Аэгис: другие произведения.

Хантер × Мироходец (Главы 1-39)

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
  • Аннотация:
    Мироходцы - экстраординарные существа, обладающие Искрой, частицей изначального Эфира в глубине их душ, что дарует им безграничный магический потенциал и позволяет путешествовать между бесчисленными мирами Мультивселенной. Лишь Мироходцы способны проходить в иные планы существования через "Слепую Вечность" - океан концентрированного Эфира, гибельный для всех остальных.
    Именно туда волей случая переносится Соня Чернова, девушка-студентка из техногенного мира. Неожиданно для себя она оказывается выброшенной из привычной реальности в пространство междумирья, где размывается сама концепция Существования. В миг смертельной опасности, спящая в ней Искра пробуждается и на просторах Мультивселенной появляется новый Мироходец... За исключением её полной бездарности ко всем типам мановой магии. Но кому нужна магия, если в наличии есть пытливый разум, сродство со стихией Пространства, и целый мир мастеров боевых искусств, использующих таинственную силу "Нэн"?
    ----------
    Мультикроссовер "Magic: The Gathering" / "Hunter x Hunter" / "Goblin Slayer".
    Предупреждения: Мери Сью, много теории, редкие путешествия между мирами.

  

Пролог

   Сотовый телефон завибрировал в кармане, и я поспешила выключить будильник, напоминающий, что пора закругляться.
  
   Удобная штука! Тем более, когда заранее знаю, что в этот день недели занятия в университете проходят в другом корпусе. А значит, я не удержусь, и, по дороге домой, с небольшим крюком в пару остановок, загляну в аниме-магазинчик. Всего на "пару секунд"... Которые точно растянутся на неопределенный промежуток времени, когда я увлекусь, разглядывая аниме-фигурки и прикидывая, удавлюсь ли от жадности уже на следующий день после покупки, или же нет?
  
   Хотя, фигурку "Блэк Рок Шутера" я бы приобрела не раздумывая. Жаль, что в ассортименте магазина она пока не появлялась... Что-что? Заказать? Но какая же в этом будет романтика? Где приключение? Заказать и получить что-то - обычное дело. Зато, какие у меня будут впечатления, когда я, наконец, дождусь появления желаемой вещи в этом магазине и куплю её! О, да!..
  
   Но это точно будет не сегодня - и так домой придется возвращаться уже в темноте. Надо бы поторопиться, пока не закрылся единственный нормальный киоск с пирожками!
  
   В свете уличного фонаря, на фоне стремительно темнеющих сумерек, на глаза попалась очередная листовка от местных энтузиастов-конспирологов. По мнению этих ребят, во всем видящих заговоры и происки инопланетян, у нас в городе проводят жуткие-прежуткие эксперименты!.. Вроде как, двое недавно пропавших людей исчезли как раз в момент пожара в НИИ неподалёку, во время, якобы, испытания "Экспериментальной Установки Номер 4".
  
   Клоуны! Как будто бы из "секретного НИИ" секретные данные сливают направо и налево. Не говоря уже о железных доказательствах того, что те пропавшие, на момент пожара в НИИ, находились на разных концах города!
  
   Впрочем, логика не про них. Именно эти сумасшедшие громче всех вопили, что запуск Большого Адронного Коллайдера откроет портал в ад. Но что-то демонов на улицах города я не наблюдаю. Кроме, разве что, моих соседей сверху - судя по регулярному стуку копыт и леденящим душу воплям, они те ещё черти! Ах, точно, вспомнила. Нужно купить новые беруши, а то старые скоро совсем перестанут держать форму...
  
   Задумавшись, я споткнулась - нога провалилась в пустоту, хотя, могу поклясться, секунду назад там была тротуарная плитка! Руки машинально дернулись вперед, чтобы смягчить удар... Которого не последовало.
  
***
  
~Закрытый Научно-Исследовательский Институт, испытательная лаборатория "Экспериментальной Установки Номер 4"~
  
   - Профессор Иванков, а не рванёт? Как в прошлый раз? - Ассистент опасливо посмотрел на полутораметровую сферу, из которой пучками торчали огромные резисторы, радиолампы и провода.
  
   От одного вида этой машины тянуло чем-то научно-фантастическим, и любому, после просмотра хотя бы нескольких научно-фантастических фильмов, было бы с первого взгляда понятно, что приближаться к ней будет плохой идеей. А уж если знать принципы её работы - очень не хотелось находиться с "этим" в одном помещении, пусть и в теоретически обоснованной "безопасной зоне".
  
   - Не каркай! - Прошипел профессор, подкручивая очередной болт. И с сомнением добавил. - Вроде, не должно.
  
   Закончив с креплениями - специальный заказ, теперь уж точно не расплавятся - профессор зашел в управляющую кабину, и, на пару с ассистентом, перекрестной проверкой внимательно изучил показания датчиков.
  
   - Искривление - в норме. Остальное... В пределах допустимой погрешности. - Резюмировал профессор. - Хорошо! Врубай нашу шайтан-машину! На полный круг предварительных тестов всё равно времени нет - если в течение четырёх часов не предоставим хоть какие-то результаты, всему институту обрежут финансирование. А потом "благодарные" коллеги обрежут кое-что уже нам!.. Читал "Голова Профессора Доуэля"? Вот-вот!
  
   Рука ассистента дрогнула и потянулась к прозрачной защитной крышке, под которой виднелся выкрашенный в красный цвет тумблер, с надписью "Не нажимать".
  
   *Щёлк*
  
***
  
   *Щёлк*
  
   Внезапно я оказалась в полной темноте.
  
   - А-а?! - Мой голос раздался во внутреннем ухе, но "внешнего" звука так и не уловила.
  
   Дыхание перехватило, тело сдавило и одновременно раздуло, а по коже будто прошлось ледяным ветром. Наряду с заложенными от отсутствия звуков ушами, это было жутким контрастом с по-летнему теплой вечерней улицей, по которой я шла всего секунду назад!
  
   Рефлекторно попытавшись вдохнуть, ничего не вышло. Горло сдавило спазмом.
  
   Здесь нет воздуха?!
  
   Чувствуя, что начинаю задыхаться, я постаралась взять себя в руки. Я ещё ни разу не попадала в ситуацию "выживи или умри", и ощущения мне не нравились! Казалось, стоит чуть-чуть дать слабину, и я тут же запаникую - что фатально снизит шансы на выживание. Да, сейчас главное - выжить!
  
   Что делать?
  
   С попадания в эту странную, проблемную, кошмарную ситуацию не прошло и двух секунд, а разум уже рылся в памяти и предыдущем опыте, чтобы ответить на один единственный вопрос. Пока что единственным результатом было понимание, что ощущение легкости и давления, скорее всего, невесомость. Будто я оказалась в открытом космосе, только без звезд... Но как это возможно, черт побери?!
  
   Что?! Мне! Делать?!
  
   Сердце забилось об грудную клетку, а легкие горели так, что вызывали желание их выплюнуть. В глазах начало темнеть, и от кончиков пальцев начало расползаться онемение и слабость, даже мысли начали замедляться. Хотелось сжаться в клубочек, как можно меньше соприкасаясь с окружающей Пустотой, которая, казалось, понемногу отщипывала от меня по кусочку, пока не останется... Ничего.
  
   Вот как?
  
   ...
  
   Ну, уж нет!!! Я хочу жить!
  
   Едва не поддавшись апатии, я собрала остатки воли и сбросила с себя сонливость, забарахтавшись ещё сильнее. И, в этот миг... Откуда-то изнутри меня, из самых глубин души, будто разгорелось солнце!
  
   Я продолжала задыхаться, но теперь стало заметно легче, да и Пустота вокруг как-то неуловимо изменилась, почти перестав пытаться меня "поглотить". Или изменилась здесь только я сама?..
  
   Мысли окончательно спутались, оставив обрывки бесполезных размышлений. Из последних сил, будто в трансе, доверившись интуитивному ощущению правильности своих действий, я сосредоточилась на "солнце" внутри себя и уверенно шагнула куда-то в "нужную сторону".
  
***
  
   В глаза ударил свет, и я вывалилась на песок, отбив колени.
  
   Воздух!
  
   Я глубоко вдохнула и закашлялась, обнимая мягкий песочек. Так и лежала, ожидая, пока пройдёт дрожь, исчезнут круги перед глазами и развеются фантомные ощущения в груди.
  
   Вдох... Выдох.
  
   Фу-ух, кажется, я в порядке - не инфаркт, вон как размеренно стучит мой "мотор"!
  
   Отдышавшись, я протёрла глаза и огляделась.
  
   Под ногами песочный пляж. Позади, в паре метров от моих ног, плескались волны, сопровождаемые отчетливым запахом моря... А впереди - стена деревьев, среди которых с трудом опознала пальмы.
  
   Всё. Финиш, приехали.
  
   Я прочитала достаточно попаданческой фантастики, чтобы предполагать возможность внезапных перемещений людей в другие места или времена. Но даже так - это всё слишком неожиданно!
  
   Ведь, если это не бред моего воображения после травмы головы от столкновения черепа с тротуаром, то сейчас я нахожусь на каком-то пляже в тропиках! И, при этом, должна продержаться до прихода помощи, имея при себе только сумку-рюкзак с бесполезным в данной ситуации барахлом. Причём не факт, что эта помощь придет!..
  
   Но есть и хорошая сторона - здесь, да и где угодно, всё равно лучше, чем в той жуткой Пустоте!
  
   Стараясь не думать о том ужасном месте, я переключилась на более приземленные темы. Первым делом я проверила телефон, но тот ожидаемо не смог уловить связь. Радио тоже молчало - был лишь слабый белый шум на всех частотах, что я успела проверить, прежде чем аппарат выключился из-за разряженного в ноль аккумулятора.
  
   Бл-ли-ин...
  
   На этом моменте меня переклинило, и я снова и снова пыталась включить мертвый кусок железа и пластика. Когда же до меня, наконец, дошло, что ничего не получится, я впала в ступор, бездумно наблюдая за волнами.
  
***
  
   Вечер я встретила уже в более-менее адекватном состоянии, и к моменту наступления темноты полностью перетрясла рюкзак в поисках чего-нибудь полезного. В итоге, под этот критерий попали: водонепроницаемые часы, зеркальце из давным-давно сломанной пудры, универсальная тетрадь "на все предметы сразу" и снятая с телефона крышка с линзой - если постараться, с их помощью можно будет зажечь костер!
  
   Из одежды было только то, что итак уже на мне: белая, теперь уже светло-серая, футболка, свободные джинсовые бриджи, нижнее белье и кроссовки. Негусто.
  
   В категорию неопределенного попали лишь пластиковые дисконтные карточки и читательский билет на имя Сони Черновой. На моё имя...
  
   Не слишком, по моему мнению, подходящее - потому как предназначено для кого-то более активного и позитивного. Но что поделать? Это только в теории можно поменять себе имя, на практике же этому есть множество препятствий, в том числе нежелание обижать старших родственников, привычка и банальная лень.
  
   Осмотр знакомых вещей настроил на оптимистичный лад, позволив снова переключиться на окружающий мир. А там было на что посмотреть!
  
   На небе не было ни облачка, и яркое полотно звезд было видно во всей красе, такого в городе не увидеть. Я постаралась найти хоть одно знакомое созвездие, но вместо этого заметила то, что перечеркнуло все мои надежды на скорое возвращение в зону комфорта - из-за горизонта медленно выплывала вторая луна.
  
   Две луны! А это ровно в два раза больше, чем нужно.
  
***
  
   В ту ночь у меня так и не получилось заснуть. Не то, чтобы я вообще могла спать, постоянно ожидая нападения из тех жутких кустов! Так что я просидела на месте до утра, в обнимку с подобранной палкой, вслушиваясь в темноту и вспоминая давние туристические походы, а также любую информацию о выживании на дикой природе.
  
   Как ни странно, новость о том, что я нахожусь в другом мире, несколько успокоила, и направила размышления в конструктивное русло. Когда-то, в далеком детстве, у меня была мечта попасть в другой мир - я даже специально смотрела передачи на тему выживания и изучала литературу о "робинзонах"... Да, припоминаю, примерно в это время фокус моего внимания постепенно перешел на технику безопасности во время техногенных катастроф, в частности, на планы действий на случай апокалипсиса. Я даже присмотрела магазин спортивных товаров, который можно было бы ограбить, пока глупые мародеры-каннибалы нападали бы на "Охотничью Лавку" на другом конце города... Но армагеддон всё не приходил, и в один прекрасный момент я перестала носить с собой "набор апокалиптического попаданца-выживальщика". Сейчас бы он мне ох как пригодился!
  
   Что же, будем обходиться тем, что есть.
  
***
  
   Когда стало достаточно светло, в голове уже сформировался примерный план действий. И первым его пунктом было: "осмотреться, но осторожно".
  
   Отряхнувшись от песка, я неспешно пошла вдоль берега. Через некоторое время послышался звук текущей воды, который, по мере приближения, становился все громче. Ручей!
  
   Наклонившись, чтобы набрать в руки воды, я обратила внимание на свое потрепанное отражение. Из импровизированного зеркала на меня серо-голубыми глазами смотрела невысокая девушка с темными волосами чуть длиннее плеч. Лицо выглядело несколько осунувшимся, а под глазами виднелись темные полоски, делающие меня похожей на енота-полоскуна...
  
   Хоть что-то привычное! Я так на каждой сессии выгляжу, ага.
  
   Хорошенько умывшись и утолив жажду, я пошла дальше, и через тридцать минут наткнулась на свои же следы. Это значило только одно - остров. Небольшой, где-то километр в диаметре. Сомнительно, что тут есть крупные хищники... А вот мелкие точно есть: за время обхода я заметила несколько "птиц", похожих на ястребов, с отличием в виде загнутых когтей на сгибах крыльев.
  
   Какой-нибудь зоолог на моем месте был бы в полном восторге! Какой простор для исследований!.. Мне же, чувствую, скоро будет интересно исследовать этих птичек лишь на вкус, и степень его схожести с курицей.
  
   Снова пройдя до ручья, я свернула и пошла вдоль русла вглубь острова, и вскоре обнаружила на берегу несколько кустов, усыпанных красно-розовыми ягодами. Спугнув нескольких "птиц", присмотрелась. Выглядит как малина, пахнет тоже как малина... Впрочем, лучше все-таки перестраховаться, другой мир как-никак. Сорвав одну сладко пахнущую ягоду, я выдавила несколько капель сока на тыльную сторону ладони - вроде бы так можно проверять на ядовитость. Спустя нескольких долгих минут ожидания, не появилось никаких признаков раздражения. Кажется, можно есть... Приятного мне аппетита!
  
***
  
   Это может прозвучать странно, но я довольно быстро освоилась на острове. Основную роль в адаптации сыграла обострившаяся до предела интуиция - я буквально "нутром чуяла" опасные места, как с тем ульем пчел-мутантов на юге острова. Растения тщательно проверялись на аллергию и ядовитость, много внимания я уделила птицам, и входящим в их меню продуктам - всплыла у меня в памяти одна фраза: "есть можно всё, что едят птицы". На достоверность не претендую, но выбирать не приходится... Хотя, честно говоря, без проснувшегося "шестого чувства", выжить в таких обстоятельствах было бы гораздо труднее, если не невозможно!
  
   После того, как разведала остров и попривыкла к жизни на нем, появилось время задуматься - каким образом я сюда попала? Помню, запнулась, нога провалилась сквозь плитку тротуара, я начала падать и... Было похоже, что меня что-то потянуло. Нет, скорее вытянуло в какой-то "межмировой вакуум" через прокол в реальности! Ага, просмотр мистических и псевдонаучных программ не прошел для меня зря, забив голову множеством эзотерических теорий. Закрадывались мысли, могли ли конспирологи быть правы насчет "блуждающих пространственных аномалий" в нашем городе? Впрочем, у них было столько диких теорий, что хотя бы одна из них была просто обязана оказаться правдой!
  
   Но в чем причина возникновения этого прокола, и, следовательно, переноса в пространстве: неудачное стечение обстоятельств, чужая воля, или дело во мне самой? И как я выбралась из Пустоты?..
  
   Аккуратной проверкой последнего вопроса я и занялась в свободное от добычи пропитания время, пробуя мысленно смоделировать ситуацию и вспомнить больше подробностей. Да, с рациональной точки зрения, этого делать не стоило. Хотя бы потому, что способность к таким путешествиям, это не только очень здорово, но и очень опасно! В художественной литературе описываются, по большей части, удачливые попаданцы - потому что никто не захочет читать историю: "О, я попала! Ура!.. А-а, тираннозавр! *Хрум-хрум*". И это не считая опасностей самой Пустоты междумирья, или что там оно на самом деле.
  
   Но любопытство оказалось сильнее опасений, и я продолжала.
  
   В конце концов, я нашла в себе нечто необычное - тёплая точка в районе сердца, которая при воспоминании о Пустоте порождала тянущее ощущение, словно сжимающаяся пружина. Это помогло вспомнить и сам процесс возврата в привычное пространство: он состоял из двух "импульсов" - первый, направленный на меня, и, почти одновременно, второй, предположительно ушедший в точку прибытия.
  
   Правда, пробовать воспроизвести "первый импульс", рискуя активировать возможный перенос на себе, я не решилась. Зато "второй импульс", естественно, направленный не на себя, казался более безопасным.
  
   Подобрав пустую ракушку, я сжала воображаемую пружину, и, совместив её с ракушкой, отпустила.
  
   *Хлоп!*
  
   Ракушка исчезла.
  
   Да! Получилось!
  
   Значит, предположительно, "второй импульс" предназначен для освобождения места прибытия... Иначе было бы неприятно при телепортации получить внутрь организма молекулы воздуха, пыли, воды, и прочих примесей.
  
   Я бы еще чего надумала, но оставаться спокойной я больше не могла! В эйфории от того, что реальность подчиняется моей воле, я отправила в Пустоту еще несколько ракушек, и начала быстро наращивать массу и объем переносимых предметов. Остановиться пришлось на увесистом булыжнике высотой мне по пояс, когда чуть не упала от резко накатившей усталости.
  
   На следующий день, хорошенько выспавшись, я прикинула объем, который могла "перенести" за одну попытку - он был примерно равен моему собственному объему! Что не так уж и много, особенно с необходимостью физического контакта с целью.
  
   Хм... А что если удалить не весь объект, а его часть? Не теряя времени, очертила воображением область скалы, и попыталась отправить в Пустоту кусочек чуть дальше точки касания.
  
   Коротко хлопнуло, и там появилось неровное овальное углубление.
  
   Успех! Точно так, как я представляла!
  
***
  
   Исследования и тренировки "телепортации предметов", или же Переноса, увлекали, и отлично отвлекали от чувства изоляции, так что большую часть свободного времени я уделяла этим двум занятиям. Не обошлось без техники безопасности: пункт первый - не применять Перенос на себе! Пункт второй - никогда не применять Перенос на себе! А значит, никаких экспериментов с "первым импульсом"... Мне было попросту страшно - "второй импульс", и тот не сахар, а от "первого" можно запросто пострадать, случайно оторвав себе половину тела, или обнаружить на месте своей печени булыжник... И это в лучшем случае.
  
   Но если соблюдать эти правила, Перенос почти не представляет угрозы, благодаря смягчающему последствия побочному эффекту - каким-то образом, возникающий при Переносе вакуумный мини-взрыв был не таким сильным, каким должен быть. Да, тяга воздуха довольно ощутима, но вряд ли, в нормальных условиях, можно спокойно держать руки рядом с заполняющимся воздушным карманом полуметрового диаметра.
  
   Изучать это явление подробнее, я в тот момент не видела смысла - работает, и ладно. Необычно? Без сомнения! Однако меня больше манил сам Перенос, и всё то, что с ним можно сделать.
  
   В процессе, само собой возникло условное разделение Переноса на три варианта, по форме области: "Объемный", он же стандартный, "Плоский", который является вариацией первого с маленькой толщиной, и "Луч", тонкий по бокам и длинный в длину. Все остальные произвольные формы можно собрать комбинацией этих трех.
  
   Важным следствием из объема Переноса, было решение проблемы с необходимостью контакта с предметом. Всё просто - если неважно, какую форму примет переносимая область, значит нужно лишь начинать процесс рядом с собой! следовательно, для воздействия на расстоянии, достаточно соединить себя и удаленный объем тонкой перемычкой!.. Как выяснилось на практике, не слишком удалённый - дальше пары метров дотянуться не получалось.
  
   Путем проб и ошибок удалось понять, что область Переноса всегда должна помещаться внутри моего объемного силуэта. И преодолеть это ограничение не выходило - взятые в руки предметы почти не влияли на окончательный результат, и при попытках переместить скалу больших размеров, в ней лишь появляются мои отпечатки-горельефы во весь рост... Зато этот максимальный объем можно было немного изменять. К примеру, для максимальной дальности "Луча" нужно вызывать в воображении себя, стоящую на кончиках пальцев левой ноги, и тянущуюся вверх правой рукой, при этом совмещая их в одну линию, затем оставить лишь эту линию, и наложить её на реальное пространство. И только после этого можно совершить Перенос. Иными словами, я могу "стереть" предмет, до которого дотянется моя воображаемая призрачная копия, без отрыва контакта со мной. Интересно, а если отрастить волосы, дальность увеличится?..
  
   Конечно, для охоты на животных двухметрового "Луча" было недостаточно, поэтому я пристрастилась к метательным ножам из камня. Быстро изготавливаются, быстро ломаются. Удобно! И, хотя закидывать самодельные деревянные и каменные статуи ножами, с криками "муда-муда-муда", было не единственным моим развлечением, но точно одним из самых весёлых.
  
***
  
   В один прекрасный момент, мне в голову пришла дельная мысль. Не то чтобы такие приходили редко, просто эта была особенной, а именно - лучше понять процесс Переноса! Да, я знаю, что иногда торможу.
  
   Основной проблемой Переноса было то, что я почти не понимала, что делаю. Будто я научилась с завязанными глазами бросать нож в центр мишени, но лишь из одной единственной точки. Шаг влево, или шаг вправо, и я скорее попаду себе в ногу, чем в мишень! Поэтому мне нужно хотя бы чувствовать, что я делаю...
  
   Сконцентрировавшись на этой задаче, я поняла значение выражения "вопрос - это половина ответа"! Ответ лежал на поверхности: моя "интуиция" оказалась сплавом обычной интуиции и тем, что я как раз искала, но просто не обращала внимания в подобном ракурсе.
  
   Это было довольно сложное чувство восприятия, не похожее ни на одно другое. И, в то же время, похожее на них всех! Если упростить, я могла ощущать некий "пространственный вес" окружающих предметов.
  
   В восприятии это было подобие огромной резиновой поверхности, на которой я стою, и чувствую, как на ней стоят и двигаются другие объекты. Только эта "резина" находится вне привычного трехмерного пространства, тем не менее, пронизывая всё вокруг.
  
   Чем больше "пространственный вес" - тем ощущается отчетливее, причем к физическому весу и массе это относится косвенно, завися от множества факторов, которые так или иначе складываются в правило "чем сильнее давит, тем опаснее". Например, брошенный камень обладает большим "весом", чем тот же камень, спокойно лежащий на месте.
  
   По большему счету, при помощи этого чувства я способна мгновенно определить живое/неживое, примерную силу, и направление движения объектов. Со временем, при внимательном изучении, можно понять более подробные очертания объекта, и кучу другой информации. Естественно, чем ближе, тем опознание идет быстрее, и совсем хорошо, когда есть уже изученный пример соответствующей пары "объект-ощущения", или когда предмет движется.
  
   С неподвижными объектами чуть сложнее. Чтобы ощутить их, нужно либо их подвигать, что иногда невозможно, либо самой создать "колебания" и "волны". Для чего я научилась формировать начало Переноса, и, не отпуская его, "нажимать" на пространство. Так получился Пространственный Эхолот!
  
   Странное название, не спорю, но мне нравится! Хотя процесс выглядит не слишком эффектно - я просто постукиваю пальцами по объекту, или поблизости от него, и будто прислушиваюсь.
  
***
  
   Получив в руки новую игрушку, я начала второй заход экспериментов, "сканируя" все, что попадалось на глаза. И узнала много нового! К примеру, в некоторых деревьях обнаружились полости с пресной водой, а у невзрачной с виду травы нашлись клубни, напоминающие картофель. Интуиция против них ничего не имела, да и простые проверки на яды и аллергены ничего опасного не выявили, так что в тот же день опробовала их на вкус - горьковато, но стол разнообразить можно.
  
   На волне энтузиазма, я даже придумала себе игру, вернее, взяла и переработала тест на психометрию из аниме про эсперов - сделала несколько пластинок, на одной стороне которых выгравировала несколько простых изображений, разных размеров и сходства. Дальше всё просто: перевернуть, перемешать, и определить, где какая картинка.
  
   Другой игрой было ходить вслепую, с закрытыми глазами, полагаясь только на Эхолот, исходящий из стопы во время очередного шага. Поначалу, было непросто, но сейчас картинка моего окружения довольно подробная. Еще не "глаза на затылке", но "видеть через ноги" я более-менее могу!
  
   Со временем, лучшее понимание и увеличение точности Эхолота помогли улучшить точность Переноса на порядок - появилась возможность Микро-Переноса, апофеозом которого стали каменные ножи с едва ли не молекулярной заточкой лезвия. Такой нож режет вообще все, словно мягкое мороженое!.. Правда, как и все каменные ножи, он хрупкий и тупится за пару ударов... А еще сложен в изготовлении, и практически бесполезен, так как ни один нож не сравнится с Микро-Плоским-Переносом, а для охоты на птиц хватает и обычных каменных ножей. Но я всё равно держала при себе несколько заготовок, чисто на всякий случай.
  
   Помимо этого, я сделала себе один "постоянный" нож-мачете - очень острый, хотя и не молекулярный, чтобы случайно не раскрошить кромку лезвия. Материал для него я подбирала долго, и достаточно прочный камень нашла случайно. Материала хватило всего на две заготовки, первую из которых безнадежно запорола, и долго тренировалась на остатках.
  
   Вторая попытка была более успешной. Изогнутый нож-тесак, по образцу из одной видеоигры: лезвие с односторонней заточкой, примерно сорок сантиметров длиной, на рукоятке слегка шершавый чешуйчатый узор, короткая гарда, и змеящаяся по тупой стороне лезвия длинная драконья шея, со схематичной пастью у кончика. Работа вышла тонкая, с множеством тонких узоров. И прочность на уровне - можно воткнуть лезвие в дерево, и спокойно стоять на рукоятке! Мечта, а не ножик! Правда, с ножнами для него пришлось помучиться, это факт, но оно того стоило.
  
***
  
   С доступными мне силами Переноса и Эхолота, остров превратился в настоящий рай: охотиться и рыбачить стало проще простого, а если на меня нападали насекомые, я могла заранее ощутить их приближение, и уничтожить лучевым Переносом.
  
   Появились бытовые предметы и прочие удобства - как же мне поначалу не хватало крыши над головой и нормального стола! А теперь вокруг одна красота, живу, словно римский патриций-сибарит. Повсюду приятные глазу статуи, вымощенные плиткой дорожки, уютный домик с декоративными колоннами и идеально симметричное газебо из гранитных пластинок - как же я с ними намучалась... Есть даже личный каменный бассейн, вырезанный в цельном каменном основании! Где-то же нужно было брать материал для статуй, когда скалы на "западном скалистом пляже" почему-то быстро закончились?
  
   С другой стороны, за столько времени, кто угодно бы адаптировался. Сколько я уже здесь? Полгода? Или больше? Я, конечно, пробовала отсчитывать время, но порой сбивалась и неделями забывала или ленилась поставить новую дневную отметку... В конце концов, я забросила любые попытки измерять хронометраж. Да и ладно. Какая разница, сколько я здесь, если мне всё равно некуда торопиться и нечего планировать?
  
   В идеале, хотелось бы вернуться домой, к привычной жизни... Но я предпочла последовать жизненному совету из интернета: "если не хочешь волноваться - просто не волнуйся". К тому же, я никогда не была чувствительна к понятию "расстояния" между мной и родственниками или немногочисленными друзьями. Это же не ссора или вражда, верно? Раз так, значит, всё в порядке! Хм... Или же это закономерное проявление моего эгоцентризма, помноженного на общую замкнутость интроверта?
  
   Так или иначе, я решила воспринимать это "попадание" как внезапный отпуск на тропическом острове. Очень внезапный и очень долгий отпуск. Возможно, бессрочный, без шансов на обратную дорогу - особенно если эта дорога проходит через Пустоту, в которую я ни за что не сунусь по собственной воле!
  
***
  
   Но, планы - планами, а беззаботному отпуску было не суждено продолжаться вечно.
  
   В какой-то момент, посреди ночи, мой беспокойный сон прервали крики паникующих птиц, и вскоре остров содрогнулся от подземного толчка, и будто завибрировал, как камертон! Пространство не отставало, качаясь несфокусированными волнами, что тоже очень нервировало... К утру всё, казалось бы, вернулось на круги своя.
  
   После этого происшествия я часто "вслушивалась" в окружение, но больше ничего подобного не происходило. Пространство успокоилось, и всё же, я ощущала смутное беспокойство. Животные тоже чувствовали напряжение в воздухе, и попрятались в норы. Кто мог, улетел, некоторые бросались в воду и уходили вплавь, некоторые тонули. Растения свернулись в компактные клубки...
  
   Сообразив, что всё это не к добру, я тоже начала собираться - набрала сладких корешков, завернула в листья сушеное мясо, залила остатки ягодного морса в пару деревянных бутылок и приоделась в выстиранные и выглаженные вещи - каменный утюг с угольками в помощь.
  
   Ведь если это то, что я думаю, построить плот, и попытаться морем убраться с острова, будет самоубийством. Закопаться?.. Тоже не то. Оставался лишь один, откровенно пугающий, вариант: сбежать в Пустоту! Следовательно, другой мир, возможно люди. И меня совсем не радовала перспектива показаться перед кем-то в грязном тряпье или в плетеной из травы тоге - последнем писке моды этого острова - тем более, когда была возможность приодеться поприличнее!
  
   Время шло, я нервничала, казалось, что сама природа замерла. Ни единого звука или движения.
  
   Наконец, после напряженных часов ожидания, вода начала отступать от берега, как при каком-то супер-отливе... А на горизонте показалась причина моего беспокойства, все лучше видимая по мере приближения - на остров надвигалась гигантская волна, высотой с небоскреб! Цунами!
  
   От вида стихийного бедствия на голове зашевелились волосы, а по спине стадом безумных мамонтов пробежали мурашки. Такое вживую можно увидеть только раз... В жизни.
  
   Пустота сразу стала казаться не такой уж и страшной - один раз я там уже была, и ничего - выжила. А в том, что выйду невредимой из цунами, будто сошедшего с кадров фильма-катастрофы, я что-то сомневаюсь!
  
   С такими мыслями я в последний раз окинула взглядом опустевший остров, и, прижав к животу рюкзак, свернула воображаемую "пружину" и прыгнула в Пустоту.
  
   Мгновенно пропали все звуки. Чувство пространства засбоило, возникло ощущение чуждости этого странного места. Хорошо хоть, на этот раз было легче справиться с сошедшим с ума вестибулярным аппаратом - я знала, чего ожидать. Но что-то мне подсказывало, что лучше бы тут не задерживаться!
  
   Благоразумно прислушавшись к тихому предчувствию и орущему в голос инстинкту самосохранения, я потянула себя в сторону и вырвалась в обычное пространство.
  

Глава 1. Экзамен на Хантера: Часть 1

   При выходе из Пустоты, я в тот же миг ощутила жуткий холод, и меня обдало еще более холодным ветром со снежными хлопьями. Не раздумывая, я прыгнула обратно, в Пустоту. Парадоксально, но в ней оказалось теплее, чем там... Хорошо, не успела вдохнуть воздух - иначе бы слегка подмерзшим носом не отделалась! Привыкла, понимаешь, к тропикам. Брр-р...
  
   Прыжок.
  
   В нескольких метрах от меня, в зарослях папоротника, десяток шестиногих ящеров обгладывает своего более крупного собрата. Один из них с рычанием начинает поворачиваться в мою сторону...
  
   Прыжок.
  
   Я в каком-то особняке в японском стиле. Рядом, выронив поднос с фруктами, испуганно кричит девушка в кимоно. Из-за угла выскакивает самурай в доспехах, мгновенно оценивает ситуацию и с грозным криком заносит надо мной выхваченный из ножен меч...
  
   Прыжок.
  
   Комната с серыми стенами, мягкий свет из потолка. И огромный демон. Высотой под три метра, с бугрящимися мышцами под красной кожей, и шикарными рогами на голове... Стоит перед зеркалом в одних штанах и позирует, напрягая грудные мышцы, как бодибилдер.
  
   Вот это у него пресс!.. То есть, я ничего видела! Я точно ничего не видела!
  
   - Извините. - Выдавила я из себя и, зажмурившись, дополнительно закрыла глаза руками.
  
   Прыжок.
  
   Прыжок.
  
   Прыжок...
  
***
  
   В очередное "приземление" я пошатнулась от усталости и оперлась на так удачно оказавшуюся рядом стену. Интуиция и чувство пространства говорили, что рядом находится много живых существ, но убивать меня прямо сейчас никто не собирается - можно позволить себе перевести дыхание.
  
   Фу-ух... Несмотря на регулярные тренировки Переноса, множественная цепочка телепортов самой себя - а значит, почти максимального объема - сильно выматывает. Даже удивительно, что я так долго продержалась, и при этом осталась жива! Серьезно, в предыдущем мире я чуть не свалилась в озеро лавы! Что, черт возьми, с настройками моего телепорта?!
  
   Этот "островок безопасности" подвернулся как нельзя вовремя... Хорошее начало, этот мир уже начинает мне нравиться!
  
   А ещё больше мне понравился тот факт, что сейчас я находилась в просторном тоннеле с полукруглым потолком, освещенном тусклыми красными лампами на стенах. Но радовало отнюдь не это - я была не одна! Здесь есть люди! Стоят небольшими группками и тихо переговариваются, порождая тихий гул.
  
   Так, похоже, на моё необычное прибытие внимания не обратили - меня удачно прикрыл полумрак и тень у самой стены. Это хорошо, не хотелось бы сейчас привлекать нежелательное внимание...
  
   Возвращаясь к теме "людей" - что мне делать?! Бежать к ним с радостными криками? Поговорить? А с кем? О чем? И, вообще, разве меня не посчитают странной? Я же не знаю их языка! Другой мир как-никак. Здесь, в отличие от сериалов и кино, вряд ли все разговаривают на русском или английском. А ещё мне хотелось убежать - эти люди, как вместе, так и по отдельности, сильно "давили" на пространство. Что, в свою очередь, давило на мои инстинкты, настойчиво твердящие об их опасности!
  
   Помотав головой, чтобы выгнать лишние мысли, я постаралась успокоиться. Я вообще-то тоже не беспомощная принцесса! Скрестив руки на груди, сделала нейтрально-задумчивое выражение лица с посылом "я знаю, что имею право здесь находиться" и "я думаю, не мешайте мне". Это должно выиграть мне хотя бы немного времени, прежде чем кто-нибудь решится со мной заговорить.
  
   Так. Во-первых, перед полноценным контактом нужно убедиться, что не буду слишком сильно выделяться. Может, вместо пожелания "доброго вечера" в этой культуре принято говорить "ку" и уважительно приседать? Да, пожалуй, начну с наблюдений и "пассивного общения": это как пассивное курение, только общение... Ладно, назову своими именами - подслушивание!
  
   Пристроившись у стены поудобнее, я краем глаза рассматривала присутствующих здесь людей. Зрение уже привыкло к полумраку, но что-то подсказывало, что направленный интерес они засекут с лёгкостью. Не хочу злить вооруженную толпу... Практически у каждого человека в этом зале было какое-нибудь оружие: от классических полуторных мечей, до совсем уж экзотических, вроде духовой трубки и снайперской винтовки! Помимо этого, их объединяло ещё кое-что - наличие круглых белых значков, прикрепленных на грудь или плечо. Что интересно, символы на значках чередовались, напоминая некие номера.
  
   Затем последовало одно обескураживающее открытие. Вернее, два открытия.
  
   Доносящиеся до меня непривычные звуки и слова складывались в совершенно непонятные речевые конструкции... Однако я с удивлением обнаружила, что начинаю всё лучше и лучше их понимать! Словно повернулся некий внутренний переключатель, снимающий языковые барьеры. Слова продолжали звучать непривычно и незнакомо, но я осознавала их значения и вложенный смысл! А попробовав повторить про себя пару фраз, я поняла, что перевод работает в обе стороны. В том числе в письменную форму!
  
   М-да... Хрень какая-то. Я давно приняла факт, что, провалившись в портал, получила "портальные сверхспособности", прямо как в супергеройских комиксах. Но откуда в моей "портальной сборке" взялись таланты к языкам?! "Только у нас и только сейчас: получите набор юного путешественника, и авто-переводчик в подарок"? Странная у меня супер-сила, очень странная.
  
***
  
   Между тем, удивление быстро сошло на нет. Одной проблемой меньше, и ладно. Сейчас было интереснее другое, в обсуждениях часто мелькали два слова: "экзамен" и "хантер". Значение последнего было не совсем понятно, что-то среднее между охотником и искателем приключений. По обрывкам разговоров стало ясно, что скоро здесь начнется тест на вступление в некую "Ассоциацию Хантеров". Судя по всему, привилегированную гильдию наёмников.
  
   Занятно: номерки, хантеры, экзамен. Понятия не имею, какие будут критерии тестирования и задания, но уж точно не цветочки сажать! Боевое оружие не берут на простые прогулки. Возможно, в какой-то момент участников заставят сражаться между собой в "королевской битве"...
  
   Нет уж, такие ужасы не для меня! Правильным выбором будет притвориться участницей и незаметно "соскочить" при первой же возможности.
  
   Кстати, когда выберусь из этих подземелий, первым делом нужно будет раздобыть денег. Продам пару статуэток и заново соберу "апокалиптический набор попаданца-выживальщика" - в любой момент может случиться что-то, что заставит покинуть этот мир. И меня не прельщает снова остаться без мелких бытовых мелочей и вещей первой необходимости! Надоело, знаете ли, подравнивать ногти каменными ножницами...
  
   Задумавшись, я едва не прозевала подошедшего ко мне лысого карлика неопределенного возраста, c пухлым зеленоватым лицом. Не удивлюсь, если все друзья зовут его "Боб".
  
   - Здравствуйте, возьмите ваш номерок! - Несмотря на внешность, голос был приятным и звучал официально и доброжелательно.
  
   - Благодарю. - Тихо ответила я.
  
   Аккуратно взяв протянутый мне круглый значок с номером "406", я последовала примеру окружающих и прикрепила его на рукав футболки.
  
   - Вас нет в списке, поэтому, назовите свое имя и род занятий.
  
   Список?! Черт... Я же не знаю, что ему отвечать! Какой такой род занятий?!
  
   - Меня зовут, Сона Курои. - На самом деле нет, но я так сосредоточилась на ответе на местном языке, что случайно перевела и своё имя, изменив на сходные по значению слова!
  
   Правда, такой вариант произношения мне нравится даже больше официального. Хорошо, поиграем в конспирацию! Буду воспринимать это как прозвище, а настоящее имя пусть будет "истинным" - проклятия по имени никто не отменял...
  
   Аргх, что только в голову лезет! Род занятий. Род занятий... Думай, Сона, думай! Что я делала в последнее время? Точно, я делала статуи! И бегала туда-сюда, между Пустотой и иномирцами, жаждущими моей крови.
  
   - Я скульптор-любитель. Увлекаюсь путешествиями и, немного, переводами с других языков. - Дала я почти честный ответ. Может, стоило добавить про сотый-дан-отлынивания-от-обязанностей?
  
   Записав в блокнот мои персональные данные, "Боб" поспешил закончить разговор.
  
   - Убедительная просьба, до конца экзамена носите номерок, не снимая. Не потеряйте! - Закончив с официозом, он резко утратил ко мне интерес и продолжил обход, в поисках кого бы ещё осчастливить номерком.
  
   Он ушел! Ура!..
  
   Я же не показалась ему странной, нет?
  
***
  
   Продолжив наблюдения, я от нечего делать разделила всех претендентов на четыре группы: "спортсмены", "бандиты", "неформалы" и "титаны". "Спортсмены" выглядели как обычные тренированные люди, а "бандиты", казалось, готовы хоть прямо сейчас выйти на большую дорогу... В третьей категории "неформалов" людей было меньше, но это компенсировалось яркостью образа.
  
   Последние, и самые малочисленные - "титаны", частично захватывали в себя три предыдущие группы, отличаясь "титаническим" пространственным давлением, наибольшим из всех, что я прежде встречала у живых существ.
  
   Вот в стороне лысый парень, шепотом "по секрету" - да так что слышно всем поблизости - рассказывает про свою работу ниндзя. С такой силой, не думаю, что он врёт... А вот мимо дерганой походкой прошел мужчина с фиолетовым отливом лица и ирокезом, весь утыканный иголками для акупунктуры. Этот еще опаснее! Даже рядом стоять страшно...
  
   Через несколько минут ожидания, началось какое-то движение. Согласно моим ощущениям, за стеной к нам приближался некто, по силе перекрывающий большинство присутствующих, вместе взятых - исключая того жуткого фаната иглоукалывания и не уступающего ему бледного персонажа с малиново-красными волосами в дальней части зала.
  
   Часть стены впереди уехала в потолок, открыв широкий тоннель, освещенный красными аварийными лампами, теряющимися вдали. Посреди прохода стоял высокий худой человек в костюме тройке, с завитыми тонкими усами и несколько снисходительным взглядом.
  
   Чтобы окончательно обратить на себя наше внимание, он поднял перед собой брелок в виде головы, из которой раздался премерзкий звон будильника.
  
   *Ли-ли-ли-ли!*
  
   - Простите, что заставил ждать. Добро пожаловать. - Сказал, по-видимому, экзаменатор. Говорил он рублеными фразами, чётко и не давая иных трактовок. - Приём кандидатов я объявляю закрытым. Начнем же Экзамен на Хантера!
  
   Он оглядел толпу людей, внимательно его слушающих.
  
   - Даю последний шанс. В ходе экзамена вы можете получить серьезные травмы, а в худшем случае - умереть. Те, кто готов рискнуть, следуйте за мной. Остальных прошу зайти в лифт и покинуть экзамен.
  
   Вот оно!
  
   Всего лишь развернуться и уйти. Несколько шагов к лифту, и я свободна, как ветер!..
  
   Секунды шли, а я продолжала стоять на месте.
  
   Колеблясь между осторожностью и жаждой общества, я внезапно преисполнилась смутным предчувствием, что сделаю большую ошибку, если сейчас просто возьму и уйду. Часть меня говорила действовать по плану и двигаться к лифту, наружу... Но другая часть, некая авантюрная жилка, тихонько выдала предложение: "а почему бы не попробовать"?
  
   Я же ничего не теряю. И вступление в эту "Ассоциацию Хантеров" было бы весьма кстати для той, у кого нет ни денег, ни документов. Небольшой риск того стоит! Получить травмы? Умереть? В случае опасной ситуации всегда можно сбежать в Пустоту!
  
   Хотя не факт, что в следующем мире будет лучше. Более того, для настоящего путешествия нужно подготовиться основательно: собрать снаряжение, вещи, да и неплохо бы научиться самообороне - не всех же подряд тыкать ножами, или пробивать Переносом? В общем, следует выжать все, что этот мир может дать! И это - отличная возможность, которую я просто не могу упустить.
  
   Да... Я не могу сейчас уйти. Не хочу. Похоже, я действительно прониклась всей этой соревновательной атмосферой!
  
