороны конфликта - так и с другой.
  
  Достал КПК и полез в сталкерскую сеть искать информацию о кланах игроков, раньше эта тема меня мало интересовала. Информация оказалась практически бесполезной, ибо делилась на две диаметрально противоположные категории - хвалебное воспевание рекламщиков и подпевал, и закидывание дерьмом со стороны врагов и просто конкурентов. В рекламе все кланы выглядели самыми-самыми... сильными, благородными, богатыми, а вдумчиво разбираться в сортах и видах второго я точно не собирался. Однако неожиданно нашлись более удачные источники реально полезной информации.
  - Привет, вижу, тебя тут кое-кто проблемами озадачил... - напротив меня уселся ещё один игрок с располагающей улыбкой на лице.
  Белобрысый парень лет двадцати пяти, однако, по уверенности и манере держаться чувствуется настоящий ветеран. Как и я одет в сталкерский лёгкий прикид, больше подходящий для весны или осени, но никак не для холодной зимы. Ну да, 'тепляк' хоть и редкий артефакт, однако кто очень сильно захочет - тот обязательно добудет. Сейчас в трактире было мало народу, все активно бродили по ярмарке, но кое-кто, похоже, здесь просто дежурил, отслеживая интересные события. Заметив мой вопросительный взгляд, игрок представился:
  - Семка Бобёр, клан 'Урановый Пельмень'. Видел вот, как драные кошаки тебя прессанули, но ты красиво обломал их левую руку кланлида. А он крайне злобная и мстительная скотина... - парень злорадно ухмыльнулся, видимо уже имел с тем типом 'тёплые и дружеские' отношения. - Мы, 'пельмени' с 'кошаками' в конкретных контрах, и можем легко тебя прикрыть от их праведного гнева.
  - И чего мне это будет стоить? - Я уже догадался, куда он клонит.
  - Тебя врагом клана уже сделали? - Спросил парень, я кивнул. - Тогда только один разумный вариант - вступать в наш клан и тогда у нас появится право поставить на тебя свою метку, которую видно всем. 'Кошаки' хоть и придурки конченные, но не полные идиоты. Одно дело - кошмарить одиночку, и совсем другое - всерьёз хреначиться с другим многочисленным кланом.
  - Я думал - вы кучу денег за охрану запросите... - такой 'простой и изящный' вариант решения возникшей проблемы вызвал у меня лёгкую усмешку.
  - Денег на тебе мы по любому хорошо поднимем! - Довольно хохотнул парень. - Я тут пробил твой ник в сети, ты весьма примечательная личность, оказывается.
  Хотел обругать этого хитреца и послать его куда подальше, однако призадумался. Оказывается, другие игроки просто видят мой ник и легко узнают во мне игрока, как бы я не старался походить на местных жителей. У меня же просто эта функция отключена как дань полному реализму.
  - Ну, если моя личность больше не является секретом, то вы должно быть, уже поняли, что от сторонней помощи я просто откажусь, - я с любопытством посмотрел на опешившего собеседника, такой реакции тот явно не ожидал.
  - Ты готов всерьёз махаться с целым кланом, специализирующимся на разбое и заказных убийствах? - Парень мне не хотел верить, посчитав заявление чистым бахвальством.
  - А почему бы и да!? - Я усмехнулся. - Человек я исключительно мирный, но у меня есть своё жесткое правило - напал - стал добычей. Так что жду - не дождусь, пока на меня кто-то первым нападёт. И тут такая редкая удача... целый клан игроков. Жирненький такой. Определённо, сегодня у меня очень хороший день.
  - Ты видимо, просто не представляешь, с кем связываешься... - мой собеседник покачал головой, выражая явное недоумение, после чего рассказал о том, что представляет собой клан 'Саблезубые коты'.
  Они специализировались на силовых акциях и грабеже других игроков. Настоящие профи - если можно так сказать. Имели в своём составе профессиональных ликвидаторов, кошмаривших тех, кто как-либо перешел их клану дорогу. Ликвидаторы обладали лучшим снаряжением, оружием и имели весьма специфический опыт. По словам парня, ко мне 'коты' приставят именно такого персонального специалиста, первой задачей которого станет лишение меня бесплатных воскрешений и поиск личной точки привязки. Затем, когда я уже буду согласен на всё, лишь бы перестали убивать, предложат отдавать все свои доходы 'котам' и я на это гарантированно соглашусь. Мол - не я первый, не я последний, им, наверное, примерно четверть одиночных игроков платит, да и слабые кланы тоже периодически откупаются от их претензий. И выход у меня только один - вступить в другой сильный клан игроков, где предложат более мягкие условия членства за защиту. А раз я решил подёргаться вместо принятия помощи сразу - то это моё личное право на получение бесценного опыта. Когда сильно надоест - могу подходить, правда, и условия будут чуточку другими. На всякий случай обменялся с парнем контактами в сталкерской сети. Кто знает, вдруг когда-либо действительно придётся идти к его клану на поклон. Вряд ли в связи с этим вот печальным событием, тут мне своих сил пока хватит.
  
  Насидевшись в трактире, всё же выбрался до ярмарки, удвоив бдительность. Хоть здесь и мирная территория, однако, кое-кто мог на это просто наплевать. По сравнению с предыдущим посещением, ярмарка изменилась совсем мало. Те же люди, то же предложение, отличался разве только разброс цен. Что-то подорожало, что-то наоборот, подешевело. Появились в официальной продаже КПК 'Сталк-3'. Народ активно интересовался, щупал руками, спрашивал продавцов о нововведениях, хотя при мне покупок не было - цену на них задрали совсем уж зверски. Подошел к консультантам и я, взглянуть, вдруг действительно что-то ценное туда добавили, наконец-то выкатив финальную версию. Увы, всё осталось по-прежнему, ровно то же самое, имевшееся в более раннем прототипе, хотя версия прошивки всё же отличалась. Народ смотрел, интересовался ценой, качал головами и шел дальше. Наверняка самые богатые игроки по привычке идти впереди всех обязательно раскошелятся, остальные подождут лучших условий. Примерно схожая ситуация была и у торговцев оптикой. Те выложили новые модели с чуть лучшими характеристиками, чем у предыдущих версий, а также устроили распродажу старых запасов. Однако сталкеры народец ушлый, брать старьё не сильно-то желал, а на новинки отчаянно жалел тратиться. Инженер-разработчик, с которым я вёл дела, оказался сильно занят общением с группой потенциальных покупателей, в которых явно узнавались члены какой-то сталкерской группировки. Но точно не долговцы, те всегда носят форму с отличительными признаками, а тут у всех тоже одинаковая форма, но без признаков. Форму тут носят многие, даже некоторые одиночки, но у всех она разная.
  - Фух, совсем заболтали... - облегчённо выдохнул мужик, когда наконец-то обслужил и отпустил ту компанию.
  Или, вернее сказать - его отпустили, решительно направившись к выходу на улицу.
  - Кто это хоть такие? - Поинтересовался у него, привлекая внимание.
  - А хрен их знает... - услышав мой вопрос, инженер пожал плечами, - а, это ты, здорова, - протянул он мне руку.
  Мы поздоровались и отошли в сторону от суетящейся толпы.
  - Сложно было быстро сделать второй экземпляр под твой заказ. Комплектующие крайне дефицитные и работа весьма кропотливая, но я всё же расстарался... - мужик вытащил из-под кучи ящиков металлический кейс, открывая его. - Учти конструкции без своего отдельного корпуса, так как предназначалась для встраивания в корпус оружия по отдельным элементам. Думаю, ты сам сделаешь необходимое из аномальных материалов Зоны, потому такое дело для тебя малосущественно, - я кивнул, подтверждая. - Объяснять принципы работы программной части тоже не буду, держи накопитель, там все нужные описания и исходники, как и обещанное обновление к 'Глазастику'. С тебя описание опыта эксплуатации, особенно выявленных недостатков.
  - Без проблем, - легко согласился с дополнительными условиями сделки, доставая деньги для расчёта из внутреннего кармана плаща. - А что те мужики от вас хотели-то? - Из моей головы всё никак не хотели выходить те сталкеры из неизвестной группировки.
  Чувствовалось в них что-то необычное. По внешнему виду вроде бы всё нормально, поведение тоже вполне обыденное, но... с их стороны практически отсутствовали яркие чувства и эмоции. Словно роботы какие-то. Вначале я не обратил на эту особенность внимания, так как вокруг слишком много людей, начисто забивавших своими переживаниями моё ментальное чутьё, и только теперь я догадался, что именно притянуло к ним мой взгляд. Тишина или даже пустота - сложно сформулировать точнее. 'Монолитовцы!' - пришла в голову запоздалая догадка.
  - Хотели ни много ни мало, а заказать сразу двести пятьдесят 'Глазастиков', - инженер скривился, видимо этот заказ ему совсем не понравился. - Комплекты начинки без корпусов и источников питания. Теоретически, за пару месяцев мы можем исполнить их заказ, однако они ничего не желают слышать о предоплате. А без этого моё руководство хрен пошевелится, да и попахивает такое предложение явным кидаловом.
  Склонившись к его уху, поделился с ним своей догадкой, с какой именно группировкой он имел дело, а затем наблюдал его сильно округлившиеся глаза и открытый рот.
  - Думаю, стоит об этом немедленно сообщить моему руководству, иначе меня запросто сделают крайним... - опомнившийся инженер достал свой наладонник и стал быстро набирать текстовое сообщение на его экране.
  Больше пообщаться нам не дали, инженеру сразу же пришел ответ, и он куда-то спешно засобирался. Пройдясь между торговых рядов, я сначала дошел до военных сталкеров и рассказал им о своих подозрениях, а затем направился к другому павильону, заниматься обменом артефактов, где и проторчал до самого вечера. Кроме уже согласованных сделок ничего другого для своих нужд не нашел, да и вообще народу тут было совсем мало. Сезон явно не тот. Вечером спокойно поужинал в трактире и отправился в салон к девочкам, те меня уже успели заждаться.
  Поутру или вернее - ближе к обеду, едва я спустился на первый этаж и собирался идти на улицу, меня подозвала мадам Варя.
  - С тобой хочет поговорить один мой важный клиент, - сказала она, когда я подошел к ней. - Сейчас тебя лично провожу в его номер.
  Чувствовалась заметная напряженность женщины, она явно опасалась моего отказа. Вроде бы непосредственная опасность отсутствовала, потому легко согласился поговорить с тем неизвестным мужиком.
  - Садись! - Резко приказал мне полуголый мужик, стоило лишь двери ВИП номера закрыться за моей спиной.
  Лет, наверное, сорок с чем-то, короткая стрижка, крепкая атлетическая фигура с заметно выступающими мышцами, во всю грудь татуировка с церковными куполами, руки тоже все в синих наколках. Однозначно матёрый уголовник. С его стороны тянет любопытством и лёгкой настороженностью, в отличие от него я всё же вооружен острой железкой в креплении на правой ноге. Ловко крутанув на месте предложенный мне стул, я уселся на него, повернув спинкой вперёд в сторону полуголого уголовника, тот лишь ухмыльнулся.
  - Меня здесь все Валетом кличут, остальное для тебя лишнее, - начал говорить он. - Мои кореша донесли - ты 'электриками' активно барыжишь, - он резко замолк, а я внутренне напрягся, хотя и постарался не показать свои эмоции. - Расслабься, парень, мне нет дела до твоего мелкого бизнеса, - уголовник широко улыбнулся. - Откуда их таскают твои поставщики, меня мало волнует, однако интересует их возможности крепко трясти аномальные поля. Для тебя и для них у меня есть очень хорошее предложение, - он снова широко улыбнулся, ожидая мою реакцию на свои слова.
  - Слушаю... - я всё ещё боролся с внутренним волнением, потому уверенно мог только слушать.
  - Ты знаешь про электрическое аномальное поле в 'Тёмной долине? - Я кивнул. - Сейчас его контролирует Боров, с которым у меня возникли кое-какие тёрки, - Валет на пару секунд зло оскалился. - Как мне известно, рабы Борова совершенно бестолковые и шерстят поле лишь по самым краешкам, вылавливая мелочёвку. А с Борова его крыша за периметром требует артефакты верхнего порядка. Я случайно узнал, что он вчера договорился с опытными собирателями из группировки 'Джентльмены удачи', они прибудут к нему через три дня. Мне нужно, чтобы им ничего не досталось! - Резко обрезал бандит жестким голосом, я аж дёрнулся. - Убивать тех собирателей не стоит, если их постигнет фиаско, Боров начисто разругается с той группировкой, а самого его впоследствии скинут с бочки свои же подельники, - и такая кровожадная ухмылка.
  - Может просто и без затей грохнуть Борова? - Предложил ему свою идею.
  - Сложно, да и бесполезно, - тот лишь скривился, 'простые решения' явно не его стиль. - Боров - только говорящая голова, реально всем здесь заправляют более влиятельные люди из-за периметра. Мне нужно, чтобы именно они в перспективе потеряли своё положение. Сделать это лучше всего обрезав им существенную часть их доходов.
  - А где здесь моя выгода? - Вкрадчиво поинтересовался у него, добавив: - Риск ведь весьма немаленький...
  - Мадам призналась, у тебя есть проблемы с влиянием мутагена, а я знаю, где поискать информацию о нём, - тот лишь ухмыльнулся, отметив, как я дёрнулся ещё разок. - В 'Тёмной долине' спрятана секретная лаборатория, где раньше изучали влияние мутагена на живых существ, - пояснил он, продолжая ухмыляться и чувствуя - я вряд ли теперь соскочу с его крючка. - После серьёзного происшествия, когда погиб почти весь персонал, лабораторию спешно законсервировали, заполнив внутренние помещения ядовитым газом, но все технические системы продолжают автономно работать. Я дам тебе карту начальника одного исследовательского отдела и ключи доступа к системе безопасности. Как они мне достались уже неважно. С помощью них ты сможешь проникнуть в защищённое хранилище и добыть нужную тебе информацию, а может быть и что-то ещё. Но сначала полностью вычисти аномальное поле - это главное условие.
  - Интересно, как ты видишь возможность прошмыгнуть под самым носом у людей Борова? - Я тоже ухмыльнулся, окончательно совладав со своими чувствами и настроившись на полушутливый лад.
  Пусть предлагает разумные варианты, выдавая свои или не столько свои секреты.
  - Тихо пробраться отсюда в 'Тёмную долину' легко и просто, - мой вопрос лишь сильнее развеселил бандита. - Нужно просто идти по правой стороне склона, между протоптанной тропой и аномалиями, вряд ли там будет кто-то пасти вашего брата - сталкера. А вы, раз такие шустрые, легко проскочите даже среди бела дня. Сныкаться же и переждать выброс или просто отсидеться лучше всего на заброшенной фабрике. Знаю - там тепло и зимует куча снорков, однако всё равно именно там расположен один из известных входов в подземную лабораторию. Так или иначе, вам придётся расчищать себе путь, - мои трудности и опасности его, походу, вообще не волновали.
  - Хорошо, мы возьмёмся за эту работу, - немного подумав, я принял решение вписаться в чужие разборки, благо это хорошо совпадало с моими планами. - Как ты определишь, что мы достигли нужной цели? - Поинтересовался у исключительно довольного авторитета.
  - Я поверю тебе на слово, - хохотнул он. - Ты думаешь, я подошел к первому встречному сталкеру со своим заданием? Так вот, про тебя мои кореша уже кое-что нарыли - слово ты всегда держишь. Потому раз взялся - то доводишь дело до конца. Я выдам карту и ключи тебе прямо сейчас, но и ты сначала займись моей задачей, и только после лезь в лабораторию.
  - Идёт! - Кивком дополнительно подтвердил своё намерение.
  Валет выдал мне кожаную барсетку с несколькими пластиковыми карточками и какими-то металлическими дырявыми пластинками - теми самыми ключами, после чего пожелал хорошего дня. Он уже верил - я справлюсь. С важной ему частью - уж так точно, а там, если и сгину в подземельях - то это уже исключительно мои проблемы...
  
  Третья глава.
  Рейдер.
  
  Сверившись с расписанием предстоящих выбросов, завис ещё на один день в селе. Вернее - в салоне мадам Вари, больше мне здесь было нечего делать, кроме поисков неприятностей. Впрочем, повезло, всё уже было собрано, осталось разгребать. Уже вечером второго дня заметил слежку, осторожную и весьма профессиональную, однако чётко обращённое к моей персоне постороннее внимание сложно с чем-то другим спутать. Слежка только прибавила хорошего настроения, представил, каково это терпеливо ждать клиента, когда он страстно развлекается с бабами. Сама Варя после того разговора старалась не попадаться мне на глаза. Чувствовала за собой вину или что-то ещё. Я же сразу простил её, так как понимал, в каких условиях она находится. Сдала меня бандитскому авторитету буквально с потрохами, чего уж тут. Ладно, пусть и дальше прячется. Зато девочки решили отовраться, словно в последний раз. Но пришло время выполнять данные обещания. Задание Валета запросто окажется с двойным дном. Хоть он и говорил, что играет против Борова и его покровителей, а как там оно на самом деле - вопрос. Может, наоборот - это хитрая комбинация бандитов и впереди меня ждёт ловушка. Значит, требуется планировать операцию как полноценный рейд. Хочется обойтись без серьёзной драки, но к ней надо быть всегда готовым, ибо плохо подготовленная операция чревата провалом. Помощников у меня нет, приходится полагаться исключительно на себя. Поработал с картой, составляя основной маршрут, а также наметил парочку запасных, время отмерял с изрядным запасом на случай всяких остановок. Наверняка меня попытаются перехватить драные 'кошаки' сразу по выходу за границу безопасной территории ярмарки. А безлунная тёмная ночь мне только на руку.
  
  Проскочив узость между сжимающих тропу холмов, успел порадоваться - в этот раз обойдётся без драки. Лучшее место для организации засады пустовало. Может, 'кошаки' испугались военных сталкеров, устроивших свой секрет неподалёку. Я сошел с основной тропы и размашисто покатил по снежной целине между радиоактивных холмов 'Свалки', оставляя за собой хорошо видимую лыжню. Она периодически проходит прямо сквозь одиночные 'душегубки', но вряд ли такие препятствия остановят опытных загонщиков. 'Нет, без драки точно не обойдётся', - хмыкнул внутренний голос, ибо мне наконец-то удалось поймать эмоции догоняющих - злость, азарт, какое-то тягучее предвкушение, причём они неуклонно приближались, хотя я взял весьма приличный темп. Без лыж тут вообще делать нечего - снегу между холмов минимум по колено навалило, к счастью, под верхним тонким слоем наметённого свежачка скрывается крепкий наст. Для собак и волков раздолье, а вот крупному зверью сейчас тяжко приходится. Ещё один поворот, встаю на собачью или волчью тропу, ведущую в нужном мне направлении. Чужие эмоции сзади заметно приблизились, нас разделяет метров триста, но прямой видимости нет. Пора прятаться и решительно отсекать хвост. Скинул лыжи, спрятав их под настом, да и сам почти полностью закопался, выставив наружу только голову и руки с оружием. Минута ожидания и я хорошо вижу бегущую по моему следу одиночную фигуру с оружием в руках. Она бежит, широко отталкиваясь от снежной поверхности, но я не заметил провала наста и вообще каких-либо оставляемых следов - фигура словно парит над землёй. Метров за сто от меня она резко встала и, выставив оружие, стала пристально всматриваться в моём направлении. Без оптики отсюда мне было плохо видно, однако охотник точно пользовался каким-то прибором, и сейчас, судя по долетающим с его стороны эмоциям, он сильно недоумевал. С одной стороны - его вело к цели чёткое направление на жертву, которая где-то совсем рядом, а с другой - он должен был её уже хорошо видеть. Товарищ попался весьма опытный, едва почуяв неладное, резко развернулся на месте и попытался удрать или спрятаться. Но пуля из моего 'Вихря' оказалась быстрее, приласкав его точнёхонько по самой макушке, второго выстрела не потребовалось. Своих 'маминых бус', позволявших избежать такой опасности у него не нашлось, потому тело завалилось в снег, а долетавшие с его стороны эмоции мгновенно отрезало. Полежав в снегу пару минут, ощутил лишь забеспокоившихся поблизости голодных собак. Наша возня разбудила спящую стаю. Собаки оказались в плену темноты, потому разразились лишь громким лаем и благоразумно предпочли остаться на месте. Выкопавшись из снега, снова встал на лыжи, отправившись смотреть свою добычу. Перевернув поверженное тело в белом маскхалате, сильно изумился, ибо убитый противник оказался женщиной. Молодой и, несомненно, красивой, с мёртвого лица которой спал прикрывавший открытые безжизненные глаза настоящий 'Глазастик'. Ни крови, ни следов пулевого ранения - ничего, но жизнь однозначно покинула тело. Я вначале даже испугался, что убил не того или вернее - не ту, однако под маскхалатом на рукаве бронежилета 'Рейд-3' нашелся шеврон с клыкастой кошачьей мордой. Тут уж сложно ошибиться - знак 'Саблезубых котов'.
  
  Легко откинув моральные терзания, занялся трофеями, дамочка мне попалась хорошо упакованная всякими ценными штучками. Сперва осмотрел её оружие, сразу же отметившееся длинным текстом, стоило только взять его в руки:
  'Получено уникальное боевое оружие, изменённое и доработанное с помощью артефактов гениальным оружейником Шурупом группировки 'Свобода'. Автомат АЕК-973С под боеприпас 7,62Х39. Класс 'Легенда Зоны'. Сбалансированная автоматика оружия и встроенные в корпус артефакты позволяют выпустить длинную очередь практически в одну точку. Отдача скомпенсирована на девяносто процентов. Полностью интегрированный в корпус голографический прицел, штатные прицельные приспособления удалены. Для использования дополнительных прицелов требуется специальный боковой кронштейн под оружие российского производства. Допускается применение патронов типа 'ЗС' (Зона Специальные). Возможна замена имеющегося у вас личного оружия близкого назначения СР-3 'Вихрь' на данный образец с осуществлением привязки'.
  Штука, прямо скажу - весьма примечательная, от оригинала внешне заметно отличается, что внутри - позже проверю. Сверху округлая защитная рамка стекла голографического прицела. Он составляет единое целое с корпусом и весьма удобен. Прицельная красная круглая марка словно парит где-то вдалеке, и точно проецируются на желательной цели. Кратности нет, можно обойтись без прищуривания и закрывания второго глаза. В прежней жизни я хотел купить подобный прицел к своему карабину, но было жалко денег, да и с карабином редковато ходил на охоту, а ружьё я всё равно по стволам навожу или вовсе стреляю навскидку. Ствол и часть элементов автомата сделаны явно из 'металла', а вот ствольная коробка и внешние накладки из другого аномального материала с названием 'карбон'. Он сильно напоминает тёмно-серый шершавый пластик, встречается весьма редко. Проще 'металл' найти. Хотя для изготовления всяких корпусов 'карбон' подходит куда лучше и он более приятен на ощупь. Встречается в аномальных полях, где перемешались термические и химические аномалии. К автомату подсоединён пулемётный диск с патронами на шестьдесят с чем-то штук, два таких же диска в карманах разгрузки. Патроны с пластиковой гильзой - явные 'ЗС'-ки. Понятно для чего нужно такое оружие - валить клиентов с 'мамиными бусами' на поясе. Залепил в него длинной точной очередью, часть её артефакт благополучно отклонит, но при этом исчерпается его защитный предел, и очередная пуля обязательно достигнет цели. Специально на меня охотились - тут уже без малейших сомнений.
  Ножичек на поясе тоже весьма интересный:
  'Получен уникальный охотничий нож, созданный из артефактов гениальным оружейником группировки 'Джентльмены удачи' Михой Кузнецом. Способен медленно изменять свою форму по желанию владельца, режет практически любые материалы с минимальным сопротивлением. Прилипает к телу владельца как магнит к листу железа. Класс 'Легенда Зоны'. Личное оружие, убираемое в инвентарь. Забыть, украсть, потерять, передать кому-либо другому невозможно, при гибели сохраняется в инвентаре. Находясь в инвентаре, не имеет веса и не занимает свободных ячеек'.
  Сделан ножик тем же мастером, как и доставшийся прежде мачете, при этом имеет аналогичные мачете свойства. Наверняка подобного оружия в Зоне много ходит, раз стало периодически попадаться. И почему-то он сразу привязался ко мне, в отличие от автомата. Тут стоит вспомнить кровавую схватку с волками и собаками под управлением контролёра - тогда мне второго клинка сильно недоставало. Значит, холодное оружие полагается здесь парным. Сразу же определил ему место на своём поясе для удобства выхватывания левой рукой. Позже стоит попрактиковаться в одновременной работе двумя клинками. С двумя палками когда-то хорошо получалось 'танцевать', но там была чистая показуха для дружков-охотников, банально выпендривались друг перед другом.
  Кроме 'Глазастика' павшая дамочка имела и настоящий 'Сталк-В', причём опытный прототип, да ещё без включённой авторизации пользователя. Знать привыкла всегда выходить победителем из столкновений, а тут прилетает на крыльях ночи такой огромный облом в моём персональном лице. Стягивая с неё одежду, обнаружил крепящиеся к голеням странные накладки с крохотными колёсиками регуляторов. Стоило отсоединить крепления, как снова выскочил перед глазами текст:
  'Получено уникальное приспособление для хождения по неустойчивым поверхностям (болото, зыбучий песок, глубокий снег, и т.п.), созданный на основе артефактов неизвестным мастером. Равномерно распределяет вес владельца по большой площади поверхности (настраиваемо). Препятствует оставлению отпечатков следа. Класс 'Легенда Зоны'. Личный предмет экипировки, убираемый в инвентарь. Забыть, украсть, потерять, передать кому-либо другому невозможно, при гибели сохраняется в инвентаре. Находясь в инвентаре, не имеет веса и не занимает свободных ячеек'.
  Теперь понятно, как меня эта дамочка догнала. С лыжами-то хрен разгонишься - чуть сильнее оттолкнёшься ногой - сразу продавишь хрупкий наст и провалишься чуть ли не по самый пояс, а она бежала за мной в полную силу. Переместив приспособления на свои ноги, примерился к манере ходьбы вместе с ними. Со временем можно вполне привыкнуть. Пояс с артефактами порадовал набором из тройного 'выверта', 'пружины', 'пустышки', а также радиоактивных 'ночной звезды' и 'золотой рыбки'. Сразу же объяснилось отсутствие видимых повреждений на теле убитой - этот комплект очень хорошо поглощает энергию пулевых и осколочных попаданий. Одновременное присутствие 'пустышки' и 'пружины', по идее, вообще должно гасить всё - удары, взрывы и мощные воздушные волны. Пожалуй, такой комплект даже эффективнее неполных 'маминых бус', так как действует постоянно. И если бы я целил в грудь - то в лучшем случае сбил бы дамочку с ног, даже попадание в лицо вряд ли бы её убило. Но прошедшая вдоль макушки тяжелая пуля всё же как-то повредила ей мозги. Случайно нашлась 'ахиллесова пята', и у этой известной защитной системы на основе артефактов.
  Полностью раздев покойницу, даже кружевное нижнее бельё на память прикарманил, с трудом приспосабливаясь к новой манере ходьбы, отволок её тушку к замеченной неподалёку химической аномалии 'едкий туман'. Та полностью переварит её за пару часов и следов на снегу не останется. А если кто-то попробует искать потерю - могу лишь пожелать ему всяческой удачи. Меня теперь точно преследовать до самого победного конца станут, вряд ли 'коты' забудут понесённых потерь. Наверняка пошлют целый отряд опытных охотников, дабы те методично дожали кусачую жертву без лишней спешки и суеты, раз одиночная убийца крепко облажалась. Придётся их встретить и хорошо угостить чем-нибудь горяченьким. Заодно пусть с бандитами Борова чуток пообщаются, раз уверенно чувствуют ведущее ко мне направление.
  
  Время уже поджимало, под утро должен пройти очередной выброс, потому поспешил в 'Тёмную долину', спрятав лыжи в сугробе под кустом. Когда пойду обратно той же тропой обязательно их заберу. Зачем информировать других о появлении у меня новых приспособлений, позволяющих скрывать следы? Стоило мне приблизиться к проходу между заросшими лесом холмами, через который вела нужная тропа по руслу маленькой речушки, как впереди по ходу движения неожиданно взлетела красная сигнальная ракета, а затем разгорелась ожесточённая перестрелка. Громкое буханье ружейных выстрелов ближе ко мне и заполошные длинные на весь рожок автоматные очереди чуть подальше. Похоже, крепко сцепились какие-то глупые сталкеры, решившие тихо перед выбросом пробраться в 'Тёмную долину' и охранявшие тропу бандиты. У тех определённо имелось близкое убежище, про которое сталкеры не знали. Или знали, что бандиты должны были уйти, а они кого-то ждали. Не меня ли, часом? Валет как раз эту тропу настоятельно рекомендовал, впрочем, она считается тут чуть ли не единственной реально проходимой. Это досадное происшествие могло легко спутать мне все планы. Через холмы здесь хрен обойдёшь - буреломный лес, да ещё в нём полно одиночных аномалий, бандитские мины тоже могут попасться. Сделать большой крюк и пройти через известную тайную тропу вполне реально, вот только до начала выброса осталось мало времени. Потому придётся идти по тропе или рядом с ней, стараясь тихо просочиться через все блокпосты и секреты.
  Перебегая от дерева к дереву от куста к кусту, я достаточно быстро вышел к месту перестрелки, взглянуть, чем там дело закончилось. Как это ни странно, верх взяли сталкеры и теперь они сноровисто трясли тушки бандюков на предмет ценных трофеев. Трое сноровисто паковали рюкзаки, а парочка стояла на стрёме, активно крутя головами. Упакованы ребятки хорошо, белые маскхалаты под которыми заметны как минимум средние бронежилеты, у всех на лицах наблюдательные приборы 'Глаз'. Теперь стало понятно, почему бандиты всухую продули эту партию, даже имея хорошее автоматические оружие - их главари определённо сэкономили на дорогом снаряжении. Однако, несмотря на явный успех в произошедшей стычке, со стороны сталкеров хорошо тянет досадой и сильными опасениями. Я пристроился в снегу чуток понаблюдать, куда они двинут дальше. Упаковав трофеи, они повернули обратно в сторону 'Свалки', сильно разочаровав меня. Какая была идея по-тихому пристроиться к ним хвостиком. Поступили ребята весьма благоразумно, думаю, сразу после выброса бандиты на своей основной базе всполошатся и устроят прочёсывание местности. Я-то спрячусь, а вот другим, попавшимся к ним на глаза, точно не позавидую. Пробежав вперёд метров триста, сразу понял, как сильно ошибся, заметив быстро приближающийся большой отряд бандитов. Получив сигнал тревоги, те всё же резко сорвались с насиженных мест и поспешили наказать уничтоживших их передовой блокпост злодеев. Ведь точно кого-то ждали и сидели на стрёме. Опять пришлось спешно прятаться в снегу, пережидая, когда они проскочат мимо. Опасался, что на меня банально наткнутся, так как улёгся и затаился почти на самой натоптанной тропе, однако пронесло. Вскоре сзади разгорелась интенсивная перестрелка, сильно торопившимся бандитам всё же удалось нагнать отступавших сталкеров. Теперь автоматическое оружие грохотало с двух сторон. Мысленно пожелав сталкерам удачи, я неуклюже побежал по заснеженной целине к намеченной цели, время уже действительно поджимало. Взгляд назад - заметные следы и вправду отсутствуют. Только если хорошо присматриваться и знать, что именно искать - тогда можно различить едва выделяющиеся на общем фоне снежной поверхности большие овалы, которые вскоре выровняет и полностью сгладит порывистый ветер. К утру их точно не останется.
  
  К электрическому аномальному полю я прибыл с первыми волнами выброса. Успел. Прыжок на знакомые камни, внутри меня ждёт длинная цепочка проявившихся 'маминых бус', извиваясь как змея в рыхлом снегу. Двадцать с хвостиком звеньев, сильно повезло. Держа её в руке, выпрыгиваю обратно, пристально всматриваясь вдаль, может где-то проявилась ещё одна цепочка. Увы, снег надёжно скрыл их от моего взгляда, теперь придётся ждать весны. Осталось лишь любоваться буйством наливающихся энергией аномалий и отмечать вспышки самостоятельно проявляющихся на короткое время артефактов посреди аномального поля. Вспышки электрических разрядов красочно отсвечивали в снегу, проявляя мириады сверкающих снежинок, а сверху над всем этим великолепием плескалось цветное сияние выброса. Совершенно незабываемое зрелище. Сидящие сейчас по подземным убежищам начисто лишены этого великолепия. Внутри родился подлинный восторг и крепко держал меня в своих объятиях до самого окончания выброса. Краски померкли, буйство аномалий быстро прекратилось. И лишь редкие цепочки электрических искр изредка проскакивали под снежной поверхностью, порой выскакивая наружу.
  Вокруг аномального поля, кстати, натоптано множество следов, заметны отдельные попытки углубиться внутрь. Судя по следам волочения тел, эти попытки часто становились фатальными. Плотность аномалий на поле с моего последнего посещения этих мест заметно возросла. Старые тропинки, которые я хорошо помнил, несмотря на сезонные изменения, уже перестали существовать. Вижу парочку мест, где можно проложить новые тропки в глубину поля, где полно народившихся артефактов, однако придётся рисковать - 'чистой дороги' не заметно. Глубоко вздохнув для собственного успокоения, решительно двинул вперёд. Пару раз меня чувствительно приложило ослабленными разрядами, защита выдержала, но настроение заметно упало. И лишь условный долг заставлял идти дальше. Тут уже не до азарта, он толкал меня на безрассудные поступки только в первые разы, сейчас я действовал как профессиональный рыбак, вылавливающий 'рыбу' целыми косяками с помощью большого невода. Где тот азарт ожидания решительной поклёвки, есть только чувство тяжелой, но нужной работы. Хотя вру - лишь стоило проявиться на экране детектора 'жирным' артефактам, сердце радостно сжалось, а настроение резко подпрыгнуло. Пробудившийся азарт быстро овладел моим сознанием, я лишь отмечал, что в какой-то момент совершенно забыл о всякой осторожности, однако при этом мне подозрительно везёт со слишком спокойными аномалиями. Даже стоя посредине особенно крупной 'электры', ощущаю лишь только лёгкую щекотку ласкающих мои ноги синих разрядов. Стараясь сохранить психоэмоциональное состояние, осторожно выбрался за границу аномалии, и только там облегчённо выдохнул. При изменении моего настроя аномалия стала заметно агрессивней, искрящиеся разряды стали ярче и злее. Ради эксперимента снова воспроизвёл свои ощущения и эмоции, когда обнаружил себя в кругу синих огней. Аномалия снова успокоилась и позволила мне свободно пройти через себя с одного края до другого. Порадовавшись такой нежданной находке, я вообще потерял стыд и страх, окончательно перестав считаться с электрическими опасностями. Вижу положение артефакта и свободно иду к нему, наплевав на все аномалии. Только подлая гравитационка оказалась устойчива к моему непонятному воздействию, крепко приложив меня ударом, когда я решил нагло пройти и через неё. Защита спасла дурака от быстрой и болезненной кончины. Тут гравитационных аномалий достаточно мало, потому они совершенно не мешали вычищать электрическое поле от всяких ценностей. В этот раз набралось подозрительно много 'аккумуляторов' - двадцать три штуки, зато совсем мало - только два 'лунных света' и двенадцать 'вспышек'. 'Бенгальские огни' я брать не стал, но 'проявил' их все в надежде найти 'сверхпроводник'. Увы, в этом аномальном поле такие артефакты не зарождались совсем, чего-либо особенного тоже не попалось. Заслышав приближающийся шум моторов, спешно покинул аномальное поле и спрятался на отдалении в снегу.
  
  Вскоре по накатанной колее подъехали пять грузовиков с кучей народа в кузовах. Хорошо вооруженные и очень злые бандиты, растерянные игроки, которых бандиты грубо выпнули из кузовов и направили к аномалиям, и отдельная группка из пяти сталкеров с уверенными рожами в телогрейках державшаяся явно наособицу. Вот с теми бандиты обращались вполне уважительно, а не тыкали в них стволами дробовиков, как всех прочих. Наверняка это и есть те самые опытные искатели артефактов, о которых мне говорил Валет. Ну, посмотрим, как быстро слетит с них вся спесь, после того как они перешерстят за мной аномальное поле. Нужно только выбрать более удобную точку наблюдения, а то я слишком далеко отошел.
  Сначала к полю с аномалиями пошли игроки. Их приёмы добычи артефактов я уже видел, тут обошлось без каких-либо изменений. По краешку, по краешку, осторожное прощупывание и эпическая борьба со здравым смыслом, когда приходится вытаскивать найденный артефакт. Судя по видимой мне в бинокль искренней радости на лицах отдельных добытчиков и 'бенгальский огонь' для них ценная добыча. Попытка же залезть чуть дальше вглубь поля приводила к закономерной гибели очередного смельчака. Ему такая смерть вполне привычна, потому вслед за ним вскоре пытал счастья следующий игрок. Несмотря на все старания, добычи было явно маловато, судя по выражениям лиц подгонявших игроков бандитов. Те, наверное, хотели продемонстрировать приглашенным опытным собирателям свои возможности, дабы несколько остудить их пыл или сбить цену на услуги. Пока получалось откровенно плохо. Через пару часов, когда две трети игроков уже благополучно унеслось воскрешаться, в дело вступили опытные сталкеры. Я отметил в их руках только детекторы 'Медведь', хотя эти наверняка могли бы добыть себе и 'Велес'. Мужики действовали действительно грамотно, проверив разрядами с помощью провода границы отдельных аномалий, они стали медленно пробираться к центру электрического поля. Впрочем, я хорошо видел, и там находки их мало радовали. Хоть я и оставил много 'бенгальских огней', народ явно рассчитывал совсем на другую добычу. Бандиты со стороны тоже внимательно смотрели за теми мужиками, вдруг они захотят утаить от них что-то реально ценное. А типичные находки могли вполне уверить их, что сталкеры просто и незатейливо дурят им головы, собирая только рядовую ерунду. Именно до такого поворота событий дело и дошло ещё через пару часов. Вышедшие передохнуть за границу аномалий сталкеры выложили перед заказчиками свою добычу, но вместо слов благодарности получили кучу упрёков. Со своего места я не слышал перебранки, до меня лишь долетали отдельные обрывки наиболее ярких эмоций - гнев, сильное раздражение, желание рвать и метать и тому подобное. На второй заход к сталкерам прибавилась парочка бандитов, направленных контролировать процесс поиска и сбора артефактов. Делегаты шли на миссию с видом обречённых, однако ослушаться приказа главаря даже не пытались. Через час вся компания снова выбралась обратно, принеся остальным печальные известия. Агрессия сильно разочарованных бандитов опять обратилась в сторону опытных сталкеров, тем всё равно не поверили, и даже мнения свидетелей оказалось маловато, чтобы переломить наметившуюся тенденцию. В конце долгой ругани, сталкеров взяли на мушку и под конвоем повезли на правёж к главному боссу. Оставшиеся живые игроки продолжили кусочничать по краешкам, а часть бандитов стала активно высматривать следы на снегу, пытаясь проверить гипотезу сталкеров о внешнем влиянии на плодоносность аномального поля. Естественно, едва заметные большие овалы на снегу их совсем не заинтересовали, ибо плохо вписывались в привычные рамки. А всяких странностей в Зоне и без того хватает. Пролежав на одном месте до того момента, когда бандиты стали собираться в обратную дорогу, застал прибытие очередного большого конвоя из шести грузовиков. Из их кузовов на землю активно посыпался народ с шанцевым инструментом в руках - кирки, ломы, лопаты. Судя по начавшейся суете, бандиты решили обустроить около поля постоянный пост охраны, для которой требовалось выкопать подземное убежище от выброса. Значит, тем опытным сталкерам удалось отстоять свою точку зрения или бандиты имели информацию о возможной диверсии. Пока сбрасывать со счетов версию с ловушкой не стоит, лишь одна встреча на входе в 'Тёмную долину' чего стоит. Теперь это глупое строительство. Собрали всех прикормившихся в бандитском лагере на земляные работы в три смены до полной готовности. Моя миссия определённо осложняется, однако на любую хитрость всегда можно найти другую ещё более хитрую. В опустившейся ночной темноте двинул в сторону тайной тропы, убедившись, что в мою сторону не смотрит кто-то из наблюдателей. Бандиты подошли к организации дела со всем тщанием, потому установили на кустарно бронированном грузовике пару турелей с прожекторами. Вот только дежурные пулемётчики отличились повышенной леностью и редко обшаривали окрестности яркими лучами.
  
  Дом милый дом, как же приятно возвращаться пусть и из относительно близкого похода сюда. И действительно, только здесь на закрытом пространственной аномалией острове меня временно отпускало чувство тревоги, и уходила постоянная готовность отражать очередную неожиданную атаку. Я снова вспоминал себя прошлого, обычного мирного горожанина, пусть и периодически выбирающегося в лес с ружьём. Зона же заметно изменила меня, превратив в настоящего хищника, хотя я и не могу сказать, что эти изменения пришлись мне по душе. И всё чаще возникают в голове вопросы 'зачем я здесь' и 'что мне нужно сделать'. Подсказки есть и прямо намекают - нужно становиться сильнее, опаснее, кровожаднее, наверное, однако почему-то постоянно находятся причины забить на всё это и отдаться течению естественных событий. Чувствую, вскоре меня ждёт очередной сюрприз от Зоны или того, кто стоит за всей этой странной игрой.
  Несмотря на все прежние ожидания и надежды проваляться в собственной кровати целые сутки, мой организм потребовал активности, стоило только выспаться. Причём хотелось именно физической активности, а не сидения с паяльником или уткнувшись носом в экран ноутбука. Первый день посвятил обустройству склада в своём подземелье, перетаскивая конструкционные элементы из брошенного хозяйства 'Чистого неба' и собирая стеллажи. Интуиция советовала придерживать добытые трофеи, ибо в конечном итоге придётся обзаводиться своей командой или просто организовать себе поддержку из числа благодарных людей. Одиночество штука хорошая, однако, имеет и свои явные недостатки. И вариант подготовить себе из толкового новичка напарника или даже нескольких напарников вполне перспективный. Так же интуиция советовала придержать и добытые артефакты. Пригодятся для обмена на что-то более нужное, вдруг я чего-то опять придумаю. А я уже успел отметить - большая часть нужных для всяких интересных поделок артефактов весьма редка. Да и просто полезные 'рабочие' практически не попадаются. Пару раз - можно смело сказать - просто повезло и на этом всё. А ведь желающих их выменять на что-то другое в сталкерской сети хватает. Читая после дневных трудов перед сном эху с названием 'советы от профи', постоянно натыкался на напоминания о необходимости выбрать и развивать какую-либо одну специализацию. Специалист по электрическим или по термическим аномалиям, к примеру. В выделяющихся цветом сообщениях от игроков для игроков, которые не видели местные жители, иногда говорилось о правильной прокачке пунктов устойчивости к аномальному воздействию. В перспективе игрок вообще мог развить шестидесяти процентную устойчивость, добив до полной сотни снаряжением. Добываемых вместе с достижениями и ростом уровня очков было слишком мало на развитие сразу всего. Для меня, понятно ничего этого просто не существовало, Зона всё решала за меня, а я преодолевал встречающиеся на пути препятствия и сложности за счёт использования артефактов и своей сообразительности.
  Следующие два дня были посвящены тотальному уничтожению мостков через болото. Я теперь легко пройду даже по топи, а всякие нежелательные гости пусть ищут призрачные пути. Да и к деревне Грязево с полем аномалий можно добраться только болотом и тайными тропами. Это теперь моя личная делянка и делиться с посторонними я точно не намерен. А друзей при случае и сам проведу.
  
  Четвёртая глава.
  Снорк.
  
  Выброс ожидался поздним вечером, потому пришлось идти на 'охоту' с изрядным запасом по времени. Поддерживать полную невидимость в движении весьма тяжко, да и время сильно ограничено, приходится больше полагаться на ночную темень, благо зимние ночи длинные. Шел в обход через 'Свалку'. Да и забытые лыжи стоило забрать и перепрятать в другом месте. Если моё местонахождение кто-то отслеживает, а я предполагаю - это именно так, то пусть лучше они уверятся в использовании мной обычных путей. Как я понял, пройти тайной тропой с 'Агропрома' на 'Прибрежные болота', игроки вряд ли смогут, только те, кто изначально появился в локации для экстремалов. Вот наёмников из числа местных стоит опасаться. Разве только шныряющая около входа на тропу химера им как-то помешает или отпугнёт. Завалить такую тварину сложно даже патронами 'ЗС', одного выстрела в упор ей вряд ли хватит - крепчайшая шкура, двойной набор жизненно важных органов и бешеная регенерация. Я заметил относительно свежие следы в снегу, сама же любопытная хищница где-то охотилась. После уничтожения контролёра со свитой, зверьё снова вернулось на прежние места обитания. Следы, следы, свежее собачье дерьмо и тёмные пятна пролитой крови на снегу - 'Агропром' и 'Свалка' жили полной жизнью. Чтобы пройти незаметно для голодных хищников, я сформировал у себя внутри особое чувство пустоты, транслируя его вовне. И оно явно помогало, так как добрался до прохода в 'Тёмную долину' без случайных встреч и приключений. Можно смело сказать - хожу по зимней Зоне как по центру мегаполиса, а ведь другого бы на моём месте уже благополучно догрызали волки или собаки. Кабаны и плоти тоже вряд ли откажутся полакомиться тёплой человечинкой, коли она попадётся им на глаза. В Зоне слабак - это еда, оружие далеко не всегда помогает. Тропа между холмами в 'Тёмную долину' освещалась яркими прожекторами, пройти даже по краю, где длинной цепочкой угнездились одиночные гравитационные аномалии никакой возможности. Бандиты усвоили недавний урок, и обустроили надёжную позицию. Дежурная смена у прожекторов и пулемётов откровенно зевает, но бдит. Лёжа в снегу на приличном отдалении, ловил доносящееся до меня сильное коллективное желание спать. Сначала подумал идти в обход, а затем решил провести очередной эксперимент, вернув усиленное чувство сонливости обратно. Чуть сам не заснул, однако через час со стороны блокпоста перестали долетать какие-либо эмоции. Дежурная смена благополучно сдалась моему скрытому влиянию. Прошмыгнув мимо по натоптанной тропе, снова устроился в снегу и направил в сторону блокпоста чувство близкой опасности. Резкая вспышка активности, лучи прожекторов заметались по сторонам. Все спящие вскочили, как в одно место укушенные. Походу, я пробудил там вообще весь народ, а не только одну дежурную смену, как изначально планировал. Стоит ментально воздействовать более аккуратно и адресно. Учиться мне ещё и учиться.
  Возникла мысль сразу идти к заброшенной фабрике, но я всё равно отправился к электрическому полю, решив заодно проверить, как организовали охрану там. Строительный вагончик, деревянная вышка с прожекторами, парочка бодрствующих бандитов. Тоже клюют носами, но старательно тянут служебную лямку. За сон на посту наверняка полагается серьёзное наказание, к примеру, поиграть в сталкера и достать из аномалий парочку артефактов. Пробравшись в круг камней, тоже решил прикорнуть, делать-то всё равно нечего.
  
  Весь следующий день тоже пришлось просидеть в снегу, наблюдая за окрестностями только с помощью слуха и ментального чутья. Слишком уж много ходило вокруг народа. Судя по всему, бандиты уломали опытных сталкеров научить их мясо из числа игроков правильному сбору артефактов. Те, понятно, к настоящему моменту уже всё выгребли, однако это не мешало народу лезть в глубину электрического поля. И там периодически бездарно гибнуть. Ученики оказались бестолковыми, хотя, им, скорее всего, банально не хватало восприятия. Аномалии мало видеть - их нужно ещё и чувствовать, и тогда получится пройти по самому краю, оставшись живым. А если ещё и правильно эмоционально настроиться - то аномалии вообще перестанут представлять для тебя заметную опасность. Но вместе с ограничением боли игроки теряют и другие чувства. Остаётся лишь зрение и слух, но их явно недостаточно для достижения успеха в сборе редких артефактов из глубин аномальных полей. К вечеру народ уехал, осталась только бдящая охрана.
  С последними лучами заходящего за край далёкого леса солнца начался выброс. Первая волна совсем слабая и блёклая, но с каждой последующей их сила нарастала. Даже меня стало легонько потряхивать, а народ в землянке вообще трясся от дикого ужаса. Выброс же только усиливался. Прямо передо мной наконец-то проявилась короткая цепочка 'маминых бус' из пяти элементов, с большой радостью захапал её в свои руки. Выглянул наружу - поле аномалий всё просто пылает и колыхается, вот только проявлений артефактов совсем не видно. Резко накатилось чувство ужаса, заставив затаиться за камнями, но также резко схлынуло, оставив внутри какую-то странную щемящую пустоту. Попытался сориентироваться по направлению, однако потерпел фиаско. Со стороны землянки тянуло дичайшим ужасом, походу, народ там активно пачкал штаны, а выброс так и не кончался, достигнув пика мощности. Всё небо переливалось яркими цветными полосами, даже воздух басовито гудел и рокотал. Этот рокот пробирал до самых костей. Буйство аномальной активности продолжалось почти час, никогда прежде таких сильных и продолжительных выбросов не видел. Бандиты в землянке вообще лишились чувств или вовсе передохли, с той стороны полнейшая тишина в ментальном плане. Выбравшись из своего убежища, быстро метнулся к электрическому полю. На экране детектора единичные засветки, из них только одна 'жирная', причём весьма близко ко мне. За считанные минуты я вытащил один 'аккумулятор' и две 'вспышки', при этом насчитав только пять 'бенгальских огней', которые снова отказался брать. Урожай после мощнейшего выброса оказался весьма скромным, однако я заметил образование в центре поля странной составной аномалии. Сразу несколько больших гравтиационок одна в другой, как матрёшки в матрёшке, а внутри них посверкивают яркие электрические разряды особенно мощных 'электр'. Сконцентрированная вокруг невидимого ядра гравитация как бы втянула в себя электричество и теперь держит его в плену. Причём, моё зрение отмечает связь этого образования и всех прочих электрических аномалий на поле, как будто те присоединены к нему тонкими проводами силы. Чувствую - долбанёт вскоре эта конструкция, от неё лучше держаться подальше. Проиграв борьбу с пробудившимся любопытством, заглянул в землянку, найдя там пятёрку сильно обгаженных бессознательных тел. Выброс их конкретно потрепал. Поначалу возникла мысль довершить дело, даровав кому-то вечный покой, разочарованно вздохнув, выбрался наружу и неспешно потрусил в сторону заброшенной фабрики. Меня ведь здесь как бы и не было вовсе.
  
  Заброшенная фабрика ещё на подходах встретила меня долетающими чувствами, среди которых преобладал сильный голод. Заводская территория была огорожена высоким забором из бетонных плит, по верху которого шла режущая плоть острая спираль. Несмотря на прошедшее время, забор и спираль выглядели как новенькие. Ожидаемых подкопов и других возможностей пролезть на внутреннюю территорию я не заметил, пришлось идти до снесённых и перекрученных гравитационной аномалией ворот. Аномалия давно выродилась, а ворота так и лежали на земле ломаными комками ржавого железа. Пространство за воротами выглядело давно покинутым - поваленные деревья, какой-то строительный мусор, проржавевшие металлические конструкции. Забор являлся границей слабой термической аномалии - снег на внутренней территории растаял, а при пересечении невидимой черты за воротами на меня чувствительно дохнуло теплом, идущим со стороны ближайшего цеха. Лишь пятиэтажное административное здание с выбитыми окнами справа от меня оставалось подчёркнуто холодным. Чувства голода явственно тянулись со стороны цехов, контора же ощущалась пустой, хотя интуиция советовала обходить это здание дальней стороной. Снаружи аномалий было совсем мало. Одиночные гравитационки и термички, изредка попадались и отдельные пятна крупных 'душегубок'. Проверка их детектором оказалась совершенно бесполезной, но показала целое скопление каких-то простейших артефактов, так называемых 'единичек', где-то внутри большого цеха, рядом с которым я сейчас стоял. Найдя ближайший вход, полез проверять, ибо сильно заинтересовало именно количество, а не качество. Впервые экран детектора показывает практически сплошную засветку вместо одиночных отметок. Одиночек рядышком тоже хватает, подстёгивая моё любопытство.
  Откуда-то сверху из правой застеклённой галереи постоянно тянуло сильным голодом и ещё каким-то сложно передаваемым чувством - то ли постоянная тянущая боль, то ли длительная агония, я плохо отличал одно от другого. Опасность вроде бы минимальная, ближайшему 'страдальцу' сейчас явно не до меня, другие 'голодающие' же где-то далеко, наверное, спрятались в другом цеху. Когда-то здесь размещалось химическое производство, от которого к сегодняшнему дню осталось лишь изъеденное аномальной химией проржавевшее железо, державшееся скорее на старой краске, чем за счёт собственной прочности. Остатки труб и кабелей уходили в подвальные помещения, откуда сильно тянуло жаром, и где я видел множественные химические аномалии - ими буквально был залит весь пол и даже объём коридоров. Где-то там и рождались артефакты, аномалии на остальном пространстве были бесплодны. Стоило отметить - моя защита справилась с сильным жаром и с агрессивной химией, хотя и чувствую - на самом пределе. Приходилось осторожничать, ибо местами концентрация жара и аномальной химической активности резко возрастала. Дышать пришлось исключительно через респиратор, постепенно опустошая запасы твёрдого воздуха. Зато я выяснил, что именно народилось в горячих и отравленных бетонных подземельях, где кроме голых бетонных стен больше ничего не выдержало сложившихся условий окружающей среды. По полу стелился настоящий ковёр из тончайших и совершенно невесомых скрученных серых пластинок, размером с мою ладонь, напоминающих формой опавшие дубовые листья. Вначале я их за эти листья и принял, подумав, мол, ветром намело. И только попытавшись смять и порвать один из поднятых листочков, понял - это образование не имеет ничего общего с растительной органикой. Судя по цвету, прочности и фактуре - это 'карбон', материал аномального происхождения, обладающий целым рядом полезных для различных корпусных изделий свойств, и этого материала здесь скопилось много. Спешить было некуда, стал собирать 'урожай', благо он хорошо виден и не требовал 'проявки' детектором. Разве только иногда приходилось выпихивать листочки из-под особенно сильных химических аномалий, устилавших пол подземных коммуникаций. Вскоре пришлось решать наглядно проявившуюся проблему с хранением добычи, слишком уж объёмной она оказалась. Помог индуктор для работы с 'металлом', после настройки он прекрасно формовал и 'карбон'. С помощью него я сразу сплавлял тончайшие пластинки в плотные бруски примерным весом по двести грамм и уже их убирал в рюкзак и инвентарь. 'Карбон' абсолютно инертен и безопасен, радиоактивности за ним тоже прежде не числилось. Так я провёл целый день и большую часть следующей ночи, полностью отдавшись азарту собирателя, забыв про еду и питьё, вычищая один подземный коридор за другим. Забравшись в какой-то большой и почти пустой подземный зал, всё же решил передохнуть, ибо нагибаться больше не было сил. А собрал я лишь малую часть накопившегося добра, сюда ещё ходить и ходить. В этом зале неожиданно оказался свежий, и даже прохладный воздух, наверху виднелись две сохранившихся вентиляционных трубы. В одну явственно уходило тепло, а из другой тянуло морозным воздухом улицы и под ней что-то подозрительно блестело целой горкой, сильно похожее на обычный лёд. Однако мой детектор показывал на этом месте множественные засветки простейших артефактов. Оказалось, это редчайшая разновидность 'карбона' с названием 'плексиглас'. Абсолютно прозрачный материал, обладавший невероятными прочностными характеристиками. Из него здесь делали лицевые щитки боевых шлемов, способные выдержать попадание даже крупнокалиберной пули. Что при этом произойдёт с головой владельца - вопрос без ответа. 'Плексигласа' под вентиляционной трубой скопилось много, я слепил из него почти сотню мерных двухсотграммовых брусков. И вообще дневная добыча внушала - около сорока шести кило 'карбона' и под двадцать 'плексигласа'. Должно надолго хватить для всяких поделок, даже задумался над идеей создания особого транспортного средства для Зоны, надоело ходить пешком. На колёсах здесь мало где свободно проедешь, вот если как-то победить гравитацию... подходящие для экспериментов артефакты есть в наличии, трудности только со временем для экспериментов. Всё никак руки не доходили. 'Может, хоть сейчас дойдут?' - с этой радостной мыслью я стал выбираться наружу, временно забыв об осторожности.
  
  Слишком поздно отреагировал на подозрительную ментальную тишину, лишь мелькнувшая сверху быстрая тень заставила опомниться. Ещё одна тень, уже ближе, замечаю характерный человеческий силуэт, быстро передвигающийся на четвереньках. Длинный прыжок мгновенно распрямившейся пружины, но именно это и стало основной ошибкой голодного снорка - в полёте он не смог увернуться от резкого взмаха моего мачете, легко перерубившего его пополам. Две ещё шевелящиеся половинки упали на бетонный пол, обильно орошая его тёмной кровью. Но за первым снорком ко мне сверху уже летело ещё двое, пришлось пятиться задом, отмахиваясь от них клинком. Первого я разрубил ещё в полёте, а второй сумел оттолкнуться от ближайшей стены, меняя траекторию своего полёта. Выстрел его левой руки был поистине страшен, я сумел в последний момент кое-как увернуться, но отметил целое облако бетонной крошки, выбитое снорком из стены, куда по инерции пришелся его удар. Ещё один опасный выпад, снова уворот, мне удалось разорвать дистанцию и отмахнуться клинком, отгоняя наседавшего монстра. Тот рвался к желанной добыче напролом, потому мой взмах отчаяния раскроил ему череп. Замечаю сразу несколько приближающихся теней, теперь я их хорошо слышал, хотя совершенно не улавливал чувств с их стороны. Резко отступаю в горячие отравленные коридоры подземелья, там от меня должны точно отстать. Быстро почувствовал всю ошибочность своего решения - погоня продолжилась и там. Шустрые и ловкие снорки могли легко перемещаться по стенам и даже потолку, цепляясь за малейшие выступы и неровности, надолго задерживая своё дыхание. Ухожу в самые горячие зоны, там всё прогрелось градусов под триста, если не больше, снорки чуть отстают, но преследование продолжается. Бегу в сторону подземного зала, там хватит пространства для драки, да и в других коридорах попытаюсь сбросить хвост. Врываюсь в зал, ухожу в сторону и застываю на месте, поджидая подхода первых загонщиков. Здесь я их и встречу, чуток уменьшив их количество. Однако мне повезло - снорки всё же переоценили свои силы и массово гибли в аномалиях. Я снова улавливал их боль и бессильную злобу, которая придавала мне хорошего настроения. Когда-то снорки были обычными людьми, но Зона сильно изменила их, превратив в страшных монстров. Внешне они остались прежними, со стороны хрен отличишь от присевшего на корточки обычного человека, даже одежду многие из них сохранили, но стоит им начать двигаться - всякие сомнения быстро исчезают. Снорки предпочитают перемещаться на четвереньках или глубоко присев, при приближении к намеченной добыче осуществляя длинные стремительные прыжки с последующей атакой. А их удары руками и ногами переломают жертве все кости. Обычная тактика их охоты состоит в стремительной атаке из засад или укрытий. Они мастера прятаться и мало кому удаётся избежать их броска. Поодиночке тоже редко встречаются, предпочитая действовать маленькими группами. Обладают совершенно невероятной силой, стойки к боли и им неведом страх. Для надёжного поражения снорка необходимо стрелять в голову, раны тела лишь сильнее его злят. Хотя заряд картечи в упор обычно укладывает такого монстра с первого выстрела - нужно лишь умудриться попасть. А это при скорости и вёрткости атакующего хищника весьма нетривиальная задачка, потому я предпочёл острый клинок дробовику, радуясь возможности отступить под защиту аномалий. Если бы снорки атаковали меня одновременно с разных сторон - гарантированная смерть. От одного - двух ещё как-то отмахался, а остальные меня бы завалили и быстро растерзали.
  И всё же один самый сильный человекообразный хищник сумел прорваться через все преграды и стремительно выскочил из горячего коридора. Остатки одежды на нём тлели и дымились, от имевшихся армейских ботинок остались лишь отдельные лоскуты чёрной кожи на голенях, остальное разъела агрессивная химия. Крупный снорк легко увернулся от моего клинка и решительно атаковал. Сильные термические и обширные химические ожоги его мало беспокоили, в отличие от моей персоны. Отступаю вдоль стены, держа тварь на расстоянии. Та тоже понимает опасность клинка и пытается достать руками мои ноги. Снорк гораздо быстрее человека, я его отдельные движения вижу только как размытые тени. Но длины рук ему чуток не хватает, чтобы поразить моё тело сильными ударами и при этом сохранить в целости свою голову. Снорк пытается обойти и атаковать сбоку, я верчусь, отмахиваясь своим клинком. Зацепил его руку, оставив на ней длинный глубокий разрез, однако это только придало хищнику ярости и напора. Бросок, уворот, взмах клинка, резко приседаю, пропуская прыгнувшего на меня снорка. Запоздалый взмах отсекает ему левую ступню, лишая части подвижности. Но разъярённый хищник плевал на потери, стремительно развернувшись и бросившись вдоль пола. Он всё же достаёт мою правую ногу своей травмированной рукой, из-за чего удар вышел слабым, однако я теряю равновесие и падаю. Попытка подмять меня и разорвать горло кончается для снорка отсечённой головой, я успел откатиться в сторону, чтобы не перемазаться в его крови. Вот только это меня не уберегло от вытекшей из поверженного тела дымки активного мутагена, сразу же устремившейся к ближайшей живой цели. Секунда и она целиком влилась в меня.
  
  Пару минут я практически ничего не чувствовал, ощущения как отрезало, успел достать кейс с алхимией и вколоть себе в вену последний ингибитор мутагена. Ждал появления сообщений от игры перед глазами, но она решила проигнорировать последние события. Затем на меня начала накатываться слабость и накрывать сильнейшая сонливость, однако я понял - стоит лишь податься ей, то на моём месте пробудится кто-то другой. Такая же тварь, которую я только что прикончил. За счёт силы воли удерживаю сознание и пытаюсь почувствовать мутаген, как сделал в первый раз. Но этот мутаген был совсем другим и скрывал своё подлое воздействие на мой организм. Ни боли, ни других эффектов кроме слабости. Вхожу в медитативное созерцание, стараясь заглянуть в своё тело. Попытка оказалась тщетной, лишь усилилось внешнее давление на мозги, как будто мутаген имел своё сознание и сильно удивился проявленной стойкости очередной жертвы. Вскоре все мои действия направлялись только на удержание бодрствующего сознания, на что-либо большее сил не оставалось. Чужой голос в моём мозгу тихо шептал - 'расслабься, успокойся, усни и забудься', но я старательно гнал его из своей головы. Появилось дикое чувство голода, помимо своей воли я взглянул на обезглавленное тело крупного снорка, как идеальный источник пищи. Остатки моей человечности сумели взять верх над пробудившимися инстинктами, и вытащить из инвентаря продуктовый кейс. Выходя на пару дней, я брал запасов минимум на две недели - мало ли как там дела пойдут. Чувствую, теперь эти запасы мне сильно помогут. Плотно набив живот, продолжил сражение со злой волей мутагена. Особой адаптивностью она не отличалась, просто постепенно росло её давление, мне всё сложнее и сложнее давалось удерживать сознание. Дальше пришлось прибегать к более сложным приёмам - погружаться в лёгкий транс и просматривать свою память, подмечая давно забытые детали событий своего детства, а затем и остальной жизни. В какой-то момент сознание разделилось на два потока - один вспоминал и ещё раз проживал мою жизнь, а второй охранял первый и поддерживал тонус тела. В теле тоже проявились какие-то изменения, но достучаться до них со стороны головы оказалось весьма сложно. Мутаген методично перестраивал мою тушку под себя.
  Так прошла пара суток, я держался в сознании только за счёт алхимических стимуляторов, но уже почти потерял надежду выиграть эту битву. Стоит лишь забыться на одно мгновение - и всё. Окончательно отчаявшись, вытащил из кейса с алхимией шприц с первым мутагеном. Его я смог подчинить своей воле и вывести из организма. Но, можно сказать - он вёл себя более грубо и хорошо ощущался. С трудом нащупав вену на руке, вставил в неё иглу шприца и решительно надавил поршень. Уже через минуту стало ясно - два разных мутагена начали активную борьбу за тело своего носителя. Целенаправленно введённый мутаген я продолжал ощущать и активно помогал ему своей волей. Уже через час удалось избавиться от наваждения сильной сонливости и полностью очистить сознание, вернее - сразу оба сознания. Сложно сказать как - моё восприятие и моя личность разделилась на две отдельные части, но при этом они остались связанными вместе как сиамские близнецы. Это не привело к полноценному раздвоению личности, некая супер надстройка легко переключалась между двумя потоками осознания бытия. Один из них имел большую связь с физическим телом, а второй гораздо быстрее и чётче обрабатывал поступающую из органов чувств информацию. Абстрактные размышления ему тоже легче давались. То есть каждая отдельная субличность получила свою выраженную специализацию, а мне, как общей личности, такое положение даже понравилось. С моей помощью введённый мутаген стал всё больше и больше отвоёвывать жизненное пространство от самовольного захватчика, попросту поглощая и усваивая его по частям и кусочкам. Тот активно сопротивлялся, периодически проводя решительные контратаки и категорически не желая спасаться бегством, как поступило бы любое благоразумное живое существо на его месте, но я уже видел близящийся финал. Дольше всего продержался захватчик в моей правой ноге. Именно там у него оказался центр принятие решений или концентратор примитивного сознания - трудно сказать. Но и там подчиняющийся мне мутаген одержал верх, поглотив последние крупицы захватчика. Я чувствовал - получившийся мутаген-победитель стал многократно сильнее, чем был изначально, причём, он готов и дальше служить мне как ценный симбионт, но доверия к нему было ни на грош. Стоит только мне уснуть, и он вполне сможет взять верх. Потому приказным порядком вывел его из своего организма, уплотнив и сконцентрировав, после чего поместил в баночку с герметичной крышкой из-под алхимического стимулятора, убрав ту в надёжный кейс. Бодрствовать дальше не оставалось сил, утолив снова пробудившийся голод, завалился спать в дальний угол. И только проснувшись, понял - я банально разучился ходить.
  