   Что же, решено. Посмотрим, что это за "хантеры" такие!
  
***
  
   Пока я предавалась сомнениям, никто не сдвинулся с места. В отличие от меня они все знали, куда шли и зачем. Таких не отпугнешь простыми предупреждениями.
  
   - Прекрасно, все 405 кандидатов изъявили желание участвовать в первом этапе, один выбыл. - Резюмировал экзаменатор и быстрым шагом направился в полумрак тоннеля.
  
   Вся толпа участников молча двинулась за ним. Через некоторое время люди, идущие впереди меня, ускорились и перешли на бег, и мне тоже пришлось поднажать, чтобы не отставать.
  
   Сам же экзаменатор с его расслабленным стилем бега, казалось, неспешно прогуливается.
  
   - Забыл представиться. Моё имя Сатоц, я отвечаю за первый этап экзамена. - Проговорил он, не сбавляя скорости. - Я проведу вас к месту проведения второго этапа.
  
   - А как же первый? - Не выдержал и спросил "спортсмен" из первых рядов.
  
   - Он уже начался. - Сухо ответил экзаменатор. - Вы должны последовать за мной к началу второго этапа. Вот и всё задание. Я не скажу, когда и куда мы прибудем, поэтому, просто не отставайте.
  
   На этих словах Сатоц ускорился.
  
   Понятно, испытание на выносливость. Сдаётся мне, бежать придется долго! Ага, отсюда и до заката.
  
***
  
   Бежали мы уже часа три-четыре, без остановок. Километров сорок пять точно прошли! Дистанция была порядочной, и часть претендентов уже отсеялась, безнадежно отстав.
  
   Я же продолжала держать темп, не чувствуя особой усталости и мерно переставляя ногами! Вот что значит, отдых на природе, свежий морской воздух, правильное питание и никаких стрессов. За время жизни на острове, моя "подзапущенная спортивная" форма быстро превратилась в "отличную" - таскание булыжников для статуй не прошло даром.
  
   С другой стороны, на психику давило отсутствие сведений о дальности маршрута. И скука. В такой атмосфере любое происшествие воспринималось с интересом, стыдно признаться, было забавно слушать грубые насмешки над отстающими! Поэтому, когда сзади раздался шум, я, конечно же, притормозила посмотреть, что же там произошло.
  
   - Да пошло оно всё! Сдохну, но хантером стану! - Мимо, подбадривая себя криками, пронесся парень лет 25-ти в синих брюках и галстуке на голый торс. На носу у него подпрыгивали модные солнцезащитные очки, с маленькими круглыми линзами в тонкой золотистой оправе. - Пропади оно все пропадом!
  
   А хорошо бежит - видимо, открылось второе дыхание.
  
   М-мм... Он же раньше был в полноценном деловом костюме, разве нет? А сейчас избавился от верха, и завязал пиджак на поясе на манер юбки. Похоже на психологический трюк: "сбросил лишнее и стал быстрее". Или так лучше обдувает ветром?
  
   Вскоре меня стал кто-то догонять, буквально дыша в затылок. Не оглядываясь, я отправила ногами пару импульсов Эхолота. Так, двое, ростом чуть ниже меня. Один сильный, а второй в несколько раз слабее. Однако, и тот, и другой, на голову превосходят уровень большинства участников.
  
   - Привет! - Справа от меня бежал мальчик с торчащими вверх черными волосами, одетый в зеленую куртку и шорты. За спиной у него был рюкзак с удочкой.
  
   Через пару секунд с левой стороны нас догнал еще один, беловолосый, со скейтом в подмышке. Чем-то он напоминал довольного кота, или сытого тигра. М-да, интуиция подсказывает, что лучше его не провоцировать. Точно, нужно ответить!
  
   - Привет... - А-а! Я слишком долго думала!
  
   - Меня зовут Гон. - Простовато улыбнулся паренек в зеленом. - А это - Киллуа. - Указал он на своего белобрысого товарища.
  
   Затем оба вопросительно уставились на меня, явно ожидая ответа.
  
   - Сона. - Обычно мне сложно говорить с незнакомцами, но их относительно безобидный внешний вид подействовал успокаивающе.
  
   - А сколько тебе лет? - Спросил Гон.
  
   Так вот оно что! Им тоже скучно, и они ищут попутчиков для компании! Есть вероятность, что мой рост ввел их в заблуждение, заставив казаться меня моложе, чем я есть на самом деле. Что же, не буду врать.
  
   Окинув взглядом по сторонам, я тихо-тихо проговорила, чтобы слышно было только им.
  
   - Двадцать два.
  
   - Ага-а. - Разочарованно протянул беловолосый, закинув руки за голову. - Совсем старая.
  
   - Чт... Что?! - Возмутилась я. Обидно ведь!
  
   Но меня уже не слушали, уставившись на резную рукоятку моего супер-мачете.
  
   - Довольно качественный нож. - Прокомментировал беловолосый с видом профессионала.
  
   Такое простое признание неожиданно польстило. Негодование на этого болвана испарилось, и меня стало распирать от желания похвастаться своим произведением искусства.
  
   - Хе-хе! Так и быть, покажу. Сама сделала! - Я достала мачете из ножен, и продемонстрировала его во всей красе, вызвав у детишек восторженные вздохи.
  
   После этой моей выходки, атмосфера потеплела. Впрочем, дети всегда легко принимали меня в свою компанию. Частично из-за роста, частично из-за моей ленивой натуры... То есть, я хотела сказать, "ауры непосредственности", да.
  
   - Гон, а давай, кто первый к финишу? Сона, хочешь с нами? - Предложил Киллуа.
  
   - Ага, а проигравший угощает всех обедом! - Дополнил идею Гон, и уставился на меня едва ли не со звездочками в глазах.
  
   Ладно, так уж и быть.
  
   Я кивнула и стала активнее перебирать ногами вместе с "собратьями по разуму".
  
***
  
   Наша троица быстро обогнала большинство бегунов, но не успели мы разогнаться, как тоннель резко повернул вверх на 45 градусов, а ровный пол сменился лестницей.
  
   Сатоц, зайцем перепрыгивая сразу через несколько ступеней, ушел в отрыв. Основной состав бегунов только оживился - все чувствовали, что финиш близко.
  
   О, знакомые лица! Впереди бежал тот самый "мистер галстук" с голым торсом, рассказывая что-то блондину в белой пижаме.
  
   - ...Поэтому я решил стать доктором! Хотел лечить людей, и не брать денег с их друзей и родителей! И друга бесплатно вылечить. Но, знаешь, в чем ирония? Чтобы стать врачом, денег нужно ещё больше! Дошло? Деньги, деньги! Мне нужны деньги!
  
   Что сказать, хорошая у него мечта. У меня вот как-то не сформировалась. Да и, как по мне, в жизни нет смысла. Жизнь нужна для того, чтобы её жить! Испытывать новые эмоции, думать, открывать для себя что-то новое, радоваться, грустить... Хотя, это только моё мнение, и те, кто стремится к чему-то великому или недостижимому, тоже по-своему правы.
  
   Поравнявшись с пыхтящим на бегу "мистером галстуком", Киллуа, решил его подбодрить, и шутливо помахал рукой.
  
   - До скорого, старикашка!
  
   - Какой я тебе старик! - Возмутился тот. - Мне даже восемнадцати нет!
  
   - ...
  
   Я посмотрела на вытянувшиеся лица ребят и поняла, что выражение моего лица не сильно от них отличается. Он же смотрится на все двадцать пять, а то и тридцать! Да-а, внешность бывает обманчива. Со мной вот, наоборот, редко когда дают больше шестнадцати - мне ни разу не продавали шампанское без требования паспорта... Впрочем, тем веселее!
  
***
  
   - Поверить не могу, что вы двое за мной поспеваете. - Расслабленно протянул Киллуа на бегу, глядя вперед. - Или это остальные плетутся, как черепахи?
  
   В подтверждение его словам, мы оставили позади качка, едва ползущего на четвереньках.
  
   - Скукотища!
  
   Согласна. И правда, удивительно... Что я поспеваю! Мы почти пробежали двойной марафон, а это, на минуточку, потянет на восемьдесят километров! Большинство обычных неподготовленных людей столько не осилит, тем более на такой скорости.
  
   - Киллуа, слушай, а почему ты хочешь стать хантером? - Спросил Гон с серьезным выражением лица.
  
   - Не то чтобы я этого сильно хотел. - Пожал тот плечами. - Просто услышал, что экзамен очень сложный, и решил, что будет весело... Но пока надежды не оправдались. А ты, Гон?
  
   - Понимаешь, у меня папа - хантер. Вот я и решил тоже стать охотником! - Простая душа, в отличие от беловолосого товарища, выложил все как на духу.
  
   - Да? И какой из него хантер?
  
   - Без понятия!
  
   - Ну, ты и чудак! - Хихикнул Киллуа.
  
   - Меня растила тётя, так что я видел его только на фотографиях. Но несколько лет назад, я встретил одного человека, Кайто. Он мне многое рассказал про отца! В двенадцать лет папа отправился на экзамен на хантера, и прошел его. Он отдал меня на воспитание Мито, и больше на Китовый Остров не приходил... Получается, быть хантером так круто, что он даже ребенка бросил!
  
   Да, папаша у него, похоже, тот еще фрукт. Хорошо что Гон - оптимист.
  
   - А ты почему, Сона? - Киллуа покосился в мою сторону.
  
   - Особых причин у меня нет. - Я машинально потерла щеку, и неуверенно заулыбалась. - Сказать по-честному, просто подвернулась возможность, и я не стала отказываться. Все-таки, Лицензия дает много преимуществ!..
  
   Привычка правдиво отвечать на вопросы, сработала и в этот раз. Зачем врать, если можно сказать правду, умолчав подробности? И придумывать ничего не надо. Удобно!
  
   От дальнейших объяснений меня спас мелькнувший впереди луч света. Повеяло свежим ветерком.
  
   - Выход!
  
   Переглянувшись, мы резко рванули вперед - наша гонка продолжилась.
  
   У самого выхода, Сатоц замедлился и остановился, и уже поворачивался в нашу сторону... Как раз когда мы пронеслись мимо него!
  
   Фу-ух, прибежали. И, кажется, одновременно.
  
   Мы оказались на бетонной площадке перед торчащей коробкой подземного выхода. За площадкой клубилась стена тумана, сквозь который уже в паре метров от себя разглядеть что-то было настоящим подвигом. Хе-хе, в таком тумане Эхолот даст знатное преимущество!
  
   Киллуа и Гон тут же безуспешно попытались втянуть меня в шутливый спор, кто из них пришел первым, и кто кого угощает. Вмешиваться в решение "угостить друг друга обедом" я не стала, и, переводя дыхание, с интересом изучала обстановку.
  
   - Мистер Сатоц, а второй этап экзамена проходит здесь? - Поинтересовался Гон у экзаменатора.
  
   - Нет. Мы еще не добрались. - Невозмутимо отозвался усач.
  
   Тем временем на площадке перед выходом начали собираться остальные марафонцы. Парни, под моим осуждающим взглядом, сели прямо на бетон, а я осталась стоять - не дура, камень-то холодный.
  
   Вскоре, тяжело дыша, приполз "мистер галстук", который в отличие от меня и монструозных детишек был не на пробежке "средней сложности", а на двойном марафоне. Следом за ним подошел его блондинистый собеседник.
  
   - Хей, Курапика, мы здесь. - Помахал блондину Гон.
  
   Да сколько у него тут знакомых?
  
   - Наконец-то мы на месте... - Блондин выглядел слегка запыхавшимся, зато здоровяк "мне нет и восемнадцати" тяжело дышал, упершись руками в свои колени.
  
   - Еще нет! Знакомьтесь, это Сона и Киллуа! А это - Курапика и Леорио! - Он поочередно указал на меня, пижамного блондина, и еле дышащего "галстука". Хе-хе, у него не только внешность, даже имя как у мафиози.
  
   После обмена приветствиями, и "официального" знакомства, мы стали ожидать дальнейшего развития событий.
  
   - Туман рассеивается... - Проговорил Курапика, всматриваясь в клубящуюся пелену.
  
   И правда, из-за облаков вышло яркое солнце, и стремительно расползающийся туман открыл вид на густой лес. Однако часть тумана не исчезла окончательно, стелясь по земле.
  
***
  
   Экзаменатор, будто ожидавший этого момента, вышел вперед.
  
   - "Болота Нумелль". Их еще называют Плутовская Топь. Второй этап будет проводиться по другую их сторону. Здесь водится несметное число самых удивительных животных, многие из которых весьма хитры и прожорливы. Они любят ставить ловушки на людей. Будьте предельно осторожны. - Сатоц прищурился. - Если попадетесь, вам конец.
  
   На этих словах, проход в тоннель закрылся, отсекая путь назад, и оставляя опоздавших в тоннеле. В общем-то, всё правильно - если в тоннель проберется какая-нибудь тварь, смертельно уставшие участники не то, что отбиться, даже встать не в состоянии.
  
   - Местные твари пойдут на любые уловки, лишь бы заманить вас в естественные ловушки. Животные в данной экосистеме добывают еду при помощи обмана. Отсюда и пошло название: "Плутовская Топь". Поэтому ничему не удивляйтесь и постарайтесь не отставать!
  
   - Не дайте себя обмануть! - Из-за угла вывалился побитый мужчина в потрепанной одежде, и обвинительно наставил на Сатоца указательный палец. - Всё, что он говорит - ложь! Он самозванец, ваш настоящий экзаменатор - я!
  
   Толпа застыла в замешательстве.
  
   - Тогда... Кто он? - Спросил кто-то.
  
   - Вот, взгляните! - Оборванец, назвавшийся экзаменатором, вытащил из-за угла "труп", немного похожий на Сатоца. По крайней мере, усы были точь-в-точь.
  
   - Это одна из болотных тварей! Человекомордая Обезьяна! Они - людоеды, обожают вкус свежей людской плоти. Но с их слабыми и тонкими лапами, особо не поохотишься. Поэтому они прикидываются людьми, чтобы заманить их в болота, где находится множество ловушек! Он просто хочет убить всех кандидатов!
  
   Я посмотрела на озадаченные лица окружающих. М-да. Неужели непонятно, что именно Сатоц - настоящий экзаменатор? Тот "парень" противоречит сам себе. Он сказал, что обезьяны слабы, но тогда, если бы Сатоц был обезьяной, он бы не смог пробежать с нами такую дистанцию! Логика! И это если не брать в расчет слабое "давление" от оборванца - с жестким отсевом уже на первом этапе экзамена, такой задохлик просто не может быть хантером!
  
   Спорную ситуацию разрешил бледный, хищного вида мужчина с зачесанными назад малиново-красными волосами, и нарисованными на щеках звездочкой и слезой. Вместе с высоким ростом и костюмом циркового фокусника или шута, это, как ни странно, выглядело довольно гармонично. Второй человек, которого я определила в "титаны".
  
   *Вжух!*
  
   *Вжух!*
  
   Фокусник решил проблему радикально, и по-своему просто. Он попытался убить обоих "экзаменаторов", бросив в них остро-заточенные игральные карты!
  
   Сатоц одним движением поймал все предназначавшиеся ему необычные снаряды, а вот замаскированная обезьяна такого не ожидала, и замертво упала на землю.
  
   Между тем, фокусник довольно прищурился и демонстративно перетасовал колоду карт.
  
   - Понятно-понятно... Вот и решили! Ты настоящий. - Он ленивым движением указал острым ногтем на Сатоца, и самодовольно пояснил свою точку зрения. - Все экзаменаторы - это хантеры, которые бесплатно помогают комиссии. И любому, кто носит титул хантера, не составило бы труда отразить мою атаку.
  
   Хм. А я бы смогла увернуться от карт? Хочется думать, что да. В крайнем случае, пальнула бы Объемным Переносом в сторону снарядов. Но такая скорость... Было в них что-то странное, словно он добавил им "энергии".
  
   - Что ж, приму ваши слова за похвалу. - По голосу и выражению лица особо не скажешь, но, кажется, Сатоцу такой метод определения силы не понравился. - Однако если вы еще раз позволите себе подобное, то, независимо от причины, вас снимут с экзамена. Доходчиво объяснил?
  
   - Вполне. - Ухмыльнулся опасный шут.
  
   Со стороны убитой обезьяны раздался шум, и хлопанье крыльев - там уже вовсю пировали птицы, похожие на грифов.
  
   - В болоте подобное будет происходить очень часто. - Сатоц подкрутил свой ус. - Интересно, кто из вас поверил самозванцу и готов был последовать за ним?
  
   Леорио смущенно засмеялся, потирая затылок и глядя куда-то в сторону. Рядом с ним то же самое делал ниндзя Ханзо. Они что, серьезно поверили мартышке? Они так шутят, верно?..
  
   - Будьте бдительны. Если во время забега вы в тумане потеряете меня из виду, то до второго этапа уже не доберетесь. Никогда! Имейте это в виду. - Невозмутимо предупредил Сатоц. - Нам пора идти, следуйте за мной.
  
   И направился вглубь леса.
  
   Естественно, все последовали за ним. Интересно, он всегда говорит рублеными фразами, или считает нас всех... М-м, не очень умными? Ещё одной загадкой были игральные карты. Я подняла одну, отбитую Сатоцем, и не нашла никаких признаков заточки - обычный карточный картон! Но, я уверена, если бы Сатоц пропустил хоть одну, то, как минимум, оказался бы серьезно ранен. Магия какая-то... Хм-м.
  
   Так, в раздумьях, я бежала за Сатоцем, как утенок за большой мамой-уткой, стараясь не отставать ни на шаг. Туман в этой местности не рассеялся, и становился все гуще. В ориентировании мне здорово помогал Эхолот, которым я пользовалась на полную мощность, наводясь на Сатоца, как на маяк, и периодически перепрыгивала подозрительно живые участки почвы.
  
   Мимо мелькали деревья, а позади раздавались панические крики.
  
   Оглянувшись посмотреть на своих новых знакомых, я поняла, что те давно отстали! Сложность экзамена растет слишком быстро. Страшно!
  
   Внезапно, на краю восприятия появилась похожая на большую обезьяну фигура. В кустах, замаскировалась так, что даже с подсказкой не увидишь! И стоило мне поравняться с кустами, как она резко прыгнула в мою сторону... Но её единственным "угощением" был рефлекторный Луч Переноса, прямо в оскаленную пасть! Следующей мартышке прилетел "подарок" уже в виде каменного ножа. Бесполезно-бесполезно! Тупые макаки, ха-ха!
  
   Свой Луч Переноса я старалась использовать не слишком часто - туман туманом, но что-то заметить могут. К тому же, он предназначен для близкой дистанции, а ножи подойдут как для ближней, так и для средней... Впрочем, готовые клинки быстро закончились, и пришлось тратить немногочисленные каменные заготовки, затачивая их Переносом перед самым броском.
  
***
  
   Все когда-нибудь подходит к концу. Закончились и твари, которые, старательно игнорируя Сатоца, всё норовили откусить от меня кусок - будто самим своим существованием я нанесла им смертельное оскорбление!
  
   На меня набрасывались гигантские черепахи, с пастью, в которую могла бы поместиться целиком, лягушки с когтями, как у тигра, и много других созданий больной фантазии местной природы. Ага, но им всем пришлось "проглотить" обиду, хе-хе. И "пораскинуть мозгами" насчет своего поведения!
  
   Наконец, двужильный Сатоц остановился на утоптанной площадке перед высокими воротами с декоративными башенками, от которых в обе стороны уходила каменная стена.
  
   Добралась! Одним куском!
  
   Постепенно, пространство перед воротами начало заполняться остальными претендентами. Экзаменатор преувеличил опасность или недооценил участников? Скорее второе!
  
   В толпе я заметила фокусника, который нес на плече побитого Леорио. За этим явно скрывается какая-то история...
  
   Прислонив того к дереву, фокусник скрылся в неизвестном направлении.
  
   Я не спеша приблизилась к начавшему приходить в себя здоровяку, вокруг которого уже суетились Гон и Курапика. Причем последний уже успел переодеться в ярко-синее пончо.
  
   - Ай, больно же... Почему я весь избит? Ничего не помню. - Выглядит и правда, не очень.
  
   Неловкую паузу прервал голос Киллуа.
  
   - Гон! Я уж думал, больше тебя не увижу.
  
   - Я просто учуял одеколон Леорио. - Подошедший Гон заметно смутился.
  
   - Одеколон?! Ты действительно чудной.
  
   И я была полностью солидарна с Киллуа. Это же какой нюх нужно иметь!.. Хотя, чему я удивляюсь? Я могу не хуже, пусть и через пространство.
  
   - Отличная работа, господа! - Наконец раздался голос Сатоца. - Второй этап испытания пройдет здесь, в лесопарке "Биска". На этом я с вами прощаюсь. Удачи всем вам!
  
   (Первый этап прошло 149 человек)
  

Глава 2. Экзамен на Хантера: Часть 2

   Фирменной "летящей походкой" Сатоц убежал обратно в болота, но, вопреки своим словам, незаметно вернулся с другой стороны. Белкой забравшись на высокое дерево в двадцати метрах от нас, он бесследно растворился в густой листве и стал наблюдать. И хотя я смогла засечь его лишь моим безотказным Восприятием Пространства, как ни напрягала зрение, заметить его визуально так и не вышло.
  
   Вообще, интересная штука моё восприятие - чем сильнее объект в энергетическом плане, тем лучше я его определяю. Мне сложно по отдельности выделить других участников, но я точно знаю расположение Сатоца, фокусника и пирсингера. А также присутствие за стеной следующего экзаменатора, тоже примерно на уровне Сатоца!.. Нет, двух экзаменаторов! Просто они стоят так близко, что их "пространственные давления" сливаются, поначалу показавшись мне одним целым.
  
   И чего они ждут?
  
   Словно в ответ на мой вопрос, створки ворот дрогнули и начали медленно отъезжать в разные стороны. Когда они полностью распахнулись, взгляду предстали ряды кухонных столиков со всеми необходимыми принадлежностями. Причём каждое было оснащено печью, шкафчиком, набором ножей и большим мангалом с вертелом, на котором при желании можно зажарить горного барана, целиком! Чуть поодаль находился двухэтажный дом, скорее особняк, у входа которого с удобством расположились наши экзаменаторы.
  
   Первой бросалась в глаза миловидная зеленоволосая и зеленоглазая девушка лет двадцати, вольготно откинувшаяся на спинку небольшого диванчика, закинув ногу на ногу. Откровенный наряд - черный купальник, прозрачная футболка-сеточка и короткие джинсовые шорты - лишь подчеркивал её образ уверенности в себе, также как прическа из пяти ультра-коротких хвостиков волос, небрежно перевязанных резинками по всей длине и торчащих в разные стороны.
  
   И это я-то думала, что не слишком парюсь насчет своего внешнего вида!
  
   Вторым экзаменатором был настоящий гигант, сидящий позади девушки. И я не преувеличиваю - он возвышался над ней больше чем на голову, несмотря на то, что сам сидел на земле! Однако впечатление он производил сугубо мирное, в основном своим добродушным выражением лица и мешковатой футболкой канареечно-желтого цвета.
  
   Я на глаз прикинула его рост - метра три, а то и больше. И почти два метра в "талии"... Он что, в детстве упал в котел с "растишкой"? Или в этом мире такие габариты норма? М-мм, судя по вялой реакции других экзаменуемых, на правду больше похоже второе.
  
***
  
   Когда удивленно оглядывающиеся претенденты подошли ближе, девушка улыбнулась, перекинув левую ногу на правую.
  
   - Добро пожаловать. Я - Менти, судья второго этапа! 
  
   - А я Бухара, второй судья. - Немного меланхолично произнес великан... У которого громко, на весь дворик, заурчал живот!
  
   - Проголодался? - Девушка с веселой усмешкой повернула голову к напарнику.
  
   - Слона бы съел. - Отшутился тот. Или не "отшутился"? С такими-то габаритами.
  
   Я бы, кстати, сейчас тоже не отказалась бы от чего-нибудь мясного! При мысли о сочном куске мяса, живот отозвался короткой трелью, намекая, что нужно бы восполнить потраченную на бег энергию. И я подозревала, что это желание хотя бы частично совпадает с целью второго этапа. Иначе, зачем все эти кухонные принадлежности?
  
   - Скоро наешься. - Менти встала с дивана и объявила, гордо простерев над нами руку с вытянутым указательным пальцем. - Тема второго этапа... "Кулинария"!
  
   - Кулинария? - Претенденты застыли в недоумении. - Мы же на экзамен на хантера пришли?..
  
   Ой, да ладно, после длительного забега такое задание будет в самый раз. И на следующий этап экзамена пройти, и самим между делом подкрепиться!
  
   - Совершенно верно! На втором этапе вы должны приготовить блюда, которые придутся нам по вкусу. Мы хантеры-гурманы! Так что вам придется постараться, чтобы нам угодить!
  
   Новость о существовании "хантеров-гурманов" вызвала смех в толпе.
  
   Глупо... Впрочем, наверное, я слишком к ним строга. Они же не чувствуют давления от экзаменаторов, и уж точно не читали "Торико"! Тогда бы не были так самоуверенны. Есть предположение, что "хантеры-гурманы" не просто ищут новые вкусы, а охотятся на различных тварей в стиле "убей эту штуку и попробуй её на вкус". Если я права, перед нами, фактически, два фаната Беара Гриллса - вернее, его мемной "действительно всеядной" версии!
  
   - Сначала вы приготовите блюдо для меня. - Прогудел Бухара.
  
   - А потом, те, кто останется, попробуют удовлетворить мой вкус! - Вставила свое слово Менти. - В третий этап вы пройдёте, если услышите от нас обоих "очень вкусно"! Этап закончится, когда мы наедимся.
  
   После оглашения условий всем уже не терпелось поскорее начать.
  
   - Ну, "гурманы", чего изволите? - С издёвкой спросил плотно сбитый мужчина с хвостиком волос соломенного цвета, с номером 255 на груди.
  
   - Бухара? - Недовольная снисходительным отношением к гурманам, Менти раздраженно сложила руки на груди и прикрыла глаза.
  
   - Для меня приготовьте жареную свинину. Моё любимое блюдо! - Гигант расплылся в предвкушающей улыбке, и встал в полный рост, став на вид еще больше. - Сойдет мясо любой свиньи из леса Биска! Второй этап испытания... Начинается!
  
***
  
   Сложно ли найти в лесу свинью? Наверное, сложно. Если свинья не находит тебя первой!
  
   Отскочив в бок, я спряталась за дерево от несущегося на меня здорового кабана, который далеко не сразу сообразил, что меня на пути уже нет.
  
   Искомые "свинки" оказались здоровыми кабанами высотой около полутора метров в холке, с аппетитными округлыми боками нежно-розового цвета, короткими клыками и маленькими кривыми ушками. Но ладно размеры, самой незаурядной частью было огромное рыло (пятак), заостряющееся и загибающееся кверху, которое будто каплеобразным щитом закрывало голову!
  
   Оглядываясь назад, когда все разбежались по лесу в поисках "хрюшечек", я с самого начала поняла, что нормальной охоты не получится. Сперва эти "профессионалы" расшумелись так, будто пришли на пикник, а затем какой-то умник потревожил целую стаю этих живых стенобитных орудий, которые стали в бешенстве носиться по округе и таранными ударами крепких пятаков разбрасывать незадачливых охотников в разные стороны...
  
   Не то чтобы я подсознательно не ожидала чего-то в этом роде. Простая охота на ингредиенты для готовки? Да кто в это поверит?! Учитывая, что буквально в двух шагах отсюда находится болото с всякими хитрыми тварями и ловушками, здешние животные естественным образом должны иметь защитные механизмы! В данном конкретном случае: непроходимая тупость, агрессия и физическая возможность таранить всё подряд без вреда для себя.
  
   Хм... То есть, это у них рог, а не пятак, верно? Значит это не кабан, а свино-носорог. Свинорог?
  
   Преследующий меня хряк, наконец, затормозил - не без помощи дерева, в которое врезался на полном ходу. Не показав никаких последствий от страшного удара, кабан развернулся, и, демонстративно побив землю копытом, снова побежал на таран!
  
   Я же припустила испуганным зайцем, двигаясь по ломаной траектории в сторону особняка. А что? Мне неохота тащить несколько центнеров мяса через весь лес - пусть мясо само прибежит к вертелу! По поводу же опасности... Жить вообще опасно, тем более я постоянно отслеживаю окружение и движения "своего" кабана Эхолотом, и готова в любой момент наплевать на конспирацию, сделав из одного симметричного свина двух несимметричных.
  
   В очередной раз увернувшись от свиньи-берсерка, я заметила стены. Вот мы и на месте!
  
   Короткий замах, бросок.
  
   *Втык*
  
   Молекулярное лезвие, словно картон пронзило пятак и с хрустом воткнулось прямо в лоб. Передние копыта подломились, кабан дернулся и, пропахав рылом землю, затих.
  
   Готов! Скопытился, ага. Удобно, когда камни - это всё, что нужно для пополнения арсенала оружия!
  
   Схватив тушу за задние ноги, я поволокла её к своему кулинарному месту.
  
   Да уж, раньше при виде дохлой свиньи мне могло бы знатно поплохеть, а теперь вот - сама трупик организовала. Так уж вышло, что до попадания и, собственно, острова, для меня существовало всего две категории животных: "домашние" и "все остальные". Теперь же я автоматически разделяю их всех на "домашние", "не угрожающие", "угрожающие" и "еда". Причём живность из двух последних типов я убиваю без колебаний. Еда это просто еда, и неважно, живая она ещё, или нет. А угрозы нужно устранять... Как-то так.
  
   Не стоит и упоминать, что кабанчик с первым же враждебным хрюком в мою сторону разом перешел в двойную категорию с пометкой "опасная еда".
  
***
  
   В жарке свинины я не стала изобретать велосипед и поступила, как и другие экзаменуемые, которым посчастливилось добыть свежее мясо. Предварительно выпотрошив, натерла специями и, насадив тушу на вертел, приготовила кабана целиком.
  
   Для Бухары это было только в плюс - вон как уплетает подгорелую свинину от менее аккуратных, зато более расторопных, "шеф-поваров".
  
   Себя я тоже не обделила и воспользовалась подвернувшимся случаем покулинарить, сделав шашлык из свиной печени. Там всего-то дел, что порезать на кубики, замариновать на полчаса и поджарить на шампуре с луком и помидорами. Просто, быстро, вкусно!
  
   Чтобы не забыть, сразу отнесла часть Гону и Киллуа. Уговор есть уговор.
  
   - Мы договаривались. - С этими словами я оставила перед ними тарелку с двумя шампурами и поспешно ретировалась.
  
   Следующим на очереди в раздаче мяса был Бухара. Главное блюдо к этому моменту дошло до нужной кондиции, покрывшись хрустящей корочкой, и источало божественные ароматы.
  
   Воспользовавшись тележкой, я подвезла к столу Бухары приготовленное мною блюдо "кабанчик жареный в специях". Стоило мне подвинуть тарелку, как её содержимое оказалось в руках гиганта, который с энтузиазмом заработал челюстью.
  
   - Очень вкусно! - Не прекращая трапезу, Бухара для верности поднял вверх большой палец.
  
***
  
   - Замечательно, я наелся! - Объявил великан об окончании своего задания.
  
   Ха, еще бы не наестся, семьдесят кабанчиков съел! Бухара не соврал, это и правда его любимое блюдо. Потому что он сказал "очень вкусно" вообще всем, кто принес ему заказанную "жареную свинину", вне зависимости от степени готовности. Вон, за спиной целый зиккурат собрал, из тщательно обглоданных костей. Куда только поместилось?
  
   - И всё было вкусно? - С сомнением протянула Менти. - Какое же это тогда испытание?
  
   - Подумаешь! - Бухара был сыт и доволен. - И так многих отсеяли.
  
   - Добренький какой. Гурман никогда не должен забывать о вкусе! - Менти обреченно вздохнула. - Ну ладно. Что с тобой поделаешь... Испытание "жареная свинина" окончено! В следующее испытание проходят 70 человек!
  
   Взгляды обратились на Менти, не отрываясь. Все с нетерпением ждали, какое блюдо она закажет, чтобы немедленно приступить к процессу готовки.
  
   Ведь если с гигантом сразу было понятно, что он тот еще едок, то стройная Менти была похожа на классического гурмана. В том смысле, что на блюда всех семидесяти участников её аппетита однозначно не хватит. Значит, нужно готовить быстрее и вкуснее остальных!
  
   Чую подвох. Вот скажет она сейчас, что хочет "фуа-гра", и будем искать уток в лесу... Где утки не водятся.
  
   - Предупреждаю сразу, со мной такое не пройдет! - Сказала она после недолгой паузы. - Я очень требовательна к вкусу! Итак, вторая часть второго этапа. Мой заказ "Суши"!
  
   Суши? Это же сырая рыба с вареным рисом, да? Никогда не ела. Сырая рыба меня пугает, потому что в любом необработанном мясе рыбы могут быть паразиты. Поэтому ем либо в соленом, либо в термически обработанном виде.
  
   - Суши? Что это?.. - Народ был в недоумении.
  
   Неужели никто здесь не знает, как готовить суши?
  
   - Заволновались? - Теперь был черед Менти снисходительно улыбаться. - Ничего страшного! Не обязательно слышать о блюде, чтобы его приготовить.
  
   Да что вы говорите. Это словно сказать, что "не обязательно знать нотную грамоту, чтобы сыграть симфонию Бетховена". Технически верно, но на практике справится только гений.
  
   - Это традиционное блюдо небольшой островной страны. - Дала она первую подсказку. - А теперь все смотрим на свои мобильные кухни!
  
   Менти щелкнула пальцами, и у всех прошедших отбор открылся потайной шкафчик, в котором находились ножи и круглый коробок с уже приготовленным белым рисом.
  
   - Теперь у вас есть всё необходимое для приготовления суши! И ещё кое-что! Засчитываются только "нигири-суши"!
  
   Теперь понятно. Это тест на логику.
  
   Примерно зная ответ, я даже могу предположить способ отгадки. Островная страна - следовательно, с большой вероятностью в рецепте будет рыба, а рис едва ли не прямым текстом упоминается во второй подсказке. Помимо этого, у неё на столе есть маленькие соусники для макания, большие куски туда не поместятся. В итоге: что-то маленькое, с рисом и рыбой. Ещё... Ножи! Они какие-то странные, возможно, тоже предназначены для рыбы.
  
   Народ продолжал тупить, а лысый ниндзя, едва сдерживаясь, старательно давил смешки. Но дрожащие губы и общее выражение его лица выдавали, что он знает! Причем догадалась об этом не я одна. Пришлось из солидарности тоже начать бросать на него "подозрительные взгляды".
  
   Жаль, что всё это никак мне не поможет вспомнить, как выглядят "суши"! Зато два точно неверных варианта можно исключить - я знаю, как выглядят "роллы" и "онигири".
  
   Хм... Суши. Нигири-суши...
  
   Повторяя про себя название, я старалась сосредоточиться на своей памяти, помогая себе знанием перевода слова "нигири", что означает "сжимать руками". Постепенно в сознании с трудом появился смутный образ плоской рисовой котлетки с кусочком красной рыбы поверх него, и всё это обвязано скрепляющей полоской черной водоросли.
  
   Ха! Теперь я знаю, что нужно делать! Хе-х, не думала, что мне однажды поможет запавшая в память рекламная листовка очередного суши-бара. Их дизайнеры не зря едят свои суши!
  
   - Рыба?! И где мы найдем рыбу в лесу?! - Неожиданно громко воскликнул Леорио, заглядывающий Курапике за плечо.
  
   - Хватит орать! Наверняка тут есть реки или озёра! - Возмущенно повысил голос блондин.
  
   М-да, тут есть от чего досадовать. Сказал товарищу секрет, и через секунду о нем осведомлены все вокруг! Но Курапика сам лопухнулся, даже мне ясно, что Леорио - та ещё находка для шпиона. П-фф, нашел кому секреты доверять.
  
   - Рыба! - Синхронно раздался голос множества людей, с общей интонацией, которой обычно произносят "эврика".
  
   Дворик мгновенно опустел.
  
***
  
   Найти рыбу в лесу оказалось не сложнее, чем свинок. Достаточно было идти на шум.
  
   - Я поймал! Поймал!.. Стой. Нет, не выскальзывай!.. А-а! - Примерно такой шум.
  
   Все разбрелись кто-куда на берегу узкой речушки, и, что интересно, каждый ловил рыбу по-своему. Ниндзя сделал на мелководье ловушку из камней, Гон сидел с так удачно захваченной с собой удочкой, а Киллуа, стоя по пояс в воде, обманчиво легкими движениями рук молниеносно вытягивал свою добычу из воды. Больше всего удивил Леорио, нырнувший на глубину с ножом в руке, и вынырнувший с рыбой на лезвии. Оказывается, он не совсем бесполезен...
  
   Как и он, я использовала нож - только на расстоянии. На самом деле, попасть ножом в движущуюся рыбу вполне реально - если иметь опыт в метании ножей, и знания о преломлении света в воде. У меня было и то, и другое.
  
   Вскоре участники вернулись на свои места, и начали делать "суши".
  
   Вернее, они так думали. Потому что их творения напоминали не еду, а безумные инсталляции а-ля "современное искусство". Тот же Леорио, зачем-то одел живую рыбину в рисовый "пуховик", и первым пошел сдаваться. Естественно, "эксклюзив от шефа" у него не приняли. Кто вообще будет есть такое?! Причем, несмотря на неудачи предшественников, другие участники так и не оставили попыток подсунуть Менти рыбу в, так сказать, наисвежайшем виде.
  
   Свою рыбку, я, конечно же, выпотрошила и привычными движениями вырезала из неё филе. Теперь у меня было всё необходимое...
  
   И тут возникает "небольшая" проблема. Прежде чем подавать блюдо на стол, тем более "гурману", нужно самостоятельно убедиться во вкусовых и прочих качествах! Это здравый смысл. Чтобы не было, как в дурацких сценах из аниме, где девушки предлагают протагонисту отведать непонятное месиво, источающее зловещий черный дым с лицами кричащих в агонии душ, и порой зацензуренное пикселизацией. Если уж угощать кого-то, нужно делать не хуже, чем "как для себя"!
  
   Сложности добавляло понимание, что для "нигири-суши" вареная или жареная рыба не подойдет. Значит, я должна приготовить и обеззаразить рыбу, оставив при этом её "сырую" природную структуру...
  
   Я знаю! Засолить!
  
   У меня было две идеи: первая - выдержать кусочки в водном растворе соли, вторая - сделать как рецепте быстрых закусок. То есть, распределить по тарелке щепотку соли, положить сверху тонкие рыбные ломтики и посыпать сверху новой порцией соли со специями, оставив солиться на 15-20 минут.
  
   Для верности я приступила к реализации каждого из двух вариантов, "A" и "B". И запасной вариант "C" - просто суши с сырой рыбой.
  
***
  
   Пока я готовила рыбку, другие экзаменуемые не теряли времени и один за другим выдавали "шедевры современного искусства". Проходящий мимо Гон, по всей видимости, также поддался нелепой тенденции, ведь в закрытом крышкой блюде я ощущала двух живых рыб!
  
   Левая рука без участия разума легла на лицо и начала его массировать. Я не могу на это смотреть... Испанский стыд.
  
   - Гон, постой. - Подала я голос, заставив парня удивленно обернуться.
  
   Ладно, так уж и быть! Рано или поздно к Менти всё равно подойдет Ханзо. Кто-нибудь это заметит, другой повторит, и примерный рецепт быстро станет известен всем участникам. Так не лучше ли заранее показать "как правильно" компании моих новых знакомых, в знак доброй воли? Ничего не теряя, заимею сразу от одного до четырех должников! На следующих этапах мне может пригодиться их помощь... И я просто не могу смотреть на такую бесполезную трату продуктов! Черт, я начинаю понимать, что сейчас чувствует Менти, как ценитель хорошей еды.
  
   Сделав манящее движение, я побудила его подойти ближе.
  
   - Гон, не подскажешь, какая специя из этих двух лучше подойдет к рыбе? - Спросила я, немного громче, чем следует, одним ходом отбрив большую часть любопытных взглядов.
  
   - А? Эта! - Паренек принюхался и без задней мысли указал на баночку с самой удачной моей смесью.
  
   Хе-х, держи награду за честность!
  
   - Суши выглядят вот так. - Тихо сказала я и незаметно для окружающих показала ему готовый вариант "C".
  
   - Понятно! - Его глаза на секунду посерьезнели и зафиксировали все детали блюда. - Спасибо, Сона!
  
   Гон развернулся и побежал обратно к своему месту. Его товарищи сразу же заинтересовались его внезапной сменой планов, пошушукались и устремили глаза в мою сторону. Леорио и Курапика ответили благодарными кивками, и лишь Киллуа смотрел с долей подозрения.
  
   Улыбаемся и машем, улыбаемся и машем...
  
   После этого взгляд Киллуа стал ещё подозрительнее.
  
***
  
   В конце концов, произошло ровно то, что ожидалось. К изнемогающей от нетерпения Менти добрался Ханзо.
  
   - Ну, как насчет этого! - С уверенным видом, он поднял крышку и положил перед экзаменатором тарелку.
  
   - О! - Менти явно заинтересовалась и сварливо добавила. - Это хоть на суши похоже. Посмотрим...
  
   Она ловким движением подцепила с тарелки восточную версию канапе, макнула в соус и прожевала целиком.
  
   - Нет. - Скривилась Менти и моментально вынесла свой вердикт. - Не пойдет. Переделывай!
  
   - Что?! - Возмутился лысый. - Да я... Чтобы сделать нигири-суши, надо всего лишь спрессовать рис в прямоугольник на один укус, положить сверху немного васаби и ломтик свежей рыбы! Это элементарное блюдо! Вкус не отличается, и неважно кто делает эту чушь: я или крутой повар!
  
   Ниндзя осёкся, поняв, что в запале случайно разболтал весь рецепт. У-упс!
  
   - Элементарное?! Чушь?! - Заорала экзаменатор, в бешенстве схватив Ханзо за грудки. - Ты издеваешься?! Да чтобы научиться правильно делать суши, нужно учиться 10 лет! Вы, стадо придурков, никогда не сможете сделать хорошие суши, даже если знаете форму! Следующий!
  
   К моменту, когда я предоставила ей на пробу свои творения, Менти была очень не в духе, критикуя в пух и прах, с придирками ко всему подряд. То рис недостаточно мягкий, то форма не нравится... Бухара смотрел на происходящее с осуждением, но, тем не менее, не решался возражать своей напарнице.
  
   Само собой, меня тоже не миновала участь полного разноса. Вариант "A" был водянистым, вариант "B" - слишком соленым, а вариант "C" оказался пресным. Пресным!.. Я же не виновата, что здесь водится только пресноводная рыба?!
  
***
  
   Можно было догадаться, к чему всё движется.
  
   - Извиняйте, я наелась! - Менти не торопясь допила большую чашку чая и фальшиво улыбнулась. - В общем, никто не прошел. На этом все! Можете идти.
  
   Экзаменатор помахала рукой, будто отгоняла насекомых. Гурманка хренова.
  
   И что дальше? Экзамену конец? Неужели из-за одной истерички дисквалифицируют всех кандидатов в "наемники" только из-за неумения профессионально готовить? Попахивает маразмом.
  
   Так считала не только я. На новость о досрочном окончании экзамена люди отреагировали очень бурно, многие не скрывали свою ярость.
  
   - Я не согласен! И не собираюсь с таким соглашаться! - Номер 255 одним ударом разворотил свой разделочный стол, с угрозой глядя на Менти. - Я тут не поваром, и не гурманом стать пытаюсь! Я хочу стать хантером!
  
   Он продолжал распаляться, а толпа поддерживала его гневными криками. Для полноты картины не хватало только вил и факелов.
  
   А?
  
   Внезапно меня пробрала дрожь. И не от страха или угрозы со стороны фокусника, а от приближающегося глубокого ощущения, напомнившего мне волну цунами!
  
   Резко повернувшись, я подняла голову и заметила вдалеке источник беспокойства - это был дирижабль, кажущийся крошечным с такого расстояния. Ф-ух... Напугал, зараза! У них там что, термоядерный реактор стоит вместо двигателя?
  
   Тем временем, у нас внизу ситуация накалялась.
  
   - Я хочу стать охотником за головами. И я не позволю решать мою судьбу каким-то гурманам!
  
   - "Каким-то гурманам"? Ха-а? - Менти со скепсисом в глазах склонила голову набок.
  
   - Да, именно! Хантер, который просто валяется в кресле и хавает - не может называться хантером! Вас обоих нельзя называть экзаменаторами! Я уверен, другие кандидаты тоже так считают!
  
   Оратора поддержали яростными криками. Напряжение, казалось, витало в воздухе.
  
   - Ты не выполнил задание! - Экзаменатор беззаботно пожала плечами, словно перед ней нет никакой толпы, жаждущей её крови. - Считай, что в этом году тебе не повезло. Попробуй в следующем!
  
   После ее издевательских слов, мужчина побагровел, и, не выдержав, бросился на Менти. Та легко уклонилась от более крупного противника и...
  
   Что бы она ни планировала сделать, её опередил Бухара. Гигант, по-медвежьи размашистым движением, отмахнулся от возмутителя спокойствия и впечатал его стену, слегка ту потрескав. М-м, вроде, живой.
  
   - Бухара, не лезь. - Девушка раздраженно прищурилась.
  
   - Но если бы я не вмешался, ты бы его убила, так?
  
   - Может быть. - Менти показала руки, в которых как по волшебству появилось два поварских ножа.
  
   Э? Она что, правда хотела зарезать 255-го, как свинью?
  
   - Позвольте кое-что пояснить. В поисках редких ингредиентов мы нередко сталкиваемся с опасными зверьми. И ловим браконьеров! Не забывайте - каждый хантер владеет каким-нибудь боевым искусством. Если стал хантером, ты научишься, даже если не хочешь!
  
   На этих словах девушка встала в пафосную позу, уверенно указав на претендентов ножом.
  
   - Вам не хватает внимательности и готовности экспериментировать! Уже поэтому вы не готовы стать хантерами!
  
   Тем временем, над нашими головами завис предположительно ядерный дирижабль.
  
***
  
   - Хорошо сказано! Тем не менее, заваливать всех претендентов - это чересчур. - С неба прогремел голос, усиленный мегафоном.
  
   Участники экзамена, наконец, заметили огромный дирижабль, который парил высоко над особняком и скалился нарисованной акульей улыбкой.
  
   - Знак гильдии хантеров! - Рука из толпы указала на бок дирижабля, четверть которого занимал знак "ХХ". - Откуда здесь экзаменационный комитет?
  
   От дирижабля отделилась точка, быстро приближаясь к земле. Бомба?! Нет, человек.
  
   Удар!
  
   Подняв облако пыли, перед нами приземлился седой бородатый старик с шикарными длинными бровями и волосами, стянутыми в хвост на затылке. Одет он был в кимоно с широкими рукавами, а на ногах были деревянные сандалии.
  
   Все мои чувства продолжали орать об опасности, теперь уже с его направления. Да, это был не "реактор"... Вблизи ощущение было гораздо сильнее, старик давил на пространство так, что меня заштормило от резко взбунтовавшегося чувства равновесия. Я считала фокусника монстром?! Да по сравнению с этим "старичком" фокусник не более чем муравей! Дед, "что ты такое"?
  
   Да уж. Раньше можно было предположить, что сильное "пространственное давление" от хантеров и пары других экзаменуемых являлось особенностью мира или результатом плотности мышц и энергонасыщенности клеток организма. Но Нетеро самим своим существованием перечеркнул всю стройную теорию! Учитывая смертоносные карты фокусника и супер-аппетит Бухары, в этом мире обладатели необычных способностей не редкость. Старичок-то с такой высоты спрыгнул, и хоть бы что! Есть вероятность, что здесь присутствует нечто более эзотерическое. И так как хантеры не тянут на классических "магов"... Должно быть они "культиваторы"! Такие люди, как в новеллах в жанре Сянься, которые взращивают в себе внутреннюю энергию Ци для достижения силы и бессмертия.
  
   - Председатель Нетеро. - Менти изменилась в лице.
  
   Ого. Какие резкие перемены в характере. Неужели на наш праздник жизни пожаловало высокое начальство, способное одним своим видом приструнить гурманку?
  
   - Ну, обычно я не показываюсь, только принимаю меры, если возникли трудности. Как сейчас. - Произнес Нетеро мягким старческим голосом, поглаживая бороду. - Менти, ты завалила всех претендентов, потому что тебе не понравилось их нежелание пробовать новое и бросать вызов неизведанному?
  
   Девушка вытянулась в струнку, и побледнела.
  
   - Да! Но я потеряла хладнокровие, когда один из них оскорбил хантеров-гурманов... И сделала этап труднее, чем следовало.
  
   - Иными словами, ты понимаешь, что подобное недопустимо. Ты оценивала предвзято. - Нетеро стал серьезен, но в то же время находил происходящее забавным.
  
   - Да. Когда дело доходит до пренебрежения кулинарией, я себя не контролирую. - Менти опустила глаза. - Я недостойна быть экзаменатором. Проведите второй этап заново!
  
   - Хм, но за столь малое время нелегко будет найти нового экзаменатора. - Напоказ засомневался Нетеро и многозначительно поднял палец. - Как насчет такого? Ты останешься экзаменатором, но придумаешь новое задание для претендентов. Сойдет?
  
   Участники одобрительно загудели.
  
   - Тогда, новым заданием будет... Вареное яйцо! - Просияла она и указала на невысокое плоскогорье вдалеке. - Председатель, не подбросите нас на своем дирижабле до той горы?
  
   - Хо-хо, я понял, что ты задумала! Конечно, подброшу.
  
***
  
   Приземление дирижабля, загрузка пассажиров и полет в общей сложности заняли меньше часа.
  
   Нас высадили на плоскую вершину, возле широкой трещины-ущелья, рассекающего плоскогорье на две половины. В паре десятков метров вглубь, было натянуто множество белых канатов, явно биологического происхождения. Неужели пауки?!
  
   - Вот мы и на месте! - Менти подошла к краю. - Посмотрите вниз. Видите паутину пауко-орлов? Они натягивают свои нити между стенами ущелья и подвешивают на них свои гнезда, чтобы уберечь от наземных хищников! Поэтому их яйца очень нелегко достать. Их еще называют "Яйца Мечты"!
  
   Ага, вижу. С нитей свисают целые гроздья яиц, раза в полтора больше куриных. Самих птичек не видно. Наверное, сбежали от председателя Нетеро. Хотя от него кто угодно захочет убежать!
  
   - Я покажу!
  
   Менти без колебаний прыгнула вниз и, словно профессиональная гимнастка, ухватилась за толстый канат паутины, чуть выше яиц. Немного повисев, она перехватила канат ногами, отпустила руки и отделила одно яйцо из связки. Затем ловким движением перекрутилась обратно и поползла к стене. Уже через минуту Менти взобралась обратно и стояла перед нами, с удовольствием продемонстрировав сероватое яйцо.
  
   - Теперь осталось только сварить его!
  
   - Да ты шутишь! Никто в здравом уме туда не полезет! - Бывший нарушитель спокойствия отшатнулся от края ущелья. Он уже оправился от удара Бухары, отделавшись помятым лицом, и смешными валиками в носу. Неужто акрофобия, боязнь высоты?
  
   Гон с Киллуа таких проблем не имели, и, разбежавшись, прыгнули вниз. Недолго думая, к ним присоединились Леорио и Курапика.
  
   - А что внизу? - Обратилась я к Менти.
  
   Особой тревоги при взгляде вниз я не ощущала, что довольно странно для бездонной ямы.
  
   - Ничего особенного. - Махнула та рукой. - Просто глубокая река. Но течение очень сильное, если упадешь - унесет километров на десять.
  
   Потеряв ко мне интерес, Менти повернулась в сторону нерешительно топчущихся кандидатов.
  
   - Не пойдете?
  
   - Отказ от испытания тоже требует смелости. - Нетеро попытался их подбодрить. - Но экзамен проходит каждый год, так что у них всё впереди!
  
   Э? Меня тоже за компанию трусихой назвали? Ну, уж нет!
  
   Я подошла к самому краю, глубоко вдохнула, и спрыгнула в ущелье. Ветер ударил в лицо, заставив прищуриться. Едва не пролетев мимо верхнего яруса паутины, я ухватилась обеими руками за упругий канат, остановив падение.
  
   Оторвать яйцо от кладки оказалось не так-то просто, и мне пришлось использовать одноразовый молекулярный нож. Я специально отрезала яйцо вместе с частью держащей его нити, которую схватила зубами - сейчас не до сантиментов и мыслей, откуда вылезла эта паутина - и, по-обезьяньи быстро перебирая руками, добралась до уходящей вверх стены ущелья.
  
   Скала была неровной и полной сколов, зацепов и трещин - взбираться по ней было проще, чем на гладкую пальму! Особенно помогая себе использованием Эхолота для определения лучшего пути и Переноса для его облегчения. Там углубить трещину, тут расширить уступ... И вот я уже наверху, с довольной улыбкой направляюсь к огромному чану с водой, где можно сварить свою добычу.
  
   Вскоре все прошедшие претенденты могли насладиться ужином из вареных яиц.
  
   - Теперь ясно, почему их зовут "Яйцами Мечты". - Задумчиво произнес Курапика, откусив кусочек и зажмурившись от удовольствия.
  
   - Да, неплохо получилось. - Согласилась я, доедая свою порцию.
  
   Не быть мне гурманом. Эти яйца вкусные, но не настолько, чтобы снова прыгать за ними по своей воле.
  
   - Теперь вы испытали радость открытия чего-то невероятно вкусного! - Торжественно прокомментировала Менти. - Ради этого мы и рискуем жизнью!
  
   Провалившиеся кандидаты стояли в стороне, понурив головы.
  
   - Хочу попробовать... - Пробормотал 255-ый, который так и не решился спуститься в ущелье.
  
   - Хотите? - Гон протянул половинку своего яйца, и тот не отказался.
  
   - Вкусно... - Растерянно произнес мужчина и со вздохом склонил голову. - В этом году я провалился... Попробую в следующем!
  
   В его глазах загорелась решимость.
  
   (Второй этап прошло 43 кандидата)
  

Глава 3. Экзамен на Хантера: Часть 3

   После окончания второго этапа все сорок три претендента снова поднялись на дирижабль. На этот раз нас провели дальше грузового тамбура, поэтому можно было заметить, что обстановка в дирижабле была вполне современной: пластиковые панели, электрические лампы... И стальные порожки, о которые так "удобно" запинаться!
  
   После короткой экскурсии, нас собрали на обширной обзорной площадке. За окнами уже сгущалась темнота, и начали загораться первые звезды.
  
   Первым взял слово Нетеро.
  
   - Пожалуй, мне пора представиться оставшимся кандидатам. Меня зовут Нетеро, я председатель нынешнего экзаменационного комитета.
  
   - А я его секретарь, Бинс.
  
   Рядом с председателем стоял тот самый зеленоголовый, который раздавал номерки на первом этапе. И я оказалась права - "Боб", хе-хе.
  
   - Вообще-то, я должен был появиться только на финальном этапе, но что поделать?.. Хо-хо-хо! - Нетеро по-стариковски рассмеялся. - Понимаю ваше волнение. Даже хорошо, что оно есть. Надеюсь, мы поладим!
  
   Эстафету внимания снова перехватил Бинс.
  
   - Мы планируем приземлиться завтрашним утром, где-то около восьми часов. До назначенного срока можете делать, что хотите. Из развлечений здесь есть спортивный зал и столовая!
  
***
  
   - Гон, пойдем, осмотрим дирижабль! - Предложил Киллуа, стоило всем начать расходиться.
  
   Сколько же у него энергии?
  
   - Да! Сона, ты с нами?
  
   Отвечать уже не было сил, и я в отрицании помотала головой.
  
   - И откуда у них столько сил? - Леорио устало прикрыл глаза, повторив мой мысленный вопрос. - Как хотите, а я пойду, вздремну.
  
   - Отдых не помешает. - Кивнул Курапика.
  
   Я же была готова отключиться на месте - глаза закрывались сами по себе. Сначала несколько дней недосыпа, и затем разом навалилось: гигантская волна, переходы через Пустоту, забег на сотню километров, кровожадные кабаны, председатель Нетеро... Немного слишком впечатлений для одного дня.
  
   Дойдя до подходящей пустой комнаты, я улеглась прямо на теплый пол. Еще один плюс проведенного на острове времени - мне всё равно, где спать. А поспать я люблю, прямо как утверждает моё настоящее имя!
  
   Того что со мной попытаются что-то сделать, я не переживала. Рядом Леорио и Курапика, и они показались мне вполне нормальными. А если им придет в голову шальная мысль... Что же, у меня в рефлексах забита милая привычка спросонья запускать Перенос на любое опасное движение в пространственном восприятии! Хоть какая-то польза от тех чёртовых островных комаров.
  
***
  
~Дирижабль, столовая для экзаменаторов~
  
   - Как думаете, сколько в этом году наберётся? - Менти сидела в компании Бухары и Сатоца, уплетая разложенные на столе вкусности.
  
   - В смысле, как пройдет экзамен? - Переспросил Бухара и пожал плечами. - Всё зависит от дальнейших этапов.
  
   - И всё же, новички в этом году перспективные. Наверное, это странно слышать от меня, я же всех завалила... - Девушка смущенно пожала плечами. - А вы что думаете, Сатоц?
  
   - Я? - Усатый экзаменатор отложил чашку с чаем. - Новички в этом году замечательные!
  
   - Вы тоже так считаете? - Оживилась Менти, начав делиться впечатлениями. - Я заметила этого, номер 294. Лысого! Он довольно неплох.
  
   - Номер 99 тоже довольно способный. - Отозвался Сатоц. - Сразу видно специальную подготовку. И еще девушка-сенсор, номер 406.
  
   - Вот как?.. Припоминаю, только она и лысый знали, как выглядят суши!.. А кого заметил ты, Бухара?
  
   - Я-то? Номер 44. И ты заметила? Когда 255 взбесился, именно 44 сильнее всех жаждал драки.
  
   - Ещё бы не заметить! Он же сразу начал давить на нас аурой, как только увидел.
  
   - Серьезно?..
  
   - Ага. Я так нервничала, будто на иголках и сидела! Он словно нас провоцировал. - Нахмурилась Менти.
  
   - Аналогичная ситуация. - Отозвался Сатоц. - Я тоже почувствовал от него что-то подобное. Надо бы за ним присмотреть... Не хочется это признавать, но он не слабее нас. Только к тьме его влечет куда как сильнее. Хантеры постоянно ищут новых соперников. И Экзамен на Хантера даёт возможность найти себе достойного противника! Среди участников иногда встречаются они... Эти юные бунтари. Они ждут, когда мы расслабимся, чтобы догнать нас. Догнать и перегнать.
  
***
  
   Ночь прошла без происшествий. Проснувшись от шума и голосов за дверью, я побегала по дирижаблю в поисках ванной комнаты и столовой. И лишь набрав с собой бутербродов, и попивая чай, окончательно примирилась с мыслью о ещё одном насыщенном дне.
  
   Вскоре из динамиков системы оповещения прозвучал звуковой сигнал, и по дирижаблю разнесся голос Бинса.
  
   - Вниманию всех пассажиров! Дирижабль заходит на посадку! Просим прощения за задержку.
  
   Бодро вскочив, я выглянула в иллюминатор. Дирижабль приближался к плато, на вершине которого стоял гигантский столб, и когда мы подлетели ближе, стали ясны его циклопические размеры - километра три-четыре в высоту и больше трехсот метров в диаметре.
  
   Дирижабль приземлился на плоской вершине этого сооружения, и все кандидаты спустились по трапу на ровные прямоугольные плиты, размещенные в причудливом узоре. Последним вышел Бинс.
  
   - И куда нас привезли? Тут же нет ни черта!.. - Претенденты застыли в растерянности.
  
   - Прошу прощения. - Бинс кашлянул в кулак. - Третий этап пройдет прямо здесь, в "Башне Уловок". Чтобы попасть в следующий этап, вам нужно достичь основания башни за 72 часа! Живыми, конечно. Итак, объявляю третий этап открытым! Удачи!
  
   Выдав скудные инструкции, Бинс скрылся на борту дирижабля, который неспешно поднялся в воздух.
  
   И что дальше? Хм... Дайте-ка подумать. Раз нам поставили временные рамки, будет лучше не торопиться и действовать наверняка.
  
   Подойдя к краю, я осторожно посмотрела вниз. Да, до земли далековато.
  
   - Нам что, карабкаться придется? - Я услышала голос Леорио сбоку от себя.
  
   - Самоубийству подобно. - Как всегда невозмутимо отозвался Курапика.
  
   - Только если это простой человек! - К краю подошел накачанный мужчина в майке-тельняшке, с ухмылкой, полной превосходства.
  
   Он перелез через край и стал ловко спускаться по отвесной стене, цепляясь за еле-заметные трещины и выбоины.
  
   - А вот для профессионального скалолаза это проще пареной репы!
  
   - Во даёт! - Восхитился Киллуа.
  
   Меня что-то беспокоило в этой ситуации. Не может быть все так просто... Вот оно! Что-то приближается.
  
   - Эй, там, внизу! Тебя сейчас сожрут! Поднимайся обратно! - Сложив руки рупором, я предупредила висящего на стене скалолаза. Мне не сложно.
  
   Из-за башни вынырнули какие-то крылатые твари, похожие на трехметровых уродливых младенцев, из приоткрытых пастей которых виднелись ряды острейших зубов. Эти "купидончики" у них вместо сторожевых собак, что ли?
  
   Скалолаз замер, раздраженно огляделся... И, изменившись в лице, ящерицей взлетел вверх по стене.
  
   Вовремя! Только он забрался на крышу, как за его спиной клацнули зубы, в безуспешной попытке схватить ускользающую добычу. Твари разочарованно взревели, и, не став связываться с людьми на крыше, отлетели подальше, высматривая новых жертв на стенах.
  
   - По стене слезть не получится. - Пришибленно констатировал Леорио.
  
***
  
   Другие участники экзамена медленно бродили вокруг, тщательно изучая любую подозрительную поверхность. Людей стало заметно меньше, и не одна я догадалась почему - потайные ходы! Любая случайная плита могла оказаться секретным входом, поэтому оставшиеся наверху простукивали каждый уголок.
  
   Я решила отойти немного в сторону от основного скопления людей. И стоило сделать шаг, как я почувствовала нестабильную поверхность под ногой. Один из скрытых проходов... Прощупав это место Эхолотом, поняла, что спускаться туда я не хочу. Ровная поверхность стен уходила далеко вниз, отбивая всякое желание. Нет уж. Наверняка там, на дне - шипы!
  
   В задумчивости, я снова подошла краю. Похоже, Башня сверху донизу напичкана ловушками. И обойти их снаружи не получится. Парашюта у меня нет, и я не настолько отморожена, чтобы попробовать оседлать одну из летающих тварей и спуститься на ней верхом. Учитывая зубастых товарищей "купидона", незадачливого наездника будет ждать участь перекуса. Придется рискнуть и идти по намеченному экзаменаторами пути. Но я никак не могла выбрать, в какую дверь войти - мне одинаково не нравились все они.
  
   Не знаю, сколько я так стояла, позволяя легкому ветерку трепать волосы на макушке, пока меня не окликнули.
  
   - Сона! - Гон издалека махал мне рукой.
  
   И что же они могли там найти? Нет-нет, дайте угадаю... Неужели потайной ход?! А если без сарказма, то почему бы и не подойти.
  
   Когда я приблизилась к компании знакомых людей, Гон уже заканчивал показывать найденные им проходы. Увидев меня, он повторил объяснения.
  
   - Мы нашли пути вниз. Здесь и здесь, и еще три вон там!
  
   - Пять дверей, и все рядом. - Пробормотал Леорио. - Не нравится мне это.
  
   - Наверняка часть из них ведет в ловушки. - Курапика подкинул дровишек в разгорающийся костер общей паранойи.
  
   - Кроме того, каждая дверь открывается только один раз. - Продолжил Гон. - И закрывается автоматически.
  
   Пока он вместе с Киллуа просвещал Леорио, я присела на одно колено, а затем и вовсе легла, прижавшись к каменным плитам. Мягко постучав пальцем, я просканировала окружение пространственным Эхолотом. Затем еще раз, и ещё... В голове постепенно сформировался объемный план помещения.
  
   - Все проходы ведут в одну комнату. - Поднявшись, пояснила я, отряхиваясь от пыли. - Ловушек нет.
  
   - Хорошо. - Кивнул Курапика.
  
   Поверили? Так просто?
  
   - Тогда быстрее, выбирайте! - Продолжил блондин. - И так много времени потратили.
  
   - Отлично! Мы с Гоном уже решили, в какие люки пойдем. - Сказал Киллуа, встав рядом со своей дверью.
  
   - Тогда мне остаётся этот. - Я встала у последнего замаскированного прохода.
  
***
  
   Когда все пятеро приготовились, Курапика скомандовал.
  
   - По счету "три", все сразу!
  
   Любит он командовать. Зато не тормозит и почти всегда говорит только по делу.
  
   - Один! Два!.. Три!
  
   Наступив на люк, я тут же провалилась вниз и, сгруппировавшись, легко приземлилась на ноги. То же самое проделали и все остальные... Ну, кроме Леорио, который потерял равновесие, и, не удержавшись на ногах, свалился на спину.
  
   А комнатка не блистала изысками, одни голые каменные пол и стены. И только с одной стороны было иначе: динамик на стене - одна штука, доска с текстом - одна штука, постамент - одна штука. Наручные таймеры с двумя кнопками - пять штук.
  
   Надпись на доске гласила: "Для начала испытания все пятеро должны надеть эти часы. Чтобы достичь цели, следуйте выбору большинства".
  
   Делать нечего, пришлось застегнуть на руке на руке браслет с таймером, на дисплее которого мерцали цифры "71:19". Также поступили и остальные. Вот же, эти ребята точно бесстрашные! Совершенно не опасаются, что эти наручные часы могут оказаться бомбой. Хотя, мне-то что, я могу избавиться от таймера в любой момент... И склоняюсь к тому, чтобы им помочь, если потребуется избавиться от ненужных "аксессуаров".
  
   Как только щелкнул автоматический замок на последнем застегнутом браслете, динамик ожил.
  
   - Итак! Все в сборе! - По комнате раздался жизнерадостный голос, полный предвкушения. - Меня зовут Липпо, я надзиратель этой тюрьмы, а заодно проверяющий третьего этапа! Башня Уловок пронизана многочисленными ходами, которые часто пересекаются и требуют выполнения определенных условий, чтобы пройти дальше. Вам выпал "Путь Большинства"! Движение вперед возможно только путем голосования! Выбор одного человека ничего не решает. Сложность состоит в том, что он требует взаимодействия всех участников! На этом всё. Желаю удачи!
  
   Часть стены отползла вверх. И, конечно, за ней оказалась вторая дверь, с табличкой: "Дверь. O - открыть. Х - не открывать".
  
   Где там, на таймере кнопка с кружочком? Нажимаем!..
  
   На двери высветилось сообщение "О - 5; Х - 0", и она скрылась в стене.
  
   В следующей комнате было уже два противоположных прохода, перекрытые толстыми решетками. И новое условие на стене: "О - вправо; Х - влево".
  
   И снова голосование.
  
   "О - 3; Х - 2"
  
   - Это еще что?! - Разошелся Леорио. - В таких случаях надо выбирать левый путь! Это же очевидно!
  
   - Все дело в моделях поведения. - Спокойно пояснил Курапика. - Заблудившиеся люди подсознательно выбирают левый путь.
  
   - Эй, минутку! Я не понял, почему тогда правая дверь открылась?! Вы какой путь выбрали?
  
   - Правый. - Прозвучал слаженный ответ Курапики и Киллуа. - Судьи наверняка знают об этом и на левом пути испытания будут сложнее.
  
   М-да, а я просто нажала наугад - с какой стати судьям делать один из путей "легче" или "сложнее", если можно сделать сложными оба?
  
***
  
   Лабиринт пока что ожиданий не оправдывал. Я проверяла все подозрительные места, но не нашла ни скрытых шипов, ни падающих потолков, ни крутящихся лезвий из стен. Подозрительно не подозрительный путь...
  
   Пройдя несколько развилок и лестниц, мы вышли в большой зал с проходом на противоположной стороне. Но добраться до него было несколько затруднительно - ни пола, ни потолка не было видно. И только посередине стояла каменная площадка шесть на шесть метров, расположенная на столбе, уходящем далеко вниз, в темноту. От площадки до стен было тоже шесть-семь метров свободного пространства. На самой же арене стояло электронное табло, и четыре факела по углам.
  
   - Смотрите! - Киллуа указал вперед.
  
   В противоположном проходе показались люди в свободных балахонах, которые закрывали все тело, оставляя на виду лишь закованные в кандалы руки и ноги. Ах, да, это же тюрьма! С одного из заключенных спали цепи, и тот сорвал с себя балахон. Это был крепкий мужчина, на котором ярким пятном выделялась лысина, исполосованная шрамами. Выглядит опасно. В отличие от моих ощущений - согласно им, он где-то наравне с Курапикой.
  
   Из еще одного динамика зашипели помехи, и комнату заполнил голос Липпо.
  
   - Позвольте объяснить правила. Перед вами - узники башни. Вам предстоит сразиться с этими пятью! Матчи будут проходить один на один, каждый участник дерется только один раз! Разрешены любые средства! Ах, да. За каждый час вашей задержки срок преступников будет сокращаться на год! Проще говоря, они будут тянуть время!
  
   Прокашлявшись, лысый начал говорить хорошо поставленным громким голосом.
  
   - Нас наняли, чтобы испытать вас по одному! Очередность определите сами. Вы пройдете дальше, если победите трижды, вот и все правила. Выбирайте, согласны ли вы! "О" - если согласны, "Х" - если нет!
  
   - Глупый выбор. - Зло проговорил Леорио. - Если хотим пройти дальше, придется драться! Все выберут "О", я уверен!
  
   "О - 5; Х - 0"
  
   - Вот так! Единогласно! Хорошо... Начну я! Выбирайте своего участника!
  
   - Наверное, лучше пойти мне. - Вздохнув, вперед вышел Курапика.
  
   Останавливать его никто не решился. После единогласного голосования при помощи браслетов, из стен выдвинулись узкие мостики, по которым оба дошли до площадки.
  
   - Для этой битвы я предлагаю... Бой до смерти! - Сказал лысый узник блондину, стоящему напротив него. - Будем драться до тех пор, пока один из нас не погибнет, или не сдастся!
  
   - Хорошо. Но потеря сознания тоже считается за поражение. - Проговорил Курапика, которому явно не хотелось доводить бой до крайностей.
  
   - Какая уверенность в своих силах! Только вот убить гораздо проще!.. Начали! - Заключенный бросился вперед.
  
   Если он хотел этим ошеломить блондина, то у него ничего не вышло. Курапика увернулся от первого удара, коротким движением вытащил из-за пояса два коротких деревянных меча, и на арене завязался бой. К сожалению, я не могла оценить по достоинству - смотрится это круто, но я ничего в этом не понимаю. Разве что, у блондина движения плавные, в отличие от заключенного, который бился яростно, будто дикий зверь.
  
   Наконец, возник паритет, и лысый отпрыгнул, тяжело дыша. Курапика тоже не выглядел целым, однако держался бодрее. Еще одно сближение, и блондин, в отличие от упавшего оппонента, остается на ногах.
  
   В тот же миг счет на табло с характерным звуком сменился на "1:0".
  
   - Молодец! - Радостно закричал Леорио. - Одна победа за нами!
  
***
  
   Бессознательного лысого оттащили в сторону другие заключенные, и на арену вышел новый противник. Худой, патлатый, и даже на вид какой-то хрупкий.
  
   - Ну, кто следующий? - Лениво поинтересовался Киллуа, всем своим видом показывая полную незаинтересованность.
  
   Гон моментально поднял руку.
  
   - Я! Я пойду!
  
   - Уверен?
  
   - Ага! Следующий какой-то хлюпик! - Гон не понял юмора и сказал ровно то, что думал.
  
   - Смелости тебе не занимать, это хорошо. - Подколол его Киллуа.
  
   Когда противники вышли на площадку, оппонент Гона тряхнул волосами.
  
   - Меня зовут Седокан. - Произнес лохматый заключенный дребезжащим тонким голосом. - Как видишь, я не очень силен. Драться, бегать, прыгать, это всё не для меня.
  
   - А я - наоборот. - Признался Гон. Честная душа. - Не люблю умные игры!
  
   - Я так и подумал. Поэтому и приготовил совсем простую игру. - Довольно произнес патлатый, и вынул из-за пояса две крупные свечи, одну поменьше, а другую побольше. - Зажжём эти свечи одновременно. Тот, чья свеча погаснет первой - проиграл! Согласен?
  
   - Да, это просто. - Гон радостно поднял большой палец. - Я согласен!
  
   - Хорошо. Но... Свечу выбираете вы! - Седокан повернулся к нам. - "О" если длинную, "Х" если короткую. Голосуйте.
  
   - Длинная - ловушка! - Не выдержал Леорио. - Наверняка!
  
   - Да, такое вполне возможно... - Начал рассуждать Курапика. - Но может оказаться, что и короткая тоже ловушка.
  
   - Или вообще обе. - Я не могла не внести свою лепту.
  
   - Можете не торопиться. - Седокан сел прямо на пол арены и развел руками. - Голосование есть голосование. Так что посоветуйся с остальными. Времени у нас много!
  
   Это у них времени много, а у нас нет. И Курапика принял самое оптимальное решение.
  
   - Гон, выбирай ты! Мы поддержим твое решение! Вместо того, чтобы ломать голову, лучше довериться твоей интуиции!
  
   - Выбрать? Хорошо! Я выбираю длинную свечку!
  
   Седокан ухмыльнулся.
  
   - Длинную? Уверен?
  
   Курапику ждет сюрприз, через три, две, одну...
  
   - Ага! Длинная дольше горит! Логично, да?
  
   Блондин застыл на секунду и огорченно вздохнул.
  
   - Хорошо. - Патлатый неспешно встал и кинул Гону его свечу. - Длинную тебе. Короткую мне.
  
   Затягивая время, Седокан неспешно подошел к факелу на своем углу площадки.
  
   - Зажжём свечи одновременно. Зажигаем!
  
   Миг, и фитили занимаются пламенем.
  
   Стоим, ждем. Участники "битвы" хотя бы развлекаются тем, что прикрывают свои огни от редких порывов сквозняка.
  
   - Интересно, сколько горит такая свеча? - Поинтересовался в воздух Киллуа, похоже, не особо рассчитывая на ответ.
  
   - Часов пять-шесть. - Рассеянно отозвался Курапика.
  
   - Ветер сильный. Лучше вообще не шевелиться. Не шевелись! - Леорио обеспокоенно следил за свечой Гона.
  
   Спустя час, когда все уже успели приготовиться к долгому ожиданию, треск свечи резко усилился, и она стала гореть на порядок интенсивнее. Воск потек ручьем.
  
   - Что со свечой?! У Гона она горит быстрее! Встрепенулся Леорио. - Наверняка он что-то подмешал в воск! Ещё две-три минуты, и он не сможет её удержать! Я так и знал! Длинная - ловушка!
  
   От Седокана послышался тихий смех. Казалось, он победил... Но патлатый расслабился слишком рано.
  
   - Если она так хорошо горит... - Гон хитро улыбнулся, и поставил свечу на пол. - То никакой ветер ее не задует!
  
   - Э? - Седокан не успел понять, что произошло, когда Гон в мгновение ока приблизился к нему вплотную, и дунул на свечу!
  
   Седокан ошеломленно уставился на погасший фитиль, от которого исходила лишь тонкая струйка дыма.
  
   Табло мигнуло, показав новый счет - "2 : 0".
  
***
  
   - Седокан... Эх ты, тряпка, никуда не годная. - Высказался лысый, уже очнувшийся после трёпки Курапики, когда мимо проходил сгорбившийся патлатый. - Ты же понимаешь, что после двух поражений мы загнаны в угол!
  
   - Предоставьте все мне!.. - Прозвучал тихий женский голос от третьей фигуры.
  
   Но вдруг она прервалась, и с испуганным писком, разом растеряв всю уверенность, отпрыгнула с пути четвертого из их компании преступников. Лысый, Седокан и пятый балахонщик вжались в стену, стараясь стать как можно незаметнее.
  
   Пятый вышел на свет и снял балахон. Выглядел он как обычный... Маньяк. Усы и опущенные уголки бровей делали его лицо немного усталым или печальным, но глаза выдавали его с потрохами - так смотрят хищники на добычу!
  
   - Такими темпами я не повеселюсь. - Говорил он тихо, но в полной тишине было слышно каждое его слово. - Но теперь неважно, сколько у них очков! Потому что я убью своего противника.
  
   Его уверенность была обоснованной, по моим ощущениям, среди всех присутствующих сильнее него только Киллуа.
  
   Заключенный подошел к краю, и схватился за угол неестественно мускулистой рукой. Камень треснул, и пальцы, оторвав кусок от стены, с хрустом растерли его в песок.
  
   - Это же... - Леорио, словно не веря своим глазам, отшатнулся.
  
   - Знаешь его? - Повернулся к нему Гон.
  
   - Лучше сдаться! Киллуа! Сона! Не выходите на бой!
  
   - Почему? - Беззаботно поинтересовался совсем не впечатленный беловолосый.
  
   - Это Джонс Потрошитель! Самый страшный убийца в истории Забана! Он известен своей железной хваткой и силой пальцев. Выбирал жертв наугад. Громкое было дело!.. Сто сорок шесть человек, никому такого не пожелаешь... Некоторые тела были разорваны на тысячи кусков, другие не досчитывались конечностей. Иногда он уносил части тел с собой, иногда нет. Его жертв объединяло одно - этот зверь всегда убивал голыми руками!
  
   Джонс, выслушав экспрессивную речь Леорио, только ухмыльнулся.
  
   - Давненько мои пальцы не сжимали человеческую плоть. - Джонс демонстративно подвигал пальцами хватающим движением.
  
   - Не стоит идти к этому психу! Есть еще две попытки... Киллуа!
  
   Но было поздно. Не слушая предупреждения, Киллуа беззаботно пошел вперед и шагнул на площадку.
  
   - Черт, он вообще меня слушал?!
  
   - Пускай идет. - Возразил Курапика. - Возможно, у него есть план.
  
   - Он сильный! - Добавила я, в безуспешной попытке успокоить паникующего Леорио.
  
   Хороший он парень. Так беспокоится о простых знакомых, практически первых встречных! И всё же... Его переживания беспочвенны. Хе-хе, кому сейчас нужно бояться, так это Джонсу!
  
   Мостики отодвинулись обратно в стены, отрезав путь к отступлению.
  
   - Какие будут правила? - Скучающе спросил Киллуа, засунув руки в карманы.
  
   - Правила? Ты не понял. - Маньяк похрустел пальцами. - Будет лишь бойня. Мне плевать на экзамен, и на амнистию! Я просто... Хочу. Услышать. Твои. Вопли!
  
   - Да? Окей. Значит, кто умрет, тот и проиграл, верно?
  
   Джонс приподнял брови. Такого бесстрашия он, видимо, еще не встречал.
  
   - Да, правильно. Сейчас ты...
  
   Я моргнула. Киллуа мгновенно оказался позади маньяка.
  
   Джонс опустил глаза и схватился за свою грудь, в которой зияла наливающаяся кровью дыра.
  
   - Как...
  
   Киллуа холодно уставился на маньяка, и показал свою руку, в которой держал еще бьющееся сердце. Я позеленела. От вида крови в обморок не упаду, однако, это было слишком брутально.
  
   - Это моё. - Джонс тяжело поплелся вперед, протянув руку. - От-тдай!..
  
   Сердце ударилось еще пару раз и затихло. Одновременно с этим маньяк упал, не двигаясь. Умер. Киллуа вложил сердце в протянутую руку мертвеца, и пошел к нам.
  
   Я подозревала, что белобрысый непрост, но точно не была готова к чему-то подобному! Одним ударом вырвал сердце! У него случайно не было в предках жрецов Майя, нет? Хотя, честно говоря, я рада, что этот выбор не пришлось делать мне, если бы дела пошли совсем плохо. Да и, по сути, это была чистая самооборона - следовательно, Киллуа оправдан по всем статьям!
  
   - Да кто же он такой? - Протянул застывший в шоке Леорио.
  
   - Точно, вы ведь не знаете! - Гон развернулся к остальным. - Наш Киллуа из семьи Золдик, клана профессиональных убийц!
  
   Потомственный киллер? Вот почему он такой сильный!
  
   - Чего?! - Леорио как всегда отреагировал бурно.
  
***
  
   С возобновлением пути начали попадаться первые серьезные ловушки. Мало-помалу, это переросло в нескончаемую череду ловушек и испытаний. От смертельно-опасных заминированных участков, до викторин на эрудицию и логику. Но наша команда щелкала все препятствия, как орешки!
  
   Леорио, как крепкий парень, помогал Киллуа делать силовую работу. Курапика хорошо знал историю этого мира и множество интересных фактов. Гон помогал свежими идеями... А я играла роль штатного "детектора аномалий", определяя ловушки и выбирая наиболее безопасные участки пути.
  
   Хотя, даже так нельзя было избежать всех опасностей - иногда попадались "обязательные" испытания, в числе которых был спринт по коридору от катящимся за нами огромного каменного шара!
  
   Сначала было весело, но постепенно приелось. Казалось, это будет длиться бесконечно... Всё, что я хотела - добраться до кровати, или хотя бы до ровного пола, который не собирался пронзить меня тысячами лезвий.
  
   Наконец, путь преградила тяжелая металлическая дверь, похожая на ту, что была в самом начале.
  
   "Это дверь. О - открыть. Х - не открывать"
  
   Голосуем!
  
   "О - 5; Х - 0"
  
   Перед нами предстала довольно необычная комната.
  
   Первым, что бросалось в глаза, была половинка шипастой статуи Гекаты, которая словно выросла из стены и приобняла две двери с поднадоевшими обозначениями "Х" и "О". На табличке, вместо правил выбора было написано следующее: "Это последняя развилка. Пришло время решающего выбора". Кроме того, на стенах висело множество самого разнообразного холодного оружия, а в углу можно было заметить две пары кандалов с цепями.
  
   - Пожалуйста, выберите путь! - Липпо начал инструктаж. - У вас два варианта! Длинный и трудный, по нему смогут пройти все. Либо лёгкий и короткий, но только для троих из вас! К сведению, по первому пути вы будете идти как минимум 52 часа. Лёгкий приведет к финишу за три минуты! Кружок - идете длинным, крест - коротким! Если хотите открыть дверь к легкому пути, нажмите крест и прикуйте двух человек к стене! Они останутся здесь, пока не выйдет время!
  
   Так, а у нас осталось еще целых... Пятьдесят один час с хвостиком! Мы уже почти сутки бродим по этому чертовому лабиринту! А-а! Достало всё!
  
   Пока парни отвлеклись на бессмысленную перепалку, грозящую перейти в драку с оружием, я приблизилась к двери "короткого пути".
  
   Раз. Я приникаю к двери и сканирую её и стены вокруг.
  
   Два. Втыкаю в стыки два молекулярных ножа, которые разрезают несколько важных деталей запирающего механизма.
  
   Три. От злого пинка в угол двери, та сходит с направляющей рельсы, и теперь её можно вручную задвинуть в стену.
  
   Четыре. Снова пнув дверь в то же место, для верности, открываю дверь. Вуаля!
  
   Сделав шаг внутрь прохода, я обернулась.
  
   - Так мы идем?
  
   Ответом была лишь тишина, и четыре пары моргающих глаз...
  
***
  
   Не став дожидаться, пока временные товарищи придут в себя, я двинулась дальше в проход. Коротким путем вниз оказался крутой спуск в виде горки. Ха, после проваливающихся плиток пола, как в Индиане Джонсе, меня в этой башне уже ничего не удивит!
  
   Едва не протерев дыру в шортах, я скатилась по спуску, и вышла в круглый каменный зал с множеством дверей, и высоким потолком, до которого едва доставал свет факелов.
  
   - Претендент номер "406", Сона! - Жизнерадостно прокомментировал Липпо. - Пришла пятой! Затраченное время: 20 часов, и 42 минуты!
  
   Так, кто тут у нас. На полу, прислонившись к стенам, сидели: фокусник, ниндзя Ханзо, неформал с игольчатым пирсингом и темнокожий мужчина с прической "афро", вооруженный духовой трубкой.
  
   Раздались шаги, и, наконец, показались остальные члены нашей маленькой компании.
  
   Липпо начал скрупулёзно перечислять их имена и время пути, но меня уже ничего из этого не интересовало - я заметила нечто, что заставило забыть обо всем на свете. В стороне, из стены торчала стойка на колесиках, с полками, полными тарелок с едой и... Десертами!
  
***
  
   Два дня пролетели быстро.
  
   Комнаты нам, к сожалению, не выделили, ограничившись периодической доставкой еды и напитков. Спать предлагалось на полу. Да, обслуживание здесь так себе. Я поставлю этому отелю одну звезду!.. Ладно, полторы звезды. Но только из-за десертов!
  
   Мало-помалу, количество прошедших участников увеличивалось: парень с ручной обезьяной, лучник, копейщик с протазаном, девушка в смешной желтой шапке-лампочке и другие чудики. Последним пришел классический "факир", в халате и чалме.
  
   Так прошло 72 часа. Наконец, таймер обнулился, и прозвучал звуковой сигнал.
  
   - Время вышло! Третий этап объявляю закрытым! - Голос Липпо звучал немного устало.
  
   Еще бы, следить за всем происходящим несколько дней подряд и инструктировать в реальном времени. Я почти уверена, что он не спал, активно употребляя кофе. Много-много кружек кофе! Я бы посоветовала ему использовать заранее записанные сообщения на все случаи жизни... Ну, это его дело. Может ему это нравится.
  
   - Всего прошло двадцать четыре претендента. Прошу с вещами на выход!
  
   Одна из настенных плит втянулась в потолок, открыв коридор, из которого бил яркий солнечный свет.
  
   (Третий этап прошло 24 кандидата)
  

Глава 4. Экзамен на Хантера: Часть 4

   Нас уже ждали снаружи, на площадке у подножия башни. Мужчина в невзрачной одежде, с улыбкой смотрел на вереницу выходящих участников. Его глаза скрывали круглые бликующие очки, а из головы торчал фиолетовый пучок ирокеза. Липпо, дружище, ты ли это?
  
   Позади него, через десяток метров начиналась водная поверхность, уходящая за горизонт.
  
   - Поздравляю вас с успешным преодолением моей "Башни Уловок"! Вам осталось пройти всего два этапа: четвертый и заключительный пятый.
  
   Я узнала этот голос. Это точно Липпо!
  
   - Четвёртое испытание мы проведем там!.. - Экзаменатор указал большим пальцем себе за спину, на морскую гладь, где я увидела крошечный с такого расстояния остров. - На острове "Зевилл"! Что же, не будем терять время.
  