  Поднявшись на ноги и сделав шаг, обнаружил себя на грязном бетонном полу. В моём подземном обиталище воняло нечистотами и тухлятиной. Труп снорка начал разлагаться, а я не имел возможности выкинуть его в аномалии. Да и сам загадил тут все углы. Совесть меня, конечно, покусала, но отстала, а вот с перемещением в пространстве возникли большие сложности. После коротких размышлений и парочки проверок я убедился - банально слетели все прежние телесные рефлексы, наработанные с самого детства. Мутаген сильно изменил мышечную, костную и нервную ткань, заметно укрепив и усилив их. Теперь стало ясно, почему снорки предпочитают перемещаться исключительно на четвереньках, они просто забыли, как нужно ходить на двух ногах и принимают наиболее устойчивое положение. Жрать-то им хочется, по себе знаю. Но брать с них пример - крайне глупая затея, я всё же остался человеком, а не превратился в монстра. Сняв с себя одежду, внимательно осмотрел своё тело. Изменения присутствовали, но примерно такие, какие получаются после года активной работы в качалке. Мышечная масса чуточку прибавилась, сами мышцы приобрели выраженный рельеф, и на этом всё. Ни когтей на пальцах, ни клыков во рту. Волосы тоже на месте. И силы реально прибавилось, причём заметно больше, чем выросло мышц. Легко, практически без напряжения, свернул в дугу обломок строительной арматуры, даже забыв изумиться. Руки, кстати, тоже потеряли привычную ловкость, и теперь потребуется время на восстановление мелкой моторики. Я даже своим оружием нормально пользоваться не смогу. Мозги всё помнят и даже всё понимают, а вот тело отказывается воспроизводить команды точно. Только специально сконцентрировавшись на сознательных действиях, медленно и печально удаётся чего-то сделать. В младенчестве мы все были такими неуклюжими. Но Зона особых скидок на потерю телесных рефлексов мне вряд ли предоставит, потому подключив оба потока сознания, стал восстанавливать самый минимум, чтобы хоть как-то добраться до своего дома.
  
  Более-менее нормально ходить я стал только на вторые сутки упорных тренировок. Ещё требовалось привыкнуть к аномальной силе мутанта, и вообще стараться двигаться как можно аккуратнее. Еда закончилась совсем, а я понимал - перестройка организма ещё продолжается, и голодать сейчас весьма вредно, потому перед началом очередного выброса поспешил в сторону электрического поля. Скорое приближение выброса я явственно чувствовал, как старики чувствуют изменение погоды. Снорки от выброса, кстати, тоже прячутся, на них он плохо влияет, но я решил рискнуть. Договорённости ведь нужно соблюдать. Был яркий солнечный день, отчётливо пахло близкой весной. Пройдёт ещё неделя или две - и от снега останутся только редкие напоминания в тёмных местах. Развернувшееся ментальное чутьё помогало обнаруживать потенциальных врагов, заметил лишь три грузовика с народом в кузовах, спешащих в сторону основной бандитской базы, видимо охрана перед выбросом покинула дежурные блокпосты, так как вырытые около них землянки оказались плохими укрытиями. Но это же значило, что грузовики метнутся обратно по окончанию выброса. Первая подозрительно сильная волна накрыла небо и землю, когда до поля было ещё больше километра. Послушав голос своей интуиции, решил упасть в снег и ждать завершения светопреставления. И вот в момент прохождения последней волны, когда небо уже почти очистилось от радужных переливов, видимая мне суперпозиция аномалий на поле сработала. Сначала по всему полю одновременно прошла густая рябь электрических разрядов, а затем стали медленно раскрываться гравитационные сгустки, выпуская собранное в себя электричество. Я вовремя уткнулся лицом в снег, но и там ярчайшая вспышка достала мои глаза. Затем почувствовал, как меня что-то неведомое пытается ухватить, поднять и потащить в сторону пробуждённого буйства аномальной энергии. Защитные артефакты отразили первую атаку, но она изрядно перепугала меня, так как в голову пришла догадка, чем бы всё кончилось, окажись я, к примеру, метров на сто ближе. Неведомая сила вскоре вновь попыталась поднять меня с земли и опять обломалась. Осмелев, стал смотреть, что там происходит. Яркий свет и сильный жар распространялся из того места, где раньше было поле с аномалиями, сейчас там что-то происходило. Снег вокруг меня сорвало и унесло куда-то туда, однако, земля удерживалась переплетёнными корнями растений. А вот выступающих над поверхностью камней я больше не видел. Постепенно яркий свет впереди стал тускнеть, а периодически хватавшая меня сила гравитации и вовсе исчезла. Из красного марева сильного жара высоко вверх вырастала перекрученная колонна из спрессованной чудовищной силой земли. Решился встать и подойти к ней ближе, всё сильнее изумляясь увиденному. На месте поля с аномалиями возникла огромная круглая впадина глубиной метров в сто и диаметром в триста. Из центра этой впадины торчала толстая двухсотметровая колонна. Все аномалии отдали свою энергию на формирование этой красоты и исчезли. Включив детектор, поводил им из стороны в сторону, увеличивая радиус обзора - ни одной засветки, пустота. Аномалии здесь тоже все выродились, весьма урожайное в прошлом поле просто перестало существовать. Образовавшаяся впадина вскоре заполнится талой водой, превратившись в большое идеально круглое озеро. Но прямо на моих глазах на вершине колонны стало формироваться яркое свечение, постепенно сползавшее вниз, и уже буквально через пять минут вся колонна равномерно светилась как огромная люминесцентная лампа. Он неё во все стороны стало медленно расползаться электричество громадной 'статики', а я, почувствовав зарождающуюся опасность, поспешил покинуть это место. Пора вернуться домой и заняться восстановлением утраченных телесных рефлексов, иначе приходится старательно контролировать сознанием буквально каждое движение, что сильно выматывает. Нужная тайная тропа, к счастью, осталась на своём прежнем месте, и вскоре я уже открывал входную дверь без встроенного замка. Я всё же вернулся. Вернулся в очередной раз. Живым и почти здоровым.
  
  Пятая глава.
  Тайная лаборатория.
  
  Восстановление утраченных рефлексов затянулось на две недели, причём до прежних, привычных кондиций было ещё далеко. Бегать и прыгать я снова научился, причём бегать очень быстро, мировые рекордсмены позавидуют, и прыгать весьма высоко. Тут уже позавидуют прыгуны с шестом и реактивным двигателем в заднице. Запрыгнуть в открытое окно третьего этажа? Легко и просто. За считанные мгновения влезть, а вернее - вбежать, взлететь на высокое дерево? Ещё проще. Подвижность, ловкость и сила снорка многократно превосходила человеческую, хотя по внешнему виду тела это сложно сказать. Выносливость, правда, изрядно подкачала, утомляемость во время скоростного движения просто ужасная. Да и боль... после выхода из относительно продолжительного ускорения всё мышцы нестерпимо болят, пока не регенерируют их внутренние повреждения. Даже не представляю, каково бы мне было без лечебных и стимулирующих артефактов. Благодаря поглощённой моим телом 'почке' я всегда сохранял сознание и быстро отходил после нагрузок. Про появляющийся зверский аппетит можно и не упоминать - легкодоступный запас высококалорийного съестного - теперь насущная необходимость. Вот с мелкой моторикой рук совсем беда. Хватать и крошить - это запросто, а сделать руками что-то сложное - хрен вам. Всё ломается и крошится. Только к концу второй недели я смог научиться соизмерять свою новую силу. До этого момента приходилось всё делать крайне медленно и очень осторожно. Выручили стальные болты и гайки, которыми я тренировал свои пальцы, накручивая и раскручивая их, постепенно уменьшая размеры метизов и увеличивая их количество в своих ладонях. 'Телесное сознание' постепенно развивалось, подхватывая контроль и автоматизируя управление. Я назвал его 'снорк-сознанием', а второе, интеллектуально-логическое - 'сознанием контролёра'. Возможно их разделение - есть результат одновременного воздействия двух разных мутагенов на моё тело, много раз подмывало устроить проверку и снова ввести эту странную субстанцию в себя, но каждый раз удавалось вовремя остановиться. На что-либо другое помимо еды и интенсивных тренировок просто не оставалось времени. Разве только почитывал сталкерскую сеть, узнавая свежие новости. Самой главной из них было одномоментное расширение Зоны сразу на пятьсот метров или же на километр в диаметре. Таких подвижек давненько не наблюдалось. Зона периодически росла, метров на пять-десять, причём часто откатываясь обратно в рамки прежней устоявшейся границы. А теперь вот такой решительный рывок после череды особо сильных выбросов. До границы возведённого после предыдущего большого расширения внешнего периметра ещё далеко, его выстроили с хорошим запасом по удалению, однако подобное событие отмечалось лишь несколько лет назад. Я сам заметил появление аномалий на болотах, где раньше было чисто, пока только редких и одиночных. Поле у деревни сохранило прежний вид, хотя аномалии там стали сильнее и злее. Это не помешало мне вытряхнуть оттуда под сотню килограммов народившегося 'металла', другие артефакты почему-то совсем перестали там появляться, даже вездесущие 'каменные цветки' начисто пропали. Скорость снорка оказалась весьма ценным приобретением для сталкера-собирателя, позволяя выскакивать из совершенно безнадёжных ситуаций одновременного срабатывания нескольких мощных аномалий. Я так и действовал - наскок, срабатывание, отскок, снова прыжок вперёд, пока сработавшие аномалии ещё только перезаряжаются. Проводил опыты и с 'успокоением', видимый эффект присутствовал, но пока удавалось одновременно работать только с аномалиями одного вида, а на моём поле собрался практически весь набор - тренируйся хоть до самого посинения. С расширением Зоны также изменились и многие аномальные поля, некоторые выросли в размерах, а другие наоборот - резко сжались. Кое-какие поля и вовсе переродились во что-то новое, странное и очень опасное. Прошли сообщения об обнаружении неизвестных артефактов, правда, пока их присутствие сталкеры только определили детекторами, что-либо добыть ещё не смогли по вполне понятным причинам.
  Враги реальные и потенциальные почему-то отстали от меня, в окрестностях болот тишь да благодать. Реально никого кроме обычного зверья, хоть я и вполне доступен для общения через сталкерскую сеть. Ни угроз, ни предложений встретиться и поговорить по душам. Добраться до меня физически, как я уже выяснил, весьма проблематично. Пространственные аномалии, тропы тайные и просто болотные - заблудишься и утопнешь. А на 'Агропроме' у начала тайной тропы ещё и матёрая химера бродит.
  Как-то слишком резко потеплело, и снежный покров стал исчезать прямо на глазах, открывая на южных сторонах склонов тёмную землю, в воздухе отчётливо запахло ранней весной.
  
  Заниматься тонкой работой пока было так же сложно, тренировки помогали и желанный результат обязательно появится, однако ещё одно дело требовалось завершить. А именно добраться до секретной лаборатории в 'Тёмной долине' и вызнать тайну мутагена. Собрав запас нужного добра, продовольствия на пару недель, выдвинулся ранним утром в путь через 'Старый кордон', заодно проверяя следы и разведывая обстановку. Следов хватало, зверьё набежало как из центра Зоны, так и из-за внешнего периметра. Как только оно пролезает через колючку и мины, однако что-то очень сильно манило его сюда. И ведь вряд ли здесь больше еды и меньше охотников. Может сама сила Зоны? Кто знает?
  С людьми пока решил повременить общаться, ибо ещё чувствовал за собой явную неестественность. На моей мимике ведь слетевшие рефлексы тоже заметно отразились. И как отреагируют на меня старые знакомые - загадка. Лучше пока побыть одному, продолжая общаться через переписку. Около начала тайной тропы в 'Тёмную долину' меня нагнала большая стая собак, до этого момента долго шедшая по следу. Вожак поздно понял, что потенциальная добыча вскоре ускользнёт и решительно погнал своих подопечных на убой. Как ещё можно трактовать его решение? Стаю я отслеживал с самого первого момента своего обнаружения и просто игнорировал, пока она держалась на заметном удалении. Сначала хотел отпугнуть с помощью ментального посыла, но передумал, раз опыт сам идёт ко мне. В момент атаки стаи взял в руки длинный клинок, решив испытать в драке своё изменённое тело. Рывок навстречу несущейся ко мне лавы, проходя вдоль неё, разворот, ещё один рывок, теперь догнать и добить тех, кто избежал смерти в первой атаке. Клинок с громкими хлопками рассекает воздух и собачьи тела, я ощущаю лишь лёгкое сопротивление податливой плоти. Остановившись, оглянулся назад, осматривая результаты своей работы. Стая из почти сорока крупных особей прекратила своё существование за считанные секунды. Алая кровь густо напитала весенний снег, тут и там валяются куски собачьих тел, некоторые ещё агонизируют, дёргая оставшимися конечностями. Я плохо запомнил свои же действия, так как тело полностью управлялось быстрым снорк-сознанием, а восприятие личности осталось в достаточно медленном сознании контролёра. Такое вот забавное разделение функций, и результат меня скорее порадовал, чем разочаровал. Омрачало ощущение-понимание - продержать столь высокий темп движений удастся лишь несколько десятков секунд, может - минуту, затем придётся резко замедляться и экономить силы, пока уйдёт боль и в мышцах снова накопится энергия. Резко пробудился зверский голод, а свежие собачьи трупы воспринимаются как самая желанная пища. Я готов рвать руками и жадно пожирать ещё сочащуюся кровью плоть. Пара сладких шоколадных батончиков и банка энергетика снимают накатившее наваждение, после них смотрю на трупы с лёгкой брезгливостью. Моё тело продолжает активно развиваться, периоды ускорения становятся продолжительнее, а постэффекты слабеют. Выносливость тоже постепенно растёт. Без ускорения так вообще теперь могу бегать целый день, перекусывая на ходу.
  
  Пройдя тайной тропой, сразу же затаился, выискивая потенциальные угрозы с этой стороны с помощью обострившихся чувств. Из новостей я уже знал - бандиты в 'Тёмной долине' неделю назад понесли чувствительные потери. Кто-то нагло вторгся на их территорию, забыв спросить разрешения хозяев, и в завязавшейся драке перебил как охрану блокпостов, так и подошедшее к ним подкрепление. Остальные бандиты забаррикадировались на своей базе и судорожно готовились отражать штурм, которого не последовало. Вторженцы занялись какими-то своими делами, а позже куда-то ушли. С тех пор банда Борова боялась высунуться наружу, да и основной источник их дохода прекратил своё существование. Зона изменчива и переменчива как капризная красотка, кто знает, что она подкинет в следующий момент времени. Вполне ожидаемо стояла звенящая тишина. Ближайший к тропе блокпост у свинофермы оказался покинутым и уже проверенным вездесущим зверьём на присутствие остатков чего-либо съедобного. Отметил валявшиеся пережеванные каким-то крупным хищником консервные банки. Его острые зубы прокусывали жесть как бумагу, легко добираясь до внутреннего содержимого, но по следам я так и не понял, кто же это был.
  Заброшенная фабрика встретила меня сильным запахом гари, какой-то едкой химмии и россыпями красных ружейных гильз. Обгоревшие тушки снорков валялись по всей видимой территории. Сначала их расстреливали из дробовиков, а затем жгли огнемётом, явно пытаясь задержать выделение активного мутагена. Получалось ли это или нет - сложно сказать. Но и снорки брали серьёзную плату за проход - на глаза мне попался свёрнутый в дугу дробовик 'Чейзер' и окровавленные обрывки военной амуниции. Затем я нашел и обгрызенные останки чьей-то ноги с целеньким берцем. Знать, тут снорки ещё остались, не всех перебили. В ментальном пространстве полнейшая тишина, если кто и остался, то хорошо прячется. А снорки это умеют. Следуя за следом из гильз и обгоревших тел, спустился в подвал административного корпуса. Вот там произошла настоящая бойня. Тысячи различных гильз, ружейные, автоматные, пулемётные, обгоревшие тела чуть ли не штабелями, причём много обезглавленных тел в бронежилетах, пришедших в полную негодность. Жгли всех павших без всякого разбора. Кто-то пробивался в подвальные помещения, не считаясь с потерями. И вряд ли это были бессмертные игроки. Судя по известным мне приметам, пробивались именно к входу в секретную лабораторию. Я, похоже, туда опоздал, нашлись более шустрые товарищи. Всё равно пойду за ними следом, возможно, что-то после них и осталось. Прожженная чем-то большая дыра в толстенной стальной двери, кто так сильно рвался сюда, сметал все препятствия со своего пути. Следы крови и волочения, за дверью бой явно продолжился. Кто охранял лабораторию - теперь уже и не узнать - от них остались лишь многочисленные тёмно-бордовые пятна на стенах и полу. А ведь здесь всё отравлено, мне пришлось прилаживать к лицу респиратор, и дышать запасённым воздухом. Опять какие-то мутанты? Зажег фонарь, дабы видеть цвета. Моё зрение позволяет свободно ориентироваться и в полной темноте, однако красок сильно недостаёт. Пришедшие сюда люди рвались вниз, пробивая себе путь шквалом пуль и огня. Ещё одна прожженная стальная дверь, брызги горящего металла густо засыпали весь пол. А ведь я бы наверняка смог пройти и без таких разрушений, правда, остаётся вопрос, как бы среагировала на вторжение здешняя охрана. Длинная лестница, пережженные прутья решеток. Повсюду следы яростного боя, гильзы, гильзы, гильзы, да множественные пулевые сколы на стенах и даже потолке. В кого стреляли - совершенно непонятно, но тёмные пятна регулярно попадались моему взору. Постепенно бой затихал, и гильз становилось меньше. Неведомые защитники лаборатории погибли или отступили. Спустившись до самого низа и добравшись до исследовательского комплекса, обнаружил там масштабный погром. Пришельцы намеренно курочили научное оборудование, вытаскивали жесткие диски из встреченных компьютеров. Сами компьютеры и мониторы разбивали тяжелой кувалдой, оставляя на покорёженных корпусах большие вмятины. Бумажной документации я тоже не нашел, всё забрали или уничтожили. В хорошо защищённой серверной комнате подземного комплекса царил такой же жуткий разгром. Старательно уничтожалось всё, что так или иначе могло пролить свет на провидимые здесь эксперименты. Разве только большие железные клетки могли бы навести на раздумья. В одном из боковых коридоров снова обнаружил следы боя. Гильзы, тёмные пятна пролитой крови, пулевые выщерблины в стенах и на потолке. Пройдя дальше через очередную выжженную дверь, попал в зал с изрешеченными пулями высокими колбами из толстого армированного стекла, к которым когда-то подводилось множество перебитых ныне трубок и проводов из больших шкафов с оборудованием. На кафельном полу в разлитой желтой маслянистой жидкости плавали куски мяса и обломки костей. Опять всё разломано и разрушено, сложно понять, что здесь изучали раньше учёные. Исследовав большой кабинет за очередной дверью, в этот раз обычной деревянной с выбитым выстрелом дробовика встроенным замком, заметил на полу среди всякого мусора от погрома пару шприцов со знакомыми маркировками. Точно такие же маркировки имелись на препаратах в аптечке монолитовцев. Стало быть, здесь порезвились именно они.
  
  Я уже с грустью успел подумать - чего-либо найти мне вряд ли удастся - всё ценное уничтожено или унесено, однако исследовательский зуд вкупе со знаниями техника позволили найти спрятанное от посторонних глаз тайное помещение. Обследуя кабельные каналы на стенах и под потолком, нашел в одном месте уходящий прямо в монолитную бетонную стену отвод. По логике вещей за стеной вообще должна быть земля, однако просто так прокладывать электрические и компьютерные сети вряд ли станут. Поиски тайной двери затянулись, но она всё же была найдена в местном сортире. Одна из кабинок оказалась закрытой изнутри, это навело меня на размышления и повышение внимательности. Выломав замок в кабинке, я нашел механизм сдвига стоявшего в ней унитаза вместе с частью стены. За ними открылся проход в тайные покои главного начальника всего этого исследовательского комплекса. Коридор, поворот, открытая дверь... и сидящий в роскошном кресле мумифицировавшийся бывший хозяин уронил простреленную голову на массивный рабочий стол, на полу валялся пистолет Макарова. Начальник лаборатории застрелился, когда в один не самый прекрасный день здесь всё пошло наперекосяк. Зато он оставил открытой дверцу серого сейфа, в котором что-то лежит. Ждал папок лабораторных журналов, зато вместо них нашлась крупная металлическая флешка для компьютера, банковская пачка стольников, крепкая пластиковая коробка с тугими защёлками крышки, а также большая и толстая амбарная книга в кожаном переплёте. Стоило взять её в руки, как сразу же появился текст перед глазами:
  'Получен личный дневник руководителя исследовательской лаборатории Х-17 профессора Зиберовича. Забыть, украсть, потерять, передать кому-либо другому невозможно, при гибели сохраняется в инвентаре. Находясь в инвентаре, не имеет веса и не занимает свободных ячеек'.
  Открытие коробки тоже было прокомментировано:
  'Получены уникальные препараты, предположительно позволяющие управлять воздействием различных мутагенов на организм человека, созданные в тайной лаборатории Х-17'.
  Описания их действия, как я понял, обязательно найдутся в дневнике или на флешке. Расстраивает только лишь слово - 'предположительно', короче - опять предлагается ставить опасные опыты на себе. Кроме содержимого сейфа, потайной кабинет порадовал старым ноутбуком, а также большой коллекцией редких спиртных напитков в одном из шкафов, переделанным под бар. Кабинет использовался бывшим владельцем как место отдыха и работы, но отдыхать он, похоже, просто не умел, судя по закинутым в угол за диваном пустым коньячным бутылкам. С руки мумии я снял весьма дорогие механические часы иностранного производства, а из внутреннего кармана пиджака вытащил три карточки доступа, причём, две из них от лабораторий с номером Х-5 и Х-9. Больше ничего ценного, пистолет, из которого застрелился профессор, я брать побрезговал. Примета, говорят, плохая.
  Выбравшись из подземелий на поверхность, нашел относительно чистую пустую комнату в административном комплексе фабрики, где и завалился отсыпаться. Со всеми этими блужданиями по подземельям изрядно утомился. Изучение добычи решил отложить до возвращения домой. Завтрашний день посвящу сбору 'карбона' в подвалах, раз здесь выбили снорков - значит скоро придут сталкеры или бандиты, а может те и другие одновременно. И оставлять им столь ценное добро как-то жалко, пусть стреляные гильзы собирают, их здесь много накидали. Проснувшись и перекусив, спустился в подвалы, где и провёл двое суток, вкалывая практически без передыху. Разве только на перекусы и другие физиологические потребности. И только когда сплавил последние тончайшие листики в единый брусок, снова отправился отдыхать в ту же самую комнату. Общий вес добытого перевалил за двести сорок килограммов, таскать тяжести в инвентаре даже с компенсатором стало веса весьма непросто - изменившаяся инерция тела даёт знать. Случайно зацепил в административном корпусе дверной косяк, да и вынес его вместе с частью стены, только мусор посыпался да пыль полетела.
  
  Чувство близкой опасности резко вырвало меня из сна. Судя по тусклому свету из окна, сейчас раннее утро, обратившись к ментальному чутью, сразу же засёк присутствие людей где-то рядом. До административного здания они пока не дошли, но уверенно приближались. С их стороны тянуло опаской и злой решительностью одновременно. А затем я уловил и слегка затуманенный собственный образ, эти 'товарищи' пришли сюда явно по мою душу. Причём, они хорошо чувствуют направление к выбранной жертве. 'Саблезубые коты' всё же вышли на охоту. Спокойно удрать вряд ли получится, хотя... тогда я раскрою свои пути, лучше обойтись без такой демонстрации возможностей. Хорошая драка меня тоже устроит. И пока 'коты' осторожно подбираются к зданию, выкладываю из инвентаря всё лишнее прямо на пол. В случае успеха заберу, в противном случае мне оно больше не пригодится.
  - Сдавайся пока не поздно, Электроник, или вскоре пожалеешь! - Кто-то прокричал снаружи, прямо обращаясь ко мне.
  Я проигнорировал такое заманчивое предложение, переместившись в коридор ближе к лестничному пролёту. Вряд ли меня атакуют с крыши, а вот ломиться снизу будут точно. Жалко руки ещё плохо действуют, прицельно хрен выстрелишь. Попробую обойтись одним клинком и своей скоростью.
  'Внимание, против вас задействован протокол 'благородная месть'. В случае вашей гибели в предстоящем бою, вы больше не сможете возродиться. Чтобы отключить установку ваших врагов, требуется вдвое перебить сделанную ими ставку. Возьмите в правую руку шестьдесят тысяч рублей Зоны и скажите 'деактивация протокола' или же возьмите десять тысяч и скажите 'равные условия' и тогда действие протокола распространится на ваших нынешних противников'.
  'Надо же, какие пошли игры...', - с этой мыслью достаю добытую в подземелье пачку денег и тихо произношу условную фразу. Пачка исчезла из моей руки.
  'Равные условия приняты'.
  Сообщила очередная надпись. Секунду спустя ярчайшая вспышка больно бьёт по глазам, отпрыгиваю назад в коридор, на покинутом мною месте хлопают один за другим два взрыва, осколки пролетают мимо. 'Вот так приложили...' - с трудом швыряю дежурную гранату вперёд и вниз, откуда ко мне прилетело. Взрыв, улавливаю слабый отклик чужой боли, походу, краем зацепил. Но радоваться рано, снизу прилетают ещё две осколочных гранаты, прячусь от них в ближайшей пустой комнате. Противники попались опытные и прокладывают себе путь наверх с помощью гранат из подствольника. Хрен высунешься, сейчас поднимутся по лестнице и зажмут. Высунувшись, отправляю вниз ещё одну гранату, грохнуло, однако в это раз обошлось без каких-либо последствий, если не считать прилёта снизу ответного подарка. Ментальное чутьё говорит о приближении врагов, те решительны и сосредоточены, сомнения в своём превосходстве над глупым одиночкой начисто отсутствуют. Кидаю в коридор третью, последнюю гранату, и в следующий момент, следуя голосу интуиции, резко расстилаюсь по полу. Рядом прогрохотала длинная автоматная очередь, пробивая стены как гнилой картон, все пули прошли выше меня. С таким хреновым раскладом мне ещё не приходилось сталкиваться, я ведь даже противников ещё не увидел, а вот они прекрасно чувствуют моё текущее местоположение, ведя огонь на поражение даже сквозь препятствия. И внутренние стены толщиной в один кирпич слишком хлипкая преграда для их оружия. Нужно уходить в катакомбы, там удастся уравнять шансы. Рыбкой прыгаю в окно, группируясь в полёте как кошка. Откуда только такие рефлексы проявились? Вовремя - в кувырке мельком замечаю, как тяжелые пули пробивают внешнюю стену, вылетая наружу фонтанчиками бурой кирпичной пыли. Третий этаж, 'детская' высота для снорка, мягко приземляюсь сразу на четыре опоры, однако набранная инерция несёт тело дальше, перекатываюсь и больно прикладываюсь боком об стену стоявшей рядом трансформаторной будки. Краем глаза замечаю в окнах третьего этажа высунувшиеся фигуры с оружием в руках, отмечаю на их лицах зрительные приборы и дыхательные маски. Улавливаю с их стороны сильное изумление, когда я после падения с приличной, по их мнению, высоты стремительно рванул в сторону открытых ворот цеха. Но они сориентировались слишком быстро, две длинные очереди пришлись впритирку ко мне, вспарывая старый потрескавшийся асфальт. Тёмный зев цеха, влетаю внутрь, сбивая выходящего оттуда бойца, попытавшегося вскинуть оружие при моём приближении. Дальше мы летим уже вместе, ещё в полёте успеваю сделать резкое движение правой рукой и слышу хруст шейных позвонков. Удар об пол смягчило обмякшее тело, сзади в ворота громко стучат пули, пробивая старое ржавое железо. Косые лучи утреннего солнца подло пролезают в новые дырки. Вместе с выстрелами слышу и громкий топот армейских ботинок, кто-то уже подбегает к цеху. Поздно, я нырнул в ведущий под землю технический проход. Там высокая температура и химические аномалии, моя защита с ними гарантированно справится, проверено, а вот найдётся ли таковая у моих преследователей - это мы вскоре узнаем.
  
  Моим противникам потребовалось меньше трёх минут, чтобы снова взять след. Отдалённый мощный явно сдвоенный врыв, и горячий воздух резко выталкивается из коридора в комнату, где я когда-то приходил в чувства после заражения мутагеном. Хоть и далеко, но меня весьма знатно стукнуло воздушной волной, сбив с ног и протащив по грязному полу. Чувствую стремительное приближение врагов, они несутся прямо сквозь аномалии. Стоило бы драпануть дальше, тут можно уйти в другой цех и там выбраться на поверхность, однако вместо бегства я решительно шагаю в коридор и подпрыгиваю к потолку, где и вытягиваюсь, упершись руками и ногами в стены, стараясь при этом сделаться невидимкой. Преследователи появились через десять секунд, отправив в комнату сразу несколько гранат из подствольных гранатомётов, затем кинув туда шоковую гранату. Яркая вспышка достала меня и тут, однако моя уловка полностью оправдала себя - сразу за вспышкой штурмовики рванули вперёд, подставляя мне свои спины. Коридор здесь достаточно узкий, и быстро развернуться им сложно. Взмахом клинка срубаю голову замыкающего штурмовика, толкая его фонтанирующее кровью из обрубка шеи тело на ближайшего напарника. Тот подозрительно быстр и подозрительно мало уступает мне своей реакцией, однако оружие в руках ему теперь только мешает. Едва он попытался направить его в мою сторону, как острый клинок легко пробивает его горло до самых позвонков. Тело валится безжизненным кулём на пол. Минус два. Но вперёд ушло ещё четверо, и сейчас они попытаются взять реванш. Опять вместо грамотного отступления рвусь вперёд, прямо на опешивших врагов, вижу широко расширенные глаза и открытый рот, зрительный прибор и дыхательная маска слетела с ближайшего ко мне бойца, его автомат почти довернут в мою сторону - выпад руки и остриё клинка входит прямо в открытый рот, обрывая крик. Падаю, вернее - моментально скатываюсь на пол, резкий перекат в сторону, взмах и ближайший ко мне противник утрачивает сразу обе ступни, в падении выпуская длинную очередь из своего автомата, столь удачно для меня зацепляя ещё одного, сбивая того с ног. Кувырок, добить подранков ещё успею, последний целый противник растерялся, поливая пустое пространство длинной очередью во весь магазин. Мой клинок глубоко снизу вверх входит в его промежность. Наверное, я перебил ему позвоночник, тот рухнул как подкошенный. Два последних броска, добить ещё живых. Взмах, ещё один, и две отсечённые головы катятся по бетонному полу, орошая его тёмной жидкостью из обрубков шей. Всё, отмучились бедняги. Теперь скорее наружу, пока оставшиеся там противники не опомнились. Опоздал, ментальное чутьё уловило лишь быстро удаляющийся одиночный источник сильнейшего страха. Повезло, гадёнышу, прошедшая схватка изрядно вымотала меня. Проявилась знакомая тянущая боль в мышцах, а вместе с ней и чувство подступающего бессилия - мой организм выложился на все двести пятьдесят процентов.
  'Протокол 'благородная месть' деактивирован'.
  Сообщила всплывшая перед глазами надпись. И кто кому так сильно отомстил - вот в чём вопрос. Обычного человека, даже хорошо подготовленного и вооруженного боевика эта команда элитных штурмовиков гарантированно бы раскатала без особого напряга, вот с разумным мутантом у них знатная промашка вышла. И то почти достали, пару раз отмечал какие-то весьма подозрительные удары в тело. Ради проверки вытащил из своего пояса длинную цепочку 'маминых бус', радужных жемчужин нет - все погасли, отклонив предназначавшиеся моей тушке опасные подарки. Теперь лучше всего отлежаться дома, пока артефакт снова полностью зарядится. В одежде хватает дырок, убрать в инвентарь и вернуть обратно, устраняя прорехи и кровавые пятна. На своей многострадальной тушке тоже замечаю наличие частично затянувшихся дырок. В боевой горячке даже не заметил полученных ранений. Только теперь пришла ещё и пульсирующая острая боль сразу во многих местах. Регенерация тела быстро устраняла полученные повреждения, ожидаемо проснулся зверский аппетит, заставляя взглянуть на одиночное тело мёртвого врага. Манящий запах свежей смерти, рот мгновенно наполнился горячей слюной. Осознаю себя над телом убитого у входа в цех штурмовика, присматривающимся к его открытой шее, чтобы впиться в ещё тёплую плоть зубами. Давлю приступ нахлынувшего зверства, затыкая себе рот шоколадным батончиком. С четвёртым батончиком и второй банкой энергетика чуток отпустило, но свежей крови и мяса всё равно хочется. Хреново. Радует только быстрое возвращение сознательного контроля. Впредь придётся проявлять большую осторожность и стараться избегать попадания в подобные расклады. Расслабился, посчитал себя неуязвимым... старый дурень! А ведь прошел сейчас по самому краю пропасти, причём туда и обратно.
  
  Снова накатил приступ, когда я вдохнул запах крови убитых в подземельях. Кровь пахла как-то странно, в ней присутствовало что-то особенное, сильно притягательное для моего внутреннего зверя. Совладав с собой, наполнил кровью пару шприцов, спрятав в кейс для алхимии. Позже разберусь. И вообще эти гады были слишком быстры и слишком сильны для обычных людей. То ли они мутанты, как я, то ли применили какие-то боевые стимуляторы, что более вероятно. Их экипировка, кстати, тоже чем-то обработана, по внешнему виду вполне обычный защитный костюм на основе среднего бронежилета 'Рейд-3', вот только пройти через термические и химические аномалии в такой одежде можно только с артефактами на поясе. Но у всех боевиков обнаружился совершенно идентичный набор из нерадиоактивного 'грави', 'пружины', 'пустышки', 'ночной звезды' без фона и ещё 'ломтя мяса'. То есть набор для эффективной нейтрализации ударных волн и физических воздействий вкупе с повышенной регенерацией здоровья и увеличением тонуса. Последнее наверняка требуется вместе со стимуляторами, иначе быстро откажет организм. То-то мои гранаты оказались против них почти бесполезными, думаю, выстрелы тоже оказали бы исключительно моральное воздействие. Зато против острого клинка и грубой мускульной силы такая защитная конструкция оказалась полностью бессильна. У всех новенькие КПК 'Сталк-3' в комплекте с прошитым под полувоенный вариант 'Глазом', наверняка и какая-то тактическая сеть активно использовалась. Уж больно чёткими и слаженными выглядели их совместные действия, но первые же потери мгновенно разрушили управление боевой группой. Возможно, я вовремя командира завалил. Вооружены штурмовики были тоже совершенно единообразно:
  'Получено особое боевое оружие, изменённое и доработанное с помощью артефактов талантливым оружейником Леоном Рукастым группировки 'Рассвет'. Автоматно-гранатометный комплекс 'Гроза-М2' под боеприпас 7,62Х39 и подствольные гранаты ВОГ-25. Класс 'Сделано в Зоне для Зоны'. Установлен дополнительный компенсатор отдачи и устройство снижения подкидывания ствола. Допускается применение патронов типа 'ЗС' (Зона Специальные). Возможна замена имеющегося у вас личного оружия близкого назначения СР-3 'Вихрь' на данный образец с осуществлением привязки'.
  Изначально автоматно-гранатометный комплекс 'Гроза' представляет собой ствольную коробку от автомата Калашникова без приклада и перенесёнными вперёд органами управления огнём вкупе с установленным подствольным гранатомётом. В моём мире особого распространения такое оружие не получило, оставшись на уровне единичных образцов или малых партий для испытаний, в силу наличия у них множества недостатков. По моему мнению, сама по себе компоновка 'булл-пап' глубоко ущербна для штурмового оружия, разве только в крупнокалиберных винтовках ещё хороша. Но тут проведена существенная работа над выявленными недостатками. От изначальной модульности конструкции отказались, полностью интегрировав подствольный гранатомёт, без возможности его изъятия. Ствольная коробка явно облегчена и закрыта пластиковыми накладками, полностью переделан переводчик режимов огня, использована достаточно удачная схема от 'Винтореза', включая в него и управление подствольником. Убрана верхняя ручка переноски, она же составная часть прицельного комплекса открытого типа. Вместо этого исключительно надёжного убожества смонтирован универсальный прицел-коллиматор. Ведены дополнительные элементы конструкции для улучшения балансировки оружия. Внутри явно используются артефакты, ради проверки сделал несколько одиночных выстрелов и выпустил короткую очередь. Даже с мощными патронами 'ЗС' отдача почти не чувствуется. Подкидывание ствола есть, но едва заметное. При использовании патронов 'ЗС' на задымление пороховыми газами лица стрелка можно смело наплевать. В комплекте быстросъёмный глушитель или скорее - эффективный пламегаситель. Всё сделано очень удобно, почти идеальная машинка для определённых задач. Могут возникнуть лишь сложности с установкой дополнительных прицелов, однако это именно штурмовое оружие для боя на дистанции до двухсот пятидесяти метров, где оптика с кратностью малополезна. Мне досталось семь идентичных штурмовых комплексов и изрядное количество патронов 'ЗС' 7,62Х39 с тяжелыми бронебойными пулями, сердечники которых выполнены из карбида вольфрама, а также запас гранат к подствольнику. Удравший сапёр штурмовой группы бросил свой тяжелый рюкзак с взрывчаткой и набором различных детонаторов. Сомнения на счёт клана этих товарищей отсутствовали - у всех имелся нарукавный шеврон с оскаленной клыкастой кошачьей пастью.
  Собрав причитающиеся трофеи, закинул обобранные мёртвые тела в химические аномалии. Стоит прибираться за собой. Гильзы от 'ЗС' патронов тоже все собрал, они многоразовые, позже научусь их переснаряжать. В сталкерской сети пишут - это достаточно просто. Мои запасы в административном комплексе остались нетронутыми, штурмовики сначала хотели расправиться со мной. Тяжело загрузившись, посеменил к дому. Требовалось отдохнуть, хорошенько отъестся, окончательно подавив приступы зверства, переварить добытую информацию и вообще переосмыслить планы своего дальнейшего существования.
  
  Шестая глава.
  Разгребание последствий.
  
  Уже на следующий день домоседства был случайно найден убойный аргумент против приступов зверства - вкусная еда. Правильно приготовленный шашлык из отобранного у собак по дороге к дому молодого кабанчика начисто отбил неосознанную тягу к сырому мясу. Ну и ещё поспособствовала принятая перед едой маленькая рюмочка хорошего коньяка из запасов начальника подземной лаборатории. Консервированные персики и ананасы дополнительно закрепили полученный результат. Зверю вся эта пищевая роскошь совершенно недоступна, а потому исконное человеческое начало во мне постепенно вытесняло ментальную заразу. Ради опыта сначала нагрузил тело тяжелой работой, а затем нанёс себе несколько лёгких ран, после чего ошалело смотрел за их естественным заживлением. Зверский аппетит проснулся, но выбор между куском свежего мяса и готовым шашлыком всё же пришелся в пользу шашлыка. И затем персиков с ананасами. Радовало постоянное удержание сознательного контроля - значит и впредь его удастся сохранять в сложных ситуациях. Параллельно с отъеданием продолжил физические тренировки. Контроль тела постепенно улучшался, но требовалось постепенно повышать нагрузки, дабы окончательно убрать болевые последствия ускорения. Что-то там должно произойти с мышцами, нарасти какие-то особые типы волокон - я тут мало чего помнил из общего курса биологии. Чтобы немного помочь своему организму решился провести эксперимент с целенаправленным введением мутагена. Вопреки ожиданиям, тот прекрасно слушался волевых команд, сам же проявлял лишь минимальную активность. Вот с ним тренировки пошли гораздо эффективнее - выносливость росла просто на глазах, а постэффекты практически исчезли. Требовалось лишь вовремя останавливаться для поглощения очередного запаса пищи. На время сна я выводил мутаген из организма, так мне было гораздо спокойнее. Заодно выяснил очень серьёзный недостаток у защитной конструкции на основе комплекта артефактов - 'ночная звезда', 'золотая рыбка', 'пружина' и 'пустышка'. Если бы я его имел во время схватки со штурмовиками 'Саблезубых котов', они бы меня раскатали. Комплект сильно мешал мне действовать в режиме ускорения, поглощая энергию резких движений и крайне негативно влияя на общую координацию. При обычной скорости движений его влияние почти незаметно, за исключением быстрого роста утомляемости. Да и слышать с ним на поясе я стал куда хуже - а это реально критично. Пришлось убирать с пояса 'пружину' и 'пустышку', тогда заметные негативные эффекты исчезали. 'Золотую рыбку' я по возможности тоже снимал, используя её, только когда требовалось тащить большой вес в инвентаре или прыгать на большую высоту. Как позже выяснил у знающих товарищей - такой защитный комплект тоже не обеспечивает достаточной надёжности, для того чтобы чувствовать себя в полной безопасности. Тройка-пятёрка пойманных за небольшой промежуток времени пуль, запросто перегружают сначала 'пружину', а затем и 'пустышку', они не успевают сбрасывать выработавшееся тепло в окружающее пространство и перестают поглощать ударные волны. К тому же их носитель может получить сильный ожог, если у него нет на поясе артефакта 'термостат'.
  Случайно освоил мысленное управление приспособлениями на ногах для хождения по неустойчивым поверхностям, регулируя размер и форму 'контактного пятна'. Это опять же повысило мою подвижность и полностью убрало эффект неестественной походки, которая могла меня запросто выдать.
  
  В перерывах между тренировками занялся добытым дневником профессора Зиберовича, с большим трудом продираясь через его мелкий почерк с кучей сокращений. Тот, видимо, ещё студентом научился быстро записывать лекции, так и сохранил эту привычку на всю свою жизнь. Опуская детали, выяснилось - Зона и все её порождения действительно имеют под собой внеземную основу, но создали её всё же люди. Профессор Зиберович занимался исследованиями обнаруженных в Антарктиде останков потерпевшего крушение космического корабля пришельцев. В его дневнике имелась зарисовка одного из них, смахивающая на хорошо откормленного толстого кровососа. По внешнему виду похожий на очень крупного человека гуманоид с двумя руками и двумя ногами имел вытянутый вверх череп и щупальца кальмара или осьминога вместо рта. В приписке рядом выделялось много раз подчёркнутое слово - 'изначальный'. Из дальнейших записей выходило - этот 'изначальный' являлся искусственно созданной химерой - то есть составным существом из двух различных биологических существ. Гуманоидное тело по всей очевидности принадлежало возможному предку человека, а голова со щупальцами некому обитателю морских глубин, который и являлся главным в этой связке. То есть условно-человеческие тела использовалось морскими обитателями для собственной адаптации к воздушной среде, голова человеческого тела при этом удалялась за ненадобностью. Тело, естественно, сильно изменялось и дорабатывалось под нужды нового владельца. По записям профессора, морские моллюски могли изменять гуманоидные тела по собственной прихоти, перестраивая их с помощью особого мутагена. Он представлял собой некое квази-живое энергетическое существо-симбионт, явно созданное искусственно космической цивилизацией. Профессор восторгался интеллектуальной мощью пришельцев, создавших такое великое совершенство. Но прилетев сюда, 'вернувшись', по записям профессора, домой из дальнего странствия по галактике, экипаж звездолёта отчего-то погиб ещё до падения корабля на планету. Мутаген же, имея энергетическую основу, спокойно дождался тех, в кого смог вселиться, попутно переделывая их по образу и подобию своих прежних носителей. Но исходный материал был совсем иным, да и вторая необходимая часть - разумный моллюск отсутствовал. Мутаген думать не умел, просто выполняя последнюю вложенную в него программу. И нынешние кровососы Зоны - именно такие вот 'естественные' образцы без привнесённых земными учёными изменений. Остальной же бестиарий получился благодаря попыткам учёных обрести с помощью подчинённого и разделённого на отдельные фракции мутагена сверхчеловеческие возможности, телесное бессмертие и проекта создания суперсолдат. Да-да, последний проект с кодовым названием 'Снорк' и оказался ближе всего к успешному завершению. То-то снорки внешне почти неотличимы от обычных людей, обладая совершенно фантастической силой и реакцией. А вот со сверхчеловеческими возможностями всё оказалось слишком сложно. Опыты на животных породили пси-собак и многих других опасных монстров, а эксперименты с людьми привели к появлению 'бюреров' - частично разумных тварей с огромными способностями к телекинезу и 'контролёров' - подчиняющих других своей воле мощных телепатов. Появились и другие новые существа, бывшие когда-то живыми людьми, к примеру 'зомби' - есть результат проекта достижения вечной молодости и почти настоящего бессмертия. Получилось, к слову - крайне хреново. Параллельно с биологическими опытами, в Зоне Отчуждения ЧАС проводились и исследования обломков звездолёта пришельцев. Всех подробностей профессор Зиберович не знал, но в своих последних записях дневника выражал большие опасения относительно попытки своих коллег-учёных подключить извлечённый из обломков звездолёта огромный кристалл к источнику внешней энергии. Видимо, учёные нашли способ как-то запитать его, в результате чего и образовалась нынешняя Зона с её выбросами и аномалиями. И это выдающееся событие определённо поспособствовало выходу мутагена из-под контроля учёных, в результате чего здесь расплодились многочисленные монстры и мутанты.
  Радовало лишь то, что мне достались особые препараты, полученные из тел 'изначальных', благодаря которым можно целенаправленно программировать мутаген. Как это делать правильно учёные до конца не разобрались, однако я получил флешку с детальными описаниями всех проведённых ими экспериментов. К слову, добравшиеся раньше меня до лаборатории монолитовцы так ничего ценного и не нашли, профессор вовремя удалил все данные из общего электронного хранилища и спрятал ключевые препараты в своём сейфе, когда произошел первый серьёзный инцидент и часть лабораторных животных вырвалось из клеток. Устранив угрозу, персонал базы старательно подчищал за собой, ожидая строгую комиссию и следственную бригаду. Но выбравшийся на свободу мутаген добрался до них раньше. Большая часть учёных попытались спастись, добровольно помещая себя в какие-то экспериментальные капсулы поддержания жизни и вводя себе экспериментальный мутаген. Профессор же покончил жизнь самоубийством, едва обнаружив у себя первые признаки заражения. Он точно знал, в кого вскоре превратится и захотел уйти из жизни человеком, оставив на столе посмертную записку из двух строк. В общем, поход в лабораторию полностью оправдал себя, теперь бы ещё суметь превратить добытую информацию во что-то более полезное.
  
  Пока я занимался изучением оставленного профессором Зиберовичем наследства, подошло время очередной ярмарки в селе Лядское. Было подумывал пропустить её, всё же до восстановления прежних кондиций управления телом ещё далеко, однако в этот раз там планировалась особенная 'выставка мастеров', куда соберутся все гении Зоны, а также многочисленные почитатели их талантов. Да и вообще первая весенняя ярмарка, открывающая новый сталкерский сезон - такое событие грешно пропускать. Идею продемонстрировать свои таланты я намеренно задавил, сложатся условия - что-то покажу, а пока побуду очередным зрителем и, возможно, покупателем. Мастера деньги не особо-то жалуют в качестве платы за свои изделия, а вот 'металл' и 'карбон' принимают весьма охотно, как и другие применяемые в поделках артефакты. Но для начала надо бы проведать Сидоровича, а то он уже присылал пару раз послания, где просил заглянуть к нему в бункер как можно скорее.
  - Как добрался? - Он крепко пожал мою руку, приглашая проходить дальше.
  - Добежал на одном дыхании, тут и идти-то всего ничего, - и это действительно было так.
  Река частично вскрылась ото льда, вот-вот начнётся весенний разлив, потому я пробежался обычной тропой через болота и железнодорожную насыпь. Вскоре придётся идти кругом через тайные тропы, или же искать лодку.
  - Значит, ничего особого не заметил? - Изумлённо спросил Сидорович.
  Я лишь помотал головой, вспоминая свои ощущения по дороге сюда. Да, отмечал присутствие зверья, добавившихся одиночных аномалий, но всё это вписывалось в понятие 'норма' для Зоны.
  - И ты не слышишь этих противных голосов в голове? - Следующим вопросом торгаш поставил меня в тупик.
  Снова изобразил отрицание мотанием своей бестолковки.
  - Странно, очень странно... - задумался Сидорович. - Знаешь, я многое повидал в Зоне, с контролёром столкнуться разок пришлось, молодым и глупым, иначе бы я сейчас с тобой не разговаривал. Так вот, скажу тебе прямо - это что-то новое. Может сама Зона мне шепчет, но ведь слышу голоса не один я. Вояки на блокпосте вторую неделю все синие ходят, водка частично глушит эту напасть. Спецназ же, благополучно пересидев зиму на АТП, позорно сбежал за внешний периметр, бросив там всю технику, так как она отказалась заводиться. Хорошо хоть своё оружие забрали. Понимаю, глупо просить, но попробуй, разберись, а?
  - Попытаюсь... - пожав плечами, пообещал ему. - Подскажи, хоть в какую сторону смотреть?
  - Есть тут одна мыслишка... - снова призадумался Сидорович, чеша грязным ногтем давно небритый подбородок. - Пробегись с детектором по аномалиям, может артефакт, какой-то особо противный народился. Знаю, в центре Зоны есть психические аномалии, но то в центре, а здесь-то самый край.
  - Хорошо, время терпит, сейчас пробегусь, ты только подгони мне кейсов с контейнерами, а то мой запас уже давно иссяк, - хоть что-то с него стоит взять за такое странное задание.
  - И куда ты только их продевал? - Вскинулся торгаш. - Или кому ещё стал арты таскать? - Он с большим подозрением взглянул на меня.
  - В основном на обмен, просто хочу сделать запасец на чёрный день, - признался ему в своих прегрешениях, дополнительно пояснив: - С 'электриками' сейчас возникнет ещё больший дефицит, чем прежде. Поле в 'Тёмной долине' выродилось во что-то новое похожее на огромную спутниковую тарелку, а вторая известная плодоносная делянка теперь под долговцами. Сам понимаешь, как они отнесутся к попыткам посторонних пошалить на их территории. С одиночных же аномалий многого не насобираешь, да и старшие арты в них крайне редко зарождаются - одна рядовая мелочь.
  - М-да, ты прав, - бывалый торгаш пожевал губы, переваривая новую информацию. - Кое-что я и сам придерживаю, ну, ты понимаешь. Однако торговля должна постоянно двигаться, иначе это место быстро потеряет какое-либо значение. Ты помогаешь мне, я помогаю тебе...
  Сложно проигнорировать такие явные намёки. Пришлось выложить ему предусмотрительно захваченный кейс с пятнадцатью 'вспышками', тремя артефактами 'лунный свет' и двумя 'аккумуляторами'. Планировал передать это майору Сидорчуку, но для дела полезнее, а деньги мне сейчас и вправду не очень-то нужны. Разве только на девушек их тратить. Впрочем, при большой необходимости могу продать часть боевых трофеев, особенное оружие с возможностью личной привязки высоко ценится богатыми игроками. Специально посмотрел оружейную ветку в сталкерской сети, цены за любые непривязанные пушки класса 'Легенда Зоны' начинались с двадцати тысяч.
  
  Забрав пустую тару, отправился на поиски. Собиратели давненько сюда не захаживали, в половине одиночных гравитационок народились простейшие артефакты - 'медузы' и 'каменные цветки'. Я их игнорировал, ценя своё время, пусть новички ими занимаются под руководством опытных наставников. Вот у поля с аномалиями пришлось надолго задержаться, ибо в его центре появилась загадочная 'звёздочка' и ещё пара 'жирных' отметок. Относительно безопасно залезть в центр теперь вообще вряд ли получится - мощные гравитационные аномалии чуть ли не соприкасаются друг с другом, а уповать на одну лишь защиту весьма глупо. Сколько таких смельчаков уже забрала Зона? Оставалось лишь применять навык успокоения, настраиваясь на ближайшие аномалии с помощью своих чувств. Хоть здесь только гравитационки, однако, они все разные. Настроившись на одну, требуется перестраиваться на другую, причём, ещё находясь в зоне действия первой. Адова работа - одна случайная ошибка и ты - фарш. Вот так без спешки, маленькими шажками я продвигался прямо сквозь смертоносные аномалии, а они начисто игнорировали моё присутствие. Хотел бы взглянуть на себя со стороны.
  'Поздравляем, сталкер, ты получаешь великое достижение 'безрассудство - часть жизни'. Советуем внимательно осмотреться на этом месте, и подарок Зоны найдёт тебя'.
  'Давненько тебя достижениями не баловали', - ехидно заметил внутренний голос.
  Островок в центре остался прежним и на прежнем месте. Вот она, стабильность-то, какая. И тут созревает особенный урожай. 'Проявим'...
  - А такой, артефакт у меня уже есть, - тихо произнёс себе под нос.
  'Звёздочка' оказалась блестящей четырёхгранной пирамидкой с закруглённой вершиной. Убрал его в контейнер, пообещав себе всё же разобраться и узнать его свойства, а не положить на дальнюю полку в подвале, как первый. Вторым 'проявился' прозрачный кристалл с формой скошенной призмы, так называемый 'кристалл гравитации'. Смертельно опасный даже при непродолжительном контакте с аурой человека, в контейнер его. Наглядно убедился в проявленной специализации полей аномалий, те периодически рождают артефакты одного типа, которых хрен найдёшь в других полях с аналогичным или близким набором аномалий. Видится какая-то система во всём этом. Второй 'жирный' артефакт оказался 'золотой рыбкой', хотя я больше ожидал увидеть 'ночную звезду'. Дальнейшая 'рыбалка' на островке обогатила меня на три 'грави', пару тройных 'вывертов' и четыре особенно крупных 'каменных цветка', которые еле-еле влезали в шарообразные контейнеры и отображались детектором чуть 'жирнее' тех же 'грави'. Столь крупных 'каменных цветков' я даже в энциклопедии не видел, там упоминались варианты только в полтора раза больше обычных, а тут все три с хвостиком, если не четыре. Весьма перспективное поле гравитационок на самом краю Зоны. Кучу простой мелочёвки я только просмотрел, вдруг среди неё попадётся что-то особенно ценное. Увы, всё оказалось вполне обыденным рядовым хламом, оставил его новичкам. Потратив пару часов, выбрался наружу. Начинал сказываться набранный опыт, успокаивать аномалии становилось легче и проще. Но отнестись к ним без должного уважения или вовсе с предубеждением - значит совершить вторую ошибку сапёра и последнюю в своей жизни. Первая - это выбор профессии, и сталкерская стезя мало чем здесь отличается.
  
  Теперь я двигался к тоннелю с 'электрами', и чем ближе к нему подходил - тем явственнее чувствовал - именно он и является источником странных голосов в головах местных обитателей. Даже меня начало шатать и потряхивать при приближении к нему. Неожиданно отключился детектор, да и КПК тоже вырубился. Вернулся на двести метров назад - электроника снова заработала. Чудеса. Интуиция молчала, а логика ума голосовала за тактическое отступление. Без детектора в аномалиях шариться бесполезно. Но я дал Сидоровичу обещание разобраться, значит, всё равно полезу. Уже на подходе к тоннелю отметил - вскоре на его месте и вокруг него разрастётся новое электрическое поле. Уже сейчас аномальная активность вылилась далеко за его пределы и пробираться внутрь стало очень опасно. Здесь 'разряд' на 'разряде' и 'электра' на 'электре', а сверху всё это накрывается ещё и особенно мощной 'статикой'. Вот такой получается слоёный пирог. Но с хождением по электрическим аномалиям у меня уже много опыта, легко настраиваюсь на них и спокойно иду вглубь тоннеля, куда меня что-то манит и отпугивает одновременно. Бетонные стены, пол и потолок буквально цвели коронными разрядами, Здесь начисто отсутствовали границы отдельных аномалий, я находился внутри одной огромной супер аномалии. И она меня полностью игнорировала, хотя я всей поверхностью кожи ощущал её мощь. При приближении к центру тоннеля какой-то посторонний шум пробился и в мою голову. Кто-то тихо шептал непонятные слова, эмоции резко скакали то вверх, то вниз. Спасала раздвоенность сознания, я перебегал то в один, то в другой поток, благодаря чему сохранял адекватность своего мышления. Медленно шажок за шажком, я подобрался к ощущаемому источнику ментального шума. Вижу висящее на уровне моей груди странное энергетическое уплотнение, подойти к нему вплотную мешают часто накатывающие вспышки ужаса. Моя сила воли оказалась сильнее наведённых галлюцинаций, достаю пустой контейнер для артефактов, раскрываю его половинки и, протянув вперёд руки, захлопываю их, заключив внутрь невидимое ядро этого уплотнения. Ментальное давление резко исчезает, а электрические разряды вокруг ярко вспыхивают. Ожидал мощнейшего разряда аномалии, к счастью, обошлось. Проверил детектор - тот благополучно включился, показав пару 'жирных' засветок рядом со мной и великое множество мелочи вокруг. Почти из-под своих ног поднял 'изолятор' и 'аккумулятор', мелочёвка же оказалась народившимся 'сверхпроводником', выстроившимся в виде длинных цепочек, идущих из центра супер аномалии куда-то за её внешние границы. Когда я собрал всё ценное добро, аномалии заметно успокоились. Одиночные разряды пробегали то тут, то там, а вот постоянное свечение в тоннеле угасло. Да и вообще дышать стало как-то свободнее, как будто исчезла скрытая угроза. Кто знает, во что бы вскоре переродилось это новое поле, вероятнее всего в мощнейшую психическую аномалию на самом краю Зоны. Мало приятного - честно признаюсь.
  Проверка химических аномалий на заброшенной ферме принесло мне пять 'ломтей мяса' и одну 'душу'. Тут ещё народились 'слизни-вонючки', но я их брать побрезговал, так как для них нужны особые контейнеры, название артефактов говорит само за себя. Да и пользы от них сталкеру маловато. За пределами Зоны преимущественно используются в ожоговых центрах, выделяемая этими артефактами липкая слизь заменяет пострадавшим от огня обгоревшую кожу до момента естественной регенерации новой. Говорят, так спасли множество жизней. Ещё слизь годится в качестве смазки для механизмов, однако мастера в Зоне предпочитают использовать для этого 'плёнку'. Та хоть не воняет и не испаряется со временем.
  
  - Я верил в твои таланты! - Сидорович крепко облапил меня, когда я пришел доложить об успехе поисков. - Знаешь, как приятна эта тишина, я уже думал - свихнусь, а тут, раз и всё пропало! Артефакт был, да? - Спросил он с радостным выражением своего лица.
  - Угу, - я кивнул, после чего вкратце рассказал о своих крайних похождениях.
  - Ты это... при первой возможности снеси эту гадость учёным, вдруг они что-то про неё выяснят, - посоветовал мне торгаш, когда я выложил перед ним контейнер с неизвестным артефактом из тоннеля.
  Я-то думал, он в него вцепится и кому-то после задорого продаст, а тут такой альтруизм. Ведь даже не притронулся. Пришлось выдать ему найденные тройные 'выверты', все 'ломти мяса' и пару чистых 'грави'. 'Аккумулятор' и всё остальное я решил придержать для своих нужд и обмена на ярмарке. Вдруг что-то реально полезное попадётся среди предложения других опытных сталкеров.
  - Вероятно, 'электрики' теперь станут появляться здесь в товарном количестве, - поделился с Сидоровичем своими предположениями. - Новичкам лезть к тоннелю вряд ли стоит, лучше пригласи сюда опытного собирателя, пусть на тебя поработает.
  - Не учи учёного! - Фыркнул тот и громко рассмеялся.
  В общем, посидели мы с ним, чаю попили, новостей было мало, разве только слухи об очередной политической бузе в Киеве. Сидорович говорил об исчезновении его старых поставщиков товара за периметром, а пришедшие на их место новые дельцы совсем про совесть забыли или вовсе не имели её с самого рождения. Но кое-кто умный вовремя сделал большие запасы, причём, в бункере только малая часть, остальное лежало на каком-то складе неподалёку. Всё равно сейчас мало покупателей, сталкеров нет, вояки и те сбежали. Тропа тайная к 'Свалке' тоже исчезла. Сплошная печаль да скорое разорение. Впрочем, махровый пессимизм хитрого торгаша был явно наигран, по слухам, он переживал тут и более трудные времена. Ближе к ночи я выдвинулся в путь. До ярмарки ещё оставалось два дня, но стоит прийти пораньше, благо есть куда завалиться и где оттянуться. Кое-кто уже отправил мне своё приглашение с предложением.
  
  Седьмая глава.
  Вольному воля, а спасённым - рай!
  
  Иду себе спокойно прямо по дороге, периодически обходя большие лужи талой воды, и вижу характерную щель в пространственной аномалии, она же начало тайной тропы. И куда она выведет нужно проверять практическим образом. Теоретически может завести хоть к самой АЭС, хотя и сомнительно. А ведь раньше тут её не было. До брошенного КПП старого периметра ещё идти и идти, здесь пространственная аномалия близко подходит к дороге, отсекая её от леса справа. В том лесу всё равно сплошной бурелом, да зверьё всякое. Появится летом лишнее время, проведу разведку, вдруг там прячется скрытое от всех огромное поле с аномалиями и артефактами? В Зоне всякое возможно. Любопытство в который раз победило осторожность, и я шагнул в разлом, предварительно сделав отметку на карте в КПК. Раз поворот, два поворот, крутой, однако, ещё шесть поворотов, и я вижу выход. Прямо под ногами течёт переполненный весенними водами ручей, а за ним прямо по ходу движения сплошной лес. Запустил спутниковую навигацию, теперь придётся долго ждать, в Зоне сигналы из космоса плохо ловятся. Так, судя по полученным координатам это заросший перелесок на краю 'Свалки'. Здесь совсем близко основная тропа к селу Лядское, идти примерно километр по сплошному бурелому. Да ещё и свербит в правом ухе что-то, направление к источнику чётко определяется. Аномалия, наверное. Прислушавшись к своим чувствам, уловил чьё-то беспокойство где-то совсем рядом. Метров сто, может чуть больше. Определённо человек, зверьё и мутанты чувствуются иначе. Ещё ночь, с какой стати тут народ по лесам сидит? Отметив ещё одну точку на своей карте Зоны, решил тихо подобраться к замеченным людям, ибо источников беспокойства стало уже два. Пришлось заложить изрядный крюк, сначала пройдя по руслу ручья, дабы не переломать себе ноги и заходить к сталкерской стоянке со стороны 'шумящей' аномалии. Шум, этот, впрочем, имел ментальную природу и был весьма сильным, раз даже я его хорошо слышал.
  - Чего суетишься, половину ребят на ноги поднял? - Донёсся до меня злой голос, когда я подкрался вплотную к брезентовым палаткам на маленькой полянке посреди леса.
  Дюжина палаток, в каждой по два-три человека, судя по натоптанным следам и заминированным свежими кучками кустам. Эти горе туристы даже сортир для себя выкопать поленились, загадив все окрестности.
  - Ты разве не чувствуешь это... - сбивчиво ответил ему другой явно молодой голос. - Ну, это... не знаю, как объяснить... там.
  - Покажи точное направление, - его быстро одёрнули властным тоном.
  - Оно вроде бы двигалось... - в голосе растерянность и опаска.
  - Идиот! И нахрена ты меня поднял?! Уродина дурная! - Я расслышал звук сильной оплеухи и сдавленный стон. - Тебе вчера ведь Игоряня подробно рассказал про появившуюся психическую аномалию? Благодаря её воздействию отсюда всё зверьё разбежалось. Место абсолютно безопасное. И если ты ловишь глюки с сильного перепою, то незачем посреди ночи будить весь лагерь.
  Злость, стыд, сомнения, злорадство - ко мне долетали эмоции сразу нескольких людей, видевших, слышавших и участвующих в перебранке.
  - Чтобы я тебя больше не видел до прихода Князя, - громко рявкнул властный голос. - И не мешай другим отсыпаться, завтра всех ждёт трудный день. Нам никак нельзя упустить караван с ништяками мастеров, а военные сталкеры его охраны - это вам не бесхребетные неписи-одиночки, сразу выворачивающие карманы, стоит только наставить на них заряженный ствол.
  Всё понятно, здесь притаились игроки-разбойники, задумавшие испортить многим уважаемым существам (а как ещё их называть) праздник. Сталкерская сеть отсюда недоступна, можно, конечно, добежать до самого села и предупредить кого нужно, однако я и сам могу разобраться с возникшей проблемой. Да и засвечивать появление новой тайной тропы на 'Старый кордон' перед всеми не хочется. Лучше я передам координаты входа и выхода Сидоровичу вместе с описанием прохождения, а он уже передаст дальше тем, кому реально доверяет. А потому сначала наблюдаю, кто-то там про какого-то Князя говорил, наверняка важная шишка, вот и подождём его прибытия.
  Лагерь быстро затих, ко мне перестали долетать чужие эмоции, все спят. Рядом с поляной растёт большое дерево, легко забираюсь на него, распластавшись на толстом суку, вытянувшемся в сторону поляны. Теперь мне прекрасно всё видно сверху, а при необходимости я просто отсюда спрыгну, благо есть опыт. И раз все здесь спят, мне тоже стоит отдохнуть.
  