   Липпо повелительно щелкнул пальцами, и к нему тут же подбежал подчиненный с небольшим столиком на колесах. На столике располагалась прозрачная стеклянная коробка с ручкой, внутри которой был виден лотерейный барабан, заполненный пластиковыми карточками, и механизм для выдачи.
  
   - Вас ждет лотерея. Вращайте барабан, и тяните жребий!
  
   - Зачем? - Все напряглись, чувствуя подвох.
  
   - Чтобы определить, кто за кем будет охотиться. - Липпо блеснул очками. - Внутри лежат 24 пронумерованные карточки. Проще говоря, на них написаны ваши номера! А теперь начинайте, в том порядке, в каком вы пришли к основанию. Первый, Хисока.
  
   Всё ясно. Экзаменаторы решили устроить испытание на выживание и, наконец, столкнуть претендентов лбами... Нам ведь практически прямым текстом сказали, что каждому участнику нужно будет победить противника с выпавшим номером!
  
   Фокусник спокойно подошел, крутанул ручку, и забрал свою карточку. Затем пирсингер Гиттаракур, ниндзя Ханзо, и неразлучный со своей духовой трубкой Герета...
  
   Наконец, моя очередь!
  
   Жаль, что нельзя доставать карты самостоятельно. Тогда бы я точно постаралась вытащить свой собственный номер! Вот это был бы, хе-х, "номер". А с таким механизмом выдачи можно лишь сказать, есть ли там моя карточка, или нет. Так-так... Карточка ещё там! Повезло. Я не буду целью кого-то из первой четверки!
  
   С энтузиазмом крутанув барабан, я получила свою карточку.
  
***
  
   Задумчиво прокручивая карту в руках, я боковым зрением осматривала своего будущего противника. Цифры "191", скрытые под слоем бумаги, принадлежали усатому мужчине "в летах" по имени Бодоро. Весь его вид буквально кричал "я мастер боевых искусств", а седеющие волосы лишь добавляли солидности. Да и давление на пространство выдавало в нём грозного противника, пусть и не дотягивало до таких монстров, как Хисока...
  
  
   - Все взяли? Хорошо! - Мои мысли прервал Липпо. Другие участники уже разобрали карточки, и настало время оглашения условий Четвертого Этапа.
  - Вытянутые вами номера занесены в память машины. Можете делать с карточками что угодно! Тот участник, чей номер значится на вашей карте - станет вашей целью! Можете снять наклейки!
  
   После такой новости участники поспешили прикрыть руками и спрятать свои номерки по карманам. Моя же плашка уже давно была скрыта под футболкой.
  
   - Ваша задача, добыть плашку с номером своей жертвы! - Липпо с удовольствием наблюдал за судорожными попытками участников не дать другим увидеть их номер.
  
   - Фух, значит убивать не нужно. - С облегчением выдохнул Имори, младший из троицы братьев Амори.
  
   Они с самого начала сделали ставку на командную работу. И раз все трое здесь, их тактика приносит свои плоды.
  
   - Ну, никто вас не ограничивает. Можете украсть, а можете убить жертву и снять плашку с трупа. - Ухмыльнулся экзаменатор, глядя на побледневшего Имори. - За плашку выпавшей вам жертвы вы получите 3 очка. За то, что сохраните свою, тоже 3 очка! Остальные плашки оцениваются по 1 очку за штуку. Для допуска к следующему этапу нужно за неделю набрать 6 очков!
  
   Быть семь суток запертой на одном острове с Хисокой?.. Действительно опасное испытание.
  
   По-хорошему, мне следовало бы прямо сейчас сдаться и уйти, но... Этот экзамен - самая интересная и волнующая вещь за последние месяцы! Я не могу и не хочу бороться с охватившим меня азартом. Рискованно? Несомненно! Впрочем, у меня тоже есть, чем их удивить. Перенос удивительно универсален, если правильно подходить к его использованию!
  
   Главное - избегать Хисоку и Гиттаракура. Что не так сложно, ведь в ограниченном пространстве острова я всегда смогу определить, где они находятся. Но даже так, там будут и другие участники, которые могут внести, и внесут, фактор случайности.
  
   Справиться с моей "целью" будет непросто... Однако это будет лишь полдела, я должна сохранить обладание плашками до конца этапа!.. Стоп. Не должна. Нет никаких правил насчет длительности "удержания первенства", достаточно только иметь шесть очков в самом конце. Следовательно, можно спрятать добытые значки, и достать их из схрона, за полчаса-час до конца этапа. А ещё, как бонус, можно будет притвориться "бедной, несчастной и ограбленной", если не смогу избежать контакта с другими претендентами.
  
***
  
   Подчиненный Липпо проводил нас до пирса, к вместительному белому кораблю с символикой Ассоциации Хантеров на высоких бортах.
  
   Кораблик явно не был предназначен для перевозки такой толпы - мест на всех не хватило, и большинство участников уселись прямо на палубу вдоль бортов, кидая друг на друга оценивающие взгляды.
  
   Все подозревали всех, гадая, кто охотник, а кто жертва. Царившую здесь подозрительность, казалось, можно было трогать руками.
  
   - Поздравляю всех пассажиров с прохождением третьего этапа! Я буду вашим гидом. Меня зовут Хара! - Атмосферу попыталась разбавить вышедшая на палубу девушка с короткими рыжими волосами, на голове которой красовались наушники с микрофоном. - До нашей цели, острова Зевилл, мы будем плыть около двух часов! Все 24 участника автоматически получат приглашение на экзамен в следующем году. Так что если что-то не получится, не расстраивайтесь и попытайтесь через год!
  
   Она игриво подмигнула и вскинула вверх кулачок, безуспешно пытаясь "завести" кандидатов, которые и так были на взводе.
  
   - П-пока не причалили, можете заниматься своими делами. Желаем вам приятного... Плавания! - Под конец она сбилась, и, помахав рукой, скрылась во внутренних помещениях.
  
   Понятное дело - часть негативного внимания и сверлящих взглядов перепала и самой девушке, так что ей стало "немного" не по себе.
  
   Я же, тем временем, с интересом сканировала окружение, что было нелегко для поиска таких маленьких целей, как карточки. Но если дать достаточно времени и не мешать - это уже совсем другой разговор! Постепенно, в голове начала формироваться примерная схема, кто на кого охотится.
  
   К примеру, добыть мой номер выпало Сайпер, как объявил её Липпо, когда она пришла к финишу в Башне Уловок. Стильная, спортивно сложенная женщина в солнцезащитных очках напоминала классическую Лару Крофт. Наверное, своей прической с двойной непослушной чёлкой, выпадающей из собранного на затылке хвоста из пушистых красно-рыжих волос. Проблемой было то, что она притащила на экзамен снайперскую винтовку! И держалась достаточно уверенно, чтобы заподозрить наличие опыта обращения с этим "уравнителем шансов".
  
   Лучшим решением было бы испортить винтовку, пока мы на борту корабля, но, к сожалению, сделать это незаметно не выйдет. К тому же, есть вероятность, что меня снимут экзамена за фальстарт. Второй вариант - вовсе не вступать с ней в бой. То есть, либо бегать от неё до конца этапа, либо потерять свою актуальность, как цель. Например, отдать или спрятать плашку!.. Или - я скривила губы от пришедшей в голову авантюрной идеи - можно устроить забавную комбинацию из обоих вариантов!
  
   Теперь, план на случай прямого столкновения со снайперщей. Уворачиваться от пуль я не умею, но это и не нужно. Достаточно уклоняться от траектории! То есть, теоретически, если мысленно провести прямую линию, выходящую из дула винтовки, и избегать пересечения этой линии - в меня не попадут. И пространственное трехмерное воображение, натренированное постоянным использованием Переноса, мне в этом поможет!
  
***
  
   С мыслями о подготовке к возможному противостоянию с другими участниками экзамена, два часа прошли быстро. И вот, на высокий обрывистый берег опустили трап.
  
   - Добро пожаловать! - Вперед вышла девушка-гид, снова полная энтузиазма. - Мы пришвартовались к острову Зевилл! Прошу вас сойти на берег в том порядке, в котором вы прошли третий этап! После того, как человек сошел, ждем две минуты и отправляем следующего! Мы оставляем вас ровно на неделю! Когда она кончится, вы должны вернуться сюда с достаточным количеством очков в это же время!
  
   Гид жизнерадостно взмахнула рукой.
  
   - Первый участник - пошел!
  
   Хисока, Гиттаракур, Ханзо, Герета... Спустя всего восемь минут, настала моя очередь.
  
   - Пятая участница! Вперед!
  
   Спустившись по трапу, я занесла ногу, чтобы шагнуть на остров.
  
   Внезапно появилось тревожное чувство дежавю. Словно, сделай я шаг, и этот корабль, мои знакомые, другие участники, всё исчезнет, словно сон... Пересилив себя, я сделала шаг. Новый шаг. Ещё один... Какая разница, исчезнет всё или нет?! Это абсолютно не важно. Я в любом случае интересно провела время!..
  
   Двигаясь в стороне от уже высадившихся участников, я быстрым настороженным шагом миновала узкую скальную полоску, и скрылась среди деревьев.
  
   Отойдя на достаточное расстояние, я остановилась. Вдохнув полной грудью, закрыла глаза и сосредоточилась на пространстве вокруг, постаравшись охватить вниманием сразу весь остров. Сила участников и несколько дней в одном помещении с ними упростили задачу, позволив практически мгновенно определить местоположение всех людей на острове.
  
   Основная часть претендентов на корабле...
  
   Хисока успел уйти далеко вглубь острова...
  
   Остальные из первой четверки затаились вокруг точки высадки...
  
   Плюс, около двадцати, нет, двадцать четыре дополнительные точки неслабого пространственного давления. Четверо из них расположились возле Хисоки, Гереты, Гиттаракура и Ханзо - каждый следовал за определенным участником. Пятый был рядом со мной. Остальные ждут возле точки высадки...
  
   Наблюдатели? Или дополнительное препятствие? Пока не нападают, буду считать "наблюдателями"! Нужно же экзаменационной комиссии как-то контролировать происходящее?
  
   Выдох... Вдох.
  
   Вперед!
  
***
  
   Утро следующего дня я встретила на противоположной стороне острова, где с удобством устроилась на песчаном берегу, заложив руки за голову. Спокойная погода и медленно накатывающие на пляж морские волны настраивали на мирный лад, позволяя хоть немного расслабиться.
  
   Признаться, я "слегка" недооценила размеры острова. Вблизи он оказался больше, чем я предполагала. Поэтому сейчас приходилось напрягаться, чтобы охватить восприятием всю его территорию.
  
   Более того, "наблюдатели" вносили помехи своим "пространственным давлением", периодически перекрывая ПД претендентов послабее, из-за чего человек мог внезапно исчезнуть, и затем так же внезапно "телепортироваться" на пару сотен метров в сторону.
  
   Была и другая проблема - количество отслеживаемых целей. Постоянно следить за всеми не так-то просто. Но и здесь я смогла немного облегчить слежку: больше внимания уделялось Сайпер, Бодоро, и четверке моих знакомых. Остальные шли в "фоновом процессе". Из-за этого последние перемешались, превратившись в просто точки на карте, поскольку я не помнила, кто есть кто.
  
   И всё же, постоянная бдительность сильно выматывала. В основном ментально. Однако я не спешила поддаваться лени, и не прекращала концентрироваться на воображаемой карте острова, периодически уточняемой Пространственным Эхолотом. Мало ли что? Или "кто"! За 24 часа количество живых участников успело сократиться на несколько человек, и я не хотела по собственной глупости оказаться в этой печальной статистике!
  
   К примеру, всего несколько часов назад рядом с Гиттаракуром погасла "отметка" живого человека... Думаю, это была его "добыча". Иначе, зачем ему после этого безвылазно сидеть на одном месте? Хисока тоже устроил охоту за головами, преследуя всех, кто окажется поблизости.
  
   Зато с моими... Знакомыми. Хм, нет, после Башни Уловок они перестали быть "просто знакомыми", но и друзьями их не назовешь... Так вот, с моими "хорошими знакомыми" всё было в порядке.
  
   Гон второй день практически стоит на месте... Собирается с духом? Вполне вероятно, ведь его цель - Хисока. И, насколько я успела узнать паренька, он не может не попытаться добыть плашку фокусника. Интересно, он заметил, что за ним следят?..
  
   Киллуа бессистемно гуляет по острову...
  
   Курапика уже столкнулся в бою с другим претендентом и, вероятно, победил...
  
   Хуже всего дела обстояли у Леорио - он уже час гоняется за своим противником. Судя по двойному ПД, это парень с ручной обезьянкой, который сам оказался тем ещё приматом, с потрясающей скоростью передвигаясь по среднему ярусу деревьев. Так что он имел все шансы сбежать... До того как неудачно выбрал направление, прямо в сторону Курапики.
  
   Сайпер расположилась в ближней половине острова, но сейчас движется перпендикулярно моему направлению...
  
   Бодоро медленно крадется к пещере, где засел один из участников экзамена...
  
   Вот и молодец! Пусть у меня есть план, мне страшно идти на Бодоро, полного сил. Пусть эти двое ослабят друг друга, тогда и я на огонек загляну! Как говорится: "когда дерутся два тигра, умная обезьяна побеждает в битве"! Или что-то вроде того.
  
***
  
   - Наконец-то! - Пробормотала я, и, стараясь не обращать внимания на своего наблюдателя, выдвинулась к пещере.
  
   Бодоро, справедливо предполагающий засаду, всё же перестал осторожничать и решился войти...
  
   Между тем, пока я приближалась, там начало творится реально что-то странное! Посреди тоннеля его окружило множество небольших пространственных отметок. Живых и извивающихся отметок! Неужто змеи?!
  
   Подбежав ближе, я поняла, что опоздала. Мастер боевых искусств не справился со змеиным зерг-рашем. В пещере остались живыми только змеи, да их непонятный "хозяин". А-а! Я не учла, что Бодоро может проиграть так быстро!
  
   И я категорически не желаю лезть в пещеру со змеями! Не-не-не! Заходить туда будет самоубийством, даже с учетом Переноса. Змеи-то наверняка ядовитые! Если нападут все вместе, всех не перебить, особенно в замкнутом пространстве пещеры.
  
   Чёрт бы их побрал... Как же избавиться от пресмыкающихся гадов и забрать плашку? Думай, думай! Хм... Хм? Придумала! Змеи же чувствительны к вибрациям, верно?
  
   Осененная идеей, я побежала обратно к пляжу. Помнится, на полпути к берегу был как раз подходящий для моих целей камень, с достаточной плотностью... Обнаружив искомое, я Переносом отделила от скалы брусок, и отрезала от него всё лишнее. Получилось нечто похожее на двузубую вилку с плоскими зубцами, находящимися параллельно друг к другу. Камертон!
  
   *Дзин~нь!*
  
   Легонько стукнув по хрупкому каменному камертону, я оценила вибрирующий звук. И констатировала, что первый блин вышел комом - слишком "глухая" нота. Вторая попытка, третья... Чередуя размеры, форму, и расстояние между зубцами, я понемногу приближала звук к требуемому эталону из своей памяти, пока не получила то, что искала.
  
***
  
   За время моего отсутствия ничего не изменилось. Заклинатель змей продолжал сидеть в глубине пещеры, полной ядовитых гадов, и никуда не спешил. Тем хуже, для него. Надеюсь, он подготовил запасной план на случай змеиного бунта!
  
   Убедившись в отсутствии змей на входе, я вошла в темный коридор пещеры. Доверившись интуиции, через три метра остановилась и присела перед непримечательным местом. Думаю, сойдет! Затем Переносом пробила в каменном полу лунку, и опустила в неё идеально подходящую ножку камертона. Встало как влитое.
  
   *Дз~зин~нь!*
  
   Каменное основание усилило нарастающий звук камертона. Да так, что меня пробрало до глубины души! По коже побежали мурашки, и я ощутила нарастающую тревогу, настоятельно требующую бежать отсюда подальше. Брр-р.
  
   Аналогичные ощущения достались всем вокруг. Словно по сигналу, вся живность поблизости замерла... И бросилась наутёк! Пещерные жители тоже зашевелились. Да что там змеи, даже мой "наблюдатель" не смог сдержать невольную дрожь!
  
   Сообразив, что ещё чуть-чуть, и здесь будет не протолкнуться от чешуйчатых, я со всех ног поспешила убраться подальше в лес. Вовремя!
  
   Со стучащим в пятках сердцем, я с ужасом наблюдала за устроенным паноптикумом. Я знала, что змеи могут отреагировать неадекватно, но такого точно не ожидала... Там, где моя персона была минуту назад, начал творится полный хаос! Из пещеры буквально хлынула живая река из расползающихся из пещеры пресмыкающихся! Змеи впали в натуральную истерику, беспорядочно извивались и кусали всё на своём пути, в панике стараясь как можно быстрее выбраться из замкнутого пространства.
  
   Надо же, сработало.
  
   Как у меня это получилось? Всё просто - с помощью камертона я воспроизвела подобие вибрации, практически точь-в-точь как при том землетрясении перед цунами. Единожды это пережив, никогда не забуду тот ужас! Однако, как говорится: "всё, что нас не убивает - делает большую ошибку", да?..
  
   Когда чешуйчатый поток иссяк, я осторожно направилась внутрь опустевшей пещеры. Длинный извилистый коридор повернул и расширился в просторный грот с полукруглым сводом.
  
   Здесь и располагалась моя цель - на полу лежал труп Бодоро, с неестественно раздувшимся лицом. А чуть дальше валялся бессознательный заклинатель змей, со слегка кровоточащими точками укусов. Живой, как и предполагалось!
  
   Никто же не будет возиться с ядовитыми змеями, предварительно не выработав иммунитет к их ядам. Но от такого количества иммунитет может и не сработать... Рискнуть и подойти, или нет?
  
   Становиться причиной смерти человека, пусть и такого беспринципного, не хотелось. Я сдержанно отнеслась к смерти Бодоро, потому что идти на остров было его выбором. Но сейчас проявляются последствия уже моего выбора! Поэтому я решилась. К счастью нас обоих, заклинатель змей не кинулся на меня, когда я приблизилась к нему вплотную, и с невозмутимостью спящего удава выдержал обыск.
  
   Перерыв все его карманы в поисках какого-нибудь противоядия, я нашла целый пузырёк с инструкцией и успешно ввела противоядие, сделав всё, как было указано на бумажке. Наверное, будет жить! И сможет продолжить экзамен - его плашка мне ни к чему, пусть его.
  
***
  
   Успешная добыча номерка Бодоро настроила меня на мечтательный лад. Я начала было задумываться об оптимальном пути к будущему укрытию... Как вдруг поняла, что что-то не так. Расположение одного конкретного человека было слишком близко к пещере!
  
   Снайперша! Засела в кустах напротив, практически вплотную к входу, приникнув к окуляру прицела и высматривая цель в темноте.
  
   Невезуха... Вот так и рушатся грандиозные планы на заслуженный отдых.
   И что делать? При желании я могу прокопать Переносом другой выход, только вот Сайпер может снова меня выследить, на этот раз на открытой местности! Нет уж, будет значительно выгоднее, если эта девица просто прекратит меня преследовать. Я имею в виду мой план с парадоксальной "комбинацией" вариантов: "спрятать плашку" и "отдать плашку"! Однако для достоверности нужно изобразить сопротивление... Или сперва попробовать договориться? А как? Помахать ей ручкой? Как-то боязно подставлять свою конечность под дуло винтовки...
  
   Взгляд упал на тело Бодоро. Может он протянет мне, хм, руку помощи?
  
   Ему она уже ни к чему, а мне пригодится! Знаю, что так поступать нехорошо, так ведь не ради "глумления"! Мертвец - это не человек. К трупу можно относиться с пиететом, в память о человеке, но не нужно перегибать палку и доводить благоговение до абсурда. С другой стороны, есть же патологоанатомы? И трансплантация, при которой часть тела мертвеца используют для блага живого человека. То есть, по-моему, если действия с мертвым телом будут направлены на "спасение жизни и здоровья", концептуально это не надругательство.
  
   Со спокойной совестью я резанула Переносом руку чуть ниже локтя и взяла с собой. Вжимаясь в стену, я дошла практически до выхода и замерла, скрытая за поворотом.
  
   - Эм, привет?
  
   Я помахала рукой...
  
   *Бах!*
  
   С руки Бодоро, словно болгаркой, разом оторвало два пальца.
  
   ...
  
   Нет, не договоримся. Это могли быть мои пальцы! Никаких ей честных сделок!.. Сбегав обратно в грот, я с благодарностью вернула слегка недоукомплектованную конечность её владельцу... Что же, козырь, который я приготовила для противостояния с Бодорой, одинаково сойдет и для Сайпер.
  
   Она думает, у неё одной есть оружие?! Как бы не так! Сюрприз! Как насчет "вакуумного пистолета-игольника", а? Самое то для противостояния с мастером боевых искусств, или с другим ганфайтером, по обстановке.
  
   Как понятно из названия, "Игольник" стреляет иглами при помощи силы вакуума - в данном случае, иглами морского ежа, вставленными в короткое каменное основание. Пусть Перенос каким-то образом смягчает схлопывание при возникновении вакуума, но не полностью - хлопки от заполнения пустотного кармана воздухом тому свидетельство. А значит - это можно использовать! Впрочем, сделать из камней и палок классическую версию вакуумной пушки не представлялось возможным. Пришлось изобретать свою версию конструкции, прообразом которой стала примитивная духовая трубка. И как я до такого не додумалась раньше?
  
   По сути, Игольник представляет собой массивную, чтобы выдержать воздушный удар, сквозную каменную трубку с удобной пистолетной рукоятью. Весь фокус в форме канала внутренней части: первая треть до самого дула, сделана по диаметру снаряда, затем канал несколько сужается, чтобы застопорить "пулю", не дав ей провалиться дальше. В конце канал расширяется в виде конуса. Чтобы выстрелить, требуется убрать Переносом воздух из этого конуса, создавая тем самым резкий перепад давления. С одной стороны, каменное основание иглы тянет назад, герметично заклинивая и перекрывая путь воздуху, а с другой, в конус затягивает воздух, который бьет по снаряду и выталкивает его с силой пули!
  
   Заряжается это нечто как старинный мушкет - для разработки магазинной или затворной версии нужно больше времени. Так что снаряд предполагается досылать прямо в дуло, и проталкивать до конца специальной палочкой.
   А теперь начнем!.. Хотя, Сайпер уже начала, она выстрелила первой!
  
   Подавив мандраж, я проследила направление дула винтовки и возможную траекторию пули. Осторожничая, я привстала на цыпочки. Мысленно провела линию из дула игольника, прицелилась... И под самым потолком высунула игольник из-за угла.
  
   Перенос!
  
   *Пш-ст!*
  
   Раздался совсем не впечатляющий звук. И короткий вскрик - попала! Прямо в правое плечо, чуть выше локтя. Надеюсь, это скажется на её меткости...
  
   Поспешная перезарядка... Перенос!
  
   *Пш-ст!*
  
   Промахнулась... И в то же мгновение, в игольник попала пуля противницы! Пистолет, успевший сделать в этом бою всего два выстрела, разлетелся на кусочки.
  
   Сайпер, игнорируя ранение, продолжала крепко держать винтовку. Кажется, мне попался бракованный морской ёж. Впрочем, я же не искала смертельно ядовитых? А для отвлекающего маневра и имитации сопротивления хватит и этого.
  
   Пришло время для второй части марлезонского балета!
  
   Пока Сайпер перезаряжала винтовку, я медленно, подрагивающей рукой, показала из-за угла белую плашку с номером "406".
  
   - Эй! Тебе ЭТО нужно?! З-забирай! - Мой голос звучал одновременно агрессивно, и напугано.
  
   Держа плашку на виду, я размахнулась, и, крутнувшись всем телом, метнула номерок над деревьями, будто мелкий жужжащий фрисби.
  
   - Вот же!.. - Ругнулась снайперша, и, позабыв обо мне, рванула вслед за плашкой.
  
   ...
  
   Купилась!
  
   Я выбежала из пещеры и бросилась в обратную сторону от траектории бега наёмницы.
  
   Весь план состоял в том, что она прекратит преследование, если поверит, что у меня нет плашки. И снайперша приняла мои слова за чистую монету, отправившись искать... "Пиратскую копию" номерка! Настоящую плашку я, естественно, держала при себе.
  
   Всего я изготовила пять подделок, пока была на пляже.
  
   Пункт первый: найти плоскую ракушку подходящего цвета и размера.
  
   Пункт второй: точным "переносом" убрать лишнее, оставив круглую белую пластину, соответствующую размерам моей плашки, с выемками для цифр.
  
   Пункт третий: вырезать цифры "4", "0", и "6" из подходящего по цвету тёмного камня.
  
   Пункт четвертый, заключительный: вставить цифры в пазы, предварительно капнув древесной смолы для лучшего сцепления.
  
   Вуаля!
  
   Правда, мои копии не идеальны. Если Сайпер внимательно сравнит текстуру с другими плашками, то вполне сможет распознать подделку. "Если" - какое хорошее слово!
  
***
  
   Обрывистый скалистый берег в точке старта встретил меня отсутствием всяких людей и ярким предвечерним солнцем. Пройдя туда-сюда, я нашла хорошее место с отрицательным уклоном. Самое то, чтобы сделать себе в обрыве укрытие с выходом на море, незаметное сверху. Так рукотворную пещеру можно будет найти только снаружи, со стороны извне острова!
  
   Апартаменты я сделала небольшими: параллелепипед два на полтора на полтора метра, с входом-окном метр на метр. Сплела циновку из травы и свежих веточек, скрытно натаскала фруктов и пресной воды - для которой пришлось устроить отдельный резервуар в стене, и настроилась на комфортное ожидание окончания этапа.
  
   Пока отдыхала, сделала себе новый игольник, с более удобным механизмом для зарядки снарядов, по типу скользящего винтовочного затвора. Я точно не знала, как работает такой затвор, однако образы из фильмов и игр дали примерное понимание идеи для своеобразного реверс-инжиниринга.
  
   Помимо игольника, получилось логически продолжить идею использования вакуума - берем камень, удаляем Переносом внутреннюю часть, так, чтобы на выходе осталась отдельная "пробка", которую засосет и заклинит в отверстие, как только пустота начнет всасывать воздух. Если использовать такие камни для бросков, получается что-то вроде "имплозивной петарды", важно только оставить достаточную толщину стенок: они должны выдерживать давление снаружи и засасывающую силу настоящего вакуума, и ломаться при ударе о препятствие. Зачем? Не знаю. Просто мне было интересно!
  
   Из других развлечений было наблюдение за "реалити-шоу на острове Зевилл", с дорисовкой картинки живым воображением. Опасность! Драма! Приключения!.. Вместе с поеданием нарезанных кусочков фруктов, это было почти как телевизор.
  
***
  
   - Четвертый этап завершен! - Прозвучал на весь остров женский голос, усиленный громкоговорителем. - Претендентам просьба явиться к месту сбора! Вам даётся один час. Те, кто не явится вовремя, будут считаться провалившими испытание! Кроме того, с этого момента передача номерков между участниками запрещена! Будут проведены соответствующие проверки, и нарушителей будет ждать дисквалификация!
  
   Потянувшись, я схватилась за рукотворные выступы, поднялась на два метра и схватилась за козырек обрыва наверху. Оставалось только подтянуться на руках и выползти наверх. Вот я и на месте!
  
   Вскоре, к точке старта собрались все, кто смог набрать шесть очков. Не считая меня, сюда явилось всего девять претендентов, причем, как оказалось, прошли все члены нашей команды из Башни Уловок! В общем, помимо меня четвертый этап прошли: Гон, Киллуа, Леорио, Курапика, Хисока, Гиттаракур, Ханзо... И Сайпер.
  
   Выглядела снайперша весьма потрепано: рваные следы на одежде, правая рука в самодельной перевязи... Игла морского ежа в руке и отдача от стрельбы по мне, отнюдь не прибавили ей здоровья. И куда-то запропастилась её винтовка, на данный момент замененная на лук. Помню, такой был у лучника Поккла. Кстати говоря, ей же требовалось набрать три очка, верно? Одну плашку она могла снять с бессознательного Барбона... Но как она умудрилась, с одной нерабочей рукой, победить Поккла и второго претендента?! Сайпер - страшная!
  
   - Проверим ваши номерки!
  
   Девушка-гид сошла с трапа, и с торжественным видом прошлась ручным сканером по нашим плашкам.
  
   - Четвертый этап прошло девять человек! - Она с гордостью огласила результат.
  
   Спустя пятнадцать минут над островом завис дирижабль, чтобы отвезти нас к месту финального испытания.
  
   (Четвертый этап прошло 9 кандидатов)
  

Глава 5. Экзамен на Хантера: Часть 5

   На краю слышимости мерно гудели двигатели, толкая дирижабль к точке назначения. Устроившись возле одного из широких панорамных окон, я с умиротворением смотрела на проплывающие облака, среди которых мелькали просветы с морской гладью далеко внизу.
  
   Как нам сразу объявили, до места проведения последнего, пятого этапа, мы будем лететь около суток. Затем два дня отдыха и только потом - финальное испытание. Любопытно, какое?
  
   Логика - я выбираю тебя!
  
   Посмотрим... Первое испытание было на выносливость и общие навыки передвижения по пересеченной местности. Второе - на способность справляться с дикими зверьми и аналитическое мышление, а также на смелость пробовать новое. Третий этап тестировал логику и чутье к ловушкам. Четвертое испытание показало, как мы можем охотиться на что-то в условиях конкуренции и замкнутого пространства.
  
   Так просто и не скажешь, чего не хватает. Либо экзаменаторы припасли напоследок бои один на один, как зрелищную и категоричную форму противостояния, либо наоборот, будет какой-нибудь тест на знания и эрудицию. По вариантам, я дам 70% вероятности на поединки, 25% на тесты и 5% на что-то невообразимое.
  
   Кстати про невообразимое - Гону всё же удалось украсть плашку у Хисоки! Сам факт не так впечатлял, как подробности, которые я "случайно" подслушала!
  
   Я знала, что Гон незаметно преследовал Хисоку, но затем в какой-то момент убежал - когда фокусник нашел себе жертву. После чего на паренька, по всей видимости, напали, и Хисока его спас, избавившись от нападавшего.
  
   В разговоре с Курапикой, Гон рассказал, как всё было на самом деле. Дождавшись, когда фокусник нападет на другого участника и будет отвлечен, Гон украл плашку удачным забросом удочки... Удочки!.. И бросился бежать. Но сам едва не оказался добычей. Вскоре к ним присоединился раздраженный Хисока и, расправившись с неудачливым охотником... Похвалил Гона за изобретательность. В награду фокусник оставил ему свою ранее украденную плашку. Когда же Гон стал отказываться, Хисока надавал ему тумаков, при этом сказав, что примет плашку обратно, только когда Гон будет способен дать отпор и сможет вернуть хотя бы один удар...
  
   Да уж, теперь Гон из кожи вылезет, но будет изо всех сил тренироваться, чтобы победить Хисоку! Может, на это и был расчет?
  
***
  
~Дирижабль, комната отдыха и совещаний~
  
   Экзаменаторы предыдущих этапов с удобством расположились на диванчиках вокруг стола с фуршетом. Сатоц, Менти, Бухара, Липпо... И Нетеро, сидящий на своей софе в позе лотоса.
  
   - Хо-хо-хо! - Довольно рассмеялся Нетеро. - Шестеро из девяти - новички? Чудно, чудно! Какой удачный год!
  
   - И часто такое происходит? - Спросил Бухара, не совсем понимая радости председателя.
  
   - Ну, случается, что много лет подряд ни один новичок не проходит. А потом вдруг появляется куча многообещающего народа! - Нетеро был в восторге. - Уже четвертый раз на моей памяти.
  
   - *А сколько ему лет?* - Тихо спросила Менти, обратившись к Бинсу.
  
   - *Последние двадцать лет говорит, что ему сто...*
  
   - Кстати, а что у нас запланировано на последний этап? - Поинтересовался Сатоц.
  
   - Да. - Задумался Бухара. - Вы нам так ничего и не сказали.
  
   Дед хитро улыбнулся.
  
   - Что касается финала... Я намерен устроить весьма своеобразные поединки!
  
   После этих слов председателя бывшие экзаменаторы сбросили расслабленность и подобрались.
  
   "Своеобразные поединки"? Зная председателя, если он говорит "легко справишься за месяц", на самом деле это означает "едва ли справишься за год"... Что в таком случае он имеет в виду под "своеобразными"? Не устроит же он смертельную битву между всеми участниками?.. Верно?
  
   - Но для начала, я хотел бы поговорить с каждым претендентом с глазу на глаз!
  
***
  
   - Объявление для всех претендентов. - Прозвучал голос из системы оповещения.
  
   Хо? Неужели обед? Время как раз подходит, и уже успела проголодаться! Хочется чего-нибудь жареного... Желательно мяса - а то всю прошлую неделю я вынужденно занималась вегетарианским сыроедением. Запах еды мог привлечь ненужное внимание, и тогда бы мне точно "запахло жареным". И эти странные бабочки, слетающиеся на запах крови... В общем, я перестраховалась.
  
   - Председатель проводит индивидуальные собеседования. - Облом... Хотя, мне с председателем лучше говорить на пустой желудок. - Когда назовут ваш номер, пожалуйста, пройдите в приёмную на первом этаже. Начнем с номера 44, Хисока!
  
   Собеседования были недолгими, минут по пять-шесть на каждого.
  
   - Номер "406", Сона.
  
   Пропустив мимо Гиттаракура, нехотя, с ощущением, что вхожу в клетку с тигром, я зашла в комнату. Та была выполнена в стиле, близком к японскому: драпировка, низенький столик, подушки вместо стульев. Как апофеоз, за спиной председателя висел белый холст, на котором был размашисто написан сложный иероглиф, в значениях "Сердце" и "Душа".
  
   - Ну-с, присаживайтесь. - Доброжелательно произнес Нетеро. - Я задам вам несколько вопросов.
  
   Нервно присев на подушку, я рефлекторно выпрямила спину, словно проглотила стальную арматуру, и уставилась на председателя.
  
   Вблизи старик буквально подавлял своей силой! Настолько, что чувство пространства противоречило картинке из глаз, утверждая, что я нахожусь на краю "продавленной бездны"... Было от чего напрячься. Если бы не точка опоры в виде подушки, я бы точно не смогла сдержать в узде бунтующее чувство равновесия.
  
   А?
  
   Бездна силы рядом со мной всколыхнулась. В самом углу зрения на миг возникла золотистая вспышка, которая тут же исчезла... Она была такой незаметной и быстрой, что я скорее ощущала её, чем видела.
  
   Ж-жуть!..
  
   Спокойно. Здесь безопасно... Меня просто проверяют на стрессоустойчивость...
  
   - ...Мисс Сона?
  
   - Д-да! - Я едва не подскочила от неожиданности.
  
   - Не нужно волноваться, это обычная формальность. - "Успокоил" меня Нетеро. - Во-первых, почему вы хотите стать хантером?
  
   Я уже раздумывала над этим вопросом, поэтому ответила без задержки.
  
   - Во-первых, сама Лицензия - мне не помешают документы. И второе, привилегии. Я собираюсь отправиться в путешествие, и мне понадобятся ресурсы на подготовку. - Сказала я чистую правду обтекаемыми формулировками.
  
   - Понятно. - Нетеро сделал вид, что записывает что-то в блокноте. - Второй вопрос! Кто из остальных восьми человек привлекает ваше внимание?
  
   ...Ещё одна золотистая вспышка...
  
   - В-все они. Хисока, Гиттаракур, Ханзо, Сайпер - жуткие! - Хватит меня пугать! Ты здесь самый жуткий, ты! - Гон, Курапика и Леорио - хорошие. И Киллуа. Он скорее "хороший", чем "жуткий"!
  
   Нетеро безмятежно улыбнулся в усы.
  
   ...Я вздрогнула от третьей вспышки...
  
   Не надо мне так улыбаться!..
  
   - И последний вопрос. С кем из оставшихся претендентов вы не хотели бы драться?
  
   - Ни с кем из них. По тем же причинам, по которым они "привлекают внимание"... Пусть у меня есть шанс убить любого из них, я не хочу этого делать. Только в самом крайнем случае. - Разоткровенничалась я. - А так... Хорошо, мне не хотелось бы сражаться с номером "99" Киллуа, "403" Леорио, "404" Курапика, и "405" Гон!
  
   Запали они мне в душу. Я редко запоминаю имена с первого раза, а тут от испуга даже номера вспомнила!
  
   - Ага, замечательно. Можете идти.
  
   Свобода!
  
   Банальнейшим образом сбежав из комнаты, я поднялась в столовую... И лишь тогда сообразила, что, за всё время разговора, Нетеро несколько раз менял языки или диалекты.
  
   Проверял мои слова во время регистрации на экзамен, да?.. Мог бы просто спросить!
  
***
  
~Дирижабль, комната отдыха и совещаний~
  
   - Понятно-понятно... Несколько менее сбалансировано, чем я ожидал, но...
  
   Нетеро, на глазах экзаменаторов, некоторое время рисовал что-то на повернутом к нему холсте, приговаривая себе под нос интригующие комментарии.
  
   - Готово! Я составил таблицу боев. Смотрите!
  
   Нетеро развернул холст, чтобы все экзаменаторы могли хорошенько его рассмотреть.
  
   - Вы серьёзно? - Переспросил Бухара, недоверчиво глядя на так называемую "турнирную сетку".
  
   - Я серьезен как никогда! - Старик захихикал, довольный произведенным эффектом. - Кто победит, получит Лицензию хантера!
  
***
  
   К следующему утру мы были на месте. Дирижабль сел на посадочную площадку перед комплексом зданий в необычном стиле: башни, высокие сквозные арки и округлые крыши навевали мысли об Аладдине и Тадж-Махале.
  
   Как оказалось, это был отель, принадлежащий Ассоциации Хантеров. Предупредив, что у нас всего два дня на отдых, участников заселили в роскошные номера, подлечили и оставили в покое. За это время все хорошенько выспались и передохнули, набравшись сил и энтузиазма.
  
   На третий день нас проводили в просторный зал в центральном здании комплекса.
  
   Там же, стоя вдоль стен, дожидались все экзаменаторы предыдущих этапов, сам председатель Нетеро, Бинс, и восемь охранников в одинаковых черных костюмах. Узнав в одном из "людей в черном" своего наблюдателя с четвертого этапа, я предположила, что остальные тоже были наблюдателями... Фактически, здесь собрался весь экзаменационный комитет.
  
   - Приветствую всех участников! Надеюсь, вы хорошо отдохнули. - Нетеро неторопливо вышел на середину зала, к доске на колесиках, накрытой тканью. - Последняя часть экзамена пройдет... В форме турнира из поединков один на один!
  
   Председатель с хитрым выражением лица сдернул ткань.
  
   - Вот сетка боёв.
  
Схема боёв последнего этапа Экзамена на Хантера в 5 главе []
  
   С первого взгляда было ясно, что схема, нарисованная на доске, была очень неравномерной. Например, Гону и Ханзо предстояло пять боёв, а Гиттаракуру только два. Мне же предстояло драться четыре раза, первый из которых должен проходить либо с Гоном, либо с Ханзо, смотря кто из них победит в первом бою.
  
   - Значит, лицензию получит лишь один человек? - Засомневался Ханзо, адекватно оценивая свои шансы против Гиттаракура и Хисоки.
  
   - Не-а! - Довольно воскликнул председатель, и многозначительно поднял палец. - Одной победы будет достаточно! Победители выбывают, а проигравшие продвигаются дальше по турнирной лестнице! Короче, кто умудрится проиграть всем, уйдёт ни с чем. Вопросы?
  
   Значит, это Леорио и Гиттаракуру здесь не повезло больше всех! У них будет всего по два боя, соответственно, только две возможности выиграть.
  
   - Сдадут все, кроме одного человека? - Уточнил воспрявший духом ниндзя.
  
   - Именно! У каждого претендента есть как минимум две попытки.
  
   - Но почему сетка такая неровная? - Киллуа скрестил руки на груди и нахмурился.
  
   - Логичный вопрос! Моя схема отражает результаты предыдущих этапов экзамена. И те, кто выступал лучше, получат больше шансов.
  
   - А можно поподробнее? - Продолжал расспрашивать Киллуа, которого за живое задел "проигрыш" Гону, у которого было на два "шанса" больше. - Объясните, как вы это высчитывали?
  
   - Не скажу! - Нетеро покачал головой и дурашливо хихикнул. Как он достоверно притворяется выжившим из ума стариканом! - Информация секретная! Но кое-что объяснить могу. Ваши оценки состоят из трех пунктов: тело, разум, а также общее впечатление. Тело. Тут мы рассматривали физические качества: скорость, ловкость, выносливость и остроту восприятия. Что касается разума, учитывались моральная стойкость, адаптация, восприятие и креативность. Но, по правде говоря, эти оценки не так важны - все присутствующие здесь достаточно хороши... Или достаточно удачливы, раз добрались до финала. Главное, на что мы опирались - "впечатление"! И никакие из вышеупомянутых критериев к нему не относятся. Это ваш потенциал хантера! Его я определял на собеседовании.
  
   Ясно. Перевожу с "Нетеровского" - он просто нарисовал эту схему, как ему левая пятка подсказала!
  
   - Правила просты: оружие разрешено, и вы победите, если заставите противника признать поражение. Но учтите, что если убьете своего противника - вас тут же дисквалифицируют! Если такое случится, единственный неудачник будет определен сразу же, и экзамен закончится автоматически, победой всех остальных.
  
   Больше вопросов ни у кого не возникло.
  
   - Первый бой: Гон против Ханзо! Прошу! - На середину зала вышел один из "людей в чёрном". - Я буду вашим рефери!
  
   - О, здравствуйте! - Ханзо шагнул на импровизированную арену. - Это ведь вы за мной следили на четвертом этапе?
  
   - Ты заметил? - Судья выглядел почти смущенно.
  
   - Конечно! Я так понял, за каждым участником закрепили своего проверяющего. Думаю, не я один такой внимательный!.. Да, я еще хотел уточнить. - Ниндзя-экстраверт все никак не замолкал. - Единственное условие для победы - заставить противника сказать: "я проиграл", да? Никаких нокаутов и счета до девяти?
  
   - Верно. - Подтвердил судья, кивнув.
  
   Ханзо оценивающе посмотрел на Гона. Правильно нервничает! Тот ведь упрётся, как осёл, но не сдастся.
  
   - Начали!
  
   Гон ринулся вбок, надеясь измотать своего противника скоростью. Но Ханзо решил с первой же секунды показать Гону, что такое тотальное превосходство! Ниндзя мгновенно оказался позади парня и коротким ударом по шее отправил его на пол.
  
   Вот это скорость!
  
   - Для своего возраста ты неплох. - Сказал ниндзя и приподнял безвольное тело. - Сражайся мы по-настоящему, ты был бы уже мертв.
  
   Гон кривился от боли, однако его глаза не были глазами проигравшего.
  
   - Больно, да? Бил я достаточно сильно - сотрясение мозга гарантированно! Победа тебе не светит, сдавайся. - Продолжал "уговаривать" его Ханзо.
  
   - Не-т.
  
   Ханзо нахмурился и отвесил парню подзатыльник. Прямо по сотрясению...
  
   - Если сейчас сдашься, к следующему бою будешь полон сил. Не упрямься, просто сдавайся!
  
   - Ни за... что!
  
   Второй удар заставил Гона болезненно дернуться.
  
   Мне это не нравится...
  
   - Гон, не глупи! Успеешь еще победить! - Не выдержал Леорио. - Просто...
  