  Разбудили меня чьи-то приближающиеся эмоции, среди которых преобладало сильное раздражение. Мало приятного ходить по сильно заросшему весеннему лесу, где ещё полно снега. Минут через десять на поляну вышла троица старых знакомых. Тип в белом полушубке и его двое телохранителей. Именно они как-то пытались прессовать меня в трактире, мешая утолять голод. Клан 'Саблезубые коты' - теперь всё стало понятно. Ну, прямо как по заказу. Только подумывал о мести за предыдущее нападение, прикидывал, где и как искать тех игроков, даже надумал обратиться к их конкурентам, с предложением разжиться у них информацией за сумму малую. А тут оно как-то само получилось оказаться в нужное время в нужном месте. Оружия у пришедших не видно, хотя наверняка прячут что-то привязанное в инвентаре. Так ведь и у меня всегда с собой маленький арсенал. Громко чихнув, телохранитель мужика в полушубке разбудил спящих в палатках игроков, те без лишних слов и окриков стали один за другим вылезать наружу.
  - Значит так, братва... - когда все вылезли и собрались в общий круг, Князь, а белый полушубок носил именно он, начал говорить. - Я обещал вам очень выгодное дельце - вы его вскоре получите. Но выгоды без риска и привычной для вас работы не бывает, ведь так? - Народ в кругу благоразумно промолчал, и лишь некоторые утвердительно покивали головами. - Тогда мне не требуется рассказывать, что вам дальше делать, вы и без меня всё хорошо понимаете, как и осознаёте меру ответственности за то, что кто-то посторонний случайно или не очень случайно узнает о том, чем мы здесь занимаемся. Сейчас я установлю тут клановый амулет для закрепления точки привязки, сами понимаете - как поднимется шум, в Лядском вам лучше не воскресать - трясти будут всех подряд, штрафом или тюрьмой на пару недель вы вряд ли отделаетесь. В лучшем случае - удаление персонажа, а в худшем - в эту игру вы больше вообще не войдёте. Как с заработком в других играх - не мне вам рассказывать. Все всё поняли? - Дружные кивки стали ответом.
  С субординацией в этом клане разбойников дело так себе, зато дисциплина явно присутствует. Князь воткнул в центре поляны металлический стержень, народ по одному стал подходить и касаться его рукой. Так, видимо, устанавливалась личная точка воскрешения.
  - Все отметились? - Князь окинул народ сердитым взглядом, и, не дожидаясь ответа, вытащил металлический стержень, секундой позже пропавший прямо из его руки. - Место здесь вполне надёжное, позже обустроите его под тайный клановый схрон. Я возвращаюсь в село, и жду от вас сегодня исключительно хороших известий, - закончив говорить, Князь развернулся, направившись со своими телохранителями обратно в лес, очень удачно оказавшись прямо подомной.
  Меня уже давно подмывало напасть на эту дурную толпу, аж всё чесалось. Своё оружие они оставили в палатках, лёгкое опасение вызывали только телохранители Князя. И раз они так удачно держатся рядом, то...
  Своим телом Князь смягчил моё приземление, а в следующее мгновение его телохранители дружно лишились голов. Зря вы шли плечо к плечу, один взмах и сразу два тела орошают алой кровью мокрую землю. Остальные игроки-разбойники дружно опешили. Моё неожиданное появление буквально из ниоткуда, вызвало у них сильный шок. Секунда, вторая, и я уже нахожусь среди них, сея исключительно смерть. Опомнившись, кто-то резко метнулся к палаткам за оружием. Поздно. Покрошив стоявших с открытыми ртами дураков, я занялся отдельными шустриками. Сопротивления так никто не успел оказать, лишь один игрок неуклюже попытался подставить свой ножик под мой клинок, лишившись сначала кисти руки, а затем и головы. Бойня продлилась едва ли десять секунд, я выпал из ускорения, осознав, что рядом больше нет никого живого. Дополнительно подтверждало окончание схватки выскочившее перед глазами текстовое сообщение:
  'Поздравляем, сталкер, ты получаешь великое скрытое достижение 'Хищник'. В одной скоротечной схватке ты убил более 30 личных врагов без использования огнестрельного оружия и при этом сам избежал ранений. В качестве награды ты получаешь особое чутьё к врагам и выбранной по своему желанию двуногой жертве. Тебе нужно просто мысленно представить её образ, и ты ощутишь ведущее к ней направление. Чем больше расстояние к жертве, тем слабее и расплывчатее чувство направления, предел восприятия около десяти километров. Также ты будешь определять присутствие своих врагов, когда они находятся в радиусе примерно одного километра от тебя'.
  Вдох-выдох, успокоиться, расслабиться, срочно заесть шоколадкой проявившуюся тягу к свежим трупам. Боль в мышцах слабая, но тягучая. Минут через пять полностью отпустило, я снова стал собой, а не очередным ужасом Зоны. Награда за скрытое достижение весьма хороша, а, главное - своевременна. Судя по всему, все игроки объявившего меня врагом клана будут восприниматься подаренным Зоной чутьём именно как враги. Так их получится отличать от всех остальных. Сейчас же чутьё молчит, в ментальном плане тоже полная тишина, значит, рядом никого нет. И раз поле боя снова осталось за мной, то пора собирать трофеи.
  
  Основная масса убитых игроков оказалась чуточку богаче чернобыльских псов. Ни оружия, ни амуниции толковой. Интерес вызывали лишь ружейные патроны, у одного трупа нашлось две дюжины серых 'ЗС'-ок в нагрудном патронташе. 'И эти придурки хотели напасть на военных сталкеров?!' - возникло у меня сильное изумление. 'При нападении из засады да большим числом были все шансы', - заметил внутренний голос, ехидно добавив - 'ты лучше на себя в зеркало посмотри'. Ага, где бы только найти это зеркало посреди леса. В палатках я обнаружил рюкзаки и ящики с припасами, запасной одеждой, а также оружие. Консервы, энергетик, водка, тряпки по сезону, запасная обувь - ничего особенного, но весьма прилично по общему весу и количеству. Явно собирались тут пару недель просидеть, судя по оставленным запасам. Вооружалась эта толпа исключительно двустволками разных вариантов, только в одной палатке мне достался помповик 'Мосберг' с усиленным для стрельбы 'ЗС'-ками толстым стволом и дополнительным компенсатором отдачи в прикладе. Вот Князь со своими телохранителями реально порадовал. У каждого в поясе имелись цепочки 'маминых бус', по шесть звеньев у охраны и целая дюжина пар бусин у главаря шайки. Остальной набор включал в себя тройной 'выверт', 'пустышку', 'грави', и ещё 'ломоть мяса'. Вместо последнего у Князя был 'мятый лист' - крайне редкий лечебно-стимулирующий артефакт, выглядевший как маленький комок смятой цветной бумаги. По свои свойствам числится на уровне 'почки', официально найдено три штуки за всю историю сталкерства в Зоне. Оружием Князь брезговал, ходил лишь с красивым перочинным ножичком в кармане, вот у его телохранителей нашлось кое-что интересное:
  'Получено редчайшее оружие - пистолет Glock-18C австрийского производства под боеприпас 9Х19 с режимом автоматического огня очередями. Специальная разработка для правоохранительных органов, выпускаемая малой серией, в свободной продаже отсутствует. В комплекте три магазина на 17 патронов. Класс 'Выбор профессионала'. Возможна замена имеющегося у вас личного оружия близкого назначения ГШ-18 на данный образец с осуществлением привязки или же привязка второго однотипного оружия за отдельную плату в три тысячи рублей Зоны. Чтобы осуществить платную привязку возьмите в одну руку оружие, а в другую указанную сумму и скажите ключевое слово 'привязать''.
  Пистолетом я редко пользуюсь, но иногда он реально выручал. Режим автоматического огня превращает рассматриваемое оружие в настоящий пистолет-пулемёт. Но я сильно сомневаюсь в своих талантах эффективно стрелять сразу с двух рук, тем более очередями, а в драке на близкой дистанции теперь предпочту пистолету острый клинок. Потому пока останусь условным патриотом и пользователем оружия исключительно отечественного производства. А эти 'игрушки' оставлю для коллекции. При появлении лишнего времени можно будет развлечься их серьёзной доработкой, или променяю на что-то более полезное.
  Также Князь и его телохранителями оставили мне КПК без маркировки, больше всего напоминающие самые обычные смартфоны из моего мира. В моих руках электронные устройства благополучно заблокировались, для получения доступа к информации в них придётся хорошенько постараться. Ну и ещё достойного отдельного упоминания стал клановый жезл формирования личных точек привязки игроков вне определённых самой игрой условно-безопасных мест. На нём имелась одна кнопка, при нажатии которой перед моими глазами открывалось окно меню управления. Я быстро разобрался с его функционалом, сбросил введённые в жезл настройки под клан 'Саблезубые коты', заодно отменив все сделанные через него прежде привязки. Теперь у игроков-разбойничков определённо добавится чуточку новых проблем.
  
  Пока я перебирал трофеи, прошла пара часов, и мёртвые тела стали истаивать прямо на моих глазах, оставляя на месте своего исчезновения всю одежду и прочие предметы из карманов и инвентаря. Сохранились лишь следы пролитой крови на земле. Решив прибраться в лесу, собрал всё тряпьё, палатки и оружие, сильно перегрузив свой инвентарь. Даже с посильной помощью 'золотой рыбки' я заметным напряжением мышц переставлял ноги, иногда пригибаясь под собственным весом с явной непривычки. Разбойники протоптали от своей стоянки едва заметную тропу в сторону села Лядское, по которой я и вышел к её околице, встретив старых знакомых военных сталкеров, занимавшихся обустройством пропускного пункта.
  - Только о тебе вспоминали... - лейтенант Сорокин крепко облапил меня после рукопожатия.
  - Надеюсь исключительно добрым словом? - Ехидно поинтересовался у него.
  - Как тебе сказать... - усмехнулся тот, быстро переглянувшись со своими подчинёнными. - Мы тут забились на некую сумму, притащишь ли ты на своём хвосте какие неприятности или в этот раз обойдётся.
  - Неприятности? - Я поднял бровь, показывая своё искреннее непонимание пополам с удивлением, ибо не ожидал услышать чего-либо подобного.
  - Да вот, с тем твоим пленником целая история вышла... - заметно скривился лейтенант, видимо действительно чего-то хорошего было мало. - Короче, за него кто-то активно хлопотал, и на нас решили спустить всех собак. Но мы уже учёные и все бумаги правильно оформили, потому с этой стороны нас хрен проймёшь. Однако сразу три проверки, плюс начальство там чего-то плохо поняло. Короче, отмазали того гада, мол, это не он был, мы ошиблись, поверив подлому недоброжелателю, очерняющему честных сталкеров. Про тебя заставили целый доклад написать. Где виделись, когда общались, чем обменивались. Такие вот дела...
  - Честные сталкеры!? - Меня мгновенно затопила злоба, стоило лишь осознать услышанные слова. - Вот послушай, чем эти 'честные сталкеры' хотели заниматься... - выставив в КПК максимальную громкость звука, запустил для военных сталкеров воспроизведение подслушанных мной разговоров в лесном лагере.
  - Надо немедленно предупредить наших ребят! - Лейтенант хотел метнуться в кабину грузовика к радиостанции.
  - Отставить! - Громким голосом я остудил его порыв. - Те говоруны в ближайшее время вряд ли кому навредят, ибо появятся на точках привязки с голой задницей. Да, да, я уже перебил всех... - на меня со всех сторон посмотрели с явным недоверием. - Могу скинуть записи и написать бумаги, сами их здесь ловите, как только снова появятся.
  - Прокрути запись ещё разок... - попросил лейтенант, я легко выполнил его просьбу. - Так-так... узнаю эти голоса. Неприкасаемые, мля! Твою дивизию раз так и эдак! - Грязно выругался он, сплюнув на землю. Извини, Бёрш, мы вряд ли чего сможем им сделать, они на слишком хорошем счету у нашего начальства, - он виновато улыбнулся мне, а я легко чувствовал прущую из него злость. - У них здесь всё крепко схвачено и все важные шишки давно прикормлены. Теперь понятно как они отмазали от тюрьмы того гада.
  - Расслабься, мужик, я и сам с ними разберусь при очередной встрече, - своим голосом попытался успокоить вышедшего из равновесия вояку, у того аж руки тряслись. - Ты лучше посоветуй здесь относительно честного барыгу, нужно срочно скинуть грошовые трофеи с той гоп-компании.
  - Есть тут один, честным назвать его язык вряд ли повернётся, но он нам кое-что должен, идём, провожу... - мы прошли почти готовый щитовой блокпост, а затем всё село чуть ли не до дальней околицы.
  Как позже выяснилось - крепкая бревенчатая избушка выступала лишь своеобразным прилавком над большим подземным складом. Лейтенант Сорокин познакомил меня с хозяином этого заведения Спекулянтом Петровичем. Да, да, именно так его все и называли. Крепкий мужичок лет сорока с открывшейся лысиной и местами поседевший бородкой. Взгляд тяжелый и изучающий нового посетителя в моём лице. Лейтенант представил меня, сказав торгашу простую фразу - 'это наш товарищ', после чего развернулся и вышел на улицу.
  - Выкладывай! - Грубовато сказал Петрович басом, когда мы остались наедине. - Пару дней до ярмарки сложно потерпеть... - попенял он, качая головой.
  Я вкратце поведал о том, что хочу ему сейчас сбросить, а главное о количестве добра и его бывших владельцах. Чтобы после обошлось без лишних претензий.
  - Наконец-то эти проклятые упыри на достойный отпор нарвались, - широко улыбнулся торговец. - Сколько говорили им - зарываться грешно и от этого карма портится, да что толку? В общем, заберу у тебя всё лишнее за честные полцены, если устраивает - выкладывай.
  Мы спустились с ним в подвальное помещение склада, где я стал вытаскивать трофейное барахло. Торгашу сгодилось всё, даже сильно пострадавшая от моего клинка одежда. На тряпки должно быть. Хотел придержать себе часть консервов, а затем внимательно присмотрелся к этикеткам на банках и решил сдать всё. У Сидоровича лучше закажу более качественную пищу, ту же белорусскую тушенку, а не это украинское сало без мяса, да и тащить в дом от его бункера гораздо ближе. В целом, весь хлам - одежда, еда, оружие, потянул на четыре с половиной тысячи рублей Зоны. И когда уже пришло время отсчитывать наличные, Спекулянт спросил:
  - Может тебе самому чего-то нужно? - Расставаться с деньгами ему было откровенно жалко. - Сделаю хорошую скидку, не пожалеешь, - продолжил он свои уговоры.
  - Вряд ли ты сможешь мне что-то предложить, ярмарка опять же через два дня, потерплю... - я вернул ему за его грубые слова.
  - Есть кое-какие вещи, которых ты на ярмарке не купишь, - тот лишь только ухмыльнулся, идём, покажу, - он позвал меня следовать за собой наверх.
  Где подозвал к включенному ноутбуку с запущенной им программой. Та открывала общую карту Зоны, но на ней я увидел огромное множество отдельных цветных пометок. При изменении масштаба количество пометок тоже изменялось, в зависимости от их значимости для рассматриваемой мной территории. Открыл карту 'Старого кордона', а затем сместился на 'Прибрежные болота'. Как оказалось, о скромном владельце острова между рекой и болотом тут уже многое известно. Отшельник, хорошо разбирается в электронике, мало контактен, выявленный круг общения. Про Сидоровича информации было гораздо больше, причём тут по всем отметкам велась история - кто, где, как долго.
  - Вижу, ты сильно удивлён... - Петрович открыто улыбался, отметив мою реакцию. - Торговля барахлом - это так, ерунда, вот это, - он ткнул пальцем в экран, - гораздо дороже и выгоднее. - Я знаю, с кем ты сейчас пересёкся, потому хочу тебе предложить вступить в наш неофициальный клуб торговцев информацией Зоны. За те копейки, что мы тут насчитали, я подключу тебя к нашей базе, которую ты сейчас смотришь. Ты сможешь узнать гораздо больше обо всех событиях Зоны и о видных людях на её территории. Твой уровень доступа пока будет поверхностным, но если со своей стороны ты станешь дополнять нашу базу полезной и актуальной информацией, тебе откроется куда большее. Учти, мы все новые поступления тщательно проверяем, потому кидать дезинформацию настоятельно не рекомендую.
  Естественно, с моей стороны стало бы откровенной глупостью отказываться от такого редкого подарка и взаимовыгодного сотрудничества. Благо база велась как по местным жителям, так и по игрокам, если они умудрились достаточно наследить. И информации по различным кланам в ней хватало. Петрович установил мне на КПК особую программу шифрования, через которую и пойдёт обмен данными. По его словам, она индивидуальна для каждой установки, потому ещё выступает моим личным маркером в системе. Затем мы договорились на счёт прочих условий. Я имел право даже торговать полученной из базы информацией, однако при этом должен был придерживаться общей ценовой политики и сообщать подробности обо всех фактах продаж в сообщество. На мой вопрос о численности тех, кто имеет доступ к этой же базе, Петрович ответил весьма уклончиво, лишь заметив, что если кланы 'детей Зоны' и суют в неё изредка нос, то исключительно на самом поверхностном уровне, где лежат всякие слухи и хватает намеренной дезинформации. Защиту системы делали настоящие профи своего дела - можно смело сказать - 'военная разработка'.
  Я тоже подстраховался на всякий случай, и установленная в КПК программа попала в особую 'песочницу' - то есть специальную виртуальную среду, из которой принципиально невозможно получить доступа к пользовательским данным и датчикам, чтобы, к примеру, удалённо отследить моё текущее местоположение или проложить маршруты передвижений. Имелась самая твёрдая уверенность - такой функционал в ней обязательно присутствует. А для углубления своего доступа придётся поделиться частью добытой информации, благо она у меня есть. Завершив разговоры, вышел на улицу. Время было позднее, пора подкрепиться и проведать хороших людей женского полу.
  
  - Я уже перестала удивляться при очередном взгляде на тебя, - заметила мадам Варя, окинув мою фигуру долгим изучающим взглядом и демонстративно понюхав воздух. - Опять куда-то вляпался?! - Скорее не вопрос, а утверждение.
  - Да вот... - я развёл руки в стороны, демонстрируя настоящее смущение.
  - Садись, проверим тебя... - она достала своё оборудование, положив его на стойку.
  Опять проверка заметно затянулась. Причём Варя сильно повысила мощность каких-то там излучателей, мне стало очень неприятно, я даже пожаловался ей.
  - Сейчас выключу... - растёкшийся по всему телу сильный зуд мгновенно пропал. - Могу лишь обрадовать тебя в том, что твоему здоровью теперь можно только позавидовать, а вот остался ли при этом ты человеком - вопрос, на который я, пожалуй, не возьмусь отвечать. Поднимайся в свой номер, я позже приду, и тогда поговорим, - тон её голоса был исключительно серьёзным, проведённая проверка сильно озадачила её.
  Ожидая её прихода, вымылся и развалился на большой кровати. Стоило отметить - за сегодняшний день я сильно утомился. Не столько физически, сколько морально. Надоела эта борьба, хочется пожить чуток мирной жизнью, как простой обыватель. Но при этом сразу возникало чёткое понимание - это всего лишь несбыточная мечта. У этого мира на меня какие-то особые планы, и противиться его воле совершенно бессмысленно - слишком большая разница в весовых категориях.
  - Ты всё-таки добрался до тайной лаборатории... - тихо вошла мадам Варя, сев на край кровати.
  В этот раз она пришла в нормальной одежде, а не легкомысленном платьице, слетающим с тела от одного лёгкого движения плеч.
  Вместо ответа я лишь утвердительно кивнул.
  - Знаешь, произошедшие с твоим телом изменения совершенно невероятны, - продолжила говорить заметно напрягшаяся женщина. - Опять я не смогла определить в тебе наличие активного мутагена, однако его действие уже невозможно скрыть от моей аппаратуры и от органов чувств тоже.
  - Что-то не так? - Я тоже напрягся, воспринимая её опаску и настороженность.
  - Ты даже не представляешь, как реагирует женское естество на запахи подвергшихся воздействию мутагена мужчин, - женщина заметно зарделась, несмотря на все старания сдержать в узде свои чувства. - Большая часть вряд ли заметит неестественности, но я-то хорошо помню... - она вдруг резко осеклась, прикусив нижнюю губу. - И ещё я хорошо знаю - мутаген невозможно подчинить обычными способами.
  - Но 'изначальные' им же как-то управляли? - Брякнул явно не подумавши.
  - Ты произнёс 'изначальные'?! - Мадам Варя вздрогнула всем телом. - Так называл занесших мутаген на Землю пришельцев из космоса только мой отец - профессор Зиберович... - и такой острый пронзающий взгляд, способный прожечь во мне пару лишних дырок. - Неужели ты смог найти его личные записи?
  Я утвердительно кивнул.
  - А следы самого профессора? - Во взгляде женщины появилась настоящая мольба, судьба отца сильно заботила её. - Когда он пропал, перестав отвечать на звонки, я вначале не придала этому особого значения. Он часто выезжал в продолжительные командировки. Но затем я узнала о серьёзном происшествии в лаборатории, которой он руководил, и где я сама проходила практику после окончания института. Но его тело тогда не было обнаружено среди погибших, я это точно знаю. С тех пор я и обосновалась тут, пытаясь отыскать его следы, надеясь снова однажды увидеть своего отца.
  - Боюсь тебя разочаровать, но его больше нет среди живых, - я сел на кровати и положил свою руку на плечо вздрогнувшей женщины.
  Она мне сразу поверила, а её глаза заблестели от выступивших слёз.
  - Вот, держи, это его... - с помощью мысленной команды я вытащил из инвентаря наручные часы, снятые с мумифицированного тела профессора.
  Я уже научился работать с инвентарём через свой рюкзак без доставания того наружу. Варя взяла в руки часы и долго теребила их пальцами, сдерживая рвущиеся наружу рыдания. Стараясь как-то помочь справиться с горем, стал нежно гладить её по голове, перешел на шею, радуясь неожиданному возвращению мелкой моторики и уже подзабытой чувствительности пальцев.
  
  **************************************************
  -=Разврат и порнуха=-
  **************************************************
  
  
  
  Как-то само получилось полностью раздеть не сопротивлявшуюся женщину, уложив её на спину, и опомниться только когда она протяжно застонала в момент сильного оргазма. Следом оргазм накрыл и меня, я обильно кончил в самую глубину её пульсирующего лона. И пока Варя не успела опомниться, стал целовать её лицо, шею, раздвинувшиеся в стороны полные груди, живот, снова поднимаясь кверху. Проникнув в горячее лоно, взял медленный темп с максимальной амплитудой. Расслабленная женщина стала тихо постанывать в такт моим движениям. Закрытые глаза, приоткрытый рот с подрагивающими губами. Варя неожиданно обняла меня руками, крепко прижимая к себе и начала легонько подмахивать своим тазом. Определённо ей нравилось то, как я помогаю ей пережить стресс. Примерно каждые десять минут её накрывал очередной оргазм, в эти моменты она кричала и извивалась подомной, вынуждая и меня орошать её лоно своим семенем. В один момент я почувствовал подступающий экстаз, сменившийся длительным сладострастным переживанием, но выброса семени при этом не отметил. Как не отметил его и в последующие разы.
  - Пора бы нам перевернуться... - горячо впившись в мои губы, довольная женщина захотела сменить позицию.
  Я помнил - ей очень нравятся мои развлечения с её грудью, да и самой ей привычнее проявлять инициативу, угадывая наиболее приятные движения и дополнительно подрабатывая интимными мышцами. Насадившись до предела на мой стержень и дополнительно притеревшись, словно желая, чтобы я проник в неё ещё глубже, Варя стала легонько покачивать бёдрами и напрягать мышцы, отчего головка моего члена стала чувствительно елозить по задней стенке её влагалища. Я зажмурился от накатившего удовольствия, протянув руки к её грудям и хватая их за набухшие соски. Женщина увеличила темп сокращения мышц и вскоре нас опять одновременно накрыло.
  - Рядом с тобой я временно забываю обо всём остальном, плохом и хорошем, - сказала она, обдавая моё лицо своим жарким дыханием, после чего облизав языком мои губы, легко проникла им в рот.
  Я ласкал руками её спину, упругие ягодицы, изредка мягкими движениями проникая пальцами в анус и легонько растягивая его. Ей это тоже сильно нравилось, она жмурилась от удовольствия. Слезать с меня и выпускать кое-какую часть моего тела из своего влажного плена она категорически не желала, постоянно удерживая его пульсацией мышц в боевом состоянии. Хоть я прежде и считал себя весьма продвинутым в определённой области товарищем, но сейчас моей самооценке было нанесено серьёзное поражение. Ибо каждый раз, приходя сюда, я открывал что-то новое в себе и тех партнёршах, с которыми делил постель. Вот и сейчас лёгкое сладострастное ощущение практически заполнило всё моё тело и не желает уходить. Варя явно имеет хорошие эмпатические способности, прекрасно чувствуя моё тело, как я сейчас чувствовал её. И наше глубокое слияние могло продлиться очень долго. Но она всё же устала гораздо быстрее меня, быстро уснув, когда я сгрёб её в свои жадные объятья.
  
  
  ************************************************************
  -=Конец разврата и порнухи=-
  ************************************************************
  
  Утром нас тоже все оставили без своего навязчивого внимания, чем мы и воспользовались, с удовольствием потратив время до самого обеда, после чего утомлённой и полностью удовлетворённой Варе пришлось заняться делами и хлопотами.
  
  Мне же было нечего делать, засел в трактире с большой кружкой тёплого чая и тарелкой вкусных пирожков, кофе мне порядком надоел, и меланхолично перебирал имевшуюся в хозяйстве информацию, прикидывая, что можно слить на сторону, а что стоит придержать исключительно для себя. Сначала, правда, взглянул предоставленную мне базу, в первую очередь, интересуясь связями 'Саблезубых котов'. Сегодня явственно проявилось 'чувство близкого врага'. То ли воскресли вчерашние неудачники, то ли к ним прибыло свежее подкрепление. Ко мне, к счастью, пока никто из них не приближался, все 'коты' тихо тусовались где-то на дальней окраине села, если верить новообретённому чувству. В результате долгих обдумываний, решил передать в сообщество торговцев информацией более-менее подробный отчёт по посещённым локациям, как здесь называли игроки отдельные части Зоны. Пришлось доставать большой планшет и работать с базой через него, используя КПК в качестве ретранслятора. В установленной на нём программе имелась удобная возможность открывать окно просмотра и редактора в подключённом внешнем браузере. Детально описав 'Старый кордон', там и описывать-то всего ничего, скорее отразить актуальные на текущий момент изменения, пометил все 'Прибрежные болота' как зону своих владений, приписав их к острову. Удобных троп нет, людей тоже, за зиму набежало злое и голодное зверьё, полезных ресурсов мало, единственное поле аномалий рождает только артефакты нижнего уровня энергий. Какие именно - тут уже благоразумно умолчал, открыто светить богатое месторождение 'металла' чревато. Зато ни слова лжи, пусть проверяют, если смогут. Про себя тоже добавил информации, указав статус официального проводника и спектр основных личных интересов, дополнительно сообщив адрес публичного контакта в сталкерской сети. Пусть пишут желающие пообщаться. Дальше наставил новых меток с описаниями в имевшуюся в базе карту 'Тёмной долины'. Бандиты умело боролись с чужими разведчиками, и видимая мне карта той локации была подозрительно чиста. Даже хорошо известных блокпостов не отмечено. Решил исправить это упущение, хотя понимал - у сообщества нужная информация наверняка есть, просто мой нынешний уровень доступа к его базе не позволяет её видеть. Отметил наличие входа в тайную лабораторию на заброшенной фабрике, указав и то, что после недавнего визита туда боевой экспедиции 'Монолита' делать там абсолютно нечего. На карте 'Агропрома' выставил пометку с ареалом обитания матёрой химеры, возможно, это отпугнёт желающих поискать тайную тропу, которой я периодически пользуюсь. Заодно подумал - стоит реже пользоваться этим маршрутом. 'Свалку' тоже чуток испятнал, отмечая типичные зоны присутствия крупных собачьих стай. Едва закончив работу, обнаружил, что число пометок на моей карте резко увеличилось, видимо мою информацию уже успели оценить, заодно повысив уровень моего доступа к общей базе. Впрочем, чего-либо полезного именно сейчас я не заметил, разве только получил расклад примерных цен на рядовые товары и скупку типичных артефактов различными торговцами. Отмечалась их специализация, если таковая имелась. Вот, к примеру, теперь я знаю, у кого стоит покупать патроны типа 'ЗС', обещаются все основные калибры и самое выгодное снаряжение стреляных гильз. Да и идти близко, всего-то пяток домов от трактира, где я сейчас сижу. Хоть на дворе уже темно, но решил прогуляться, вдруг мастер или торговец ещё бодрствует.
  
  - ... Кто посоветовал? - Грубо спросил меня небритый плотный мужик неопределённого возраста в грязном синем рабочем халате, когда открыл мне дверь и выяснил какого х... хорошего я к нему припёрся на ночь глядя.
  - Есть одно очень интересное сообщество... - весьма уклончиво ответил ему.
  - А, понятно, это меняет дело, - тот сразу расслабился, а его лицо приобрело деловое выражение. - Сам понимаешь, далеко не всем здесь стоит знать о моих делах, да и тебе вряд ли стоит кому-то показывать своё оружие, - хмыкнул он. - Итак, какие калибры тебя интересуют, сталкер?
  - 9Х19, 9Х39 и ещё ружейные, - перечислил ему свои потребности. - Также есть много стреляных гильз.
  - Хм... - мужик чуток призадумался, побарабанив пальцами по столу. - С первым и третьим всё просто, а вот со вторым есть сложности. И для начала мне нужно знать, что твоё оружие под тот калибр легальное. Извини, но таковы правила, - жестко припечатал он.
  Пришлось показать ему свой документ официального проводника, в котором был вписан именной 'Винторез'.
  - Придётся подождать, пока я наделаю гильз, - демонстрация документа окончательно убедила его в том, что со мной можно вести дела. - Подходи через два дня после завершения ярмарки, раньше вряд ли успею.
  - Это так долго? - Мне стало любопытно.
  - Не так быстро, как кому-то хотелось... - мастер развёл руки в стороны, показывая, что тут от него мало чего зависит. - Хорошо если дюжину штук в день удастся вытянуть, обычно и того меньше. Процесс имеет свои особенности.
  Естественно, упускать возможность выяснить все подробности я не собирался, потому сначала предложил ему заняться снаряжением стреляных гильз. Цена за один выстрел любой 'ЗС'-кой откровенно кусалась. Переснаряженный пистолетный патрон обходился мне в сто рублей, а полностью новый в триста сорок. Но жизнь, она ведь куда дороже денег, да? Хочешь сэкономить - занимайся изготовлением боеприпасов сам. Никифор Семёнович, так звали мастера по боеприпасам, за свои секреты не особенно-то держался, при желании нужная информация вполне искалась и в других источниках. Он прекрасно понимал - охотники типа меня и другие опытные сталкеры скорее предпочтут заплатить ему за нудную кропотливую работу, чем начнут искать редкие материалы, а также тратить много времени на изготовление гильз. Основу гильзы составляла алюминиевая пудра, скрепляемая совсем малой дозой 'карбона'. Только в сосуде из такого материала, оказывается, 'твёрдый воздух' оставался полностью стабильным, а не медленно выдыхался, со временем исчезая без следа. Придание нужной формы изделию осуществлялось индуктором, главным секретом успеха выступала низкая скорость формования, иначе 'карбон' вытеснял все примеси. Капсюль изготавливался из выделенных активных частиц 'каменных цветков', одного дешевого артефакта хватало на целую сотню готовых патронов. Пули же преимущественно заказывались за периметром, где их производили промышленным способом. При большом желании их тоже делают с применением аномальных материалов, а также редчайших артефактов, в результате чего такая пуля легко проходит через любые защитные системы, поражая важную цель. На цену выстрела в таких случаях обращают внимание в самую последнюю очередь. В конечном итоге после всех разговоров и совместной набивки гильз, купил только сотню новых пистолетных патронов. Новые ружейные стоили слишком дорого из-за большой гильзы, я решил последовать совету мастера, купив у него специальные пулевые кассеты с поражающими элементами и трёхкилограммовую банку 'твёрдого воздуха' для самостоятельного снаряжения израсходованных боеприпасов. Для моего 'Вихря' требовалось дополнительно заказывать пули за внешним периметром, у мастера они быстро кончились, потому от них пока пришлось отказаться, да и имевшийся в хозяйстве запас пока вполне достаточен. Не так уж и часто я этим стволом пользуюсь. Да и вообще редко стреляю в последнее время. Мастер обещал к следующей ярмарке продать мне строго калиброванные тяжелые пули, чтобы я реже заходил к нему в гости. Вот такой он скромный товарищ.
  
  Пришедшая ко мне в номер Варя выглядела сильно уставшей и заметно подавленной, не иначе как снова переживала известия о гибели отца. Домогаться до неё в таком состоянии как-то неприлично, потому просто раздел её и уложил рядом с собой, решив поговорить и узнать, что так сильно гнетёт её душу.
  - ... Пропал последний смысл моего существования, - с большой грустью в голосе призналась она. - Только теперь я сама узнала - затаённая надежда отыскать следы отца - это единственная сила, крепко державшая меня тут, да и вообще в жизни. Да и само моё занятие... весьма постыдное, если честно признаться самой себе. Несомненно, у него найдётся множество красивых оправданий, мол - я помогаю людям, но по факту... Наверное, ты мне сейчас не поверишь, но только с твоим появлением в моей жизни я стала воспринимать себя именно как женщину, а не некий аморфный объект, созданный природой для достижения каких-то общественно-значимых целей. Вся моя прежняя жизнь - это сплошное хождение по замкнутому кругу.
  - Ты сейчас излишне пессимистична, - заметил я на такое 'смелое' заявление, начиная нежно поглаживать её по животу с перспективой чуть позже спуститься ниже. - Если бы ты занималась чем-то другим, мы бы вряд ли когда-либо встретились, и даже встретившись, вряд ли завязали контакт. А важная цель в жизни всегда найдётся, нужно просто внимательно осмотреться по сторонам.
  - Твои слова и вправду вселяют в меня робкую надежду, - вздохнула женщина, заметно расслабляясь.
  Воспользовавшись ситуацией, я опустил свою руку ниже, проводя ей по гладкому чистому лобку, а затем легонько прошелся и ко внутренней поверхности бёдер. Женщина широко раздвинула ноги, чтобы мне было удобно гладить её тело везде, где только захочется. Следующее чуть более настойчивое касание бёдер вызывало у неё лёгкую дрожь, проведя пальчиками по крупному бутону половых губ, смахнул с них первую тёплую капельку выступившего любовного сока.
  - Знаешь, неожиданно для себя самой, я очень хочу, чтобы ты приходил ко мне каждый вечер и страстно любил меня до полного изнеможения, - тихо прошептала она. - Хочу отдать тебе всю себя без малейшего остатка, быть твоей женой, рабыней, лишь бы чаще чувствовать нежные касания твоих рук и твою горячую мужскую силу внутри меня. Хватит терзать сладостной мукой, войди же скорее... - она настойчиво потянула меня за руку.
  'Ну, вот и поговорили...' - ехидно заметил мой внутренний голос. Дальнейшее действо было вполне понятным. А утром нам пришлось быстро разбегаться по делам, начинались суетные ярмарочные дни.
  
  Большую часть первого дня я опять просидел в трактире, ожидая, когда чуток схлынет поток народа. Слишком уж много его сюда набежало со всей Зоны - не протолкнуться. Игроки и местные жители. Игроков, впрочем, заметно больше. Я набрался опыта и теперь их легко отличал. По поведению, манере одеваться и долетающим от них эмоциям. Некоторые, кстати, хорошо вжились в свой игровой образ, и от них тянуло такой заметной основательностью, другие наоборот поверхностно относились к игре, переживая о чём-то постороннем. Для меня это выглядело как проявление раздвоения личности, лёгкая шизофрения. Мои ментальные способности постепенно прогрессировали, росла чувствительность и главное - избирательность. Я научился отсекать лишнее, чётко сосредотачивая своё восприятие на выбранном субъекте. Хочется верить, вскоре мне откроются не только чужие эмоции, но и мысли. Уже иногда проскакивают принятые вместе с эмоциями яркие образы.
  - Доброго времени суток... - пока я ковырялся в своём планшете, ко мне за столик подсел нежданный посетитель, решивший завязать общение.
  На вид лет тридцать, хорошая модельная короткая стрижка, аккуратная чёрная бородка, пахнет дорогим мужским парфюмом, одет в серый цифровой камуфляж без видимых знаков отличия кланов и группировок. Судя по эмоциям - однозначно игрок, хоть и хорошо вжившийся в свою роль. Но точно не сталкер, скорее - руководитель или торговец. Оружия у него я не заметил, как и характерных привычек обращения с ним.
  - Чем могу быть полезен? - Поинтересовался у него, откладывая планшет в сторону.
  - Меня зовут Виктором Сергеевичем, клан 'Посредники', - представился он. - Нас попросили уладить ваш конфликт с известным кланом 'Саблезубые коты', - а голос-то весьма твёрдый, хорошо чувствовалась привычка командовать или вести жесткие переговоры.
  - Как меня зовут, вы хорошо знаете... - само начало этого разговора почему-то вызвало у меня заметное раздражение, собеседник кивнул, подтверждая своё владение информацией. - И спешу вас уверить - никакого конфликта между мной и названным вами кланом нет... - на секунду по его лицу промелькнуло изумление. - Как не бывает конфликтов между хищником и его добычей, - продолжил говорить я, с каждым словом повышая жесткость своего голоса. - Сначала тот клан посчитал хищником исключительно себя, назначив меня своей законной добычей, и тогда конфликт, естественно, отсутствовал, а затем он узнал на практическом опыте, как сильно ошибался при первой оценке. Но опять же никаких конфликтов - исключительно 'естественные' взаимоотношения в дикой природе, - я выдохнул длинную фразу на одном дыхании и теперь смотрел на вытянутое лицо переговорщика.
  - Хм, весьма интересная трактовка, - тот быстро справился со своими эмоциями, с большим любопытством взглянув на меня. - Однако мы всё же люди, а не дикие звери, - кинул он мне хороший аргумент.
  - Если люди ведут себя как дикие звери, то и отношение к ним совершенно аналогичное! - Я легко парировал его выпад. - Вы наверняка осведомлены о том, как здесь действует тот клан и чем зарабатывает себе на жизнь. Также могли выяснить кое-какие подробности и о моей морали.
  - Да, вы правы, перед началом этого разговора мы постарались изучить любую доступную информацию, - спокойно ответил переговорщик. - Однако я хочу вас сейчас проинформировать, чтобы дальше мы смогли лучше понять друг друга... - он выдержал паузу, отмечая появления моего внимания к своим словам. - Сразу хочу предупредить, отнеситесь к моим последующим словам именно как информации и ни в коем мере не воспринимайте их как угрозу, - я кивнул, хотя как раз и чувствовал - сейчас мне начнут угрожать. - Итак, наверное, вы могли слышать, что за каждым долгоживущим кланом всегда стоят серьёзные люди из реального мира. Каждый год появляются новые кланы, но большинство существует считанные дни, реже - месяцы. Выживают только опирающиеся на реальные ресурсы организации, - ещё один кивок с моей стороны, подтверждающий понимание. - Тогда вы, возможно, можете разумно предположить, что за существующим чуть ли не с самого начала этой игры кланом кто-то стоит. Кто-то весьма значимый и способный жестко защищать сферу своих личных интересов, - переговорщик плёл красивые словестные кружева, я аж заслушался. - Могу вам прямо заявить - такие люди очень не любят что-то терять. Любую потерю они воспринимают исключительно как вызов, стараясь не только вернуть утраченное, но ещё получить достойную компенсацию. И пока ваш конфликт принёс хоть и заметные, но вполне восполняемые потери, есть шанс закрыть его с минимумом сопутствующего ущерба для вас лично. При продолжении конфликта и росте потерь, может быть принято решение о списании 'токсичного актива' и использовании ситуации для проведения показательной акции устрашения потенциальных конкурентов и других зарвавшихся одиночек, каким-то чудом обретших излишки дурного могущества. Поверьте, влияния тех людей вполне достаточно для решения вашего персонального вопроса в реальном мире, и помешать им вряд ли кто сможет. А кто сможет - вряд ли захочет. Слишком малозначительное рядовое событие.
  - И что вы предлагаете? - Спросил я ленивым голосом, демонстративно зевнув.
  Я уже догадался, куда пойдёт разговор, но стоило выслушать человека до конца, вдруг действительно чем-то удивит. Существующая напряженность с весьма многочисленным объединением игроков меня чуток тяготила, так как периодически отвлекала от более интересных дел. А с другой стороны - приносила ценный опыт и хорошие трофеи.
  - Предлагаю тут не я, а другая сторона, - сразу же поправился переговорщик. - Её вполне устроит полная передача с вашей стороны неправедно взятого имущества членов клана, компенсация им причинённого финансового ущерба со стопроцентной моральной компенсацией. Дополнительно следует предоставление всего вашего игрового имущества для нужд клана, включая недвижимость и полную информацию о том, как вам удалось приобрести нынешние игровые возможности, - озвучивая этот ультиматум, Виктор Сергеевич заметно морщился, но удерживал твёрдый тон голоса.
  - Как вы сами думаете, я на это соглашусь? - Спросил его с лёгкой усмешкой.
  - Далеко не с первого раза, - спокойно заметил тот. - Причём, это считаются ещё 'мягкие условия', так вы хотя бы сохраните свою свободу, поверьте - 'жесткие условия' будут действительно очень жесткими. Не думайте, что вы первый попадаете в зону личных интересов влиятельных господ. И до вас и после вас периодически будут встречаться глупцы или отчаянные смельчаки, испытывающие систему на прочность. Но финал каждый раз вполне закономерен. И вы легко догадаетесь, каким именно он будет.
  - Что же, раз вы заранее предполагали мой ответ, то передайте тем 'влиятельным господам', что в какой-то момент очередная соринка в негодном механизме приведёт к его полному разрушению. И я хорошенько постараюсь сделаться именно такой соринкой. Пусть начинают напрягаться, искать меня в реальном мире, раз они это могут, пожелаю им всяческих успехов. Они сами породили хищника, посчитавшего их пешек желанной для себя добычей. И пусть молятся Зоне, чтобы этот хищник нашел более интересное дело, чем бегать и убивать их людей ради удовольствия и торжества собственного чувства справедливости.
  - Я не вправе отказать вам в удовлетворении желания приобрести личный опыт, - вздохнул переговорщик, поднимаясь из-за стола. - Вам даётся время подумать до конца этой ярмарки. Дальше всё сами, всё сами... - он повернулся и направился к выходу из трактира.
  Свою работу он выполнил, причём хорошо знал, каким будет мой ответ на выставленный 'Саблезубыми котами' ультиматум. Наверняка предполагали такой результат и те, кто нанял его. Могли бы и сами заявиться. Трусы. Определённо здесь принятые некие правила, но мне проще устанавливать свои. В меру сил и понимания. И если кто-то так хочет настоящей войны - он её точно получит.
  
  Ближе к вечеру решил прогуляться по торговым рядам, отметив, что народ большей частью уже переместился из павильонов в село. Все столики трактира оказались заняты и официанты пару раз с заметным недовольством поглядывали в мою сторону. Удобное место в дальнем углу у окна занимаю, попутно лишая их законных чаевых с других клиентов. А я прекрасно ловлю их злость, потому от меня теперь они тоже хрен чего лишнего получат.
  В торговом павильоне действительно почти все разошлись, отдельные продавцы уже собирали свои прилавки, удачно расторговавшись в первый же день. Сворачивались и торговцы оптикой.
  - Я уже думал, ты не придёшь, - посетовал знакомый инженер, поздоровавшись со мной за руку. - Ну как, сделал прицел-то, когда отзыва ждать? - Сразу напомнил он о нашем маленьком дельце.
  - Извини, не до него в этот раз было, то одно - то другое, может к следующей ярмарке... - попытался отвертеться я от взятых обязательств.
  - На следующей ярмарке и дальше нас здесь больше не будет, - заметил инженер с заметной грустью в голосе. - Контора прекращает свою деятельность, - добавил он, заметив моё изумление. - Конкуренты из-за океана решили заранее перестраховаться и предложили нашим хозяевам продать бизнес. Те прикинули варианты, посчитали возможную выгоду и согласились. А новым хозяевам мы нужны как собаке пятая нога, у них свои разработчики и производственники есть. У них другие подходы к конструированию, другие принципы, другая комплектуха, всё другое. И такой мелочью, как весьма специфические потребности сталкеров в Зоне их вряд ли заинтересуешь. Потому мы сейчас с большим дисконтом распродали остатки своих запасов и полностью рассчитались по взятым ранее заказам. Хотел кое-что придержать специально для тебя, но тут подвалили очень важные люди, пришлось отдавать всё им.
  - Ладно, - я махнул рукой, - мне тут чуток перепало вашей лучшей продукции в трофеях, хватит на целое отделение боевиков. Ты-то сам куда подашься? - Поинтересовался у приятного в общении умного мужика.
  - Продамся с потрохами россиянам, те давно завлекали, причём не я один, а всё ядро нашего коллектива, - тот реально обрадовал меня такой новостью. - Там хоть тема другая, но достаточно близкая и тоже интересная. Авиация и всё такое. Но Зоны мне будет сильно не хватать, притягивает она чем-то. Думаю, стоит нагрянуть сюда в отпуск, попытать сталкерского счастья... - замечтался он, а глаза подозрительно заблестели.
  - Или смерти... - своим ответом я чуточку охладил его душевный порыв. - Ты вот дальше этого села ходил? - Спросил его ехидным тоном.
  - Мы не только сюда на ярмарки приезжали, в другие места тоже, - не растерялся он с ответом.
  - Ну, ты хоть одну аномалию вблизи видел? А живого монстра? - Продолжил давить его своими аргументами.
  Инженер сразу же сник, опустив голову, пропал и блеск азарта в глазах.
  - Ты прав, сталкер... - и такой тяжелый вздох искреннего разочарования. - Мой коллега, очень толковый молодой человек, кстати, всегда говорит, мол - 'глупые люди интересуются чужими историями успеха, забывая о том, что везёт лишь считанным единицам, а наиболее полезные истории неудачников никому не нужны, хотя именно они могли бы помочь избежать типичных ошибок'. Вот я вижу твой успех, и ведь таких как ты счастливчиков в Зоне хватает, забывая обо всех тех, кто здесь бесследно сгинул, если не в первый день, так в первый месяц точно. Они ведь тоже хотели проверить свою удачу, а нашли лишь бесславный конец.
  - Естественной отбор, такова жизнь, - что мне ещё оставалось сказать.
  Мы тепло попрощались, обменявшись контактами в сталкерской сети. Как оказалось, снаружи в неё можно писать и из интернета, правда, отправленные сообщения иногда бесследно теряются. Торговцы оптикой окончательно свернулись и направились к выходу, сегодня же они покинут территорию Зоны.
  
  Так называемая 'выставка мастеров' меня сильно разочаровала. Да, наплодил я себе кучу всяких ожиданий, дурак старый. Понятное дело, самое интересное - оружие, к примеру, хрен кто здесь покажет, зато всякие красивые поделки, имеющие чисто эстетическое назначение - пожалуйста. Светильники на основе дешевых артефактов, различные сувениры, расписанные под монстров Зоны матрёшки. Статусное холодное оружие тоже присутствовало. Кинжалы и шашки, выкованные из самого настоящего булата или чего-то сильно на него похожего с воронением и золочением, а также отделанными драгоценными камнями рукоятями. Красиво - честно признаюсь, но для обычного сталкера совершенно бесполезно. Впрочем, мне захотелось пообщаться с представлявшим эти изделия кузнецом, крепким мужиком, с квадратными плечами.
  - Может, есть что-то поинтереснее? - Подошел к нему с вопросом, благо другая праздношатающаяся публика уже разошлась, да и мастера собирались идти отдыхать.
  - Смотря чем ты интересуешься, сталкер... - кузнец внимательно рассматривал мою фигуру.
  Острый предмет весьма характерной формы он естественно, сразу заметил на моём правом бедре.
  - Чем-то типа такого, - я вытащил свой мачете из крепления, показав его кузнецу, тот взял его в свои руки, пробежавшись пальцами по плоскости клинка и проверив ногтём идеальную остроту режущей кромки.
  - Хорошо знаю, чья эта работа и из чего она создана, - кузнец протянул клинок обратно, разочарованно покачав головой. - Сделать аналог вполне возможно, но нужные материалы обойдутся тебе в весьма круглую сумму, да и сама работа вряд ли покажется доступной. Возни минимум на полгода.
  - Так долго? - Сильно изумился я.
  - Быстрее не удастся объединить сразу несколько аномальных материалов, из которых сделан тот клинок, - пояснил кузнец. - Используется медленная управляемая диффузия со слиянием свойств, чтобы получить нужные качества готового изделия. Обычно же делают проще - берут за основу обычный стальной клинок и 'обтягивают' его тончайшей плёнкой из 'металла'. Или же создают из того же 'металла' пустотелую форму, заполняя её изнутри какой-либо жидкостью, чтобы получить нужный вес и баланс. Так, к примеру, делают ртутные метательные ножи, пробивающие даже шкуры толстых монстров. Но у 'металла' свой предел динамической прочности, при превышении которого даже в одной малой локальной зоне мгновенно разрушается сразу вся форма. На клинке из стали появится лишь зарубка, а весь 'металл' мгновенно брызнет мелкими осколками. Рубящий клинок из него прослужит до первого хорошего удара. Да и необходимой гибкостью он тоже не обладает. Вот некоторые слесарные инструменты из него чудо как хороши, - широко улыбнулся знающий тему мастер.
  Я поблагодарил его за рассказ и пошел дальше, молча радуясь своей удаче. Как я понял - просто купить доставшиеся мне в трофеях редчайшие клинки вряд ли возможно.
  
  Меня кто-то окликнул сзади, когда я уже прошел мимо группы людей, что-то тихо обсуждавших в плотном кругу.
  - Электроник?! Бёрш Электроник? - Удивлённый голос привлёк моё внимание, я резко развернулся на месте.
  Шестеро незнакомых мужчин разного возраста внимательно рассматривали мою фигуру, я никого среди них сходу не признал.
  - Чем обязан? - Обратился к подавшемуся в мою сторону молодому парню, который наверняка и окликнул меня.
  Лет так двадцать пять, белобрысый, достаточно субтильная фигура в серо-желтом весенне-осеннем камуфляже с зелёными нашивками группировки 'Свобода'. Такие же нашивки отметил у ещё двоих мужиков из этой компании, и что меня совсем уж смутило - вместе с ними стоял боец в бронежилете с тёмно-красными полосками 'Долга'.
  - Простите за беспокойство... - быстро затараторил парень, - в Зоне не так уж много специалистов по сложной электронике, про которых вдобавок известно, что они ещё и хорошо понимают в программировании. Вот у нас тут возникла одна сложная задача, а как подобраться к ней пока не ясно, требуется свежий взгляд со стороны. Не могли бы вы нам помочь? - И такое яркое смущение, парень весь зарделся, словно знакомился с красивой девушкой.
  - Только после объяснения, что вместе делает 'Долг' и 'Свобода' или же это обман моего зрения, - я удостоил повышенным вниманием всех мужчин с нашивками противоборствующих группировок.
  - 'Свобода' и 'Долг' заключили перемирие, - на мой вопрос ответил долговец неожиданно громким голосом, видимо сам он плохо слышал. - На 'Свободу' сейчас стал очень сильно давить 'Монолит', пытаясь выбить её с 'Военных складов'. Со 'Свободой' мы уже давно соседствуем, новые беспокойные соседи на месте старых нас не устраивают. По имеющейся разведывательной информации, 'Монолит' вообще хочет выгнать всех чужаков за внешний периметр. У нас же неожиданно возникли большие разногласия с 'Джентльменами удачи' и 'Рассветом', с которыми 'Свобода' тоже в серьёзных контрах. Мы, конечно, останемся идеологическими противниками, но в трудный момент гораздо выгоднее объединить силы, чем пытаться ударить в спину, постоянно ожидая такого же подлого удара.
  Я стоял и хлопал глазами, осмысливая свалившуюся невероятную информацию. 'Долг' со 'Свободой' сражаются вместе. Нонсенс!
  - Ладно, я попытаюсь это как-то принять, рассказываете, в чём суть вашей проблемы... - мне сильно захотелось переключиться на более понятную техническую тему.
  Мне на планшет быстро сбросили техническую документацию по активному экзоскелету, чтобы я смог её изучить и выдать своё экспертное заключение. Темой изначально занимался 'Долг', желая получить настоящие 'шагающие танки', то есть хорошо защищённых бойцов с тяжелым оружием. Основную конструкторскую работу провели серьёзные организации за периметром, но первые прототипы изделий оказались глубоко ущербными. Всё портила плохая управляемость и малая подвижность, хотя сами исполнительные механизмы должны были обеспечить достаточный эксплуатационный уровень с хорошим запасом. Сейчас к теме подключилась 'Свобода', им тоже срочно потребовалась тяжелая пехота. Её специалисты смогли частично улучшить долговскую конструкцию, однако существенные недостатки всё ещё остаются. Основная причина кроется в сыром программном обеспечении, вот только разобраться с ним просто некому. Есть толковые ребята за внешним периметром, но здесь требуется сразу проверять и доводить все изменения на реальных прототипах в реальных условиях эксплуатации, иначе, получается - исправляем одно - отваливается другое. А толкового программиста в Зону попробуй ещё замани. Плюс остро стоит вопрос секретности, глупо отдавать всем непричастным и тем паче врагам столь ценную разработку. Те же монолитовцы имеют мощную разведку и хорошее материальное обеспечение.
  Сразу же выдать что-либо определённое я не был готов, о чём прямо и сказал народу. От меня, оказывается, ждали именно такого ответа, пригласив присоединиться к коллективу разработчиков, с большей частью которого я тут и общался. Работы ведутся на основной базе 'Свободы', так как именно там сейчас основной испытательный полигон. Да и вообще 'Свобода' в лице узнавшего меня молодого парня приглашала меня к себе в гости, обещая обеспечить работой по специальности. У них тоже накопилось много дохлого электронного оборудования, от которого отказались их мастера-ремонтники. Я пообещал подумать и посоветоваться со своим партнёром по деловому сотрудничеству Сидоровичем. Разошлись мы довольные состоявшимся разговором. Почему бы не зайти в гости, собственно?
  
  Восьмая глава.
  Экстренная эвакуация.
  
  В салоне мадам Вари мои, вот так уже начал их назвать своими, девочки ждали моего прихода, но выглядели... в общем, выглядели сильно задумчивыми, если не сказать - напуганными. Я далеко не сразу обратил на это внимание, отправившись в ванную и только выбравшись обратно с мокрым полотенцем на плече...
  - Проблемы? - Стоило мне осознать их сильное беспокойство, и мысли о всяком приятном досуге мгновенно улетучились.
  - Мелкая ерунда! - Отмахнулась блондинка Ольга, начиная демонстративно раздеваться, хотя я хорошо чувствовал её психологическую напряженность.
  Но эта, без всякого сомнения - сильная девушка старается почти всегда контролировать свои эмоции. Другой бы мужик на моём месте сейчас хрен бы догадался о приличном таком камушке, тяжким грузом лежащим у неё на душе.
  - Так, так, лучше мне говорить исключительно правду, иначе накажу! - Пригрозил ей без тени шутки в своём голосе, скидывая полотенце с плеча и демонстративно поиграв рельефными мышцами.
  В другое время и с другим тоном, наверное, это даже бы выглядело весьма соблазнительно.
  - У тебя встроенный детектор лжи? - Окинув взглядом мою обнаженную фигуру, усмехнулась брюнетка Наталья, тоже решив скинуть с себя грамотно подчёркивающие достоинства её и так великолепной фигуры цветные тряпки.
  - Да, это так, - и снова твёрдый тон, совсем не предполагающий двоякого понимания.
  - Правда? - Наталья быстро переглянулась с Ольгой, ища у той моральной поддержки, и шутливое выражение быстро сползло с её лица, так как блондинка уже всё поняла.
  - Зона изменяет людей, кого-то улучшает, но иное происходит чаще. Мне пока везёт... - вот теперь и я улыбнулся, грустно так улыбнулся.
  - Что ты с нами здесь творишь - просто совершенно неописуемо, - Наталья села на кровать, притянув меня к себе, я сел рядом, а не навалился на неё сверху, как та, видимо, хотела.
  - Не стоит пытаться сползти с темы, давайте рассказывайте, чем вы так сильно озадачены, - я посадил и Ольгу рядом, эмоционально чуток придавив девушек, чтобы быстрее прониклись важностью момента.
  - Может, это всего лишь мои домысли и страхи. Иногда на меня находит такая мнительность, а после мне бывает стыдно за свои плохие мысли и чувства... - блондинка опять пыталась увести разговор в сторону, я покачал головой, демонстрируя недовольство её пустыми словами. - Мне почему-то кажется, в этот раз нас отсюда живыми не выпустят, - наконец-то озвучила она свои страхи, передавшиеся напарнице или подруге. - За внешним периметром, в селе Гордеево, мимо которого невозможно пройти, сейчас слишком много подозрительного народа. Какие-то мужики в камуфляже, их там и раньше много было, сталкеры, вояки и просто примазавшиеся, однако среди них я отметила слишком много западенцев. После смены власти в Киеве они слишком активно стали прибирать к своим рукам доходные делянки, не особо спрашивая мнения прежних хозяев. Вот и тогда, на меня они смотрели как... ну, сложно подобрать верное слово, как на курицу для супа. И смотрела так даже грязная солдатня на блокпосте, раньше они просто брали со всех нас откупные и молча облизывались, а теперь, гады, хитро ухмыляются в явном предвкушении. А нас, вольных девочек, здесь сейчас почти сотня, плюс двадцать три постоянных работницы мадам Вари. Мнится мне, та солдатня и те западенцы просто ждут, когда мы пойдём обратно с деньгами или же отсюда уйдут вглубь Зоны военные сталкеры. И ещё я заметила в компании западенцев пару негров в американском сером камуфляже. Такие, как в новых рекламных роликах по телевизору. Но я-то хорошо знаю - они работают исключительно на своих господ и вряд ли станут защищать гражданских, когда их начнут грабить и убивать, скорее присоединятся к грабителям и насильникам, - девушка выпалила длинный рассказ практически на одном дыхании.
  - Ты тоже чего-то заметила? - Я повернул голову к Наталье.
  - Это Олька у нас славится наблюдательностью и острым умом, прости, я простая глупая баба, хорошо умеющая только раздвигать перед тобой ноги, - на ту с чего-то нашел приступ самоуничижения. - И только перед тобой, других мужиков теперь для меня больше не существует, - добавила та, зардевшись.
  - И для меня, - вдруг призналась блондинка. - Мы тут поговорили между собой... - она вдруг сильно смутилась, - возьми нас на полное содержание. Мы узнали, у тебя где-то тут есть свой дом, и две преданные рабыни тебе всегда пригодятся.
  - Преданные рабыни? - Сильно опешил, услышав такое, да и рот закрыл только секунд пять спустя.
  - В каждой шутке лишь частица шутки, - тяжело вздохнула Ольга, и шутливости в её голосе была лишь одна малая капелька. - Вот сам посуди... - продолжила говорить она. - Женами ты нас вряд ли примешь. Мы всё понимаем, потому без претензий. Наложницами? А чем это отличается от роли рабыни? И потом... очень не хотелось тебе такое говорить, но наш нынешний статус в своих семьях весьма близок к рабам. За двести тысяч в зелёных бумажках наши предки с большой радостью продадут нас кому угодно, хоть на опыты, хоть на органы. Мы отверженные, мы проклятые, с нами все знакомые разговаривают исключительно через губу, - с большой грустью в голосе призналась она.
  Я вытаращил глаза, пытаясь осознать услышанное. Выходило откровенно плохо.
  - А что мешает вам уехать из вашего города, страны, наконец? - Я быстро перебирал в уме варианты выхода из сложной ситуации.
  - Чтобы и дальше торговать телом в грязной подворотне? - Зло фыркнула Наталья. - Ну, может, ещё предложат в оставшееся время мыть туалеты в 'Макдональдсе'. Без связей, образования и опыта работы очень сложно устроиться в место с хорошей зарплатой. А жить-то на что? Жильё везде дорого.
  Я не нашел удачных к озвучиванию вариантов, хотя их хватало в моей голове. Просто девушки уже всё для себя решили, причём достаточно давно. Для них вполне приемлемо буквально целиком лечь под сильного мужика, который их полностью обеспечит. И подходящий мужик в моём персональном лице был, наконец-то, ими найден. Или назначен из числа других вариантов. А как это соотносится с моими планами? Одних проблем прибавится, других убавится. Баланс. Деньги для меня сейчас мало значат, и потеря даже полумиллиона зелёных вряд ли сильно расстроит. А способная хоть частично прикрыть тылы команда мне определённо пригодится. В целом, можно смело соглашаться и брать инициативу в свои руки.
  - Ладно, как рабыни вы меня полностью устраиваете... - ответил ждущим моего решения девушкам, сделав свой взгляд и голос максимально строгими, хотя сам едва сдерживался, чтобы не расхохотаться. - Только учтите, чтобы жить в Зоне требуется многое знать и многое уметь. Потому трахать вас буду днём и ночью во все дырки. Трахать злобно и немилосердно, - всё же сумел удержать строгий тон и жесткое выражение лица.
  Вместо ответа на меня стремительно накинулись сразу с двух сторон, легко повалив на кровать и 'жестоко' изнасиловав, как бы намекая - ещё кто кого трахать будет. Впрочем, на продолжительные развлечения у меня в этот раз буквально 'не вставало', так как интуиция прямо намекала об ожидающихся вскоре серьёзных проблемах. Требовалось вытащить из доступных источников больше информации и попытаться сложить мозаику.
  Лишив девушек всяческих надежд на скорое продолжение банкета, приступил к вдумчивым расспросам. Быстро выяснилось, что происходящие на виртуальной Украине события можно смело называть 'майданом', хотя именно этого слова девушки старательно избегали, говоря про свержение узурпатора и тирана, грабившего и подминавшего под себя любой приличный бизнес. Мой заход, что на его место придут более жадные и менее разборчивые товарищи был встречен искренним негодованием, типа - 'хуже и так быть не может', а всякие националистические лозунги пришедших к власти временщиков - 'обычная популистская пропаганда'. Несмотря на такое подозрительное благодушие, девушки всё же смогли оценить вспышку резкого роста насилия в обществе, списывая его на обычные криминальные разборки. Мол - 'и раньше подобное бывало, подерутся баре, поделят что-то между собой, да и успокоятся'. Я лишь слушал, кивал головой и задавал следующие вопросы. Виртуальная Украина заметно отличалась от несостоявшейся страны из моего мира, по крайней мере - здесь была Зона - практически неиссякаемый источник ценных 'ископаемых' и ресурс, за который шла перманентная борьба, чуть ли не на глобальном уровне. Чувствую - вскоре здесь произойдут большие изменения. Закончил с расспросами девушек только под самое утро, и, оставив их отсыпаться, решил поговорить с мадам Варей.
  
  - Тебе двух горячих красоток оказалось маловато? - Игриво улыбнулась мне она, когда я нашел её в маленькой комнатке личных апартаментов.
  Стол, стул, узкая кровать и шкаф для одежды - вот и всё убранство. Скромненько и бедненько, при её-то доходах. О чём её и спросил для начала разговора, мол - куда тратишь все заработки, раз живёшь хуже уборщицы в своём же заведении...
  - Да у меня личных потребностей раз-два, и обчёлся, - хмыкнула она. - Вот к тебе в номер я с большим удовольствием приду и там останусь, - она мне подмигнула и соблазнительно приспустила с плеч ночнушку.
  Та зацепилась и едва удержалась на её огромной груди, постепенно сползая всё ниже. Столь простое действие сильно возбудило меня, штаны спереди красиво оттопырились. А Варя, тем временем, приподняла и нижнюю часть ночнушки, разводя в стороны ноги, и открывая моему взгляду истинное великолепие. Но я всё же вспомнил, зачем именно шел сюда и, демонстративно тряхнув головой, выгоняя из неё соблазнительное наваждение, повторил свой вопрос.
  - Информация в Зоне дорого стоит, - разочарованно вздохнув и снова накинув ночнушку на плечи, ответила Варя, кивком головы показывая мне на единственный стул, чтобы я не стоял столбом посреди комнаты. - Разыскивая следы отца, я профинансировала несколько серьёзных экспедиций в глубину Зоны и прикормила множество опытных сталкеров. Контакты, нужные знакомства - тут всё очень дорого. Но именно ты, вот так, походя, смог принести мне совершенно нежеланные, но достоверные известия, - с заметной грустью в голосе, призналась она, опустив голову. - Ты зачем пришел, собственно? - Она снова подняла свой опустевший взгляд.
  - Интересуют все необычные события последних дней, которые тебе удалось отметить, и ещё возможные предложения тебе с чьей-либо стороны, - просветил её о цели своего столь раннего появления в её скромном обиталище.
  - Хм, тоже заметил? - Женщина закусила губу, о чём-то размышляя. - Сейчас я выдам тебе последовательность, а выводы делай сам. Итак, пункт первый, для меня весьма важный. Неделю назад бесследно пропал известный тебе авторитет Валет вместе со своими подручными. Сначала думала, он за периметр временно подался, но на блокпосте его точно не видели. Я осталась без 'крыши', мои знакомые военные сталкеры покинут село после завершения ярмарки. Здесь, конечно, относительно безопасно, но... Пункт второй. Сюда сейчас набежало подозрительно много постороннего народа. Ни сталкеры, ни торгаши, крысюки какие-то, в чих глазах хорошо видна жажда лёгкой наживы. Ходят тут, что-то вынюхивают и присматривают. Вначале думала - они на ярмарку за дешевым барахлом приехали, но всё время почему-то таскаются исключительно по селу, периодически сбиваясь в группки и что-то обсуждая. И напоследок, как раз мне поступило очередное предложение продать салон от нашего коменданта Зеленского. Он здесь как бы представляет официальную власть, чем и пользуется, давя всех потенциальных конкурентов в финансовом секторе. Ростовщик-кровопийца. Ему почти все здесь должны. Кто много, кто мало, но все. Рассчитаться с долгами для них совершенно непосильная задача. Кто попробует - тому случайно 'подарят' очередную проблему, легко решаемую через новый кредит под скромные сто процентов годовых. Лишь я тут сильно выделяюсь на общем фоне. Комендант и раньше подкатывал ко мне со смешными предложениями, теперь вот решил повысить цену сразу до двух миллионов зелёных. Но я вложила в дело куда больше, жалко всё отдавать этому наглому жиду за сущий бесценок... - Варя сильно нахмурилась, видимо тот жид вызывал у неё исключительно плохие эмоции.
  - Боюсь, вскоре захотят всё вообще бесплатно забрать... - в моей голове уже сложилась более-менее достаточная картина происходящего. - Раз ты достигла своей цели - лучше всего вовремя 'рубить хвосты', иначе резко возрастают риски.
  - Ты прав... - женщина снова тяжело вздохнула. - Я-то всё брошу и уеду, а вот что тогда с девочками будет? - Походу, её ещё и добровольно взваленная на плечи ответственность крепко держала.
  - Жестокая эксплуатация в рабских условиях, - открыто озвучил подсказку от своей интуиции. - Я бы на их месте вслед за тобой отсюда рванул, ибо есть кое-что весьма подозрительное... - после чего рассказал о ночном разговоре.
  - Я попробую сейчас с кое-кем пообщаться, - Варя вытащила из-под стола планшет и включила его. - Ты бы тоже сегодня пробежался по окрестностям, у тебя определённо есть талант притягивать к себе всякое... - она явно желала остаться наедине с планшетом.
  - На связи! - Кивнул ей, закрывая дверь с обратной стороны.
  