   - Леорио! - Курапика нахмурился, но остановил товарища. - Поставь себя на его место. Ты бы сдался?
  
   - Да лучше сдохнуть! Но не могу же я ему это сказать! - Леорио бессильно сжал кулаки. - Только советом и могу помочь.
  
   - Ты себе противоречишь, но суть я уловил. - Курапика зло смотрел на ниндзя.
  
   Надеюсь, Гон знает, что делает.
  
***
  
   "Бой" продолжался. Леорио уже трясся от еле сдерживаемой ярости, и, после очередного удара, заорал.
  
   - Хватит! Давайте я заменю мальчишку!
  
   - Не можешь смотреть на бой - уходи. - Спокойно ответил Ханзо, не поворачивая голову. - Дальше будет только хуже.
  
   Леорио рванул вперед, но ему преградили путь два охранника.
  
   - Никто не имеет права вмешиваться в поединок! Если вмешаешься, мы дисквалифицируем Гона!
  
   - Леорио... Успокойся... - Гон сумел подняться на ноги. - Не так уж мне и... Больно. Я могу. Драться дальше.
  
   Парень еле стоял, поэтому ему хватило одной подсечки. Ханзо сел ему на спину, и взяв левую руку в захват.
  
   - Руку сломаю. - Бесстрастно сказал ниндзя. - Без шуток. Ну же, сдавайся!..
  
   В голосе Ханзо зазвучали нотки мольбы.
  
   - Ни... Ни за что! - Отказался Гон. - А-а!..
  
   *Хрусть*
  
   - Сломал... - Зрители были в шоке.
  
   Вот же дурила! Это я про Гона, если что. Мог бы сдаться... Ханзо и так обходится достаточно мягко, как для ниндзя, но скоро может выйти из себя. Только бы он не сорвался с запугиваний на откровенные пытки.
  
   Иначе я тоже сорвусь.
  
   - Курапика! - Леорио заскрипел зубами. - Не смей меня останавливать! Если он Гона еще раз хоть пальцем тронет, прости, я не удержусь!
  
   - Я? Останавливать? - Глаза блондина медленно принимали зловещий рубиновый оттенок. - И в мыслях не было.
  
   Ниндзя, видя как бесплодность своих попыток, так и негативную реакцию зрителей, решил надавить морально.
  
   - Понимаю, тебе больно. Но все же выслушай. Я вышел из семьи тайного клана шиноби. - Ниндзя встал на одну руку. - С самого рождения я подвергал себя жестоким тренировкам. За восемнадцать лет я отточил своё искусство. В твоем возрасте я уже убивал!..
  
   Тоже мне, нашел достижение.
  
   - Тебе меня не одолеть! - Продолжал Ханзо. - Признай...
  
   Что именно он требовал признать, мы не узнали - Гон приподнялся, и с силой пнул отвлекшегося на рассказ ниндзя прямо в лицо!
  
   Парень сел и непреклонно уставился на Ханзо.
  
   - Черт, теперь хоть разум прояснился! - Выговорил ему Гон, с трудом поднимаясь на ноги. - А то либо боль мешала, либо твоя болтовня!  
  
   - Гон, бей его! - Закричал Леорио, радуясь одной единственной успешной контратаке.
  
   - Мы не выясняем, кто сильнее. - Гон стоял, пошатываясь. - Важнее, кто первым сдастся!
  
   Ханзо одним движением перетек на ноги. Из носа у него закапала кровь.
  
   - Я позволил себя ударить... - Ниндзя попытался сделать хорошую мину при плохой игре. - Но ты, похоже, меня не понял. Я не просил, я приказывал! Неужели так трудно понять... Хорошо. Есть вариант попроще.
  
   Ханзо прикрыл одну руку другой, и вытащил из бинтов на предплечье длинный наручный клинок. Взмахнув лезвием, ниндзя наставил его на Гона.
  
   - Я отрежу тебе ноги. - Ниндзя скорчил страшное лицо. - Может, получив увечье, ты, наконец, поймешь. Но сначала, спрошу еще раз - не хочешь ли сдаться?
  
   - И не проси! - Гон не поддавался ни на угрозы, ни на уговоры. - Я не хочу, чтобы мне ноги отрезали! Но и проигрывать я тоже не хочу! Давай придумаем что-то ещё!
  
   Напряженная атмосфера одним махом как-то неуловимо растаяла. Раздались смешки.
  
   - Что?! Не хочет он, ты совсем дурак?! - Растерялся ниндзя, поняв, что попытка запугать провалилась. - Он требует! Совсем страх потерял? Я тебя сейчас без ног оставлю!
  
   - Но даже тогда я не сдамся! - Парень стоял на своем. - К тому же, тогда я истеку кровью и умру. Его ведь тогда снимут с экзамена, да?
  
   Гон вопросительно обратился к рефери.
  
   - Да... - Подтвердил тот.
  
   - Видишь? Нам обоим это не выгодно! - Гон продолжал давить логикой. - Давай состязаться в чем-нибудь другом!
  
   Ниндзя оставалось только скрипеть зубами.
  
   - Все, пронесло. - Курапика успокоился. - Гон перехватил инициативу.
  
   - Ты и в самом деле ничего не понял. - Ханзо, в последней попытке, наставил лезвие на лоб Гона. - Если умрешь, всё закончится! Тебе же ничего не мешает попробовать в следующем бою! А вот если я тебя убью... Неужели не видишь разницы?!
  
   Атмосфера вновь накалилась. Гон не двигался.
  
   - Почему? - Ниндзя растерял весь свой пыл и продолжал напирать лишь по инерции. - Всего два слова?.. Неужели эта победа тебе дороже жизни? Почему она настолько важна?!
  
   - Я должен найти отца. - Гон заглянул Ханзо прямо в глаза. - Он хантер. Я получу лицензию, и непременно его найду! Но если сейчас сдамся, то никогда его не увижу. Так мне кажется... Потому и не сдаюсь.
  
   Ханзо несколько секунд напряженно думал и обреченно вздохнул.
  
   - Хорошо, твоя взяла. Я признаю свое поражение! - Ниндзя спрятал клинок, отвернулся и начал бормотать оправдания, скорее для самого себя. - Убивать его нельзя... А придумать, как заставить его сдаться, я тоже не могу...
  
   Но Гона понесло.
  
   - Нет! - Парень был решительно не согласен. И что ему не нравится? - Так не пойдёт! Нужно сесть и вместе придумать, как решить нашу проблему!
  
   - Так, давай-ка проверим, правильно ли я тебя понял... - У Ханзо задергалась бровь. - Я признал свое поражение, но ты не согласен, и хочешь меня победить? А способ этого предлагаешь придумать мне? Всё верно?!
  
   - Ага!
  
   - Идиот! - Ниндзя рассвирепел и одним ударом вырубил занудливого оппонента. - Эй, судья! Я проиграл, начинайте следующий поединок! Но прежде, я бы хотел кое-что прояснить. Как только он очнется, то попытается опротестовать результат... Сами видели, мальчишка упертый, как баран!
  
   - Не волнуйся. - Обнадежил его Нетеро. - Гон победил. Что бы он ни говорил, этот факт не изменится. Он может спорить, может угрожать, но лицензия уже принадлежит ему.
  
   - Понятно.
  
   Гона положили на носилки и унесли.
  
   - Зачем ты отдал победу? - Киллуа остановил Ханзо, когда тот хотел вернуться на свое место. - Мог ведь, не убивая, заставить его сдаться? С твоими то навыками.
  
   Ханзо устало прикрыл глаза.
  
   - Когда я кого-то пытаю, всегда готов к тому, что человек меня возненавидит. - Заговорил он. - Мне так проще. И после переживаю меньше. Когда человеку больно, в его глазах всегда горит огонь ненависти к мучителю. Даже после серьезной подготовки, подавить в своих глазах этот огонь очень сложно... Но у Гона я и следа его не увидел! Это мне понравилось. Вот и весь ответ.
  
***
  
   Дальнейшие поединки, словно в противовес первому, проходили сравнительно быстро, один за другим.
  
   Во втором бою сошлись Курапика и Хисока. После непродолжительного обмена ударами, с явным превосходством фокусника, Хисока остановился. Что-то тихо прошептав блондину, Хисока сдался.
  
   Третья схватка, между мной и Ханзо, не состоялась по причине неявки одного из противников. Угадайте, кого?.. Я даже не стала выходить на середину зала - так, сделала шаг вперед, помахала рукой, сказала "сдаюсь", и шагнула обратно к стене.
  
    - Он слишком силен. - Пришлось пояснить на вопросительные взгляды, пожав плечами.
  
   Следующими были Сайпер и Хисока... Бедная Сайпер...
  
   Пятый бой, между мной и Киллуа, стал зеркальным отображением моего предыдущего "боя". Пока я задумалась, что делать, Киллуа заявил "не интересно", и сдался, чем обеспечил мне Лицензию.
  
   Шестой поединок отложили по просьбе Леорио, который как джентльмен, не хотел драться с побитой Сайпер. Тем не менее, сдаваться он не спешил, и лишь дал ей время отлежаться.
  
   Следующими на арену вышли Киллуа и Гиттаракур.
  
***
  
   - Давно не виделись. - Произнес Гиттаракур после отмашки судьи, и начал вытягивать из себя иглы.
  
   Когда он вытащил последнюю, его лицо поплыло и начало изменяться, а волосы волшебным образом сменили цвет и отросли почти до плеч. Лицо Гиттаракура стало вполне нормальным. Вот только совершенно равнодушное выражение "мертвых" черных глаз могло отпугнуть кого угодно.
  
   Неужели контроль своего тела при помощи акупунктуры? Круто!
  
   - Б-Брат. - В шоке прошептал Киллуа, покрываясь холодным потом, впервые на моей памяти показав слабость.
  
   Ого! Это уже "Санта-Барбара" какая-то...
  
   - Здоров. - Старший брат помахал ему бледной рукой. - Мама и Миллуки сказали, что ты их ударил. 
  
   - Вроде того. - Киллуа старался сохранить беззаботный вид.
  
   - Мама плакала... - Гиттаракур склонил голову набок.
  
   - Ещё бы! Родной сын на неё руку поднял! - Прокомментировал Леорио.
  
   -...От радости. - Брат Киллуа закончил фразу, заставив Леорио поперхнуться своими словами. - "Он стал таким сильным, я так рада, но ему пока рано уходить из дома", сказала она, когда решила мне позвонить. Но я не ожидал тебя здесь встретить, хотя мама боялась, что ты решишь пойти в хантеры... Мне, если честно, лицензия нужна для следующего задания. А тебе для чего?
  
   - Не то чтобы я рвался в хантеры, просто я решил испытать себя. - Неуверенно ответил ему Киллуа подрагивающим голосом.
  
   - Вот как. Замечательно! Тогда позволь дать тебе совет: хантером тебе не быть! - Гиттаракур смотрел Киллуа в глаза и продолжал монотонно говорить, словно змея, гипнотизирующая жертву. - Ведь ты прирожденный убийца! Ни мечты, ни желаний у тебя не было и не будет. Ты живешь в тенях, и радуешься только чужим смертям. Таким мы с отцом создали тебя. А чего ты собрался достигнуть, став хантером? Ты же ничего не хочешь...
  
   - Хочу! - Выкрикнул Киллуа, неожиданно для самого себя.
  
   - И чего же?
  
   - Я хочу подружиться с Гоном. - Заикаясь, проговорил Киллуа. - Я устал убивать. Хочу иметь друга. И жить нормальной жизнью!
  
   - Бред. У тебя не может быть друзей. - С железобетонной уверенностью констатировал Гиттаракур. - Просто Гон оказался слишком хорошим, вот тебя это и смутило... Ты ведь не хочешь с ним дружить. Подружишься, и придет день, когда тебе захочется его убить! Однажды тебе станет интересно, кто сильнее. Потому что у тебя душа убийцы!
  
   Леорио решил вмешаться в семейный разговор.
  
   - Киллуа! Плевать мне там, брат он твой, или сестра. Не слушай ты его! Хочешь подружиться с Гоном? Ты слепой? Вы и так уже друзья! Спроси Гона, он подтвердит!
  
   Парень вздрогнул. А Гиттаракур призадумался.
  
   - Да?
  
   - Еще как! - Разорался Леорио.
  
   - Серьезно? Вот беда... Тогда ладно, убью Гона! - Демонстративно "догадался" старший брат. - Убийце друзья ни к чему, будут мешать! Где он?
  
   Убийца осмотрелся и направился к входу в жилую часть, куда унесли Гона. Судья бросился наперерез.
  
   - Погодите, вы куда?! Поединок еще не... Хр-р...
  
   Гиттаракур метнул в судью несколько игл, и тот скорчился на полу.
  
   - Где он? - Повелительно повторил гипнотизер.
  
   - А-аы... В комнате отдыха! - Нехотя, с натугой выдавил из себя судья.
  
   - Благодарю.
  
   Однако стоило ему сделать шаг в направлении комнаты отдыха, как на его пути, не сговариваясь, встали Леорио, Курапика, и Ханзо. По бокам от них, перекрывая путь, выстроились охранники. Спустя секунду, в каком-то внутреннем порыве, к ним присоединилась и я... Технически. Я не вставала грудью, а просто спряталась за Ханзо, демонстративно положив ладонь на рукоять мачете и неодобрительно поглядывая на Гиттаракура. Если он нападёт, Ханзо должен быть достаточно силен, чтобы стать моим щитом и задержать агрессора, и вот тут настанет мой черед шутить шутки - в "Переносном" смысле, если понимаете, о чем я...
  
   Впрочем, через секунду я сообразила, что никто не будет убивать Гона. Экзамен всё ещё продолжается, и убийство будет означать дисквалификацию! Он должен это понимать! Но зачем тогда разыгрывает этот спектакль? Хочет посильнее надавить на чувства Киллуа?
  
   Убийца остановился, сделав вид, что задумался.
  
   - Хотя, погодите... Чтобы выполнить работу, мне нужна лицензия. Если убью их, меня дисквалифицируют, а Киллуа еще и лицензию получит. - Он отрешенно приложил палец ко лбу. - Хм?.. Знаю! Сначала сдам экзамен, а потом убью Гона! Тогда лицензию не отнимут, даже если я прикончу всех в этой комнате, верно?
  
   Гитаракур обернулся к председателю.
  
   - Не отнимем. Не имеем права. - Сухо ответил Нетеро.
  
   - Ты слышал Киллу? Хочешь спасти Гона - победи меня! - Гиттаракур снова перевел вектор внимания на себя. - Сразишься ли ты за своего друга? Нет... Ты боишься... А все потому, что не уверен, хватит ли сил меня одолеть. В глубине души ты сам знаешь ответ. "Брата ни за что не победить. Никогда не бейся с тем, кто сильней". Этому правилу мы тебя учили.
  
   Киллуа в панике попытался сделать шаг назад.
  
   - Ни с места! - Приказал Гиттаракур. - Любое движение я буду считать началом боя. Так же он начнётся в тот момент, когда я тебя коснусь. Остановить это можно только одним способом - сдавайся и иди домой. И не забывай. Если не сразишься со мной, твой драгоценный "друг" умрет!
  
   М-да. Это напоминает попытку "поймать на слове". Гиттаракур поставил Киллуа в такое положение, что если Киллуа откажется сражаться ради спасения Гона, то должен будет признать, что тот ему не друг. В понимании старшего брата, только ради "настоящего друга" Киллуа сможет преодолеть себя. Как ни странно, в этом есть логика. Искаженная, но логика.
  
   - Давай Киллуа, вперед! Он у нас Гона и пальцем не тронет! - Леорио снова вмешался. - Мы остановим его! Никто никого не убьет, просто делай что хочешь!
  
   А между тем рука старшего брата почти коснулась волос Киллуа.
  
   - Сдаюсь... - Киллуа сокрушенно опустил глаза. - Я проиграл.
  
   Бой был окончен.
  
   - Хороший мальчик! - Гиттаракур улыбнулся, словно потрескавшаяся маска, и похлопал Киллуа по плечу. - Ха-ха! Я соврал! Не собираюсь я никого убивать, просто хотел тебя немножко испытать. Зато теперь знаю наверняка - у тебя нет права заводить друзей. Да и не нужны они. Слушайся меня и отца, делай то, что мы говорим, и всё будет в порядке... Когда будешь готов, я разрешу тебе сдать экзамен на хантера. Но сейчас не тот случай.
  
   Удовлетворенный Гиттаракур отошел, а Киллуа направился к выходу, смотря перед собой пустыми глазами, будто в трансе. Курапика и Леорио попытались поговорить с ним, однако тот их проигнорировал.
  
   Мне тоже хотелось его подбодрить, но как? Какие подобрать слова, и что сказать тому, кто думает, что предал лучшего друга?
  
   И, словно озарение, внезапно я поняла - слова сложились, будто сами собой. Едва ли осознанно, я всегда руководствовалась этим принципом, и даже на необитаемом острове это не позволяло мне полностью упасть духом и погрузиться в чувство одиночества. И сейчас у меня, наконец, получилось сформулировать идею.
  
   - Связи между людьми рвутся лишь с обеих сторон... - Тихо сказала я, в момент, когда Киллуа проходил мимо.
  
   Не было ни намека на реакцию, но я была почти уверена, что он услышал. Когда у него будет время подумать - он поймет, что Гон от него так просто не отстанет! Ох уж эти докучливые экстраверты...
  
   - Уходишь? - Поинтересовался Нетеро, поглаживая бороду. - Если выйдешь из отеля до конца этапа, будешь дисквалифицирован.
  
   Проигнорировав предупреждение, Киллуа раздвинул руками створки дверей и шагнул наружу.
  
   (Финальный этап прошло 8 кандидатов)
  
***
  
   С уходом Киллуа экзамен закончился досрочно, оставив странное "послевкусие".
  
   На самом деле, нелепо вышло. Как если бы почти победившего гонщика, который ушел в отрыв - вдруг у финишной черты остановили родители, сказали всем остальным гонщикам, что ему нет восемнадцати, нет водительских прав, и вообще, нужно идти домой и доедать свой суп. Примерно такое возникло впечатление.
  
   Кстати, нужно будет потом уточнить у Гона, может он тоже ушел без разрешения.
  
   - Вот мы и на месте. - Бинс привел всех успешно прошедших экзамен в обычную лекционную аудиторию, с партами на разной высоте. Внизу по центру стоял массивный стол, над которым висела широкая доска.
  
   Когда мы расселись, нам раздали черные папки средней толщины, с эмблемой "ХХ" на обложке из черной кожи. У Бинса в руках осталась одна лишняя, по причине отсутствия Гона... Ага, чувствую, он уже идет сюда!
  
   Сидящий в двух метрах от меня Курапика порывисто встал со своего места.
  
   - У меня есть вопрос! Почему вы дисквалифицировали Киллуа?.. - Блондин набрал в легкие воздух, чтобы что-то добавить, но ему помешали.
  
   Дверь распахнулась, и в аудитории показался наш "опаздун". Выглядел он бодро, несмотря на сломанную руку, которая сейчас была профессионально перебинтована и запакована в гипс с перевязью.
  
   Гон обвел взглядом аудиторию и, найдя Гиттаракура, с решительным видом подошел к нему.
  
   - Ты должен извиниться перед Киллуа! - Гон тяжелым взглядом уставился на киллера.
  
   - Извиниться? За что? - Удивился тот.
  
   - Ты не понимаешь?
  
   - Нет?..
  
   - Тогда ты не имеешь права звать себя его старшим братом!
  
   Кажется, Гону рассказали обо всём, что он пропустил, пока был в отключке. И я даже знаю кто - в дверях показался обеспокоенный Сатоц.
  
   - Разве это право надо заслуживать? - Меланхолично ответил брат Киллуа.
  
   Гон в негодовании схватил сидящего Гиттаракура за руку с такой силой, что послышался треск костей, и с силой вздернул убийцу на ноги.
  
   - Вот и моим друзьям тоже не надо ничего "заслуживать"! - Было видно, что после своей эмоциональной вспышки Гон начал успокаиваться. - Можешь не извиняться, просто скажи, где Киллуа!
  
   - И что ты тогда сделаешь?
  
   - Разумеется, я верну его! - С уверенностью ответил Гон.
  
   - Говоришь так, будто я его похитил... Но он ушел сам.
  
   - Нет! Он этого не хотел. Ты заставил его уйти! Ничем не лучше похищения!
  
   Ну да, тут они оба правы. С одной стороны, Гиттаракур забрал Киллуа против воли, а с другой - старший брат просто вернул сорванца домой.
  
   - Кхм-кхм. - Нетеро надоело, что его все игнорируют. - Попрошу всех сесть. Я как раз собирался обсудить решение насчет дисквалификации претендента номер "99", Киллуа.
  
   Приняв слова Нетеро за разрешение говорить, Курапика снова поднялся.
  
   - Не похоже, что Киллуа себя контролировал. - Проговорил блондин. - Во время и после боя с этим Гиттаракуром, он странно себя вёл. Я думаю, его загипнотизировали, и заставили уйти!
  
   - Это просто домыслы! - Отмёл председатель его доводы. - Доказательств нет. Кроме того, в бою нет понятия честно или не честно. Мы не ставили запрет на оружие, и гипноз тоже разрешен. Кандидат Киллуа сохраняет право участия в первом этапе на следующий год, но в этом году он исключен! Можете жаловаться на результаты, но своего решения мы не изменим. Киллуа дисквалифицирован. Все оставшиеся - прошли. Точка.
  
   Нетеро закрыл тему обсуждения и перешел к следующей повестке дня.
  
   - А пока, позвольте рассказать вам о Лицензиях. Они находятся в папках перед вами!
  
   Я открыла свою папку. Весь её объем занимал какой-то мягкий материал, и лишь в середине, в специальном углублении оказалась пластиковая карточка. Размером и формой она была похожа на кредитную, разве что немного толще обычного.
  
   Две трети лицевой стороны карточки занимала вездесущая эмблема "ХХ", с кратким описанием под ней. "Лицензия Хантера. Информация о карточке Лицензии Хантера: Карта действительна только в руках владельца; При утрате карты звание Хантера сохраняется; Карточка не подлежит перевыпуску". На задней стороне располагалась магнитная полоска и серийный номер.
  
  
Лицензия Хантера []
  
   - Я продолжу инструктаж. - Слово взял Бинс. - Вы держите в руках свою Лицензию Хантера. Благодаря новейшим технологиям её нельзя подделать, тем не менее, это просто предмет. А вот её влияние нельзя недооценивать:
  
   * По предъявлении Лицензии 95% всех организаций предоставляют услуги бесплатно, а остальные обслуживают с 80% скидкой, причём обслуживание предоставляется по стандартам первого класса.
  
   * Лицензия дает право на доступ к информации любого уровня секретности, и доступной только для хантеров - такой как новые виды животных, списки разыскиваемых преступников и так далее.
  
   * Лицензия предоставляет не имеющую равных свободу передвижения по всему миру. Для хантеров открыто 90% стран с ограниченным въездом и 75% зон, закрытых для посещения.
  
   * Из-за особого статуса, действия Хантера, даже приводящие к смертям и разрушениям, квалифицируются как оправданные, и не могут быть поводом для судебного, или какого-либо иного государственного преследования. Тем не менее, Хантер может быть привлечен к ответственности за неоднократные необоснованные убийства.
  
   * Общепризнанная сложность Экзамена на Хантера даёт предъявителю Лицензии возможность получить любую работу, просто показав карточку.
  
   - Иными словами, Лицензия очень ценная. В чужих руках она бесполезна, но если продадите карту коллекционерам, денег вам хватит на семь жизней! Однако если сохраните её у себя, комфортная жизнь вам обеспечена.
  
   И за что, интересно знать, нам дают такие привилегии? Подозрительно...
  
   - Постарайтесь не потерять вашу карту. И не дайте её украсть! Лицензии именные, но новую Лицензию вам не выдадут. По статистике, примерно один из пяти хантеров теряет свою карточку в первый же год... Теперь о "Десяти Правилах Ассоциации Хантеров":
  
   * Хантер должен "охотиться" за чем-либо. Целью охоты может быть что угодно, от красоты до голов преступников.
  
   * Хантер должен быть адептом какого-либо боевого искусства.
  
   * Хантер, ни при каких обстоятельствах, не может быть лишён своего звания Хантера. Кроме того, карта Лицензии Хантера не может выпускаться повторно, независимо от обстоятельств, приведших к её потере.
  
   * Хантер не может охотиться на другого Хантера, кроме случаев, когда есть неоспоримые доказательства виновности последнего в серьёзных преступлениях.
  
   * Хантер, достигший общепризнанных высот в определённой области, получает звание "Одной Звезды" (*).
  
   * Одно-звёздочный Хантер, отличившийся на службе Ассоциации и имеющий учеников с одной звездой, получает звание "Двух Звёзд" (**).
  
   * Двух-звёздочный Хантер, добившийся непревзойдённых результатов во множестве областей, получает звание "Трёх Звёзд" (***).
  
   * Никакое должностное лицо Ассоциации не может занимать пост, если лишается минимального доверия членов Ассоциации. Председатель Ассоциации Хантеров должен сложить полномочия, если лишается доверия большинства членов Ассоциации Хантеров. Как только пост освобождается, должны быть проведены выборы следующего Председателя. До избрания нового главы Ассоциации, все обязанности Председателя возлагаются на его Заместителя.
  
   * Председатель Ассоциации определяет порядок и условия отбора новых Хантеров. В случае если это ведёт к большим изменениям, новый порядок должен получить поддержку большинства действительных членов Ассоциации Хантеров.
  
   * Всё, что не оговаривается в перечисленных выше правилах, определяется Председателем, его Заместителем и Советниками. Выбор Заместителя и Советников осуществляет Председатель Ассоциации.
  
   - ...На этом, пожалуй, всё. Сейчас вы вольны идти куда хотите и делать то, ради чего добивались этого титула! Все дороги мира открыты перед вами. И помните, долг хантера - заботиться о своей лицензии! - В который раз предупредил Бинс.
  
   Завершив лекцию, он уступил место Нетеро.
  
   - Господа, я поздравляю вас! - Торжественно произнес председатель. - Вы прошли экзамен, а потому получаете право называть себя "Хантером"!
  
   (Экзамен на звание Хантера с успехом завершили 8 кандидатов)
  

Глава 6. Семья Золдик: Часть 1

   Выйдя из лекционного зала, я отошла в сторону и потянулась всем телом. Вот и всё! Я получила, что хотела. И не простые документы, а целый "мульти-паспорт" с кучей бонусов! Но что дальше? Я говорила Нетеро правду, когда упомянула, что хочу путешествовать. Но сейчас хотелось, наоборот, осесть на месте и посибаритствовать всласть, устроившись в комфорте на месяц-полтора.
  
   Раздумывая, куда пойти и что делать дальше, впереди я заметила Гона с товарищами. Парень стоял напротив Гиттаракура, требовательно уставившись ему в глаза.
  
   - Гиттаракур! Расскажи мне, где Киллуа!
  
   - Ты правда хочешь вернуть его? Лучше не стоит. - Со скукой в голосе протянул киллер.
  
   - Это мне решать! Киллуа мой друг и я верну его!
  
   - А остальные трое, вы тоже с ним? - Гиттаракур обвёл равнодушным взглядом Курапику, Леорио... И меня, стоящую позади них.
  
   - Конечно мы с ним! - Без колебаний подтвердил Леорио.
  
   - Хорошо. Но сомневаюсь, что у вас что-то получится. Киллуа отправился домой, в нашу резиденцию на горе "Кукуру".
  
   А? Выходит, меня за компанию "пригласили" в гости?.. Согласиться, что ли? У меня всё равно не было никаких планов. А за этой компанией довольно интересно наблюдать. К тому же, после всего, что я наговорила Киллуа про "связи между людьми", будет некрасиво, если сама даже в гости не загляну... Не убьют же нас там, право слово. Это бы плохо сказалось на репутации семьи Золдиков, а для подобного типа людей репутация должна занимать далеко не последнее место в шкале приоритетов.
  
   - Понял, спасибо. - Поблагодарил его Гон и направился к выходу из комплекса.
  
   - Мы с тобой! - Окликнул Леорио, вместе с Курапикой бросившись догонять парня. Я поспешила за ними. В крайнем случае убегу - решила я.
  
   Вслед донесся голос Хисоки.
  
   - А ничего, что убийца выдаёт, где его база? - Поинтересовался фокусник у Гиттаракура.
  
   - Это не секрет. Мы не скрываемся - все знают, где мы живём. И я уверен, когда они доберутся туда, сами поймут, что мы живем в совершенно разных мирах...
  
***
  
   Наша компания вышла наружу, и мы остановились под тенью дерева, около лавочки в небольшом внутреннем дворике.
  
   - Гора Кукуру? Никогда не слышал. - Леорио задумчиво ухватился за подбородок. - Курапика, Сона, не знаете, где она?
  
   - Нет. - Я отрицательно покачала головой. Откуда бы мне это знать?
  
   Последняя надежда была на блондина, но тот не отвечал, погруженный в свои мысли.
  
   - Эй, Курапика! - Встряска от Леорио заставила блондина очнуться.
  
   - А? Что? - Рассеянный блондин, наконец, сосредоточил внимание. - О чем ты?
  
   - О горе! Он упомянул гору "Кукуру". Знаешь, где она может быть?
  
   - Нет, не знаю. - Курапика пожал плечами. - Но можно посмотреть в Сети...
  
   - Привет! - Прервал его подошедший к нам Ханзо. - Я возвращаюсь домой. Наше знакомство было недолгим, но было весело!
  
   - Да! И мне тоже! - Приветливо ответил Гон. После новости о местоположении Киллуа, к нему семимильными шагами возвращалась прежняя жизнерадостность.
  
   Ниндзя достал нарисованные вручную визитки, и стал их раздавать. Мне тоже досталась одна, с надписью: "Облачный Ниндзя Ханзо - Школа Абсолютного Исчезновения".
  
   - Если когда-нибудь заглянете ко мне на родину, свяжитесь со мной! Устрою вам экскурсию! - Ханзо махнул рукой. - Увидимся!
  
   - Пока! - Помахал ему Гон и, припомнив предшествующий разговор, задал интересующий его вопрос. - А что за "Сеть"?..
  
   - Сеть "Интернет". - "Объяснил" Леорио.
  
   - Всемирная энциклопедия с компьютерным доступом. - Как мог, кратко дополнил ответ Курапика. - Зайдем в интернет-кафе и сами все разыщем. Для хантеров это должно быть бесплатно. Попробуем?
  
   - Не буду! - Гон упрямо надулся. - Я решил пока не использовать свою Лицензию! Не чувствую себя готовым. Не знаю, как описать...
  
   - Ладно, тогда воспользуемся моей. - Курапика достал свою лицензию и демонстративно ею помахал.
  
   Свою карточку я доставать не спешила - следуя совету не потерять Лицензию, я предусмотрительно спрятала её в одежде. Нда, это полумеры. Можно сделать браслет для скрытого ношения лицензии и муляж карточки, как приманку...
  
   - Подождите минутку! - Попросил Гон, заметив Сатоца, и побежал в его сторону. Несколько минут Гон о чём-то расспрашивал бывшего экзаменатора, и через пять минут они попрощались.
  
   Нас ждало интернет-кафе!
  
   Надеюсь, слово "кафе" в названии там написали не просто так. Ха-а... Хочу пломбир. Сколько я уже не ела мороженое?
  
***
  
~Небольшой сквер, примыкающий к отелю~
  
   Сатоц сидел на лавочке, погружённый в свои мысли.
  
   - Менти! Бухара! - Наконец он заметил других экзаменаторов. - Вы видели? Удивительный мальчик! Хотел бы я помочь ему, но... Чуть не раскрыл секрет.
  
   Он улыбнулся кончиками губ.
  
   - Что настоящий Экзамен на Хантера всё ещё продолжается.
  
***
  
   - Ну, давайте отыщем эту гору Кукуру! - Гон и Леорио собрались за спиной Курапики, который уселся за столик с компьютером.
  
   Мыши у компьютера не было - только клавиатура со встроенным трекпадом. Непривычно. Поэтому я решила просто наблюдать, сидя за столиком сбоку от него. И наслаждаться бесплатным, для хантеров, мороженым с кучей разноцветных топпингов. Жируем-с...
  
   Блондин зашел на сайт онлайн-энциклопедии, и ввел запрос. На экране тут же появилась нужная нам статья.
  
   - Высота 3722 метра над уровнем моря. Расположена в республике Падокия, провинция Дентора. - Прочитал вслух Курапика. - Знаменита тем, что гора и прилегающие территории принадлежат семье Золдик, все члены которой известны как профессиональные наёмные убийцы.
  
   - Падокия... И где она находится?
  
   - Минуту. - Блондин ловко переключился на карту мира. - Здесь!
  
   Материки на карте имели знакомые очертания - как будто кто-то взял Земные материки и раскидал их в случайном порядке. Падокия находилась в районе северо-запада местной "Африки", повернутой на бок. Мы же были на севере соседнего материка, похожего на зеркально-инвертированную Южную Америку.
  
   - На дирижабле дорога займет три дня. Когда отправляемся? - Уточнил Курапика.
  
   - Сегодня! - Произнесли хором Гон и Леорио. Кто бы сомневался.
  
   Я согласно кивнула.
  
   - Отправление нужного рейса через три часа. Я забронировал билеты, так что нам лучше поторопиться!
  
   Но быстро добраться не получилось - наше такси попало в автомобильную пробку. Помахав водителю, мы покинули застрявшую машину и своим ходом побежали к аэропорту, едва успев на свой рейс.
  
   Дирижабль неспешно пошел на взлёт, и Гон воодушевленно вскинул вверх руку.
  
   - Мы вернем Киллуа!
  
   И зачем только я согласилась?..
  
***
  
   - Дамы и господа, компания "Автобус Ужаса" приветствует вас! Мы посетим гору Кукуру, обитель знаменитого семейства Золдик! - Начала рассказывать экскурсовод, едва автобус тронулся с места.
  
   Я в пол-уха слушала тарахтящую как пулемет девушку-экскурсовода, смотря в окно на проплывающие мимо деревья.
  
   Мы наконец-то прибыли в Падокию. Когда парни расспросили первого встречного о горе Кукуру, нас тут же направили к экскурсионному автобусу, который возил туда туристов. Эта гора являлась, пожалуй, единственной достопримечательностью данной местности. Не то, чтобы это как-то мешало туристическому бизнесу процветать!
  
   Каждый день туда устремляются толпы любителей острых ощущений, готовых заплатить хорошие деньги за возможность пощекотать себе нервы, и своими глазами увидеть место жительства всемирно известной семьи убийц.
  
   - Взгляните. - Сидящий рядом Леорио указал на задние сиденья автобуса. - Не тянут эти типы на туристов.
  
   Я скосила глаза. И правда, два небритых типуса, которые там сидели, выглядели эталоном бандитов или охотников за головами. Принять их за туристов можно было бы с очень большой натяжкой - только если не замечать зверское выражение на лице первого, и сверток в форме меча за спиной второго.
  
   - Уважаемые туристы! Взгляните направо! - Экскурсовод указала рукой.
  
   Автобус вынырнул из тоннеля, открыв вид на конечную цель нашего путешествия.
  
   Вдалеке виднелась гора, которая создавала весьма гнетущее впечатление, возможно, из-за зловещей темной дымки вокруг вершины. Значительную часть прилегающего к ней леса окружала стена. Высокая, раз даже отсюда видно!
  
   - Поместье Золдиков расположено где-то на этом окруженном лесами спящем вулкане, высота которого достигает 3722 метра. Но никто не знает, где именно находится особняк!
  
   Ну, вообще-то я догадываюсь. Раз отсюда не видно, значит главный дом либо на другой стороне, либо в дымке возле вершины. Либо - прямо на вулканической пробке внутри кратера. Всё зависит от эксцентричности обитателей.
  
   - В семье Золдик десять человек: прадед, дед, бабушка, отец, мать и пятеро их детей. И все они - убийцы!..
  
   Да уж, эта семейка даже не делает вид, что скрывается.
  
   - Давайте подъедем поближе к горе!..
  
***
  
   Вскоре автобус подъехал к массивным металлическим воротам, метров двадцать в высоту. На вершине стены по обеим сторонам от монументальных створок были расположены два извивающихся китайских дракона, словно стражи, скалящие клыки на всякого, кто дерзнет войти во врата.
  
   Что интересно, створки состояли из семи вложенных друг в друга створок поменьше: от самых больших, на уровне стен, до совсем "маленьких" в два моих роста.
  
   Помимо этого, справа виднелась будка охранника, расположенная рядом с "калиткой для персонала".
  
   - Это ворота поместья Золдик. - Экскурсовод продолжила свой монолог. - Их еще называют "Вратами Смерти"!
  
   Туристы тут же высыпали из автобуса, чтобы сфотографироваться на фоне достопримечательности.
  
   За воротами и правда было что-то странное. Не бродящее за стеной большое животное, нет. Казалось, в самом воздухе витало нечто странно-знакомое, и в то же время - потустороннее.
  
   - Никто из вошедших туда не вернулся назад! - Предупредила экскурсовод. - Но обычно, для входа используется маленькая дверь сбоку, около нее дежурит охрана. За стеной начинаются частные владения, поэтому дальше мы не пойдем... У вас есть полчаса, чтобы всё как следует осмотреть, после чего автобус по расписанию вернется обратно! Не опаздывайте!
  
   Теперь туристы были предоставлены сами себе.
  
   - Впечатляет! - Леорио и Гон с восхищением уставились на ворота, подойдя ближе. - Но гора же ещё далеко! Так почему мы остановились?..
  
   Леорио в недоумении посмотрел на девушку.
  
   - Гора Кукуру принадлежат семье Золдик! Как и все прилегающие к ней территории.
  
   - Так это всё их двор?!
  
   - Тетя Гид! - Внезапно обратился к ней Гон. - А как пройти внутрь?
  
   Экскурсовод наклонилась к нему, как к непослушному маленькому ребенку.
  
   - Малыш, ты что, совсем меня не слушал?
  
   - Слушал, но...
  
   - Если войдешь внутрь, назад уже не вернешься. Это логово убийц! - Она назидательно покачала пальцем.
  
   - Да вранье это все. - Мимо нас прошли те самые подозрительные личности, что мы заметили в автобусе. - "Семья убийц", которых никто не видел! Даже их фотографии сотни миллионов стоят.
  
   - Правда?! - Оживился Леорио, но тут же огорченно прищелкнул пальцами от осознания всех упущенных возможностей сфотографировать Киллуа.
  
   - Слухи обросли легендами, но на самом деле ничего страшного там нет. - Один из головорезов голыми руками выломал дверь будки и отбросил в сторону. Затем вышвырнул наружу пожилого охранника и, схватив за грудки, поднял того над землей. - Открывай дверь! Да поживее!
  
   - Я... Я не могу. Хозяева разозлятся... - Охранник весьма достоверно изображал страх.
  
   Отличный актер! Я же чувствую, он этих двоих может голыми руками на части порвать, и не вспотеть.
  
   - Не волнуйся. С твоими хозяевами мы разберемся! - Криво ухмыльнулся бандит.
  
   Нашарив ключ, он отбросил вскрикнувшего охранника в сторону, и вместе с подельником направился к калитке.
  
   - Вы целы? - Обеспокоенный Гон подбежал к сидящему на земле мужчине.
  
   - Да, все хорошо. - Охранник картинно вздохнул. - Эх... Вот ведь, опять Мике переест.
  
   "Мике"? Это он о том странном существе, что притаилось за воротами?
  
   Дальше я могла ясно определить при помощи Эхолота, как два человека проникают на территорию Золдиков. Не успели они зайти дальше на территорию, буквально несколько шагов, как существо оказалось рядом с ними...
  
   За стеной раздался сдвоенный крик ужаса, и внезапно оборвался.
  
   Все туристы в шоке застыли, с нарастающим страхом глядя на закрытые двери, за которыми в звенящей тишине слышалось шуршание. Калитка со скрипом открылась изнутри, и из нее показалась огромная волосатая лапа, держащая в когтях две мумии нарушителей в ободранных остатках одежды. Бросив их на землю перед охранником, лапа убралась обратно, вежливо закрыв за собой дверь.
  
   Поморщившись и пригладив вставшие дыбом волосы, я в недоумении осмотрела останки. Два здоровых человека буквально за секунды превратились в абсолютно сухие мумии, выглядящие так, будто умерли сто лет назад! Как это?.. И какой силой нужно обладать, чтобы заставить подобное чудовище охранять вход?
  
   - Ему ведь по расписанию кормиться надо. - Слова охранника разбили тишину и послужили спусковым крючком.
  
   Туристы в ужасе закричали и в панике побежали к спасительному автобусу. Громче всех вопила экскурсовод, подогревая хаос, и одновременно умудряясь контролировать, чтобы никто не отстал и не потерялся.
  
   - Ей, ребята, вы чего? Скорее сюда! - Экскурсовод активно махала нам рукой, высунувшись из окна автобуса.
  
   - Вы уезжайте, а мы остаёмся! - Ответил Гон, введя девушку в ступор.
  
   Водитель пожал плечами, закрыл дверь, и, лихо развернув автобус, уехал на всех парах. Шоу для туристов должно было продолжаться, несмотря ни на что.
  
***
  
   - Вот значит как. Вы - друзья Киллуа. - Произнес охранник, разливая чай по кружкам. - Рад это слышать! Двадцать лет тут работаю, но впервые вижу, чтобы друзья приходили. Нехорошо так говорить о нанимателях, но... Пустовато тут. Никаких гостей.
  
   Охранник указал на останки головорезов, сложенные в мешки для трупов.
  
   - Зато вот такие деятели чуть ли не в очередь выстраиваются. Впрочем, Золдики не простые убийцы, так что удивляться тут нечему. Как бы то ни было, я рад, что вы здесь.
  
   - Да, не стоит... - Засмущался Леорио.
  
   - И, тем не менее, пропустить вас я не могу. - Отрицательно покачал головой охранник. - Вы ведь сами видели эту чудовищную лапу. Это Мике, сторожевой пёс Золдиков. Он слушается только членов семьи. Вот уже десять лет он служит своим хозяевам, убивая всех нарушителей... Не хочу, чтобы друзей Киллуа до костей обглодали.
  
   - А если мы будем не "нарушителями", а, например, "гостями"? - Задала я закономерный вопрос, не сдержав любопытство. - И почему он не трогает вас? Ведь если бы вы не входили, то зачем нужен ключ?
  
   - Верное замечание! Но оно правильно лишь наполовину. Чтобы войти, ключ не нужен. Он только для "нарушителей"!
  
    Мужчина зловеще усмехнулся.
  
   - Восемь из десяти этих чокнутых пытаются пройти через главные ворота. А когда не получается их открыть, начинают выламывать... Сплошные убытки! Вот мы и пристроили запертую калитку. Нарушители отбирают ключ у "беспомощного охранника", и становятся добавкой к обеду Мике. Я не охранник - просто прибираю за псом.
  
   - А настоящие ворота не заперты! - Догадался Курапика.
  
   - Именно!
  
   - Что?! - Леорио выскочил из будки, и бегом направился к воротам.
  
   Положив руки на створки, он изо всех сил надавил. Безуспешно.
  
   - Они точно не заперты?!
  
   - Просто ты слабоват! - Добродушно отозвался подошедший "охранник" и снял пиджак, оголив накачанный торс в майке. - Эти ворота не зря называются "Вратами Испытаний". Те, кто не может их открыть - недостойны ступить на земли Золдиков!
  
   Он встал напротив ворот и с силой нажал, с трудом приоткрыв небольшую щель. Когда он убрал руки, створки тут же сомкнулись обратно.
  
   Вместо петель я успела заметить металлические тросы. Судя по моим ощущениям, внутри ворот скрывается сложная сеть из металлических тросов и пружин. Интересная конструкция.
  
   - Как, видите, закрываются они автоматически. Так что нужно проходить, сразу, как только откроешь. И Мике бояться не придется - ему приказано не трогать тех, кто проходит во "Врата Испытания"! Эх... - Вздохнул он. - С каждым годом все труднее открывать. Каждая створка Первых Врат весит по две тонны! Всего семь Врат, и с увеличением номера вес удваивается. Это сделано специально, каждый открывает столько ворот, насколько способен. Когда входил Киллуа, он открыл три двери!
  
   - Ого! Двенадцать тонн! - Посчитал Гон.
  
   - Эм... Вообще-то шестнадцать. - Поправил его Курапика.
  
   А если попытаться открыть все врата сразу - то это будет 256 тонн! Насколько же тут крепкая должна быть площадка перед воротами, чтобы этот теоретический силач, открывая ворота, не сломал точку опоры и не провалился вниз? И... Неужели я была тогда права насчет Культиваторов?!
  
   - Нужно обладать великой силой, чтобы просто войти! Они живут в совершенно ином мире... - Охранник тем временем продолжал нагнетать обстановку.
  
   - Мне это не нравится! - Перебил его Гон. - Дайте мне ключ. Если они даже друзей испытывают, лучше я буду нарушителем! А если не дадите, перелезу через забор. Я пришел повидаться с другом, а не проходить проверки!
  
   - Гон, не дури! Ты это чудище видел?! - Леорио попытался переубедить этого упрямца. - У него одна лапа больше, чем ты сам!
  
   - Мне это не нравится! - М-да, у Гона только один ответ.
  
   - Ну, ты дело говоришь. - Почесал затылок охранник. - Но иначе ты не пройдешь. Мике тебя убьет.
  
   - Именно! Время у нас есть. - Присоединился к уговорам Курапика. - Давайте подумаем, как пройти через врата!
  
   - Всё равно не пойду. - Уперся Гон.
  
   - Извини, но ключ я не дам. - Охранник тоже стоял на своем. - Не пущу друзей Киллуа на съедение Мике. Хотя... Есть одна идея. Подождите минутку.
  
   Он направился обратно в будку и, подняв трубку телефона, набрал номер.
  
   - Алло? Да, это Зебуро. К господину Киллуа пришли четыре друга, и... Да. Да, простите... Понимаю... Извините за беспокойство.
  
   Он повесил трубку.
  
   - Отказали. Как я и думал.
  
   - Вы звонили в поместье? - Поинтересовался Гон.
  
   - Нет, я разговаривал с дворецким, все разговоры проходят через него. С кем-то из семьи просто так не поговоришь...
  
   - А можно я сам с ним поговорю? - Предложил парень.
  
   - Я не против. - Вздохнул Зебуро. - Но так ты их только разозлишь.
  
   Охранник снова набрал номер и отдал трубку Гону. После нескольких гудков, ему ответили. Но, как Гон ни старался, убедить параноидального дворецкого, что он не подделка, не получилось. Или ему не повезло нарваться на "тролля"?
  
   Раздосадованный Гон выбежал на улицу. Он явно собирался лезть через стену.
  
   - Эй! Остановись, Гон! - Догнал его Леорио.
  
   - Всё хорошо, можете подождать меня здесь. Я один пойду!
  
   - Я тебя не пущу!..
  
   Завязался однообразный спор, и моё терпение лопнуло.
  
   - Да пусть идёт! - Сломала я весь алгоритм уговоров. Отлично, внимание я привлекла! - Не волнуйся, я позабочусь о твоём черепе!
  
   Я сложила руки на груди и жизнеутверждающе покивала под удивленными взглядами.
  
   - И об их черепах тоже!.. - Моя рука указала на Курапику с Леорио. - Они же следом за тобой полезут.
  
   - А?
  
   Гон перевел взгляд с друзей на мою провокационную персону.
  
   - Меня даже не проси, как "нарушитель" я туда с тобой не пойду - слишком страшно. Хе-хе... - Я смущенно отвела глаза. Я ведь и вправду не хочу становиться мумией.
  
   Гон несколько секунд смотрел на друзей, словно только сейчас их заметил, и в глазах мелькнула тень понимания. Наконец-то сообразил!
  
   - Я понял. - Отступился он с долей сожаления в голосе. - Простите, я о вас не подумал.
  
   Все с облегчением выдохнули - до самоубийственных приключений сегодня не дойдет.
  
   - Сона. А ты правда бы... Мой череп... - Леорио опасливо почесал затылок.
  
   - Фу, нет конечно. Зачем бы мне?.. - Открестилась я от сомнительной перспективы. И тише добавила. - Если бы у вас дошло до стенолазания, я бы, скорее всего, не выдержала, и обездвижила всех, как получится.
  
   Дурилы...
  
   Охранник, внимательно за нами наблюдающий, кивнул своим мыслям.
  
   - Гон. - Окликнул он. - Ты же любишь животных?
  
   - Да? - Парень недоуменно посмотрел на мужчину.
  
   - Так и думал. - Зебуро улыбнулся. - Наверное, вырос на природе?
  
   - А как вы узнали?..
  
   - По тебе сразу видно. Что же! Я открою вам Врата Испытаний. Хочу, чтобы вы сами увидели Мике.
  
   Идти с подозрительным типом, на ночь, в лес, где водится "Собака Баскервилей" на стероидах, подрабатывающая мумификатором? Ну да, почему бы и нет. Если это ловушка и "собака" нападёт - сделаю из неё "соб/аку".
  
***
  
   Зебуро открыл нам ворота и придержал, пока все не пройдут. С тихим шорохом створки с тихим металлическим скрежетом закрылись, отсекая путь назад.
  
   Отойдя по тропе вглубь территории, мы вышли на поляну. За всеми этими разговорами незаметно наступила ночь, поэтому деревья были освещены лишь тусклым лунным светом. Однако это совсем не мешало, и всё прекрасно было видно.
  
   Несколько раз вдохнув, я принюхалась. Хм... А воздух тут и правда другой! Дышится легче... Каждый вдох словно наполнял силами, испаряя усталость от прошедшего дня, и заменяя её на бодрость.
  
   - Мике! Иди сюда! - С отзвуками эха прокричал Зебуро, сложив руки рупором.
  
   - Э-э... А он нас точно не тронет? - Леорио нервно поёжился.
  
   Поздно спохватился, раньше надо было думать, человек-"сверхразум".
  
   - Нет. - Утешил его привратник. - Те, кто прошли через Врата, считаются "гостями", а не "нарушителями".
  
   Несмотря на его ответ, ребята выглядели напряженными. Я же, хоть и нервничала, по сравнению с ними казалась образцом спокойствия.
  
   Десяток секунд спустя я ощутила приближение чего-то большого, и в установившейся тишине мы услышали звуки принюхивания.
  
   Ого!
  
   Из-за деревьев на поляну вышел массивный поджарый зверь шести метров в холке, похожий на русскую борзую. Только передние лапы у него были совсем не собачьими - пятипалые конечности, увенчанные длинными когтями. Тем временем, Мике улегся поперек дороги и уставился на нас своими черными глазами, внимательно нас рассматривая. Ребята застыли, как кролики перед удавом. Мне тоже стало не по себе - если он кинется, без жертв не обойдётся. Слишком крупный! Разве что повезёт попасть Лучом в жизненно важную точку...
  
   - Гон, теперь понимаешь? - Зебуро указал на Мике. - Это идеально натасканный сторожевой пес! Таких зверей в дикой природе не встретишь. Наверное, ты думал, что сможешь поладить с ним... Но теперь ты видишь его глаза. Сейчас он запоминает внешность и запахи новых людей, и больше ни о чем не думает. Он словно машина. Если поступит приказ, он с легкостью убьет даже меня, хотя и видит каждый день.
  
   Зебуро повернулся к стоящему в ступоре Гону.
  
   - Все еще хочешь с ним драться?
  
   - Нет, мне страшно. - Признался парень и помотал головой. - Я не хочу с ним драться!
  
   Я тоже не хотела бы!
  
   - Так... Поздновато уже. Если хотите, можете переночевать у меня дома.
  
   Обойдя Мике по широкой дуге, охранник повел нашу компанию дальше по тропе.
  
***
  
   Через некоторое время мы вышли на широкую поляну, на которой располагался двухэтажный деревянный дом. Совершенно обычный - такие можно увидеть в любой деревне.
  
   К моменту, когда мы подошли ближе, дверь со скрипом открылась и в проёме показался высокий усатый мужчина. Простоватое лицо, полоса ткани на лбу, придерживающая торчащие волосы... Подменный охранник?
  
   - О-о! Надо же. Гости? Какая редкость. Что ж, если вы сумели понравиться Зебуро, значит, не лыком шиты. - Он сонно помахал рукой и медленно побрёл по тропинке в сторону ворот. - Чувствуйте себя как дома.
  
   В голове невольно заиграла песенка: "Будь как дома, путник, я ни в чем не откажу..." К чему бы это? Он же "привратник", а не "лесник"!
  
   - Это Сиквант, мой коллега - второй привратник.
  
   Представив товарища, Зебуро легким движением руки открыл явно тяжелую входную дверь. Было видно, что она просела, и с натугой скребет по деревянному полу, с потемневшим от времени полукруглым следом.
  
   Зебуро усадил нас за стол и разлил чай по кружкам. Хороший у него чай, этого не отнять.
  
   - Вы приехали по туристической визе?
  
   - Ага! - Отозвался Гон.
  
   Стоп. Какая-такая виза?.. А, точно. Припоминаю. Гон ведь отказался пользоваться своей Лицензией, поэтому Курапика помог ему оформить туристическую визу. У меня такой проблемы не было, с Лицензией Хантера я могу находиться в любой стране, сколько захочу!
  
   - Понятно... Значит, сможете пробыть здесь месяц. - Зебуро отпил чай. - Если хотите, можете пройти здесь "специальную тренировку". Думаю, за месяц, каждый из вас сможет открыть Первые Врата самостоятельно! А если нет - можете попытаться вчетвером, правила этого не запрещают.
  
   Тренировка. После которой можно будет сдвинуть с места четыре тонны металла. Даже для этого мира это ненормально! Может, они что-то в еду себе добавляют? Или дело в здешнем "свежем лесном" воздухе? Посмотрим!
  
   - Другого способа всё равно нет. - Гон слегка нахмурился.
  
   - Значит, придется открывать! - Констатировал Леорио. - Ладно. Мы согласны.
  
   Ага! Я обеими руками "за", если меня всего за месяц натренируют до заявленного уровня! Но если мне начнут предлагать "лекарства" или "пилюли" - сперва разузнаю всё про побочные эффекты. А то в китайских часто встречалось, что от "волшебной таблетки" культиватор становился сильнее, но блокировал себе какие-нибудь "меридианы", или намертво закупоривал себе "Дан-Тянь" и маялся животом.
  
   Зебуро ненадолго отошел, вернувшись с охапкой жилетов-утяжелителей. Даже вид они были тяжелыми, но мужчина держал их, как будто они ничего не весили.
  
   - Все время, пока не спите, носите вот это! - С довольным лицом проговорил Зебуро. - Начнем с пятидесяти килограмм! А как привыкнете - вес постепенно увеличим!
  
   Он по очереди раздал жилеты и проследил, чтобы все ремни были правильно закреплены. Тяжелые! И, как будто этого мало, в жилете было невероятно трудно двигаться - приходилось постоянно бороться с инерцией.
  
   - Знаешь, а ты хорошо сложен. - Зебуро похлопал Леорио по плечу. - Наверное, и Вторые Врата сможешь открыть!.. Чаю не желаете?
  
   Перед нами услужливо поставили кружки с чаем. Да я же так скоро лопну!
  
   - Они весят по двадцать килограмм. - Довольно прокомментировал Зебуро. - Чайник так вообще сорок! Вся мебель и посуда в доме весят примерно столько же, сколько и кружки.
  
   - Ясно. Вот значит, что за тренировка. - Проговорил Курапика.
  
   - А... - Леорио встал с лавки и обеспокоенно огляделся. - Где здесь туалет?
  
   Правильный вопрос, который с каждой кружкой чая становился для меня всё актуальнее.
  
   - Там, в закутке! - Мужчина умиротворенно указал на неприметную дверь.
  
   Леорио с подозрением покосился на Зебуро. - А дверь, тоже?..
  
   - Да! Она весит 500 килограмм! - С сияющим лицом огорошил его привратник.
  
   - Сколько-сколько?! - Леорио на глазах посинел. - Бли-ин!..
  
***
  
~Подземелье под главным особняком семьи Золдик~
  
   По каменному подземному коридору шла дама, одетая в длинное пышное платье. В руках у нее был веер, а на голове широкополая шляпка, украшенная искусственными цветами.
  
   Даже перемотанное бинтами лицо не портило её ауру велеречивости, возможно, благодаря форме скул и тонких аристократично очерченных губ. Глаза женщины прикрывал чёрный визор с гладкими обводами, посередине которого светилась пульсирующая красная точка.
  
   Рядом с женщиной переступала ногами, по всей видимости, девочка лет десяти, в праздничном кимоно.
  
   В конечном итоге, они остановились около двери, щедро обитой металлом.
  
   - Каллуто, открой дверь! - Приказала женщина.
  
   Ребенок подчинился и, не изменившись в лице, с легкостью отворил тяжелую дверь.
  
   Когда они вошли в помещение, освещенное тусклой масляной лампой, перед ними предстала большая камера, в которой находилось два человека. Один из них, толстый парень лет 17, держал в руках кнут, которым он не спеша избивал второго.
  
   Вторым был беловолосый мальчик, который был закован в кандалы и подвешен за руки к потолку. Но он даже не морщился от ударов, смотря в пустоту со скучающе-равнодушным выражением глаз.
  
   - Килл! Усвоил, наконец, урок? - Проворковала женщина, но ответа так и не дождалась.
  
   - Как об стенку горох! - С раздражением воскликнул толстяк. - Нисколечко не жалеет. Видимо, надо бить сильнее!
  
   - Миллуки, помолчи! - Женщина с хлопком закрыла веер.
  
   - Киллу! - Нежно сказала уже совсем другим тоном. - Прекрати упрямиться, и извинись уже, наконец.
  
   - Кстати, да... - Миллуки с хрустом сжал кнут в руке. - Твой друг. Гон, да? Лучше бы он ушел... Так нет! Хочет с остальной компашкой наши врата преодолеть.
  
   Киллуа приподнял голову.
  
   - Он... Здесь?
  
   - Миллуки! - Закричала женщина. - Думай, что говоришь! Килл, слушай...
  
   - А вы мне даже не сказали?! - Киллуа с упрёком посмотрел на неё, и тут же получил кнутом по лицу.
  
   - Не ори на мать, гадёныш! - Миллуки попытался ударить его ещё раз, но его руку перехватили.
  
   - Я же просила помолчать! - Шикнула она на толстяка и продолжила, снова сменив тон. - Не думала, что тебе будет интересно.
  
   Она драматично прижала руку к груди.
  
   - Тем более, Врата он всё равно не откроет.
  
   - Не надейтесь! - Улыбнулся Киллуа. От апатии не осталось и следа. - Гон их откроет.
  
   - Это, конечно, замечательно. - Хмыкнула женщина в веер. - Но до нас он не дойдёт.
  
   - Дойдёт. Ещё как! - Киллуа твердо смотрел на мать. - Он непременно сюда доберется.
  

Глава 7. Семья Золдик: Часть 2

   Удивительно, как человек может стать сильнее всего за две недели, при достаточной мотивации и хорошем тренере. Особенно, в "Аномальной Зоне Золдиков", как я называла это место. Предки Киллуа неспроста устроили здесь резиденцию - в пределах здешних лесов усталость проходила быстрее, заметно повышалась регенерация и время восстановления сил. Да и вообще, утомиться здесь очень непросто.
  
   Но благодаря стараниям Зебуро от волшебной "бодрости" не оставалось и следа! Привратник нагружал нас по полной, всегда чуть-чуть выше кажущегося предела, из-за чего к вечеру мы падали от усталости и мгновенно засыпали, как сурки. Честно говоря, если бы не доброе отношение нашего тренера, и живой пример парней, я бы взвыла уже на второй день "бесчеловечных пыток"! В первые дни я каждый раз решала "потерпеть ещё денёк"... Пока не начала замечать разницу между "до" и "после".
  
   Кости, мышцы, сухожилия, всё тело совершенствовалось ударными темпами. Суровые нагрузки, которые в другое время и в другом месте покалечили бы всех тренирующихся, позволяли "качать мышцу" буквально на глазах! Причём визуально это сказывалось несильно, лишь обозначая мускулатуру, что радовало. Нет, я не имею ничего против женщин-бодибилдеров, но я предпочитаю свою текущую компактную фигуру "с намеком на атлетичность"... Впрочем, внешний вид отнюдь не помешал мне случайно сломать "веточку" толщиной с мою руку!
  
   После инцидента с деревом все мысли о капитуляции тут же испарились, оставив лишь одно желание - продолжать!
  
   Сложно перечислить все "адские тренировки", словно вышедшие со страниц сёнен-манги, через которые мы прошли. Каждый день Зебуро постепенно добавлял новые утяжелители, равномерно распределяя вес по всему телу... Гонял на скорость туда-сюда к колодцу с вёдрами, которые были на порядок тяжелее переносимой в них воды... Заставлял делать растяжку и разогрев перед "основными тренировками", да так сурово, что через пять дней каждый из нас мог сделать вертикальный шпагат... Давал задания таскать булыжники в гору, в стиле "почувствуй себя Сизифом"... И это не считая "бытовых" тренировок, вроде колки дров тяжеленными топорами, или традиционных чаепитий с неподъемными чашками.
  
   Гон, несмотря на сломанную руку, ничуть не отставал от коллектива. Первое время его щадили, но потом Зебуро взялся за него всерьез. А вскоре рука полностью зажила.
  
   К концу первой недели Леорио сумел отворить Первые Врата. А ведь ранее он не мог их и с места сдвинуть!
  
   Порадовавшись за него, секунд пять, я с удвоенным энтузиазмом взялась за упражнения. При этом я всегда старалась глубоко дышать "животом", как это делают музыканты - для ускорения обмена веществ. И возможного увеличения аномального эффекта, предположив, что дело может быть в воздухе, или же в воде - что добавило причин при каждом удобном случае заваривать вкусный чай... Не уверена, угадала ли, однако к середине второй недели, впервые за все попытки, я смогла поколебать самые маленькие створки.
  
   На четырнадцатый день тренировка была с успехом завершена.
  
   Всего за две недели тонус наших организмов вышел далеко за олимпийский уровень. Да что там, без утяжелителей тело было лёгкое, словно пушинка, и я смогла с лёгкостью подпрыгнуть на три метра вверх! Причём были намёки, что это далеко не предел... На что же в действительности способен Киллуа, который рос и тренировался в этой аномальной зоне всю свою жизнь?
  
   Кстати, о человеческих пределах!
  
   Я. Могу. Сдвинуть. Четыре. Тонны! По две тонны на руку! И не просто проволочить по земле - Врата Испытаний сконструированы так, что основная нагрузка ложится не на петли, а на открывающего! Это... Это было изумительно. И в то же время ошеломляюще. Непросто мгновенно осознать и принять, что "пиковый человеческий потенциал" моего родного мира едва ли тянет на здешний "начальный уровень"!
  
   Я всё больше убеждалась, что это мир Культиваторов. По крайней мере, именно на это указывало наличие тренированных бойцов, "культивирующих" свою силу и способных выйти против армии обычных "смертных" людей... И победить.
  
   С окончанием тренировки, больше ничто не задерживало нас в гостях у привратников. Каждый из нас стал достаточно силён, чтобы без помощи Зебуро открыть Первые Врата и самостоятельно войти на территорию Золдиков. За исключением Леорио - он одолел Вторые Врата, как и предсказывал привратник.
  
   Понимая стремление Гона увидеться с другом, Зебуро и Сиквант уже на следующий день выпроводили нас с утра пораньше.
  
   - По тропинке доберетесь до горы. Особняк будет где-то наверху. - Проговорил Зебуро, указав на единственную тропу, ведущую к горе. - Стыдно признаться, но за двадцать лет службы я ни разу туда не поднимался... Простите, тут я ничем не могу помочь.
  
   - Да нет, вы и так уже нам помогли! - Помахал рукой Гон. - Спасибо вам за помощь!
  
   - Не за что. - Добродушно усмехнулся мужчина. - Берегите себя.
  
   - Обязательно!
  
***
  
~Порог дома привратников~
  
   Необычная компания скрылась из виду, и Зебуро первым нарушил возникшую тишину.
  
   - А они молодцы! Может, доберутся до особняка...
  
   - Вряд ли. А вот умереть вполне могут. - Сиквант нервно рассмеялся, и закурил сигарету.
  
   - Вспоминаешь события трёхлетней давности? - Зебуро покосился на товарища.
  
   - Нас была сотня, но всех одолела дворецкий-стажер. - Выдавил Сиквант сквозь зубы. - Ей было всего десять лет. Тогда-то я и понял, что у горы мне делать нечего.
  
   - И ты устроился сюда. - Зебуро усмехнулся. - Ну, они там все чудовища! Что хозяева, что слуги.
  
***
  
~Ажурная беседка возле главного особняка~
  
   Мать Киллуа удивленно вскинула брови.
  
   - Проверочные Врата открыли?
  
   - Так точно. - Уважительно отозвался высокий дворецкий в очках.
  
   - В жизни Киллуа наступил важный момент. - Преувеличенно вздохнула женщина. - К нему никого нельзя подпускать. В особенности тех - якобы, друзей... Приказ понятен?!
  
   - Так точно. - Повторил свой ответ дворецкий и поклонился.
  
***
  
   Тропа под небольшим углом вела в гору, изредка петляя между деревьев. Когда мы дошли до второй преграды, солнце уже было в зените, припекая макушку.
  
   Впереди, по обеим сторонам тропы стояли каменные столбы, от которых в обе стороны уходила декоративная проволочная ограда высотой в метр. Вот только мои чувства говорили мне, что руками ограду лучше не трогать и не пересекать.
  
   Подойдя поближе, мы заметили еще одну деталь. В тени, между каменными столбами стояла девочка-мулатка лет четырнадцати, с ничего не выражающим выражением лица. Официозный черный костюм с фраком и невозмутимая манера держаться выдавали в ней дворецкого. Вот только эта невозмутимость казалась немного забавной из-за её прически - темные волнистые волосы были собраны в небольшие хвостики, напоминающие своей формой жареных креветок.
  
   - Уходите! - Спокойно сказала девочка-подросток, посчитав, что мы подошли достаточно близко. - Вы находитесь в частных владениях. Пока не получу разрешение, дальше вы не пройдете.
  
   - Так ведь мы звонили! И проверочные врата прошли! - Гон вышел вперед.
  
   Вот и хорошо - переговоры это не моё. А он парень упорный, может и получится убедить её нас пропустить.
  
   - Это не имеет значения. Дворецкие семьи Золдик не давали вам разрешения на проход. - Произнесла она с каменным лицом.
  
   - И как его получить?! Я говорил, что мы друзья Киллуа, но встретиться нам так и не дали!
  
   - И что с того? - Девочка была непреклонна. - Разрешения на посещение вам не выдавалось.
  
   - Тогда мы пойдем без разрешения!
  
   Было видно, что Гон не на шутку рассердился.
  
   - Как хотите. Пока я не стану вас трогать. Но учтите... - Она достала из-за спины посох-трость с круглым навершием и провела на земле черту. - Если сделаете хоть шаг за эту линию, я заставлю вас пожалеть об этом!
  
   Леорио с Курапикой подобрались, но Гон жестом остановил их. Гон включил свой "Режим Осла": просто подошел к черте и демонстративно через неё переступил...
  
   Удар! Девочка-дворецкий одним движением трости отправила Гона в полет на несколько метров.
  
   - Ах ты!.. - Леорио выхватил из кармана складной нож и приготовился к бою, а Курапика не сильно от него отстал и встал в стойку с двумя деревянными мечами.
  
   Я на это вздохнула и прикрыла лицо рукой, начиная догадываться, что хочет сделать Гон.
  
   - Ребята! Не вмешивайтесь. Я сам разберусь. - Гон потер наливающийся на скуле синяк. - Мы не хотим с тобой драться. Просто пришли увидеть Киллуа.
  
   - Это ничего не меняет. Мне не интересны ваши мотивы. Я исполняю приказ.
  
   Парень встал и вновь подошел к черте.
  
   Шаг.
  
   Удар.
  
   - Пытайся, сколько хочешь. - Прокомментировала девочка-дворецкий. - Дальше ты не пройдешь.
  
   Избиение продолжилось. Гон упрямо вставал, вновь и вновь переступая линию на земле и получая сильные удары тростью. Вскоре он был весь в синяках, с заплывшим глазом, но словно зомби вставал и шел вперед. И в один прекрасный момент спокойствие дворецкой дало трещину.
  
   - Хватит. Не подходи! - Закричала она. - Сам же понимаешь, что ничего не выйдет!.. А вы чего встали?! Он же ваш друг, остановите его!
  
   Курапика и Леорио ей не ответили, изображая статуи. Я же стояла, прислонившись к дереву в классическом жесте рука-лицо. Просто не могу на это смотреть...
  
   - Да что с вами такое!?
  
   - Я просто хочу повидать друга. - Почувствовав слабину, Гон приободрился. - Так зачем? Зачем всё это?!
  
   Раздался треск, и я убрала руку от глаз. Дело подошло к кульминации - Гон одним ударом расколол один из каменных столбов и напряженно смотрел на свою ошеломленную противницу.
  
   - Хм? Я шагнул за черту... А ты меня не ударишь?
  
   И правда, парень переступил затёртую линию, но деморализованная девочка-дворецкий замерла, судорожно сжимая трость.
  
   - Ты не похожа на Мике. - Внезапно выдал Гон. - Ты можешь скрывать свои чувства. Но сердце не спрячешь! Когда ты услышала имя Киллуа, у тебя глаза на секунду стали очень добрыми!
  
   Всхлипнув, девочка поджала губы и бессильно опустила трость.
  
   - Пожалуйста... Заберите Киллуа!..
  
   Ну вот, довел девушку до слёз... Дав себя избить. Вот каков, а? Гон знает толк в развлечениях! А теперь он её утешит и предложит альтернативу!.. Ха?
  
   Я ощутила, как к нам быстро приближается кто-то ещё, кто-то гораздо сильнее этой дворецкой.
   
   *Бах!*
  
   Не успела она договорить, как от далёкой фигуры отделился сгусток чего-то энергетически-плотного и на большой скорости ударил ей в голову! Девочка-подросток без сознания упала на землю.
  
   - Ах. Эти слуги ни на что не годны! Можно подумать, мы обижаем Киллуа.
  
   Я повернулась на голос. По ту сторону ограды стояла женщина в пышном средневековом платье и широкополой шляпке. Все её лицо было забинтовано, оставляя свободными только губы, и даже глаза были скрыты футуристичной версией однолинзовых очков. Из-за спины женщины выглядывала маленькая девочка в черном кимоно...
  
   Леорио, не обращая внимания на новые лица, подбежал к бессознательной дворецкой и прощупывал пульс. Да ладно, даже мне понятно, что там просто сотрясение. Но вот что странно - снаряда нет! Она стреляла сжатым воздухом?..
  
   - Ты ведь Гон, верно? Иллуми мне про тебя рассказывал. - Дама небрежно махнула сложенным веером, безошибочно обратившись к Гону.
  
   Кто такой Иллуми?
  
   - Киллуа знает, что вы пришли. Он просил передать послание: "Я очень рад, что вы пришли. Но сейчас я не могу с вами встретиться. Простите..."
  
***
  
~Подземелье под главным особняком семьи Золдик~
  
   Ненадолго отлучившийся Миллуки вернулся в камеру и обнаружил, что висящий на цепях Киллуа задремал. От нахлынувшей ярости, толстяк чуть не сжевал сигару, которую держал во рту.
  
   - Не спать! - В беловолосого прилетел удар кнутом.
  
   - М-мм? А, Миллуки, доброе утро. Который час? - Сонно поинтересовался Киллуа, словно не происходило ничего необычного.
  
   Вместо ответа, Миллуки потушил об него сигару.
  
   - Ай-яй, жгёт-жгёт. - Фальшиво возмутился Киллуа. - Знаешь, я тут подумал, мне та-ак жаль, что я тебя побил. Извини, я поступил нехорошо!
  
   - Врёшь!
  
   - А, так ты меня раскусил? - Беловолосый продолжил морально издеваться над старшим братом.
  
   Скрежет зубов толстяка заглушило звоном мобильного телефона. Миллуки поспешил взять трубку.
  
   - Да? А, мама. Хм? Да... Понял. - Толстяк выключил телефон и довольно прищурился. - Киллуа, похоже, твои дружки почти добрались до дворецких. Ну, и что будем делать? Я ведь могу попросить маму отдать всего один приказ и тогда... Всех четверых...
  
   За его спиной раздался треск и скрежет разрываемого металла. Обернувшись, Миллуки увидел, что произошло: Киллуа выдернул из потолка одно из креплений и теперь висел на одной руке, жутко улыбаясь.
  
   - Миллуки. Только тронь их. - Голос был тих и серьезен, заставляя не сомневаться в его словах. - И я убью тебя!
  
   Толстяк заметно стушевался.
  
   - А... - Голос Миллуки дал петуха.
  
   - Я вхожу! - Раздался голос снаружи. Обитая металлом дверь приоткрылась и в камеру вошел седой старик, на котором гармонично сидело мужское ципао. Примечательной деталью была широкая лента, на которой было написано "Ни дня без убийства". - Довольно, Миллуки.
  
   - Но дедушка Зено, он ни в чем не раскаялся!
  
   - Я знаю. - С достоинством кивнул старик и заложил руки за спину. - Киллу, ты можешь идти. Тебя зовет Сильва.
  
   - Отец? Ладно! - Одним движением беловолосый сорвал второе крепление и разорвал кандалы, словно они были сделаны из пластилина.
  
   - Больно ведь... - Проговорил Киллуа, разминая затекшие руки. - Миллуки, я и в самом деле не раскаялся. Но мне было неловко, поэтому и дал себя побить. Пока!
  
   Не обращая внимания на ругающегося брата, Киллуа прикрыл за собой дверь и неспешно двинулся прочь.
  
***
  
   - Ах, да. Я не представилась. Моё имя Кикё Золдик, я мама Киллуа. - Затем она указала на девочку рядом с собой. - Это Каллуто.
  
   Гон не ответил. Он подошел к лежащей на земле дворецкой, вокруг которой уже собралась вся наша компания.
  
   - Она жива?
  
   - Да. Просто без сознания. - Заключил Леорио, успокоив парня.
  
   - Почему Киллуа не может с нами встретиться? - Гон повернулся к женщине, и задал мучающий его вопрос.
  
   - Потому что он наказан. - Спокойно поведала Кикё. - Киллуа ранил меня и своего брата, а потом сбежал из дома. Но он сожалеет об этом, поэтому добровольно заперся в подвале. Кто знает, когда он решит выйти?
  
   Думается мне, что с этой семейкой это вполне может оказаться правдой. Ещё голова в бинтах. Это что, Киллуа её так?.. А теперь - наказан.
  
   - Что?! - Внезапно женщина изменилась в лице и закричала в пустоту, как это делают люди с блютус-гарнитурой. - Отец, что вы делаете?! Нет, его нельзя выпускать! Зачем!..
  
   Женщина досадливо опустила голову.
  
   - Нужно что-то придумать - Тихо пробормотала она. И уже громче добавила, повернув голову в нашу сторону. - Прошу прощения, у меня дела. Вынуждена попрощаться!
  
   - Постойте! - Выкрик Гона заставил ее притормозить. - Мы останемся здесь ещё на десять дней. Передайте это Киллуа, пожалуйста.
  
   Она промолчала пару секунд, но все же холодно ответила.
  
   - Хорошо. Я ему передам. Прощайте. - И, подобрав платье, очень быстро побежала к горе. Каллуто не отставала, и вскоре странная парочка скрылась среди деревьев.
  
   - Невежливо так говорить, но что-то тут нечисто. - Проговорил Леорио, смотря вслед убежавшим. - Заперся он... Гон, не хочется мне возвращаться. Давай лучше за этой дамочкой проследим!
  
   - Можно, но тогда её накажут. - Гон указал на дворецкую.
  
   Леорио вздохнул.
  
   - Да, ты прав.
  
   Однако нам улыбнулась удача - через десять минут очнулась девочка-дворецкая, и теперь она была более сговорчива.
  
   - Я отведу вас в особняк Дворецких... - Она приподнялась на локтях, держась за голову. - Там есть телефон, чтобы связаться с главным поместьем. Возможно, вам ответят.
  
***
  
~Ажурная беседка возле главного особняка~
  
   - Ушам своим не верю! Киллуа только вернулся, а отец его просто отпустил! - Мать Киллуа, высказывая свои мысли дворецкому в очках, даже не заметила, как начала грызть накрашенный ноготь. - А свёкр! Освободил Киллу без разрешения! Вот так всегда! Никогда со мной не советуются!
  
   Она резко успокоилась и тут же притворно зарыдала.
  
   - Ты понимаешь, Гото? У Киллуа сейчас сложный возраст. Почему они никак не поймут?! Я не могу его отпустить!
  
   Дворецкий обеспокоенно нахмурился, а глаза скрыло бликом на очках.
  
***
  
~Порог особняка дворецких~
  
   Разговор с отцом оставил Киллуа в недоумении. Он ожидал, что отец тоже будет препятствовать дружбе с Гоном, но тот лишь попросил рассказать об Экзамене на Хантера. И взял обещание: "Никогда не предавай своих друзей!"
  
   - Гото, где сейчас Гон? - Поинтересовался вынырнувший из своих мыслей Киллуа у дворецкого в очках, стоящего в дверях. - Тебе ведь это известно?
  
   - Канари ведет господина Гона сюда. С ними ещё трое.
  
   - Правда? - Обрадовался Киллуа.
  
   - Они скоро придут. - Дворецкий учтиво указал рукой на проход. - Пожалуйста, подождите в доме.
  
   - Гото. - Киллуа шагнул на лестницу, ведущую на второй этаж, и обернулся. - Сообщи мне, сразу же, как только придёт Гон!
  
   - Слушаюсь. Я немедленно уведомлю вас. - "Простите, господин Киллуа".
  
***
  
   До особняка, где живут дворецкие, было идти и идти. Пока мы добрались, солнце начало клониться к закату. И к моменту, когда мы вошли, наступила ночь.
  
   На месте нас встретило пятеро расторопных дворецких в одинаковых костюмах с фраками. Все они казались на одно лицо, кроме их главного - скуластое лицо, короткая черная бородка и стильные очки на глазах.
  
   Нам оказали на удивление гостеприимный приём и даже поклонились со словами "добро пожаловать". А после провели в дом и, усадив за стол, предложили чай. Гону даже налепили пластыри и компресс на глаз - после ударов посохом его лицо все еще было изрядно опухшим.
  
   - Прошу прощения за недоразумение. - Дворецкий в очках ещё раз поклонился и сел напротив. - С нами связалась хозяйка и попросила принять вас как официальных гостей. Чувствуйте себя как дома.
  
   - Спасибо за гостеприимство, но мы пришли повидаться с Киллуа. - Леорио взял эстафету переговорщика на себя. - Можете отвести нас к нему?
  
   - Нет необходимости. - Твердо сказал дворецкий. - Господин Киллуа уже направляется прямо сюда.
  
   - Правда? - Гон вскочил от нетерпения.
  
   - Да. Вам нужно только подождать. Но к чему скучать все это время? - Продолжил дворецкий, поправив очки. - Предлагаю скоротать время за игрой.
  
   - Игрой? - Переспросил Курапика. В ответ мужчина показал нам монету и подкинул её в воздух. Когда монета пролетала на уровне груди, он смазано махнул руками и поймал ее, резко сжав оба кулака перед собой.
  
   - В какой руке монета? - Он вытянул руки вперед.
  
   - В левой.
  
   Он выполнял все движения достаточно медленно, поэтому все успели заметить, какая рука поймала.
  
   - Правильно! А теперь увеличим скорость.
  
   Дворецкий повторил свой трюк, но немного быстрее.
  
   - В какой руке?
  
   - Опять в левой!
  
   - Поздравляю. Ну что же, а теперь - всерьез.
  
   Он подкинул монету, и многократно усложнил нам задачу, быстро перекидывая её из руки в руку. Его движения смазывались от скорости, и когда он закончил, оставалось только догадываться, в какой именно руке оказалась монета.
  
   - Итак?
  
   - Даже не знаю... - Леорио потер подбородок. - В правой?..
  
   Однако его перебили.
  
   - Знаете, господин Киллуа рос на моих глазах. - Поведал дворецкий. - Можно сказать, что он мне как сын.
  
   К чему это он? Похоже, вечер перестает быть томным.
  
   - И мне не нравятся ваши попытки забрать его. - Голос мужчины был спокоен, но его лицо перекосилось. - В какой руке? Отвечайте!
  
   - В левой.
  
   - В левой!
  
   Прозвучал наш с Курапикой сдвоенный ответ. Дворецкий разжал левую руку, и на стол упала смятая монета.
  
   - Хозяйка вне себя от горя... Я сразу понял, что её сердце разбито. Непростительно! - Мужчина достал новую монетку. - Пока не пришел господин Киллуа, мы немного поиграем. Я буду вашим судьей. Отказ не принимается.
  
   Остальные дворецкие слитным движением достали короткие мечи. Один из них приставил лезвие к горлу нашей проводницы, а другие угрожающе замерли позади нас, сверкая обнаженными клинками.
  
   - Объясняю правила. Тот, кто отвечает неправильно, вылетает из игры! Если вылетят все - я скажу господину Киллуа, что вы ушли! И вы никогда больше его не увидите.
  
   Ф-ух, напугал, очкарик. Я уже думала, что выбывших будут убивать!.. К тому же, "никогда больше не увидеть" кого-то, не означает автоматически перестать с ним дружить.
  
   - Но...
  
   - Тихо! - Дворецкий на корню перебил все возражения Гона. - Вы живы только потому, что мы не стали вас убивать. Глупо думать, что ваше мнение на что-то повлияет.
  
   Дворецкий подкинул монету и настолько быстро повторил свой прошлый трюк с быстрой сменой рук, что от его движений нас обдало порывом воздуха. Наконец он замер, вытянув кулаки.
  
   - Так в какой же? Левая или правая?.. Тянуть время нельзя! На ответ дается три секунды! - Он повернул голову к типу, который держал девушку. - Когда время истечет, а они не ответят, убей Канари.
  
   - Есть.
  
   - В правой! - Я решила не тянуть и ответить.
  
   Выглядел он серьёзно - такой убьёт и не почешется. К таким же выводам пришли и остальные.
  
   - Я выбираю левую! - Леорио.
  
   - Левая. - Курапика.
  
   - Правая. - Гон.
  
   Дворецкий раскрыл руки.
  
   - Итак, двое выбыли. Бросаю...
  
   На следующей игре и последующих, мы с Гоном каждый раз выбирали одинаковую руку. Не знаю, как он умудрялся заметить монетку, а мне в этом помогало чувство пространства. И чем больше старался дворецкий, тем быстрее из руки в руку летала монета, и тем проще мне было её обнаружить.
  
   - А как насчет такого?
  
   К главному дворецкому присоединились еще двое, добавив по одной руке, в два раза усложняя задачу. Монета бешено летала по четырём рукам, и всё резко прекратилось - трое дворецких стояли со сжатыми кулаками, предлагая выбор.
  
   - И у кого теперь?
  
   - У того, кто позади меня! - Гон указал большим пальцем себе за спину.
  
   Дворецкий, стоящий позади, нехотя раскрыл ладонь с поблескивающей на ней монеткой.
  
   Ну вот, я тоже хотела сказать... О, а вот и Киллуа! Чувствую его приближение.
  
   Гото хмыкнул и начал аплодировать, сменив выражение лица на нейтрально-доброжелательное. Хе-х, кажется, не я одна здесь такая чувствительная.
  
   - Прекрасно справились!..
  
   Одна из дверей отворилась, и в комнату заглянул Киллуа.
  
   - Эй, Гото, Гон еще не пришел?
  
   - Киллуа! - Подскочил Гон.
  
   - А, ты уже здесь! - Обрадовался беловолосый Золдик. - А с тобой Курапика, Сона, и... Реолио?
  
   - Я Леорио! - Вырвался у того оскорбленный крик души.
  
   - Ну и лицо у тебя, Гон!
  
   - У тебя не лучше!
  
   Не обращая внимания я кипящего Леорио, Гон и Киллуа начали перешучиваться, одновременно выясняя друг у друга последние новости. Наконец, беловолосый оторвался от друга.
  
   - Гото! Я велел тебе сообщить, как только они придут. - С укором спросил он. - Чего ты тянул?
  
   - Прошу прощения. Я предложил им сыграть. - Гото поклонился и начал искать поддержки у нас. - Просто неудачная шутка, простите за резкость. Как вам игра?
  
   - Неплохо притворяется... - Леорио взлохматил свои волосы.
  
   Киллуа с подозрением покосился на дворецкого и обратился к Гону.
  
   - Они что-то задумывали?
  
   - Нет, просто немного нас развлекли! - Гон подыграл дворецкому.
  
   Или он просто принял слова Гото за чистую монету? Зная Гона, вероятнее второе. Но вообще, если подумать, ничего непоправимого они не сделали, только пугали. Это и вправду тянет на плохую шутку. Или проверку на прочность.
  
   - Да? Ну, ладно... Давайте-ка сматываться. - Киллуа поёжился и помахал дворецким. - Бывайте! Кстати, Гото, поменьше слушай Кикё, она иногда такую чушь несёт!
  
   - Я понял. - На лице дворецкого не дрогнуло и мускула. - Счастливого пути.
  
***
  
~Главный особняк семьи Золдик, покои главы семейства~
  
   - О чём вы с отцом только думали?! - Сходу запричитала Кикё, ворвавшись в комнату. - Иллуми с таким трудом его вернул!
  
   Сидящий на диване мускулистый мужчина с глазами хищника со снисхождением смотрел на волнения супруги.
  
   - Я разрешил ему поступать, как он сочтет нужным.
  
   - Зачем?! Сейчас решается, станет ли он наследником!..
  
   - Ты не понимаешь? - Прервал её мужчина. - Если нет, тогда молчи. Однажды он вернется. Ведь он... Ха-ха! Весь в меня!
  
***
  
   Покинув территорию Золдиков и выйдя через Врата Испытаний, мы направились назад к цивилизации.
  
   - Гон, скажи-ка мне вот что... - Спросил Киллуа на пути к городу. - Ты приехал по туристической визе?
  
   - Ага!
  
   - Но ты ведь прошел испытание? Почему лицензией не воспользовался?
  
   - Вот и мы ему говорили. - Леорио тяжело вздохнул.
  
   - Я так решил! - Помотал головой Гон. - Не буду ей пользоваться, пока не закончу одно дело.
  
   - И какое же? - Полюбопытствовал Киллуа.
  
   - Этот значок дал мне Хисока. - Гон достал из рюкзака плашку с номером "44". - И сказал, что не примет его обратно, пока я не смогу ударить его хоть раз! Я хочу врезать Хисоке, и вернуть ему значок! Пока этого не сделаю - лицензией пользоваться не буду!
  
   - А-а, ясно. - Протянул Киллуа. - А где сейчас Хисока, ты знаешь?
  
   Гон растерялся. Было видно, что об этом он не подумал. Киллуа еле сдерживал смех.
  
   - Я знаю, где он будет, Гон. - Проговорил Курапика, прикрыв глаза.
  