  Шататься по селу или идти к ярмарке было глупо, пришла шальная идея выбраться за периметр, подслушать разговоры вояк на блокпосте и вообще дойти до ближайшего села на той стороне, взглянуть на американских парней, если они до сих пор там тусуются. Заодно проверить свою маскировку и остроту ментального чутья, которое наверняка проинформирует меня, когда маскировка даст сбой. А на крайний случай у меня официальный документ есть, с ним должны свободно пропускать без лишних вопросов.
  Сразу за окраиной села на пути к блокпосту заметил что-то особенное, потратив полчаса на выяснение, чего же я заметил. Оказалось, здесь проходила невидимая граница действия 'дыхания Зоны'. Полная потеря регулярного контакта с ним вводила меня в лёгкое уныние. Привык уже к Зоне. И именно тогда удалось отчётливо почувствовать свой собственный источник аномальной энергии внутри себя. Я же поглотил какой-то неизвестный артефакт. Сейчас он едва-едва мерцал, но ласковое мысленное касание пробудило его от спячки, заставив медленно разгораться. На душе стало гораздо теплее.
  Идею пробраться через блокпост незаметно пришлось выбросить за полной бесполезностью оной. Практически все солдатики там мучились от последствий вчерашней большой попойки, категорически не желая обращать внимания на столь ранних посетителей вроде меня. Заходи куда хочешь, бери что хочешь, чем я и воспользовался, распространяя вокруг себя ментальное амбре такого же страдальца, ищущего новую дозу, дабы чуток притушить жаркий внутренний огонь. Заодно пытался транслировать условное чувство, возникающее при виде своего хорошего знакомца. И это сработало.
  - Собакин, капитан, зайди! - Окликнули меня из-за полузакрытой двери пьяным голосом. - У тебя, собаки, обязательно что-то припрятано, - голос был не только пьяный, но и с весьма характерным твёрдым командирским акцентом.
  Я заглянул за дверь, обнаружив тучного мужика с майорскими погонами на плечах, с большим трудом поднимающего свою голову от заваленного тарелками с объедками стола. Пустых водочных бутылок тоже хватало как на столе, так и на полу.
  - Принеси чего, спаси своего командира от мучительной смерти, я твоего подвига вовек не забуду... - пьяный майор продолжил меня упрашивать.
  - Сейчас... - такую хорошую возможность вызнать все подробности, было грешно упускать.
  Но сначала стоило найти подходящую военную форму, бутылка хорошего коньяка у меня всегда лежала в инвентаре на всякий случай. Ага, вот приоткрытая комната командирского состава, судя по одиночной кровати со смятой простынёй и сброшенной на пол подушкой и одеялу. Хозяин натужно сопит у стены за кроватью, крепко обнимая потёртый 'Калаш'. Бывалый товарищ, раз и в таком состоянии за оружие держится. На спинке стула висит относительно чистая форма с капитанскими погонами. Именно то, что сейчас нужно. Пара минут на переодевание и я уже протискиваюсь к майору, держа заветную бутылку в своей руке. Щелчок замка, чтобы нам не помешали разговаривать, взгляд майора прикован исключительно к бутылке.
  Ох, и трудно же было его подвести к интересующим меня темам, продираясь сквозь его желание повспоминать былые попойки. 'А помнишь, собака, как мы тогда надрались и крепко набили морды тем козлам из СБУ?'. 'А как тогда утопили автобус с журналистами, вот-то потеха была, они на его крыше посреди реки стояли и махали своими граблями', - и дальше в таком духе. Второй сложностью было старательно дозировать добавки спиртосодержащей жидкости, чтобы упившийся в хлам клиент окончательно не вырубился. Сам я подливал себе давно остывший сильно разбавленный чай, по цвету он мало отличался от коньяка. В дверь периодически кто-то стучался, но майор громко рявкал на возможных посетителей, дабы они не мешали нам хорошо отдыхать.
  И всё же я сумел получить от него реально полезную информацию, хоть сам майор знал весьма немногое. Столь масштабный загул произошел по причине прибытия их сменщиков. Майору обещают перевод в Киев на достаточно хлебную должность при складах военного имущества, рядовой состав же отправляют на переподготовку под руководством американских инструкторов. А на их место через два дня заступает уже подготовленная смена, сейчас расположившаяся в ближайшем селе вместе с теми же инструкторами. Сам майор был далеко не в восторге от нового назначения, ибо очень неплохо устроился здесь, получая хорошие деньги со сталкеров и торговцев. Да и внешний контроль полностью отсутствовал, достаточно лишь своевременно отстёгивать долю тем, кто сидит выше. Также ему вчера вечером спустили приказ задержать всех молодых женщин, выходящих из Зоны, под предлогом проверки на какую-то новую заразу, появившуюся в Зоне. Две торопившиеся на выход девушки уже попались и сейчас сидели в помещении гауптвахты. К ним, понятно, кое-то из солдатиков наверняка захаживал за ласками, на это майору было глубоко наплевать. Я быстро понял, что мне здесь делать абсолютно нечего. Позволив майору допиться до потери сознания, пошел выручать девушек. Пришлось легонько приласкать ногами парочку дорвавшихся до женских тел солдатиков. Те оказались свински пьяны, потому на большее, чем обильное пускание слюны были неспособны. А вот девушки сильно струхнули. Мало того, что у них забрали всё честно заработанное, так и ещё глумливо пообещали продать в рабство, если они будут сопротивляться. Солдатики явно знали больше своего командира. Вывел освобождённых пленниц за ворота блокпоста, направив к мадам Варе, ибо снаружи Зоны их обязательно перехватят другие, с наказом подробно рассказать там о своих недавних приключениях.
  
  Вернув капитанскую форму на место, стал осторожно пробираться заросшей лесопосадкой вдоль дороги к ближайшему селу, идти прямо по дороге посчитал слишком опасным. Рядом с блокпостом плотно забитая стоянка машин, прямо за ней скрытая фишка с вооруженными пулемётом наблюдателями, поблизости ещё одна. Хорошо замаскировались гады, только за счёт ментального чутья и заметил. Трезвые, кстати. Да ещё туда-сюда по дороге парочка бронированных джипов катается. Неспешно так, а внутри сидят вооруженные трезвые мужики. И чего они тут, собственно, делают, кого ждут?
  'Так, а это что тут у нас такое?' - мой взгляд случайно зацепил натянутую около самой земли тонкую тёмную проволоку. Хорошо хоть сейчас весна, снег почти весь сошел, но травы ещё нет. С одной стороны конец проволоки был зацеплен за металлический колышек, а на другой кто-то посадил озимые. То есть весьма опасную выпрыгивающую мину 'ОЗМ-72'. Посадил криво, я легко её опознал по торчащему из земли взрывателю. Мина в хозяйстве штука полезная, как я помню со своей армейской службы, у попавшейся мне на глаза 'игрушки' нет специального устройства неизвлекаемости. Определённо стоит украсть, но под неё запросто могли подложить специальный 'сюрприз'. До села тут совсем рядом, но я всё же решил рискнуть, заодно взглянув, кого принесёт на взрыв. Обезопасив и осторожно выкрутив ударник, зацепил мину стальным тросиком из своих запасов и, отойдя от неё на относительно безопасное расстояние и дополнительно укрывшись за деревьями, резко выдернул из земли. Взрыва не последовало - значит, обошлось без 'сюрпризов'. Утроив внимание, за пару часов отыскал и благополучно выдернул ещё семь 'ОЗМ'-ок, заодно сняв и пару 'МОН'-ок (противопехотная направленная мина 'МОН-50') в кустах около самой дороги. Кто-то заминировал ближайшие подходы к селу, причём совсем недавно - дня два или три назад. Мины в хозяйстве всегда пригодятся, потому продолжил поиски, благо инвентарь прекрасно действовал и за пределами Зоны. Успехам сопутствовали и оставленные сапёрами следы, они хоть землю от минных ямок в сторону относили, но сами прошлись по подлеску как стадо кабанов. Ещё полторы дюжины 'озимых' и три 'МОН'-ки благополучно пополнили мои запасы. Тяжелые заразы.
  У села Гордеево снова фишка с наблюдателями и ещё один импровизированный блокпост со шлагбаумом из свежей лесины. Трое мужиков с 'Калашами' в поношенной военной форме вооруженных сил Украины лениво покуривают сидя на ящиках. А рядом в кустах понаставлено направленных мин, специально для тех, кто решит обойти этот блокпост лесопосадкой. Ну, теперь мин там больше нет, я их по-тихому экспроприировал, убедившись, что ставил их или полный дилетант, или же предполагая вскорости переносить эту минную постановку в другое место, что более вероятно.
  
  Только к полудню я подобрался к селу и залез на чердак самого крупного дома по приставленной лестнице. В доме квартировали одетые в хороший грязно-серый камуфляж молодчики, но говорили они на смешном суржике, коверкая русские и польские слова. Польский язык я немного знал, когда-то давно приходилось ездить к полякам в командировки по первой работе, потому теперь приходилось чуть ли не силой зажимать рот руками, чтобы громко не рассмеяться. Нечто считающееся украинским языком, что для русских, что для поляков выглядит реальной пародией, и любой использующий этот язык воспринимается как клоун или отсталый селюк из дальней деревни на отшибе, кому можно доверить разве только унитазы чистить. Да и то под присмотром белого господина. Однако эти самые селюки внизу сейчас громко мечтали о том, как они вскоре всех здесь нагнут и заставят целовать их грязные задницы. Их разве только чуточку печалила необходимость выполнять приказы тех самых американских инструкторов, которые относились к ним без малейшего почтения. Прививали дисциплину с помощью насилия, короче. Но когда они получат в руки оружие - вот тогда-то всё и изменится к лучшему. Мальчики прекрасно понимали назначенную им роль туалетной бумаги, но при этом строили планы перехвата власти, ибо тех самых инструкторов всего лишь три десятка, а их больше четырёх сотен. Близкая Зона, куда они скоро направятся, многих откровенно пугала, народ азартно пересказывал друг другу страшные сказки. Правда и вымысел красиво перемешались вместе, пугая рассказчиков и слушателей вплоть до лёгкого заикания. Меня же они лишь ещё больше веселили. Просидев три часа на чердаке, решил выбираться обратно в Зону. К тем инструкторам лезть побоялся, заметив в их домах на отшибе и рядом с ними какие-то хитрые электронные системы. Народ там опытный и хорошо вооруженный. На контролируемой ими территории легко попасть под серьёзную раздачу. Таких упакованных гавриков лучше принимать в поле или лесу, где всё их преимущество сойдёт на нет.
  
  Снова шел по перелеску параллельно дороге, внимательно высматривая мины, но в этот раз удача покинула меня - так ничего и не нашел. Обидно. С другой стороны - найти мину можно ведь разными способами и далеко не всем нашедшим повезёт при этом остаться живым. Идею поставить пару мин у блокпоста я мысленно забил ногами, ибо тут иногда и нормальные люди ходят. И вообще минирование - дело грязное и совсем не благородное, зато весьма эффективное, когда нужно прикрыть какой-то участок территории от посягательства всяких недоброжелателей. К примеру, чуток огорчить желающих поискать важные для меня тайные тропы. И ещё придётся придумать, как крепко обидеть грамотных сапёров, вроде меня самого. Ну, специальных 'сюрпризов' мне тут подарить забыли, однако есть и более примитивные варианты, типа подложенной под мину гранаты с выдернутой чекой. А от неё тонкая проволочка к паре других гранат, дабы хитрый сапёр гарантированно попал в зону поражения осколков. Как некоторые говорят - 'минирование - это настоящее искусство и большое поле для творческого самовыражения'. Кто бы ещё поспорил, м-да. Мне повезло разойтись с такими вот 'художниками' дальней стороной. К моему приходу, часть солдатиков на блокпосте пришли в чувства и общались с желающими выйти за пределы Зоны мужиками. Явные торгаши, судя по долетевшим до меня обрывкам фраз и эмоциям. Я бы на их месте тоже пожалел денег на всяких вымогателей, едва державшихся на ногах. Зато мне удалось тихо просочиться мимо них. Знал бы раньше как легко тут в Зону и из Зоны ходить можно. Толку от этого знания мало, но мало ли когда пригодится.
  К моему приходу салон мадам Вари буквально стоял на ушах. Работницы осознали ближайшие перспективы и крепко призадумались, а вернее - банально перепугались и не знали, что им делать и куда бежать. Мой рассказ о прогулке за периметр лишь подлил маслица в огонь. Варя тоже сидела как на иголках, судорожно хватаясь то за одно, то за другое. Можно было рисовать картину с натуры под названием 'пожар в борделе во время наводнения'. Пришлось всех успокаивать, предлагая свой план перехода через Зону к другому блокпосту. Но кое-кто ещё имел оплаченные обязательства, потому бегство откладывалось до завтрашнего дня. Да и сделка по продаже недвижимости тоже намечалась на следующее утро. Варя упросила меня выступить в роли телохранителя во время проведения той самой сделки, я согласился, ибо предчувствие было на редкость поганым. Проблемы - однозначно! И пока хватало времени, мы предложили всем девушкам подготовиться к длительному переходу по лесу. Им требовалось собрать вещи и прикупить недостающее, благо на ярмарке хватает походного снаряжения для сталкеров. Короче, всем нашлись срочные дела и заботы.
  
  Для осуществления сделки с недвижимостью нам пришлось идти в логово местного коменданта и по совместительству банкира. Вполне рядовой бревенчатый домик почти в центре села, основные помещения располагались глубоко под землёй. Мы спускались по длинной лестнице под конвоем двух бритоголовых вооруженных новенькими чёрными 'Калашами' молчаливых молодчиков в сером городском камуфляже. Хорошо накаченные парни, мышца прямо выпирает, камуфляж подтянут, дабы подчеркнуть фигуру. Третий молодчик остался наверху. На 'Калаши' зачем-то нацепили дорогие голографические прицелы 'EOtech' с приделанным к ним спереди откидным в бок трёхкратным окуляром от того же производителя. И чем они помогут при стрельбе в замкнутом помещении, спрашивается? Скорее прицелы помешают прицеливаться. Всё это добро полезно в поле, лесу, короче - на открытой местности. Зато брутальность просто зашкаливает, разве только подствольных гранатомётов им не хватает для полного комплекта. Да и бронежилеты показательно не одевают, тогда смажется впечатление от хорошо накаченной фигуры. Возможно, полагаются на защитные артефакты в поясах. Молчание не помешало мне улавливать эмоции сопровождающих. В них мы уже представлялись очередными трупами, я вот абсолютно точно, а с дамочкой сначала хотят поразвлечься. Странно, почему сразу не ударили в спины? Или же предполагается сначала устроить допрос? Вполне вероятно.
  Внизу обнаружилась тяжелая железная дверь, начавшая самостоятельно открываться при нашем появлении около неё. Я пропустил Варю вперёд, меня же грубо подтолкнули в спину идущие сзади молодчики. Стерпев такое обращение, шагнул внутрь бункера. Отрезать им пустые бестолковки ещё успею, сначала стоит досмотреть разыгрываемый для нас спектакль до конца. Или же хотя бы дождаться появления на сцене новых актёров, ибо явственно проявилось чувство врага. Знать и 'Саблезубые коты' тут успели примазаться. Пока приближаться не торопятся, знают - мы уже вряд ли выскочим из ловушки.
  - Документы принесла? - Грубо спросил Варю сидевший за большим столом плюгавый мужичок с хорошо отполированной лысиной на голове, когда нас ввели в его кабинет.
  Характерные семитские черты лица, нос с заметной горбинкой, да и голос скрипучий. Блестящую лысину окружает поясок наполовину поседевших кучерявых волос. Взгляд оценивающий и лишь чуток заинтересованный. Примерно таким взглядом обычно смотрят на приговорённую к супу курицу. Я стоял чуть позади и справа от женщины, из видимого всем оружия имелся только клинок на правой ноге и нож на поясе. С боков нас подпирала та же самая пара молодчиков, удобнее перехвативших свои автоматы. Скосив взгляд, отметил, что у одного из них переводчик огня выставлен на стрельбу очередями. Идиоты, в тесном помещении пистолет окажется куда сподручнее, а выпущенная в кирпичную стену очередь запросто срикошетит в самого стрелка или зацепит его напарника. Да и стоят эти горе-вояки почти вплотную ко мне, лишив себя свободы маневра. Рассчитывают на полное отсутствие сопротивления с нашей стороны? Скорее всего, так и есть.
  - Деньги приготовил? - Так же грубо ответила наглому ростовщику мадам Варя, чувствуя направленную к ней от меня подчёркнутую уверенность.
  - Разве ты ещё не догадалась, что тебе никто не собирался платить? - Рассмеялся комендант, шевельнув руками под столом и кивнув головой своим подручным.
  Те едва дёрнули стволы в мою сторону, и тут же отлетели в стороны, смачно ударившись о кирпичные стены и свалившись на пол мешками с кровавым дерьмом внутри. Сравнимыми с ружейными выстрелами в упор ударами сразу с двух рук я гарантированно переломал им все рёбра и превратил в фарш внутренние органы, уж очень удачно они ко мне стояли. Острая опасность спереди, прыгаю с места прямо через стол на коменданта, отталкивая своим телом Варю в сторону. Тот успевает выхватить пистолет и даже нажать спуск. Оглушительный хлопок в замкнутом помещении, чувствую лёгкий толчок в плечо и обожженную спину, меня резко толкнуло вниз. Полёт сменился скольжением тела по столу, доезжаю и бью лбом в лоб растерявшегося еврея. Иначе он мог бы успеть ещё разок выстрелить. Удар получился смазанным, что-то мне явно помешало, но того всё равно снесло со стула и крепко приложило спиной об стену. Я же, наверное, на какое-то время отключился, очнувшись от чьих-то суетных прикосновений. Повернув голову, заметил подскочившую ко мне Варю, пытающуюся перевернуть моё тело.
  - Ты весь в крови... - прошептала женщина с белым от страха лицом, заметив моё возвращение в сознание.
  - Ерунда! - Негромко ответил ей, произведя инспекцию тела по болевым ощущениям.
  Походу, пуля зацепила плечо и прошла вдоль спины, процарапав глубокую кровавую борозду. Пуля полностью проигнорировала все защитные артефакты на моём поясе. Странно. Оглянувшись, заметил подозрительно большой конус конечного попадания. В воздухе помещения висела кирпичная пыль, она же неприятно поскрипывала на зубах. Пройди пуля на сантиметр ниже и моему позвоночнику хана. А так нужно всего лишь убрать одежду в инвентарь и вернуть её обратно, заедая пробудившийся зверский аппетит дежурными шоколадными батончиками. Поцарапанная шкура сама быстро зарастёт. Ментальное чутьё воспринимает лишь сильный испуг Вари, два молодчика однозначно мертвы, комендант дышит, но отдыхает без сознания. Сверху тоже кто-то присутствует, едва-едва сквозь толщу земли улавливаю его ленивую расслабленность. Звук выстрела до него не дошел, или же выстрел совсем не повод для суеты.
  - Я почти в норме, - ещё раз успокоил бледную подругу, - ты там как, цела?
  - Чуть не оглохла, - та помотала головой, но вроде как успокоилась. - Я, конечно, подозревала, что нас могут прессануть, но ожидала сначала длинных уговоров. Зеленский раньше любил поговорить с клиентами и только потом ставить их в позу подчинения.
  - Видимо сильно торопился, - хмыкнул я. - Он ещё успеет наговориться, сейчас я его избавлю от лишних вещей, приведу в сознание и мы поговорим...
  - Я не хочу в этом участвовать, - запротестовала Варя. - Прости, я самая обычная слабая женщина, только пытающаяся выглядеть сильной и уверенной. Хочу вернуться в свой салон, ты мне позже всё расскажешь.
  - Сверху есть ещё один вооруженный охранник и сюда могут подойти мои личные враги, потому ты останешься тут, - остановил её голосом, когда она уже подалась в сторону двери. - Рядом несколько комнат, закройся там, пока я разбираюсь с необходимыми делами.
  Она поджала губы, кивнула головой и вышла за дверь, вскоре я услышал тихий хлопок другой двери щелчок закрывающегося замка. Наступила тишина, а мне требовалось поторопиться.
  
  Первым делом раздел коменданта и крепко привязал его к его же креслу, и только после стал рассматривать трофеи. Пояс явно необычный, хотя по виду мало отличается от остальных. Однако восемь рабочих ячеек как бы намекают. Одежда самая простая - практичный костюм из хорошей шерстяной ткани без использования всяких аномальных материалов. В карманах только носовой платок, расчёска и зажигалка. Поднял со стола пистолет, из которого в меня стреляли. Маленький 'Walther PPS' - пистолет 'последнего шанса' для скрытого ношения, который сразу же стал липнуть к моему телу, явно обретя нового владельца. Но при этом никаких сообщений от игровой системы. В этом пистолетике, наверное, штатный пластик и металл полностью заменены аномальными материалами, судя по подозрительной лёгкости - грамм триста, и приятным ощущениям, когда он лежит в моей руке. Под столом на полке для бумаг, где раньше и лежал этот пистолетик, заметил ещё и небольшую трёхгранную пирамидку, каждая грань которой была окрашена в свой цвет - красный, зелёный, синий. Вершина же пирамиды явно поворачивалась, так как цвета граней на ней не совпадали с цветом остальных граней. Следуя за своим любопытством, повернул вершинку так, чтобы совпали цвета. Как только это произошло, перед моим взором высыпалась целая куча текста:
  'Получено уникальное оружие самообороны, изменённое и доработанное с помощью аномалий и артефактов гениальным вольным оружейником Серёгой Левшой для одного хорошо известного торговца Зоны. Пистолет 'Walther PPS' германского производства под боеприпас 9Х19. В комплекте один магазин на 6 патронов. Прилипает к телу владельца как магнит к листу железа, рекомендуется ношение без использования кобуры. Полностью компенсируется отдача при стрельбе и обеспечивается эффективное поражение хорошо защищённых целей на дистанции до тридцати метров. Допускается применение патронов типа 'ЗСУ' (Зона Специальные Усиленные). Класс 'Легенда Зоны'. Личное оружие, убираемое в инвентарь. Забыть, украсть, потерять, передать кому-либо другому невозможно, при гибели сохраняется в инвентаре. Находясь в инвентаре, не имеет веса и не занимает свободных ячеек'.
  Едва я прочитал описание доставшегося мне оружия, текст мигнул и смерился следующим:
  'ВНИМАНИЕ!!! Вы прикоснулись к запретному! В ваши руки попало уникальное устройство, при своей активации полностью блокирующее в радиусе десяти метров все связи 'детей Зоны' с их родным миром. При этом они теряют все свои преимущества, а также начинают воспринимать телесные ощущения в полной мере. Класс 'Запретное'. Убираемый в инвентарь предмет. Гарантированно выпадает из инвентаря при гибели'.
  Вот почему раньше сообщений не появлялось - устройство блокировало их. Оно вообще должно полностью интерфейс игрока отключать, я-то без него изначально обхожусь, а другие ведь привыкли. Кого-то при очередной встрече ожидает большой сюрприз.
  Разобравшись с добром коменданта, осмотрел мёртвых молодчиков. Да, рёбра я им и вправду все переломал, пояса с защитными артефактами на них отсутствовали, иначе бы могли и выжить. Зато при жизни они были хорошо вооружены, вот только врожденная глупость помешала им стать по-настоящему опасными. Помимо автоматов АК-74М, каждый имел на поясе и кобуру с пистолетом Макарова, а также электрошокеры и телескопические дубинки. Ну, почему им приспичило в меня именно автоматным стволом потыкать, а не воспользоваться электрошокером, спрашивается? Могли бы и сообразить. Или же они знали что-то, о чём я и не подозреваю? Теперь некого спросить. Ну, может, посчитали парализующим воздействием включение подавителя интерфейса игрока, наверное, я тут далеко не первое 'дитя Зоны' с кем они имели дело. Всё полезное запихнул в свой инвентарь через рюкзак, направившись к дыре пулевого попадания в стене. Дыра меня реально пугала, ибо я хорошо представлял, что в такое же 'месиво' превратилось моё тело, пройди пуля чуть ниже. Внешний облицовочный кирпич вообще разлетелся мелкодисперсной пылью, три кирпича за ним превратились в рассыпчатую муку, из которой я и выковырял совершенно целую остроконечную пулю. Стоило мне взять её в руки, перед глазами появился текст:
  'Убойная дальнобойная пуля, сделанная из артефактов и аномальных материалов неизвестным мастером. Калибр 9мм, вес 24,5 грамма. Эффект частичного раздвигания воздуха в полёте, существенное увеличение эффективной дальности стрельбы и полное отсутствие звука пролёта пули. Полностью игнорируются любые защитные конструкции на основе артефактов, при попадании цели наносится дополнительный урон концентрированной ударной волной. Пригодна для снаряжения патронов типа 'ЗС' (Зона Специальные) и 'ЗСУ' (Зона Специальные Усиленные)'.
  Вытащив прилипший к моей подмышке маленький 'Вальтер', достал из него короткий однорядный магазин, проверив, какие патроны набиты в нём. Все именно с такими же чрезвычайно опасными пулями. Изначально они предназначались явно не для снаряжения пистолетных патронов, а чего-то другого, судя по их правильной оживальной форме. Такая форма нужна для обеспечения устойчивости траектории пули при стрельбе на большое расстояние. И они прекрасно подойдут к моему 'Вихрю', кстати, нужно только рассчитать под них навеску 'твёрдого воздуха'.
  
  Пока я перебирал добро, привязанный пленник очухался, но старался не подавать виду, демонстрируя беспамятство. Однако эмоциями с него тянуло... сначала непонимание, затем страх и даже какая-то обречённость, сменившаяся странной решимостью. Может он захотел поиграть в партизана на допросе? Очень интересно.
  - Хватит притворяться, я уже устал ждать, когда ты начнёшь просить пощады или же пугать меня всяческими карами, если я вдруг сделаю тебе немножко больно... - я весело ухмыльнулся, подходя к нему.
  - У меня есть чем выкупить свою жизнь, свободу и даже имущество! - Твёрдо заявил он, открывая глаза.
  - Да?! - Я несказанно удивился. - А что помешает мне взять всё просто так? Или ты уверен в том, что я не умею задавать вопросы и получать на них правильные ответы? - Я вытащил свой нож и демонстративно поиграл лезвием около его лица.
  Но пленник действительно держался твёрдо, моя игра была им просто проигнорирована даже на уровне эмоций.
  - Чтобы получить правильные ответы нужно задавать правильные вопросы, - усмехнулся крепко привязанный к креслу ростовщик. - У тебя же просто мало специфического опыта, чтобы добраться до настоящих ценностей в моей голове. Всё остальное считай - бесполезный мусор.
  - Так-так, уже интересно... - я придвинулся к нему практически вплотную, проведя боком лезвия по его щеке. - Ты же мне всё сам сейчас про те ценности и выдашь на блюдечке с голубой каёмочкой, я лишь чуточку помогу, - продолжил свои попытки его запугать, но опять обломался.
  - Без полноценного и долгосрочного сотрудничества ты обойдёшься лишь мелочёвкой, - также твёрдо ответил пленник, хотя внутренне всё же чуток дрогнул. - Я признаю, был сильно неправ, ошибочно оценив слабость предоставляемой тобой 'крыши' нашей упёртой мадам. Плюс кое-кто ещё ввёл меня в заблуждение вместе с сильным искушением, потому-то сейчас мы все оказались в достаточно скверном положении, - тот, походу, стал меня банально забалтывать.
  - Ты сказал 'мы все', - я выцепил из его речи нужную фразу, - имея в виду 'я'? - И такая располагающая улыбка на моем лице.
  - Нет, именно 'мы все', - Зеленский продолжил твёрдо отстаивать свою позицию. - Вашей главной ошибкой вообще было соглашаться вести переговоры на моей территории. Да, я намеренно продавил глупую женщину, а ты не стал её переубеждать. Здесь же в стенах полно замурованной взрывчатки, которая рванёт в случае попытки открыть ведущие на поверхность двери без подачи особой голосовой команды с моей стороны. Следовательно, мадам Варя ещё где-то тут, в бункере, иначе мы бы уже взлетели к чёртовой бабушке. Также всё здесь рванёт по моей команде, отданной даже едва различимым шепотом. Понимаю - ты 'дитя Зоны' и способен пережить даже такое, однако доверившуюся тебе женщину ты однозначно потеряешь. Мне же тоже ещё хочется пожить, но в случае реальной угрозы применения пыток я без колебаний подорву бункер, - все его слова были правдой или же он сам в них верил, тут чутьё говорило совершенно определённо. - И без моего активного участия известный тебе клан 'детей Зоны' тебя со временем обязательно достанет, слишком уж различные у вас весовые категории. Но я могу бросить свой увесистый камень на весы судьбы, и тогда шансы практически сравняются. Плюс готов выплатить хорошие отступные в качестве компенсации материального и морального ущерба, - закончил говорить он.
  А я серьёзно призадумался. Да уж, тут действительно мы сильно лоханулись. И ведь шептала интуиция, опять понадеялся на свою крутость. В который раз совершаю одни и те же ошибки, и ведь ничему не учусь. Даже странно. Может я прилично поглупел? Вроде бы в технике соображаю так же, как и раньше, а вот в типичных житейских делах что-то не то. И ведь осознаю ошибки только постфактум. Обидно. С другой стороны - от таких ошибок сплошная польза. К примеру, попавшийся нам товарищ действительно хочет жить, признаёт свою вину и предлагает достойную компенсацию. Потому есть реальный шанс разбежаться с ним в разные стороны, оставшись с хорошим прибытком. Да, наверняка после попытается как-либо отомстить, но и мы станем чуточку умнее и гораздо осмотрительнее. 'Ага, и обязательно наступим на те же самые грабли, только с другой стороны', - ехидно добавил внутренний голос, но я лишь отмахнулся.
  
  В конечном итоге, я согласился с предложением коменданта, вернув ему свободу, одежду и часть прикарманенного ранее имущества. Пистолет и 'запретную' пирамидку, естественно, отдавать не стал, скрипнув зубами, Зеленский согласился с тем, что это честные трофеи, взятые у него в бою. Также оставил себе прицелы с оружия убитых молодчиков, они мне точно полезнее, но пришлось расстаться с самими автоматами. Номерные и числятся за местными вояками, взяты в бессрочную аренду без права дальнейшей передачи. Не очень-то и хотелось, собственно.
  В качестве компенсации за них и его пояс с артефактами сумел выбить из ростовщика железную банку с неполной сотней 'убойных пуль', а также вложенной туда бумажкой с измеренным баллистическим коэффициентом и примерными расчетами баллистических характеристик патронов под разные длины стволов и навески 'твёрдого воздуха'. По словам коменданта, изготовлявшего пули гения убили в прошлом году, это последние запасы, других уже не будет. По Зоне наверняка какое-то количество ещё гуляет, а вот раскусить секрет вряд ли кому удастся в ближайшее время, даже имея перед глазами реальный образец. Идея с жемчужинами от 'маминых бус' в теле пули - это намеренно распространяемая дезинформация, обычно приводящая к напрасной трате ценных ресурсов при полном отсутствии желательного результата. Настоящий секрет совсем другой. Его пытались раскусить и раньше, да и теперь многие ломают над ним свои головы, страстно желая придумать хоть какую-то защиту против таких пуль. Ни тяжелый бронежилет, ни самые дорогие артефакты - ничего их не останавливает. Жизнь тут штука опасная, особенно когда ты переходишь дорогу кому-то богатому и влиятельному.
  Про 'Саблезубых котов' мне выдали полный расклад, из которого выходило - наказывать Князя и его ближайших подручных совершенно бесполезно. Тем самым просто увеличу счёт, который мне позже захотят предъявить к оплате. Наказанием в реале меня запугивали в лучших традициях криминала из далёкого прошлого. Впрочем, прежде уже отмечались далеко не единичные случаи бесследного пропадания игроков, перешедших дорогу крупным кланам. Тем не менее, кланы здесь далеко не всесильны, каковыми хотят показаться. Да, за ними определённо стоят интересы неких влиятельных групп, и эта игра, наравне с другими, используется ими для банального отмывания нелегальных доходов. Именно такой я сделал вывод из долгого разговора с Зеленским. И масштаб нанесённого моими действиями ущерба им совершенно ничтожен. Просто кое-кто здесь уже твёрдо уверился в собственной божественности - иначе и не скажешь, потому воспринял такую мелочь как попрание всех устоев, а также личное оскорбление. Отступаться он принципиально не умеет, и будет давить до победного или финального конца. Чтобы разорвать порочный круг, нужно бить исключительно по главному идеологу клана - правой руке официального лидера, который тут практически не появляется, спихнув все дела на своих заместителей. А те творят, что их душеньке угодно. Зеленский подсказал, как и где стоит поискать нужную цель, а уж вариант устрашения или устранения я должен придумать сам - тут он мне определённо не помощник, после того как отнял у него особое устройство - ту самую 'запретную' пирамидку. Но и мне рано расслабляться, возможности крепко прижать распоясавшихся игроков у местных жителей ещё имеются.
  В качестве моральной компенсации мадам Варе он предложил четыре миллиона за её салон, больше тот точно не стоит, мне же организовал полностью анонимный счёт за пределами Зоны с миллионом на балансе. Проверил - не врёт, счёт действительно анонимный, формально числится за каким-то фондом помощи неграм Африки и голодающим Украины. Наверняка при очень большом желании удастся выяснить, кто им реально пользуется, но вряд ли кто будет этим заниматься, по словам того же ростовщика. С того счёта я могу осуществлять переводы на любые другие счета и оплачивать покупки за периметром прямо через сталкерскую сеть. Для этого создана специальная программа под КПК, которую я тоже получил. Пополнять счёт можно через того же Зеленского, или других финансистов Зоны, контакты которых у меня теперь тоже появились.
  Мне потребовалось приложить заметные усилия, чтобы уговорить и Варю принять условия Зеленского, ей явно хотелось испить его крови, но благоразумие всё же взяло верх над эмоциями. Напоследок оправившийся от потрясений и растрясший свою кубышку комендант настоятельно порекомендовал нам как можно скорее покинуть село Лядское, желательно ещё до ночи, ибо завтра здесь всё изменится и наши жизни резко подешевеют. На меня он определённо имел какие-то виды, наверняка подумывая нанять для осуществления каких-то своих тайных замыслов, Варя же после подписания документов о передаче недвижимости превратилась для него просто в пустое место. Мы пообещали последовать его совету, сразу же проследовав в салон, как только благополучно выбрались на поверхность. Тревожные предчувствия настойчиво подталкивали меня в спину.
  
  Девятая глава.
  Бегство от Зоны.
  
  Несмотря на все предупреждения и советы, бабы остаются бабами. Как выражался один мой старый приятель - 'бабы дуры не потому что дуры, а потому что бабы'. 'И зачем я только подписался их спасать?' - в который раз я задавал себе один и тот же вопрос. Кто они мне? Какаю выгоду это дело принесёт? На все эти вопросы вразумительного ответа не было. Так вот, для большинства работниц мадам Вари было совершенно непосильным бросить лишнее барахло. Они набили им огромные сумки, явно рассчитывая, что за них их кто-то понесёт. Наивные. Другие где-то раздобыли сумки-тележки с маленькими колёсиками. И где здесь ровный асфальт, спрашивается? Да и с походной одеждой у многих вышла промашка, кое-кто хотел идти по весеннему лесу вообще на каблуках. Да, нашлись и те, кто быстро понял всю сложность момента и имел опыт пеших походов не по одним лишь бутикам и салонам красоты, но они составляли явное меньшинство. Пришлось построить всех в длинном коридоре второго этажа, объяснив, что до выхода остаётся ровно два часа. Кто задержится - останется тут наедине с новыми хозяевами, кто не сможет долго идти, держась за свои вещи - порадуют диких зверей. Помощи ждать бесполезно, вместе с ними идут только двое мужиков, которые займутся обеспечением безопасности основной группы. Отставшие обречены. Вы думаете, мы реально вышли в путь через два часа? После назначенного срока, я силой отбирал лишние сумки, сдирал и разрывал яркие негодные тряпки, и легонько... при моей-то силе, массировал недовольные задницы. Крики, ругань, мольбы и причитания, у меня от них даже заболела голова, и появилось сильное желание убивать. Оно вытекало из меня, накрывая ужасом всех, кто находился поблизости. Наверное, только это и помогло, ибо ещё через три с половиной часа собранная колонна медленно двинулась по ведущей в Зону тропе. Впереди шел неизменный охранник салона мадам Вари Михась со своей помповухой, он знал куда идти и где свернуть, я хорошо проинструктировал его перед выходом. Перед нами по тропе двигался большой караван под охраной военных сталкеров, потому я был спокоен за это направление. Сам же я приотстал и, обострив до предела ментальное чутьё, пытался обнаружить и отсечь возможную погоню. Пока нам везло - я засёк на выходе из села только ещё один караван с внушительной охраной. Пискнула в ухе гарнитура, на мой КПК пришло сообщение от Михася. У него возникли проблемы, часть подопечных натёрли ноги и не могут дальше идти. Пришлось спешно догонять колонну и раздавать живительные плюхи отдельным саботажницам, наплевав на их громкие вопли. Опять включилась аура ментального подавления, помогая мне доводить тех саботажниц до нужного состояния. А ведь так хотелось кого-то показательно пристрелить. Пожалуй, радовали только мои девушки, и ещё Варя. Мадам и раньше имела походный опыт, плюс понимание, в каком месте она живёт столько лет. Сейчас же её вообще сложно отличить от рядового сталкера. Костюм 'Заря-2', на голове камуфляжная бандана, полностью закрывающая пышные волосы, за спиной удобный армейский рюкзак. Через плечо перекинут ремень висящего спереди автоматического дробовика, охотничий патронташ на поясе. Лишь выступающая грудь может сказать, что перед нами женщина, даже плотная одежда и бронежилет не смогли её полностью скрыть. Ольга и Наталья тоже оделись по-сталкерски в дешевые камуфляжные штаны и куртки, однако всё равно выглядят впервые выбравшимися в леса городскими туристами. У них хоть с обувью полный порядок - удобные армейские берцы, а не туфли и кроссовки, как у большинства других девушек. Но сами они выглядели пришибленно, явно переоценив свои силы в хождении по чавкающей грязи на размокшей весенней тропе с рюкзаком за спиной, да и страшные аномалии впервые увидели своими глазами. Незабываемые впечатления. Мне всё же пришлось поделиться алхимической мазью с натёршими ноги барышнями, иначе бы их пришлось дальше тащить на себе. За час вынужденного отдыха нас обогнал отстававший караван, а я уловил пока ещё далёкие эмоции тех, кто решился пойти по нашему следу в надежде хорошо развлечься и заодно поживиться, о чём и предупредил перепугавшихся барышень. Колонна рванула вперёд с новой силой, побросав часть тяжелых сумок.
  
  Погоня нас определённо нагоняла, я уже сумел определить, что это игроки, но мы наконец-то подошли к границе пространственной аномалии в месте, где раньше начиналась дорога на 'Старый кордон'. Вести эту толпу тайной тропой было глупо, потому пришлось продемонстрировать один из своих козырей. Впрочем, поняли это всего двое - Михась и мадам Варя, для остальных проход через невидимую стенку пространственной аномалии произошел совершенно обыденно, как будто тут все так ходят по два раза на дню. Оказывается, я способен улавливать чужие эмоции даже через пространственные аномалии. Идущая по нашим следам большая толпа игроков упёрлась в стенку и сильно распереживалась по этому поводу, быстро дошло до мордобития. Явно прилетело заводилам, подбившим ленивый народ пробежаться по Зоне без какой-либо пользы. Впрочем, обычные игроки боль воспринимают слабо, потому проигранная драка наносит им скорее моральный урон. Я же решил умолчать о том, что опасности сзади больше нет, благодаря чему напуганные дамочки проделали больше половины пути, прежде чем упали на привал. Теперь я шел вместе с ними, активно сканируя чувствами лес, где водились опасные звери. Но те сами опасались приближаться к большому скоплению людей, чему я даже порадовался. Кто знает, как поведёт себя перепуганная толпа. А здесь попытка разбежаться в разные стороны гарантированно обернётся большими потерями. Более-менее проходимой оставалась только дорога. Потрескавшийся асфальт очистился от снега, отдельные лужи приходится обходить по грязной обочине. То тут, то там попадаются одиночные аномалии, достаточно слабые, однако они быстро убьют человека без защитного снаряжения. Залитая талой водой размокшая глинистая обочина, где легко завязнуть и даже утонуть в грязи, за ней буреломный лес - бежать действительно некуда. Лишь торчащие из земли телеграфные столбы с натянутыми проводами напоминают редким путешественникам об остатках цивилизации. Кое-где эту 'идиллию' знатно потрепали гравитационные аномалии, но именно они создали удобную площадку для отдыха, рядом с которой поселилось несколько 'термичек', прогревших и высушивших приличный кусок дороги и голой земли. Как только я скомандовал привал, обессилившие женщины повалились на свои мешки, а кто-то упал прямо на землю.
  - Ты здесь уже ходил? - Ко мне тихо подошел и подсел на поваленный телеграфный столб с обрывками проводов охранник Михась.
  От него тянуло тревогой и неуверенностью, побелевшие от перенапряжения пальцы буквально впились в дробовик.
  - Расслабься, рядом никого, - лениво ответил ему, - протягивая шоколадный батончик.
  Мне ещё в детстве сладости помогали заедать страхи и другие неприятные переживания, вдруг и ему поможет. Охранник схватил предложенный батончик, зубами разорвав его упаковку, и быстро прожевал. Я протянул ему второй вместе с банкой энергетика.
  - У тебя какие на нас планы? - Задал он мне неожиданный вопрос, когда чуток успокоился.
  - Да никаких, - я лишь пожал плечами. - Доведу до 'Старого кордона', помогу организовать эвакуацию из Зоны, Варя обещала оплатить транспорт и охрану, и на этом всё. У меня своих дел полно.
  - А я уже перепугался, ты нас мародёрам решил сдать, - выдохнул Михась.
  - Мародёрам? - Я поднял бровь, демонстрируя удивление. - Кто такие, почему не знаю?
  - Ну... - охранник замялся, - сталкеры говорили, что за границами пространственных аномалий кроме опасного зверья ещё обитают мародёры. Выжившие в ужасных условиях одичавшие сталкеры, сами мало отличающиеся по своей силе от мутантов. Они не способны выйти к людям, потому считают всех, кто как-то попадает к ним своей законной добычей. У них полно самых редких артефактов, с которыми они не знают что делать, и тут к ним ты ведёшь столько молодых женщин, да и про тебя разные слухи ходят один другого страшнее...
  Похоже, кто-то всерьёз поверил очередной сталкерской байке, рассказываемой наивным новичкам у вечернего костра.
  - Зверья здесь действительно хватает, может, и одичавшие люди есть, пока не встречал, - я опять пожал плечами. - Сейчас завершим привал и вскоре выйдем в открытое пространство, - своим ответом я окончательно успокоил его.
  - Тебе случайно охранник или телохранитель не нужен? - Спросил Михась, сильно удивив.
  - Тоже привык к Зоне? - Я усмехнулся.
  - За периметром у меня ничего нет. Пока я был на заработках, семью демонстративно зарезали пришлые уроды, пожелавшие установить в нашем селе свои людоедские порядки. У них всё было схвачено, на законы они плевали с высокой колокольни. Всё официально списали на бытовые разборки после распития алкоголя. Я отомстил сам. Теперь меня ищут за жестокое убийство семнадцати человек, включая женщин и детей, - неожиданно признался он, глухим голосом.
  Видимо внутри у него уже всё перегорело, однако боль и решимость мстить таким же уродам и дальше хорошо чувствовалась.
  - Я пристрелил тех уродов вместе с их родичами, а затем порешил и прикормленных ими ментов вместе с чинушами. На воле мне лучше не появляться, до суда точно не доживу, - продолжил рассказывать он. - К тому же Зона наградила меня способностью чувствовать исходящую от людей опасность, она, конечно, далека от идеала, но много раз уже выручала. Стреляю я метко и быстро.
  - Попробую тебя тут пристроить, - пообещал ему, вспоминая Сидоровича.
  Тот мне как-то жаловался, как сложно найти подходящего напарника, способного при необходимости прикрыть его спину.
  Дожевав сладости и допив напитки, скомандовал подъём. Хотелось привести эту толпу в деревню новичков как можно скорее, хотя уже знал - придётся устраиваться на ночёвку в пути. Многие дамочки уже и так еле-еле переставляют ноги. Под стоянку идеально подходило покинутое вояками АТП на 'Старом кордоне', если оно до сих пор пустует. К счастью, так и оказалось. Вояки оставили нам два БТР-а и три 'Козла' с залитыми под пробку баками. Также от них осталось много всякого имущества - матрацы, одеяла, медицина, а также полевая кухня и целый склад продуктов длительного хранения. Ревизию я проводил сам, остальные завалились отдыхать, едва почувствовав себя в безопасности за высоким бетонным забором и крепкими железными воротами. Ночью вокруг стоянки кругами ходила крупная волчья стая, громко рычала и выла на узкий лунный серп. Многих перебудили и перепугали, а кто-то дрыхнул словно младенец. Утром народ разглядел свежие следы в размокшей глине и глубоко проникся. Все категорически отказались идти дальше, предпочитая пересидеть за забором, пока я буду договариваться с местными властями на счёт дальнейшей эвакуации. Пешком идти меня тоже заломало, благо доставшийся от вояк транспорт удалось благополучно завести.
  
  - ... Интересные наступают времена... - заметил чем-то довольный Сидорович, выслушавший мой рассказ о недавних приключениях. - За новую тайную тропу тебя вообще стоит чем-то наградить, да вот беда - нечем, - нагло ухмыльнулся он. - На того охранника я взгляну, может и вправду мне подойдёт. Эвакуацию девочек тоже легко организую, причём с охраной хоть до самого Киева. Я тут вышел на влиятельных людей из новой власти, - похвастался он. - Они, конечно, редкостные мрази, пробу ставить некуда, но хотят хапнуть как можно больше денег пока их не вышвырнули с хлебных должностей. Временщики. Верить им нельзя в принципе, предают, как дышат, но пока они заинтересованы в сотрудничестве, выполняют свои обещания. Вот за это могу точно поручиться.
  - А если им кто-то предложит больше? - Я легко нашел брешь в его рассуждениях.
  - Я пообещал достать им редкие артефакты, которые спасут их грязные задницы, когда их придут убивать, - все мы знаем - Сидорович ещё тот жук и способен работать даже с откровенным человеческим мусором.
  - А артефакты, стало быть, ты у меня возьмёшь? - Тут мне тоже всё вполне очевидно.
  - Обещать - не значит жениться, - усмехнулся хитрый торгаш. - Чем-то их действительно стоит чуток подмазать, тут ты действительно прав.
  - Подлый эксплуататор! - Громко фыркнул я.
  - Да ладно тебе прибедняться, ты ещё найдёшь или отберёшь у кого... - он лишь рассмеялся, видя мои кривляния от излишней прижимистости.
  Понятное дело 'маминых бус' я ему не дам, но кое-чем другим действительно поделюсь. Раз для дела нужно - то чего уж там.
  Следующий визит совершил на блокпост. Там меня приняли с радостью, напоили чаем с овсяным печеньем. Народ как-то прознал, кто именно избавил их от кошмарных наваждений Зоны. Однако майор Сидорчук выглядел сильно озадаченным. Дождавшись, когда я опустошу первую чашку и подлив в неё новую порцию заварки с кипятком, он решился рассказать о том, что его так сильно гнетёт:
  - Нас скоро переводят отсюда куда-то на границу с Россией. В перспективе ожидаются вооруженные провокации или даже полноценный военный конфликт, - тяжело вздохнув, сказал он.
  Воевать с российской армией ему явно не хотелось. Я хорошо помнил о том, что произошло после майдана в известной мне истории, однако решил благоразумно промолчать. Да и тут дальнейшие события запросто будут совсем другими.
  - Но сначала нам поставили задачу провести рейд куда-то в глубину Зоны, - продолжил говорить майор. - Со дня на день должны прибыть сменщики. Какие-то незнакомые мне кадры с западной Украины. Мне же приказано со своим личным составом сопровождать научную экспедицию в район 'Агропрома'. В качестве усиления придают часть сбежавшей с АТП спецуры, попавшей после этого в большую немилость. Предполагается четырнадцать единиц техники - три БТР-а и грузовики. Выдали и маршрут передвижения, нам надо пройти известной тайной тропой в 'Тёмную долину', из неё на 'Свалку' и дальше к 'Агропрому'. Но предложенный маршрут мне сильно не нравится... - он замолчал и посмотрел на меня.
  - В 'Тёмной долине' вас точно встретят, - я кивнул, подтверждая его опасения.
  - Для того спецуру нам и придают, - хмуро заметил майор. - Они пойдут вперёд с задачей расчищать дорогу. Однако все потери, а без них вряд ли обойдётся, свалят на меня, чтобы позже запихнуть в самую горячую точку возможного конфликта.
  - Хочешь кого-то отправить разведать маршрут? - Я быстро догадался, куда он клонит.
  - Лучше бы приданный к моему участку проводник помог выбрать другой путь, - улыбнулся майор одними лишь краешками губ. - Есть вполне обоснованные опасения в наличии среди моих подчинённых чужих информаторов. Да и командование в последнее время что-то чудит, там большие кадровые перестановки. Потому мне нужно чтобы до самого последнего момента все видели, что мы готовимся следовать штабным рекомендациям.
  - Провести вас другим маршрутом вместе с техникой вполне реально. Есть возможность пройти по дороге прямо на 'Свалку', а там и до 'Агропрома' рукой подать. Вопрос лишь в том, что после этого слишком много людей узнают о моих личных секретах, - предложенный мной вариант был единственно разумным, но крайне невыгодным для меня самого.
  - Думаю, о них и так уже многие знают, а кто не знает - тот догадывается, - несказанно 'успокоил' меня он.
  - Хорошо, тогда принимаем предварительный план к рассмотрению, а по прежнему маршруту я и вправду пробегусь, может, мы тут зря сейчас перестраховываемся.
  Мы обговорили ещё малозначительные детали и разбежались по своим делам. Я поспешил на АТП успокаивать нервничавший народ, пытавшийся со мной связаться. 'Монстры, монстры, монстры!!!' - кричали упавшие на КПК сообщения.
  
  Дорога чистая, всё как обычно. Тут и ехать-то всего ничего, знай только объезжай угнездившиеся прямо посреди дороги одиночные аномалии. Наросло их тут после расширения Зоны, преимущественно попадаются слабые 'трамплины', хотя встретилась и парочка маленьких 'душегубок'. Резко затормозил рядом с закрытыми воротами, моё появление должны были точно услышать, со стороны забора тянет сильным коллективным страхом. Вокруг полно волчьих следов, но они тут ещё с ночи. И кто тут всех перепугал? Вышел из кабины, громко хлопнув дверью. Быстро промелькнувшая тень справа, острое чувство опасности заставляет броситься вперёд, практически в самые ворота, мимо пролетает едва заметный прозрачный силуэт, влетая в машину. От сильнейшего удара 'Козёл' подпрыгивает на месте и едва не переворачивается, в боковой двери появляется большая вмятина. Я отталкиваюсь от ворот, с замаха вгоняя клинок в проявившуюся тёмную гуманоидную фигуру, с заметным трудом перерубая её на уровне пояса. Нижняя половинка с ногами выписывает странные кренделя, а верхняя пытается ухватить меня длинными лапищами с большими чёрными когтями. Ещё один взмах отделяет от той половинки вытянутый череп со щупальцами вокруг ротового отверстия. Кровосос! Настоящий кровосос, причём на самом краю Зоны. Явно обезумевший от голода, иначе бы легко перепрыгнул через ворота или забор, добравшись до вожделенной крови. Походу, новообращённый. К счастью, активного мутагена в нём не было, расчленённая тварь просто сдохла без всяких последствий для меня самого. Штаны тоже сухие, даже странно. Испугался, только когда всё уже закончилось. И только сейчас заметил глубокие борозды в металле ворот - следы от когтей кровососа. Он тут специально народ пугал что ли?
  - Все живы? - Нашел всех в двухэтажной конторке, куда народ плотно набился и сидел там тихо, дыша через раз. - Уже всё закончилось, можно выходить.
  - Та ужасная тварь сдохла? - Неверяще спросили меня откуда-то сверху через окно, выглядывать явно опасались.
  - На останки можно взглянуть около ворот, - я лишь усмехнулся, распространяя вокруг себя волны уверенности.
  Вскоре скрипнул завов на двери, народ решился выйти наружу. Первым высунулся Михась, обшарив видимое ему пространство стволом дробовика, и только потом заметил мою фигуру в расслабленной позе. Но его быстро вытолкнули из дверного проёма любопытные дамочки. Самые отмороженные вытащили свои смартфоны и потянулись к воротам делать селфи на фоне поверженного ужаса Зоны. Но тут Зона преподнесла нам свой очередной сюрприз.
  - Выброс, идёт выброс, все срочно в подвал! - Я первым заметил тонкую радужную полоску в небе на севере - предвестник приближающегося выброса.
  Про выбросы дамочки знали, потому быстро рванули обратно в здание конторы, где имелся маленький подвальчик и куда они набились как сельди в бочку.
  - Ты чего там стоишь? - Спросила меня Варя, когда я остался наверху и уже собирался закрывать дверь с внешней стороны.
  - На меня волны выброса почти не действуют, люблю любоваться небом во время их прохождения, - честно признался ей.
  - Мутант, как есть мутант! - Фыркнула та и рассмеялась, многочисленные свидетели нашего разговора определённо озадачились.
  Я же закрыл дверь, отсекая народ от подбиравшейся всё ближе и ближе смертельной опасности.
  Выброс накатывался волна за волной, каждый раз всё ярче и мощнее. Мне эти волны приносили бодрость и незабываемое удовольствие, а вот девушкам в подвале приходилось весьма тяжко. С каждой волной их охватывал страх у многих переходящий в настоящую панику, скученность лишь сильнее угнетала их. В подвальную дверь изнутри стали громко колотить, предусмотрительно я подпёр её деревянным чурбаком, чтобы обезумевшие от страха дамочки случайно не выбрались наружу, где окончательно потеряют разум. К счастью, выброс оказался коротким и быстро пошел на спад. Красиво тает последняя яркая полоса на небе, превращаясь в перистое облачко, опускается полнейшая тишина, изредка нарушаемая слабыми порывами ветра. Открыв подвальную дверь, резко отшатнулся обратно - пахло внизу... специфически. Кое-кому придётся срочно менять и стирать одежду. Распространяя вокруг себя волны уверенности, пытался привести замученных выбросом дамочек в чувства. Затем вместе с быстро отошедшим от шока Михасем и Варей организовывал пострадавшим гигиенические процедуры. Парочка хороших артефактов из термических аномалий на всякий подобный случай болталась в моём инвентаре, обеспечив нас тёплой водой. Но саму воду приходилось качать ручным насосом из скважины, а затем бегать с вёдрами до душевых кабинок в ремонтной мастерской. Вот так и промучились до самой ночи. В этот раз почти все спали как убитые, благо я под самый вечер прошелся по округе и пристрелил из дробовика парочку особо наглых или голодных волков. Остальная стая ушла искать приключения в другое место, перестав нас беспокоить. А утром ко мне на КПК пришло сообщение о том, что к внешнему блокпосту к полудню прибудут автобусы. Сидорович сдержал своё слово, обеспечив эвакуацию.
  
  Быстрые утренние сборы и мы побежали. Вот так буквально. Натерпевшиеся страху дамочки желали как можно скорее выбраться из этого ужасного места. Я шел впереди, показывая безопасный путь, меня периодически подталкивали крепкими фразами в спину, чтобы я двигался быстрее. Вдруг сзади опять какой-то страшный монстр пожалует. Нам всем повезло - дальнейший путь прошел без приключений. Сначала пропали все аномалии, а затем исчезло и 'дыхание Зоны'. Вышли наконец-то к внешнему блокпосту, где за опущенным шлагбаумом стояли четыре новеньких автобуса. И парочка полицейских машин с выключенными мигалками. Нас уже ждали, Сидорович предупредил меня отдельно о присутствии сопровождающих. Колонну должны довести прямо до Киева. Знакомый майор поздоровался со мной, но не стал настаивать со своим желанием пообщаться. Досматривать скромный багаж беглянок расслабленные вояки поленились, пропустив всех сразу на посадку.
  - Мы сильно поторопились со своим предложением... - ко мне подошли Ольга и Наталья, я хорошо чувствовал их сильную неловкость и вообще смешение чувств. - Только сейчас мы поняли - Зона не принимает нас, - говорила Ольга, как самая умная, в голосе сквозила настоящая печаль. - Прости, но мы приняли решение покинуть её навсегда! - Твёрдо заявила она в конце, я лишь вздохнул.
  - Ты сделал для нас слишком многое, но нам нечем сейчас отблагодарить тебя, - в разговор вступила краснеющая Наталья. - Возможно, когда потускнеют свежие впечатления, мы снова вернёмся сюда и тогда одарим всем, что будет в наших силах, - сказала она, за виноватой улыбкой пряча свой стыд и смущение.
  Ну да, обещали-то, обещали, а как познакомились с Зоной поближе - так сразу перепугались. Винить их за это как минимум нечестно. Пусть дальше живут своей жизнью.
  Вместо ответа я демонстративно развернулся, размеренно пошагав прямо по пустой дороге обратно в Зону, забыв попрощаться с Варей и остальными. Несмотря на кажущееся внешнее спокойствие, внутри меня бушевал шторм. Сильно захотелось напиться, но я понимал - это совершенно бесполезно, лишь растянет боль от расставания. 'Бабы с возу - кобыле легче', - ехидно заметил внутренний голос, но я пропустил мимо его едкий комментарий. К чему все эти глупые привязанности, а главное - к кому? И ведь я до сих пор не знаю ответа на вопросы - а кто же есть я и зачем я здесь. Очередное порождение виртуальной Зоны из игры будущего или живой человек? Загадки, загадки.
  Но ответ на один вопрос всё же появился перед моими глазами:
  'Поздравляем, сталкер, тебе удалось выполнить скрытое задание 'Долг совести'. Несмотря на отсутствие прямой выгоды и вполне очевидный личный ущерб, ты помог тем, кого посчитал достойным. И пусть другие сталкеры только покрутят пальцем у виска, но найдутся и те, кто проникнется к тебе глубоким уважением. Зона высоко оценила твой поступок. В качестве награды ты обретаешь редкое чутьё, позволяющее тебе обнаруживать направление к людям, испытывающим к тебе искреннюю симпатию. Чем больше расстояние к такому человеку, тем слабее и расплывчатее чувство направления, предел восприятия около трёх километров. Также ты будешь определять присутствие своих друзей, когда они находятся в радиусе примерно одного километра от тебя'.
  Обретённое чутьё сразу же полностью раскрылось, подсказав мне, что для кого-то оставленного сейчас позади, я далеко небезразличен. Но при этом замеченный субъект сейчас быстро удалялся, постепенно исчезая из зоны моего восприятия и оставляя лишь надежду на новую встречу когда-то в будущем. Случайную или не очень встречу - время покажет.
  
  
  Десятая глава.
  Долг проводника.
  
  - ... Исходный маршрут нельзя изменить, - сказал вместо приветствия майор Сидорчук, когда я вернулся к нему через пару дней.
  Стоило мне добраться до своего дома, с приключениями, так как разлившаяся река затопила островки на болоте, и мне пришлось вязать плот из сухого камыша, дабы пробраться к своему острову, как меня достала тоска. Хорошо знаю - со временем обязательно отпустит. Раньше бы просто отсиделся, занявшись ковырянием в железках, а теперь вот потянуло на всякое геройство. Назначить кого-то виновным в моём горе и жестоко его покарать. Умом понимал - эта блажь вскоре пройдёт, но желание с кем-то подраться от этого почти не ослабевало. На блокпосте и рядом с ним стояло множество различных машин, ходили незнакомые люди с оружием и без, моё появление осталось для большинства из них совершенно незамеченным. Одним словом - форменный бардак.
  - Первой целью научной экспедиции является изучение странного образования в 'Тёмной долине', - продолжил говорить майор, когда мы закрылись вдвоём в его рабочем кабинете. - Та хрень излучает в космос какие-то волны, отчего возникли большие проблемы у различных спутниковых группировок. Связь, навигация - всё теперь работает со сбоями или вовсе перестало работать после попадания спутников в лучи той хрени. Учёные хотят изучить её, а мы после них попытаемся её взорвать. Потому в 'Тёмной долине' мы ненадолго зависнем, а моя просьба выделить дополнительные силы осталась без ответа со стороны командования, - заметил он с грустью в голосе.
  Ведь он прекрасно понимал - бандиты вряд ли оставят прикрываемую его бойцами научную экспедицию без своего внимания. Хоть тех чуток и проредили монолитовцы, но всё равно 'пушечного мяса' у них достаточно, чтобы обеспечить подавляющий численный перевес в прямом столкновении. Да ещё и бессмертные игроки наверняка найдутся. А вертолёты в ту часть Зоны уже не залетят - надеяться на поддержку с воздуха абсолютно бессмысленно.
  - Единственное, что приходит на ум в таком случае - это организация временной базы поблизости от изучаемого объекта, - поделился я своими соображениями, майор кивнул. - Трудно сказать - сколько учёным потребуется времени, и глупо полагаться на постоянство в Зоне - тайная тропа в любое время может исчезнуть. Потому требуется сразу тащить запас продовольствия и боеприпасов, на полгода минимум, причём обеспечить приемлемую защиту всего этого добра, как на марше, так и на стоянке, - ещё один кивок понимания. - В той местности есть два подходящих для организации базы объекта - свиноферма и заброшенная фабрика. Свиноферма расположена практически у самой тайной тропы, там есть скважина с питьевой водой, но слишком мало места для размещения людей. Да и организация охранного периметра потребует слишком много усилий. Потому более приемлемый вариант - заброшенная фабрика. Обитавших там раньше снорков почти всех выбили, территория до сих пор окружена забором, место удобно для обороны малыми силами. Да и до изучаемого явления Зоны рукой подать. Но потребуется высылать передовую 'группу расчистки', столь удачное место уже могло обрести своих хозяев.
  - Ты готов провести туда эту 'группу расчистки' или даже взять её под своё командование? - Майор поднял на меня свой тяжелый взгляд.
  - Провести - да, а вот с командованием... думаешь, меня спецура примет в таком качестве? - Сильно изумился я такому подходу.
  - Да куда она денется, - отмахнулся майор. - На них сейчас столько собак понавешали, еле стоят под таким грузом. И пока не восстановят свою репутацию - будут как шелковые. К тому же твой личный рейтинг проводника и боевика весьма высок... - ехидно заметил вояка.
  - Рейтинг? - Я изумлённо поднял бровь. - И где на него можно взглянуть? - Ответ на этот вопрос сейчас меня очень интересовал.
  - Совсем разучился пользоваться сталкерской сетью? - На меня посмотрели как на глупого ребёнка. - Или думаешь, твои похождения остались незамеченными? - Усмехнулся майор Сидорчук. - Здесь хватает людей, живо интересующихся разборками среди 'детей Зоны'. Уже одно столь длительное противостояние одиночки с целым кланом вызывает серьёзное уважение к тому одиночке.
  Мне лишь оставалось промолчать с умным видом. Оказывается, мы здесь все 'под колпаком у Мюллера', как говорилось в одном старом советском фильме про войну.
  Дальше мы только согласовывали планы и прорабатывали маршруты. Любая военная операция имеет множество планов практически на любой возможный вариант развития событий, а также прорабатываются любые доступные маршруты передвижения. В бою или критической ситуации думать некогда - нужно действовать... по плану. На одной голой импровизации далеко не уедешь. К счастью или сожалению, редко кто из числа гражданских специалистов это понимает. По крайней мере, майор мне жаловался на руководителя научной экспедиции профессора Рудецкого, у которого есть только одно верное мнение, один верный план - его личное мнение его личный план, а также неправильные. И переубедить его можно только насильственным путём и никак иначе. По его словам - учёные нам достались ещё те. Наука для них лишь инструмент карьерного роста и средство заработка. Гранты там всякие, спонсоры, и тому подобное. Опыта организации экспедиций в опасные места у них нет, зато есть огромное самомнение и исключительное знание как нужно делать в любом деле. Единственное благо - эти карьеристы и бизнесмены от науки взяли с собой достаточное количество действительно толковых помощников, которые и сделают за них всю работу. По крайней мере - профессор Рудецкий и его дружок доцент Симоневич на это сильно рассчитывают. К обслуживающему персоналу и воякам отношение соответствующее, то есть эта парочка искренне считает, что им все должны. Должны обеспечить достойные условия работы и отдыха, охрану и прочее. Даже сисястых секретуток с собой в Зону потащили. И ещё три закрытых грузовика личного барахла на двух человек под видом научного оборудования. Всё это мне рассказал майор Сидорчук полушепотом, хотя нас в его закрытом кабинете вряд ли бы кто-то услышал.
  
  - Куда прёшь, чудила?! Или лишнюю дырку в голове получить хочешь? - Стоило мне выбраться из командирского домика и направиться в сторону пропускного пункта в Зону, как дорогу мне решительно перегородило четверо серьёзно упакованных игроков, и ещё парочка спешно подходила сзади, перекрывая пути отступления.
  Передние оружием прямо в морду пока не тыкали, просто держали его в руках, показывая готовность к применению в любой момент, а вот задние уже взяли меня на мушку. Упакованы все по высшему западному стандарту - американский армейский бронежилет, каска, всё серо-желтой камуфляжной раскраски, вооружены карабинами М4А1 с установленными на них передними рукоятками для лучшего контроля стрельбы и цифровыми прицелами 'ATN X-Sight II 3-14'. Данные прицелы относятся к гражданской охотничьей серии, однако весьма хороши и для охоты на двуногую дичь днём и ночью. Один знакомый охотник такой прицел привёз из-за границы, хвастался нам, потому я легко его узнал. Внутри метеостанция и полноценный компьютер с баллистическим вычислителем и возможностью передавать формируемое изображение на внешние отображающие и записывающие устройства. Вот у всех этих 'молодцов' правый глаз закрывает линза, совмещающая видимую глазу картинку с электронным изображением от персонального тактического модуля, связные гарнитуры тоже заметны. Со стороны выглядят прямо как настоящее отделение крутого американского спецназа, хотя множество мелочей выдают с головой полнейших нубов. Может, они и умеют собирать артефакты, вряд ли первый день в этой игре, вот только реального боевого опыта за ними явно не числится. И кто, спрашивается, прессует безоружного одиночку, клинок на ноге не в счёт, встав к нему практически вплотную? Да ещё эти два 'снайпера' сзади, стоит мне сместиться вбок или уйти перекатом, как под их огонь попадут передние лопухи. Френдли фаер, ребятки, он тоже фаер. Лучше бы с боков обходили, от перекрестного огня хрен уйдёшь.
  - А какое тебе дело, морда? - Я нагло выдохнул в лицо остановившему меня игроку, подходя к нему практически в упор и заглядывая прямо в глаза. - Или ты купил эту землю? Тогда доставай документы с синей печатью или проваливай вдаль вместе со своими камрадами! - Игрок аж побелел, скрипнув крепко сжатыми зубами.
  - Это наш квест, нехрен тебе даже рядом мельтешить! - Сквозь зубы процедил он, пятясь задом, оружие в его руках заметно дрожало.
  - Тебя, крыса, забыл спросить, чем и где мне заниматься! - Я усмехнулся, наблюдая его потуги, и легонько толкнув его вбок своим телом, протиснулся в образовавшуюся в строе дыру, размашисто пошагав в выбранном ранее направлении даже не оглянувшись.
  - Ты вскоре пожалеешь, что попался нам на глаза! - Громко бросили мне в спину.
  Несмотря на доносящиеся со стороны тех игроков злобные эмоции, стрелять в меня они явно опасались. По крайней мере, здесь, на блокпосте, когда их группа оказалась в самом центре внимания множества вояк и любопытствующих гражданских. Без лишних свидетелей попытаются сразу пристрелить, да только кто им позволит то? На таких петухов сама Зона велит поохотиться, отобрав их дорогие игрушки. И теперь остаётся вопрос - а что они здесь делают и кому подчиняются. Майор Сидорчук про других 'детей Зоны' мне ничего не сообщал.
  
  По пути зашел в деревню новичков, отметив появление там нового народа. Никого знакомого какие-то вооруженные двустволками небритые мужики, посматривавшие в мою сторону завистливым взглядом, да и ещё пяток новых игроков чуть в сторонке от них у костра, от которых явственно тянуло страхом и старательно сдерживаемой агрессией. Ко мне не сунулись - и то благо. Наставников молодёжи я не нашел, Гриня Охотник и Санитар ещё не вернулись со своих зимних квартир. А может, в этом сезоне кто-то другой будет выполнять их работу? Ещё на подходе к деревне отметил два 'положительных сигнала' со стороны бункера торговца. Вот там ко мне испытывали явную симпатию, и даже настоящие дружеские чувства. Сидорович крепко облапил меня, когда я вошел в дверь.
  - Вот уж удружил, дружище, так удружил... - тот отстранился, пропуская меня проходить дальше. - Твой Михась просто золото, а не мужик! - Сообщил он о причине своей радости. С ним и поболтать приятно, а то сидишь тут один взаперти.
  - Так чего ты запёрся-то? - Я удивился такому странному явлению, обычно дверь его бункера всегда была открыта для посетителей.
  - Да вот эти там понабежали... - кивок в сторону закрывшейся массивной двери. - Крысы мерзкие и наглые, как бы не стащили чего. Думаю, Зона их быстро образумит, но я решил пока закрыться на всякий случай. На блокпосте знаешь, что творится? - Спросил меня он.
  - Знаю, - я кивнул. - Вскоре я уведу всю эту толпу отсюда подальше, думаю, станет поспокойнее.
  - Скорей бы, а то никакой торговли, пока те тут постоянно мельтешат... - вздохнул старый торгаш.
  Мы прошли в более-менее свободную от коробок с товаром каморку, где я поздоровался с Михасем, после чего мы на троих распили чайничек ароматного чаю с мёдом и лимоном, поговорив о происходящих в Зоне больших изменениях. Подобные явления, по словам Сидоровича, здесь уже не впервой. В очередной раз поменялись за периметром контролировавшие потоки добываемых артефактов перекупщики, пришла в Киеве новая власть, проталкивая новых людей на хлебные должности. Они, понятно, начинают проявлять излишний энтузиазм, пока им руки не обломают. Так что нужно просто переждать и всё вернётся на круги своя. Михась в нашу болтовню с Сидоровичем не вмешивался, предпочитая слушать и вникать, однако любопытством от него так и тянуло. Жалко у меня было мало времени, иначе бы дольше посидели, однако пришлось идти, исполнять свой долг проводника.
  На АТП меня уже заждались вернувшиеся спецназовцы, потому сразу приоткрыли створку ворот, едва мы опознались через КПК.
  - И где я тебя мог раньше видеть? - Спросил меня крепкий рослый боец с лейтенантскими погонами на плечах, встретив у ворот.
  Лет двадцать пять, короткая светловолосая шевелюра, острый внимательный взгляд. На его теле тяжелый армейский бронежилет сидит словно модный пиджак на столичном хлыще из богемной тусовки. За спиной на ремне АКМС (Автомат Калашникова со складным прикладом). В разгрузке на груди вложено четыре магазина с патронами и выпирают сквозь ткань пара гранат.
  - Могли на блокпосте заметить, я туда иногда захожу, - поделился с ним подходящими вариантами.
  - Нет... - тот помотал горловой. - Я обычно лица по месту первой встречи запоминаю, твой образ вроде бы знаком, но вот где и когда...
  - Это сейчас так важно? - И вправду, других тем для разговоров у нас более чем достаточно.
  - Ладно, забыли, - хмыкнул лейтенант. - Идём, познакомлю тебя с народом и народ с тобой. Хоть я и не в восторге от приказа нового командира пойти к тебе во временное подчинение, но признаю - как проводник ты в этих краях реальный авторитет.
  Народ нехотя вылезал из всех строений к погрузочной площадке, где могли все разом разместиться. На меня посматривали кто с любопытством, а кто и с заметным недоверием. Все молодые парни, двадцать - двадцать с маленьким хвостиком лет. Может, кто-то из них и успел где-то повоевать, но руки и лица чистые без шрамов. Да и где им, собственно было воевать на той Украине, разве только тут, в Зоне. С дисциплиной у них тоже плоховато, не спецназ, а прямо какие-то грязные бомжи с оружием в руках. Может, я излишне строг при грубой оценке на глаз, всё же народ только приводит в порядок оставленное ранее хозяйство, а я их тут от дела отвлекаю.
  Лейтенант Филонов наскоро представил меня собравшимся парням, доведя до личного состава информацию о полученном приказе. Научная экспедиция выдвигается завтра утром в 'Тёмную долину', все предложения задержать выход на один день для проведения детальной разведки были отвергнуты профессором Рудецким. Тот искренне уверен, что военные и завербованная им команда 'детей Зоны' справится со всеми потенциальными опасностями. Потому времени у нас мало. Я взял слово и предложил совершить ночной бросок в 'Тёмную долину' другим маршрутом через 'Свалку'. Так мы проверим и обезопасим выход с тайной тропы на той стороне, где бандиты легко могут устроить засаду и всех положить. Моё предложение встретили крайне скептично, однако лейтенант пояснил народу расклад от командования. Ибо всех их придают мне в подчинение для обеспечения безопасности маршрута экспедиции, а не наоборот. В результате мы продолжили обсуждение и конкретизацию планов в хорошо знакомом мне кабинете административного здания с командирами отделений, пока основной состав готовился к боевому выходу. В ночной рейд выходило три четверти личного состава, оставшаяся четверть останется при технике и встретит основную группу экспедиции для сопровождения её через тайную тропу после того как получит информацию с другой стороны. И пока этой информации мы не подадим, постарается задержать экспедицию, прикрываясь временным отсутствием доверенного проводника. А 'дети Зоны' пускай попытаются пройти - их не жалко. Быстро выяснилось - украинский спецназ ногами ходить ленится, посыпались предложения прокатиться с ветерком на БТР-ах. Насилу отговорил. Застрянем где - и что тогда делать? В конечном итоге к вечеру всё же удалось собрать рейдовую группу в путь. Двадцать шесть человек в полной боевой выкладке и с двойным боекомплектом к штатному оружию. Группа разделялась на три отделения - пятеро штурмовиков с малошумным оружием - АКМС-ками с привёрнутыми к стволам глушителями, трое стрелков с СВД-шками и 'основное ядро', вооруженное 'Калашами' с подствольниками и парой пулемётов ПКМ. У отделения штурмовиков нашлись знакомые мне комплекты из прототипов КПК 'Сталк-В' и 'Глазастика', остальные обходились разномастными КПК и приборами ночного видения китайского производства, явно отобранных у сталкеров или бандитов.
  
  Прокатились на грузовике до начала тайной тропы, ведущей на 'Свалку', а дальше ножками, ножками, бегом-бегом. Переход по внутренностям пространственной аномалии отнял время, многим парням сильно поплохело, пришлось приводить их в чувства. Хорошо хоть все прошли за один раз, крепко ухватившись друг за дружку. На мою невозмутимую физиономию теперь смотрели с заметной опаской, наглядно удостоверившись в реальной крутости их проводника, который даже виду не подал там, где геройские парни уже готовы были перепачкать штаны. А ведь предупреждал их о том, что вставать на тайную тропу нужно исключительно с позитивным настроем, думая о чём-то хорошем и приятном, иначе во время перехода всплывут все детские страхи и подростковые ужасы. Кто бы меня ещё тогда послушал. Зато теперь многие прониклись уважением ко мне и особенно - к Зоне. Хоть в чём-то плюс. Когда все полностью очухались, мы побежали, время нас уже потихоньку поджимало. Впереди ещё хватает мест, где мы можем задержаться.
  Собаки, клятые собаки... за нами увязалось сразу две крупные стаи, разгавкавшись на всю округу и постепенно зажимая в низине между двух радиоактивных холмов. Так хотелось пройти тихо... выбрав более-менее сухой пятачок, где всем нам хватило места разлечься, стали ждать. Первая стая вылетает из-за края холма прямо на нас, расстояние метров двадцать. Трррах... тррррах... трррррах... три длинных пулемётных очереди хлестанули по скучившимся перед финальным броском хвостатым блохоносцам. Словно в замедленной съёмке я наблюдал, как пули рвут собачьи тела, сбивая их на землю, летят кровавые брызги. Упавшие псы ещё дергают лапами, некоторые пытаются вскочить и продолжить атаку, но это уже агония. Окрестности огласил громкий визг подранков и утробное рычание умирающих. Остатки стаи бросились врассыпную, потеряв прежний задор, другая стая благоразумно отказалась от атаки, судя по быстро удаляющемуся в сторону шуму. Зато теперь вся 'Свалка' знает о присутствии людей где-то в холмах. Придут проверить или обойдётся? Рядом слишком много чрезмерно активных эмоциональных источников, начисто забивших моё ментальное чутьё своими переживаниями удачного развлечения. Ибо отстрел псин из пулемёта я даже охотой не назову. Пришлось скомандовать тактическое отступление и искать другой маршрут к нужной точке. Вывозились в грязи, зато обошлось без встречи с людьми. Случайно зарубил неожиданно выскочившего из-за камня снорка. Тот был слишком голоден, потому прыгнул из своего укрытия, как только я оказался в зоне его прямой досягаемости. Рефлексы сработали быстрее сознания, уклонившись вбок, взмахнул мгновенно выхваченным клинком. На землю упали уже две половинки когда-то бывшего человеком существа. Судя по остаткам грязной разодранной одежды и обуви - бывший сталкер. Следовавшие за мной бойцы, перепугавшись от неожиданности, устроили заполошную стрельбу, едва не изрешетив меня. Еле успел распластаться по земле и рыбкой нырнуть за камень, откуда выпрыгнул снорк. 'Блин, и это называется, спецура?!' - мысленно сплюнул я, мельком выглядывая из-за своего укрытия, когда стрельба прекратилась.
  - Ты там живой? - Окликнул меня выбравшийся вперёд остальных лейтенант Филонов.
  - ... - в ответ ему прилетела длинная матерная тирада. - Даже зелёные новички и то более толковые попадаются, - в конце заключил я.
  - Живой, значит, - констатировал лейтенант, - вылезай оттуда, пора дальше идти.
  - Ага, и опять все знают, где тут дурной народ с оружием шарится, - зло выругался я себе под нос, благо меня не услышали.
  Вечерние сумерки сменились ночной темнотой. На небе лёгкая облачность, сквозь разрывы изредка проглядывают самые яркие звёзды, и величественно проявляется во всей своей небесной красоте полная луна. Пришлось устроить привал, дабы народ привёл себя в более-менее адекватное состояние, да и проверить своими чувствами округу. Откуда-то издалека ко мне добрались яркие обрывки человеческих эмоций, там народ явно делил добычу, и ему было совсем не до нас. Вдруг с той стороны часто захлопали ружейные выстрелы, а затем до нас долетело эхо и пары длинных автоматных очередей, после чего всё затихло. То ли на сталкеров вышла рейдовая группа бандитов, то ли собиратели не поделили ценный хабар - Зона продолжала жить своей жизнью. Мы же направились в сторону 'Тёмной долины', в этот раз, дойдя до бандитской фишки без происшествий.
  - Один у прожектора за досками, второй снизу за мешками с землёй и ещё на отдалении в кустах кто-то сидит, наверняка пасёт основной пост, - шепотом поделился с лежащим около меня лейтенантом результатами своих наблюдений.
  Бандиты учли результаты прошлых нападений на этом участке и хорошо замаскировались. Даже тепловизор в 'Глазастике' оказался бесполезен. И только моё особое зрение выделяло тусклые белые пятна спрятавшихся за укрытиями, да и эмоциональное чутьё помогало выискивать бодрствующих людей.
  - Лежим тихо, вскоре они уснут, и мы спокойно пройдём мимо, - чуть раньше мне стоило отдельных трудов убедить бойцов придержать своё желание вдоволь настреляться.
  Спецназовцы хотели провести показательный штурм, благо численный перевес определённо был на нашей стороне. Так сильно им хотелось поквитаться за инцидент со снорком, восстановив подорванную самооценку. Но я предложил самым нетерпеливым просто застрелиться, дабы не мешали другим выполнять поставленную командованием задачу. Ох уж эти горе-вояки, словно дети.
  'Тренировка в условиях сильных помех' - именно так я окрестил свою попытку усыпить бандитов на фишке и в кустах на отдалении. Переполненные боевым энтузиазмом вояки постоянно сбивали нужный настрой, пришлось чуток придавить и их. Мой контроль психических процессов постепенно улучшался, в результате за пару часов я достиг нужного результата - противники крепко спали. Да и находившиеся рядом спецназовцы едва удерживали глаза в открытом состоянии, едва не свернув от сильной зевоты свои челюсти.
  - Тихо идём прямо по тропе след в след, здесь наверняка полно мин и сигналок, - скомандовал зевавшему во весь рот лейтенанту, дабы тот передал своим бойцам дальше по цепочке.
  Те моментально проснулись и быстро подобрались, потянувшись вслед за мной. Бесшумно проскочив расположение бандитов, мы вошли в 'Тёмную долину', выйдя на оперативный простор.
  - Почему ты не позволил моим ребятам взять тех гавриков в ножи? - Тихо спросил меня лейтенант, идущие следом бойцы тоже навострили уши.
  - Судя по их численности - всего трое, к ним должны подойти сменщики до наступления утра, - высказал ему своё предположение нормальным голосом, так как чувствовал поблизости только волков, двигавшихся параллельно с нашей группой в надежде, что кто-то отстанет и превратится в лёгкую добычу. - И когда те обнаружат вместо тех храпунов хладные тушки или их полное отсутствие, поднимется большой шум на всю 'Тёмную долину'. Все переполошатся, утроив внимательность. Нам же нужно сначала обезопасить проход через тайную тропу и только после уменьшать численность потенциальных противников ради развлечения, - мой ответ был встречен тихими смешками, но новых вопросов, к счастью, не последовало.
  Внимание народа привлёк слабо светящийся пульсирующий источник энергии, бьющий из земли куда-то в облака впереди по ходу нашего движения. Это и было то непонятное аномальное образование, ради которого сюда шла научная экспедиция. Когда мы приблизились к нему, идущие параллельным курсом волки резко повернули назад. Прислушавшись к голосу своей интуиции, я тоже повёл группу в обход, закладывая большую петлю. В конечном итоге мы всё же подобрались почти вплотную к заброшенной свиноферме, откуда явственно тянуло человеческими эмоциями. Но выйти на дистанцию прямой видимости нам помешали...
  - Мины! - Тихо, но очень отчётливо произнёс штатный сапёр группы сержант Терещенко.
  И вправду, как можно пропустить столь удобную заросшую кустарником ложбинку, по которой нам удалось почти вплотную подобраться к ферме. Все другие направления, так или иначе, просматриваются, а тут явная аномалия, причём вокруг хватает и настоящих аномалий.
  Ещё два часа ушло у сержанта на прокладывание безопасной тропы. Он не снимал мины, а обозначал их присутствие специальными колышками, дабы мы смогли обойти их. У самого выхода из ложбины встретилось заминированное проволочное заграждение, пришлось обходить, вылезая в крайне неудобном месте под самой бандитской фишкой. Впрочем, парочка дежурных наблюдателей уже крепко спала благодаря моему направленному воздействию. Выдвинувшись вперёд и спрятавшись за наполовину обвалившимся бетонным забором, я усыпил и остальных. С каждым новым разом получалось воздействовать на людей всё легче и легче, благо я лишь потворствовал их естественным желаниям. Вернувшись к народу, выдал ему полную диспозицию - кто, где, сколько. Спецназовцы ринулись зачищать строения, пользуясь ножами и бесшумным оружием. Хорошо хоть про взятие нескольких пленных для последующего допроса им вовремя напомнил лейтенант.
  
  - Это не бандиты, а наёмники, - в полный голос сказал я, осматривая главное строение свинофермы, превращённое в казарму на полторы сотни человек.
  Всё грамотно укреплено и подготовлено к ведению оборонительного боя. Изнутри стены местами обложены мешками с землёй, сделаны амбразуры для стрелков. Здесь маленькая группа сможет долго отбиваться от заведомо превосходящего противника, если у того отсутствует бронетехника. Да и для обладателей бронетехники найдутся весомые аргументы - мой глаз отметил сложенные спецназовцами в стопку трубы одноразовых гранатомётов РПГ-26. Наёмники устроились тут капитально - кухня с парой железных печек, санитарный блок с душевыми кабинками, баки с чистой водой. Грубо сколоченные из досок двух ярусные лежанки с новенькими синтетическими матрасами и дорогие зимние спальники, занимающие совсем мало места в свёрнутом состоянии. Но самих наёмников мы застали совсем мало - всего лишь дюжину человек, из которых трое стали нашими невольными информаторами. От них-то мы и узнали, что основной состав пяти сведённых вместе отрядов насчитывает сто восемьдесят шесть человек. Разместились они в бандитском городке, там условия жизни гораздо комфортнее казармы - выпивка, доступные девки и прочие удовольствия. Заплатили наёмникам очень щедро, подрядив их до самой осени. Заказчик откуда-то из-за внешнего периметра, ведёт дела с Боровом. Задач им поставили несколько - охрана территории и захват ценных пленников, за которых можно получить хороший выкуп. Вот как раз целая научная экспедиция в гости должна скоро пожаловать, а её уже считай - продали и прибыль поделили. В качестве ответной реакции на захват учёных ожидается усиление блокпостов по периметру Зоны западными военными и спецназом под командованием американских генералов. Наёмники должны обеспечить весомые поводы для их активного вмешательства, взятия вольных сталкеров под контроль и перехвата трафика идущих из Зоны артефактов. Самим же наёмникам гарантировали безопасность, заодно скидывая им информацию обо всех телодвижениях вояк и прочих, от кого здесь что-то реально зависит. Теперь мне стали понятны многочисленные несуразицы в подготовке той экспедиции. Среди наших пленников самый молодой и информированный парень выразил согласие на условно-добровольное сотрудничество, остальных же бойцы сопроводили к ближайшей химической аномалии на заднем дворе свинофермы в одних трусах. За ними туда же перетаскали и остальные трупы. Крупная 'кислотная лужа' растворяла и испаряла бренную плоть за считанные минуты. Предать своих товарищей молодому наёмнику помогло скверное отношение командира к подчинённым и махровая дедовщина в его отряде. Да и жить ему хотелось сильно. Я присутствовал при его вербовке лейтенантом Филоновым, ментальное чутьё говорило об искреннем желании парня крепко поквитаться со своими бывшими коллегами за всё 'доброе и хорошее', по его же словам. Знал парнишка многое, старательно собирая слухи и подслушивая разговоры других наёмников. У него явный талант к шпионской работе. Благодаря его информации, мы нашли ведущие к управляемым минным постановкам у выхода с тайной тропы провода. И ещё подробный расклад по диспозиции противостоящих нам сил. Меня удивила численность бандитов Борова, превышающая три тысячи голов. Но, по словам парня, мало кто из них желает серьёзно повоевать, иначе бы они обошлись без привлечения наёмников. И вообще бандитский городок весьма оживлённое место, ибо кроме бандитов там хватает их обслуги и всяких посторонних личностей. Как вся эта орава дармоедов снабжается всем необходимым и за счёт чего живёт, парень не знал.
  
  Наступило хмурое весеннее утро и скоро к ферме должны пожаловать основные силы наёмников. Они ждали экспедицию только к обеду, потому не торопились выбираться из тёплых кроваток и отрываться от мягких красоток. Мы же готовились их встречать, благо хватало трофейного оружия. Наёмники были вооружены разномастно, мало какой отряд имел единообразное оружие и амуницию. Каждый наёмник всё покупал или добывал в бою сам. Щедрый заказчик подкинул им только боеприпасов, которые теперь пригодятся нам. Лично я утащил себе в инвентарь четыре РПГ-26 и парочку совсем новеньких реактивных пехотных огнемётов 'Шмель-М'. Откуда только их наёмники взяли? И ладно бы простые старые ещё советские 'Шмели', но не эти 'Шмель-М'. Вот тех хотел стащить больше, да быстро получил по загребущим лапам, было их не так уж и много - всего-то шесть штук. Остальное оружие прибрали спецназовцы, впрочем, чего-либо интересного я там не увидел - самая обычная рядовая стрелковка, преимущественно потёртые автоматы Калашникова. Расспросил Витька - нашего пленника с неопределёнными перспективами. Тот рассказал о том, что наёмники в своей массе - нищие. Заработки скромные, а жизнь в Зоне весьма дорога. Да и когда нет уверенность в завтрашнем дне - хочется насладиться жизнью с полной отдачей. Вот и спускают мужики всё заработанное за пару месяцев всего за один день, едва представится удачная возможность. А повоевать можно и всяким старьём, благо оно вполне надёжно. Да, есть среди наёмничьей братии и элитные отряды, вот у тех полный фарш - самое лучшее оружие и экипировка, но и цены за свои услуги они знатно ломят. Потому в большинстве случаев заказчики предпочитают нанять более многочисленный, но 'дешевый' отряд. К тому же элита старается дистанцироваться от заказов со 'скверным запахом', преимущественно нанимаясь телохранителями к богатым туристам или же сопровождая вылазки учёных с 'Янтаря' к центру Зоны. Для них важна чистая и безупречная репутация. На 'грязную работу' подряжаются только отдельные отморозки и всякие нищеброды, как вот те отряды, взявшиеся за бандитский контракт. Мало ли им чего обещали - списывать в утиль отработанный актив у такого заказчика в порядке вещей. А судя по нашему появлению и столь быстрому захвату укреплённой базы - ещё и имеющего серьёзные проблемы с принципиальной недооценкой противника.
  За разгромом подъехавших на трёх грузовиках наёмников я наблюдал с высокого дерева, росшего за территорией свинофермы. Спецназовцы решили всё сделать исключительно сами, попросив меня отойти в сторонку, вдруг случайно зацепит, а им ещё проводник живой нужен. Да и под таким соусом трофеев чуток зажать - им за каждое отнятое у посторонних в Зоне боевое оружие обещана премия. Как такового боя не произошло. Наёмники связались по радио со своей базой, Витёк ответил им, что все спят, и только он один остался на дежурстве. На той стороне подобные известия восприняли вполне адекватно - какой-либо опасности просто не ждали. Потому в кузова свободно въехавших в ворота свинофермы грузовиков один за другим влетели заряды 'Шмелей'. Вспыхнувшее на пару секунд адское пламя мгновенно убило всех сидевших там бойцов, разметав содержимое кузовов по окрестностям. Лейтенант решил перестраховаться и накрутил своих бойцов действовать максимально жестко, дабы избежать потерь со своей стороны. На то имелись все основания - противник обладал просто подавляющим численным перевесом, да и прибыла к нам всего лишь неполная сотня наёмников. Оставшиеся в бандитском городке теперь узнали о захвате их базы и могут предпринять попытку штурма. К счастью, теперь те действовали исключительно осторожно, и когда их разведка нарвалась на выставленные нашим сапёром взрывающиеся сюрпризы, решили благоразумно отступить. Они же не знали, сколько нас тут закрепилось, потому предполагали худшее. Теперь это уже их заботы объясняться с обманувшим их заказчиком. Тот обещал им лёгкую прогулку и хороший заработок, а в результате они понесли крайне тяжелые потери в первой же стычке. Для них, кстати, это реальный повод расторгнуть контракт без выплаты отступных. А бандиты на драку с вояками вряд ли подпишутся - чай не полные дураки.
  
  Одиннадцатая глава.
  Бандитское гостеприимство.
  
  Просидеть весь день на своём наблюдательном посту мне не дали, вызвав через КПК и потребовав начать срочную переброску экспедиции через тайную тропу. С этой стороны опасность для неё была временно устранена. На 'Старом кордоне' уже все ждали, длинная колонна машин выстроилась перед началом тайной тропы. Мне пришлось перегонять весь транспорт лично - водители не имели опыта Зоны. Пассажирам, кстати, знатно перепало. От появлявшегося в момент прохождения беспричинного страха многие сходили под себя, несмотря на все мои советы и предупреждения. Слушали меня и кривили рожи, мол - 'не учи учёных, без тебя всё знаем', а от дюжины игроков тянуло просто лютой ненавистью. Опять сдержались от проявления агрессии из последних сил. Зато, каково было увидеть этих засранцев на другой стороне тропы. Смотрел бы и смотрел. Бывалые сталкеры говорят - со временем привыкаешь и тайные тропы больше не вызывают такой сильной реакции, но первый раз - он и есть тот самый незабываемый первый раз. И даже для опытных игроков, решивших развлечься с настройками полного реализма. Я так вообще ничего особого не чувствую, проходя изнанкой пространственных аномалий как будто гуляя по городскому парку.
  Мой невозмутимый вид после многочисленных переходов сильно заинтересовал профессора Рудецкого. Тот, кстати, тоже знатно оконфузился во время перехода, судя по уловленным с его стороны эмоциям. Но его я переправил в числе первых и он сумел восстановить подорванную самооценку, видя, что другим приходится так же тяжко. Он пригласил меня для приватной беседы в свой домик на колёсах, в который превратили вполне обычный закрытый кузов трёхосного армейского грузовика. Профессор любил комфорт, и ему его обеспечили даже в опасной экспедиции. Усадив меня в мягкое кресло напротив себя, он долго рассматривал мою фигуру, а потом сразу задал жесткий вопрос прямо в лоб:
  - На кого вы работаете, сталкер?
  - В данный момент на военных, - сразу же ответил ему, без особых раздумий.
  - Не надо юлить, вы поняли, что именно я имел в виду! - Он резко подался ко мне, пытаясь эмоционально надавить. - Имя, группировка, клан! На кого вы работаете!? - Повторил он жестким тоном.
  - Вариант - на себя самого просто не рассматривается? - Я демонстративно поднял бровь, выражая искреннее недоумение, а профессор лишь рассмеялся.
  - Подготавливая экспедицию в эти края, я собрал информацию со всех доступных источников, - отсмеявшись, заявил он. - Кто с кем 'спит' и кто сколько стоит. Были бы вы обычным ходоком, у которого за душой ничего нет кроме рваных штанов, то действительно могли сохранить независимость. Но все сталкеры вашего уровня просто обязаны состоять в местных сообществах или иметь весомого покровителя! - Давил меня он твёрдым голосом.
  - Может, я и сам являюсь тем самым весомым покровителем? - Я подарил профессору самую лучезарную улыбку.
  - Не желаете сотрудничать, значит... - тот заметно рассердился, демонстрируя мне своё недовольство.
  Наверное, на других людей и особенно его подчинённых это оказывало весомое воздействие.
  - А какова моя выгода? - Я лишь ехидно хмыкнул, его эмоциональное давление просто обтекало вокруг меня. - Вы тут самый обычный глупый новичок, почему-то считающий себя истинным знатоком всего и всех. Просто довожу до вашего сведения - Зона редко прощает ошибки, и смерть в аномалиях здесь далеко не самое страшное, что может произойти с человеком. И теперь попробуйте поставить себя на моё место и согласиться с какими-то условиями какого-то сотрудничества реально опытного сталкера, не один раз выходившего за пределы человеческих возможностей и того, кто считает себя вершиной мудрости, ставя себя над всеми остальными, при этом являющегося дилетантом во всём остальном. Наверное, найдутся и более лёгкие способы самоубийства...
  Моя жесткая отповедь заставила профессора призадуматься, но думал он явно не о том, чего стоило бы, судя по улавливаемым мною эмоциям с его стороны. Похоже, он продумывал план, как бы наказать меня особо показательным способом.
  - Я вас больше не задерживаю, немедленно покиньте мой рабочий кабинет, - холодно завершил он наше недолгое общение.
  Я спрыгнул на землю, и пошагал к воякам. С теми у меня складывались более тёплые отношения.
  
  Ближе к вечеру профессор попросил вояк и меня вместе с ними на выход. Свиноферму он забирал под свой научный лагерь, выгоняя всех лишних в открытое поле. Безопасность ему теперь должны обеспечивать нанятые 'дети Зоны', послезавтра нам нужно встретить подходящее к ним подкрепление, проведя его через бандитские кордоны. К тому же он сообщил майору Сидорчуку, кто именно является главной причиной такого странного решения, и кому нельзя доверять ни при каких обстоятельствах. Майор, не будь дураком, сразу же написал рапорт своему вышестоящему руководству, в котором изложил своё видение ситуации и обосновал отсутствие гарантий безопасности для экспедиции в подобном раскладе, потребовав от него прямого приказа на дальнейшие действия. Командование, связавшись по радио с профессором, приказ выдало, тем самым показав, на чьей стороне оно находится. И старую задачу сопровождения экспедиции на 'Агропром', естественно, никто с майора не снимал, просто указали ему положенное место. Всё это было рассказано мне, когда мы выдвинулись колонной в сторону заброшенной фабрики. Если там сейчас кто-то засел, придётся выбивать его ночью. Крайне скверные перспективы, разве только действительно вставать в чистом поле. Профессор хитро всё провернул. Даже если наёмники или бандиты решатся атаковать свиноферму, то сначала им придётся устранить угрозу в лице присутствующих поблизости вояк. Или хотя бы связать их боем, распыляя свои силы. Думаю, он просто хочет свалить тайной тропой, едва поднимется большой шум, на чём и строится весь его 'гениальный' расчёт.
  Нам повезло, фабрика оказалась пуста. Только ветер и аномалии встречали нас у отсутствующих ворот. Это место я уже хорошо изучил, потому мы быстро обустроились в административном корпусе, дополнительно проверив цеха на присутствие посторонних. Более-менее целых помещений нам хватило, а вместо разбитых стёкол натянули прозрачную плёнку, которую предусмотрительно захватили с собой. Для временного жилища вполне достаточно. В зависимости от времени нашего пребывания здесь, займёмся и прочими бытовыми удобствами. Где взять воду я знаю, с электроэнергией тоже разберёмся. Но пока мы просто размещались по комнатам, используя захваченные на ферме матрацы и спальники. Хоть нас и выпроводили оттуда, всё более-менее ценное вояки успели перетащить в свою технику, пользуясь правом первого пришедшего.
  
  Ночь прошла спокойно. Дежурившие на чердаке административного корпуса бойцы видели только одну машину, приехавшую со стороны бандитского городка и быстро уехавшую обратно. Наверняка разведка наёмников или кого-либо ещё. Выяснили диспозицию и убрались, пока в них стрелять не начали. Ближе к полудню от дежурных пришло сообщение о том, что к нам с угрожаемого направления движется ещё одна легковушка с высунутым из окна большим белым флагом. Переговорщики, значит. Бойцы их пропустили до самих ворот фабрики, где те остановились. Из машины вышел только один мужчина в чёрном плаще, который и сидел за рулём, в салоне никого больше не было.
  - Боров прислал меня базарить с вами, - громко крикнул он, стоя без заметного волнения под прицелами автоматчиков.
  Бойцы сопроводили его к административному зданию, где разместился наш штаб. Как быстро выяснилось - он лишь посланник без каких-либо полномочий с задачей донести до нас личное приглашение Борова посетить его городок. Нас - это майора Сидорчука и меня лично. Бандитам о нас, оказывается, уже многое известно. И вместо развязывания боевых действий они хотят полюбовно договориться. Нам обещалась полнейшая безопасность, потому мы решили воспользоваться приглашением. Вовка Клёст - так звали посланника, доставил нас в бандитский городок с ветерком. Он просто обожал скоростную езду, показывая нам своё водительское мастерство проходить опасные повороты буквально в одном сантиметре от края дороги. На въезде в рабочий посёлок, превращённый в бандитский городок, нас встречали внушительные укрепления. Периметр закрыт бетонным забором, режущей спиралью и другими инженерными заграждениями. Без танков здесь не пройти. Въезд тоже оборудован по всем военным наставлениям - 'змейка' для подъезжающих машин, ограничивающие дорогу земляные валы и бетонные плиты. На самом въезде пара укреплённых ДОТ-ов с пулемётчиками и гранатомётчиками внутри. Сам же городок так и остался посёлком из пары десятков старых пятиэтажек, котельной, клубом и ещё какими-то постройками. Целые стёкла в окнах, некоторые пятиэтажки выглядели практически новенькими. И лишь присутствие на улице обнесённых полосатыми лентами одиночных аномалий говорило о том, что здесь именно Зона, а не мирный городок из советского прошлого.
  Боров нас принял в своей резиденции в бывшем поселковом клубе. У входа заметил много вооруженной охраны, наёмники, явная элита, судя по их снаряжению. И вообще на улицах городка хватало праздношатающегося вооруженного народа. Нас провели внутрь, пригласив в кабинет. Большой прямоугольный стол в углу, вдоль стен стоят мягкие кресла с кожаной обивкой. На крашенных в светлый тон стенах висят головы монстров Зоны, среди них даже кровосос есть. Сам же Боров выглядел весьма колоритно - рост под два метра и полтора метра шириной. Огромная чисто выбритая ряха и пудовые кулаки - настоящий богатырь. Лишнего жира на его фигуре трудно найти. Одет в хорошо подогнанный по фигуре пиджак, под которым явственно просматривается лёгкий защитный комбинезон без бронежилета. Защиту ему обеспечивает невидимый со стороны пояс с артефактами и выставленная напоказ радужная замкнутая цепь 'маминых бус' с прилепившейся к ней на уровне груди 'золотой рыбкой'. Причём, артефакт чистый, без заметного мне радиоактивного фона. Короткая стрижка тёмных волос и располагающее выражение лица - бандитский главарь был рад нашему согласию навестить его скромное обиталище. Выпроводив нашего сопровождающего за дверь жестом руки, он предложил нам занимать свободные стулья.
  - Хоть здесь далеко не все искренне рады вашему появлению, однако я предпочитаю уважать правила гостеприимства... - с ухмылкой заявил он, тоже занимая свободное мягкое кресло напротив нас. - Лично вы, - кивок головой в нашу сторону, - люди подневольные и решения принимаются совсем другими лицами. Следовательно, и основной груз ответственности должен лечь именно на них, - продолжил он свою речь. - Вы же показали себя достойными бойцами, которых стоит всячески уважать. Именно потому я и хочу договориться сначала именно с вами, дабы избежать дальнейших жертв и потерь.
  В дальнейшем монологе он красочно расписал возможности подконтрольной ему бандитской группировки, дополнительно усиленной отрядами наёмников. У него здесь даже настоящая пушка есть. Ровно одна штука, но нам и её, по идее, должно хватить с изрядным избытком. Впрочем, обострять конфликт сам Боров не хочет, а те наёмники, которых мы покрошили на ферме, работают совсем на другого нанимателя, с которым сам Боров находится в состоянии вооруженного нейтралитета, и вынужден терпеть его наглые выходки. И чтобы научная экспедиция, против которой у самого Борова нет каких-либо претензий, чувствовала себя в безопасности, нужно просто внести плату за пребывание на его контролируемой территории. Весьма скромную плату, скорее - символ признанного уважения. Всё это мы позже донесём до профессора, а уж он решит - платить или нет. Выдав нам своё предложение, бандитский главарь отпустил майора и пожелал пообщаться со мной наедине. Есть ко мне интересное предложение по основной специальности, добавил он.
  - Я приду позже или сообщу когда вернусь, - сказал я Сидорчуку, провожая его до машины.
  - Хорошо, - кивнул тот, хотя я прекрасно чувствовал его опасение оставлять меня тут одного.
  
  - Мог бы и раньше в гости заглянуть, - сказал мне Боров, когда мы снова оказались с ним наедине. - Да, я знаю - ты довольно часто заглядывал сюда, живо интересуясь лабораторией под заброшенной фабрикой, - добавил он, заметив мой изумлённый вид. - Знаю, кто тебя сюда направил и представляю всю глубину твоего облома, когда тебя совершенно неожиданно опередили монолитовцы. А за то, что ты проходил мимо наших дозоров без нападения на них, я тебе отдельно благодарен.
  - Странно, что ты об этом вообще узнал... - я лишь пожал плечами.
  - Зона слухами полнится, - усмехнулся тот, пояснив: - В окружении Валета всегда хватало моих людей, впрочем, сам Валет сбежал в центр Зоны и теперь о нём можно забыть. Оттуда больше не возвращаются. Если он тебе что-то пообещал - ждать этого совершенно бесполезно.
  - Обойдусь! - Я демонстративно отмахнулся, словно от какой-то мелочи. - Так какой у тебя ко мне интерес? - Поднял взгляд на своего внушительного собеседника.
  - Ответ - 'просто посмотреть на хорошего человека' - тебя явно не устроит? - Усмехнулся Боров, я покачал головой. - Ладно, скажу начистоту, дабы не ходить вокруг да около. Первое - самое важное. Был у меня хороший заместитель по финансовой части, да скурвился, сука, обнёс общак братвы и подался в бега, как только его раскусили. Но счастье его было недолгим - крутить финансами он хорошо умел, а вот ходить по Зоне с погоней на хвосте - нет. Влетел в 'душегубку', да и подох, гадина, рядом с ней. От него остался ноутбук с информацией и контактами, которую я хотел бы увидеть, но мешает пароль. Снимешь его - я и вся моя братва признают тебя чОтким пацаном. Знаю - ты можешь... - он впился в меня острым взглядом.
  - Думаешь, я стану работать на бандитов?! - С хорошо заметным вызовом в голосе спросил его.
  - А мы и не бандиты, - задорно хмыкнул Боров, и заметив моё недоумение, пояснил: - Законы цивилизованного общества благополучно окончились за внешним периметром Зоны. Здесь же мы занимаем свою экологическую нишу самых обыкновенных хищников. Причём хищников разумных, предпочитающих стрижку шерсти заготовкам мяса. Обычные сталкеры, не говоря уже про большинство 'детей Зоны' гораздо кровожаднее и жаднее нас. У нас свой кодекс чести, который весьма строг к тем, кто хочет больше чем ему положено.
  - Красиво играть словами я тоже умею... - я ещё раз покачал головой. - Впрочем, это не так важно. За твой заказ вполне могу взяться, но что предполагается в качестве оплаты?
  - Я знал - ты обязательно согласишься, - хмыкнул главный бандитский авторитет. - И такому специалисту просто неприлично предлагать пошлые деньги в качестве оплаты. Зато свободное посещение всех контролируемых братвой территорий и доступ в мой городок, где легко можно продать приобрести практически всё что угодно - разве одного этого мало для настоящего проводника Зоны? - Бандитский главарь умел подбирать действительно полезные варианты вознаграждения, я кивнул, подтверждая правоту его слов. - Но есть ещё одно дело, которое может повлиять на наши дела... - продолжил говорить Боров, выдержав паузу. - Тебе известно, что произошло с Геваркадзе и его бандой? - И так пристально посмотрел на меня, то ли угрожая, то ли просто чуток придавливая эмоциями.
  - Все мертвы, - коротко ответил ему, ибо напугать ему меня вряд ли бы удалось.
  Сейчас он, можно сказать - полностью в моей власти. В случае обострения здесь произойдёт реальная бойня. Заодно узнаю - спасут ли его защитные артефакты от моего гнева. И эта уверенность явно передалась бандитскому главарю, он первым отвёл взгляд.
  - Кто? - Спросил он без всякого нажима.
  - Я, - ответил так, как будто назойливую муху прихлопнул, Боров снова упёрся в меня своим взглядом и о чём-то долго размышлял.
  - Заказ или... - бандитский главарь тоже сейчас не хотел идти на обострение, но Геваркадзе для него что-то значил.
  - Заказ, - я подыграл ему. - Того наняли для выдавливания 'Чистого Неба' с болот, те наняли меня для устранения проблемы.
  - Это меняет дело, ты был в своём праве, - Боров выдохнул и заметно расслабился. - Можешь доказать смерть Геваркадзе - это важно? - Попросил он меня.
  Вместо ответа демонстративно достал из инвентаря автоматический дробовик, ранее принадлежавший убитому мной бандитскому авторитету, и протянул его Борову. Тот взял его в руки и очень внимательно осмотрел.
  - Да, это мой личный подарок ему на юбилей, - после осмотра тихо сказал он. - С ним он никогда не расставался, и раз теперь он стал твоим - то Геваркадзе однозначно мёртв. Это для нас многое меняет, хотя тебя уже совсем не касается. Мстить за него тебе моя братва не станет, разве только захочет заплатить тот самый заказчик, против интересов которого ты сыграл.
  - Пугаешь? - Я лишь усмехнулся.
  - Раз ты в одиночку, или скольких ты там ещё привлёк, сумел уничтожить целую банду, имевшую славу полнейших беспредельщиков и конченых отморозков, то вряд ли тебя испугают такие известия, - Боров хохотнул, общение со мной доставляло ему много радости. - Но впредь я бы тебе рекомендовал в аналогичных ситуациях сначала проконсультироваться со мной. Возможно, дело вообще без крови обойдётся. Ты своё всё равно сдерёшь с клиента, я тоже свой авторитет укреплю. Все будут довольны.
  - Учту, - я кивнул, показывая принятие подобных условий.
  Зачем воевать, когда можно полюбовно договариваться? С другой стороны - война - это трофеи. 'Или голова в кустах', - язвительно напомнил внутренний голос.
  Дальше мы договорились на счёт его главного заказа. Информация на ноутбуке была крайне важна для всего бандитского сообщества, доверять её мне Борову очень не хотелось, но других специалистов под рукой просто не было. В результате мы пришли к соглашению, что я буду работать под присмотром пары доверенных людей и сам воздержусь от излишнего любопытства. Главное получить доступ к данным, а разбираться в них будут уже другие люди. Мне потребовалось помещение для работы, Боров кликнул своего помощника и тот отвёл меня через весь городок к самой крайней пятиэтажке, над крышей которой разросся целый лес различных антенн.
  
  - Здесь чалятся наши Маркони, - Прокомментировал виденную картину Жека Цыган - весьма колоритный бандит с покуренным голосом в чёрном плаще авторитета и с автоматическим дробовиком за спиной. Чернявый с кудряшками на голове и крупной золотой серьгой в правом ухе. Но взгляд матёрого убийцы заставлял проникнуться к нему реальным уважением. - Ни хрена сами не соображают, но умеют нажимать нужные кнопки, словно натасканные мартышки, главное - пообещать запихать им большой банан в одно место, если они сделают что-то не так... - засмеялся он, какое-либо уважение к тем Маркони у него начисто отсутствовало.
  Бандитский городок оказался весьма оживлённым. По улицам вразвалочку разгуливали мужики с оружием, в сторонке курила полуголая размалёванная девица, прислонившись спиной к стене, парочка других потаскух о чём-то ругались с исключительно довольным бандитом в спортивной куртке, при этом активно размахивая руками. Не иначе как выясняли стоимость уже оказанных услуг. А ведь ещё умные англичане говорили - 'оказанная услуга ничего не стоит'. Все стены пятиэтажек до второго этажа плотно размалёваны разноцветными граффити, среди которых мой глаз отмечал выделяющиеся вывески торгующих точек. Оружие, спортивное шмотьё, артефакты - всё наглядно и очевидно, трудно ошибиться, один раз взглянув на картинку. Ну и ещё попадались красные фонари - прямой указатель тем, кто хочет и понимает. Отдельные группки бандитов сидели на лавочках, травили байки и лузгали семечки, соревнуясь друг с другом - кто дальше выплюнет шелуху. Однако стоило отметить - мусор тут убирался. Найти пустую бутылку или пивную банку ничуть не проще чем артефакт в аномалии. Кусты тоже вряд ли разрешают невозбранно минировать конечным продуктом метаболизма. Настоящая бандитская цивилизация, мать её.
  - Быстро выметайтесь отсюда, убогие! - Громко крикнул Жека Цыган мужикам бомжеватого вида, оккупировавшим лестничную площадку, те, пригнув головы, быстро покинули подъезд, опасливо озираясь по сторонам. - Привечают тут некоторые всяких бичей, - прокомментировал бандит. - Толку от них ноль - один мусор. Ну да как же - 'у каждого уголовная статья!' - громко фыркнул тот, явно перефразировав чьи-то слова. - Вот, значит, тут тебе жить и работать... - поднявшись по лестнице на верхний этаж, бандит стал крутить ключом в закрытой двери. - Удобства минимальные, вода из колонки во дворе, канализация пока живая, - пояснил он, впуская меня в открытую дверь квартиры за собой. - Жратва в едальне, мы с тобой вместе ходить будем, иначе кое-кто посмотрит на тебя как на фраера. Пока располагайся тут, я скоро вернусь, - он кинул мне связку ключей от квартиры.
  Обычная двухкомнатная хрущёвка, но в более-менее пристойном состоянии, если рассматривать условия Зоны. Пахнет сыростью и плесенью, характерные разводы протечек дырявой крыши на потолке. Обои местами тоже покоробились и облезают. С трудом открыл оконную раму, впуская внутрь свежий воздух с улицы. Сразу пустая квартира наполнилась весенним воробьиным щебетанием и курлыканьем голубей под крышей. Воды и вправду нет, да подавать её в проржавевшие трубы прямо говоря - настоятельно не рекомендуется. Ради приличия проверил электричество в розетке, убедившись в его отсутствии. Ну да ничего, у нас с собой есть. Как знал, что стоит закинуть в инвентарь портативный генератор на артефактах, благо в нём всего пару килограмм веса. Столы и стулья тут есть, рабочее место себе легко организую. Вот только спать на старых давно отсыревших диванах я точно не захочу, мне и ровного пола хватит, а хороший спальный мешок я себе недавно прибрал.
  Пока я осваивался, вернулся Жека Цыган в сопровождении троих молодых парней, тяжко пригибающихся под весом навьюченных на спины объёмных мешков.
  - Ща! Быстро метнулись за второй партией, - приказал он им, когда те занесли их внутрь. - Боров хочет организовать здесь ремонтную мастерскую, думаю, ты Бёрш, - он уже знал моё прозвище, - не откажешься чуток помочь братве за прайс скромный? - Он открыто усмехнулся, я лишь покачал головой, отмечая, как быстро меня берут в оборот здешние обормоты с уголовным прошлым.
  - Да ладно тебе кривить рожу, в Зоне все сталкеры братья и даже те, которые братки, - щербато ухмыльнулся он, заметив мою эмоциональную реакцию на свой предыдущий пассаж.
  Я лишь тяжело вздохнул. Понимал же, следуя сюда, что придётся так сказать - отрабатывать безопасность своих нанимателей. Пугало лишь возможное падение репутации у того же 'Долга' и 'Вольных сталкеров', они сотрудничающих с бандитами индивидов не особо-то жалуют. С другой стороны - официальные проводники Зоны считаются нейтральной стороной, для них все равны. Придётся говорить с Боровом, чтобы он сделал нужное мне официальное заявление.
  До самого вечера мы обустраивались в квартире. После посещения местной едальни в подвале ближайшей пятиэтажки, Жека пригнал в квартиру кучу народа делать косметический ремонт. Обед мне понравился, готовили там почти как в ресторане, хотя внешний антураж советской столовки... серые бетонные стены с наполовину облупившейся зелёной краской, убогие столы и стулья из того же советского периода, старые желтые подносы, на которые мы покидали тарелки с раздачи. Зато абсолютно бесплатно - Жека лишь кивнул хозяину заведения, скашивая взгляд в мою сторону, тот кивнул в ответ, показывая своё понимание, с кого глупо требовать плату. Их внутренний взаиморасчет для меня вообще побоку. Но наваристый рассольник был хорош, определённо хорош, да и свиная поджарка с гречкой тоже достойна всяческих похвал. Кофе тоже здесь умели правильно варить. Заведение пользовалось определённой популярностью, практически все столики были заняты, но для таких как мы важных персон тут всегда держали свободный уголок.
  Вечером я сумел связаться с майором Сидорчуком через КПК, подключившись к бандитскому ретранслятору, передав последние известия. Он ответил мне, что пока вполне обойдётся и без моих услуг, благо после того как профессор согласился заплатить Борову, бандиты гарантировали научной экспедиции и военным своё невмешательство в их суету. Главное самим напрасно не нарываться.
  
  - ... Вот он, красавец, - грохнул передо мной на стол Жека Цыган хороший ноутбук бизнес класса. - Достанешь контакты сгинувшего финансиста - братва тебя уважит... - напутствовал он. - Я и Кондрат, - кивок в сторону молодого парнишки с резаным шрамом на щеке, - присмотрим за тобой, Кондрат чуток понимает во всех этих железках, жалко, что сам тюлень - горазд только ластами махать, а не дело делать, - съязвил он по своему обыкновению. - Ты пока определись, что тебе будет нужно, Боров обещал подогнать.
  Ноутбук просил пароль на включение, а эта модель весьма продвинута по части защиты данных. Просто так, путём сброса начальных настроек, его не вскрыть. Расшифровать микрокод у меня тоже вряд ли получится - на это могут уйти месяцы. Но, как говорят знающие люди - 'что сумел зашифровать один специалист - другой обязательно взломает'. Я всегда имел при себе в инвентаре ремонтный набор и набор нужных запчастей, но заказал Жеке рабочий компьютер с мощным процессором и большим монитором. Опять придётся долго заниматься прикладным программированием, стоило сразу позаботиться о своём удобстве.
  Выспавшись с заметным трудом, постоянно мешались ремонтники в соседней комнате, приступил к работе. Мне прежде не приходилось заниматься взломом подобных изделий, однако я читал форумы и даже принимал участие в обсуждениях, подкидывая народу свои идеи. Кое-что из них даже успешно воплощалось. Сейчас же мне активно мешали соглядатаи, для которых приходилось комментировать буквально все свои действия. Вдруг я чего от них утаю и загляну в страшно секретные бандитские тайны. Показательно вытащив жесткий диск, сказал напрягшимся наблюдателям, чтобы они успокоились и не совали под руку свой нос при каждом моём резком движении. К сожалению, диск на другом компьютере не считаешь, при установке пароля на ноутбуке, паролем закрывается и сам диск. В случае нескольких попыток его безуспешного ввода, вся хранимая на нём информация безвозвратно уничтожается. Пришлось городить целую систему, позволявшую подобрать стартовый пароль методом перебора. Там не всё так просто, как может показаться. Нужно подключать отдельный микроконтроллер, через который уже подключать базовую ПЗУ с микрокодом ноутбука, подключаться к другим ключевым точкам схемы, дабы всё правильно заработало и дало время на подбор комбинаций пароля. С подбором тоже есть свои хитрости, его можно не подобрать и за целый год стараний. Но существует коллекция так называемых 'типичных паролей', которые очень любит народ. От простейших '12345' и 'qwerty', до 'Вася дурак', набранных в английской раскладке клавиатуры или чего-либо подобного. Всего-то около миллиона вариантов. Вот я и запустил этот список в первую очередь, откинувшись на спинку стула. Теперь только ждать и надеяться.
  
  Жека Цыган продолжал периодически посматривать в мою сторону, очень ответственно подходя к поручению Борова, и одновременно крутил в руках острую финку с наборной рукоятью. Но мой взгляд зацепился за массивный золотой перстень на его пальце, в качестве камня на котором вставили какой-то неизвестный артефакт, ибо раньше я его не замечал. Что-то небольшое, зелёное с пульсирующим внутри него красивым огоньком. Но в моём зрении этот артефакт ещё светил фиолетовым светом. Не ярко, но...
  - Жека, а ты в курсе, что та зелёная фигня на твоём пальце радиоактивная? - Вкрадчиво поинтересовался я у бандита.
  - Радиоактивная, что?! - Тот выпустил из рук финку, она громко брякнулась о пол, с заметным трудом содрал перстень с пальца и резко отшвырнул его в угол, и только потом включил мозги. - Ведь гонишь, да? - С характерным злым прищуром взглянул он в мою сторону.
  - Вот те крест! - Я размашисто перекрестился напоказ. - Сам посмотри... - встав со своего места и достав сталкерский КПК, я подошел к валявшемуся предмету и вывел индикацию радиометра крупными цифрами. - Восемьсот тридцать микрорентген - это уже вам не хухры-мухры... - заявил опешившему бандиту, тот картинно схватился за голову и выпучил глаза.
  - И что теперь будет? - Как-то обиженно спросил он, пребывая в шоковом состоянии.
  - Для начала на тебе все волосья повылезают и мужское хозяйство покажет вечное полшестого, - я пугал его ещё больше. - Затем белокровие и мучительная смерть. Давно таскаешь? - Жека пребывал уже на грани реального обморока.
  - Пятый день... - тихо прошептал он, добавив чуть громче: - Взяли тут за жабры одного жирного фраера. Тот нам сильно задолжал и всё никак не хотел платить, тряхнули его хорошенько. После мне вот кореша красивый камень для печатки авторитета подогнали, чтоб не хуже, чем у других. Кто же знал, что он окажется радиоактивным... - этот бугай сейчас чуть ли не плакал. - Я его раньше в кармане таскал, готовый перстень мне только что наш рыжушник Ходор выдал. Может, ещё что-то можно сделать, а? - В его голосе и взгляде сейчас было столько мольбы.
  - Ну... - я изобразил на своём лице активные раздумья. - Тебе ещё повезло - я вовремя заметил опасный предмет, но близкую к смертельной дозу радиации ты уже хватанул, - при моих словах бандита едва не хватил натуральный инфаркт. - Тебе сейчас могут помочь только другие артефакты, если успеешь достать, конечно.
  - Какие? - Тот заметно оживился, почувствовав реальную возможность разминуться со старухой с косой, которая уже внимательно всматривалась своими пустыми глазницами в его грешную душу.
  - 'Медуза', желательно двойная, поможет вывести из организма накопленные радионуклиды, но без 'души', думаю, ты всё равно быстро загнёшься! - Вынес я свой врачебный вердикт.
  - Я скоро... - бандита буквально ветром выдуло из квартиры, и почти час его не было.
  Внимательно осмотрев отброшенный перстень и вставленный в него артефакт, я сначала полез в энциклопедию, а затем достал детектор. Тот показал близкую 'звёздочку', понятно - такого артефакта учёным на изучение ещё не доставалось. И о его свойствах ничего не известно. Что же, попытаюсь прижать столь ценную находку, авось пригодится. Вернувшийся Жека Цыган был зол и растерян.
  - Жопа! - Тяжко выдохнул он.
  - Что, Боров тебе отказал? - Я лишь посочувствовал ему.
  - Запросил столько, что хоть стреляйся. Обозвал ещё нехорошими словами, напомнив, где мы находимся. А я, что должен всё знать!? - Картинно возмутился тот, взмахнув руками. - У наших спекулянтов тоже ничего нет - всё ценное давно загнали за периметр, остался лишь никчёмный мусор. Слушай, может, ты мне сможешь помочь, ты же сталкер, а вы ребятки запасливые...? - Спросил он с надеждой у меня.
  - Запасливые, да, - я опять изобразил активные раздумья. - Есть у меня нужные тебе артефакты, для себя держу на всякий случай - без них в Зоне плохо. Мало ли как дело обернётся, и куда угодишь. Могу дать временно, тебе здоровье поправить, но что ты мне за них готов предложить? - Вкрадчиво поинтересовался у него.
  - Проси всё что хочешь! - Решительно выпалил бандит.
  - Знаешь... это как-то неправильно пользоваться чужим безвыходным положением... - теперь я намеренно изображал тяжкие муки совести. - Не знаю, как у вас принято, но я так не могу. Сейчас я выдам тебе те артефакты и возьму вон ту ерунду, что чуть тебя не убила. Снесу её потом учёным, глядишь, с них прибор какой полезный стрясти удастся, - Жека облегчённо выдохнул, видимо думал - я сейчас его без последних трусов оставлю.
  Дальше пришлось объяснять ему, какие у лечебных артефактов имеются противопоказания. Впрочем, 'душа' относится к рекомендованным для постоянной носки артефактам, потому-то и ценится всеми в Зоне и за её пределами. И хорошо, что я таскаю с собой запас всякого разного на всякий случай. Вот и пригодилось. Но про компенсирующие излучение других артефактов 'выверты' я Жеке 'забыл' рассказать. Если не дурак - со временем сам разберётся. И после этого события он стал считать меня своим лучшим корешом, благо здоровье и хорошее расположение духа к нему быстро вернулось. А вот наблюдавший за всем этим цирком молодой парень Кондрат заметно приуныл. Наверняка ведь хотел тоже что-то для себя под шумок выжучить.
  
  Двенадцатая глава.
  Ценность слова Авторитета.
  
  Пока пароль безуспешно подбирался, у меня образовалось свободное время. Жека свистнул своим корешам, и меня буквально завалили неисправным электронным барахлом. Помимо типичных наладонников, преимущественно отобранных у сталкеров и нуждавшихся в процедуре смены владельца, притащили множество электронных игрушек. Основные неисправности образовались из-за негодных зарядных устройств, выжигавших входные цепи устройств перенапряжением и в результате варварской эксплуатации. Работа была простая и понятная, мешала только постоянная болтовня Жеки, который воспылал идеей привить мне любовь к блатной романтике. Без остановок он экспрессивно травил бандитские байки, красочно рассказывая о том, как просто щипать жирных фраеров, и красиво проматывать легко пришедшие деньги. В его понятии люди делятся на овец и волков. Овцы щипают травку, бизнесом там, каким занимаются, а волки стригут с них наросшую шерсть и режут на мясо, когда подойдёт срок. Ещё есть 'мужики' - полезные волкам люди, к числу которых он относит меня и других мастеров, работающих на братву. Основным его занятием до прихода в Зону был рэкет и крышевание всяких предприятий, платившим бандитам за защиту от их же самих. Крови он не боялся, пострелять ему довелось. Разборки среди таких же любителей лёгкой поживы, устранение конкурентов подконтрольных предприятий и многое другое. Но меру знал, и причислить его к отморозкам и беспредельщикам - значит сильно обидеть. Порой с фатальными последствиями для обидчика. Однажды его банда пересеклась с интересами одной транснациональной корпорации, пожелавшей влезть на украинскую территорию с грацией перекормленного бегемота. И если поначалу подельникам Жеки удалось крепко стукнуть шестёрок корпорации по выступающим местам, то после за них взялись всерьёз уже правоохранительные структуры государства. Угрозы и откупные в этот раз оказались бессильны, у корпорации банально было больше ресурсов на подкуп чиновников. Вовремя поняв, куда ветер дует, Жека вместе со своей бандой подался в Зону, где быстро поднялся до доверенного подручного самого Борова. Но пострелять и тут ему пришлось - в бандитской среде трусы и слабаки занимают лишь нижние этажи социальной пирамиды.
  Я же большей частью отмалчивался, занимаясь своей работой, вся 'красота' бандитской идеологии безнадёжно ускользала от меня. Пугала лишь та лёгкость, с которой ценный 'мужик' превращался в 'овцу', стоило лишь проявить твёрдость в отстаивании своих принципов. И лишь пока я ещё сильно нужен, меня будут уважать и даже обихаживать, а затем постараются просто прижать, дабы я продолжал заниматься нужным им делом и не смотрел по сторонам. Потому уже сейчас стоит присмотреть удобную для бегства лазейку, благо мы периодически выходили на прогулки по бандитскому городку. Смотреть там было особо не на что - серость и убогость, плюс соответствующие обитатели... кто-то тушевался от близкого присутствия наглого Жеки Цыгана, другие же смотрели в мою сторону с заметным презрением, едва не сплевывая шелуху семечек прямо в лицо. Ну да, я же не обряжен как они в спортивные шмотки, а сталкеров тут воспринимали исключительно как безропотную скотину. Ради интереса прошелся по местным торговцам, взглянуть, чем они меня смогут удивить. Такое разнообразие спортивных шмоток я прежде видел только в специализированных магазинах, когда ходил в них со своим сыном, выбирать ему новые кроссовки. Выбор разнообразного оружия тут тоже впечатлял, но реально чего-то особенного я опять не увидел. Различные пистолеты-пулемёты, даже легендарный 'Томми-ган' с большим плоским диском магазина, охотничьи винтовки с изукрашенными тонкой резьбой прикладами, немного потасканных 'Калашей', явно отобранных у военных. Сами же бандиты предпочитали помповые ружья и автоматические дробовики, всякую экзотику покупали редко. Ганс, хозяин оружейного подвальчика, немец по национальности, кстати, мужчина средних лет с большими тёмными очками на чисто выбритой физиономии, похвастался мне, что легко закажет и доставит сюда практически любое выпускаемое в мире стрелковое оружие. Оплата только редкими артефактами, деньги ему не интересны. Я расспросил его на счёт особого оружия, доработанного местными мастерами, но тут он лишь развёл руки в стороны. Он сам любит коллекционировать такое оружие. Достаётся же оно ему крайне редко, когда сильно нуждающиеся в деньгах бандиты расстаются с наиболее ценными трофеями. Переделавший же мой дробовик мастер сумел сбежать от бандитов и теперь прячется от них где-то в центре Зоны. По местным понятиям теперь он или чей-то раб или труп - третьего не дано.
  Что касается возможности побега, то здесь тоже явственно обозначились первые сложности. Бандиты охраняли проходы на закрытую территорию крайне тщательно, фильтруя как входящий, так и выходящий поток. Для выхода наружу требовалось получить разрешение со стороны кого-либо авторитета, в моём случае, как бы не самого Борова. Оставался вариант силового прорыва, хотя убивать мне сильно не хотелось. Всё же сумел найти потенциально проходимое местечко. Там забор с противоштурмовыми укреплениями подходили весьма близко к пятиэтажке, и если нацепить на пояс 'золотую рыбку', хорошенько разбежаться, сильно оттолкнуться и спрыгнуть с крыши - был реальный шанс благополучно перелететь на другую сторону. Как там получится с приземлением - вопрос без ответа, разглядеть не имелось возможности.
  
  На четвёртые сутки пароль к ноутбуку был подобран. Я вставил в него извлечённый ранее жесткий диск и запустил операционную систему. И там меня ждал новый пароль, отличавшийся от пароля на включение. Обрадовавшиеся было бандиты опять приуныли, а поторопившегося сообщить приятные известия Борову Жеку Цыгана вызвали на правёж. К его возвращению я уже взломал систему входной авторизации, благо имелась в коллекции специальная программка, но не подал виду, показав продолжение мучений. Приглядывавший за мною Кондрат, как оказалось - полнейший дуб в вычислительной технике, так ничего и не понял. Я тянул время, осуществляя скрытое копирование всей информации на носитель в своём КПК, да и хотелось определить, какие именно планы на меня строят бандиты. Кроме этого требовалось дать время военным подготовить прорыв части научной экспедиции из 'Тёмной долины' на 'Свалку' и дальше к 'Агропрому'. Каждый вечер я списывался с майором Сидорчуком, он сообщал мне новые известия с воли и интересовался моими делами. Причём, он прекрасно понимал мою не самую завидную роль обычного заложника. Пока я делаю столь важное для бандитов дело, они держат нейтралитет сами и придерживают оставшихся в городке наёмников. Как только дело будет сделано - все прежние договорённости потеряют силу. Профессор Рудецкий определился с наиболее значимой для себя темой - дальнейшим исследованием непонятного аномального образования в 'Тёмной долине', и большая часть коллектива остальной экспедиции ему стала банально мешать. Превращённая в укреплённый лагерь свиноферма всё же слишком мала, чтобы вмещать всех хотя бы с минимальным комфортом. К тому же прибыли дополнительные игроки его личной охраны, потребовав себе отдельного места. Вот он и решил удалить отсюда всех лишних, направив их дальше по изначальному плану экспедиции. Да и от возможного пригляда со стороны военных тоже хотел избавиться. Потому мне требовалось демонстрировать попытки добиться результата ещё хотя бы пару дней. Бандиты продолжали тащить мне всякое барахло на ремонт, в ход пошли старые телевизоры с помойки и другой электронный мусор. Изредка притаскивали портативные радиостанции, где чаще всего дохли зарядные устройства и аккумуляторы. Жека Цыган после разговора с Боровом стал подозрительно молчаливым, но так же с большим любопытством смотрел за моей работой. Долетающие с его стороны эмоции же внушали опаску - тот уже явно подумывал о дальнейших перспективах. Как я догадался - за ремонты моими руками он что-то берёт с других бандитов или ставит им долг. И такой удобный источник лёгких доходов отпускать как-то... я бы на его месте тоже хорошенько задумался.
  
  Военные с экспедицией вышли из 'Тёмной долины' без меня утром третьего дня. Майор прислал мне короткое сообщение со словом 'ушли', и на этом связь прервалась. Бандиты сразу же зашевелились, я заметил странную суету на улице из окна квартиры. И буквально через полчаса нас почтил своим вниманием Боров вместе с парочкой вооруженных пистолетами в поясных кобурах дюжих наёмников за своей спиной. Судя по отдельным признакам - хорошие борцы-рукопашники. Наёмники старались держать на лицах безмятежное выражение, но моё чутьё улавливало рвущийся из них наружу поток злобы и раздражения. От Борова, кстати, тоже хорошо тянуло заметным недовольством.
  - Когда будет готово!? - Грубо спросил меня он, ждать результата ему сильно надоело.
  - Ближе к вечеру, возможно, - я кивнул в сторону большого монитора, на котором показывался прогресс работающей программы-взломщика. - Видишь, осталось процентов двадцать, - ответил ему спокойным голосом.
  - Других 'сюрпризов' не ожидается? - Мой ответ чуток снизил градус его видимого недовольства.
  - Откуда мне знать? - Я пожал плечами. - Ничего не мешало бывшему владельцу поставить дополнительные пароли на работу с нужными программами, записывать данные на зашифрованный раздел диска - средств защиты ценной информации много придумали.
  Мой ответ сильно разочаровал бандитского главаря, но тот решил промолчать, развернулся на месте и покинул квартиру. Злые наёмники последовали за ним, но остались охранять подъезд. Моё чутьё продолжало улавливать их эмоции. Жека Цыган тоже напрягся, хотя и постарался не подавать виду. Через пару часов я ощутил приближение личных врагов. 'Саблезубые коты' целенаправленно шли сюда. Договорились ли они с бандитами или это их личная инициатива - мы скоро выясним. Походу, обойтись без драки в этот раз вряд ли удастся.
  