   - Правда? А откуда?
  
   - Он сам мне сказал.
  
   - Это во время последнего этапа? - Высказал догадку Леорио.
  
   - Нет, после вводной лекции...
  
   - Я давно хотел спросить, но что Хисока всё-таки шепнул тебе тогда? Во время вашего боя? - Спросил Леорио.
  
   - Он сказал: "Хочешь, я расскажу тебе кое-что интересное о Пауках?". Не помню, чтобы я рассказывал ему о "Призрачной Труппе".
  
   Да, банда "Призраков" или "Пауков" - это больная тема для Курапики. Насколько я поняла по его редким обмолвкам, эта банда убила родственников нашего блондина, и Лицензия Хантера нужна ему для подготовки мести.
  
   - Как бы то ни было, паук - это символ банды "Призраков", и только люди, знающие это, называют их так. Именно поэтому информация Хисоки чрезвычайно меня интересует. После лекции я спросил у него, что он имел в виду, но Хисока лишь назначил время и место. Он будет ждать меня первого сентября в Йоркшине.
  
   - Первого сентября? - Переспросил Гон. - Это же больше, чем через полгода. И что там будет?
  
   Леорио щелкнул пальцами.
  
   - Крупнейший аукцион мира!
  
   - Да. - Согласился Курапика. - Аукицон проходит с первого по десятое сентября. В это время там собираются редкости и сокровища со всего света. И, конечно же, в десять раз больше подделок! Богатейшие люди планеты приезжают туда, чтобы удовлетворить свои страсти. Поговаривают, на время аукциона там скапливается большая часть денег мира.
  
   - Думаешь, "Призраки" будут там? - Посерьезнел Леорио.
  
   - Возможно. Но если не будет их самих, наверняка найдется кто-то с ними связанный! Это всё, что я могу рассказать. - Курапика разжал напряженный кулак и посмотрел на Гона. - Хисока будет в Йоркшине первого сентября. Если я найду его, свяжусь с тобой.
  
   - Хорошо, спасибо! - Обрадовался Гон.
  
   - Тогда нам пора прощаться. Мы увиделись с Киллуа, так что мне пора идти. - Блондин снова был полон решимости и энтузиазма. - Мне нужно скопить денег, чтобы принять участие в аукционе. Так что я собираюсь найти работу, как Хантер!
  
   - Хорошая идея... Я имею в виду, заработать. - Согласилась я с ним.
  
   Мне тоже деньги не помешают - Лицензия Хантера далеко не панацея для моего и так пустого кошелька.
  
   - Понятно. А я вернусь домой. - Проговорил Леорио со слегка мечтательным выражением лица.
  
   - Что, и ты тоже?! - Удивился Гон.
  
   - Лицензия не сделала меня Доктором. Зато если сдам экзамены в частный университет, много платить не придется! - Леорио достал из кармана пластиковую карточку и радостно помахал ею. - Так что пора начинать учиться!
  
   - Хорошо. Удачи! Встретимся в Йоркшине, первого сентября. - Я тоже дала обещание встретиться.
  
   Я думаю, они мне нравятся.
  

Глава 8. Небесная Арена: Часть 1

   Утро встретило меня лучами солнца, светящего прямо в окна моего номера. Этого было достаточно, чтобы меня разбудить - лучше любого будильника! Начинался новый день.
  
   С момента эпопеи с "вызволением" Киллуа из его собственного дома, прошло три дня. Когда все из нашей маленькой компании разошлись, я не стала уезжать из Падокии и, закатившись в ближайшую четырехзвездочную гостиницу, устроила себе отпуск. Естественно, всё проживание и услуги, вроде мини-бара, бассейна и доставки еды из гостиничного ресторана были бесплатными, стоило мне только продемонстрировать Лицензию Хантера.
  
   Помня, что говорил Бинс про потерю Лицензии - если потеряю, новую мне не выдадут - я смастерила широкий браслет-чехол для скрытого ношения Лицензии, чтобы та всегда была при мне. И сделала муляж карточки, по той же схеме, что и номерные плашки во время экзамена: нашла материалы, вырезала части и собрала, как мозаику. На ощупь и на первый взгляд было похоже на оригинал, а большего и не нужно.
  
   Между делом, я на всякий случай собрала "Набор Попаданца-Выживальщика Версия 2.0", который теперь носила с собой, не снимая. И который был расширен, включив в себя, помимо прочего, пару мелочей: спички, соль, специи... Вся эта мелкая дребедень, о необходимости которой мы даже не подозреваем, пока не застрянем без них на необитаемом острове.
  
   Но основным моим занятием за эти несколько дней был поиск информации об этом мире. Признаюсь, смешные видео с кошками тоже попали в сферу моих интересов, хотя, на самом деле, мне были интересны культурные отличия от моего мира. Слава Пустоте, в "цивилизованных" странах не было ничего, что вызвало бы у меня культурный шок. Люди оставались людьми, пусть где-то были сходства, а где-то - различия. Зато было много мелочей, на которые следовало обратить внимание.
  
   К примеру, здесь есть понятие часовых поясов, но оно совсем не распространено. Ещё из отличий, кроме хантеров, можно отметить широко развитое дирижаблестроение, вместе с практически полностью отсутствующей космонавтикой. Все технологии для этого есть, но никто этим не занимается, кроме редких запусков для замены вышедших из строя спутников - будто космос никому не интересен. Тут впору подозревать правительственный заговор с целью изолировать местное человечество... Шутка. У них и на земле полно интересностей.
  
   Взять тех же "Магических Зверей" - класс разумных существ, к которым относят всех, кто не является человеком, но способен на интеллектуальный разговор. Они имеют все человеческие права, хотя и предпочитают жить отдельно от людей. Правда, есть среди них исключения. "Кирико", как называют этот вид, могут изменять форму, словно оборотни. Да! Здесь есть девушки и парни с лисьими ушками! Однако в истинной форме они выглядят как прямоходящие лисо-еноты с длинными кроличьими ушами, покрытые желто-оранжевым мехом.
  
***
  
   Позавтракав, я вышла из гостиницы и неспешно пошла по дороге, ведущей из города. Мне сложно расслабиться в окружении незнакомых людей, так что я предпочла найти себе уединенное местечко на природе, для размышлений и экспериментов.
  
   Вскоре я проскользнула на хорошо освещенную поляну, которую пересекал тонкий ручей, и всё это великолепие было прикрыто со всех сторон переплетением деревьев и кустарника. Взгляд скользнул по одному из стволов с глубокой вмятиной от моей попытки выдать удар. Зебуро - человечище! Так натренировать всего за пару недель... Но речь сейчас не об этом.
  
   Устроившись на берегу поудобнее, я закрыла глаза и сосредоточилась, слушая шелест ветра и звуки текущей воды.
  
   Спокойно обдумав события прошедшего месяца, я пришла к выводу, что Перенос оказался не настолько силён, как я считала ранее. Его главный недостаток - расстояние. Максимум два метра. Причём в дальней точке "выкалываемый" из пространства объем будет не больше кулака!.. Согласна, вблизи это будет гарантированный "дэстач", то есть, "Смертельное Касание". Только вот, если я подберусь близко к противнику - противник тоже окажется близко ко мне! Примерно представляя силу местных "культиваторов", это будет "гарантированное взаимоуничтожение", при условии, что они не знают о моей способности. Иначе шансы склонятся не в мою пользу.
  
   Перенос, он словно неудобный меч-фламберг - если ударить по врагу, ему точно не поздоровится, и ранение будет непросто стабилизировать и вылечить. Но и я могу случайно себя ранить... И меня, скорее всего, постараются устранить издалека, за сам факт обладания таким коварным оружием.
  
   С другой стороны, я сама не хочу использовать Перенос как оружие, также как не хочу кого-нибудь убить. Одно дело, если выбора нет, и на кону стоит моя жизнь. Если же можно выбирать, я предпочту оставить свои руки чистыми... Да у меня духу не хватит, чтобы сказать "ничего личного" и лишить жизни живое и разумное существо! Нет у меня моральной подготовки для использования смертельно-опасного оружия "по назначению".
  
   Хотя... От неожиданного нападения или на эмоциях - может быть и смогу. Однако это должно быть настоящее состояние аффекта! Меня ведь не так легко вывести из себя. "Эмоциями нужно наслаждаться, но не руководствоваться", так я когда-то решила и всегда старалась по возможности следовать этой концепции. Если себя не контролировать, можно на эмоциях такую дичь натворить... Но опять же про выбор - в ярости люди не "выбирают", они просто делают.
  
   Напоследок идёт чисто теоретическое "искреннее и рациональное желание убить", которое склонит чашу весов в сторону радикального решения, и перевесит совесть и моральные вопросы. Даже не представляю, что сможет вызвать у меня такое "желание"...
  
   Что же, не будем о плохом! Если бы кто-то прочитал мои мысли, они могли бы подумать, что я "боюсь" Переноса... Но нет - он мне, наоборот, очень нравится! Мне нравится использовать его на камнях, нравится изучать, нравится выявлять его предел и раскрывать его истинный потенциал... Взять, например, те же статуи, молекулярные ножи, пистолет-игольник и имплозивные шумовые гранаты.
  
   При этом в Переносе осталось ещё кое-что неизученное! Компонент Переноса, до недавних пор казавшийся мне просто побочным эффектом. Да, я имею в виду тот эффект, который смягчает процесс заполнения вакуума до безобидного хлопка!
  
   Тогда, на своём острове, я не придала ему значения, лишь порадовавшись, что мои руки ещё со мной. Подумаешь, защитный механизм - ничего интересного. Но во время Экзамена на Хантера я сделала Игольник на основе силы схлопывания. Что если можно придумать что-то на основе задержки "не-схлопывания"?
  
   Это следовало как следует изучить!
  
   Для большего контраста - воздух прозрачный, и как объект наблюдения малопригоден - я решила использовать дым. И здесь уже получилось пронаблюдать весьма любопытную вещь. Если как следует приглядеться, можно заметить, что при исчезновении материи заполнение воздушного кармана проходило в два этапа. В первом этапе просачивание дыма и воздуха было замедленным, как если бы на границе переносимой области на долю секунды возникал замедляющий "барьер"! За это время, часть газов успевала спокойно просочиться внутрь, уменьшая перепад давления. И после, во втором этапе, карман заполнялся полностью, издавая тот самый звук хлопка.
  
   Этот "барьер"... Как интересно. Что же с ним можно сделать?
  
   Имея перед собой цель, и примерно зная, чего хочу, я принялась за дело.
  
***
  
   На что, чтобы до конца разобраться, у меня ушел целый месяц. Множество провальных попыток, и еще больше мысленных симуляций, наконец, дали результат - я смогла ненадолго продлить "барьерный эффект" Переноса, а затем воспроизвести его, без самого Переноса!
  
   Со временем у меня получилось подобрать нужный "образ", своеобразный якорь для быстрого формирования Барьера. Если для Переноса я представляла себе некую "пружину", то в случае с Барьером это была единичная "секция пружины" - у которой можно соединить концы, сведя секцию в одну плоскость.
  
   Это важно! Для Барьера нужен был не просто "круг", а "круг с направленным перпендикулярно его плоскости напряжением"! И когда этот "круг" замыкается, появляется Барьер. Но чем дольше он существует, тем сильнее соединенная секция старается разомкнуться... Пока что у меня выходило держать Барьер максимум три секунды.
  
   То есть, целых три секунды!
  
   Ограничения у Барьера были те же, что и у Переноса - область Барьера должна помещаться в мой объемный силуэт и располагаться не дальше, чем на два метра от моего местоположения. То есть, я могу создать Барьер вокруг себя, но только вплотную к коже - и не смогу двигаться, пока он не исчезнет. Или можно сделать длинный двухметровый Барьер, толщиной с руку.
  
   Зато какие возможности!
  
   Вязкий Барьер, или просто Барьер появляется на границах выделенной воображаемой области и замедляет всё, что пытается пройти через эти границы, уменьшая энергию объекта до некоего мизерного порога. В зависимости от размеров и массы объекта, тот мог просто замереть на границе Барьера, не в силах его преодолеть из-за "барьера массы", когда для движения через преграду нужно набрать большую энергию, чем пропускает Барьер. Из-за этого он кажется "твердым" и "липким", так как некая тончайшая часть объекта всё же просачивается в барьерную границу...
  
   Покажу на примерах.
  
   Воздух - беспрепятственно проникает внутрь Барьера обычной диффузией, но ни ветер, ни громкие звуки уже не проходят.
  
   Камень - при броске в Барьер, снаряд либо отскакивает, либо прилипает в точке касания.
  
   Свет - если через Барьер смотреть на местное светило - пусть будет "Солнце" для удобства именования - его яркость значительно снижается. Достаточно, чтобы без каких либо проблем на него смотреть! Причем к менее яркому "рассеянному свету" затемнение не применяется.
  
   Другими словами, это было три секунды нерушимого Барьера!.. Предел останавливаемого веса и энергии я определить так и не смогла. И с практикой, время существования Барьера постепенно росло. Всего на доли секунды, но росло.
  
   И ЭТО я чуть не упустила, посчитав "побочный эффект" не интересным?! Черт побери! Это же так здорово! Сейчас я напоминала самой себе человека, который полез под кровать за носком и нашел там слиток золота. Дополнительно радовало, что Барьер вещь универсальная. Про применение его, как щит, даже упоминать скучно, это очевидно. Есть и более интересные способы!
  
   Например, Барьер можно сделать опорой, чтобы стоять "на воздухе". Хотя, держаться за него без "прослойки" неудобно - он же липкий. Поэтому нужно развеивать Барьер в момент шага или прыжка, когда инерция уже тянет вверх, а прилипание не успело потянуть вниз...
  
   Или, можно временно "приклеиться" к чему либо. Или... Да много чего!
  
   Напоследок, у "побочного эффекта" был свой "побочный эффект" - внутри замкнутой области, очерченной Барьером, гасились все импульсы движения. Вероятно, относительно поверхности планеты, или относительно центра гравитации, к которому привязывается Барьер, когда "висит на месте" - планета-то движется, и Барьер движется вместе с ней.
  
   Что это значит? Это значит, что я могу создать Барьер вокруг летящего камня, и тот остановится, без каких либо структурных повреждений. У него просто пропадет "относительный импульс движения".
  
   Просто праздник какой-то. Столько всего, и всё - мне!
  
***
  
   В один из дней, когда я по знакомым улицам возвращалась в гостиницу после практики Барьеров, чувство пространства засекло быстрое движение в мою сторону, и интуиция завопила об опасности.
  
   Я инстинктивно выставила Барьер - слава тренировкам - но больше ничего сделать не успела. Что-то, вернее "кто-то", подбежал на огромной скорости, обошел Барьер сбоку... И остановился, выставив в мою сторону руку, не касаясь. Однако часть "энергии" неизвестного, словно по инерции, врезалась мне в бок и отправила в полет к ближайшей стене...
  
   Мир замер, будто в замедленной съемке, и я ощутила, как внешняя "энергия" теплым ветром проходит насквозь через каждую клеточку тела...
  
   Миг прошел, и я мешком картошки рухнула на землю, схватившись за ребра, в попытке вдохнуть глоток воздуха. Ни о какой концентрации для Переноса или Барьера, не шло и речи. Я едва ли могла наблюдать за окружающим миром! Отдышавшись, я повернула голову и смогла рассмотреть агрессора.
  
   Тем, кто сбил меня с ног, был мужчина, стоящий в трёх метрах от меня. Давит на пространство очень сильно - сильнее Хисоки! Опасный тип... Выбор одежды незнакомца также не внушал доверия: серый плащ с широкими рукавами, скрывающий фигуру, и глубокий капюшон, прячущий лицо. Единственное, что было видно - это нижняя часть лица. И рот с редкими усиками на верхней губе, изогнутой в ехидной ухмылке...
  
   Тем временем, в месте удара стало распространяться холодящее чувство, спустя секунду смытое умиротворяющим теплом, которое заструилось по всему телу.
  
   И правда - я увидела, как от рук, и от остального тела, начала исходить полупрозрачная бело-голубая дымка, рассеивающаяся во все стороны и истаивающая в воздухе. Постаравшись не упустить противника из виду, я уставилась на свою ладонь, покрытую невесомым туманом. Что за хрень?..
  
   - Это энергия называется "Нен". Ты видишь её, потому что все твои "Сёко", каналы "Нен", открыты. - Спокойно произнес человек, внимательно наблюдающий за моей реакцией. - Кстати, если ничего не предпринять, скоро твоя Нен закончится, и ты потеряешь сознание от истощения...
  
   И кто в этом виноват?!
  
   - Представь, что поток энергии останавливается, и закручивается вокруг тела, словно аура... - Вдруг выдал он инструкции и, уже тише, пробормотал. - Председатель совсем впал в маразм. Как будто у меня других дел нет.
  
   Слова о возможной потере сознания и о "председателе" заставили нервничать, однако, я не снижала бдительности. Мало ли что он говорит? Поэтому я приготовилась создать Барьер для отражения возможной атаки. Но с потерей энергии и вправду нужно что-то делать. Я чувствовала, что понемногу слабею с каждой секундой. Придётся делать, что он говорит - по крайней мере, по поводу выправления ситуации с потерей этой "Нен".
  
   Я сосредоточилась и постаралась успокоиться.
  
   Вдох...
  
   Выдох...
  
   Управлять дымчатой энергией было невероятно сложно - та никак не хотела подчиняться волевым посылам и принимать хоть какую-то форму. Приходилось прикладывать заметные усилия, отвоевывая контроль. С трудом, у меня кое-как получилось собрать потоки "Нен" вокруг себя, не давая отойти от кожи дальше, чем на три сантиметра. Казалось, вокруг меня возник тонкий и невесомый покров, который хаотично колебался, грозя выйти из-под контроля... Так вот что он имел в виду, когда говорил про Ауру!
  
   - Молодец! Поздравляю с базовым овладением Нен и прохождением Секретного Экзамена! - Одобрительно кивнул человек в плаще и правой рукой показал большой палец. - Можешь считать всё это дружеским рукопожатием!
  
   А? Вся тревожная атмосфера вдруг рассеялась без следа. И всё же...
  
   - Это было ребро! - Прохрипела я.
  
   - Тогда, ребро-пожатием! Не суть важно. - Тот беспечно помахал рукой в воздухе в стиле: "подумаешь, ошибся, с кем не бывает". - Насчет Нен, дальше ты и сама разберешься. С открытыми узлами ауры это несложно... Бывай, черепашка!.. И добро пожаловать в Ассоциацию Хантеров!
  
   Мужчина как-то ободряюще-фальшиво улыбнулся, махнул мне рукой и сорвался с места, за доли секунды превратившись в смазанное серое пятно.
  
   Я перевела широко раскрытые глаза на асфальт, где, в месте его старта, остались отчетливые следы с сеточкой трещин. Если он всегда бегает с такой скоростью, возможно, с его точки зрения, "ребро-пожатие" было, и правда, дружеским.
  
   Странный тип.
  
***
  
   Упав на кровать в своём номере, я задумчиво уставилась на руку, окруженную дымчатым потоком Ауры.
  
   Сегодняшняя встреча с, очевидно, Хантером, показала мою полную несостоятельность, как бойца. Я поставила Барьер, но не смогла защититься! Он был слишком быстрым? Отговорки! Чувство пространства сработало заранее, я просто... Растерялась. Можно же было поставить Полный Барьер вокруг себя... М-да. Навыки это хорошо, но их нужно уметь использовать в правильном месте и в правильное время - с чем у меня проблемы.
  
   Мне нужен настоящий боевой опыт... Хоть какой-нибудь. И неплохо бы подкачать скорость. А также разузнать про нен!
  
   Без какой-либо информации, от которой можно оттолкнуться, было непросто сладить с этой загадочной энергией. Нен определенно относилась к "внутренней энергии", отчего все прошлые мысли про "культиваторов" представали в новом свете. Что я вообще знаю про "Ки" или "Ци", на которые так похожа "Нен"? Их можно тренировать, увеличивая количество и контроль, и создавать с их помощью различные эффекты: усиление ударов, укрепление тела и блокирование атак, а в потенциале - различные сверхъестественные эффекты и техники, вроде ходьбы по потолку или мощные энергетические удары, игнорирующие броню... Теоретически.
  
   Сейчас было сложно говорить о возможностях, ведь проверить свои догадки я не могла - мне попросту не хватало "контроля". Нен поддавалась тяжело, и не хотела слушаться. Энергия либо бесконтрольно изливалась во все стороны, либо медленно циркулировала вокруг меня. Более-менее работало лишь слабенькое "укрепление тела", которое предоставляла Аура. Помимо этого, Нен немного повышала выносливость и регенерацию - на порядок слабее, чем Лес Золдиков, зато её всегда можно взять с собой!
  
   Только, я не знала, что делать дальше. Вот начну концентрировать Нен в глазах, а те, возьмут, и лопнут?.. Пробовать на себе - слишком рискованно, а в интернете информации я не нашла. Приходилось сдерживать себя, чтобы случайно не навредить и не доэкспериментироваться до больницы, с исследовательским зудом записывая на будущее все пришедшие на ум идеи.
  
   Хорошо, что у меня был другой вектор внимания - "боевой опыт"! Но идти на улицу, и вызывать всех подряд на дуэль было бы глупо. В отличие от внимательного просмотра видеороликов с профессиональными обзорами поединков на боевых аренах. Где и наткнулась на ролик "Гон против Гидо", донельзя меня заинтриговавший.
  
   Гон - а это был именно он, а не какой-нибудь тёзка - сражался на популярной арене с неким Гидо. Примечательно, что противником парнишки выступал явный инвалид - вместо обеих ног у того был цельнометаллический протез, а верхнюю половину тела скрывал красный балахон. Но это не помешало ему сражаться.
  
   Своей внешностью Гидо с первого взгляда напоминал юлу, и не зря! Против Гона он выпустил целый рой металлических волчков, кружащихся на огромной скорости по всей арене, и беспорядочно сталкивающихся друг с другом... И с Гоном! Сражаться с волчками было бессмысленно, и после нескольких пропущенных ударов парень сообразил атаковать самого Гидо. Только вот, тот был готов к такому повороту событий. Гидо раскрутился и стал с невероятной скоростью вращаться на своем протезе, защищаясь от атак при помощи физики вращения.
  
   В итоге, Гон проиграл по очкам, с последним ударом волчка получив перелом руки. Мне было немного жаль парня, несмотря на понимание, что тот наверняка сам напросился на неприятности.
  
   Но интересным было не это - я заметила, что на этом видео они оба активно использовали Нен! Гидо, как и его "волчки", был окружен плотной аурой. Гон тоже применял Ауру, хотя и не такую сильную. По всей видимости, он, как и я, "сдал" Секретный Экзамен совсем недавно.
  
   В комментариях к видео было указано, что дело происходило на двухсотом этаже "Небесной Арены". Вбив в поиск ключевые слова, я получила другие записи битв с Небесной Арены, которые просто поражали. На высших этажах Арены все бойцы, без исключений, владели Нен. И у каждого была своя "фишка"! Например, один участник мог зависать в воздухе, как в фильмах про кунг-фу, а другой владел стилем "огненного кулака", буквально зажигая свои руки пламенем!
  
   Место, где можно получить желаемый "боевой опыт" и подсмотреть нен-приёмы?.. Хочу! Хочу-хочу-хочу!
  
   Согласно доступной в сети информации о "Небесной Арене", она долгое время считается одной из самых популярных боевых площадок континента. Арена представляет собой огромное здание, высотой почти километр, состоящее из 250-ти этажей. Схема работы башни проста: победил в бою - получаешь деньги, и поднимаешься выше. Проиграл - опускаешься на нижние этажи. Чем выше этаж, тем больше платят за победу, а после сотого бойцам предоставляются личные комнаты!
  
   На двухсотых этажах правила меняются. Прекращают выплачиваться гонорары - считается, что бойцы начинают работать "на имидж". Лица некоторых даже по телевизору крутят! Когда у участника на этом этаже накапливается десять побед, он получает право вызвать на бой одного из "Мастеров Этажа", и в случае победы сам становится "Мастером", заменяя проигравшего. Как понятно по названию, каждому "Мастеру Этажа" предоставляется во владение один из этажей с 230 до 250-ый этаж, и раз в два года среди "Мастеров" проводится чемпионат "Битва Олимпия". Победитель "битвы" получает право жить в пентхаусе на вершине башни - до следующего чемпионата.
  
   Забавная система поощрений. А уж какие там деньги крутятся, страшно представить! И начать карьеру бойца там может абсолютно любой. Нужно только зарегистрироваться на первом этаже Арены, и побеждать в боях. Плюс, рядом открыто множество боевых школ, для тех, кто желает улучшить свои навыки.
  
   Использование оружия, креативность, сверх-силы и прочее, что там предлагалось - мне нравилось почти всё, кроме жестокости некоторых боёв, когда противники старались убить друг друга. А так, идеально! Пойду собирать вещи!..
  
***
  
   Спустя шесть с половиной часов я выходила из аэропорта Скай-сити.
  
   Полёт прошел штатно. Всё это время я смотрела на облака, и на виды внизу, и одновременно тренировала Нен новым способом, который показался мне достаточно безопасным - я старалась ускорять или замедлять течение потоков Ауры вокруг себя, при этом стараясь удержать её прежнюю форму. Но даже это наскучило, и когда дирижабль, наконец, приземлился, я в первых рядах покинула летающую колесницу уныния.
  
   С первого взгляда на город было понятно, что Арена оставила свой отпечаток: везде были объявления о наборе в секции боевых искусств, уверяющие, что именно они самые-самые. И гостиницы. Множество их! Туристов тут было хоть отбавляй. И не сказать, чтобы они пришли зря - главная достопримечательность, здание Небесной Арены, действительно внушало, возвышаясь над всем городом.
  
   Подойдя к подножию башни, я восхищенно выдохнула. Арена даже издалека выглядела огромной, но вблизи она выглядела еще монументальнее... Не менее монументальной оказалась очередь претендентов на участие в отборочных боях. Критически оценив будущих бойцов, я решила пойти с места в карьер, и начать сегодня же! С новичками сражаются новички, а мне только это и нужно! Вряд ли мне настолько не повезет, что я нарвусь на матёрого бойца... И даже если так - у меня есть Аура Нен!
  
   О, вот пришел и мой черед регистрироваться.
  
   - Добро пожаловать на "Небесную Арену"! - За стойкой, похожей на кассу, находилась девушка в форме сотрудников Арены: темная водолазка, темные штаны и розовый подпоясанный жилет, с эмблемой кулака на груди и на розовой шапочке с плоским верхом. - Пожалуйста, заполните этот бланк.
  
   Так-так. "Имя"... То же, что и зарегистрировано для Экзамена на Хантера - "Сона Курои". Дальше. "Боевой опыт" - ставлю прочерк. Ну не считать же за "опыт" полтора года занятий в секции рукопашного боя в средней школе, где мы занимались только бездумным разучиванием стоек и бесконечными отжиманиями на кулаках? Вот-вот. "Практикуемое боевое искусство" - прочерк. Хотя очень хотелось написать "Бампер-от-Тойоты"... Всё. Отличная анкета, ничего лишнего.
  
   - Очень хорошо! Ваш личный номер - "3084". По номеру вас вызовут на первом этаже арены, так что не забывайте его. Пожалуйста, проходите! - Мягко, но монотонно проговорила девушка, и указала на один из проходов.
  
   Коридор привел меня в огромный зал с трибунами по краям, на которых расположились как болельщики, так и будущие участники. Посередине стояло шестнадцать площадок, и на всех проходили бои. И все это сопровождалось невероятным количеством ора и диких воплей.
  
   Присев на свободное место на трибунах, я с интересом стала наблюдать за боями.
  
   - Номер "3084" и "3201", пройдите на площадку "Е"!
  
   Меня вызывают! От волнения слегка потряхивало, но я старалась не подавать виду. Фактически, первый в жизни настоящий рукопашный бой! А у меня из атакующих умений только условно-смертельные... Хорошо хоть после тренировок Зебуро моя прочность повысилась на уровень моих же ударов, плюс аура - так что даже если пропущу атаку, сильно не пострадаю.
  
   Подойдя к рингу, я окончательно успокоилась. В случае проигрыша, на следующий день могу попробовать ещё раз, и количество попыток не ограничено! В качестве некоего утешения, мой противник не выглядел качком, как было на соседнем ринге. Обычный русоволосый спортсмен в шортах и майке.
  
   - На первом этаже оценивается уровень бойцов. Время ограничено! За три минуты вы должны показать, на что способны!
  
   Пока судья говорил, я приготовилась. Придётся сдерживаться, я же не хочу покалечить оппонента слишком сильным ударом, верно?..
  
   Судья вышел на середину ринга и скомандовал:
  
   - Внимание! Начали!
  
   Маечник не стал колебаться и тут же кинулся в атаку. Казалось, он был везде, непрерывно атакуя со всех сторон. Вот-же любитель комбо! Если бы не чувство пространства, из меня бы получилась отбивная в первые же секунды. А так - удары по касательной ощущались как слабые толчки.
  
   Наконец, противник слегка выдохся и отскочил в сторону... Хех, моя очередь! Теперь главное не переборщить.
  
   Я рывком бросилась вперед и провела простой удар ладонью в плечо, стараясь больше толкнуть, чем ударить.
  
   *Хлоп!*
  
   Маечник, не ожидавший от меня такой прыти, вылетел за пределы ринга, вращаясь вокруг своей оси.
  
   Эм. Он там жив вообще? А, да, шевелится - значит живой!
  
   Оценив габариты моего оппонента, которому медик вправлял вывихнутую руку, судья невозмутимо нажал несколько кнопок на своем КПК. Из прорези выдвинулся билетик, похожий на чек, который незамедлительно был передан мне в руки.
  
   - Номер "3084". Отправляйтесь на сорок пятый этаж!
  
   - ...Да.
  
   От чувства победы появилось ощущение эйфории, и загорелось желание продолжать.
  
***
  
   Отдав билет участника в кассе на сорок пятом этаже, я получила ровно 152 джени, универсальной валюты, принимаемой в большинстве стран. Это была чисто символическая сумма, на которую только и можно, что купить сок в ближайшем автомате по продаже напитков. Милая местная традиция - за первый бой на первом этаже одинаково платят и победителям, и проигравшим.
  
   На последующих этажах гонорары дают только за победу. На пятидесятом этаже за бой дают примерно по сорок тысяч джени, а на сотом - миллион. После сотого этажа гонорары начинают возрастать по экспоненте, и исчисляются десятками миллионов...
  
   - Номер "3084", Сона. Пройдите на арену "Б" на сорок пятом этаже.
  
   Вот так - стоило победить, и теперь даже по имени зовут, а не только по номеру!
  
   Арена встретила меня подбадривающими криками с трибун. На ринге меня уже ждал мой следующий противник... Вернее, противница. Девушка с гибкой фигурой и ростом на полголовы выше меня, разглядывающая меня сосредоточенным взглядом карих глаз. Одета она была в белое кимоно с поясом, а белые волосы повязаны в тугой хвост.
  
   Дайте угадаю - она практикует боевые искусства?..
  
    - Дамы и господа! Вы ждали этого момента! - Комментатор разливался соловьем. - Невероятный бой, специально для вас! Противостояние двух девушек! Но не стоит их недооценивать! Они обе провели великолепные матчи на первом этаже, которые сразу доставили их сюда! Рейна, первая ученица додзё "Рюуко"! Мастерской работой ног она победила противника в два раза больше нее! И Сона, которая выдержала все удары соперника, и одним ударом снесла его с ринга!
  
   Эй! Хватит меня нахваливать, а то я краснеть начинаю... Хотя, нет, продолжай.
  
   - Дамы и господа! Делайте ваши ставки! Для этого воспользуйтесь пультом на кресле! Итак! Ставки сделаны!.. Фаворит - Рейна! Похоже, знание боевых искусств дало ей преимущество!
  
   Что и следовало ожидать, выглядит она действительно круто.
  
   - Три раунда по три минуты с отсчетом штрафных очков и нокаутов! - Судья поднял руку. - Начали!
  
   Правила в этом бою отличались от предыдущего. Здесь было разделение на чистые удары, критические и нокдауны - за которые дают один, два, и три очка соответственно. Боец, первым заработавший десять очков, становится победителем, а оппоненту объявляют "технический нокаут". Еще победу приносит обычный нокаут, когда после удара один из участников не может встать и продолжить бой. М-да, если бы на первом этаже действовали эти правила, я бы проиграла. Нужно менять тактику, и не считать ворон!
  
   С самого начала, несмотря на все мои приготовления, противница навязала свой ритм, и с первых бой пошел далеко не в мою пользу. Более того, сила противницы не уступала моей, а скорость и техника намного превосходили!
  
   Не прошло и секунды, как я получила уголком стопы прямо в бок.
  
   - Чистый удар! - Объявил судья. - Рейна получает одно очко!
  
   Когда мне это начало нравиться?..
  
   Я полностью сосредоточилась на противнице, погрузившись в ощущение пространства, и, следуя неясно оформленному предчувствию, в последний момент отклонилась назад. Перед лицом пронеслась стопа оппонентки.
  
   Это ощущение, когда видишь движение, ощущаешь его пространственным восприятием и предугадываешь его!..
  
   Развить успех не вышло, и я тут же пропустила следующий удар.
  
   Когда я позже посмотрела запись, это выглядело очень красиво. Нога Рейны не дотянулась буквально сантиметр! А затем беловолосая крутнулась на месте, и зеркально повторила свой приём. Раньше я такое только в играх-файтингах видела! Но в тот момент, лежа на ринге, я пыталась собрать глаза в кучку и сообразить, а что вообще произошло?
  
   - Чистый удар и нокдаун! Рейна получает три очка! Всего четыре! - Объявил судья, подняв вверх три пальца, и обратился уже ко мне. - Встать можешь?
  
   Я лишь улыбнулась и поднялась на ноги. Как же... Весело! Рейна, да? Покажи мне ещё!
  
   Остальной бой прошел в подобном ключе. Противница была быстрее и ловчее, проводя великолепные финты и почти безнаказанно меня избивая. Боли почти не было - инстинктивно выпущенная аура справлялась с защитой. Только под конец боя я снова угадала, как она будет двигаться в следующий момент, и подловила Рейну, исхитрившись нанести ей один "чистый" встречный удар в бедро!
  
   Несмотря на поражение, настроение было просто прекрасным.
  

Глава 9. Небесная Арена: Часть 2

   Дальнейшие будни проходили примерно в том же ключе, что и мой первый день на Небесной Арене. Победы чередовались с проигрышами, и меня постоянно перекидывало туда-сюда в промежутке между пятидесятыми и восьмидесятыми этажами.
  
   Может, со стороны это было не так заметно, но я стремительно прогрессировала, с каждым проведенным боем узнавая что-то новое и семимильными шагами двигаясь вперед. Не то чтобы я была каким-то супер гением боевых искусств. На моей стороне была неплохая память, энтузиазм, Нен и чувство пространства.
  
   Аура позволяла мне каждый день проводить несколько полноценных спаррингов "в полный контакт", смягчая все удары и на глазах устраняя их последствия и время восстановления. Раз за разом я всё дольше могла удерживать ауру, попутно продвигаясь в изучении Нен. Аккуратные и сдержанные эксперименты дали лишь две дополнительные вариации Ауры: Ускоренную и Усиленную. Ускоренная создаётся при ускорении потоков Нен в Ауре, что делает её более плотной, гладкой и красивой. Усиленная достигается усиленным выпуском энергии из себя - словно я воздушный шарик с множество отверстий, из которых выходит воздух. Такая Аура выглядит шире обычного, с постоянно возникающими "иглами" из тонких потоков Нен.
  
   Между тем, именно Чувство Пространства играло главную роль в моих планах.
  
   Я постоянно училась осмысленно "читать" признаки действий оппонентов в пространственном восприятии. Со временем я стала лучше представлять, на что способно человеческое тело, и какие при этом возникают отклики в пространственном восприятии. В меня буквально вбивали это знание, на моём собственном примере показывая все "тонкости" и "толстости" различных боевых стилей. Невольно я начинала задумываться, а какой из них подойдет мне?
  
   После первых же боёв я поняла, что "жесткие стили" мне не по душе. Особенно блоки. Для меня было проще и удобнее увернуться или отшагнуть в сторону, чем пытаться противостоять импульсам ударов. А вот "мягкие стили" просто завораживали! Перенаправление импульсов движений и игра на кинетике противника... Каждый раз, когда мне попадался подобный оппонент, я радовалась, как ребенок! Ведь я могла подсмотреть, как они двигаются, как направляют силу различных групп мышц для их взаимного усиления, и как используют эту силу ровно в подходящий момент.
  
   Конечно, я всегда могла пойти учиться в какую-нибудь боевую секцию или додзё, каких полно в Скай-сити. Однако меня безоглядно очаровывал сам процесс постоянного анализа, проб и ошибок. Без помощи и направления неким "учителем".
  
   Все мои поражения - мои. Все победы - тоже будут только моими!
  
   Шаг за шагом я овладевала своим собственным телом, заставляя его двигаться ровно так, как я этого хочу. С непрекращающейся практикой я начала чаще предсказывать, что хочет сделать противник, когда он только начинает напрягать мышцы. Словно я выучила "слоги" и "слова", и перешла на изучение "простых предложений". Я попросту ощущала через пространство, что в определенный момент тело противника будто говорит мне: "сейчас я ударю правой рукой".
  
   Так у меня появились три техники, две из которых были воссозданы из описаний из давным-давно прочитанной манги. Их названия я позабыла за ненадобностью, впрочем, суть техник я помнила. И воспроизвела, как сумела.
  
   Первая воссозданная "супер-техника" называется "Притяжение и Отталкивание", или просто "Прибой". Это временное название, пока не придумаю лучше. Не "Рыбный Переворот", и то хорошо... Принцип техники состоит в "притяжении" моей руки наперехват импульсу движения противника или его атаке, как при ловле рыбы руками, и "отталкивания" этого импульса в сторону или обратно. Такой вот мягкий отвод удара. Главное соблюдать тайминг и не пропустить момент, когда атака набрала силу и прошла "путь невозврата", но её ещё можно перехватить.
  
   Вторая, "Шаг Назад" или, следуя водной тематике "Тягун" - такое течение, направленное от берега обратно в море. Это простой шаг назад, только в нужное время и на нужное расстояние, которое высчитывается из длины рук и ног противника. И если правильно всё сделать, оппонента буквально "затягивает" в мою сторону его же собственным импульсом! Сколько я просидела с ручкой и блокнотом, зарисовывая противников и высчитывая оптимальный и универсальный шаг, чтобы избежать известные мне атаки из верхней и нижней полусферы!
  
   Третьей техникой, уже собственного производства из комбинации двух предыдущих, была "Отступающая Волна" - мой основной приём для уклонения. Её принцип выступает антиподом "Прибоя", объединенным со свободной вариацией "Тягуна". Вместо того чтобы перехватывать удар, я от него ухожу, воспринимая пространственное давление противника в общем виде, как некий "волнорез". Телу остается лишь подхватить возникающую "волну", и не противостоять ей, как бы используя её же силу отталкивания. Словно танкер "носовой волной" подхватывает и сдвигает со своего пути маленькую моторную лодку. Или серфингист, балансирующий на гребне волны!
  
   Всё три техники объединялись в зарождающийся, пока что безымянный, "Водный Стиль".
  
   Но вскоре я уперлась в "потолок". Мои "боевые техники" были несовершенными и работали только на нижних этажах, позволяя стабильно побеждать там в двух случаях из трёх. Благодаря чему я периодически поднималась на сотые этажи... Откуда меня с треском вышибали обратно вниз!
  
   Поражения снова выявили мой недостаток - медлительность. Не в смысле движений, а в плане принятия решений. Проще говоря, я слишком много думаю! Тренированные бойцы потом и кровью, годами набивают свои рефлексы, и даже фора в количестве практики не способна быстро выправить ситуацию.
  
   Без толчка вперед я так и буду прыгать между девяностыми и сотыми этажами... Мне нужен "достойный противник"! Кто-то чуть выше моего текущего уровня. Кто-то, кого я не смогу сходу прочесть, и кто не сможет победить меня парой ударов.
  
   Что-то засвербело на краю сознания, и я припомнила таблицу фаворитов первой сотни этажей.
  
   Точно! Рейна! Единственный противник, который был идеален. Её удары так изумительно гармонично передают импульс движения... Кроме того, она с самого начала серьезно отнеслась к нашему с ней бою, но не как к обычной схватке до победы. Она изучала меня, пробовала свои приемы, наблюдала. Рейна тоже тренируется в бою!
  
   Вот же... Хочу реванш! Да только, кто мне позволит - договорных поединков ниже двухсотых просто не бывает. Хм... Мне же ничего не мешает сразиться с ней вне Арены, верно?.. Что там комментаторы говорили во время её представления перед тем боем: "первая ученица додзё Рюуко"? Хе-хе, думаю, стоит нанести ей визит!
  
***
  
   Что обычно представляет себе человек, когда думает о классическом "додзё"? Наверное, старое здание и большие ворота в японском стиле? Большой зал с "татами", и деревянными "макиварами", обмотанными веревками? Или ученики, которые раз за разом повторяют движения под наблюдением мастера?.. Ничего такого в додзё "Рюуко" не было! От обычного частного дома, каких было полно по соседству, его отличала лишь потемневшая от времени деревянная табличка с названием.
  
   Доступность и популярность данной боевой школы также вызывала сомнение - я бы и дальше наворачивала круги по окраине Скай-сити, если бы местные не были так добры, чтобы подсказать направление. Судя по заросшему виду краёв дорожки, ходят здесь нечасто... Да и людей, кроме двоих - Рейны и еще кого-то, я не ощущала.
  
   Я подошла к запертой железной калитке. Сердце начало стучать в висках, а прежняя решимость начала испаряться... Ну, уж нет! Вперед!
  
   Взяв себя в руки, я нажала на кнопку звонка. Прозвучала короткая мелодия, и я услышала шаги.
  
   - Да-да, иду. - Сказал кто-то мужским голосом, и зевнул.
  
   Реальность продолжала рушить мои фантазии. Открывший мне дверь человек был вторым присутствующим здесь, помимо Рейны, и самым сильным в ближайшей округе. По ощущениям где-то на "0,75" Хисоки. Думаю, это её учитель... Однако он совсем не выглядел "великим мастером с длинной бородкой"! Этот атлетично сложенный мужчина средних лет уместнее смотрелся бы в роли университетского физрука - от кимоно у него были только белые штаны с завязанным поясом, а выше была надета черная футболка с выцветшей картинкой ягуара. Мягкое выражение глаз, короткий ёжик темных волос и легкая щетина завершали образ раздолбая.
  
   - Здравствуйте. - Нельзя забывать о приличиях. - Рейна здесь?
  
   - О! - Удивленно вскинул брови мужчина. - Неужели Рей, наконец, завела друзей?
  
   - Нет, не совсем. - Я отмела его беспочвенные предположения. И, подняв руку на уровень груди, экспрессивно сжала её в кулак. - Я пришла за реваншем!
  
   - Хм. - Мужчина потер рукой небритый подбородок. - Хочешь спарринг с моей ученицей? Почему бы и нет! Идём.
  
   И беззаботно пошёл по каменной дорожке, ведущей к пристройке возле дома.
  
   - ... - Я не знала, как продолжить разговор.
  
   Представиться? Сейчас, или потом? Или он первый должен начать разговор? Обычно мне ничего не нужно от других людей, а если нужно, это либо обычные торгово-денежные отношения, либо мы уже достаточно знакомы, чтобы я решилась заговорить и просить об услуге. Или просто заговорить с ними...
  