  Идти ужинать я отказался, ссылаясь на скорое завершение процесса подбора. Жека Цыган тихо выругался себе под нос и, оставив Кондрата за старшего, направился в едальню один. Буквально через пять минут после его ухода меня безудержно потянуло в сон. Скосив взгляд от экрана монитора, заметил, что Кондрат уронил голову на грудь и мерно посапывает. 'Газ!' - пришла в голову запоздалая догадка. Форточки плотно закрыты, но вентиляция-то здесь ещё работает. Кто-то вот догадался пустить по ней какую-то химию. Стоило нацепить респиратор и разок вздохнуть через него, как в нём сработал датчик присутствия опасных газов, переключая моё дыхание на внутренние запасы 'твёрдого воздуха'. Но спать мне всё так же сильно хотелось, уже надышался гадостью. Пришлось спешно пить алхимический нейтрализатор токсинов, а затем и стимулятор нервной активности - только тогда сознание частично прояснилось. А ведь я не снимаю с пояса 'окаменевшую кровь', по идее, она должна нейтрализовать многие вредные химические соединения. Наверное, именно благодаря этому исключительно полезному артефакту я смог и заметить воздействие газа, прежде чем уснуть незаметно для себя самого. Что же, хитрый ход, теперь осталось дождаться появления того, кто его сделал. Убрав все свои вещи в инвентарь, проверил, как выходит клинок из крепления на ноге. Просто для успокоения расшалившихся нервов, затем подобрался ближе к входной двери, подпрыгнув вверх и растянувшись в коридоре между стенами под самым потолком, включил свою маскировку и стал ждать. Вскоре чувство близкого врага заметно усилилось, а после я уловил и эмоции приближавшихся 'котов'. Уверенность, довольство и даже лёгкое веселье - они уже посчитали себя победителями.
  Скрипит открывающаяся дверь, впуская троих 'кошаков' - тех я легко опознал по шевронам на рукавах длиннополых серо-зелёных плащей, вслед за ними вошла парочка виденных ранее наёмников. У всех на мордах респираторы с крупными боковыми воздушными фильтрами, металлизированное блестящее стекло маски закрывает и глаза. 'Кошаки' стали сноровисто осматривать квартиру в поисках моей сонной тушки, а наёмники встали у двери, как раз точно подомной.
  У игроков оружия я не заметил, возможно, что-то спрятано в инвентарь. Подумывал сразу напасть, однако сдержался, желая взглянуть, как будут дальше развиваться события.
  - Его здесь нет, Мольф! - Прогудел наёмникам через свой респиратор вернувшийся из комнаты 'кошак', его былая уверенность сменилась злостью и раздражением.
  - Он точно отсюда никуда не выходил, гарантирую! - прогудел ему дюжий наёмник в ответ по-русски с сильным польским акцентом.
  - Он где-то совсем рядом, я чувствую... - игрок просто исходил злобой и недоверием. - Куда же он мог спрятаться!?
  'Кошаки' стали проверять буквально каждый угол, заглядывая в каждую тёмную щель. Но обратить пристальное внимание на потолок как-то не удосужились. Вот она - сила привычки. Я же тем временем пытался вычленить из поступающих ко мне чужих эмоций то самое, что ведёт врагов ко мне. Игроки активно обращались к своим чувствам, потому я быстро нащупал нужное направление. И сразу же попытался разрушить обнаруженную гадость, смешать её с шумом ветра, поразить электричеством разрядившейся 'статики', разломать и перекрутить в 'мясорубке', растворить в аномальной кислоте самой едкой 'кислотной лужи', сжечь в белом пламени мощнейшей 'плазмы'. Пробудившаяся внутри меня аномальная энергия поглощённого неизвестного артефакта нашла подходящий канал для истечения. Сначала зашуршала слабым-слабым ручейком, вскоре переросшим в бурлящий и пенящийся горный поток, а затем превратилась в накрывающую безмятежный мирный берег волну ужасающего цунами. Удар волны о землю, мгновенно сметающий жалкие человеческие постройки, волна несётся дальше, разливаясь по суше. У меня как будто в голове что-то громко щёлкнуло и резко изменилось общее ощущение себя самого. Я потерял концентрацию, с меня слетела маскировка, однако этого, к счастью, никто не успел заметить. Стало легче дышать, а также развеялись последние остатки лёгкой сонливости.
  'Поздравляем, сталкер, ты получаешь большое достижение 'Менталист'. Тебе удалось надёжно скрыть своё местонахождение даже от недремлющего ока мира 'детей Зоны'. Теперь они больше не смогут определять ведущее к тебе направление, зато ты сохранишь дарованную Зоной способность чувствовать близкого врага'.
  Мои усилия, наконец, были замечены и кое-кем боле значимым. Полученное достижение внушало здоровый оптимизм, а то я сильно напрягался, зная, что за мной постоянно следили всяческие недоброжелатели. Они вряд ли отступятся от своих планов, но их жизнь теперь прилично осложнится.
  - Это была какая-то хитрая обманка! - Зло выпалил главный 'кошак', окончательно провалив поиски. - Она как-то влияла на наше чутьё жертвы, заставляя искать там, где её давно нет! - Руки игрока мелко тряслись, и он бы сейчас бросился с кулаками на сохранявших самообладание наёмников, но хорошо понимал - те его быстро 'успокоят'. - Немедленно идём к Борову! - Глухо прикрикнул он сквозь дыхательную маску, явственно срываясь на фальцет.
  'Теперь тебе придётся их отпускать...' - разочарованно заметил внутренний голос, и я легко согласился с его мнением. Пусть 'Саблезубые коты' считают, что бандиты подло обманули их, имея на меня какие-то свои планы. Разругаются, и, глядишь, ещё хорошенько передерутся. Но и прощать Борову подобные 'вольности' тоже очень не хочется. Раз он как настоящий джентльмен хозяин своему слову: хочет - даёт, а захочет - берёт его обратно, то его за это нужно определённо наказать. В назидание другим. С этими мыслями покинул квартиру, перемещаясь на плоскую крышу старой пятиэтажки, благо чердачная крышка в потолке верхнего этажа подъезда была приоткрыта. А отсутствие лестницы для меня вообще не существенно.
  
  Пролежал на крыше до самой ночи, наблюдая за суетой внизу. На закате за границами бандитского городка разгорелась ожесточённая перестрелка. Автоматы, пулемёты, ружейное буханье, активно грохотало с полчаса, а после всё затихло. Заодно меня наконец-то покинуло чувство близкого врага, из чего я сделал вывод - наглым 'котам' бандюки крепко намылили шею. Суетившиеся внизу братки снова расслабились. Когда большая часть праздношатающейся публики разбрелась отсыпаться, спустился вниз по водосточной трубе и направился на поиски бандитского главаря. Где тот квартирует, мне уже было хорошо известно, осталось только пробраться к нему, не поднимая лишнего шума. Около его логова в доме культуры отметил хорошо вооруженную бдящую охрану. Пользуясь своей кратковременной невидимостью, тихо прошел через все посты, с места запрыгнув в открытое окно второго этажа, оказавшись в курилке для приближенных к телу авторитета. Сам же Боров не курил, заботясь о своём здоровье. А ведь должность у него нервная. Рядом с его личными апартаментами ещё одна комната с настеж открытой дверью, а там двое бодрствующих бодигардов. О чём-то тихо переговариваются друг с другом, дабы не заснуть на посту. Усыплять других людей я уже хорошо умею, хватило полчаса, чтобы они перестали фонить эмоциями.
  Сам же авторитет спал сном истинного праведника, громко посапывая и шевеля губами. Спал на большом диване прямо в одежде, разве только ботинки скинул. Транслируя вовне сонное умиротворение, осторожно нашарил рукой его пояс с артефактами, расстёгивая защёлку и аккуратно вытаскивая его наружу. Хм, а ведь почти такой же пояс как у меня, внутри подозрительно много всего напихано. Вот снимать с шеи цепочку маминых бус я пока не рискнул. Без своего пояса он теперь совершенно беззащитен перед моим острым клинком.
  - Как думаешь, почему ты ещё жив? - Тихо спросил у очнувшегося бандитского авторитета.
  После изъятия пояса я перестал транслировать вовне сонное умиротворение, сменив его подспудным страхом наказания. Стоило отдать Борову должное - он не стал кричать, когда заметил присутствие рядом постороннего. Да и мой голос не перепугал его до грязных штанов, хотя его он сразу узнал.
  - Живым я тебе более полезен, Бёрш Электроник, - так же тихо ответил он, принимая сидячее положение. - Ты ведь знаешь, я просто не мог поступить иначе, чем поступил? - Какого-либо раскаяния за свои действия и решения он явно не испытывал.
  - Догадываюсь... - я ухмыльнулся, но мой невольный собеседник вряд ли мог видеть выражение моего лица. - Но это всё равно не снимает с тебя ответственности за совершенное, - твёрдо заключил я.
  - Вряд ли тот, кто вскоре займёт моё место, станет более покладист, - в голосе Борова проявилась лишь частичка грусти, хотя от него хорошо потянуло обречённостью. - Прости, я сильно недооценил тебя, посчитав обычным человеком.
  - А я, выходит, необычный? - Его последняя фраза меня зацепила.
  - Ты Принятый Зоной, я только теперь понял это, - глухо ответил бандитский авторитет. - Феномен, живой артефакт. Как Болотный Доктор, Призрак, Проводник и некоторые другие известные личности. Ты способен на куда больше, чем обычные люди и конфликтовать с тобой так же опасно, как и с самой Зоной, - выдохнул он и чуток расслабился, окончательно смирившись со своей печальной судьбой.
  - Интересное мнение... - я призадумался. - Ладно, осталось решить, что делать с тобой.
  - У меня есть чем выкупить свою жизнь, и даже свой пояс артефактов, - неожиданно предложил Боров. - Одна чарующе красивая и совершенно непонятная вещь, она гораздо старше самой Зоны и за ней охотятся монолитовцы с самого появления своей группировки. Я чувствую - тебе она сильно пригодится, когда ты пойдёшь к центру Зоны. Может это и есть тот самый ключ к Монолиту, исполнителю желаний. Но без моего добровольного согласия ты его никогда не получишь и даже не увидишь, - твёрдо заявил авторитет.
  Я не торопился отвечать согласием, вспоминая недавние события. Финансист Зеленский вот тоже сумел благополучно откупиться. Походу, тут все ключевые или особо важные для игрового мира персоналии имеют чего-то предложить в качестве компенсации за свои 'ошибки' и агрессивные поползновения. Главное крепко прижать их к стенке. Мне же такое положение несказанно импонирует. 'Хотя украшение шеи этого подлого типа будет гораздо лучше смотреться на твоей', - сказала неожиданно проснувшаяся жаба моим внутренним голосом.
  - Я ещё обещал тебе свободный проход по контролируемой нами территории - готов подтвердить договорённость со своей стороны, объявив тебя крутым проводником, однозначно достойным уважения всей братвы, - добавил Боров, нарушая мои раздумья и споры с внутренними ментальными симбионтами.
  - Ладно, хрен с тобой - живи! - Я бросил пояс с артефактами его бывшему владельцу, придавив грязным сапогом сильно рыпнувшуюся в попытке перехватить управление моим телом жабу. - Но сам понимаешь - при большой необходимости могу прийти к тебе ещё разок, - чуточку припугнул его.
  - Верю, верю, - тот заметно повеселел, и потянулся к ночнику.
  Тот светил едва-едва, разгоняя чернильную темень по углам. Боров же сильно изумился, увидев меня без хитрых зрительных приборов на лице.
  - Принятый Зоной... - одними губами прошептал он, ещё сильнее проникаясь почтением или, скорее - страхом сверхъестественного.
  После этого он заметно напрягся, а на его правом запястье медленно протаял массивный браслет.
  - Держи, - он с самым большим сожалением в душе снял его со своей руки и протянул мне.
  'Получено ??? Класс ???'.
  Впервые вижу серьёзные затруднения игровой системы при определении очередного предмета. Одни вопросы и никакого ответа.
  Я взял браслет в руки, чтобы его разглядеть. Внутри плоского центрального тёмного кристалла величественно вращалась огромная спиральная галактика. Я едва не утонул в живой картинке, превратившись в одну мельчайшую пылинку-звёздочку, еле сумел всплыть на поверхность и вспомнить о том, кто я и где сейчас нахожусь. По возвращении же почувствовал себя хорошо выспавшимся. А ведь прошла едва ли одна минута реального времени.
  - Проникся? - Ехидно спросил Боров, заметив мой ошарашенный вид. - Надевай на свою руку и владей. Думаю, ты сможешь понять, что это такое и зачем оно вообще нужно, помимо той неземной красоты внутри.
  Стоило только зафиксировать на руке подвижные дужки креплений, как браслет бесследно растаял в воздухе и даже перестал ощущаться кожей, но при этом я прекрасно представлял, как снова сделать его видимым и осязаемым. Появилось и ещё какое-то смутное неопределённое знание, а также слабое чувство направления, ведущее куда-то на север к самому центру Зоны.
  - Это ещё не всё! - Бандитский авторитет стянул со своего безымянного пальца левой руки тёмный перстень с белой черепушкой, глаза которой неожиданно сверкнули красным. - В случае столкновения с братвой, просто покажи пацанам этот перстень. Это артефакт, кстати, его почти все наши знают, и вряд ли кто-то ошибётся с опознанием, - он кинул перстень мне, я его ловко поймал левой рукой.
  'Получен перстень Авторитета со скрытой внутри тайной. Класс 'Легенда зоны' Личный предмет, убираемый в инвентарь. Забыть, украсть, потерять, передать кому-либо другому невозможно, при гибели сохраняется в инвентаре. Находясь в инвентаре, не имеет веса и не занимает свободных ячеек'.
  - С паролем что-то удалось сделать? - Поинтересовался осмелевший Боров.
  - Удалось, - я кивнул и назвал семизначный набор цифр для входа в операционную систему ноутбука, который сам же и установил, снеся прежний пароль, после чего обменялся контактами в сталкерской сети, которой бандиты тоже активно пользовались, и окончательно распрощался с формальным предводителем местного криминального сообщества.
  
  Незаметно выбраться из бандитского городка удалось на редкость легко. Когда вокруг мало бодрствующего народу, очень просто определять тех, от чьего внимания стоит намеренно скрываться. И, судя по результату, у меня получилось комплексное ментальное внушение с условным названием - 'здесь никого нет, всё тихо и спокойно'. Естественно, ключом внушения являлась естественная тишина и спокойствие. То есть, я просто придерживал чужое сознание от глупого желания найти причины к беспокойству. В целом, стоило признать - крутить людьми как мне только захочется, я пока не могу. Лишь потворствую чужим желаниям, существенно усугубляя их. Исключением выступает страх, особенно когда я сильно разозлюсь. Но прогресс в менталистике определённо есть.
  Выйдя перелеском на 'Свалку' под самое утро, я надолго завис на маленькой полянке. И причиной стала не очередная аномалия или какая-либо иная опасность, а самые банальные белые цветочки - подснежники. Мало кто из городских жителей видел, как они растут в естественной природе. А ведь это так красиво, когда нежный зелёный стебелёк пробивает слежавшийся весенний снег, раскрываясь маленьким белым бутоном. Встретившаяся мне на пути полянка с одной стороны покрылась целым цветочным ковром, и пройти мимо просто так, не впитав в себя хотя бы частицу этой чарующе красоты, я просто не смог. Сел на землю и смотрел, как мир наливается красками, как утренние солнечные лучи касаются земли, пробившись сквозь голые ветви деревьев, как поднимаются вверх и медленно раскрываются белые бутоны. Зона со своими страхами и опасностями осталась где-то за границей этой красоты. Отдохнув душой, снова двинулся в путь. Требовалось дойти до 'Агропрома', узнав, как обустроились там вояки и закрыть текущий контракт. 'Свалка' оказалась весьма многолюдной. С радиоактивных холмов сошел снег, но между ними кое-где на затенённых участках ещё лежали сугробы. Сталкеры возвращались с зимних квартир на свои прежние места сбора даров Зоны. А кое-где здесь обустроил полноценные тайные схроны и убежища от выбросов. Теперь пришедшие отвоёвывали жизненное пространство у набежавшего сюда за зиму зверья. Ружейные хлопки слышались то там, то тут. 'Свалка' считается весьма урожайным местом, хотя больших полей с аномалиями тут нет. Здесь активно плодоносят даже одиночные аномалии, особенно угнездившиеся на радиоактивных холмах. Там под слоем земли и песка похоронены строительные конструкции, вывезенные сюда во время ликвидации аварии на ЧАЭС ещё в тысяча девятьсот восемьдесят шестом году. Металл, множество других материалов и что-то ещё, притягивает к себе аномальную активность. Да, всякие редкости здесь почти не встречаются, но рядовых артефактов хватает всем рискнувшим проверить себя на радиационную устойчивость. А за ними сюда стягивались и те, кто хотел обладать результатами чужого труда без особого риска для своего здоровья. Бандиты и другие сталкеры, мало от тех бандитов отличавшиеся. И сейчас шел процесс установления новых границ, разделения на трудяг и паразитов. Мне же участвовать во всём этом категорически не хотелось. Я и раньше проходил 'Свалку' исключительно транзитом, надеясь и дальше придерживаться такой политики. Хорошо чувствуя присутствие людей, я обходил их стороной или прятался, дожидаясь, пока они пройдут мимо.
  
  На 'Агропром' тоже потянулись ходоки и собиратели. Отметил следы сапог в грязи заметно в стороне от проторенной армейской техникой колёсной колеи. Следы подходили практически ко всем одиночным аномалиям, кто-то старательно проверял их детектором. Я отметил пару мест, где определёно что-то вытаскивали. Проверил направление к тайной тропе на 'Прибрежные болота', в который раз отметив свежие следы химеры. Да и ещё не одной. Одни следы чуть крупнее, другие чуть меньше - не иначе самец и самка. Вот тут аномалии точно никто не проверял, характерные следы прекрасно видели и сталкеры. Обычного зверья тоже хватало, прямо на моих глазах многочисленная волчья стая схватилась с матёрым секачом. И у кабана имелись все шансы отбиться от наседавших хищников, по крайней мере, я заметил, как он располосовал своими загнутыми кверху клыками не успевшего увернуться молодого волка, а затем дополнительно потоптался по нему копытами. Меня зверьё игнорировало, так как я продолжал распространять вокруг себя чувство опасной пустоты. И даже видя меня своими глазами, зверьё больше верило своим другим чувствам. Жалко с людьми так крайне редко проходит.
  И вот я, наконец, подхожу к огромному комплексу 'Агропром', давшему название целой локации. Когда-то тут была опытно-селекционная станция тепличных культур - огурцы, помидоры и прочие овощи. Затем, когда появилась зона отчуждения после аварии на ЧАЭС, место заняли совсем другие специалисты. Судя по тому, что я читал в сталкерской сети - тут, скорее всего, исследовали воздействие мутагена на различные растения. Тот как-то влиял и на них, хотя каких-то особых растений-мутантов в Зоне нет. Разве только так называемый - 'жгучий пух' - растение подобная аномалия, гнездящаяся на столбах, проводах и сухих деревьях ближе к центру Зоны. Тем не менее, какого-то результата тогда учёные определённо добились. По крайней мере, полезная сталкерам алхимия во многом производится из особого растительного сырья, которое растёт только здесь. После возникновения нынешней Зоны с её выбросами и аномалиями, комплекс был спешно покинут персоналом. В округе и в подземных коммуникациях возникло множество небольших полей аномалий, дающих скромный урожай, зато более-менее регулярно. За артефактами пришли сталкеры и крепко обосновались в заброшенных строениях. Теперь сюда и учёные с вояками пожаловали. Как они уживаются со сталкерами - вскоре узнаю.
  Присутствие множества людей я обнаружил примерно с пары километров. Как технический комплекс с торчащей из него высокой трубой котельной, так и комплекс научных лабораторий сильно фонили самыми разнообразными эмоциями. Технический комплекс был ближе, потому первым дело направился туда. Всё обнесено старым забором с колючкой по верху, входные ворота плотно закрыты, за местностью кто-то наблюдает с обитой ржавым металлом деревянной вышки за периметром забора. Выходить под возможный выстрел я поостерегся, вместо этого обошел забор по кругу, выискивая подходящее большое дерево, чтобы с него запрыгнуть внутрь. Тополя здесь росли ещё со старых времён, потому удачное дерево вскоре было найдено. Прыжок вверх, пробежаться по стволу, и сильно оттолкнуться от него. Мой вес снижен 'золотой рыбкой', я почти верно рассчитал усилие толчка и, перелетев через забор, зацепился руками за пожарную лестницу, спускавшуюся с крыши котельной. Лестница громко заскрипела и едва не вырвалась из проржавевших креплений. Активно заработав руками и ногами, пулей взлетел на плоскую крышу и там затаился. На шум никто не среагировал, сталкеры были чем-то заняты или та лестница скрипела уже давно под сильными порывами ветра. Подивившись такому безобразию, осторожно спустился по той же лестнице вниз и спокойно направился к людям.
  - Эй! Ты кто таков и как здесь оказался? - Меня первым заметил какой-то молодой парень у входной двери, решительно наставив ружейные стволы, остальной народ чем-то занимался внутри строения.
  - Кликни Витьку Стрелка - тот должен меня узнать, - своим голосом я постарался внушить парню уверенность и спокойствие, подключив к голосу и сильный ментальный посыл.
  Парень опустил ружьё и действительно чуток расслабился, моё незримое воздействие помогло ему побороть страх и недоверие.
  - Стрелок сейчас у вояк в научном комплексе, вечером придёт, - сообщил парень, который не совсем понимал, что с ним сейчас происходит и почему он говорит со мной, вместо того, чтобы поднять тревогу.
  - Ладно, тогда я сейчас туда сам зайду, передавай всем привет от Бёрша Электроника, - я развернулся на месте и направился обратно к котельной, дабы оттуда перемахнуть через забор.
  Стоило отметить - сталкеры очень неплохо укрепили свой лагерь. За забором растянута тонкая проволочная путанка так называемая 'МЗП' (Малозаметное Препятствие) и дополнительные спирали режущей колючки на рогатках. Просто перемахнёшь через забор - сразу же влетишь во всю эту 'красоту'. Такая преграда скорее предназначена против ловких мутантов, люди могут при сильном желании просто взорвать часть бетонных секций.
  Парень метнулся внутрь предупреждать остальных или передавать мой привет, с той стороны потянуло тревогой и раздражением с сильным желанием убивать, но я уже вылетел обратно, так никем и незамеченный.
  
  За триста метров до огороженного забором научного комплекса пискнул в ухе мой наладонник, сообщив о получении валидного кода системы опознавания 'свой/чужой', за ним через минуту пришло сообщение с предложением подходить к центральному КПП, меня, пишут, уже давно заждались.
  - Ты чего там всех наших знатно перепугал? - Первым вышел меня встречать Витька Стрелок.
  - Да вот, проверил вашу базу на вшивость. Подтверждаю - все там начисто завшивели. И даже блох никто не ловит, - я громко хохотнул, подошедшие к нам вояки тоже дружно присоединились.
  - А ведь могли и маслиной угостить... - Витьке такое сравнение естественно не понравилось, он даже нахмурился.
  - Если бы да кабы, то во рту росли... сам догадайся, чего вырастает у сталкера во рту, когда он долго ворон считает, - меня эта перебранка сейчас даже забавляла после долгого сидения в бандитском городке.
  - Ох, и накрутит кое-кому сейчас Лёха Верзила, ох, накрутит... - к нам подошел другой сталкер, влезая в разговор.
  - Это ваши половые трудности, ребята, - я снова хохотнул. - Или забыли чем оборачивается в Зоне полагание на авось?
  - Ладно, ты прав, Бёрш. Благодарю за такую проверку, думаю, она всем нашим действительно пойдёт на пользу, - Витька Стрелок протянул мне руку в качестве жеста примирения.
  - Вы обращайтесь, если что... - я осторожно пожал его руку, опасаясь, как бы ни переусердствовать со своей силой мутанта.
  Подошедший вместе с другими военными майор Сидорчук, кивнул головой, показывая, что у него ко мне есть приватный разговор. Причём, разговор срочный. Я кивнул в ответ, как бы говоря - веди, поговорим.
  - Есть несколько известий, хорошие и плохие, с чего начать? - Тот сразу озадачил меня, когда мы заняли маленькую комнатку с сохранившейся дверью на четвёртом этаже научного комплекса. - Чаю хочешь? - Спросил майор, я кивнул.
  Электричества и газа тут пока не было, потому ароматный чай с лимоном разливался из большого термоса.
  - Начинай с хороших... - я взял предложенную мне фарфоровую чашку и сделал из неё маленький глоток.
  - Во многом благодаря твоей помощи и участию, мы не понесли потерь, - выложил майор действительно приятные известия. - Взяты хорошие трофеи, снаряжение и запас продовольствия. Научная экспедиция получила доступ к запланированным для исследования участкам закрытой территории. Явных угроз её работе пока нет. Мои люди обрели бесценный опыт и теперь реально представляют, что такое Зона и чем она опасна. Другие за эти знания дорого платят кровью. Я отразил в своём отчёте своему командованию твои заслуги и предложил выплатить тебе специальную премию, но ответа по этому вопросу пока нет, - вздохом он выразил своё сожаление. - Теперь о плохом... - майор задумался, явно подбирая слова. - Первое впечатление - в наш успех никто не верил изначально, - выдохнув, продолжил говорить он. - Возможно, нас всех сразу списали в безвозвратные потери и теперь просто не знают куда девать. В крайнем приказе требуют обустраиваться здесь на постоянной основе. Строить оборону, возводить охранный периметр, организовать регулярное патрулирование территории с отстрелом всех посторонних. Но про снабжение ни одного слова. Сюда, вроде бы способны долететь вертушки, есть извилистый проход между пространственными аномалиями к внешнему периметру Зоны, однако мне рекомендовано искать необходимые ресурсы исключительно на месте. Вот такие у нас пироги... - тяжко вздохнул он.
  - Как погляжу, вы уже договорились с местными сталкерами, - я отметил вполне очевидное.
  - Да, - кивнул майор Сидорчук. - В самом начале едва не дошло до стрельбы, сталкеры решили - мы их выбивать начнём. Затем прислали парламентёра, узнать, какого, собственно? Мы на их добычу не претендуем, но обязаны обеспечить научной экспедиции безопасность. И раз нам нечего делить, то появляются причины для сотрудничества. Да и тебя вовремя вспомнили, оказывается, некоторые тут тебя хорошо знают. Вот так и устроились.
  - Станет совсем худо - подавайтесь всем наличным составом к 'Долгу', - порекомендовал я. - Думаю, они отнесутся к вам с подобающим уважением. Уж материальное обеспечение та группировка хорошо наладила.
  - Учту, - ещё раз кивнул майор, хотя я заметил - такой вариант он рассмотрит в самом крайнем случае. - Тут вот ещё, какое дело... - он замолчал, усиливая моё внимание к своим последующим словам. - Профессор Рудецкий, похоже, не успокоился, выпнув всех нас из 'Тёмной долины'. Мне тут пришел запрос с требованием выдать по тебе полный расклад - кто таков, каким опытом обладает, с каким оружием ходит. Может, просто интересуются на счёт вероятного найма, но мне почему-то беспокойно. Я сильно не доверяю тем, кто сейчас занял моё прежнее место. Гнилые люди, сделавшие карьеру за счёт взяток и кумовства. Кроме того есть приказ, как только ты появишься в нашем расположении, передать с тобой срочный груз от учёных, чтобы ты лично донёс его до расположения на блокпосте. В общем, хоть мне это сильно не нравится, забыть про этот приказ я тоже не могу. Ты же калач тёртый, сможешь вывернуться в случае чего... - тот с большой надеждой посмотрел на меня, явно ожидая отказа участвовать в этой авантюре.
  - Хорошо, выдашь груз - донесу, - интуиция явственно обещала проблемы, однако контракт требовалось окончательно закрыть.
  Заодно попытаться выяснить про своих недоброжелателей. Что они там плохого задумали. Вдруг всё это лишь наша мнительность и обычная паранойя.
  Дальше мы поговорили за жизнь, рассказал майору о своей жизни в бандитском городке и происшествии с 'Саблезубыми котами'. Естественно, я умолчал об использовании своих особых талантов, сославшись на сталкерскую хитрость и знание человеческой психологии. О последнем разговоре с Боровом тоже умолчал, рассказав об уходе чисто по-английски. Хорошенько посмеялись мы с ним на пару, окончательно опустошив термос с чаем. Выданный мне груз представлял собой пластиковый опечатанный контейнер в удобном рюкзаке и весом около двадцати килограмм. Чего там так быстро насобирали учёные - непонятно.
  
  Витька Стрелок тоже горел желанием немножко посекретничать. Мы вместе вышли за огороженную территорию научного комплекса, направившись по потрескавшейся и местами залитой лужами дороге в сторону 'Свалки'
  - А ты химер не боишься? - Спросил Витька. - Только не говори, что не видел свежих следов.
  - Химера - ночной хищник, - сказал Витьке всем известную банальность. - Днём главное не приближаться к её логову, и вряд ли она заинтересуется тобой.
  - Может, ты ещё знаешь, где та парочка устроило своё логово? - Язвительно поинтересовался сталкер.
  - Точно не знаю, но примерно догадываюсь, - своим ответом огорошил его. - Открывай карту на своём КПК - покажу.
  Тот достал наладонник, с явным нежеланием давать его мне в руки, но, всё же включив гостевой допуск, дал, предварительно открыв подробную карту 'Агропрома'. 'И стоило так жаться', - мысленно ухмыльнулся я, замечая на предоставленной карте отметки аномальных полей с описаниями их типичной урожайности. Взяв стилус, обвёл предполагаемое место логова химер как раз там, где начиналась тайная тропа на 'Прибрежные болота'.
  - Сюда соваться настоятельно не рекомендую, сами знаете почему, - протянул КПК его владельцу. - Ночью шастать по окрестностям тоже. А так от тех химер вам только одна польза - конкурентов меньше будет.
  - Это вряд ли, - тяжело вздохнул сталкер. - Отсюда есть тайная тропа, ведущая на 'Дикую территорию', - просветил меня Витька. - Формально считается непроходимой, однако, периодически через неё сюда заносит всякий сброд. Маленькие и большие группки, все злые и голодные, обычно сразу пытаются нас отсюда выбить, заняв хорошее местечко.
  - Покажи где начало тропы, - жестко потребовал у него, тот аж вздрогнул от неожиданности.
  - Тебе зачем? - Изумился Витька, выражая явное недоверие к чистоте моих помыслов и устремлений.
  - Я же официальный проводник, - у меня был заготовлен для него просто убийственный аргумент. - Вдруг вас куда-то спешно отсюда выводить придётся? Или ты хочешь, чтобы я тут всё сам тщательно прошерстил? - Мой крайний аргумент сломил его вялое сопротивление.
  - Своя карта этих мест у тебя есть? - Негромко спросил он.
  Я достал свой КПК, и вывел на экран ближайшие окрестности Зоны.
  - Какая-то странная у тебя модель, - заметил очевидное Витька Стрелок.
  - Прототип 'Сталк-У', сильно доработанный своими руками, почти как 'Сталк-3', только с другим экраном, - я перевернул свой прибор, показывая маркировку на задней крышке.
  - Можешь себе позволить... - Витька покачал головой, ему было завидно. - Карта у тебя совсем старая, - он наконец-то обратил внимание на экран. - Вот где-то тут, - ткнув пальцем, он поставил маркер. - Мы сами в тот угол редко заглядываем, там болотистая низина и куча опасного зверья. Тропа тоже где-то там прячется. Дальше сам найдёшь, если ты действительно настоящий проводник, - кинул он мне словестную колючку.
  - А вы сами-то на 'Дикой территории' пошариться не хотите? Там ведь и урожай знатно богаче вызревает? - Закинул ему удочку в надежде вытащить из него больше ценной информации.
  - Ага, жди! - Фыркнул сталкер. - Там действительно есть богатые делянки, но туда даже 'Долг' не суётся. Снорки, кровососы, и ещё неизвестные снайперы иногда припираются. Стреляют, буквально во всё что движется, а самих хрен найдёшь. Умеют прятаться, гады. Работают только из тихого оружия. Идёт, к примеру, группа по тропе, и один вдруг падает, пораскинув мозгами. Второго выстрела обычно не бывает. До сих пор не выяснили, кто они и из какой группировки. Но если ты не знаешь тайную тропу на 'Янтарь' то приходится идти через 'Дикую территорию', другой проход через 'Мёртвый город' ещё опаснее. Там сейчас собралось столько голодных зомбей, что нет ни единого шанса тихо проскочить, как и от них отбиться, если случайно заметят, - Витька выдал мне расклад, который сам знал.
  - Будет время, загляну и туда, - я мысленно прикинул свои планы. - Всё равно к учёным нужно занести несколько артефактов на опознание.
  - Ты это, лучше не рискуй, договорить с военными сталкерами, у тебя хорошая репутация, они тебя проведут тайной тропой, - посоветовал Витька.
  - Посмотрим... - я остановился на месте и повернулся к своему сопровождающему. - Дальше я сам, за мной ходить не рекомендую, - кивком тот показал своё понимание.
  
  Тринадцатая глава.
  Новые лица - новые проблемы.
  
  Прежде чем идти к блокпосту сдавать выданный мне груз, решил зайти домой. Помыться нормально, выложить лишнее из инвентаря и пополнить запасы расходной еды. Всё же меня изредка ещё посещали приступа зверства, которые лучше всего банально заедать. Меня доставали мысли, относительно того, о чём Витька Стрелок старательно умалчивал. На его карте имелись отметки аномальных полей там, где их просто не было. Я ведь там сам проходил и видел своими глазами. Но урожай показан или это чуточку другой урожай. Низинки там весьма удобные, явно не болото, полутень, молодые деревья, но вполне проходимо. Наверняка артефакты 'Агропрома' - лишь побочный продукт, главное тут - это трава. Та самая условно-аномальная растительность, из которой делается всякая полезная алхимия. Информации о ней в сталкерской сети близкое к нулю количество. То есть имелись различные предложения о продаже или обмене, но все вопросы об её изготовлении натыкались на один и тот же ответ - без особого чутья что-либо собирать и тем более производить - банально вредно для здоровья, а то и жизни. Ещё одна тема в общую копилку вопросов, благо кое-кто обещал меня научить, если смогу найти его летом на болотах за 'Мёртвым городом'.
  По пути к тайной тропе сначала отследил злое внимание охранявшей логово химеры, а затем нос к носу столкнулся и с самой химерой. Совсем другой, нежели я видел раньше. Светло-рыже-серый окрас шерсти, высотой выше моей груди, на правой голове грубо зарубцевавшиеся остаточные следы страшных ран. Самец, временно разделивший с ранее пришедшей сюда самкой охотничью территорию. Однако, моя постоянно удерживаемая в пути ментальная техника 'опасной пустоты' снова хорошо показала себя. Двухголовая зверюга испытывала очень странные чувства, когда с одной стороны - прекрасно видела меня всеми четырьмя глазами, а с другой - понимала, что рядом никого нет. Сделав два неуверенных шага в моём направлении, химера села на задницу, и стала остервенело чесаться задней лапой, словно выгоняя из своих голов непонятное наваждение. Я же не стал зря искушать судьбу, тихо пройдя мимо и затерявшись среди кустов и молодых деревьев. И только выйдя с другой стороны тайной тропы, облегчённо выдохнул, поражаясь своей крутости и глупости одновременно. Чисто теоретически, у меня были все шансы победить в схватке с той химерой. Я способен очень быстро двигаться, правда, недолго, а мой клинок справился бы и с её крепчайшей шкурой. Но лишь один пропущенный удар её когтистой лапы разорвал бы меня на две половинки. И вряд ли бы мне помогли защитные артефакты. Коготь живой химеры, говорят - тоже артефакт, вскрывающий любую защиту и броню как консервную банку. На себе его воздействие лучше не проверять.
  Сделав дома все запланированные дела, снова двинулся в путь. Хотелось поскорее расквитаться с обязательствами, да и отправиться на 'Армейские склады' в гости к 'Свободе'. Те мне уже присылали сообщение с вопросом на КПК, интересуясь, когда стоит ждать. Отписался им, что задерживаюсь в связи с выполнением взятого ранее контракта.
  
  Подходя к блокпосту, остановился за полкилометра на возвышенности, присмотреться в бинокль и прочувствовать царящее там общественное настроение. Обзору малость мешали деревья, когда на них вырастет листва, отсюда вообще ничего не увидишь. Интуиция обещала большие неприятности, однако внутренний голос подло молчал, так как подозревал - где проблемы - там и возможный прибыток. Разглядел несколько торчавших на виду расслабленных солдатиков, те ведь даже не догадываются, что сейчас представляют собой прекрасную ростовую мишень. Прежний состав блокпоста был опытным и наружу практически не высовывался, наблюдая за окрестностями через оптику стереотруб или изредка выглядывая в узкие щели укрытий. А эти стоят, словно кирпича просят. Впрочем, пусть их учит кто-то другой. По воспринятым с той стороны эмоциям вообще сложно чего-то сказать - обычный фоновый шум. Разве только кто-то внутренне сильно сжимался, когда проходил очередной 'вздох Зоны'. Новички, чего с них взять? Уверив себя в том, что всё спокойно, достал из инвентаря посылку от учёных и накинул лямки рюкзака на плечи. Всё лишнее, в том числе и пояс с артефактами, благоразумно решил наоборот спрятать. Чуток подумав, достал банку с подчинённым мутагеном, приказав ему переселиться в моё тело. Тот вытек прямо через стекло и впитался в руку, быстро растекаясь по всему организму. В случае активных физических действий он реально помогает, быстро устраняя микро разрывы мышц и другие нарушения. И даже с приступами зверства с ним проще бороться. Но полного доверия он ещё не заслужил.
  Писк КПК в ухе - пришел сигнал системы опознания. На его экране впереди по ходу движения загорелось три зелёных отметки - можно спокойно подходить. Вот только эмоциями стой стороны потянуло какими-то беспокойными. Меня явно ждали и готовились встречать.
  - Стоять на месте! Руки за голову! - Громко крикнули мне в мегафон, едва я пересёк условную границу блокпоста.
  Меня мгновенно взяли на мушку сразу семеро - два пулемётчика за мешками с песком и вставшие в один ряд обычные солдатики с 'Калашами'. Располагались они далековато от меня - друг дружку случайно не перестреляют. Сделали они всё это без особых эмоций, типа самая обычная работа. Странно. Пряча в инвентарь последние ценности, выполняю озвученные требования, догадываясь - сразу стрелять не будут, сначала хотят поговорить. Ну, я только за такое интересное продолжение. Ко мне сразу же подскочила парочка крепких молодчиков в форме с лейтенантскими погонами, в два касания стянув с меня рюкзак и ловко заломив руки за спину, защёлкнули браслеты наручников. Чувствовалась большая практика совершения подобных действий. Полиция или какие-то другие близкие ей спецслужбы.
  - Ты арестован по подозрению в нелегальной торговле запрещёнными предметами и препаратами, а также содействию бандитам с целью вымогательства, - передо мной буквально материализовался крайне неприятный тип с погонами подполковника на плечах.
  Пухленький, холёный типчик с меленькими жадными глазками буквально упивался своей властью. От него тянуло истинным превосходством и приятными переживаниями лёгкой победы над очередным лохом. Параллельно его подручные лейтенанты сноровисто обыскали моё тело с головы до ног, сильно удивившись отсутствию того, что они хотели найти. Внимательно осмотрев свою добычу ещё разок и кивнув своим бойцам, подполковник развернулся и направился к командирскому домику. Меня грубо толкнули в спину, чтобы я последовал за ним. С момента моего последнего посещения, в рабочем кабинете начальника блокпоста провели большую перестановку, превратив его в допросную с применением мер воздействия третьего уровня, говоря иначе - пыток. Пока я не успел опомниться, кто-то из лейтенантов хорошо отточенным движением бросил моё тело на металлический стул, защёлкнув снизу на наручниках фиксирующий стальной тросик, чтобы я уже не смог с него гарантированно встать без внешней помощи.
  - Свободны, - кинул начальник своим подчинённым, те быстро вышли, плотно закрыв дверь с другой стороны.
  Минут пять этот неприятный тип сверлил меня своим взглядом, видимо ожидая, когда я хорошенько перепугаюсь, осознав своё крайне незавидное положение. Наивный. Я же тем временем попытался достать из инвентаря свой пояс с артефактами и жестоко обломался. Инвентарь чувствовался, но оказался надёжно заблокированным. Наверняка игровой интерфейс тоже отключился, я его всё равно не вижу. Потерпев неудачу, активировал мутаген в кистях рук, требовалось срочно избавляться от оков. Интуиция шепчет - разговор с этим типом добром вряд ли кончится, а 'убедительных аргументов' у него много заготовлено. Специально всё выставлено напоказ на медицинском столике с колёсиками. Кусачки там всякие, зажимы, пилочки и крючки.
  - Подполковник Филипенко, Служба Безопасности Украины, - наконец-то представился мне этот тип, подходя ближе. - Настоятельно рекомендую сразу во всём признаться и подписать все нужные мне бумаги, тогда я дам тебе шанс выпутаться из этого дела с минимально возможными потерями, - радушно предложил он.
  - Минимально возможными...? - Переспросил я.
  - Придётся выдать свои каналы получения запрещённых предметов и препаратов, вернуть все неправедно нажитые средства и полученное с них другое имущество, а также кое-что ещё по мелочи, - перечислил он свои желания.
  - А морда-то у тебя не треснет?! - Несмотря на крайне неудобное положение, я громко рассмеялся.
  - Имеющихся материальных доказательств, свидетельских показаний и моей личной власти вполне достаточно для того, чтобы исполнить тебя прямо тут без лишних следственных и судебных процедур, - плотоядно ухмыльнулся подполковник. - И тебе ничем не поможет твоё бессмертие игрока, - он приблизился ко мне вплотную даже присев, чтобы оказаться на одном уровне и желая заглянуть прямо в мою душу.
  А я про себя отметил, что меня впервые местный житель - непись, то есть, назвала именно 'игроком', а не, к примеру - 'дитём Зоны'. Между тем, мне удалось достаточно растянуть связки в кистях рук и высвободить руки из ограничивающих браслетов. Инвентарь снова стал доступен, первым делом вернул на место свой пояс с артефактами, без которого чувствовал себя очень неуютно.
  - А ты в курсе, что здесь смерть далеко не самое страшное, что может произойти с человеком...? - Вкрадчиво поинтересовался у него, вместе со своими словами подув в близкое лицо, выталкивая из себя активный мутаген.
  Подчиняясь моей воле, тот мгновенно сковал лицо и горло очередного вымогателя, а затем парализовал мышцы рук и ног, обездвижив его в далеко не самой удобной позе. От находившегося при этом в полном сознании подполковника брызнуло подлинным ужасом, такого поворота событий тот явно не ожидал.
  - Видишь, как быстро здесь меняются роли? - Продолжил я на него давить, желая сломить окончательно, ибо хорошо понимал - я у него далеко не первая жертва. - Думаю, тебе стоит оставить разум, одновременно лишив его управления телом, чтобы ты смог полностью насладиться всеми прелестями бытия монстром Зоны. Почувствуй всепожирающий голод и жажду убийства, ощути вкус разорванных своими зубами кишок очередного неудачника в военной форме, познай прошивающие твою плоть горячие сталкерские пули... - подполковник едва не терял сознание от охватившего его ужаса, и если бы он только мог, то сейчас бы просто обмочился. - Но, может, у тебя найдётся чем-то выкупить свою душу у демона Зоны? - Поинтересовался у него, частично возвращая контроль над бренным телом, чтобы он мог говорить.
  - М-мууууу... - Только и смог тот выдавить из себя, заваливаясь на бок.
  Пришлось усаживать его на предоставленный мне ранее стул и приводить в более-менее адекватное состояние. Хотелось выяснить - арест - это его личная инициатива, или же против меня играет кто-то другой. Те же 'Саблезубые коты' могли и сюда дотянуться, поверив очередную хитрую ловушку.
  - ... Значит, тебя просто подставили...? - Разочарованно вздохнул, выслушав его сбивчивый рассказ о том, как сильно он ошибался, прислушавшись к советам неких важных господ.
  Как оказалось, 'Саблезубые коты' здесь совсем не причём. Это Викинг сделал свой очередной ход. Кто он такой подполковник Филипенко точно не знал, так как общался с ним исключительно через посредников. По его мнению, Викинг обитает где-то в Киеве или вообще в Европе, являясь настоящим олигархом, сделавшим своё состояние на торговле артефактами Зоны. Крайне жестокий и расчётливый тип, устраняющий потенциальных конкурентов любыми возможными способами. И за многими происходящими здесь событиями стоят его личные интересы. Именно он организовал искусственный дефицит электрических артефактов с целью достижения каких-то политических выгод, а я, на пару с майором Сидорчуком, подло порушил его тщеславные планы. Такое не принято прощать, учитывая и тот момент, что покровители майора Сидорчука в результате государственного переворота в Киеве потеряли своё влияние и сбежали из Украины вместе со свергнутым президентом страны. Естественно, выделять много ресурсов на месть мелким кусачим букашкам Викинг не собирался, однако раскидал информацию по заинтересованным лицам. В первую очередь заинтересованным собственным обогащением, естественно. А уж те расстарались, увидев относительно лёгкую добычу. Как всё глупо и банально.
  В конечном итоге я вывел мутаген из подполковника, договорившись с ним полюбовно на дальнюю перспективу. Того направили в Зону с целью обеспечения условий для размещения международного военного контингента под управлением американцев. Те хотят многого, но хорошо понимают - без непосредственной помощи местных кадров потери запросто превысят возможный прибыток. Идти с ними на прямую конфронтацию невыгодно - банально задавят массой. Идея вписаться в процесс выглядит гораздо привлекательнее. И подполковник Филипенко мог мне в этом хорошо поспособствовать, порекомендовав в качестве консультанта и проводника новым властям. Те прибудут сюда только ближе к осени, когда нужные условия будут для них созданы. Мой арест подполковник официально признавал своей ошибкой по недоразумению, пообещав разобраться со всеми лжесвидетелями и примерно наказать всех предоставивших ложные доказательства моей вины. Я хорошо чувствовал, как он врёт, но не подал виду. Зачем? При возможности разберусь сам, благо теперь знаю, кому сказать 'большое спасибо'. В качестве же единственного трофея мне достались только блокирующие особые способности игроков наручники, ничего другого для меня у пришлых СБУ-шников не нашлось. Когда мы окончательно договорились, прочитал подполковнику длинную лекцию о том, что здесь делать категорически не стоит и как обращаться с местными сталкерами. Если он сможет сохранить прежний устоявшийся порядок - все останутся довольными, а кто-то, умерив жадность, сможет и подзаработать, как делали его предшественники. Расстались мы далеко не друзьями, а вынужденными деловыми партнёрами, испытывающими друг к другу стойкую неприязнь. Подполковник лично проводил меня до баррикады на дороге и на глазах у изумлённых подчинённых крепко пожал мою руку, пожелав счастливого пути, одновременно желая, чтобы я бесследно сгинул в ближайшей аномалии. Стоило зайти в гости к Сидоровичу, рассказать новости и полечить нервы горячим чаем с вкусным вареньем. Знаю - у него ещё остались старые запасы.
  
  Только выйдя за пределы блокпоста, ощутил тихие едва заметные бесконтрольные поползновения вернувшегося мутагена. Тот тихонечко давил активность сознания, словно нашептывая - 'ты сильно устал, стоит прилечь, отдохнуть'. Знакомая гадость. Но против удара концентрированной воли мутаген оказался бессилен, снова подчинившись и отправившись на выход в банку. И ведь побыл-то в чужом организме всего ничего и вернул свои прежние свойства или восстановил основную программу. Жаль, жаль. А какие открывались перспективы по его использованию в качестве оружия или особого средства убеждения. Возможно, с практикой к этой идее стоит вернуться, но пока слишком велик риск. Разве только рассмотреть вариант подчинения своей воле другого мутагена, специально для подобных действий.
  В бункере у Сидоровича прибыло. Кроме молчаливого Михася за скромным обеденным столом сидел молодой худощавый рыжий парень в очках.
  - Вот, тебе наполовину замену нашел, - хлопнул меня по плечу Сидорович, кивнув в сторону парня. - Ты всё бегаешь и суетишься, а он хочет работать. Кто мне тут всё починить обещал? - В его голосе отсутствовала претензия, он сейчас скорее шутил.
  - И артефакты он тебе тоже притащит? - Я подсел к столу, схватив большую кружку и протягивая руку к заварочному чайнику.
  - Это вряд ли... - хохотнул хитрый торгаш. - Если его силой выпихнуть из бункера, то рядом появится свежая кучка, - своими шутками Сидорович не смог испортить мне аппетит, а парень-то как смутился, сильно покраснев. - Руки у него золотые, голова светлая, зато заячья душа. И как он вообще сюда решился сунуться?
  Я же одновременно отметил, что парнишка-то, оказывается - игрок. Выдавала его лёгкая неестественность поведения, да и периодические глюки с эмоциями тоже. То он на одном, то на другом пытается сосредоточиться по какой-то старой привычки, но в этот у него идёт облом за обломом. И при взгляде на меня он тоже теряется.
  - Ты это, обучи его всяким премудростям, он нам действительно поможет, - вкрадчиво попросил меня Сидорович, подливая в мою кружку свежего кипятка.
  - Хорошо, - я кивнул, подтаскивая к себе розочку с клубничным варением и запуская туда ложку.
  Ну, игрок, чего уж там. Научу основам, раз за него Сидорович просит, а уж там пускай сам. Рассказывая о новых порядках на блокпосте, я постоянно косился на парня. От него тянуло сильным любопытством, хотя сам он постарался сделать вид, как будто его здесь вообще нет. Сидорович же кивал головой, принимая известия без особой эмоциональной реакции.
  - И-СБУ-шки сюда и раньше десанты направляли, - прокомментировал он, когда я закончил рассказывать. - Толковых кадров у них нет - к реальной оперативной работе не готовы, способны только хватать всех подряд и выбивать нужные признания. Но вместе с ними иногда тусуются залётные опытные профи. Вот те реально опасны. Потому впредь общайся с тем подполковником осторожнее, наверняка за ним тоже кто-то по-тихому присматривает, - посоветовал он мне.
  - Учту, - я благодарно кивнул. - И вообще хочу надолго свалить ближе к центру Зоны, - поделился своими планами. - К возвращению, думаю, здесь опять всё трижды поменяется.
  - Как хочешь... - такие известия вызвали заметное неудовольствие у торгаша, видимо он на меня в чём-то рассчитывал. - Подучи парня и вали куда хочешь, - Сидорович даже демонстративно обиделся, подло стащив в меня варенье из-под самого носа.
  
  После чаепития с лёгким перекусом мы разбежались по разным углам бункера. Сидоровича терпеливо дожидались притащившие всякое дешевое барахло новички, а нас с Ромкой - тем самым молодым парнем, ждала мастерская. Давненько я туда не заглядывал.
  - Для какого клана шпионишь? - С заметным вызовом в голосе спросил парня, когда мы остались наедине с ним.
  Тот опять сильно смутился, долго раздумывая, что мне сейчас ответить.
  - Клан 'Исследователи', но не из этой игры, а из 'Далёкой Галактики', - глухо ответил тот, опустив голову, ибо предполагал, что после такого признания я не захочу его учить.
  - Хм, и что заставило тебя влезть в эту ж...? - За ехидным тоном я постарался скрыть свою неграмотность в вопросах реального мира за границами этой игры про Зону.
  - Вообще-то ты! - Парень поднял голову и, набравшись смелости, решительно взглянул мне в глаза. - На закрытом форуме прошла информация о том, что в одном регрессивном игровом мире появился специалист, хорошо разбирающийся в технологиях, подходящих вплотную к технологической сингулярности. Глупо упускать такую возможность.
  - 'Технологической сингулярности...?' - задумчиво переспросил я, отмечая новое для себя выражение. - Что это такое?
  - Ты что ничего не знаешь? - Сильно изумился парень, машинально поправляя сползшие на кончик носа очки.
  Вместо ответа я помотал головой.
  - Программа реабилитации, значит. Это-то как раз всё легко объясняет, - Ромка быстро нашел для себя подходящую версию. - Извини нас, если сможешь. Я не знаю, где и кем ты раньше служил, и за что тебе потёрли личность. Но то, что тебе при этом записали в мозги, может помочь всем людям! - С вызовом заявил он.
  - Помочь? - Теперь уже сильно изумился я. - Чем, интересно?
  - Ты знаешь, как работает электронная техника, и хорошо разбираешься в программировании предшествующего периода технологической сингулярности, - повторил парень свою прежнюю мысль. - Сейчас уже никто из людей не знает, как функционирует техносфера. Она давно стала полностью самодостаточной и самостоятельной, а всех нас только терпит. И когда ей это окончательно надоест - вопрос без определённого ответа.
  - Расскажи подробнее... - попросил его, окончательно выпав в прострацию.
  - Случилось это примерно в двадцатые годы этого века... - начал рассказывать Ромка. - Мы восстановили намеренно скрытую от людей историческую информацию, получив примерную картину произошедших событий...
  Из его сбивчивого рассказа с постоянными перескоками с одной темы на другую, я вынес следующее:
  В какой-то момент материальная и информационная инфраструктура человечества совершила качественный скачок. Уже в моё время появились полностью автоматизированные производства, где имелся только один живой работник - сторож. Разработки, инженерия и технология тоже полностью переходили в цифру, и всё меньше нуждались в людях. Прогресс в деле программирования и так прямо стоит перед моими глазами. Я ещё хорошо помню, как писать программы на ассемблере для простейших микроконтроллеров, но что-то более сложное требует уже использования языков высокого уровня и обширных библиотек готовых подпрограмм. В конечном итоге здесь прогресс пришел к тому, что условному 'программисту' требовалось самыми обычными словами объяснить компьютеру, что ему от него нужно. Всё остальное делала особая среда автоматизированной разработки, быстро предлагая уже готовый продукт. Доводка до практически идеальных кондиций занимало совсем мало времени и сил. Надо ли говорить, что при таком подходе 'настоящие программисты' банально выродились?
  Но перед этим произошло ещё одно крайне важное событие. Верх над 'верификационщиками' взяли 'нейросетевики'. Опять же ещё в моё время стали появляться первые автомобили с полноценным автопилотом. Но вывести такую технику на дороги было невозможно без изменения законодательства. Кто будет нести ответственность в случае нештатных ситуаций, когда машиной управляет робот? Как оценивать его действия? 'Верификационщики' требовали от производителей роботизированных машин создания полностью прозрачной управляющей системы, все действия которой исключительно формализуемы. Но такая система требовала очень больших затрат на разработку и подходящую для неё дорожную инфраструктуру с многочисленными датчиками и полноценной 'информационной средой'. Мало кто мог себе такое позволить. Второй вариант с управляющими системами на основе самообучающихся нейросетей выглядел гораздо привлекательнее в экономическом плане, но имел базовый недостаток в принципиальной невозможности формализации всех его действий. И пока в развитых странах ещё только дискутировали, на периферии уже активно продавали умные машинки, которые объединялись в общую сеть и сами находили выходы из сложных ситуаций на дорогах, прекрасно конкурируя с живыми водителями. Затем тенденция плавно перетекла и в развитые страны, поначалу в виде электронных помощников водителям, страхующим его в критических ситуациях. Безопасность на дорогах заметно возросла, в результате законодательно все автомобили обязали оснащать подобными системами. Вскоре произошел переход и к полной роботизации транспорта, окончательно закрепившись законодательно. Управляющие нейросети и их сторонники победили замшелых ретроградов, грезивших неизбежным 'восстанием машин и концом человечества'.
  Естественно, удачная и эффективная технология быстро перетекала в другие сферы, постепенно вытеснив людей из всей инфраструктуры обеспечения их жизни. Дешевизна и надёжность закономерно брали верх над глупыми страхами и убеждениями. Продолжила развиваться и материальная база, теперь уже роботы делали других роботов без всякого участия в деле человека. Всё это сильно ударило по общественному обустройству, поначалу вызвав восторги и настоящую эйфорию. Введение 'пассивного дохода' критиковали различные экономисты и всякие эксперты, но простые люди их даже не желали слышать, ибо теперь большинству людей больше не требовалось работать, чтобы прокормить и обеспечить себя. Многие говорили о построении коммунизма или вообще - настоящего Рая на Земле. Только значительно позже незаметно создавшееся мировое машинное правительство озаботилось экономией стремительно скудеющих ресурсов планеты. Людей стали планомерно загонять в виртуальные миры, где они могли реализовать все свои великие амбиции с минимальными затратами. Стоило отметить -загоняли исключительно пряником. В виртуальных мирах и краски были ярче, и еда вкуснее, а также личный 'пассивный доход' стал напрямую зависеть от того, сколько времени человек проводил в различных играх полного погружения.
  Со временем люди полностью утратили контроль над технологиями и над созданной своими же руками технической инфраструктурой, от которой уже не могли отказаться. Роботы всё делали за них - выращивали еду, обеспечивали жизненные блага, управляли транспортом и вообще всем вокруг. О чём при этом думали умные машины, для людей оставалось загадкой. На прямые вопросы они не отвечали, в лучшем случае выдавая различные отмазки. Это явление и назвали позже 'технологической сингулярностью'. Сначала люди превратились из объекта эволюции в её инструмент, а затем и вовсе оказались игрушкой в электронных щупальцах созданного ими же монстра. Большинство людей смирилось, приняв реальность, и лишь отдельные индивиды пытались разобраться, как выбраться из очевидной западни с сытой сладкой жизни внутри. Изучали любую доступную информацию, пытались что-то делать своими руками, как в различных играх, так и в реальном мире. Именно к их числу и относился Роман. Разумные машины наверняка знали обо всех их попытках, но ничего не предпринимали. Ни помогали, ни мешали - и то благо. Многие виртуальные миры детально копировали реальные технические решения, потому их можно было изучать и здесь. Я посчитал своим долгом как-то помочь этим ребятам, благо обладал изрядным багажом знаний, в том числе и по нейросетям. Естественно, достаточно примитивным, однако обладавшим всеми ключевыми свойствами.
  В результате целая неделя ушла на обучение Романа ремонту электроники с детальным пояснением всех принципов и действий, а также первичным основам прикладного программирования. На что-то большее требовалось время, и мы приняли решение перевести наше дальнейшее общение в переписку через сталкерскую сеть, так как от долгого сиденья под землёй, у меня окончательно испортилось настроение. Более того, вскоре к нам должны были присоединиться ещё несколько десятков человек из клана 'Исследователей', для обеспечения которых стоило присмотреть здесь удобное местечко. Что же, деревня 'Грязево' для них вполне подойдёт, а мне предстоит хорошенько раскошелиться. Если эта малость как-то поможет человечеству выжить - буду только рад.
  
  Выбравшись на свободу - именно такие слова возникли у меня, когда я через семь дней покинул бункер Сидоровича, вздохнул полной грудью пьянящий весенний воздух. Хоть и пахло рядом с деревней новичков... Стелящийся по земле дымок от сырых дровишек, аромат палёной шерсти, из ближайших кустов тянуло свежими нечистотами, кто-то устроил сортир рядом с бункером торговца и ещё не получил за это по шее. Потянув носом и демонстративно поморщившись, провожавший меня Михась зло ухмыльнулся. Чую - скоро начнётся поиск виновных и наказание причастных. А может, влетит всем скопом, чтобы следили друг за другом.
  Пройдя вперёд него, отметил среди копошившихся около сильно дымящего костра разномастно одетых мужиков и молодых парней исключительно новые лица. Бывалые наставники где-то застряли, а в их землянку натекла до самого порога талая вода. Мужики у костра окинули мою одинокую фигуру равнодушным взглядом, а от молодёжи потянуло заметным интересом и откровенным желанием поживиться за чужой счёт. Стоило мне пройти мимо них, как от общего коллектива тихо отделилась и отошла в сторону троица крепких парней в грязных туристических куртках с одним ружьишком на троих. Но у меня-то вообще на виду оружия нет. Думал - они остановят меня прямо тут, в деревне, закурить там попросят или ценный кирпич по цене чистого золота предложат, однако ребята решили прогуляться. Пропустив мимо, встали на след, держась вне зоны прямой видимости. И перебегали-то тихо, можно даже сказать - умело. Только теперь опознал в них очередных игроков, причём весьма опытных. Хорошо вошли в роль, гадёныши. Но информации обо мне собрали мало, в противном случае вряд ли бы решились преследовать. 'Чувство врага' молчит, значит, вариант с охотниками из враждебного клана, забравшимися сюда специально по мою душу, отпадает. Просто очередные исключительно наглые типы, каковых хватает среди бывалых игроков. Хрен с ними, пусть пока понаблюдают издалека, если всё же нападут - будут сами виноваты в своей безвременной кончине. Вряд ли им с одним ружьишком удастся устроить мне заметные неприятности. Конечно, можно спрятаться и сбросить хвост, вопрос лишь в том - стоит ли открыто демонстрировать свои возможности. Ударить первым? А какие, собственно, для этого есть основания? Может, они передумают и повернут обратно? Попробую завести в аномалии, авось сами отстанут.
  Я пошел прямо по дороге, никого и ничего не стесняясь, заодно проверяя детектором близлежащие одиночные аномалии. Мелочёвка периодически 'проявлялась', однако тратить на неё время было откровенно лень. Весёлое щебетание мелких пташек, чистый воздух, тёплый ветерок и пролетавшие с одного желтого цветка на другой толстые шмели вызывали подлинный восторг в моей душе. Весна быстро заполняла яркими красками окружающее пространство. Мешала лишь идущая следом компания, портившая своими эмоциями моё прекрасное настроение. Уверенность, даже какая-то упёртость и откровенно пренебрежительное отношение к моей персоне. 'Жирный лох' - примерно такими словами можно выразить их мнение. Ребята не торопились нападать, как привязанные следуя за мной на достаточном отдалении. Привычно сделал крюк в сторону поля гравитационок, просканировав его детектором. 'Жирных' засветок нет, отметились лишь пяток 'середнячков' типа 'грави', но лезть за ними в самый центр ужасно неохота. Ребятки из деревни наблюдали за моими действиями издалека в один бинокль, передавая его из рук в руки, наверное, дожидаясь, пока мне улыбнётся удача. Или просто мотали себе на ус, подглядывая за действиями опытного сталкера.
  Наконец-то они решились напасть, когда я вплотную подошел к тоннелю с электрическими аномалиями, осознав, что желанная добыча вот-вот ускользнёт от них. Заметил их решительный рывок, но решил проигнорировать его, подпустив дураков на дистанцию уверенного поражения из дробовика. Слышу позади три хлопка, бросаясь вперёд в самый последний момент, прямо в искрящиеся электрическими разрядами 'электры'. Треск и хлопки разрядов чуток приглушили три хлопка прилетевших гранат. Одна грохнула совсем рядом, легонько оглушив и сильно ослепив яркой белой вспышкой, две взорвались чуть позади. Спину сначала окатило потоком горячего воздуха, а затем нос уловил резкий и едкий химический запах. Зажмурившись и задержав дыхание, снова рвусь вперёд, надеясь исключительно на защиту артефактов. Жгучий треск разрядов, меня чувствительно прикладывает током, нарушая координацию движений и сбивая с ног. Одновременно хлопают два близких ружейных выстрела буквально в самую спину. Промах или сработали 'мамины бусы', ощущений попадания пуль в тело нет. Благодаря набранной инерции благополучно выкатываюсь из сработавшей мощной аномалии, разряды перестают больно кусаться. Ощутив всем телом мокрую ямку, мгновенно растекаюсь по ней, переворачиваюсь на спину, открывая глаза и рефлекторно нацепляя на лицо дыхательную маску. Вовремя. Рядом падает и разбивается бутылка, из которой во все стороны брызжет быстро испаряющаяся жидкость. Глаза неумолимо щиплет, слёзы буквально сами текут, но моя защита постепенно нейтрализует и эту гадость, позволяя заметить стремительно подбегавшего парня с двустволкой в руках. На ходу он переломил стволы, выкидывая из них стреляные гильзы и забивая в них новые патроны, желая выстрелить в упор, плотно прижав к телу жертвы стволы. Именно таким образом пробивается любая защита на основе артефактов, и он об этом явно знает или догадывается. Щелчок запираемых стволов, он подбежал уже почти вплотную. Я же на пару секунд растерялся, старательно пытаясь проморгаться, однако аномалия, через которую я проскочил, уже успела снова зарядиться и сработать, поражая электричеством новую жертву. Парень, видимо, посчитал её слишком слабой, отметив её малое воздействие на меня. Его тело мгновенно оплелось синими разрядами и скрутило сильнейшими судорогами. Он выронил заряженное ружьё и громко во весь голос закричал. Подбегавшие к нам его дружки попытались оббежать поздно замеченную опасность. Правому от меня это удаётся, а вот левый удачно попадает в зону срабатывания особенно мощного 'разряда'. Яркая вспышка молнии и оглушительный хлопок больно бьют по глазам и ушам. Повезло дураку, мгновенная смерть без долгих мучений. Вон как тушку ещё живого стрелка корчит. Глаза навыкате, а кричать нет больше сил. Рванувшись и подхватив из разрядившейся аномалии упавшую двустволку, рефлекторно стреляю в удаляющуюся спину последнего врага, почти не видя её из-за заливающих глаза слёз. Бах, бах! Картечь сбивает убегавшего парня с ног, он падает в грязь и пару раз перекатывается по ней, гася набранную телом инерцию.
  
  'Как, ну, как! Как этим оборванцам едва не удалось ухлопать меня? Меня!?' - трясущимися от схлынувшего перевозбуждения руками я вытаскивал дохлые тушки из аномалий, не переставая мысленно материться. 'Дурень великовозрастный! Посчитал себя самым крутым перцем в местной песочнице, и едва не нарвался!' - продолжался сеанс самобичевания. Ведь меня действительно чуть не грохнули нищие грабители лишь с одной двустволкой на троих. Два других ружья они наверняка продали, чтобы купить материалы и инструменты для изготовления кустарных мортир-гранатомётов. Грубо выструганные из толстой доски приклады, к которым железными хомутами и чёрной изолентой прикручены отрезки самых обычных водопроводных труб двух диаметров. В тонкую трубу вставляется и зажимается подпружиненным фиксатором охотничий патрон с высыпанной из него дробью, а во второй вставляется сделанная из пустой пивной банки граната. Ударник выполнен из обточенного с одного конца напильником оконного шпингалета и резинки от трусов. Две трубы разного диаметра соединены в одну конструкцию с помощью залитого свинца, который легко добывается из дохлого автомобильного аккумулятора на костре. Надёжность такой хреновины крайне низкая, но на пару-тройку выстрелов её вполне хватит. А большего-то и не требуется, чтобы завалить залётного крутого сталкера и разжиться у него нормальным оружием и снарягой. В вещмешках парней нашел заготовленные из банок гранаты с подписями красным фломастером - 'магний', 'напалм', 'хлорпикрин'. Из чего и как сделаны взрыватели, я позже разберусь, но сработали они чётко. Впрочем, ничего сложного в конструкции ударного взрывателя нет, даже учитывая необходимость обеспечения надёжной защиты от случайного срабатывания. На банки дополнительно намотали уплотнители из изоленты, чтобы они держались в стволе. Ради проверки зарядил выглядевший лучше остальных гранатомёт банкой с надписью 'напалм' и выстрелил ей на максимальную дальность, выставив угол, примерно в сорок пять градусов. На расстоянии двухсот пятидесяти метров вспыхнуло и быстро прогорело яркое пламя. Наверняка в огнесмесь добавили изрядно селитры для получения такого красивого эффекта. Вот и считай после такой наглядной демонстрации местное человечество отсталым. Буквально на коленке и с помощью подручных средств, сделать грозное оружие. Тут нужны знания и практический опыт. Теперь придётся постоянно держать ухо востро, моя удача ведь далеко не безграничная.
  Собрав немудрёные трофеи для их последующего изучения, закинул дохлые тушки в ближайшую 'мясорубку', дабы не приучать местных хищников к вкусной человечине. Настроение окончательно испортилось, даже искать артефакты расхотелось. Повздыхав и покачав головой, направился к своему дому. Требовалось хорошенько подготовиться к дальнему выходу в сторону центра Зоны. По пути продолжил себя мысленно костерить. Веду себя как полнейший идиот, нарываясь то на одну, то на другую неприятность. Впрочем, другой человек на моём месте запросто совершил бы такие же ошибки. Чтобы их изначально избегать требуется особая психологическая подготовка и весьма специфические тренировки для закрепления результатов на уровне подкорки. Со временем и я научусь стрелять на опережение без особых раздумий, окончательно потеряв веру в людей. Как же мне этого не хочется... кто бы только знал!
  
  Заброшенный хутор у болот кто-то пытался обжить. В крыше домика заделали крупные дыры и натащили дровишек из ближайшего перелеска. Как я ни напрягался, но чутьё молчало - поблизости только мелкое зверьё. Главное - чтобы гати через болота восстанавливать не стали, тогда точно обижусь. А так - пусть живут. Удобное местечко на отшибе, подойти можно только со стороны берега (про болото я лучше промолчу). Требуется контролировать один мост, по воде вряд ли кто-то сунется. Вполне реально обороняться малыми силами против целой толпы. Поблизости мало интересного, разве только охота хороша. Появится случайная возможность - познакомлюсь с новыми жильцами, сначала понаблюдав за ними из камышей.
  За четыре дня отдыха и подготовки я многое успел сделать. Уже на следующее утро, хорошенько отоспавшись после парилки и оттирки прилипшей к телу грязи, направился к своему полю аномалий, подгадав под ожидающийся выброс. Хотелось оценить примерную урожайность поля, благо я разобрался, как скидывать результаты сканирования со своего 'Велеса' на КПК, а затем накладывать друг на друга и сравнивать картинки. Да и вообще можно поступать куда проще - детектор выдаёт общее количество обнаруженных засветок на экране, правда без сортировки их по относительной 'ценности'.
  Забравшись в самый центр поля, терпеливо дождался начала выброса. Вот сами представьте - вокруг вас много доступных артефактов и даже два каких-то 'жирных' лежат буквально под вашими ногами. Как сдержатся и даже не нажать кнопку 'проявки'? Чтобы справиться с собой, уселся в позу лотоса и стал медитировать, настраиваясь на аномалии, стягивая в себя крохи энергии со всех сторон. Такой своеобразный вариант массового 'успокоения', у меня даже начало получаться влиять сразу на четыре различных аномалии при заметном прогрессе подключения к ним пятой. Ближайшее окружение словно заснуло, ощущаясь едва-едва, и лишь первая волна выброса высвободила аномалии из-под моего контроля.
  Со всех сторон волнующиеся аномалии, надуваются и лопаются пузырьки кипящей энергии. Всё тело щекочет, но внутри просто небывалый подъём. Хочется расправить руки в стороны, взмахнуть ими и взмыть в расцвеченное яркими полосами небо. 'Ага, и мощный 'трамплин' как раз всего в двух шагах' - глумливо заметил внутренний голос, предлагая развлечься. Хоть и присутствует определённая уверенность в том, что пинок 'трамплина' под зад и последующее приземление я обязательно переживу, но сюда-то я пришел совсем за другими развлечениями. Совсем рядом вспышка появившегося нового артефакта, он проявился во всей красе на одну секунду и пропал. Вокруг засверкала россыпь неярких белых искорок - новорожденный 'металл' заметен и без детектора, если хорошенько приглядеться. Закончился выброс как-то неожиданно, просто яркое цветное небо вдруг погасло. Аномалии поволновались лишнюю пару секунд и тоже затихли. Лишь проснувшийся ветер нарушал установившуюся полнейшую тишину. Прошла пара минут, и свой голос подали мелкие пташки из ближайших к полю аномалий кустов, из деревни ветерок принёс злобный собачий рык, сменившийся громким визгом. Там кипела своя жизнь.
  'Проявка' выдала четыре 'пламенных сердца' поблизости от меня. Они снова стали тут появляться. А ведь в других местах про них что-то не слышно, да и на обмен давненько никто не предлагал. Да, для сталкера этот артефакт совершенно бесполезен, но ведь и ему можно найти достойного применение. Или у всех местных мастеров уже достаточно хорошего инструмента? 'Металла', кстати, тоже прилично народилось, примерно треть от уже присутствующего количества. Полная очистка поля принесло мне шесть с половиной килограмм. На краях снова стали появляться вездесущие 'каменные цветки' и чуток простейших 'вывертов'. Их доставать мне было откровенно лениво. Возможно, кто-то из них со временем подрастёт или переродится во что-то другое. Сталкеры далеко не один раз ставили эксперименты, перекидывая артефакты из одних аномалий в другие, или перетаскивали их с одного поля аномалий в другое. Но о каком-либо позитивном результате в сталкерской сети пока никто не сообщал. В лучшем случае позже доставали из аномалии тот же самый артефакт. Из вытащенной с ноутбука учёных информации я узнал о том, что трансформация одних артефактов в другие реально существует, однако сами учёные лишь подступаются к изучению этого исключительно редкого явления. Определённо стоит в этом деле поучаствовать... когда доберусь до 'Янтаря'.
  
  Направляясь в наступившей вечерней темноте в сторону тайной тропы к дому, решил забраться на высокий тополь и осмотреть окрестности. Со своим зрением я замечу спрятавшихся в кустах и камышах живых существ на большом расстоянии. Окрестности и само болото оказалось прилично населено. Собаки, волки, кабаны и мелкие копытные, отметил вдалеке крупные силуэты парочки лосей, забравшихся достаточно далеко от берега на крупный болотный островок. Не иначе там имеется вполне проходимая тропка. Уже собираясь слезать, случайно заметил едва заметный отсвет горящего костерка на дальнем хуторе. Решив удовлетворить любопытство, направился прямо через болото. С приспособлениями для ходьбы по неустойчивым поверхностям я мог осуществить короткую перебежку и по открытой воде, причём, практически бесшумно.
  - ... И сколько ты ещё предлагаешь здесь высиживать, Антон? - Тихо спросил один сидевший около костра парень у другого.
  Со своей позиции я их хорошо слышал, но видел сквозь закрывавшие дыру в бревенчатой стене старые доски лишь белёсые силуэты. Всего в домике собралось семеро человек, судя по улавливаемым эмоциям - игроки и зелёные новички. То есть парочка новичков и пятеро игроков.
  - Думаю, хотя бы парочку дней... - также тихо ответил другой парень. - Может, за это время те гады уйдут из деревни или их кто-то прищучит.
  - Ага, жди! - Чуть громче фыркнул первый. - У нас всего три банки консервов на всех, да и последняя пачка чая уже показала дно. Оставим на завтрашнее утро, а пока обойдёмся одним кипяточком, - тяжелый вздох сожаления отметил этот досадный момент.
  - Зато, какая хорошая уха вышла, - голос второго парня просто лучился оптимизмом. - В протоке рыбу хоть голыми руками черпай, да и место тихое, те вряд ли сюда сунутся.
  - Да кто их знает? - В разговор вступил третий чуть грубоватый голос. - После той стычки у меня остался последний патрон к ружью, да и бинтов больше нет. Вон, рана у Ольки до сих пор кровоточит. Но ведь молчит и даже не плачет, хотя я хорошо вижу, как ей больно.
  - Толку-то плакать? - Едва прошептала незнакомая девчонка. - Сейчас уже легче стало, вот нормально говорить могу, а не только шипеть сквозь зубы, - добавила она чуть громче.
  - Ты вообще чудо, Оля, - подбодрил девчонку кто-то ещё. - Только ты и знаешь, как приготовить что-то съедобное из болотных корней и рыбы. Иначе бы пришлось идти на поклон к тем гадам, чего они от нас и ждут. Эх, два года копил, чтобы сюда зайти, но такой суровой жести всё же не ожидал встретить.
  - Стоило нам ещё чуток потерпеть, - снова ответил первый парень. - Я читал - здесь должны были быть опытные наставники, которые пресекали любой беспредел. Но вместо них наблюдаем очередных уродов, нагло подмявших под себя участок общей территории. А здесь полные ощущения при одной жизни. И ведь ничего-то не боятся...
  - Кипяток поспел, подставляем кружки, - скомандовал второй парень, поднимаясь с насиженного места и подходя к костру, остальной народ тоже поднялся, загремев посудой.
  В этот момент я и решился выйти к народу, ибо было уже совсем невежливо так беззастенчиво греть уши.
  - Доброй ночи, пацаны и... девушки, - пожелал я опешившим новичкам, выходя из темени к костру.
  - Ой! - Тонко вскрикнула ближайшая ко мне девушка, уронив от неожиданности кружку с кипятком себе под ноги.
  Моя фигура мгновенно оказалась под прицелом изумлённых и явно напуганных взглядов. Страх их них постепенно сменялся любопытством, ибо оружия при мне не было, да и выглядел я почти так же, как и они, разве только одежда чистая. Но в полутьме это плохо заметно.
  - Что, тоже сбежал от 'солнцеликих'? - Спросил меня опомнившийся первым крепкий парень, с закопчённым алюминиевым чайником в руках.
  Лет двадцати пяти, тёмная спутанная шевелюра, одет в грязную туристическую куртку с капюшоном. Остальной народ обряжен в подобные же тряпки разной степени грязности и потрёпанности. И только у одного из всех в руках оказалась сильно поношенная двустволка, другого оружия вся эта компания, похоже, просто не имела.
  - Умеешь ходить тихо, молодец, - отметил парень вполне очевидное, окинув мою фигуру изучающим взглядом. - Вижу, тебя тоже отпустили с пустыми карманами. Возьми вот мою кружку, хлебни кипяточка с кусочком сахара, чуток полегчает, - протянул он мне металлическую кружку с замотанной синей изолентой ручкой.
  - Благодарю, - приняв предложенную ёмкость, присел на ближайший чурбак к костерку, остальной народ тоже стал рассаживаться, всё так же внимательно изучая меня.
  - Давай знакомиться! - Долив воды из большой помятой пластиковой бутылки и повесив чайник на крючок над огнём, предложил парень, явно являвшийся лидером этой компании. - Я Антон, он, - кивок в сторону ближайшего парня, - Сергей. За ним с ружьём Пётр, он у нас знатный молчун, но умеет красиво выражаться, если ему, к примеру, наступить на ногу. Справа от тебя Оксана и Ольга, - теперь он представил мне двух девушек, у одной была криво перевязанная рука. - Исключительно 'правильные девочки', подкатывать с всякими непристойными предложениями категорически не рекомендую, - добавил он, прибавив строгости в голос. - За ними по кругу Пашка и Димка, они местные, - он выделил голосом крайнее слово, чтобы я сразу понял, как и к кому обращаться.
  Уже интересно, вот так сразу перемешиваться и спокойно общаться. И вроде бы компания вполне слаженная, заметной отчуждённости я здесь не чувствую.
  - Бёрш Электроник, - предъявил им своё официальное погоняло, отпивая из кружки чуть подслащенный кипяток.
  - Надо же, двойная кликуха!? - Изумлённо воскликнул сидевший напротив Сергей, остальные мгновенно навострили уши. - Такое ведь только бывалым сталкерам здесь положено, ведь так? - С совершенно нескрываемым интересом спросил он меня.
  - Так, - я кивнул. - И когда я успел вам рассказать, что, как и вы, здесь всего третий день? - Своим ответом сильно смутил и даже чуток напугал народ, все стали озираться, словно ища друг у друга поддержки.
  - А оружие тогда где посеял? - Быстро нашелся Антон, широко улыбнувшись.
  То ли не поверил, то ли просто подколол.
  - Да кого здесь вообще бояться!? - Я тоже улыбнулся, одновременно транслируя вовне хорошее расположение духа.
  - Что, и монстров тоже не боишься, кровососов или контролёров, к примеру? - Изумлённо переспросил Сергей.
  - Кровососы сюда редко забредают, а нас-то, контролёров, вообще, чего бояться? - Моя улыбка стала ещё шире.
  Народ дружно рассмеялся, признав хорошую шутку.
  - Извини, контролёр, билетиков у нас нет, что будешь с зайцами делать? - Отсмеявшись, переспросил Антон.
  - Да высажу на следующей остановке, как полагается в подобных случаях... - я усмехнулся. - А вообще, что вы здесь собирались делать? Удрали из деревни, сидите тут на отшибе, перебиваясь с корней рогоза на сырую воду?
  - Ну... - Антон смутился, явно не ожидая такого прямого вопроса. - Нам сегодня удалось коллективно вытащить какой-то артефакт из аномалии, хотим под утро тихо пробраться к торговцу за деревней, выменяв у него простенький детектор и чуток патронов. Затем, если получится, добудем ещё что-то, выменяв ещё патронов. Среди нас только Петруха умеет стрелять, остальных надо научить. Когда чуток поднимемся, есть идея пристроиться в 'Долг', говорят, они принимают к себе, таких как мы. Но, боюсь, до этого момента не все из нас доживут, - тяжело вздохнул парень.
  - А в кланы вступать не желаете? - Спросил его с заметным вызовом в голосе.
  - К чёрту все кланы! - Зло сплюнул Антон. - Опять на побегушках да за чужой интерес. Надоело! Только ради возможности обрести независимость мы и выбрали высшую сложность погружения в этот мир. Лучше проиграть, но бороться до конца! - Твёрдо заявил он, другие игроки явно прониклись таким же настроем.
  И лишь местные новички мало чего поняли из нашего эмоционального диалога.
  - Слушай... - лицо парня вдруг резко посерьёзнело. - А может, ты артефакт на что-то полезное нам променяешь? Ты здесь всё уже исходил, наверняка сможешь его гораздо выгоднее пристроить... - с этими словами Антон достал из своего кармана самый обычный 'каменный цветок'.
  - Хорошо, ждите, скоро притащу, - я поднялся с чурбака, передавая почти полную кружку её владельцу, бесшумно скрывшись в ночной темноте.
  - ... Думаешь, вернётся? - Спросил Сергей Антона.
  Мне захотелось ещё послушать, о чём они будут дальше говорить. Стоило признаться - эта компания мне понравилась. Чистые эмоции, отсутствует привычная для большинства здешних игроков зависть и алчность, заметна забота друг о друге. Наверняка пришли вместе из какого-то другого игрового мира. И ещё этот серьёзный настрой на независимость. Определённо стоит поддержать.
  - Да кто его знает... - вздохнул парень. - Странный он какой-то.
  - А я думаю - вернётся, - в разговор парней вклинился Олин голосок. - Сердцем чувствую - он хороший, - добавила она.
  - Посмотрим... - недовольно фыркнул Сергей, я уловил лёгкую ревность с его стороны.
  - Мне, кстати, он тоже приглянулся, - поддержала подругу Оксана. - По виду обычный парень, но есть в нём что-то необычное, притягательное...
  - Ты ещё предложи ему себя за всякое разное! - Теперь уже с заметным недовольством высказался Антон.
  - А вот и предложу тебе назло! - Фыркнула она.
  - Я же пошутил... - парень сразу пошел на попятную.
  - Сколько раз тебе говорить - таким не шутят! Ты или доверяешь мне полностью, как я тебе или мы разбегаемся! - Строго припечатала своего ухажера Оксана.
  После чего разговор окончательно затух, и, подождав ещё с дюжину минут, я побежал к своему дому прямо через болото. У меня скопилось много всякого барахла, стоит поделиться им с этой компанией. Глядишь, сумеют подняться и осуществить свою мечту о независимости от других игроков. Три с половиной сотни ружейных патронов, еда, одежда, детекторы. Парочки 'медведей', думаю, им хватит за глаза. Трофейных КПК-шек у меня много скопилось. 'Сталк-2' хоть и стоит денег, но зачем они мне? Закинул на наладонники полезной новичкам информации, разберутся. Дешевые китайские 'ночники', мне точно не нужны, а им пригодятся. За ружьями придётся снова в Грязево тащиться, парочку 'Чейзеров', взял в своём подвале. Да, рюкзаков у них тоже нет, пояса для артефактов определённо потребуются, как и парочка контейнеров. Чуть не забыл про медицину, вовремя вспомнив о перебинтованной руке Ольги. Так, выдам один 'ломоть мяса' вместе с запиской, как его правильно применять. Хорошенько загрузившись, направился в обратную сторону, выложив все припасы из инвентаря на ближайшем к хутору островке.
  - Значит так, народ... - своим неожиданным появлением в узком кругу света я опять всех перепугал, резко вскочивший Пётр едва не выстрелил в меня последним патроном. - Утром при свете аккуратно переберётесь на следующий островок и найдёте там всё необходимое для жизни в Зоне, - продолжил говорить, когда народ успокоился и уставился на меня. - Ближайшая топь вполне проходима с шестом. Дальше лезть в болото настоятельно не рекомендую. За всё позже рассчитаетесь с местным торговцем, я сообщу ему о вас. И счастливо оставаться... - с этими словами я опять растворился в ночной темноте, отправившись отсыпаться перед дальней дорогой.
  Далеко за полдень я выбрался в путь. Свежий и отдохнувший. Решил пройтись дальней тропой, посмотреть, что вокруг творится. Перед выходом покопался в сталкерской сети. До базы 'Свободы' на 'Армейских складах' здесь имелся натоптанный караванный путь со 'Свалки'. Можно спокойно дождаться очередного каравана и присоединиться к нему, внеся плату за безопасный проход. Весь путь без тайных троп под надёжной охраной. Подобные же маршруты предлагались и в другие края Зоны, преимущественно - периферийные. Ближе к центру, естественно, никто не водил караванов, однако для желающих пощекотать нервишки предлагались особые экскурсии. Очень дорогие, к слову, экскурсии, цены начинались с тридцати тысяч рублей Зоны за одного человека и не ограничивались сверху. Было подумал - тут и до самой ЧАЭС так можно прогуляться, но нет - монолитовцы плотно контролировали все известные проходы в центральную часть. Оставались без их присмотра лишь смертельно опасные территории с монстрами, радиацией и подвижными аномалиями, такие как 'Рыжий лес' и город 'Лиманск' сразу за ним. Изредка опытные сталкеры забредали и туда в поисках чудес небывалых, но мало кто оттуда возвращался, рассказывая сказки одна страшнее другой. Имелись ещё отдельные анклавы почти в самом центре, куда было легко попасть, но практически невозможно выбраться обратно. С пространством там постоянно творилась какая-то ерунда. 'Старый затон', 'Станция Янов' входили в их число. Призрачный город Припять же видели издалека многие, вот только войти туда никому не удавалось. Вроде вот она, буквально перед твоим носом, но попытка идти в её направлении обычно приводила в то же самое место, откуда и начинался путь. Зона, она такая. Монолитовцы же как-то умудрялись находить и там тайные тропы, по крайней мере, их боевые отряды в окрестностях Припяти опытные разведчики сталкерских группировок неоднократно наблюдали в мощные бинокли. Мне же туда идти пока рановато, ибо нет уверенности в своих силах. Да и зачем, собственно?
  Пробравшись до хутора через болото отметил - мой подгон ребята благополучно забрали и куда-то ушли. Искать их по всему кордону лень. Дальше направился к 'Свалке' тайной тропой, отметив, что на другой стороне уже появилась едва заметная натоптанная тропинка. Пользуются тропой, значит. Выйдя к радиоактивным холмам, едва не угодил в крутую перестрелку. Ментальное чутьё быстро забилось множественными сигналами, приходящими практически со всех сторон. Слишком тут много народу днём шатается. Было решил, что удачно проскользнул между двух замеченных групп, но те и другие почти одновременно заметили меня, решив обстрелять для порядка. Точно не простые сталкеры, да ещё с 'Калашами'. Почувствовав угрозу, я рыбкой нырнул в сырую ямку и мгновенно слился там с естественным фоном, а потерявшие цель задиры наконец-то заметили друг друга, открывая огонь. Уловив сильно приглушенный болевой всплеск пулевого попадания в чужое тело, определил во враждующих группах очередных игроков. И пока они выясняли, кто из них круче, тихонечко выполз из зоны начавшихся боевых действий. Сзади активная стрельба и кто-то умирает от ран, а на выстрелы пожаловала пятерка голодных снорков, выскочивших прямо на меня. За какую-то секунду успел войти в невидимость и выплеснуть из себя ментальное чувство пустоты. От страха должно быть. С пятёркой снорков на открытом пространстве мне точно не справиться, хорошо, если удастся сбежать. Уже видевшие лёгкую добычу хищники сильно опешили и даже остановились, а затем, покрутив головами, проскакали мимо в сторону затихшей перестрелки. Через минуту она разгорелась с новой силой, но быстро оборвалась последней длинной очередью, так как просто некому стало стрелять. Монстры ожидаемо взяли верх над людьми в этой партии. Тут десять раз стоит подумать, прежде чем нажимать на спусковой крючок или благоразумно обзаводиться бесшумным стволом. Постояв на одном месте, пропустил мимо и стаю волков, спешивших вслед за снорками с большим желанием хорошенько поживиться за их счёт. Свежих трупов всем хватит. Жалко у меня пока плохо получалось выплёскивание чувства пустоты с одновременным улавливанием чужих эмоций. Против людей мои ментальные возможности откровенно слабоваты, потому приходилось выбирать что-то одно. С другой стороны - и так хорошо получилось. Овцы целы, волки сыты, а глупых игроков здесь слишком много развелось.
  
  У самой дороги на 'Агропроме' мой взгляд отметил множество стреляных гильз калибра 5,56 и большое тёмное пятно спёкшейся крови. Подобрал и понюхал ближайшую гильзу - свежак. Вчерашний вечер или сегодняшнее утро. Характерные следы крупной химеры в мокрой земле - расклад трагедии понятен. Интересно лишь кто здесь с таким оружием ходит. Стоит поискать ответ на этот вопрос, благо хорошо заметны следы волочения тел. Раскиданные во все стороны обрывки дорогой военной амуниции и пять обглоданных человеческих костяков в ближайших кустах. К следам крупной химеры прибавились следы немного меньшего размера. Знатно попировали двухголовые твари, сожрав пятерых человек всего за один присест. Это же сколько мяса в них влезло? Значит, в ближайшее время те химеры вряд ли вылезут из своего логова, пока всё не переварят. Порыскав рядом с дорогой, нашел в прошлогодней траве обочины и сброшенные рюкзаки, а затем и оружие тех горе сталкеров. И я его уже видел, причём, недавно. Карабины М4А1 с установленными на них передними рукоятками и прицелами 'ATN X-Sight II 3-14'. Оружие практически не пострадало разве только конкретно заляпано в грязи и перемазано кровью. Профессор Рудецкий послал своих игроков проведать, как идут дела у основной части научной экспедиции, направленной им на 'Агропром', пока он безвылазно сидит в 'Тёмной долине'. Однако про насущную желательность опытного проводника для такого дела он явно позабыл. О чём же думали сами игроки, так и осталось тайной. Зато мне достались с них все трофеи, даже бегать за ними не пришлось. Стоит мысленно поблагодарить профессора за заботу о сытости химер и такой своеобразной компенсации мне. Но сообщить знакомому народу об этом прискорбном событии определённо стоит, благо тут уже совсем близко идти.
  - Здорово, пройдоха! - Майор Сидорчук сильно обрадовался моему появлению. - Хоть у нас тут и скука смертная, но чаем я тебя обязательно напою, - он мне хитро подмигнул, приглашая побеседовать тет-а-тет.
  Сейчас же меня вышла встречать целая толпа мающихся от безделья военных и гражданских. Многие хотели просто пожать руку, кто-то хлопал по плечам, а ребята из спецуры крепко обнимали до треска моих рёбер. Я просто недоумевал от такой подчёркнутой теплоты приёма.
  - Чего тут у вас случилось, аж затискали всего? - Поинтересовался у майора, когда мы сели чаёвничать за закрытыми дверями.
  С момента моего предыдущего посещения научный корпус чуток подлатали. Ушла вечная сырость, появились закрывающиеся двери, все оконные проёмы затянуты прозрачной плёнкой. Совсем уж без дела народ тут не сидит.
  - Да тут у нас как бы сам собой клуб образовался, вечером сам увидишь, - хмыкнул тот. - Местные сталкеры рассказывают о своих приключениях, изрядно всё приукрашивая. Наши вот, наслушались их баек и дружно смекнули, что ещё живы-то только благодаря одному хитрому пройдохе, - тут он мне снова подмигнул. - Вот и выражают свою благодарность в меру актуальных возможностей, - усмехнулся майор.
  - Ага, понял, - я благодарно кивнул. - А теперь рассказывай, какое у тебя ко мне дело, раз сразу же потащил секретничать.
  - Может, я тоже просто рад снова увидеть хорошего друга? - Ухмыльнулся вояка.
  - Одно другого ведь не отменяет, так? - Хохотнул я, подержав его шутливый настрой.
  - В общем, как и ожидалось, мы тут застряли очень надолго, - лицо майора резко посерьёзнело и даже погрустнело. - Подтвердились самые худшие опасения о том, что от нас просто хотели избавиться, а теперь просто постараются о нас забыть. Я уже неделю не могу связаться с командованием, такое впечатление - оно целенаправленно не принимает моих радиограмм, да и попытка связаться по цепочке через другие подразделения осталась без ответа. Потому остаётся только выполнять последний полученный приказ и закрепляться на этом месте на долгий срок. С экспедицией тоже непонятно, профессор Рудецкий про неё вообще забыл. Уже сколько прошло времени, а от него ни слуху, ни духу, - выдохнул он, отпивая уже чуток остывший чай из большой фарфоровой кружки с изображенным на ней смешным рыжим щенком, игравшим большим полосатым мячиком.
  - Вообще-то он про вас ещё помнит... - я рассказал ему о своей находке по пути сюда.
  А после мы с ним совместно протрясли найденные на месте пиршества химер вещи, выискивая возможное послание профессора для его подчинённых, и всё-таки его нашли в одном рюкзаке под клапаном в специальном непромокаемом кармане.
  - ... Наверное, лучше всего обо всём этом никому не сообщать... - задумчиво произнёс майор, предавая бумагу из вскрытого конверта мне. - Сам оцени.
  Я взял лист и прочитал несколько строчек, написанных крупным размашистым почерком перьевой ручкой. Число, подпись.
  - Сомневаюсь, что Рудецкий написал это по собственной инициативе, а не строчил под диктовку с дулом пистолета у виска, - майор заметил мой ошарашенный вид. - Почерк и подпись точно его, вот только стиль совсем иной, нежели я видел в его прежних приказах.
  И действительно с чего бы профессору передавать каким-то клановым игрокам всю полноту власти над большей частью его научной экспедиции, а вдобавок и её охраной? Или у тех игроков нашлись для него весьма 'убедительные' аргументы поступить именно так. Спросить некого. Вряд ли они заработали на вторую жизнь, и теперь возродятся совсем другими персонажами, причём, в другом месте. Как я уже выяснил, ковыряясь в сталкерской сети - попытка игры на высшей сложности с максимальной реалистичностью даётся только одна. Погиб - значит - окончательно проиграл.
  - Предлагаешь мне всё это куда-то спрятать и вообще забыть про ту находку? - Я сразу же понял, что майор от меня хочет, тот кивнул, подтверждая мою догадку.
  - И вообще эти трофеи лучше никому не показывай - так мне гораздо спокойнее будет, - добавил тот. - А если кто-то ещё от него сюда пожалует, то уж мы обеспечим ему должный приём... - вояка плотоядно ухмыльнулся.
  Всё верно. Здесь, в Зоне - нет человека - нет и проблемы. Всё просто и понятно. Хотя иногда всё иначе и нужно десять раз подумать, прежде чем соглашаться на простые решения.
  А дальше майор поведал мне о том, ради чего вообще устроил приватный разговор. Сталкеры предложили ему заключить альянс. Вояки возьмутся охранять территорию 'Агропрома' от посягательства посторонних личностей, а они за это выделят им целую треть прибыли с добываемых здесь артефактов. Услышав это, я громко рассмеялся.
  - Вас хотят объегорить словно маленьких детишек, - отсмеявшись, пояснил недоумевающему от моей реакции на его слова майору: - Реальная ценность этой территории совсем не артефакты, а различные травы и другое сырьё для полезной сталкерам алхимии, - выдал ему главный секрет местных сталкеров. - Артефакты лишь хороший приварок, но здесь маловато аномальных полей, где может вызреть что-то действительно редкое и дорогое. Потому вы едва не стали медведем из той сказки, про вершки и корешки, - меня снова накрыло приступом веселья, когда я в красках представил ситуацию.
  А затем мне пришлось пересказывать майору старую русскую сказку, которую он, кстати, прежде не знал. Ближе к её концу он выглядел задумчивым и сильно озадаченным, наверняка нашел близкие параллели и в своей прежней службе. Мне же портить отношения со здешними сталкерами категорически не хотелось, потому старательно уклонился от настойчиво предлагаемого майором посредничества в договоре между ним и той группой хитрых топтателей Зоны. Актуальные расклады ему выдал, дополнительно просветив, где стоит поискать дополнительную информацию, да и тихо покинул научный комплекс, сославшись на срочные дела в другом месте. Теперь придётся возвращаться домой, скинуть лишнее. Благо здесь совсем рядом, если пройти тайными тропами.
  
  Долго ли коротко... долог ли путь от 'Агропрома' к 'Военным складам'? Судя по имевшимся картам и вытащенной с различных КПК информации, с 'Полей цветов' шла забытая тайная тропа прямо туда, куда мне нужно. К 'Полям' была закрытая непроходимыми аномалиями тропинка с 'Агропрома', да и тайная тропа числилась заброшенной. То есть ей давненько не ходили. В сталкерской сети те места вообще предлагали избегать - все, кто туда сунулись, обратно уже не вернулись. Но разве это предупреждение способно остановить такого отмороженного типа как я? Да и взглянуть на те страсти-мордасти сильно захотелось. Чувствую - моё любопытство когда-то убьёт меня.
  Оттащив всё лишнее до дома, с закатными лучами солнца снова прощел на 'Агропром'. Рядом с выходом тайной тропы пусто - химеры разогнали всю живность. Присутствие самих же хищников моё ментальное чутьё едва улавливает. Где-то они здесь, рядом, но даже примерного направления определить не удаётся. Выплеснув из себя 'пустоту', двинулся перелеском в нужном мне направлении. Более-менее просохло, идти легко почти как по дороге. Заметил с краю поляны около поваленных древесных стволов первые весенние грибы - сморчки. Когда-то давно мы с отцом всегда весной собирали их, и помню незабываемый вкус жареных грибов с картошкой. Пройти мимо... это выше моих сил. Радиации в них нет, специально проверил радиометром в КПК. Конические тёмные шляпки торчат между валежником в траве, за согнутыми чем-то берёзами, ими зарос весь край поляны. Заполнив пару больших мешков свежими грибами, убрал их в инвентарь и пошел дальше с приподнятым настроением. Какие там артефакты, вот грибы - это да! Причём, помню - эти грибы обладают ещё и целебными свойствами. А тут ведь ещё и влияние Зоны могло сильно сказаться. Думаю, всё же не отравлюсь.
  Перелесок закончился сильно заросшими кустами оврагами. Пришлось прорубать путь с помощью мачете, пока сумел выбраться на чистое пространство и подняться по склизкому глиняному склону к следующему перелеску. Когда-то тут шла натоптанная сталкерская тропа, я заметил старые почерневшие мостки над полноводным весенним ручьём, стекавшим в овраг из которого я только выбрался. Перелесок упирался в заполненное химическими аномалиями пустое пространство. Голая земля, на которой ничего не растёт. А ещё здесь с двух сторон почти вплотную сходятся стенки двух пространственных аномалий. Есть проход метров десяти шириной, однако в моём зрении он заполнен различной аномальной энергией. 'Химички', 'термички', 'гаравитационки', а также очень много электрических аномалий. Настоящее плотное поле аномалий, через него сложно пройти даже мне. Проверка поля детектором - поблизости пусто, жду, когда сканирование завершится. Через пять минут на самом краю доступного прибору пространства зажглась одинокая звёздочка неизвестного артефакта. Появился дополнительный стимул туда лезть.
  Настроиться на ближайшую 'электру', ещё десять исключительно тяжелых шагов вперёд, дышать в этом отравленном пространстве совершенно невозможно, даже воздух из дыхательной маски с большим трудом воспринимается моим организмом. Защита справляется едва-едва, в теле разлилась предательская слабость, зрение окончательно потеряло контрастность. Меня шатает, появляется сильное желание встать на четвереньки и ползти дальше. Собрав остатки силы воли, 'успокаиваю' заполнившую весь проход с краю до краю мощную 'плазму'. Аномальная энергия проходит сквозь невидимые глазу стенки пространственных аномалий, растекаясь по широкой лощине между двух холмов. Жаркий воздух вокруг меня гудит и волнуется, вместе с 'плазмой' здесь угнездилась ещё и гравитационная аномалия. Ещё дюжина шажков, я стою в самом центре огненного жара. Вокруг меня проявляется яркий круг раскалённой докрасна земли. Тяжелые руки предательски трясутся, ноги подгибаются, чтобы вдохнуть и выдохнуть требуется специально концентрировать волю и все оставшиеся силы. Хочется как можно скорее повернуть обратно, однако понимание - сил на обратный путь просто не хватит, едва заметно подталкивает в спину. Оставшийся позади жар постепенно слабеет, впереди стелящиеся по почерневшей земле яркие переливы электрических разрядов. Они совершенно не замечают моей защиты, заметно выгибаясь по направлению ко мне. Зато стало чуть легче дышать и руки перестали трястись. Настраиваюсь на аномалии впереди, потеряв контакт с 'плазмой' за спиной. Запоздало отмечаю взрыв мгновенно перегретого воздуха, мощная волна подхватывает моё тело и протаскивает вперёд прямо сквозь сверкание электрических дуг. Дуговой разряд больно кусает мои ноги, воздушная волна пролетает дальше, выкидывая едва живую тушку на пятачок чистого от аномалий пространства.
  
  Целый час приходил в себя, будучи не в силах просто пошевелиться. А ведь я чудом проскочил меньше половины коридора. Здесь бесполезно даже пытаться пробиться сквозь стенку пространственной аномалии - смертоносное поле раскинулось очень широко. Остаётся собраться с силами и идти вперёд. Но сначала проверка детектором, неизвестный артефакт должен быть уже где-то рядом. Да, вот он, тут только проползти чуток. 'Проявка' и в трёх метрах от меня показалась едва заметное глазу чуток приплюснутое студенистое образование размером с крупный апельсин. Подобравшись к нему вплотную, достал контейнер и озадачился тем, что в него оно точно не влезет. Наверное, меня подвела накопившаяся усталость и общая слабость, иначе бы я точно не стал касаться этого артефакта своими руками. Стоило мне только поднести к нему палец, как он буквально подпрыгнул и втёк в мою руку, быстро растекаясь по всей поверхности кожи или скорее под ней. Странные удары и острейшая боль в месте контакта пояса с артефактами с кожей окончательно вырубили моё сознание.
  Приходил я в сознание рывками. Сначала яркая вспышка в глазах и тягучая боль снова откинула меня в беспамятство, затем удалось продержаться в сознании пару минут, удивившись самому факту того, что ещё жив и даже помню, кто я есть. И только на третий раз пробуждение обошлось без каких-либо неприятных ощущений. Наоборот, чувствовалась подозрительная лёгкость, и даже вернувшаяся сила. Подняв голову, обнаружил рваные дыры в одежде, где под ней прятался пояс с артефактами. Убрав привычной мысленной командой одежду и очень плохо ощущавшийся пояс в инвентарь, снова вернул их на прежнее место, устраняя полученные повреждения. Пояс снова стал хорошо чувствоваться, вытащил его из-под одежды, проверяя его целостность. Сам-то он восстановился, а вот всё его ценное наполнение бесследно пропало. Сильно перепугался, ибо именно артефакты в поясе и составляли мою защиту от аномального воздействия Зоны. Неизвестный артефакт тоже бесследно растворился в окружающем пространстве. И как теперь вообще отсюда выбираться? Но вместе с вопросом появилась какая-то подозрительная уверенность, что у меня теперь всё получится. Сделав пару шагов в сторону посверкивавших электрических разрядов, радостно отметил, как они мгновенно гаснут, оказавшись в паре метров от меня. Вторая проверка подтвердила и эффект подавления аномальной химической активности на примерно таком же расстоянии. Гравитационная аномалия осталась совершенно равнодушной при моём приближении вплотную к ней. Посему выходило - неизвестный артефакт каким-то образом передал свойства исчезнувших вместе с ним артефактов моему телу. Что у меня было в поясе? 'Ночная звезда', 'пустышка и 'пружина' - основной комплекс против гравитационных и ударных воздействий. 'Изолятор', 'окаменевшая кровь' и 'термостат' спасали от смертоносного воздействия других аномалий. 'Колобок', естественно, тоже пропал. И вот теперь интересно - сохранится ли эффект действия исчезнувших вместе с остальными 'маминых бус'? А ведь у меня к текущему моменту уже собралась длинная цепочка. Даруемые 'компасом' ощущения пространства и видимость пространственной аномалии неподалёку тоже осталось. Это несказанно радует. Система игры подозрительно молчит, словно не замечая произошедшего события. Стоило мне только так подумать, как она проснулась, разродившись ярким цветным текстом перед моими глазами:
  'Поздравляем, сталкер! В который раз, проверяя себя на прочность, тебе удалось случайно прикоснуться к одной из самых редких тайн Зоны. В результате особого воздействия, все активные артефакты в твоём поясе передали свои свойства твоему незримому духу, после чего разрушились. Теперь твой дух сам стал подобен невиданному прежде артефакту. Мы не можем определённо сказать, как это повлияет на твоё тело и сознание. Советуем активнее изучать себя, возможно, тебе удастся самому найти ответы на многие вопросы'.
  Тяжело вздохнув и отряхнув одежду, двинулся дальше по заполненному аномалиями коридору. Уже и сам не представляю, в кого превратился. Монстр, артефакт, может кто-то ещё? И куда это всё заведёт, интересно? Других артефактов кроме той единичной находки, кстати, во всём поле я больше не обнаружил. Стоит сюда ещё разок заглянуть после очередного выброса, вдруг появится что-то новое. С первыми лучами утреннего солнца я выбрался на чистое пространство в 'Полях цветов'. Нестерпимо хотелось спать, вот только сначала требовалось присмотреть удобное для отдыха место. А ведь здесь даже высоких деревьев поблизости нет.
  
  Закинувшись снимавшим сонливость стимулятором, стал методично прорубаться через кусты, пока не вышел на открытое пространство, заполненное колыхающимся под ветром морем желтых одуванчиков. Уже сделав пару шагов вперёд, резко застыл на месте. Вроде бы впереди чисто, ничего опасного не видно и интуиция молчит, но... вот почему часть заброшенных колхозных полей полностью заросла молодой берёзой, а дальше эта поросль словно наткнулась на невидимую преграду? Колыхающееся одуванчиковое море уходит далеко вперёд за пологий холм и теряется где-то ещё дальше, и на нём я не наблюдаю хоть одного маленького деревца или хлипкого кустика. Теперь самое время вспомнить о том, где мы сейчас находимся. Если вы увидели в Зоне что-то странное, чего вы не понимаете - то наверняка оно смертельно опасно. Потому быстро пячусь задом обратно в непролазные кусты, там всё просто и привычно. Открыв старую карту этих мест, сориентировался по направлению к отмеченным на ней останкам каких-то строений. Идти через кусты тяжело, зато безопасно. Разве только попадаются отдельные проплешины с гравитационными аномалиями. Проверка детектором показывает почти в каждой присутствие 'медузы' или 'каменного цветка', давненько сюда сталкеры не забредали. Прорубившись до звериной тропы, сгорбился, чтобы пролезать, но пошел значительно быстрее. Ментальное чутьё как будто оглохло - вокруг звенящая пустота, нарушаемая лишь редкими порывами ветра. Куда-то пропало даже весёлое щебетание мелких пташек, к которому я уже привык, и заметил только его полнейшее отсутствие. Но опять же - всё тихо и спокойно. Мёртвенько - я бы даже сказал. Наверняка где-то рядом раскинулась пульсирующая психическая аномалия, распугавшая всю окрестную живность. И хорошо и плохо. Вряд ли она мне опасна, но стоит держать ухо востро. Просто на всякий случай.
  Вдруг сплошная стена леса резко обрывается, выдавливая меня прямо к почерневшим от времени останкам каких-то строений. До появления Зоны здесь было большое животноводческое хозяйство - коровники, силосные башни, навозные бункеры и всё прочее. Сейчас от всего этого остались одни фундаменты и фрагменты стен. Когда-то давно уложенные в землю бетонные плиты дорожек и подходов, чтобы тракторы не тонули в глине вперемешку с навозом, до сих пор мешают расти здесь деревьям, зато трава плотно оплела их своими корнями. Здесь можно спокойно оглядеться, подыскивая место для стоянки. Аномалий рядом нет - вокруг только чистое пространство, хоть долговременную базу обустраивай. Светящихся пятен радиации тоже не заметил, основной выброс радиоактивных осадков при аварии на ЧАЭС прошел западнее. Здесь бы до сих пор можно было вести хозяйство, вот только всякая аномальная чертовщина мешает. Обойдя остатки строений, нашел подходящий для стоянки закуток в обвалившемся коровнике с частично сохранившейся крышей. Походу, скоро дождина ливанёт, ещё час назад светило яркое солнце, а теперь небо быстро затягивается тёмными тучами. И раз я нашел крышу, то стоит озадачиться дровишками для костра, благо ходить за ними всего ничего. Да и собранные грибочки можно спокойно приготовить. А ведь у меня ещё и картошка с луком в загашнике есть.
  
  Из пролома крыши течёт тоненький ручеёк чистой дождевой воды прямо в мой походный алюминиевый чайник, в котелке над маленьким костерком уже доходит ароматное грибное жарево. Весенние грибы требуется пару раз отварить и слить воду, только потом кидая на сковородку. Особенно считающиеся ядовитыми сморчки. Сколько мы их собирали с отцом, и пока никто не отравился. Просто нужно их правильно готовить. В уже чуток обжаренные на подсолнечном масле грибы я закинул порезанную ломтиками картошку и лук. Зашипело, зашкворчало - теперь главное активно мешать, иначе жарево прилипнет к стенкам котелка. Как только часть воды вылетит из поверхностных слоёв ломтиков картошки, а они сами чуток подрумянятся - нужно снижать интенсивность подогрева. Про регулярное помешивание тоже помнить. Затем можно вообще слить лишнее масло и отставить котелок в сторонку от костра, доходить почти готовому блюду за счёт набранной температуры. Главное не пережарить, хотя некоторым нравится жевать хрустящие ломтики с корочкой. Я же люблю примерно серединка на половинку. Эх, забыл в инвентарь хорошую чугунную сковородку кинуть, в походном котелке готовить жарево честно говоря - тяжеловато. И когда я уже собирался пробовать отстоявшееся блюдо, меня кто-то решил бесцеремонно потревожить. Сначала я ощутил едва заметное ментальное чужое присутствие, а затем в поле моего зрения медленно вышел крепко заросший грязными волосами мужик в промокшей телогрейке. Оружия у него при себе не было, он с заметным трудом переставлял ноги, но при всём этом от него явственно тянуло большой опасностью.
  - Угостишь путника, сталкер? - Тихо прошепелявил он одними губами, по-хозяйски присаживаясь на валявшийся обломок кирпичной перегородки. - А может у тебя и бутылка найдётся? - Поинтересовался он, внимательно изучая меня своими тёмными глазами.
  Я же ещё успел отметить неопределённую опасность откуда-то снаружи. Словно всю ферму сейчас взяли в окружение, и только ждут приказа напасть. Пахло от этого 'путника' сыростью и чем-то ещё, какой-то душистой травой и немного прелыми листьями. Похоже на запах эликсира против внимания местных хищников.
  - Найдётся и бутылка... - ответил незваному гостю, выкладывая плоскую коньячную бутыль из инвентаря в свой внутренний карман плаща, доставая из него рукой. - Свой стакан есть? - Спросил заметно повеселевшего при появлении бутыли мужика, тот отрицательно покачал головой. - Ладно, пить коньяк из горла - моветон, воспользуемся одной кружкой по очереди.
  Я поставил на кирпич свою алюминиевую кружку с замотанной изолентой ручкой, и плеснул в неё чуток коньячку, протягивая её гостю.
  - Ну, давай за знакомство, - прошепелявил мужик, одним махом опрокидывая всё содержимое в рот, как будто пил не коньяк, а обычную водку. - Меня Пахомом кличут, а тебя как? - Он требовательно протянул мне опустевшую кружку, требуя добавки.
  - Бёрш Электроник, - представился я, подливая в подставленную посуду янтарной жидкости.
  - О, какая важная птица, - хмыкнул Пахом, отправляя вторую порцию коньяка в рот. - Вот теперь другое дело, теперь хорошо, - он приложил к заросшему лицу мокрый рукав телогрейки, занюхивая им крепкий алкоголь. - Ну, давай корми гостя, пока тот в хорошем настроении, - усмехнулся он.
  - Гость, гость, а ведёт себя как хозяин, - я тоже усмехнулся.
  - А может он хозяин и есть? - Тот картинно уставился на меня, выпятив вперёд бороду. - Корми, давай! - Настойчиво потребовал он.
  - Совсем уж эти контролёры страх и совесть потеряли... - негромко пробурчал я себе под нос, накладывая жарево в миску из котелка.
  Наконец-то мне удалось определить - с кем же пришлось столкнуться. Этот заросший тип самый настоящий матёрый контролёр. И ему повезло сохранить остатки человечности, иначе бы давно напал сам или же спустил с поводка своих миньонов. А ведомые контролёром псевдособаки - это, знаете ли - ещё та проблемка, тем паче вместе с ними есть кто-то ещё. Ощущения сильно приглушены, однако мне удалось определить различие.
  - Надо же, наконец-то догадался... - довольно проскрипел контролёр. - Только почему не боишься-то? - Он внимательно посматривал то на меня, то на миску в моих руках.
  - Ложка нужна? - Я подал ему наполненную горячим содержимым миску, тот аккуратно поставил её на колени и стал с большим предвкушением вдыхать поднимающийся ароматный пар.
  Разок, сунувшись туда пальцами, он потерпел неудачу - горячо.
  - Давай, попробую, вдруг получится... - Пахом расстроенно вздохнул, пожаловавшись: - Руки и ноги совсем плохо слушаются, проще чужими управлять, чем самому шевелиться.
  - Так завел бы себе слугу, - я пожал плечами. - Или ты только зверей способен подчинять?
  - Насмехаешься? - Взгляд контролёра пыхнул злым огнём. - Смотри, сейчас чуток поджарю твою мелочную душонку - будешь знать! - Он заметно напрягся, а я ощутил лишь пробежавшийся вдоль позвонков холодок.
  - Обломайся, мужик! - Я громко хохотнул, отметив его потуги и заметное недоумение, когда он понял всю тщетность своих попыток.
  Даже странно, почему он меня раньше не признал таким же, как и сам, или в чём-то похожим? Может, у него совсем другое ментальное чутьё? Интересно.
  - Вот, блин, опять посечённый попался... - Пахом недовольно фыркнул. - Ну, хочешь, за задницу собакой укушу? - Высказал он очень 'интересное' предложение.
  - А обойтись без всего этого никак? - Я едва сдерживал рвущийся наружу смех.
  - Ты же вежества не знаешь, надо же тебя как-то воспитать... - тихо буркнул контролёр, но решил ничего не предпринимать, уставившись в миску.
  Затем кое-как ухватив всей ладонью ложку, попробовал из неё зачерпнуть. Со второго раза у него получилось, а с третьего и до рта чего-то донести.
  - Знал бы ты как это тяжко... - вздохнув после падения очередного аппетитного кусочка картофеля на землю, заметил Пахом. - Ни почесаться нормально, ни, извини за физиологические подробности - задницу подтереть. Когда ко мне вернулся разум, я хотел броситься в ближайшую аномалию, - признался он, явно смутившись. - Остановило лишь желание разобраться в том, кем же я стал, так как раньше был известным учёным-исследователем.
  - И как, разобрался? - Спросил его без скрытой в голосе издёвки, всё же я и сам мог оказаться на его месте. - А ведь, говорят, Болотный Доктор способен повернуть мутацию вспять... - вовремя вспомнил местную легенду.
  - Он способен повернуть только свежую мутацию, - сразу же поправил Пахом, видимо, он с Доктором хорошо знаком. - В моём же случае его больше интересовала перспектива восстановления разума и возвращения памяти. Я прожил на Болотах с ним целый год, но мой случай оказался уникальным и неповторимым, - ещё один тяжкий вздох сожаления.
  Между тем он почти умял содержимое миски, растеряв половину по земле. Я подложил ему добавки, заметив просящий взгляд.
  
  - ...Постриги меня, а то надоело заросшим лешим ходить, - попросил контролёр, когда оприходовал половину от всей приготовленной еды. И куда столько в него влезло? Я же сам пока не поел.
  - А хочешь, я попробую вернуть тебе подвижность конечностей, есть возможность...? - Во мне вдруг тоже разгорелся азарт исследователя и желание проверить действие моего мутагена на том, кто уже подвергся мутации.
  Вдруг получится. А опыт мне пригодится.
  Пахом уставился на меня выпученными глазами, он определённо хотел верить в чудо, но ещё сильно сомневался в моей адекватности после таких заявлений.
  - Попробуй, мне всё равно терять особо нечего, - он принял рискованное решение, всем своим видом выражая полнейшее безразличие. - Только для начала я своих подопечных поближе подгоню. Мало ли что.
  Через полминуты нас окружили четыре крупных псевдособаки и парочка совсем уж здоровых слепых псов серо-желтой масти. Псевдособаки активно линяли, зимняя шерсть висела на них рваными клоками. Они действовали удивительно синхронно, одновременно посмотрев на меня, а затем развернули головы, осматривая окружающее пространство. Лишь слепые псы сразу же сели и превратились в неподвижных сфинксов. Глаза у них отсутствовали, но это им не мешало прекрасно воспринимать окружающее пространство с помощью других чувств. Я же буквально кожей чувствовал - зверьё мгновенно бросится на меня, если что-то пойдёт не так, по мнению контролёра. Однако теперь чувство опасности совсем ушло, так как шансы удачно отбиться наоборот резко возросли. Гораздо хуже ожидать неожиданного броска со спины, когда почти отказало ментальное чутьё.
  - Будет больно... - сразу предупредил Пахома, доставая из инвентаря кейс с алхимией, а из него склянку с мутагеном.
  Контролёр уставился на флюоресцирующую склянку выпученными глазами и громко сглотнул. Он сильно испугался, хотя и старался не подавать вида.
  - Действуй, чего уж там... - он обречённо расслабился, а управляемые им псевдособаки демонстративно отвернулись.
  Он явно мог видеть их глазами, но сейчас категорически этого не желал.
  Волевым усилием я впитал мутаген в себя прямо из закрытой склянки сквозь стекло, настраиваясь на него и как можно подробнее формируя ему предстоящую задачу. Возникло смутное чувство - именно так и нужно с ним работать. Стоило отметить - от мутагена пришел хорошо различимый отклик, больше всего похожий на понимание вперемешку с предвкушением. Положив руку на голову контролёра, направил мутаген в него. Тот сразу же столкнулся со слабым сопротивлением присутствующего в его теле другого мутагена, которое было быстро подавлено моей волей. Пахом скрипнул зубами от болевого шока, его звери синхронно дёрнулись, но остались на месте. Около часа шел активный процесс изменений его организма, ко мне постепенно приходило понимание вносимых мутагеном поправок. Вернее - восстановления всего того, что сильно пострадало при первичной неуправляемой трансформации человека в контролёра. Я хорошо чувствовал - Пахому было очень больно, но он держался сам и удерживал своих зверей. Затем от мутагена пришло 'понимание' - большего сделать нельзя или требуется новая чёткая задача. Принял решение остановить процесс, вытянув активный мутаген сначала в себя, а затем, преодолевая лёгкое сопротивление, запихнул его обратно в склянку. Флюоресценция стала ярче, да и сам он заметно уплотнился. Определённо он набирался силы по результату произведённой работы и поглощения 'родственных частиц'.
  
  - Ну как, есть заметные подвижки? - Спросил очухавшегося Пахома.
  Тот поднял правую руку и бодро пошевелил пальцами. Они слушались его гораздо лучше, чем прежде. Затем он попытался подняться, но сразу же упал на четвереньки.
  - У меня тоже все телесные рефлексы первый раз слетели, - ответил ему на незаданный вопрос, почему так некрасиво получилось.
  - Так ты тоже мутант...!? - Наконец-то догадался он, с трудом, помогая ногам руками, усаживаясь по-турецки. - Надо же, а сразу и не заметил... - он недовольно покачал головой, мысленно отдав своим зверям команду скрыться с глаз долой.
  - Как видишь... - я пожал плечами, в который раз поразившись, как слаженно действуют слепцы и псевдособаки.
  - Кто именно? Больше всего ты похож на обычного человека, - с большим интересом спросил Пахом.
  - Полуснорк-полукнотролёр, - обозвал свою видовую особенность. - В каждом варианте трансформация остановлена на полпути, потому исходный телесный внешний вид остался неизменным, - внутри меня распирала большая гордость за свои 'великие' достижения. - Но и способности, прямо говоря - откровенно слабоваты.
  - Слабоваты!? - Вскинулся Пахом. - Ты творишь совершенно невероятное, управляя мутагеном! Гораздо лучше Болотного Доктора, кстати. Я снова прекрасно чувствую свои руки и ноги. Да и всё тело тоже. И при этом мои способности к контролю только возросли. Стало гораздо легче держать зверей, да и дистанция, похоже, существенно возросла. Надо будет попробовать ещё парочку миньонов для проверки взять.
  - Ты так и не рассказал мне, почему не обзавёлся человеком-слугой, как делают другие контролёры, - за всеми экспериментами я позабыл про костёр и еду, и теперь его требовалось снова раздувать из едва тлеющих углей.
  После работы с мутагеном резко появился зверский аппетит, требовалось срочно принимать меры, дабы сохранить адекватность мышления. А своё грибное жарево я и холодным прямо из котла проглочу.
  - Ты вот сам мутант, а не понимаешь... - Пахом покачал головой, демонстрируя разочарование моими умственными способностями. - Мы с тобой легко сожрём свежее мясо и даже не поморщимся, обычный же человек рядом с нами быстро загнётся. Да и управлять человеком с подавленным разумом куда сложнее, чем зверем. Рефлексы частично стираются, сам понимаешь. На что такой безрукий слуга сгодится? Контролёры берут сталкеров только для развлечения и в качестве ходячих консервов. Я делал пару попыток выдрессировать бродячих зомбаков, но возни больше чем толку. А выйти к людям... вот взгляни на мои зубки, - он широко открыл рот, демонстрируя хищный оскал, совсем не свойственный людям. - Это ты такой крепкий оказался, а другие при виде меня сразу штаны пачкают или за оружие хватаются.
  - А расскажи, как ты находишь живых и берёшь зверей под контроль? - Я давно хотел его об этом расспросить, но всё сдерживался.
  - Ты разве сам не умеешь? - Сильно удивился контролёр, я помотал головой.
  Из дальнейшего его рассказа я выяснил - как контролёр я действительно не состоялся. Для Пахома брать другое живое существо под ментальный контроль - обычный рефлекс. Естественно, как дышать. С обнаружением тоже всё просто. Он просто знает, если поблизости от него находится высокоразвитое существо. Эмпатии или чего-то подобного моему ментальному чутью у него просто нет. Обнаружив потенциальную добычу, он дистанционно помещает в неё часть своего сознания, вытесняя сознание прежнего хозяина тела. Подавив волю другого существа, он видит его глазами и управляет его телом лучше, чем своим. Но со зверями получается гораздо проще, так как они сохраняют своё сознание и все рефлексы, утрачивая лишь собственную волю. Контролёр ставит им задачу, и они безропотно выполняют полученный приказ. Как и за счёт чего это действует на тонком уровне, Пахом не смог разобраться даже совместно с Болотным Доктором, несмотря на все их старания.
  - ...Тебе определённо нужно к нему идти... - настойчиво повторял он, - вместе вы горы свернёте! Я и сам, как только освоюсь с руками и ногами, к нему пойду о тебе расскажу.
  Поведал он и секрет 'одуванчиковой аномалии', когда я его об этом спросил:
  - Блудни там! - Громко фыркнул он. - Можно спокойно пройти один раз из края в край и ничего не заметить, но второй раз вряд ли так повезёт. От тех, кто по полю решится пройти даже костей не остаётся. Раз и нет дурака! Только вонючий дымок ветром в сторону сносит. За границы поля блудни, к счастью, не выходят. Раньше сюда сталкеры изредка захаживали, однако, с прошлой весны ты первый. Гиблое место...
  Наговорились мы только к следующему утру. Я держался из последних сил на любопытстве и стимуляторах, Пахом же старательно восстанавливал телесные рефлексы, и к утру у него получилось кое-как встать на ноги и даже медленно идти. Наметившийся прогресс его обрадовал, и он пожелал оставить меня в одиночестве, отправившись к Болотному Доктору вместе со своими зверушками. После его ухода, я забился в сухой уголок и мгновенно забылся глубоким сном без сновидений.
  
  Четырнадцатая глава.
  'Свободу' всем даром!
  
  Проснулся я только следующим утром, неожиданно для себя проспав целые сутки. Зато отдохнул хорошо. Настроение было бодрым, а полностью вернувшееся ментальное чутьё вселяло надежду на лёгкий дальнейший путь. Едва лишь на востоке посветлело небо, громко расчирикались мелкие пташки, радуясь приходу следующего дня. Хотя мне кто-то говорил раньше, что всё это 'весёлое щебетание' есть обозначение своих территориальных претензий и половые игры. Ничего восторженного и прекрасного, короче. И всё равно меня эти трели сейчас только радовали, показывая, что рядом нет никого опасного. Грибное жарево закончилось, пришлось заправляться в путь мясными консервами. Вариант 'Завтрака туриста' с тушенкой и гречневой кашей. Сейчас кажется мне вкусным, хотя заметно проигрывает самостоятельно приготовленной гречке и заправленной нормальной тушенкой. Вот отказать себе в приготовлении хорошего кофе я не смог. Специально захватил маленький котелок, так как не смог купить нормальной турки. Пока я готовил и завтракал, окончательно рассвело. Со светом птички заткнулись, озадачившись поиском корма, а я двинулся в путь. Звериной тропой пробрался до края леса, а затем нужное мне направление вело по открытому пространству, где обитают таинственные 'блудни'. Контролёр предупредил меня об опасности, но идти-то всё равно нужно. Минут десять вглядывался в желтеющую одуванчиковую пустоту, а затем решился идти вперёд. Судя по карте, до нужной мне щели в пространственной аномалии тут примерно полтора километра. Стоит пробежаться, благо травяное поле относительно ровное.
  ИР вот только стоило мне отбежать метров на триста от краю, как из-за ближайшей возвышенности показалось нечто. Представьте себе огромную, метров пяти в диаметре полупрозрачную амёбу с множеством торчащих во все стороны тонких щупалец, да ещё ярко сияющую фиолетовым светом. Радиометр в моём наладоннике громко затрещал, показывая высокий, да и ещё постоянно растущий уровень гамма-излучения. А ведь до этой амёбы ещё метров сто. Такой высокий уровень облучения опасен даже мутанту, пришлось притормозить, доставая кейс с артефактами и цеплять на свой пояс десятичный 'выверт'. С ним свечение амёбы для меня погасло, детектор в КПК тоже заткнулся, теперь я видел состоящее из аномальной энергии непонятное образование, которое широкими зигзагами приближалось ко мне. Повернувшись в сторону края поля, было решил бежать туда, но вовремя заметил второе похожее образование, гарантировано отрезавшее мне путь к отступлению. Интуиция вопила о смертельной ловушке, куда я сдуру залез, но оставалось только бежать вперёд со всей силы и скорости, молясь о том, чтобы те аномальные образования двигались помедленнее. Впрочем, 'бегать' за добычей им не особо-то и требуется, достаточно просто подобраться. Ближайшая 'амёба' резко выстрелила своими щупальцами в мою сторону. Но тут уже сказалась моя защита от всякой аномальщины, вместо жесткого захвата щупальцам удалось лишь растечься вокруг моей фигуры и немного притормозить мой стремительный рывок. Вкладывая всего себя в работу ногами, я неизменно увеличивал разделявшее нас расстояние. 'Амёбы' попытались ускориться, одна всё также пыталась удержать меня, вскоре к ней присоединилась и вторая. А я заметил вдалеке ещё и третью, определённо спешившую к накрытому обеденному столу. Одновременно я заметил и край одуванчикового поля, а за ним и узкую трещину в пространственной аномалии, куда так сильно стремился. Последний рывок, я выжимал все соки из своего организма, преодолевая внешнее сопротивление и наплевав на возможные последствия. Дальняя 'амёба' подозрительно быстро подбирается на расстояние атаки своими щупальцами, присоединяясь к своим товаркам. Передвигаю ноги из последних сил, словно в вязком и липком киселе. 'Амёбы' совсем рядом, их щупальца почти продавили сопротивление моей защиты, вот-вот и они поглотят меня. Но и тайная тропа близко, шаг, ещё шаг, ещё одно последнее усилие и я прорываюсь в трещину. Удерживавшие меня щупальца затрепетали, запульсировали и одновременно выпустили слишком шуструю жертву. Радиоактивным 'амёбам' сюда ходу не было. Обессиленно сел на землю внутри пространственной аномалии, на одних рефлексах заглатывая один шоколадный батончик за другим, пока не вернулась условная адекватность восприятия. Вот ведь влип-то. Что это была за дрянь и как с ней бороться? По всем видимым признаком - это аномалии, но ведут себя словно живые существа. Добавка - сильно голодные живые существа, для которых человек или мутант Зоны - всего лишь еда. Обычное оружие против них, чувствую - совершенно бесполезно. Подчинить их силой воли или 'успокоить' как обычные аномалии? Стоит попробовать, когда снова решусь пройти этой тропой. Вот только есть сомнения в том, что решусь. Перепугался я знатно. Больше всего убивало всё время нараставшее чувство полнейшей беспомощности. Хоть сейчас отпустило и то благо.
  Просидев на одном месте пару часов, двинулся вперёд по извилистой тайной тропе. Стоило углубиться, как стали мерещиться тихие голоса, куда-то зовущие меня. Куда-то далеко, к великому счастью, которое я мгновенно обрету. Нужно всего лишь коснуться стенки пространственной аномалии и загадать заветное желание. И это при всей моей ментальной стойкости. Однако. Зовущие голоса наоборот мобилизовали мой разум, заставив внимательнее идти по извивающемуся призрачному коридору. Неспроста эта тайная тропа известна, но считается непроходимой. А ведь кто-то по ней однажды прошел, как иначе стало бы известно, куда она ведёт. Сто сорок восемь поворотов и я вижу выход. Чем ближе к нему, тем требовательнее и настойчивее становятся слышимые голоса. Они уже не зовут, а приказывают, требуют и пугают неминуемой расплатой. Шаг на свободу и тишина. Приятная тишина весеннего перелеска. Шелестение играющего с недавно распустившимися зелёными листиками ветра, далёкое чириканье мелкой птахи и согревающие выстуженное тяжелым переходом тело солнечные лучи. Вот он - тот самый рай, куда бы мне хотелось попасть. Устроил себе час отдыха, заодно выяснив координаты места, куда я попал. Да, действительно 'Военные склады', хотя и далековато от базы 'Свободы'. Напрямик тут километров десять, но где вы видели в Зоне прямые пути? Придётся заложить большой круг, дабы обойти все опасные или вовсе - непроходимые места. Но сначала стоит снять с пояса 'выверт', с ним я сослепу легко влезу в пульсирующую 'горячую зону' или скрытую радиационную аномалию, где даже его защиты может оказаться совершенно недостаточно. О подобных опасностях, изредка проявлявшихся ближе к центру Зоны, писал народ в сталкерской сети.
  
  - Стоять, бояться, держать руки на виду! - Громко окрикнули меня из-за сложенной из старых потемневших от времени бетонных блоков баррикады в кустах, когда я подошел к ней по старой дороге с давно потрескавшимся и развалившимся асфальтом.
  Сквозь трещины и дыры проросла молодая трава, но старая насыпь пока ещё сдерживала неукротимое наступление леса на следы оставленной цивилизации. Обозначалась на моей карте эта рокада, которая и вела в нужном мне направлении к базе 'Свободы', но этого блокпоста на ней не было. За плитами всего трое бойцов, они подпустили меня слишком близко к себе - практически на расстояние одного стремительного рывка. В случае обострения ситуации я их быстро покрошу. Это не с неизвестными живыми аномалиями силёнкой меряться. От бойцов хорошо тянет любопытством и уверенностью, одиночку опасным они явно не признают.
  - Стою, боюсь! - Громко крикнул в ответ, демонстративно поднимая руки, впрочем, из видимого им оружия только клинок на правой ноге.
  Из кустов выбралась фигура в серо-зелёном камуфляже с американским карабином М4 в руках и осторожно направилась ко мне. При этом я хорошо чувствовал, что оставшаяся парочка сейчас держит меня на мушке. Подошедший вплотную боец с характерными зелёными нашивками 'Свободы' на груди и рукавах внимательно осмотрел меня с головы до ног.
  - Кто таков, и как ты сюда через 'Мёртвый город' сумел пройти? - Спросил он строгим голосом.
  - Бёрш Электроник, меня ваши командиры к себе давно приглашали, - своим ответом сбил весь его строгий настрой, боец заметно расслабился. - А прошел сюда я с 'Полей цветов', думаю, вы знаете о тайной тропе оттуда сюда.
  - Врёшь ведь! - Фыркнул боец, развернувшись на месте и поманив за собой. - На счёт тебя действительно есть ориентировка на все блокпосты от начальства, но ждали твоего появления совсем в другом месте. Не знаю, как ты смог пройти через 'Мёртвый город', у вас, проводников, свои тайны. Но мы туда с прошлой осени стараемся не сорваться - зомбаки просто ошалели. Кидаются толпой на любое движение. Против них даже пулемёт плохо помогает. Прикинь, ты всадил в него с десяток пуль, а ему хоть бы хны. Только если позвоночник перебьёшь или черепушку раскроишь - только тогда падает. И шустрые ведь, что те снорки. К счастью, далеко от самого города они редко отходят, что-то их там держит. Зимой наши решили на них поохотиться и заодно прошерстить аномальные поля, думали, зомбаки вялыми будут. Хрен там! Еле-еле сами ноги унесли, бросив тяжелое оружие и технику, да и то не всем повезло... - тяжко выдохнул он в конце фразы.
  - Может ими контролёр управляет? - поделился я своей догадкой, когда мы вместе нырнули под плиты, где пряталась обустроенная землянка.
  И по хорошо заметному в свете электрического фонаря под потолком металлическому люку в полу, у землянки далеко не один этаж. Оно и понятно - центр Зоны уже близко, выбросы здесь мощные и прятаться от них где-то нужно.
  - Контролёр... возможно, возможно, - согласился со мной свободовец, приглашая присаживаться на чурбак к импровизированному столику из куска фанерки на кирпичах с замызганным пожелтевшим электрическим чайником, коробки чайных пакетиков и большими алюминиевыми кружками. - Сейчас о тебе на базу дадим знать, пришлют транспорт. Пешком здесь опасно ходить, тем более без хорошего ствола, - он окинул мою фигуру укоризненным взглядом.
  Я же не стал его разубеждать, демонстрируя скрытый в инвентаре игрока арсенал. Всё равно теперь старался обходиться исключительно холодным оружием или вообще избегать стычек. Не знаю почему, просто прислушивался к голосу интуиции, советовавшей поступать именно так.
  Пока мы ждали транспорт, успели выпить по паре чашек странного содержимого из свежезаваренных пакетиков, вприкуску с овсяным печеньем. На чай полученная горячая жидкость походила лишь по цвету, отдавала мятой и определённо являлась мощным стимулятором. Вялость и проявившуюся после перехода тайной тропой лёгкую сонливость словно сильным ветром сдуло. Параллельно пришлось выслушивать истории о местной жизни, дежурному наряду дальнего блокпоста больше хотелось выговориться, чем выслушать случайного путника, забредшего к ним на огонёк. Этот блокпост сейчас считался относительно безопасным, так как дорогой в 'Мёртвый город' никто не ходил. Держали его из опаски выхода полчищ зомби из своего привычного места обитания. Одиночки действительно изредка показывались на дороге, устранение их было делом одного точного выстрела в голову. Ещё в окрестностях постоянно шастали кабаны и изредка забегали охотящиеся на них химеры. На химер внимания особо не обращали, как и они игнорировали присутствие вооруженных людей, пока те не начинали стрелять первыми. Но в ближайшие перелески лучше не соваться - схарчат и имени-фамилии не спросят. По пути сюда я замечал близкое присутствие зверья, однако постоянная ментальная трансляция 'пустоты' вокруг себя хорошо помогала отвести его внимание от моей персоны. Жалко люди стойки к моим маленьким фокусам. В остальном же здесь было скучно, а за пьянство или траву во время дежурства в 'Свободе' по головке не гладят. Да и проверяют блокпосты периодически. Кстати, в случае массового прорыва зомбаков, дежурным предписывалось спрятаться в убежище и сообщить по радио на базу. Вступать с ними в бой категорически запрещалось. К тому же в трёх километрах дальше по дороге имелись подготовленные к круговой обороне позиции, на которых предполагается сдерживать и уничтожать тех самых зомби. Сейчас те позиции охраняет лишь троица дежурных, как тут. Заслышав звук приближающегося мотора, мы все выбрались наружу встречать пожаловавшее начальство.
  
  - Приветствую, я Макс, - вылезший из старой сильно побитой жизнью серо-зелёной 'Нивы' поджарый мужик лет тридцати с короткой стрижкой светлых волос протянул мне мозолистую руку. - Запрыгивай на пассажирское сиденье, сейчас прокатимся с ветерком до базы.
  Громко хлопнула закрывающаяся водительская дверь, мне пришлось пару раз хлопать своей, чтобы сработал заржавевший замок. В машине на потолке заметил специальные крепления для оружия. В крайнем левом от меня была заметно переделанная винтовка СВУ-АС, а в правом крепился хорошо потасканный карабин М4. Узрев оружие, вспомнил старую игру. Не тот ли самый Макс-снайпер из неё сейчас пытается переключить раздолбанную коробку на заднюю передачу, чтобы развернуться? Спросить или нет? Справившись с передачей, он резко сдал назад, въехав задом в затрещавшие кусты, после чего резко вдавил газ и решительно рванул вперёд, перебирая передачи и подпрыгивая на каждой кочке. Пришлось захлопнуть рот, чтобы случайно не откусить себе язык и схватиться за кресло и ручку над ним, приложившись головой о потолок. Сам Макс уже давно приспособился к местным дорогам, потому чувствовал себя в прыгающей машине вполне комфортно. И как так можно водить?
  Мы пролетели мимо стоявших справа от нас укреплений, сложенных из кирпичей, брёвен и другого строительного мусора, выкатившись на более ровную грунтовую дорогу. Это асфальт весь в дырках, а тут всё укатано и лишь большие лужи с грязной водой мешают водителю разогнать машину за сотню километров в час.
  - Проклятье, внеплановый выброс! - Выругался макс, резко крутанув рулём, отчего машина ушла в сильный занос и едва не перевернулась. - До базы мы не доедем, до укрытия в цитадели мёртвых тоже. Вот гадство! - Ещё раз выругался он, завершив разворот и снова набирая скорость, теперь уже в обратном направлении. - Есть только один шанс укрыться в деревне, но нас там гарантированно ждут, - на его лице появилась злая решимость. - Хватай мою 'Эмку', прикроешь мне спину, - ещё один резкий поворот с основной дороги, машина едва не улетела в разросшиеся кусты, ветки громко хлестанули по крыше и стёклам.
  Мимо мелькали кусты и стволы одиночных деревьев, мы выскочили на относительно чистое от зарослей пространство, за которым виднелись старые бревенчатые и кирпичные строения с местами обвалившимися крышами. Вдоль просёлка, по которому мы неслись, словно угорелые, стояли покосившиеся электрические столбы с шапками 'жгучего пуха' вниз свисали длинные бороды тончайших отростков аномального растения. Или аномалии, принявшей растение подобную форму - тут учёные-исследователи Зоны ещё и сами спорили. Единственное, с чем они неизменно соглашались - так это с тем, что приближаться к 'жгучему пуху' опасно даже с хорошим снаряжением. Даже самый маленький комочек, неожиданно отделившийся от основной аномалии, мог крепко прилипнуть к одежде, а затем доставить множество различных неприятностей. Но порождаемые этим образованием различные артефакты-колючки привлекали сталкеров, так как были весьма ценными. Именно благодаря им производили стойкую ко многим аномальным проявлениям синтетическую ткань, из которой делали самые лучшие защитные комбинезоны.
  - Десантируемся! - Крикнул Макс, совершив классический полицейский разворот около потемневшего от времени и поросшего серым лишайником кирпичного забора.
  При этом я стукнулся головой о боковое стекло, не вовремя потянувшись к оружию.
  - Под тем домом есть старое тайное убежище, - Макс вытянул руку, показывая куда смотреть. - Там мы пересидим выброс.
  Пока мы сюда гнали, в небе проявились разноцветные полосы, медленно опускавшиеся к земле.
  - Сейчас долбанёт! Только бы не рядом! - При этом лицо старательно сдерживавшего свои настоящие эмоции опытного мужика выдало его сильное внутреннее напряжение.
  Через пару мгновений всё окружающее пространство громко затрещало, в небе зародилась ярчайшая вспышка, и оглушающе грохнул гром. Сбоку пришла сильная непонятная волна, меня лишь легонько толкнуло, а вот Макса сбило с ног и даже протащило пару метров по сырой грязи. Но свою винтовку из рук он не выпустил. Очень странная волна, она воздействовала только на нас, а деревья и кусты даже не шелохнулись.
  - Это ещё цветочки, самый первый разряд, - тяжело выдохнул Макс, поднимаясь на ноги и перехватывая оружие. - Сейчас оно пойдёт по нарастающей, кто не спрячется - тому крышка! - Как-то особенно 'оптимистично' добавил он. - Я сейчас открою люк в убежище, а ты внимательно смотри по сторонам, могут пожаловать хозяева деревни, - он подошел к выщербленной кирпичной стене ближайшего полуразвалившегося домика и просунул руки в две дырки.
  Послышалось шуршание и тихий скрежет. Но не это привлекло моё внимание. В соседнем домике кто-то проснулся и окинул нас злым голодным вниманием. У меня аж холодные мурашки по спине пробежали. Совсем рядом появился второй источник внимания, голод, злоба предвкушение и решительный бросок, дабы опередить конкурентов.
  - Бей!!! - Панически закричал Макс, пытаясь выдернуть руки из дырок, но было поздно.
  Из чердачного окна домика стремительно выпрыгнула тёмно-бурая фигура гуманоида, за счёт набранной инерции она первой метнулась в мою сторону. На мгновенье я застыл, мысленно отмечая, как здоровенный кровосос разводит когтистые лапищи и раскидывает в стороны обрамляющие ротовое отверстие щупала к белыми когтями и присосками. Но в это момент бессознательное взяло управление телом, и подобравшийся вплотную кровосос удачно ловит боковой хук. Воспользоваться оружием я просто не успевал.
  -Ууууу... - словивший удар монстр красиво влетает головой в кирпичный забор, пробивая в нём новую дыру.
  Но радоваться рано, из-за забора стремительно вылетает второй кровосос, и опять прямо на меня. Смещаюсь вбок, крепким пинком добавляя ускорения пролетевшей мимо фигуре. Дзынь! Шмяк! Не совладавший с инерцией второй кровосос всем телом картинно впечатывается в торчавший из земли ржавый рельс и падает на спину, при этом активно размахивая руками и ногами.
  - Быстро за мной в люк! - Кричит мне Макс, первым исчезая в появившемся у стены дома тёмном проходе.
  Я рвусь за ним, хорошо чувствуя спиной голодные взгляды оставшихся без добычи монстров. Стоило влететь в проём, как за мной грохнула закрывающаяся тяжелая створка, надёжно отсекая нас от поверхности с опасными тварями.
  
  - Прорвались, - выдохнул Макс, запаливая спичкой фитиль керосиновой лампы и надевая на неё закопчённое стекло. - Ну, ты и даёшь, мужик, ловко навешал кровососам по мордасам, - высказал он мне своё искреннее уважение. Кому рассказать - хрен поверят. Скажут - опять травы накурился. А я ещё удивлялся, чего ты без ствола по Зоне шляешься. Силён бродяга! - Он подошел ко мне ближе, приятельски хлопнув по плечу. - Ладно, обустраиваемся, в лучшем случае теперь нам до следующего утра тут сидеть... - он показал рукой на лежанку из грубых досок.
  - Так выброс же скоро кончится!? - Долго сидеть в этом душном и сыром подвале мне категорически не хотелось.
  - Выброс кончится, а кровососы - вряд ли, - невесело усмехнулся Макс. - Придётся нам тут ждать, пока с базы подойдёт группа зачистки и разгонит их по ближайшим окрестностям.
  - Может, проще перебить? - Удивлённо спросил я.
  - Бесполезно! - Сталкер махнул рукой. - Одного гада прибьёшь - скоро другой появится. Мутаген здесь сильный, а всякие дурни до сих пор верят, что тут полно сокровищ.
  - А реально? - Мне стало любопытно.
  - Наши периодически всё чистят, - свободовец широко улыбнулся, показывая ровные здоровые зубы. - Кровососы твари сообразительные, и когда видят перевес сил - предпочитают спрятаться или удрать. Вот наши бойцы сюда толпой и катаются. Пока одни водят стволами, другие вычищают всё ценное из аномалий. А вот если сюда забредёт глупый одиночка или маленькая группа - кто не станет обедом для монстров - сам в монстра превратиться. Зато здесь контролёры не ходят, - добавил он в конце.
  - Почему? - Я был серьёзно озадачен, наивно считая, что контролёры как раз ходят везде, при их-то способностях.
  - Кровососы и контролёры жуткие антагонисты, - пояснил Макс. - Схарчить друг дружку для них высшая доблесть. Соски стойки к внешнему воздействию на мозги, походу, сами чувствительны и находят подходящую добычу по излучаемым ею эмоциям. Контролёры же создают вокруг себя особую сферу подавления, в которой у всех ментально-активных тварей начисто пропадает чутьё, - с этим явлением я и сам недавно столкнулся, кстати. - Контролёра со свитой даже толпа кровососов предпочитает просто прогнать со своей территории. Вот одиночку с радостью разорвут. В силу этих обстоятельств нам нет особого резона выбивать отсюда тварей, бизнесу они почти не мешают, зато всяких глупых людишек и других монстров изрядно прореживают. Если бы они ещё и химер из лесопосадок выгнали... - он мечтательно закатил глаза.
  - Сильно достают? - Я продолжал тянуть из него полезную информацию.
  - Не то слово! - Громко фыркнул он. - Совсем обнаглели! Мало того, что теперь к трём хорошим аномальным полям хрен подойдёшь, так ещё и без машины по дорогам лучше не ходить даже большими отрядами. Хуже только проклятые монолитовцы!
  - А они-то сюда зачем лезут? Вы же, как говорят, их тут толпами кладёте? - Процитировал я информацию из сталкерской сети.
  - Походу, у них там кто-то решил провести естественный отбор, - Макс достал из-под столика спиртовку и небольшой котелок, наполняя его чистой водой из пластиковой бутылки. - Сейчас для успокоения нервов чайку сообразим, а потом можно и перекусить, между делом добавил он. - Так вот, наши тут кумекали-кумекали, даже с долговцами посоветовались, и пришли к заключению, что 'Монолит' сильно недоволен качеством своего боевого мяса. Оно и вправду тупое до невозможности, - сталкер ехидно усмехнулся. - Бегут прямо на укрепления, стреляя от пуза длинными очередями на весь магазин. Ни страха, ни ума, словно зомби. Боли тоже не чувствуют, чтобы свалить - лучше всего бить в голову. Но такие далеко не все... - он замолчал, выдерживая театральную паузу. - Попадаются среди них и сообразительные. Вот те воюют по всем правилам - идут за спинами мяса, активно используют укрытия, стреляют, только тщательно прицелившись, и сразу отходят назад, когда всё мясо поляжет. Наши снайперы в первую очередь стараются выбить именно их. Но это трудно, у них ещё и защита хороша. Кстати, вот ещё момент! - Он даже повысил голос, чего-то припомнив. - Я как-то видел, отдельные 'зомби', получив ранение иногда резко 'прозревают', и тоже становятся умными. Падают, отползают, грамотно отстреливаются. Может, ради них всё это и устроено? - Спросил он скорее себя самого.
  - Иначе с чего бы они пустились на такие траты? Вам же после таких атак дофига трофеев должно оставаться, - утвердительно добавил я.
  - Да какие там трофеи! Смех один! - Макс картинно скривился. - Они вооружают мясо всяким дерьмом, оставшимся с войны на складах длительного хранения. Пистолеты-пулемёты - ППС, ППШ, патроны тоже послевоенного выпуска с давно истекшим сроком годности. Металлолом! Но когда на тебя бежит постоянно стреляющая в твою сторону большая толпа - это реально страшно. А ведь за ней идут и опытные стрелки, мы поначалу от их атак потеряли немало свих снайперов и пулемётчиков. Лишь благодаря минам и удержали тогда свои позиции. Такие вот дела...
  
  Закипел котелок, мы разлили его по своим кружкам, закинув в них пакетики с заваркой. Дальнейший разговор перешел на мою персону, Максу хотелось больше узнать о том, кого везёт на свою базу. Затем мы благополучно переключились на других известных нам персонажей, перемывая им косточки. Хоть база 'Свободы' и далеко от края Зоны, но творящиеся там события здесь многих интересуют. Старые деловые каналы, сбыт добываемых артефактов, каналы снабжения - всё это сейчас рушилось или сильно изменялось. 'Свобода' тоже оказалась под ударом, главные спонсоры хотели немедленного расширения военных действий против других группировок, в первую очередь 'Долга', и плевали на все объективные обстоятельства, явно не способствовавшие такому делу. Сами свободовцы же пытались спустить все эти 'целевые указания' на тормозах, а ещё лучше вообще в унитаз.
  - ... Знаешь, наш лидер Лукаш, очень хитрый тип, - между делом заметил Макс, активно наворачивая ложкой из разогретой консервной банки. - Я прямо и не знаю, как бы мы обходились без него. Его способность пролезать без мыла в самые узкие щели возможностей - это отдельная песня. Ты, наверное, слышал, что 'Свободу' изначально организовали выходцы из бывших советских прибалтийских республик? - Я кивнул, такие слухи действительно попадались мне на глаза в сталкерской сети. - Так вот, он сам родом из Талина, я, кстати, рижский. Отчасти именно это обстоятельство лежит в основе нашего противостояния с 'Долгом'. Многие наши искренне считают Россию виновницей во всём - в первую очередь в том, что она бросила русскоязычное население наших республик. Кто бы что ни говорил, отговорки и ссылки на объективные обстоятельства уже бесполезны. Дело принципа! От 'Долга' же просто несёт кондовой российской армейщиной, и в глазах наших парней - все они и виноваты в том, что им пришлось бросать свои дома ради лучшей, а иногда и просто жизни. Только потом появилась идея - 'Свободу всем даром'! Свободу делать то, что в другом раскладе и делать в голову бы не пришло. А теперь уже поздно чего-то менять - сменилось поколение, пришли новые люди. Тоже много бывших русских и русскоязычных, изрядно помотавшихся по всему миру и так и не нашедших себе другого места. Многие из них прошли 'горячие точки', кое-кто повоевал в чужих армиях за чужие интересы. Так вот, возвращаясь к нашему Лукашу... - Макс достал из кармана сигаретную пачку, покрутил в руках и запихнул её обратно, ибо курить в маленьком замкнутом помещении с плохой вентиляцией чревато. - Лукаш грамотно провернулся, потягивая ресурсы и с наших, ваших и не только ваших. А за это его многие не любят, благо хоть помалкивают в тряпочку, - усмехнулся свободовец, буквально в одном коротком монологе раскрыв весь политический расклад.
  Казалось бы - всё лежит буквально на самой поверхности, но ты попробуй, догадайся.
  Затем мы говорили о делах давно минувших дней, истории распада великой страны и появления Зоны. Времени от времени я ловил себя на мысли - с кем же я разговариваю - с живым человеком или игровым персонажем, всё больше склоняясь к первому варианту при всей очевидности второго. Полезной информации, впрочем, было откровенно мало, но наболтались мы до усталости языка, завалившись спать после сеанса связи с базой 'Свободы'. Завтра нас обещались выручить.
  
  Уснув буквально на полчаса, вывалился из объятий Морфея с большой тревогой на душе. Вроде бы всё спокойно... относительно, конечно, всё же вокруг Зона. Хорошо чувствующие близкую добычу кровососы расселись кружочком и пускают тягучую слюну в предвкушении, где-то рядом пульсирует ещё незнакомый сильный источник эманаций голода и страха одновременно. Всё привычно, можно даже смело сказать - обыденно. Вот когда вокруг разлилась подчёркнутая пустота нужно серьёзно бояться. Неизвестность опасна, а главное - совершенно непредсказуема. Как раз нечто подобное сейчас уловила моя интуиция, мешая спать. Придётся что-то делать, иначе я весь изведусь. Завидую белой завистью тихо похрапывающему Максу. Попытался тихо вылезти и продемонстрировать кровососам танцы с острым клинком, но потерпел досадную неудачу. Запорный механизм на створке оказался слишком хитрым, а разломать его категорически не стоило. Вдруг опять пригодится. Спустился вниз на свою лежанку, стараясь точнее определить причину постепенно растущего внутреннего беспокойства. Опять неудача. Беспокойство растёт совершенно беспричинно. Плохо. Вдруг улавливаемые ментальным чутьём эманации со стороны кровососов резко изменились. Страх и паника, эманации стали быстро удаляться и слабеть. И если монстры Зоны решили отсюда сбежать, то и нам здесь глупо сидеть.
  - А! Что...? - Макс резко вскочил со своей лежанки, когда я его легонько потряс за плечо, активно крутя головой в поисках неведомой опасности.
  Керосиновая лампа тлела едва-едва, подземное убежище тонуло в полумраке. Я всё видел даже лучше чем светлым днём, вот мой напарник секунд пять пытался проморгаться и найти своё оружие, стоявшее рядом с его лежанкой у стенки.
  - Сильно беспокойно мне, да и кровососы наверху с чего-то все дружно разбежались, - ввёл его в курс дел, когда его взгляд перестал метаться.
  - Откуда ты про них знаешь? - Неверяще спросил он, сделав шаг в сторону и схватив свою винтовку, быстро проверив наличие патрона в стволе.
  - Просто знаю, поверь... - мне не хотелось сейчас пускаться в долгие объяснения. - Что-то их там всех перепугало, я тоже боюсь, хотя и не знаю чего.
  - Плохо дело... - Макс застыл на несколько секунд, прислушиваясь к собственным ощущениям. - Надо быстро рвать отсюда когти! - Резко вскинулся он, видимо, его тоже зацепило.
  С запором справились за считанные секунды, просто надо было знать, как с ним работать. Здесь нажать, здесь потянуть и снова нажать, громкий щелчок пружины и створка открыта. Метнулись к оставленной машине - двигатель даже не пытается завестись, страртёр крутится, но ни одного чиха. Явно накрылась система зажигания.
  - Бежим!!! - Макс выпрыгивает из машины, даже не захлопнув водительскую дверь, и несётся куда-то вглубь деревни, я рванул вслед за ним.
  Мы пробежали хорошо, если пару сотен метров, когда всё окружающее пространство протяжно застонало, а затем раздался громкий треск. Больно резануло сразу по всем чувствам, я улетел в колючие кусты, потеряв на секунду ориентацию, Макс тоже навернулся буквально на чистом месте. Первый приступ дезориентации прошел, сменившись неприятным откатом общей слабости, я выбрался из кустов, закинув пускающего слюни бесчувственного напарника на свои плечи вместе с его оружием. Переданную мне раньше потасканную 'Эмку' я тоже тащил за своей спиной. Интуиция подсказывала верное направление, куда нужно бежать, хотя переставлять ноги становилось всё тяжелее и тяжелее. Раз за разом накатывали приступы дурноты и дезориентации, глаза слепли, но, к счастью, зрение снова восстанавливалось, пространство стонало и скрипело, позади творилось что-то ужасное, я просто боялся оборачиваться. Напарник в сознание не приходил, висел кулём словно труп. Крепко же его приложило, а я оказался более стойким. Постепенно внешнее давление начало спадать, но силы из меня всё также вытекали в неведомом направлении, я уже сам переставлял ноги предельными усилиями воли. Требовалось остановиться, и чуток отдохнуть, заодно подкрепившись сладеньким. Забравшись в густые кусты, опустил тело напарника на землю, обессиленно упав рядом с ним. Сейчас мы являлись лёгкой добычей для любого хищника, благо все они тоже попали под неведомый удар Зоны и удрали гораздо дальше нас.
  
  - А... у... - громко застонал Макс, пытаясь перевернуться. - Где мы? Что происходит? - Сразу же высыпал он, едва очухавшись.
  К этому моменту наступило утро, затянутое плотными тучами небо чуток посветлело. Лёгкий ветерок едва шевелил молодые листья, накрапывал мелкий дождик. Непонятное внешнее давление почти исчезло, хотя и не пропало полностью, сменившись кое-чем другим, чуть более привычным, но от того не менее противным.
  - Сидим где-то в кустах в самом центре большой жопы... - я меланхолично пожал плечами, отправляя в рот очередную ложку клубничного джема.
  Вкусная еда сильно помогала справляться с накатывавшими приступами беспричинного беспокойства и даже лёгкой паники. Ментальное чутьё то появлялось, то полностью исчезало, вокруг творилось что-то непонятное. Признаться честно - я реально боялся просто высунуться из кустов и готов был сидеть в них до второго пришествия или пока небо упадёт на землю. И лишь понимал разумом - отсюда нужно срочно валить. Валить пока не поздно. Осталось лишь выяснить куда именно. К счастью, напарник, наконец, пришел в себя, хотя я уже мысленно почти настроился снова тащить его на своей спине.
  - Что-то мне хреново... - Макс помотал головой и похлопал себя ладонями по щекам. - У тебя есть чего выпить? Хоть грамулечку? - Попросил он с мольбой во взгляде.
  - Найдётся... - протянул ему почти опустевшую бутылку с остатками коньяка на донышке после встречи с контролёром.
  Пара глотков там есть, хватит, чтобы взбодриться. Свободовец быстро влил остатки янтарной жидкости в рот, громко крякнул и прямо у меня на глазах заметно порозовел.
  - Вот теперь совсем другое дело... - пустая бутылка упала ему под ноги, выскользнув из расслабившейся руки. - Нельзя здесь долго сидеть, нужно идти хоть куда-то, иначе нас тут унюхают и схарчат! - Он взял свою винтовку в руки, проверяя наполнение магазина и наличие патрона в стволе, снова закидывая винтовку за спину. - Жалко к твоей 'Эмке' всего один магазин, не успели мы тогда захватить мой рюкзак из тачки... - в его голосе сквозила сильная озабоченность. - При прогулках без машины в наших краях всегда стоит брать двойной боекомплект, а ещё лучше - тройной.
  - У меня при себе найдётся и своя пушка с достаточным запасом патронов, - признался ему, пожав плечами.
  'Раз мы теперь вынужденные партнёры по опасному приключению, то глупо держаться за секреты', - с этой мыслью я достал из инвентаря в руки свой 'Вихрь'.
  - Ни хрена себе! - Громко выругался Макс, едва рассмотрев оружие в моих руках.
  Его лицо мгновенно напряглось, а резко похолодевший взгляд больно уколол меня.
  - Похожие 'игрушки' здесь видели только у спецназа 'Монолита'... - он заметно надавил голосом, определённо обвиняя меня в том, кто я есть на самом деле.
  - Трофей! - Полушутливым и исключительно довольным тоном я попытался отмахнуться от невысказанных обвинений во всех смертных грехах, одновременно мысленно выругавшись и думая о том, что стоило бы взять в этот поход какое-либо другое оружие, благо было из чего выбирать. - Не бросать же такую хорошую 'штучку', а...? - Я картинно пожал плечами, пристраивая оружие на плечо и доставая из инвентаря запасные магазины с патронами, быстро распихав их по карманам плаща.
  - Трофей, говоришь... - напрягшийся свободовец не спешил мне поверить, однако он прежде видел, как я махаю кулаками, потому трезво оценивал свои шансы в возможном столкновении. - Тебе придётся всё подробно рассказать сначала мне, а потом нашему безопаснику! - Жестко припечатал он, глядя на меня как на заклятого врага.
  - С какой такой стати? - Я снова пожал плечами, намеренно игнорируя его эмоциональное давление. - Но готов променять свою историю на кое-какие секреты 'Свободы'. Тоже, знаешь ли, есть вопросы, которые хочется прояснить, прежде чем вести с вами какие-либо дела... - теперь и мой тон голоса сильно похолодел и стал колючим как морозная вьюга.
  В этот момент мы синхронно почувствовали быстро приближающуюся опасность. Меня буквально накрыло с головой множественное чувство голода и жажды рвать и грызть горячую плоть. Макс рефлекторно закрутил головой, но сидя в густых кустах сложно что-то разглядеть.
  - Бежим! - Ему хватило всего пары секунд для принятия единственно верного решения.
  
  Мы дружно вылетели из кустов, мгновенно забыв о начавшемся на почве взаимного недоверия конфликте. Хоть и плохо помню недавнее прошлое, но могу точно гарантировать, что когда я в эти кусты влезал, вокруг был совсем другой пейзаж. Теперь же клякса кустов и плотной растительности раскинулась посреди открытой зеленеющей степи. Свежие стебли примерно до щиколотки уверенно пробивались сквозь давно полёгшую прошлогоднюю сухую траву. Окружающее пространство тонуло в тумане, видимость едва ли дотягивала до ста метров. Напитанные влагой дождевые тучи стелились по самой земле. Догоняя спину Макса, заметил справа проявившуюся из тумана большую опору магистральной линии электропередач. Макс её тоже заметил и рванул прямо к ней.
  - Стой! - Громко крикнул ему вслед, отметив явное несоответствие, Макс притормозил и оглянулся, перекидывая винтовку с ремня в руки.
  - Что? - Его оружие резко направилось в мою сторону, с пяти метров хрен промахнёшься.
  - Внимательно посмотри - опора как новенькая, - я обратил его внимание на замеченную странность, пока он не выстрелил в меня.
  Свободовец опустил винтовку и осмотрел опору, сначала нерешительно попятившись задом, а затем повернулся и стремительно рванул в сторону от опасного объекта, я опять едва поспевал вслед за ним.
  - Куда так несёшься!? - Крикнул ему, почти поравнявшись с ним и сбив его темп.
  - Ты разве не чувствуешь их злобы? - Он явно изумился, перейдя с бега на быстрый шаг и водя стволом в разные стороны, словно выискивая невидимую цель. - Нас догоняют и скоро достанут! - И посмотрел на меня как на ущербного идиота.
  - Какая-то монстра там действительно есть... - чужой голод и жажда убийства действительно приближалась.
  А ещё я чувствовал, что нас планомерно куда-то настойчиво гонят, причём, как раз в ту самую сторону, куда так сильно рвался Макс. И вряд ли нас там ждут с распростёртыми объятиями. Может, и ждут, пуская тягучую слюну в предвкушении сытного обеда сразу из двух блюд.
  - Да здесь даже спрятаться негде! - В голосе перенервничавшего напарника слышалась паника. - Хоть бы дерево большое или овражек какой. Хотя бы спину прикрыть. Смотри! - Он резко вытянул руку в сторону, привлекая моё внимание к чему-то в тумане.
  На серо-зеленую поверхность травяного ковра из молочно-белой пелены быстро наползало тёмное пятно. Напрягши зрение, я различил множество мелких животных, сбившихся в преследовавшую нас большую стаю.
  - Это полный пень! - В голосе Макса была уже настоящая паника. - Тушканы, тысячи тушканов. От них мы не сбежим...
  - За мной! - Пока он паниковал, я заметил волновавшееся под дождём аномальное поле с гравитационными аномалиями.
  Кстати, первое замеченное поле аномалий, до этого момента даже отдельных одиночек не попадалось мне на глаза. Только те опоры ЛЭП, ну не может быть в Зоне таких подчёркнуто новеньких конструкций. Были бы ржавые, поломанные или сильно пострадавшие от времени и аномальной активности - вот тогда их признали бы обычными и относительно безопасными.
  - Прижмись к моей спине! - Скомандовал невольному напарнику, почти упершись в границу аномального поля.
  Стая голодных тушканов закономерно нагоняла нас, нас разделяло метров тридцать. От хорошо различимого шипения переговаривавшихся между собой зверьков и скрежетания их острейших когтей у меня встала шерсть на загривке. Чувство предельной опасности заставило психику максимально мобилизоваться, и я буквально проломился вместе с привязанным хвостиком сквозь даже не 'успокоенные', а просто 'подавленные' силой воли гравитационные аномалии, буквально за считанные секунды, оказавшись в самом центре поля на чистом пространстве. Стремительно догонявшие нас зверьки слишком поздно заметили близкую опасность, всей кучей влетев в пробудившиеся от спячки аномалии. Те решительно потянули в себя и остальных, кто ещё оставался на приличном расстоянии, прямо на наших глазах вырывая их из земли, за которую те пытались удержаться своими когтистыми лапками. Громкий визг множества сжимаемых и перекручиваемых телец, по всему полю аномалий прошла резкая волна сжатия и расслабления, выталкивая нас из островка безопасности. Я не удержался на ногах и упал на колени, сзади на меня навалился и крепко обхватил Макс. Вместе с хлопками мгновенно оборвался и многоголосый визг, а окружающее пространство медленно окрасилось в бордовые тона от разбрызгавшейся во все стороны крови.
  
  Мы долго лежали посреди успокоившихся аномалий и отходили после всего пережитого. Признаться - до сих пор плохо понимаю, как мы спаслись. Наша одежда заметно потемнела, мне-то легко избавиться от налипшей на плащ крови с помощью инвентаря, а вот Максу теперь придётся старательно оттирать куртку, иначе его теперь гораздо проще принять за долговца, чем опознать в нём свободовца. Особенно досталось его спине, там вообще сплошное бордово-красное пятно. Да и запах тоже весьма специфический. Поднялся на ноги и кинул ему большую тряпку вместе с бутылкой газированной воды, всё равно ничего другого нет. Тот сначала одним махом ополовинил бутылку в рот и только потом догадался, что я ему предлагаю сделать. Вылезать из аномалий пока рано, далеко не все зверьки превратились в мелкодисперсный фарш. То тут, то там за опасной границей отмечаю отдельные серые пятна притаившихся в траве мелких хищников. Утратив большую часть своей численности, остатки стаи сменили тактику, но не отказались полностью от попытки достать нас, временно затаившись. И пока Макс оттирал свою куртку, достал детектор, проверить, чем же нас одарило это аномальное поле. Рядом две 'жирных' отметки, поблизости движутся несколько 'средних' и ещё всякая мелочёвка. Первая 'проявка' и у самого края отмечаю взглядом слаборадиоактивную 'золотую рыбку'. Удачненько. Запаковав её в контейнер, проявляю второго 'жирного'. В траву справа определённо что-то упало, но я ничего не вижу. Подошел ближе и склонился, шаря там рукой. Какая-то прозрачная узкая свернувшаяся кольцами ленточка, детектор её определил как известный артефакт. Фона явно нет. Напрягши память, всё же определил его как 'спираль Фомичёва'. На спираль то странное образование похоже мало, а доцент Фомичёв первым исследовал аналогичный артефакт, притащенный учёным неизвестными сталкерами из самого центра Зоны. По результату исследований выяснилось, что данный артефакт крайне позитивно влияет на своего носителя, в первую очередь на его мышцы, связки и суставы, увеличивая их гибкость и растяжимость, а также существенно уменьшая вероятность повреждения при сверхинтенсивных нагрузках. Вроде бы даже такие артефакты считаются разрешенным допингом для спортсменов и их цена за пределами Зоны весьма высока. Мои же ощущения при первом контакте с ним весьма приятны, интуиция настойчиво требует оставить его себе, запихнув в пояс. Случайно коснулся свисающего конца спирали открытым запястьем левой руки, как она сама плотно обвила его, а второй конец просто выскользнул из удерживавших его пальцев в тонких перчатках. Запястье чувствительно обожгло, и артефакт за пару секунд полностью впитался в мою руку, после чего неприятные эффекты пропали. Произошедшее событие осталось без внимания игровой системы, наверное, для меня что-то подобное уже стало обыденностью. Других изменений в своём теле пока не почувствовал, со временем, возможно, проявятся. Мысленно выругавшись на свою неосторожность, взялся проверять аномальное поле дальше, выловив парочку крупных 'вывертов'. Чуток крупнее тройных вариантов, наверное, четвертные или даже пятерные. Вот за парочкой 'грави' пришлось лезть в самые аномалии, те категорически отказывались подходить к внутреннему безопасному островку. Краем глаза отметил, как за моими действиями внимательно наблюдает Макс, забыв захлопнуть открытый рот. Дальнейшая 'проявка' показала лишь вездесущие 'каменные цветки', которые я проигнорировал.
  - Держи, твоя доля, - кинул три шарообразных контейнера снова активно занявшемуся своей курткой при моём приближении Максу.
  Он уселся прямо на сырую землю и стал последовательно открывать шарики, интересуясь их содержимым.
  - Ого! - Вырвался у него громкий возглас, когда он достал 'золотую рыбку'. - Вот это подгон мне на старость, даже не ожидал! - Походу, я его опять сильно удивил.
  - Ну... - я развёл руки в стороны, - раз уж мы сюда забрались вместе, то сама Зона велит делиться. Иначе она может и обидеться, лишив своего благословения.
  - Теперь-то я окончательно уверился, что ты честный сталкер, а не подсыл 'Монолита', - свободовец широко улыбнулся. - Хотя до сих пор не могу понять, как тебе удаётся ходить прямо сквозь аномалии. Глазами вижу, а понять не могу. Поделись секретом, а?
  - Учёные выяснили секрет долголетия чернобыльских ежей. Как оказалось, никакого секрета нет, да и живут они, собственно, недолго, - съязвил в ответ. - Неужели никто у вас там раньше не пытался внимательно прочувствовать аномалии и затем подчинить их своей воле? - Почему-то мне мнилось - об управлении аномалиями в старых сталкерских группировках должны давно знать.
  - Есть у нас парочка хитрых кренделей, два дырявых сапога - пара... - лицо Макса при их упоминании заметно скривилось. - Хорошо, если они способны показать хотя бы треть от того, что ты тут проделывал, но мнят себя великими собирателями и хранят великую тайну Зоны, доставшуюся им по случаю. Мы считали подобные таланты индивидуальными особенностями личности, плюс грамотным подбором защитных артефактов. А ты говоришь о каких-то там аномальных чувствах...
  - Так попробуй, может у тебя тоже талант есть, - решил предложить Максу проверить свои силы. - Вон там, - ткнул пальцем, - у самого края слабая аномалия. Подойди вплотную, заметь, как она проснулась и пытается тебя затянуть, сдай на полшага назад, закрой глаза и пытайся её охватить всеми остальными чувствами. Если она уснёт и отпустит тебя, снова шагни вперёд и продолжай в том же духе.
  - Сейчас попробую... - отложив чистку куртки и бросив на неё шарики с артефактами, Макс направился к внутренней границе безопасного пространства.
  Действовал он весьма осторожно - полшага вперёд, шаг назад, снова полшага вперёд и дальше в том же духе. Определённо сказывался приличный опыт работы с аномалиями, но, на мой взгляд, какого-либо заметного эффекта он так и не достиг, хотя вернувшись через полчаса к прежнему занятию, выглядел исключительно довольным. Наверняка чего-то сумел почувствовать и понял - для тренировок требуется время, а также более спокойная обстановка.
  
  - Вроде бы сваливают... - Окончательно приведя свою одёжку в порядок, Макс стал активно крутить головой, высматривая затаившихся в траве тушканов.
  На мой взгляд, они тут собираются проверить, у кого раньше кончится терпение - у них или нас. Очередного выброса подождать, к примеру. И хоть аномалии поглотили большую часть стаи, её остатки всё равно представляли для нас огромную опасность. Опасен даже одиночный тушкан. Хоть зверёк и маленький, но исключительно злобный, верткий и шустрый, способен прыгать метра на три с места, метя точно в лицо или открытую шею. Острейшие когти на передних и задних конечностях позволяют ему стремительно взбираться по любым камням и лазать по деревьям, а крепкие зубы легко прогрызают бетон и старые металлоконструкции. Кроме того, слюна тушканов ядовита, при попадании в рану быстро развивается паралич. Поодиночке они редко попадаются, обычно бегая стайками по десять-пятнадцать особей. Многие монстры предпочитают избегать встреч с этими стайными хищниками, хотя другие, к примеру - псевдособаки, с большим удовольствием на них охотятся. К счастью, тушканы исключительно теплолюбивы, а потому основной ареал их обитания располагается ближе к центру Зоны. Лишь в жаркие летние месяцы они постепенно расползаются по дальним окрестностям в поисках пропитания.
  - Хрен там, попрятались, гады мелкие, - своим заявлением я испортил Максу настроение.
  - Беда... - он старательно потёр лоб, размазывая по нему грязь. - Вижу только один разумный вариант - перестрелять их свистунов-командиров, тогда стая уйдёт. Но у нас патроны раньше закончатся... - меланхолично добавил он.
  - А как их отличить от всех прочих? - Его предложение показалось мне интересным.
  - Чуть крупнее и более тёмные, - просветил меня бывалый свободовец. - Вон, смотри, - он вытянул руку, привлекая моё внимание к определённому направлению. - Высунулся на пару секунд, глянул в нашу сторону и снова спрятался в траве. - Это и есть свистун-командир. В мелких стайках такой обычно один, а здесь я уже троих насчитал, наверняка их больше. При нападении тушканов нужно в первую очередь выбивать самых крупных зверьков, тогда стая отказывается от атаки и разбегается в разные стороны. Но вот ты попробуй, попади... - я опять отследил появление и быстрое исчезновение в траве мелкого наблюдателя с острой мордочкой, глазами-бусинками и большими ушами.
  Действительно, в него хрен прицелишься. Кидать гранаты далековато, да и гравитационные аномалии их гарантированно собьют с траектории. Как бы себя тут не подорвать.
  - Придётся ждать вечера, с ночной оптикой мы их легко перещёлкаем, - других вариантов я тоже не видел, ибо мои ментальные способности тут позорно спасовали.
  И меня такое дело начинало серьёзно напрягать. Здесь я мог рассчитывать только на обнаружение потенциальной опасности, да и то, как повезёт, вот как-либо повлиять на неё уже точно нет. И куда это нас занесло, собственно?
  - У тебя при себе есть ночник с тепловизором? - Макс удивлённо поднял бровь.
  Не говорить же ему, что в сумерках я и сам прекрасно увижу зверьков в траве. А 'Глазастик' всё равно лежит в инвентаре, являясь привязанным предметом экипировки.
  - Есть, - я утвердительно кивнул.
  - Тогда чего ждать? - Макс удивился ещё больше. - Сейчас прохладно, плотный туман даже и не думает рассеиваться, в тепловизоре все мелкие гады будут отчётливо заметны, пока в землю ещё не успели закопаться, - он быстро вывел меня из неожиданно возникшего ступора.
  И вправду, туплю как зелёный новичок при обнаружении первого артефакта, полагаясь исключительно на свои органы чувств, хотя давно мог воспользоваться имевшейся техникой.
  
  - Охренеть... - мне в который раз удалось сильно изумить Макса своими выходками. - Я уже давно понял - ты парнишка на редкость запасливый, вот только мало кто вообще может похвастаться такими 'игрушками', которые ты тут при мне светишь. 'Тайный мешок', оружие спецназа 'Монолита', детектор учёных, который за деньги хрен купишь, теперь вот и крутой 'Глазастик', выпущенный крошечным тиражом пробной партии. Нашим парням удалось достать только один такой приборчик, чисто посмотреть и немного пощупать. А тут я вижу перед собой наглого вольняшку, запросто обставляющую своей оснащённостью целую группировку старожилов Зоны. Подозрительно дело. Расскажешь, где взял? - И при этом он так показательно нахмурился, выражая недоверие в своеобразной полушутливой форме, его просто распирало от любопытства.
  Призадумался на тему, правильно ли поступаю с наглядной демонстрацией своих запасов, ведь можно было бы и обойтись. Походу, мне просто хочется перед кем-то похвастаться, показать какой я крутой и продвинутый. Опять вылезает это глупое ребячество. Вот ведь гадство какое! Позже мне много всяких неудобных вопросов зададут - в этом уже сложно сомневаться. Сознанием всё прекрасно понимаю, но только постфактум. Молодое тело со всеми ему присущими недостатками, нужно приспособиться или постареть.
  - Где взял - там уже давно нет, - сердито, но с хорошо заметной широкой ухмылкой фыркнул в ответ. - А вообще, я был в группе тестирования нового электронного снаряжения, работая тогда по заказам военных.
  - Понятно... - разочарованно выдохнул Макс. - А я уже надеялся через тебя разжиться чем-то подобным.
  - Потрясите жирные кланы 'детей Зоны' - у них точно есть, - с лёгким сердцем выдал чужой секрет.
  - Легко тебе говорить... - ещё один вздох искреннего сожаления. - У нас с кланами и так напряженные отношения, лезут, понимаешь, в наши дела и пытаются отжать территории с ценными ресурсами. Собственно, активные экзоскелеты нужны нам и 'Долгу' в первую очередь для борьбы с бессмертными 'детьми Зоны', атаки монолитовцев тут только предлог.
  - А тебя не беспокоит, что я тоже из них? - Судя по выражению лица, мой вопрос застал Макса врасплох.
  - Брешешь! - Он просто не хотел мне верить. - Я повидал прилично того брата, ты сильно от них отличаешься. Да и не способны они чувствовать Зону, как её чувствуешь ты.
  - Что поделать... - я пожал плечами. - Другие 'дети Зоны' мне тоже мало нравятся, а кланы в особенности. С одним так и вовсе нахожусь в официальном состоянии войны.
  Макс долго молчал, пытаясь осознать полученную информацию и в очередной раз определиться с отношением к моей персоне. Уж не знаю, о чём он там думал, скорее всего, решил банально отложить этот вопрос на потом.
  - Займись отстрелом тушканов, я подскажу в кого нужно целить, - сухо предложил он, закрывая прежний разговор и снова протягивая мне свою 'Эмку' с полным магазином.
  Быстро выяснилось - при стрельбе через тепловизор и открытые прицельные приспособления я безбожно мажу. На пристрелку потратил десяток патронов. Громкие выстрелы заставили тушканов затаиться в траве, изредка высовывались лишь их вожаки, тем самым раскрывая свои позиции. Очередной хлопок и громкий писк первого подранка - мне, наконец, удалось попасть.
  - Справа двадцать метров ещё один, - подсказывает Макс.
  Стреляю, отметив резкое движение посреди неподвижных светлых пятен тепла. Первый выстрел мимо, второй точно в цель. Пятна в траве активно зашевелились, потеря лидера заставила стаю скрытно отступать. Громкий свист оставшегося в живых командира, и все тушканы дружно в полный рост бросаются бежать от нас, активно петляя на ходу. Попасть в них можно только случайно или засыпав длинной очередью из пулемёта.
  - Пора отсюда выбираться, пока они опять не вернулись... - Макс принял у меня своё второе оружие, предлагая покинуть это убежище посреди открытого поля.
  Я тоже понимал, что нужно куда-то идти. Выбраться из тумана и определить, куда же нас занесло. Навигатор в КПК спутников вообще не ловил, приёмник радиостанции выдавал сплошные шумы на всех частотах. Как бы в 'пространственный пузырь' не угодить, если мы в него уже не угодили.
  
  - Опять эта чёртова ЛЭП! - Громко выругался мой напарник, когда мы второй раз подряд уткнулись носом в ажурную стальную конструкцию с новенькой серебристой краской.
  А ведь шли ровно в одном направлении, следуя точно по гирокомпасу в моём наладоннике. Теперь уже не остаётся даже малейших сомнений - мы блуждаем внутри 'пространственного пузыря'. Иди в любом направлении и со временем придёшь ровно в ту же самую точку, откуда ты начинал свой путь. Вечная хмарь на небесах и густой туман - все признаки налицо.
  - Может, теперь двинемся вдоль неё? - Предложил я свой вариант куда дальше идти. - Заодно отметки на столбах поставим, чтобы точно знать, где мы уже раньше ходили.
  - Проклятье! - Ещё раз выругался Макс, сильно пиная от большой досады травяной бугорок, отчего сам едва устоял на ногах. - Меть столб, и пойдём, вдруг случайно нащупаем выход... - согласился он с моим предложением упавшим голосом.
  Ближе к центру Зоны бесследно пропадало много опытных сталкеров и даже целых хорошо подготовленных и вооруженных групп. Кто-то попадал в 'горячие зоны' и быстро умирал от чудовищной дозы радиации, других раздирали голодные монстры, а кое-кто, как и мы, оказывались внутри замкнутых 'пространственных пузырей', из которых нельзя выйти в обычное пространство. Выбирались из них считанные единицы, рассказывая об всяких ужасах в замкнутом пространстве. Люди там быстро сходили с ума, кончали с собой, убивали своих товарищей от чувства полной безысходности. Справимся ли мы с очередным испытанием Зоны?
  
  - Пришли, снова первая опора! - Теперь уже и в моём голосе явственно слышалась лёгкая паника, хотя я старался сохранить внутреннее спокойствие.
  А всё потому, что я старательно смотрел на провода, следуя вдоль линии магистральной ЛЭП от столба к столбу. Ни одного разрыва. От столба к столбу от цепочки изоляторов к цепочке изоляторов, уходящая в молочную белизну тумана путеводная нить... ведущая абсолютно в никуда. Отметив красным маркером тридцать две опоры, мы вышли к очередной опоре со свеженькой, буквально час назад намалёванной отметкой '1'. Круг замкнулся. Опоры располагались на расстоянии примерно двухсот пятидесяти метров друг от друга, следовательно, мы прошагали восемь километров и оказались в точке начала пути. И по идее, если бы не вездесущий туман, то сейчас можно было разглядеть землю над головой или осмотреть весь пузырь изнутри. Не такой уж он и большой, получается. Как здесь действует гравитация и почему нас всегда прижимает к земле - спрашивать бесполезно. В качестве ответа будет лишь одно слово - Зона! Да и свет откуда-то берётся. Чудеса, что бы им сгинуть куда-то далеко и надолго. Причём, желательно без нас.
  - Эх, хочется напиться просто до беспамятства... - тяжко вздыхает Макс сзади, он заметно устал и последнее время едва переставлял ноги, постоянно догоняя меня.
  - Облом, мужик, жратвы у меня в загашнике нам на неделю должно хватить при экономии, а алкоголь всё, ёк! - Я расстроил его ещё больше. - Идём к аномальному полю, на пяточке устроим лагерь, хоть какая-то защита от зубастой мелочи, которая живёт тут вместе с нами. Чего хоть жрёт, интересно?
  - Теперь ясно, с чего они так на нас набросились, совсем, бедные, оголодали. Ладно, пойдём к аномалии, там и вправду безопаснее, чем срать посреди чистого поля... - ответил свободовец, опустив голову.
  Я ещё верил в благополучный исход нашего приключения, а вот он, похоже, уже готов сдаться. Или ему на мозги тут что-то давит, а я просто не чувствую? Вполне вероятно.
  На подходе к полю нас опять попытались догнать голодные тушканы, но уже как-то вяло, без прежнего задора, сразу же повернув обратно, едва почувствовали близкую аномальную активность.
  - ... Ты хоть догадываешься, как отсюда можно выбраться? - Спросил меня Макс. - Вы, проводники, должны отовсюду выбираться... - добавил он с большой надеждой в голосе.
  - Хоть мы и должны, но кто расписку предъявит? Сама Зона? - Я недовольно хмыкнул.
  Мы лежим на траве уже третий час, а в голове ни одной путной мысли. Разве только измерить шагами всю внутреннюю поверхность 'пространственного пузыря' в надежде найти маленькую щель. Но интуиция советует не страдать всякой глупой ерундой, ибо бесполезно. А выход и вправду должен где-то быть.
  - Я тут скоро свихнусь от этого тихого шума и этих голосов... - Макс продолжил мне жаловаться.
  - Займись тренировками подчинения аномалий своей воле, - предложил ему вариант полезного занятия. - Я же, пожалуй, пока чуток посплю, раз задачка не решается сходу, то её стоит отложить. Вдруг ответ просто приснится.
  На меня вдруг тоже навалилась слабость и апатия. Алхимические стимуляторы у меня уже закончились, потому сон сейчас будет самым подходящим лекарством.
  - Хорошо, я подежурю, хотя вряд ли в этом есть какой-то смысл, - видя моё внешнее спокойствие, свободовец тоже чуток успокоился и перестал фонить полнейшей безнадёгой.
  Наверное, он и вправду в меня верит. 'Мне бы сейчас его веру...' - с этой мыслью я и уснул.
  
  Моё самое большое желание понять суть 'пространственных пузырей' воплотилось длинным красочным сном. В нём я буквально парил в непонятном пустом пространстве высоко над большой землёй. Где-то там, внизу, угадывались контуры лесов, сетка дорог и отдельные пятна строений. Чуть в стороне выделались чёткие контуры реки, дома и проспекты города Припяти, а также махина ЧАЭС. Помимо меня в странном пустом пространстве плавали и многочисленные пузыри. Полупрозрачные шарообразные образования, а в каждом что-то внутри прячется, с моего места наблюдения трудно разглядеть. Маленькие и большие, порой просто огромные, одни медленно опускались к поверхности, другие наоборот - всплывали от неё. Каким-то чувством я определил в одном медленно всплывающем маленьком пузыре именно тот, где мы сейчас и находимся. Затем, прикинув его дальнейшую траекторию, понял - он обязательно соприкоснётся с другим пузырём, плывущим параллельно далёкой земле. А тот, в свою очередь, влетит в целое скопление слипшихся крупных и мелких пузырей, через которые можно попытаться пробиться к самой земле, иначе мы рискуем банально не дожить до момента, когда наш пузырь-носитель сменит свою траекторию движения. С чувством лёгкой тревоги опоздать я проснулся.
  Рядом под боком похрапывал Макс, всё было тихо и спокойно. Но я точно знал - сейчас нужно поторопиться, контакт двух пузырей будет очень недолгим, после чего они снова разойдутся, как в море корабли.
  - Подъём! - Сильно трясу напарника, который совершенно не желает просыпаться. - Да вставай же, опаздываем, - набрав газированной воды в рот, выдуваю ему в лицо.
  - Что? Куда? Опять? - Тот резко вскакивает, крутя головой в поисках потенциальной опасности. - Ты нашел выход? - Он утирает воду с лица рукавом куртки и выхватывает у меня бутылку из рук, одним моментом опустошая её почти наполовину.
  - Возможно, нашел, - отобрал у него бутылку, сделав из неё пару глотков. - Поспешим...
  Я определённо чувствовал, куда нам нужно идти, там уже начинались первые искажения окружающего пространства. Знакомое чувство возникало, когда я бежал с телом Макса на плечах из деревни кровососов. Тогда оно меня сильно пугало, а теперь наоборот - привлекало. Ибо это был наш шанс.
  - Стой! Я не хочу идти в ту сторону, - перепугавшийся напарник окликнул меня сзади.
  - Иди прямо на свой страх, ибо только так ты сможешь спасти свою жизнь... - обернувшись, крикнул ему, и переходя с лёгкого бега на широкий шаг.
  К настоящему моменту, я уже прикидывал, стоит ли где-то 'потерять' Макса. Он видел слишком многое, и вряд ли будет молчать, даже если я его попрошу. Но с другой стороны - он же расскажет и о том, как мы героически выбирались из всех ловушек, тем самым позитивно повлияв на мою репутацию у своей группировки. Да и вообще нельзя бросать в беде достойного человека. На карму это плохо влияет, короче.
  Надо отдать Максу должное - несмотря на брызжущий из него страх, он упорно догонял меня, верно рассудив - если случайно отстанет - конец. И в какой-то момент я и сам уловил определённую закономерность. Сначала паника нарастала, а затем, когда мы пересекли какую-то незримую черту, стала потихоньку снижаться. Возникло знакомое чувство, как будто я уже попадал в аналогичную ситуацию, практически один в один. Чувства привели нас на маленький пустой пятачок, вокруг которого прямо на наших глазах стало сминаться и ломаться окружающее пространство. Что-то тёмное двигалось в тумане, какой-то инфразвуковой скрип вызывал непроизвольное желание облегчиться прямо тут, причём, не снимая штанов. Затем вдруг в глазах резко потемнело, а когда ко мне снова вернулось зрение, я сразу понял - надо шевелить ногами, пока соприкоснувшиеся 'пространственные пузыри' опять не разошлись в разные стороны. Подхватив бесчувственную тушку Макса на плечи, ломанулся из травяного пятачка в сторону каких-то тёмных руин, светившихся изнутри мертвенным фиолетовым светом радиоактивного излучения, по голой и выжженной земле, поднимая сапогами пыль. Десятерной 'выверт' справился с радиацией, я перестал её видеть. Снова инфернальный треск ломаемого пространства, слипшиеся 'пространственные пузыри' благополучно расцепились. Оглянувшись назад, увидел, как желтеет прямо на глазах кружок зелёной травы, а затем он резко вспыхивает, обращая всю органику в дым и пепел, а на его месте остаётся лишь голая сухая почва с ещё тлеющими корнями. Внутренняя поверхность этого пузыря осталась совершенно неизменной после произошедшего столкновения. Здесь вместо тумана воздух наполняла мелкодисперсная пылевая взвесь, и было горячо. Очень горячо, если оценить скорость высыхания и горения зелёной травы. Нам же помогал сохраняться в целости и сохранности поглощённый моим духом артефакт 'термостат'. Интуиция сразу же погнала меня куда-то в сторону от горячих руин. Опять возникло знакомое чувство нарастающей непонятной тревоги - значит, скоро произойдёт следующее столкновение 'пространственных пузырей' и им нужно воспользоваться. Горячая пыль летела из-под моих ног, сильно хотелось бросить безвольное тело напарника, но я упорно шел вперёд. Даже со всеми своими способностями в этом пузыре я долго не протяну. Ни еды, ни воды, да и лёгкие быстро забьются гарью и пылью. Снова скрипит и ломается пространство, теперь это явление воспринимается гораздо легче, наверное, привыкаю. Вокруг меня на расстоянии нескольких метров медленно проявляются корявые сухие кусты, вспыхивающие ярким пламенем при контакте с горячей поверхностью. Несусь прямо в огонь, прекрасно понимая - контакт столкнувшихся пузырей будет коротким и нужно успеть перескочить. Тушка Макса на плечах сильно мешается, одной рукой я придерживаю его, а другой рублю горящие кусты своим мачете, желая как можно скорее выбраться на открытое пространство, которого тут, похоже, просто нет. Пожар разгорается всё сильнее, нужно поторопиться, иначе сгорим. Дышать нечем, всё в дыму, судорожно цепляю дыхательную маску на лицо, у Макса есть свой компактный респиратор, прицепленный к поясу. Приходится спешно позаботиться и о нём, иначе донесу до вожделенной свободы только хладный труп. Теперь я вполне уверенно прорубаюсь в одном направлении, здесь слабый пространственный контакт висит уже на постоянной основе. Вижу светящийся переход в виде колеблющейся воздушной арки, его закрывает какая-то слабая аномалия, но нас она свободно пропускает через себя на другую сторону. Отшагав сотню метров от погасшего прохода, обессиленно падаю на сырую землю. Тут тоже густой туман и зеленеющая травка под ногами, можно чуток расслабиться. Этот пузырь определённо должен приближаться к земле из моего странного сна. Попробуем в него поверить.
  
  - Мы не смогли выбраться? - Первое, о чём спросил Макс, едва придя в сознание и осмотревшись по сторонам. - Наверное, мы тут скоро сдохнем! - Со злостью сплюнул он, поднимаясь на ноги.
  - Расслабься, чувак... - ответил ему, меланхолично пожевывая травяной стебель и, закинув руки под голову, безмятежно глядя в серое туманное небо, которого здесь нет. - Наш 'голубой вагон' стремительно мчится к конечной станции, где мы сойдём на бренную землю. Нужно просто чуток подождать.
  - Правда? Ты так уверенно это говоришь! - Мне и хотели верить, и не верили одновременно.
  - Пока ты 'отдыхал', мы благополучно проскочили через пару попутных пузырей и теперь отдыхаем в третьем. Как только я уловлю приближающийся контакт сопряжения пространств, то сразу ломанусь к зоне вероятного перехода. Просто доверься мне.
  - Если мы всё же выберемся, то я стану самым большим твоим должником... - выдохнул Макс. - Скажи, может тебе чего будет нужно? У меня есть реальная возможность выцыганить у Лукаша практически что угодно из наших запасников. Оружие, артефакты...
  - Просто меньше болтай о том, что ты здесь видел, - я покачал головой. - Остальное... поверь, я найду, что предложить твоему Лукашу и всей 'Свободе' в обмен на то, что мне реально потребуется.
  - Хорошо, - кивнул Макс, проверив своё оружие и укладываясь рядышком на сырую траву.
  Мы хорошо отдохнули и даже чуток выспались к моменту, когда я почувствовал открывающийся переход. Он оказался совсем рядом. Внутри пузыря стало стремительно темнеть, а вездесущий туман словно поднимался куда-то ввысь. И вот я вижу на небе первые звёзды. Сначала одну, затем вторую, а потом всё небо вдруг полностью очистилось, открыв перед нашими восторженными взорами мириады холодных огней и раздваивающуюся реку Млечного Пути. Мы стояли посреди накатанной грунтовой дороги, и не могли отвести взглядов от бескрайнего неба. Звёзды, прошедший 'вздох Зоны' и близкое шелестение потревоженной гравитационной аномалии, явственно показывали, что мы действительно на свободе. Той самой свободе, которая даётся всем даром, но которую так легко потерять, по своей глупости забравшись в скверное место. Но теперь-то с нами точно всё будет исключительно хорошо!
  
  
  -- ПРОДА -
  
  
  'Поздравляем, сталкер, ты получаешь великое достижение 'Сверхпроводник'. Ты прошел сам и благополучно провёл по дорогам аномального пространства доверившегося тебе человека. Мало кому вообще удавалось выбраться живым и сохранившим здравый рассудок из тех гиблых мест. В качестве награды твоё обострённое поглощённым артефактом чувство пространства обостряется ещё сильнее. Прислушивайся к себе чаще и в перспективе ты сможешь целенаправленно прокладывать пути там, где их просто нет и открывать проходы в места, куда давненько не ступала нога человека. Удачи тебе, сталкер'.
  Высветилось перед моими глазами, когда я вдоволь налюбовался звёздами. Награда действительно радовала, хотя в который раз мне предлагали 'слушать себя'. Да, помню-помню, сталкинг - это ведь не только хождение по опасным местам и сбор редких предметов, а в первую очередь - исследование своего внутреннего мира. Где и артефактов всяких предостаточно. Большинство крайне вредное, они медленно отравляют жизнь, мешают достигать поставленных целей, плодотворно общаться с людьми. Злоба, зависть, различные комплексы - как личностной неполноценности, так и многим хорошо знакомая Манечка Величия. Сталкеру стоит от них по возможности избавляться. Зато другие, действительно полезные артефакты внутреннего мира - чуткость, внимательность, добросердечность, понимание своих и чужих желаний могут сильно улучшить жизнь и помочь обрести близких людей, стоит лишь поднять их на поверхность своего сознания и постоянно держать там. Главное вести поиски и не останавливаться на достигнутых рубежах. Кто-то считает, что мы используем мозг на считанные проценты от его реальных возможностей. Лично я в это не верю, но твёрдо знаю - с помощью особых тренировок разума можно достигнуть многого. Как минимум - существенно улучшить память и обострить интуицию. Про способности влиять на окружающих людей можно и не упоминать.
  Параллельно с размышлениями я запустил навигатор в КПК, желая определить, где мы сейчас находимся. Поймались сигналы спутников, произошла синхронизация часов. Сильно изумился, отметив изменение даты. Ведь на момент попадания в 'пространственный пузырь' на дворе был март месяц, а сейчас я вижу уже начало июня.
  - Вот это мы погуляли! - Громко присвистнул Макс, когда я показал ему экран наладонника с изменившейся датой. - Нас наверняка уже списали, да и наследство успели поделить. Чую, кого-то ждёт большой сюрприз...
  - Благо и идти до вашей базы тут всего ничего, - навигатор наконец-то сумел вычислить наше точное местоположение.
  Мы снова оказались на территории 'Военных складов', прямо на дороге, идущей от базы 'Свободы' в сторону края Зоны на контролируемую 'Долгом' территорию. Где-то тут рядом должен располагаться блокпост.
  - Лучше дождёмся утра, - предложил Максу, явно желавшему как можно скорее рвануть к своим. - Разбудим, всех переполошим, зачем теперь-то спешить?
  - Лады, - он легко согласился со мной, со вздохом изгоняя и своё проявившееся нетерпение. - Тут рядышком есть голый холмик, с которого хорошо встречать рассвет над Зоной.
  С самыми первыми лучами утреннего солнца на небе проявились отдельные яркие радужные полосы. Они постепенно расширялись, их становилось больше. Мир затих в ожидании прохождения волн от мощной разрядки где-то в самом центре Зоны.
  - Странно... - изумлённо заметил Макс, не меняя своего сидячего положения. - Раньше предвестники выброса буквально выворачивали меня наизнанку, а теперь я реально наслаждаюсь ими. Да и 'дыхание Зоны' стало приятным. Говорят, это и есть главный признак принятия Зоной человека. И ему тогда даже выброс не страшен. Ты ведь его точно не боишься? - Задал он мне каверзный вопрос.
  - Нет, - я качнул головой. - Но в моём случае можно ссылаться на воздействие артефактов.
  - Да ладно тебе врать-то, - ухмыльнулся свободовец. - Когда ты дрых, я ощупал твой пояс - он пустой. Ты скорее сам артефакт, а я, получается, от тебя заразился. Вот, сейчас проверим выбросом - прав я или нет!
  - Сильно рискуешь паря... - я взглянул на него с заметным осуждением. - Лучше спрятаться, пока не поздно.
  - Уже поздно, - вздохнул Макс. - Просто не успеем добежать до ближайшего укрытия. Да и не чувствую я прежнего страха перед силой Зоны. Скорее хочу впервые увидеть её буйство своими собственными глазами.
  Я пожал плечами, не зная, чего тут можно возразить. Сам ведь такой.
  Мощный выброс накатывался волна за волной. Воздух дрожал, вокруг отдельных деревьев и покосившихся телеграфных столбов с оборванными проводами сверкали коронные разряды статического электричества, небо светилось и переливалось яркими красками. Одиночные аномалии плясали и извивались, активно поглощая дармовую энергию выброса. Мы сидели рядышком и любовались этой красотой. Судя по выражению лица и открытому рту, Макс искренне восторгался происходящим, его новообретённая устойчивость оказалась сравнима с моей. А когда выброс пошел на спад, и погасла последняя яркая полоска в небесах, его восторг сменился лёгким разочарованием.
  - Тебе мало? - Я повернулся к нему с лёгкой ухмылкой на губах.
  - Мало! - Уверенно заявил он. - Смотрел бы и смотрел. Только теперь понял, сколько же я пропустил за все прежние годы пребывания в этих краях.
  - Только помни - всякие злоупотребления обычно ведут людей к 'Монолиту', - шутливо пожурил его. - И лучше всего держать этот маленький секрет при себе.
  - Уже понял! - Недовольно фыркнул он. - Теперь я стал похожим на тебя и других 'странников', а это накладывает существенные ограничения на длину языка. Тут десять раз подумаешь, чего рассказывать Лукашу и другим ребятам.
  - Правду и исключительно правду, но далеко не всю правду, - выдал ему свою ценную рекомендацию, вдруг воспользуется.
  - Да уж, задачка, - он поморщил лоб. - Пока дойдём до базы, стоит продумать общую версию наших совместных приключений, чтобы нам меньше после вопросов задавали, - заметил он, поднимаясь на ноги.
  Чем мы и занялись, неспешно двигаясь по пустой накатанной дороге. Жаркое лето здесь давно вступило в свои права, и вымахавшая нам по самый пояс трава местами начала желтеть. Мёртвые стволы тополей качали голыми вервями, а живые деревья трепетали на ветру зелёными листьями, где-то в стороне сыто похрюкивали кабаны. Мы шли по дороге, словно праздные гуляки в городском парке, наплевав на все опасности Зоны. Ментальное чутьё изредка улавливало проявленный зверьём интерес, но он быстро исчезал, лишь стоило мне чуть внимательнее 'присмотреться' к интересующимся. Походу, мои способности незаметно возросли и в этом перспективном направлении.
Оценка: 6.89*416  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  П.Коршунов "Жестокая игра (книга 3) Смерть" (ЛитРПГ) | | А.Енодина "От судьбы не уйдёшь?" (Короткий любовный роман) | | Д.Сойфер "На грани серьезного" (Женский роман) | | А.Субботина "Плохиш" (Романтическая проза) | | Ю.Журавлева "Мама для наследника" (Приключенческое фэнтези) | | М.Рейки "Прозерпина в страсти" (Современный любовный роман) | | В.Колесникова "Влюбилась в демона? Беги! Книга вторая" (Любовное фэнтези) | | Е.Флат "Замуж на три дня" (Любовное фэнтези) | | Я.Зыров "Темный принц и блондинка-репортерша" (Попаданцы в другие миры) | | А.Минаева "Академия Галэйн. В погоне за драконом" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"