   Пока я думала над социальной дилеммой, мы уже пришли. За деревянной стенкой раздавались ритмичные звуки ударов, и периодические выкрики "ки-ха"!
  
   - Эй, Рейна! - Весело закричал он, отодвигая дверь в сторону. - К тебе гости!
  
   За дверью был зал, похожий на спортивный, со свисающей с потолка грушей, которая сотрясалась от ударов Рейны. Причем била она только руками. Это показалось мне немного странным - очевидно, её стиль делает упор на работу ног.
  
   Девушка повернула голову, и увидела меня. Я приветливо помахала рукой.
  
   - Ты?! - Рейна посмотрела на меня и тяжело вздохнула, ухватившись пальцами за переносицу. - Дай угадаю. Реванш?
  
   - Да?..
  
   - Отказано! - Категорично объявила она. - Как вы все надоели! Проигрывают, затем тренируются и приходят за реваншем, а как только умудряются победить, сбегают, чтобы хвастаться о победе! А когда реванш хочу я - противников и след простыл! Бесит!
  
   Раскрасневшаяся Рейна зло засопела.
  
   Ого. Какой крик души. Кажется, я уже не первая, кто к ней так приходит... Просто, она произвела хорошее впечатление, да и, чего скрывать, я надеялась, что в спарринге с ней я продвинусь. Ведь именно в бою с Рейной у меня получилось первое настоящее предвидение удара! Это как напомнить забытую мысль, оказавшись в похожих условиях.
  
   - Ясно. - Не буду её переубеждать - не хочет человек. Но у меня есть ещё два решения, которые позволят мне остаться: "побыть вместо груши" и "просто посмотреть".
  
   Я подошла ближе, и заслонила собой грушу.
  
   - Что если я буду только уклоняться?
  
   На мои слова Рейна подняла бровь и несколько успокоилась, поняв, что я не собираюсь "забрать победу любой ценой и сбежать, пока победу не отобрали".
  
   - Тебе что, так понравилось испытывать на себе мои удары? - С иронией поинтересовалась она.
  
   - Да!.. - Рейна поперхнулась воздухом, и я поняла, что сморозила что-то не то. - То есть, нет... Но, вообще-то, да!
  
   Проклиная заговоривший вперед головы язык, я поспешила уточнить.
  
   - Другие противники какие-то не такие.
  
   Рейна посмотрела на меня долгие пять секунд, затем фыркнула, и подошла к стене, где на крючках висели различные элементы защиты. Миг, и в меня полетел мягкий шлем, и нечто, похожее на жилет. Я машинально поймала снаряды, под одобрительными взглядами учителя и ученицы.
  
   - Раз хочешь потренироваться, будет тебе тренировка!
  
***
  
   Вижу удар! Попытка отвести в сторону... Ай.
  
   Вижу второй удар! Уворачиваюсь! Ура!
  
   Третий удар!.. Ай.
  
   Что происходит? Спарринг. Вернее, тренировка на "живой груше" - я держала слово, не отвечая на удары, и лишь уводила их в стороны и уклонялась, иногда успешно. Мой же гешефт состоял в отличном спарринг партнере - и мне всё равно, как сама Рейна это называет - а также в отсутствии правил, ограничивающих длительность тренировочного боя или количество удачных попаданий.
  
   Уже который день я приходила в додзё, и в который раз терпеливо переносила напор Рейны. Та почти сразу перестала сдерживаться, отвешивая полноценные удары. И, несмотря на то, что стиль Рейны делает упор на ноги, чтобы меня подловить ей хватало и рук в обмотке из эластичного бинта. А сегодня, по настоянию её мастера, добавились ещё и удары ногами!
  
   Я же каждый раз старалась "предсказать" удар. И это приносило свои плоды. Но "то самое" чувство я так и не воспроизвела.
  
   Что я делаю не так? У меня есть работающие техники, скорость и сила моих движений довольно хороши, и тело движется именно так, как я этого хочу. Уклоняться от ударов сложно, но можно - вес защитного снаряжения, по сравнению с железными жилетами Зебуро, я вообще не ощущаю! Проблема в чём-то другом. Я вижу удары Рейны, ощущаю их приближение через Чувство Пространства, и... Пропускаю их.
  
   Этот непонятный миг задержки!.. Всё должно происходить естественно, без лишних мыслей. А как мне "ни о чем не думать"?..
  
   Естественно, далеко не всё моё время уходило на тренировки с Рейной. С разрешения её мастера, я присоединяюсь лишь к её утренним занятиям. А днём хожу на Небесную Арену, где поднимаюсь до сотого этажа, и там мною вытирают пыль с пола... Впрочем, если бы я не полагалась на свои техники и не сдерживала силу ударов, мой рейтинг побед был бы под сотню процентов. Но я упрямо не желала побеждать через превосходящую мощь - так я ничему не научусь, и это стало бы пустой тратой времени.
  
   По вечерам, я одновременно тренировала Нен, и отдыхала от активного дня, тренируя Ускоренную Ауру, повышая концентрацию потоков Нен, чтобы форсировать регенерацию и восстановление сил. Не светить же мне синяками под глазами? И, перед сном, проводила осторожные попытки увеличить доступное количество энергии по "магическому" методу: опустошить резерв и надеяться, что в следующий раз он увеличится. На грани истощения Нен, я засыпала, как сурок... Или как соня?
  
   С Барьерами я разбиралась в свободное время. Зачастую, новые способы их изучения я проверяла сразу, как только они приходили в голову. Тем более что теперь у меня водились деньги - за победы платят весьма щедро, чтобы хватало на любые ранее недоступные эксперименты! В основном я интересовалась влиянием разных энергий на плёнку Барьера: горячее становилось едва теплым, холодное не проходило совсем, а электричество уменьшало силу до едва ли ощутимых ударов током. Даже притяжение магнитов по разные стороны от границ Барьера снижалось до мизерных величин.
  
   Происходящее внутри Барьера, было еще страннее. Пока что, моё лучшее предположение заключалось в том, что Барьер как-то убирает область из системы отсчёта, и все воздействия, исходящие из области относительно внешнего мира, нивелировались. Хотя, если это "взаимодействие", то есть процесс идёт с обеих сторон, оно может возобновиться - как происходит с гравитацией. Странная хрень...
  
   Э? Чего? Всё это время спарринг продолжался, однако, пока я витала в облаках, Рейна не могла в меня попасть. Получилось!
  
   От радости я потеряла настрой, и пропустила удар, улетев в другой конец зала. Но на этот раз, я запомнила!
  
   - Это что сейчас было?! - Тяжело дыша, спросила Рейна с широко раскрытыми глазами, будто увидела меня в первый раз.
  
   - Второй уровень "Отступающей Волны". Наконец-то у меня получилось! - Я гордо высказала первое пришедшее на ум.
  
   Я слишком сильно всё усложняла. Если вспомнить биологию, зрительный сигнал проходит и осмысливается с задержкой. Хотя "волну" пространства я засекаю мгновенно, попытки осмыслить полученные результаты через визуализацию также требуют время. В итоге диссонанс, между интерпретацией чувства пространства и картинкой из глаз, перегружает мне мозги. Методом перебора я мало-помалу определяла требуемое "соотношение внимания"... И сейчас всё встало на свои места: я идеально синхронизировала оба чувства восприятия!
  
***
  
   - Дамы и господа! Вы ждали этого момента! - Я стояла на арене сто первого этажа, расслабленно слушая комментатора. Что же они имеют в виду, говоря про ожидание?.. Или полчаса для них слишком много? - Невероятный бой, специально для вас! Неуловимая и выносливая Сона, со своими сильными ударами! И Нукуса, который мастерски запутывает своих противников стилем обезьяны!
  
   Мой будущий противник вовсе не напоминал обезьяну, как можно подумать. Жилистый парень в оранжевой рубашке с оторванными рукавами, и такого же цвета широких штанах, завязанных на поясе желтым канатом.
  
   Всего день назад, я бы не поставила на свою победу против ловкача и ломаного джени. Но сейчас я чувствовала, что смогу дать Нукусе хороший бой!
  
   - Дамы и господа! Делайте ваши ставки!.. Итак. Ставки сделаны! Фаворит - Нукуса!
  
   Мой оппонент также внимательно меня разглядывал, и, придя к каким-то выводам, снял сандалии, и оставил их вне арены.
  
   - Ого! - Комментатор тоже заметила странные телодвижения. - Это знак! За всё время Нукуса только один раз снимал сандалии перед боем! Это означает, что он признаёт своего противника, и будет сражаться всерьез!
  
   Зрительские трибуны, и до этого не отличающиеся тишиной, взревели. Судья поднял руку, и зал послушно затих.
  
   - Три раунда по три минуты с отсчетом штрафных очков и нокаутов! Начали!
  
   Вдох... Выдох. Сердце застучало, как бешеное, а мир сузился до оранжево-желтой фигуры оппонента.
  
   Я ушла вбок от удара Нукусы, и затем еще раз, пригнулась, кувырок... Встать на руку, опереться и сменить направление импульса... Не успеваю! Оттолкнувшись руками от пола, я пропустила удар Нукусы под собой и подлетела на метр вверх. Взмах ногой, чтобы закрутиться вокруг горизонтальной оси...
  
   И тут я заметила "подходящий момент"! Противник так удобно поднял ногу в попытке меня достать... Что я не удержалась, и прямо в полете схватила его за лодыжку. Двигаясь всем телом, я изогнулась спиной, крутнулась, и словно из катапульты выстрелила Нукусой вверх, усилив его импульс!..
  
   Противник улетел вверх. А я - вниз. В полной тишине я приземлилась ногами на поверхность арены.
  
   В попытке смягчить приземление, Нукуса сделал изящное сальто, и сгруппировался для кувырка... Неудачно.
  
   *Хрусть*
  
   В зал вбежали медики, и быстро диагностировали ему закрытый перелом ноги и лёгкое сотрясение мозга. М-да, нехорошо вышло. В следующий раз буду аккуратнее.
  
   Зал взорвался криками. Сквозь вопли сошедших с ума зрителей едва доносился голос комментатора.
  
   - Бросок!.. И нокдаун! Победитель - Сона!
  
***
  
   После того, как я, наконец, улучшила понимание "Отступающей Волны", мне ничего не оставалось, кроме как быстро подниматься по этажам. Несмотря на то, что я сдерживалась, не желая калечить противников, намеренно проигрывать не стремилась, и продолжала победную серию через технические нокауты.
  
   С первой победой на сотых этажах мне стали выделять отдельную комнату, со всеми удобствами, глядя на которую сразу становилось ясно, насколько здесь благоволят хорошим бойцам - которые забрались выше сотого этажа! Хотя, мои текущие "личные апартаменты" будут получше, чем предыдущие - на данный момент я нахожусь на сто девяностом этаже. Мне осталось выиграть всего один матч, после чего начнутся поединки с применением техник Нен, вроде недавнего боя Хисоки и Кастро...
  
   Если не учитывать смерть Кастро в конце поединка, это было великолепно! И всю эту красоту я видела своими глазами! За билет на тот бой пришлось выложить перекупщикам кругленькую сумму, но пропустить я просто не имела права. Мало того, что это был первый поединок бойцов Нен на двухсотом этаже, за все проведенное мною время на Небесной Арене время. Так ещё в матче участвовал Хисока!
  
   - Кастро не может продолжать бой! Хисока побеждает нокаутом! - Из динамиков телевизора разнесся громкий голос девушки комментатора.
  
   На экране во всех подробностях показали повтор, как противник фокусника - смазливый платиновый блондин с длинными волосами, закутанный в свободный балахон желтого цвета - упал замертво, от пронзивших его, словно ножи, игральных карт.
  
   Я остановила запись, и перемотала на начало боя.
  
   Просто наблюдая за этим поединком, я столько всего узнала о Нен! С помощью этой энергии можно блокировать атаки, просто направив больше Нен в место попадания. Приглушив ауру можно скрывать свое присутствие. Да и саму Нен можно прятать, сделав её невидимой в аурном зрении.
  
   А ещё личные Нен-техники! Способностью Кастро было создание своей точной копии-клона. Причем, этого клона видели даже обычные люди! А Хисока формировал из ауры невидимые липкие "резинки", которые сжимаются и растягиваются по его желанию, а также менять цвет своего платка. С помощью мастерского применения этого набора сил Хисока победил, хотя противник оторвал ему обе руки.
  
   Для начала жестокий фокусник незаметно приклеил одну руку обратно, замаскировав раны платками, имитирующими цвет кожи - выглядело так, будто она волшебным образом отросла обратно! Затем Хисока соединил "резиновой аурой" вторую, оторванную, руку и челюсть противника, а также игральные карты с телом Кастро. В конце Хисока запугал блондина, озвучив слабость Нен-клона - тот был слишком идеальным, не отображая повреждения оригинала. И, когда противник Хисоки окончательно потерял самообладание, фокусник отпустил "резиновую ауру", которая тут же притянула объекты, наполненные Нен, прямо к Кастро. Рука ударила в челюсть, а бритвенно-острые карты довершили дело...
  
   За весь бой Кастро допустил всего одну ошибку, оказавшуюся фатальной - блондин, вовсю пользующийся Нен, почему-то не учёл, что злой фокусник тоже имеет ауру! И закономерно поплатился за недооценку противника.
  
***
  
   Естественно, что после мастерской демонстрации стольких Нен-техник, я больше не могла сдерживаться!
  
   Это была лишь догадка, что Нен в чистом виде не вредит организму хозяина. Как косвенное доказательство, я не заметила ни у Хисоки ни у Кастро никакого дискомфорта при использовании Нен... Но даже если это не так, у меня накопилось столько разных идей! Что если попробовать выпустить Нен из ноги, как реактивную струю? Насколько её можно сделать сильной? А если из руки? Будет ли это "Душесокрушающий Удар", проникающий сквозь защиты? Или получится что-то другое?..
  
   Забыв про осторожность, я начала пробовать границы дозволенного для нен. И слабый контроль не стал особой помехой - основную мысль вполне получалось проверить и при имеющихся активах.
  
   Энергия Нен была невероятно вариативной! Если собрать энергию в руке, удар усиливается. Дополнительно выпустить Нен во время удара - и он усиливается в несколько раз! Чем плотнее поток, тем меньше отдача, и больше проникающего эффекта. Хотя, расфокусированный удар делать проще и быстрее.
  
   Сейчас, с моим контролем Нен, я могу лишь выпустить широкий фонтан энергии. Но если сделать всё правильно, так можно "прыгнуть" на реактивной струе максимум на полметра вверх. Плюс нужна твердая опора, так что "двойного" прыжка в воздухе, как в видеоиграх, на чистой Нен пока не выйдет... Если только под ногой не будет Барьера!
  
   Из более сложных приёмов было укрепление предметов аурой. Находясь в моих руках, при воздействии Нен, обычная картонная игральная карта становилась достаточно крепкой и приобретала неплохую остроту, чтобы резать дерево. Но стоило её метнуть, как она, потеряв контакт с рукой, снова превращалась в картонку! У Хисоки есть какой-то секрет? Или я еще недостаточно хорошо управляю Нен? Практика и только практика!
  
   Еще был интересный момент с взаимодействием ауры и глаз. Если увеличивать концентрацию Нен в глазах, зрение немного улучшается, но главное, это позволяет видеть скрытые ауры других людей! Только ненадолго. Вряд ли глазам это полезно...
  
   Последним, что я тренировала, было ускорение потока ауры - я не хочу закончить подобно Кастро. А значит, мне нужна крепкая динамическая защита. То есть та, в которой я могу двигаться, и которая будет держать удар. И Ускоренная Аура подходила по всем параметрам, с прочностью, превосходящей обычную Ауру, путём сжатия в защитной оболочке большего количества энергии Нен. Однако поддержание такого состояния требовало большего вложения энергии и концентрации, и я не могла удерживать Ускоренную Ауру дольше пяти-шести минут.
  
   Так! Пока не смогу удерживать Ускорение Ауры хотя бы полчаса, ни на какой двухсотый этаж я не пойду - ибо страшно.
  
***
  
   Для серьезных тренировок я закупила несколько бейсбольных турелей для метания мячей. Это был самый оптимальный вариант, с учетом настраиваемой скорости полёта снарядов, и самонаведением на радио-маячок. Жаль, Рейна сейчас недоступна - она с головой погрузилась в бои на Арене, и либо сражается, либо лечится от последствий. Так бы она с радостью согласилась кидать в меня твердые мячи, обозвав это "тренировкой точности"! Уж я-то на своём примере знаю, какой становится Рейна, когда речь заходит о тренировках.
  
   Весь следующий месяц я практиковалась в одновременно Усиленной и Ускоренной Ауре, переименовав улучшенную версию в "Спиральную Ауру" - конфигурация потоков на определенном этапе оказалась очень важна, и самой удобной формой вращения для меня была трехмерная спираль. За четыре недели, стойкость и плотность Спиральной Ауры стала довольно хороша - я могу спокойно стоять под градом случайных выстрелов бейсбольных турелей на максимальной мощности! Вот как сейчас.
  
   Выстрел. Удар... Мяч отскакивает от потока Нен.
  
   А ещё Спиральной Аурой можно здорово усилить пробивную способность удара, создав дополнительную "точку вращения" в кулаке. Или поставить закручивающийся поток в глазах, чтобы видеть скрытые ауры, и не расплескивать энергию во все стороны... Как бонус, последняя техника сопровождается крутым свечением, и смещением цвета радужки в синий спектр!
  
   Выстрел. Удар... Отскок.
  
   Из последних удачных задумок, лучшей была "Сфера". Отличный тренажер для контроля Нен! Та же Спиральная Аура, ускоренная до предела и закрученная вокруг точки над ладонью, с меньшим радиусом потоков. Вот её, в отличие от карт, можно швырнуть, так как ей требуется около двух секунд, чтобы потерять стабильность и развеяться.
  
   Выстрел. Удар... Отскок.
  
   С остальными техниками Нен было не так оптимистично. Кроме проблем с контролем и удержанием Нен в метательных снарядах, у меня никак не выходило сделать ауру "невидимой". В свое оправдание могу сказать, что основное внимание я уделяла Спиральной Ауре! Остальное - так, для общего развития. По крайней мере, Перенос и Барьер не содержат Нен, и соответственно, уже невидимые.
  
   ...
  
   Время вышло. Таймеры на дисплеях обнулились, и турели опустили дула в пол. Ровно тридцать минут!
  
   Уверенно захрустев кулаками... Захрустев... Черт, не выходит!..
  
   Я уверенно ударила кулаками друг о друга. Я готова!
  

Глава 10. Небесная Арена: Часть 3

   Цифры на табло лифта медленно сменяли друг друга. Казалось, едущий вверх лифт еле ползёт.
  
   Последний, квалификационный, противник для перехода на двухсотые был отличным бойцом. Он, как и я, был в одном шаге от достижения следующего "уровня" Небесной Арены... Ему не повезло. Я уже настроилась на победу, и проехала по нему "паровым катком", увернувшись от прямой атаки и вырубив его одним ударом. Ага, я теперь умею "вырубать" людей! За последнее время было достаточно, так сказать, добровольцев для практики.
  
   Хм... Только в такие моменты начинаешь задумываться - сколько же значит для бойцов эта простая кабинка на тросах! Проигрываешь, и тебя выбрасывают на дно, побеждаешь - и возносишься на самую вершину...
  
   *Дзинь!*
  
   Лифт остановился, и двери разъехались в стороны. Наконец-то!
  
   На первый взгляд, двухсотый этаж особо не отличался от остальных. Планировка была та же, только дизайн с более дорогой отделкой. Следуя указателю, я свернула за угол коридора, и направилась к стойке регистрации.
  
   Особенностью этого этажа было дополнительное правило регистрации: нужно подтвердить своё участие в тот же день, сразу после квалификационного боя. Иначе нужно будет начинать всё сначала, с первого этажа! А если пропустить регистрацию во второй раз, то становишься персоной "нон грата", и дальнейшее участие в любых боях запрещено. Хоть какая-то защита от мошенников.
  
   - Добро пожаловать! Хотите записаться на матч немедленно? - С неподдельным энтузиазмом спросила девушка-регистратор, когда я подошла к нужному окну. - На этом этаже действует система планирования боёв! У вас есть три месяца на подготовку, и вы можете выбрать для боя любой из этих девяноста дней! Можете драться хоть каждый день, либо тянуть до последнего. А после боя вы снова можете готовиться три месяца! Но учтите, если опоздаете, и не запишетесь на матч вовремя, то будете дисквалифицированы навсегда. Чтобы пройти дальше вам нужно одержать десять побед! Но если до этого вы потерпите четыре поражения, вам придется покинуть этаж... Зато с десятью победами вы получите право бросить вызов одному из Мастеров Этажа! Это наши лучшие бойцы, каждому принадлежит один из этажей с 230-го по 250-й! В случае победы, вы сами станете Мастером Этажа, и займете его место. И, кроме того, вы получите право выступить на турнире Олимпия, который проводится раз в два года!
  
   Девушка активно жестикулировала, размахивала руками, и в конце речи гордо расправила плечи, положив руки на пояс, как будто сама выиграла турнир. Видно, что она любит свою работу.
  
   - Ага...
  
   Не дождавшись моей реакции на экспрессивную речь, регистратор вздохнула, и положила передо мной бланк для указания предпочитаемых дней проведения боёв. В мою спину устремилось три ожидающих взгляда, от расположившихся неподалёку "Охотников на Новичков", уже знакомых мне по видеороликам.
  
   Первый, "Волчок" Гидо, человек-юла, сражавшийся с Гоном. Второй, "Однорукий" Садасо - неестественно-бледный человек в мужском ципао, с лицом, похожим на грустную восковую маску. У Садасо нет одной руки, но вместо неё он использует невидимую для обычных людей конечность из Нен... И последний, худой парень в боксерском шлеме, сидящий в высокотехнологичном кресле-коляске - "Мастер Кнутов" Рильвелт.
  
   Как я поняла, свои повреждения они получили в своих первых боях на двухсотом этаже. Последствия так называемого "Посвящения". Когда с новичком, ничего не знающим о Нен, сражаются в полную силу - используя Нен, Ауру и личные техники, и тем самым насильно пробуждают их Нен. И не так мягко, как произошло со мной, когда Хантер щадящим потоком Нен сбил меня с ног, а наносят серьезные, усиленные Аурой удары, которые могут запросто ломать каменные валуны! Поэтому многие новички становятся калеками после первого же боя. Но те, кто выживает и остаётся, со временем и опытом становятся чрезвычайно трудными противниками! Жаль, что эти трое как их предшественники решили пойти по лёгкому пути, сражаясь только с новичками, которые зачастую не способны дать отпор.
  
   Вот не понимаю. Ну получат они обманным путем свои десять побед, но ведь придется сразиться с одним из Мастеров Этажа. И даже если они чудом победят, их тут же скинет с пьедестала следующий претендент на звание Мастера! Им качаться нужно, развиваться, а им лишь бы "победить"...
  
   Я давно ощутила приближение этой колоритной компании, но решила прикинуться "шлангом" и поставила галочку напротив завтрашней даты. Затем демонстративно заполнила еще два бланка, на послезавтра, и после-после-завтра. Эти ребята точно не упустят такой шанс, и запишутся вслед за мной! Особенно если их спровоцировать.
  
   - Хм-хм-хм! - Я повернулась к компании, и высокомерно рассмеялась, сложив руки на груди. - Я вас не боюсь! Я уже знаю Нен!
  
   И выпустила Ауру. Слабенькую, примерно на том уровне, что был у меня сразу после открытия Нен.
  
   - Ваша комната под номером "2224". Вот ключ. - Своими словами регистратор поставила точку в моей маленькой импровизации, и выложила на стойку ключ с длинным брелком, на котором был выбит номер. - Мы сообщим, где и когда состоится ваш матч.
  
   Не оборачиваясь на ехидные смешки за спиной, я сделала гордое лицо и удалилась, сама едва сдерживая довольный смех.
  
***
  
   Ожидая начало матча, я спокойно стояла на дорожке к квадратной арене, слегка приподнятой над полом.
  
   - Привет! Я комментатор Кокко! - Прозвенел над трибунами веселый женский голос. - Сегодня на Небесной Арене состоится спонтанный поединок! Пять побед, одно поражение, Гидо - с его железными волчками! В прошлом бою Гидо не потерял ни одного очка! Он в ударе! Продолжит ли он победную серию?! И его противница - Сона! Многообещающий новичок! Для своего дебюта она записалась на три боя подряд! Завтра, и послезавтра, у неё состоится ещё два матча! Справится ли она? Или проиграет в первом же поединке?!
  
   Свет прожекторов направили на меня, и моего первого противника - Гидо. Его явно забавляли мои "попытки запугать" с помощью вчерашней недо-ауры. Пусть недооценивает! Может, он думает, что я скрываю страх?.. Хотя, мне и правда было слегка мандражно. Совсем скоро начнется поединок, который увидит куча народа!..
  
   Правда, здесь возникает проблема. Если я использую Перенос и Барьеры, их увидит очень много людей, ещё и записи останутся. Если я хочу, чтобы у меня был хоть какой-то козырь в рукаве, нужно либо замаскировать их, либо не применять их вовсе. Всю ночь перед боем я раздумывала, как представить свои пространственные силы на публику. В результате, план таков: замаскировать Перенос и Барьер под "боевое искусство" - или просто замаскировать. И показать свои Нен-техники более слабыми, чем они есть на самом деле. Другими словами, я хочу создать фальшивые слабые стороны!
  
   Для этого я сделаю вид, будто Перенос и Барьер работают лишь при касании кистью руки, и только на неживых объектах. Если потребуется Барьер для защиты - замаскирую его под технику "Железной Рубашки". А Спиральную Ауру для начала ослаблю в два раза, но буду наготове, чтобы мгновенно усилить защиту. Безопасность - прежде всего!
  
   - Система очков и нокдаунов. - Судья махнул рукой. - Начали!
  
   Глубокий вдох... Потоки Нен в Ауре циклически ускоряются... Зрение уходит на второй план, и мир начинает восприниматься как "пространственные волны"...
  
   Первый ход я отдала противнику. Нужно же проверить пятидесятипроцентную Спиральную Ауру?
  
   - Не повезло тебе! - Гидо начал с угроз. Хотя, психологическое давление тоже может считаться атакой, верно? - После прошлого боя я утяжелил свои волчки. С уровнем твоей Ауры, если хоть один попадёт, простыми переломами не отделаешься!
  
   Он что, до сих пор не заметил мою Спиральную Ауру? А нет, заметил.
  
   - "Боевой Вальс"!
  
   Гидо взмахнул руками, и из рукавов его красного балахона вылетело множество металлических волчков, окутанных Нен. Они быстро раскрутились, и, упав на пол, стали хаотично кружить по арене. Интересный приём. Он раскручивает волчки с помощью Нен, и так же управляет ими. Возможно, по принципу подобия? Нечто вроде: "я волчок - и ты волчок, делай - что я говорю".
  
   - Вот и они! "Танцующие волчки"! - Увлеченно закричала комментатор. - Особый прием Гидо! Он использует их как оружие, атакуя противника со всех сторон! От них невозможно увернуться! Траектории настолько непредсказуемы, что даже сам Гидо не знает, куда будет нанесен следующий удар!
  
   Невозможно? Хе-хе, я отлично ощущаю все движения вокруг себя, и знаю, как они будут двигаться. Да, если следить за каждым отдельным волчком, ничего не выйдет, но почему бы не смотреть на картину в целом? Ха! Да чтобы справиться с Отступающей Волной ему нужно будет заполнить волчками всю арену!
  
   Две крутящихся железных юлы столкнулись, и одна из них полетела прямо в меня...
  
   Сейчас! "Прибой"!
  
   Согнув руку в локте, я выставила её наперерез волчку. По моим расчетам, защиты на руке должно хватить. В настоящий момент концентрация потоков Нен в моей Ауре достигала большего значения, чем в волчках, и теоретически должна справиться.
  
   Мягко принять вращающийся снаряд на ладонь... И оттолкнуть волчок в сторону!
  
   От неожиданности я покачнулась. Такой слабый?.. Нет, просто Аура блокирует более слабые Нен-атаки гораздо лучше, чем я думала! Значит, если в защиту вложено больше энергии - она практически полностью нейтрализует атаки с меньшим уровнем энергии? Проверим!
  
   Новая пара волчков столкнулась, и очередной снаряд полетел прямо мне в голову...
  
   Блок, отвод в сторону.
  
   Еще отвод.
  
   - Надолго тебя не хватит! Мои волчки могут вращаться несколько часов подряд!
  
   Пока мой оппонент отвлекся на самодовольный монолог, я перехватила пролетающий по касательной волчок, поймав его в небольшую Сферу из потоков Нен. Не прерывая импульс, я крутнулась на месте, затянув тяжелый волчок в своё вращение, и швырнула снаряд в сторону бубнящего угрозы Гидо!
  
   - В конце концов, ты устанешь, и... И-яй!
  
   Мимо головы пискнувшего Гидо, со свистом, на огромной скорости пролетела железная юла...
  
   *Бах!*
  
   Пробив щит под первым рядом зрительских мест, волчок с металлическим шумом исчез где-то под трибунами. Гидо ошарашенно повернул голову к дыре в трибуне и поёжился. Прикидывает, что было бы, попади волчок в него?
  
   - Сона проводит контратаку, бросив волчок обратно в Гидо! Но что же это!.. Она промахнулась!
  
   И вовсе я не промахнулась. Если бы я целилась ему в голову, он бы точно помер. А вообще, классно получилось! Жаль, я пока что не умею создавать "удачные моменты" для использования Прибоя для таких обратных бросков, и вынуждена ждать, когда противник сам предоставит мне возможность... Да и рискованно это. При таком количестве "врагов" на арене, лучше сосредоточиться на обычном блокировании и перенаправлении атак. Интересно, а что Гидо будет делать, если я испорчу все его волчки и выброшу их с арены? Проверим!
  
   Ждать. Ждать... Сейчас!
  
   Во время следующего блокирования волчка, я довернула руку, и, помяв его ударом, откинула прочь с арены. Теперь он не сможет быстро вернуться, не преодолев разницу в высоте площадки и остального пола. Минус один! И раз сам Гидо не знает, как волчки будут двигаться, он вряд ли сможет заставить их забросить друг друга обратно... Надеюсь на это.
  
   Ещё один!.. Минус два!
  
   Подобными скользящими блоками, я быстро расчистила арену от волчков. Пинком отфутболив с площадки последнюю оставшуюся юлу, я сосредоточила всё внимание на противнике.
  
   Внезапно осознав, что остался один, Гидо встрепенулся. Он резко увеличил концентрацию Ауры и раскрутился на протезе, напоминая своей смазанной фигурой огромную юлу.
  
   - Вот и оно! Особое умение Гидо для защиты и нападения! "Волчок-Торнадо"!
  
   Ну же, Гидо! Я загнала тебя в угол! Обычные волчки закончились... А теперь. Покажи мне свой козырь! Покажи-покажи-покажи! Что это будет? Горящие волчки? Электрические волчки? Летающие волчки с лопастями-лезвиями? Или волчки с абразивом из магния на поверхности, чтобы при столкновении они вспыхивали, как световые гранаты?..
  
   А?
  
   Ничего? Я абсолютно точно ощущала, что у Гидо больше ничего нет. И он... Нервничает? Как же так?..
  
   Большая часть моего интереса к бою бесследно испарилась. От разочарования, мне даже расхотелось использовать Барьер вокруг Гидо, чтобы зрелищно остановить "Волчок-торнадо" и продолжить поединок. Хм?.. Придумала! Пора заканчивать.
  
   Закрутив в руке Сферу, я вложила в неё, сколько могла. И побежала прямо на Гидо, будто желая нанести ему удар.
  
   Мой противник не подвёл и увеличил скорость вращения... Молодец! Так держать!
  
   Перед самым столкновением, я упала на спину, и проскользила под оппонентом. Когда я оказалась рядом Гидо, перевернулась на бок... И ударила максимально раскрученной Сферой в пол, прямо под нижней частью протеза! Одновременно, под прикрытием взрыва, я использовала Перенос, чтобы сделать дыру глубже и скорректировать её диаметр.
  
   *Бах!*
  
   Во все стороны разлетелась каменная крошка. Как и ожидалось, дыра получилась глубокой, и не слишком широкой. Как раз такой, чтобы Гидо в тот же миг буквально ввинтился в неё! И застрял, оставив на поверхности одну только голову.
  
   - Ну, привет, тыковка. - Я злобно хрустнула шеей, и, для большей атмосферности, снова закрутила в руке Сферу.
  
   Гидо задергался, не в силах вылезти из ловушки.
  
   - Йа-а сдаюсь!
  
***
  
   Победой над Гидо я не обольщалась - на моей стороне сыграл эффект неожиданности и низкий ранг противника. Если разделить бойцов двухсотых этажей по силе, Гидо, Садасо и Рильвелт будут в "слабой" группе. Хисока, соответственно, в "сильной". Себя я реалистично оценивала где-то на верхней границе "слабой".
  
   Однако волчки Гидо натолкнули меня на одну идею. Я задумала сделать другую "слабую сторону" - небольшую ловушку из мнимой "предсказуемости".
  
   В бою с Гидо я ни разу не кидала в него Нен-Сферу, и все могли подумать, что это исключительно контактная техника. Что же, не буду развеивать их заблуждения! А чтобы ещё больше всех запутать, я создала фальшивую технику Метательной Сферы. За день много не сделаешь, но я сумела добавить пару эффектов.
  
   Метательная Сфера получилась в два раза слабее обычной Сферы, но благодаря изъяну с одной стороны она способна выбрасывать подобие реактивной струи, отчего летит немного быстрее. Заморочившись, я вспомнила о ранних попытках менять цвет Нен, и научилась окрашивать Метательные Сферы в цвет "морской волны".
  
   Вообще, я хотела сделать эти Сферы ядовито-зелеными, но мне помешал "родной" цвет моей Нен - когда аура сгущается, у разных людей она начинает приобретать разные оттенки. И чем сильнее развита Нен, тем чище становится цвет. Вот у Хисоки аура пурпурная, у Гидо - светло оранжевая, а у меня, похоже, будет синяя... Когда-нибудь.
  
   Суть всей этой цветовой чехарды состоит в том, чтобы возникла путаница, и Сферы сине-зеленого цвета давали сигнал "сейчас в тебя полетит слабый снаряд", а обычные голубые Сферы говорили "сейчас я подойду ближе и сильно ударю". Такой своеобразный цветовой код, по которому противник будет "предсказывать" мои действия. Вернее, он будет думать, что предсказывает!
  
   Однако этого мне было мало. Я разделила Циано-Сферы, как стала называть метательную версию Сферы, на две разновидности. Маленькие, от пяти до пятнадцати сантиметров в диаметре, и другие, размером побольше. Таким образом, маленькие снаряды слабые, но их можно пускать практически непрерывно, и провоцировать противника безболезненными уколами - если, конечно, он защищен Аурой, иначе будет больно. А большие и сильные "необходимо" зарядить, "потратив" целую секунду, с визуальным эффектом изменения цвета некоторых потоков Нен на полпути к руке! При "зарядке" такой Циано-сферы возникает впечатление, будто рука окутывается бирюзовыми молниями, которые уходят во вращающийся сгусток энергии... Хотя на деле я могу быстро создавать, что большие Сферы, что Маленькие, разницы почти нет.
  
   Но как же классно получилось! Если так подумать, то "фальшивая техника" вышла не такая уж и фальшивая. Да и нравится она мне гораздо больше, чем простые Сферы. Словно зеленоватый фейерверк, который можно запускать прямо из руки! Каждый раз душа радуется.
  
***
  
   Следующим на очереди был Садасо. Ради тренировки, я специально не смотрела разборы его боёв, чтобы не портить себе сюрприз - вряд ли в настоящем бою мне на блюдечке предоставят подробное описание всех приёмов оппонента... Тем более, я догадывалась, как он может воспользоваться преимуществами своей Нен-руки, которая точно может увеличиваться, растягиваться, хватать и бросать! Мне нужно быть готовой, как минимум, к атакам со средней дистанции, быстрым перемещениям, и большей устойчивости противника за счет дополнительной точки опоры.
  
   На второй день, стараясь подавить раздражение, я широким шагом двигалась по пути к входу на арену. Там меня ждёт мой следующий противник. Садасо! Или не ждёт... Этот мерзкий, отвратительный, бесчестный мошенник!
  
   Вчера, после напряженной тренировки Циано-Сфер, я захотела попить чаю... Меня спасла лишь привычка доверять интуиции. Если та говорит, что что-то не так, значит дело дрянь. Я тщательно изучила чашку, и нашла кое-что необычное. Запах чая перебивал посторонние запахи, но была там одна подозрительная нотка... Садасо! Это точно был он, больше некому! Подмешал мне в чай отраву. Хотя не думаю, что опасную, смерти вне арены расследуются... Значит, это либо слабительное, либо снотворное - чтобы я пропустила свой матч по "техническим причинам"! Мерзавец!
  
   Или это был не он? Есть одна идейка, как более-менее его проверить. А если не сработает - я ничего не теряю.
  
***
  
   - Время Соны почти истекло! - Провозгласил судья, стоящий на середине арены. - Если она не явится в течение минуты, то проиграет по неявке!
  
   - Ху-ху-ху. Похоже, она не придет! - Самодовольно ухмыльнулся Садасо, и его лицо, похожее на плачущую маску, стало еще более мерзким. - Наверное, она стру...
  
   Этот момент я выбрала для того, чтобы выйти из тени на входе. Сомнений не было - Садасо точно знал! Вон как отшатнулся и ошеломленно смотрит, будто не верит своим глазам. Так, Соня, держи себя в руках...
  
   - Извините. Я немного задержалась! - Я поднялась на арену, и мило улыбнулась судье. Тот почему-то побледнел.
  
   Зал заполнился приветственными криками зрителей - на радостях, что их деньги, потраченные на билеты, не пропадут зря.
  
   - И Сона появляется в последний момент! - Очнулась девушка-комментатор. - Если она хотела драматичный выход, то у неё получилось!.. Итак! Новичок Сона! Одна победа, ноль поражений! Противник - Садасо! Пять побед, два поражения! Кто победит? И мы на-чи-на-ем!
  
   - Система очков и нокдаунов. Бой! - Судья взмахнул рукой, и поспешно сбежал с арены. Вовремя.
  
   Пустой рукав Садасо пошел волнами, и оттуда появилась его Нен-рука, стремительно рванувшая в мою сторону. Я не отставала, и, как только прозвучала отмашка, отпрыгнула и метнула с рук маленькие Циано-сферы, оставляющие за собой искрящиеся циановые хвосты.
  
   Нен-конечность противника изогнулась, и приняла на себя оба снаряда, исчезнувшие с негромким пшиком. Не давая опомниться, я метнула ещё два сгустка энергии. И ещё...
  
   Я продолжала осыпать противника мелкими Циано-сферами, заставляя сосредоточиться на защите, и тратить все силы на блокирование. Цветовые ловушки ушли на задний план. Только количество и грубая сила! Сейчас я желала одно - сокрушить этого подлеца!
  
   - Какое быстрое начало! Сона наносит удары ладонью на расстоянии! Это, что, "Ура-атэ"?! Но Садасо успешно блокирует их своей "невидимой рукой"!
  
   Ага. Полагаю, комментатор тоже может видеть Нен, а вот для зрителей наши с Садасо действия, наверное, выглядят странно. Одна машет руками, а другой дергает пустым плечом.
  
   Очередная сине-зеленая Циано-Сфера закрутилась в руке, налилась силой, и выросла до размеров головы взрослого человека... Бросок!
  
   Из дестабилизированной части Циано-Сферы вырвался поток энергии, который с ускорением отправил снаряд прямо в Садасо. Тот не растерялся, и увеличил количество Ауры в Нен-руке, вытянув её на перехват. На его счастье, прочности защиты хватило, и детонировавшая Циано-Сфера лишь вспыхнула взрывом и погасла.
  
   То что нужно!
  
   Прикрытая вспышкой взрыва, я рывком оказалась сбоку от Садасо. Рука сжалась в кулак, и вокруг неё закрутилась "обычная" голубая Сфера.
  
   Удар!
  
   Прямо перед касанием, отпустила потоки Нен, чтобы Сфера распалась безобидным облаком энергии. Главной целью было дезориентировать Садасо и скрыть настоящую атаку - за миг до удара я сделала маленький Перенос в форме цилиндра между моим кулаком и кожей противника, тем самым оставив его подбородок практически без защищающей Ауры... И двинула ему в челюсть!
  
   Совершая все эти точные действия, я настолько сконцентрировалась, что, как в замедленной съемке, увидела широко раскрытые глаза Садасо, отлетающего с долгим и протяжным вскриком...
  
   Время резко возобновило свой ход. Противник с грохотом прокатился по полу и вылетел за край арены.
  
   - Садасо получает прямое попадание!
  
   Как ни странно, Садасо остался в сознании, дергаясь, как выброшенная на берег рыба. Ничего страшного, я била без усиления Нен, так что это было обычное противостояние челюсти и крепкого кулака. Впрочем, похоже, что следующий месяц он проведёт в мягкой постельке, а меню будут преимущественно составлять мягкие кашки. Судья оценил состояние поплывшего Садасо и объявил, подняв руки
  
   - Критический удар! Нокаут!
  
   Уходить под аплодисменты, должно было быть приятно. Возможно. Да, признание немного трогало, только я пришла сюда, в первую очередь, ради себя, а не ради них. Пусть смотрят, если хотят, и радуются - мне не жалко.
  
   У меня же было ощущение сдержанного удовлетворения, и, немного, вины. Удовлетворение было от боя - мне удалось проверить на противнике концепцию уничтожения чужой ауры при помощи Переноса!.. Вина относилась также к Садасо. Сорваться на человеке из-за подлитого слабительного? Мне даже как-то неловко... Точно, пришлю ему мандарины! Ах, да, я же ему челюсть свернула... Точно! Тогда это будут бананы.
  
***
  
   Как я себе и обещала, я купила бананы. И лишь после оплаты покупки, поняла, что для Садасо четыре кило бананов будет немного слишком жирно. Так что, через сервисную службу Арены, ему отправился всего один килограмм, с шутливой запиской: "не пытайся откусить больше, чем можешь прожевать"... Да, в каламбурах, определенно, что-то есть.
  
   К сожалению, сбагрить оставшуюся кучу бананов Рейне не получилось бы при всём желании. Я изредка забегала в додзё - Рейна так забавно злится, когда не может в меня попасть - но неделю назад она предупредила, что уедет вместе со своим мастером куда-то в горы, на "специальную тренировку на природе". Зато я вспомнила о Гоне и Киллуа, которые тоже тренируются где-то на Небесной Арене, и отправила им все лишние фрукты. Пусть тоже давятся, то есть, набираются сил, конечно же!
  
***
  
   Третий день начался с победы над Рильвелтом.
  
   Бой с ним оказался самым разочаровывающе-скучным в "серии". Рильвелт был слабее своих товарищей, и всего лишь медленно подкатывался ближе на своем кресле, размахивая кнутами вокруг себя.
  
   Да, делал он это виртуозно, да так, что вокруг него образовался размытый купол!.. Но это стало его слабостью. Чтобы победить, мне хватило двух молекулярно-острых ножей - два броска, и кнуты от собственной скорости разрезались об ножи, распавшись на куски и оставив свисающие огрызки в руках ошеломленного оппонента. А рукоятка тупой заготовки для ножа поставила точку, врезавшись ему прямо в лоб. Нокаут...
  
   В меланхоличном настроении я записалась на матч через полтора месяца, поставив галочку напротив пункта "бой вслепую". Теперь никто, кроме организаторов, не будет знать, кто станет моим следующим оппонентом, до самого начала поединка. Сообщат лишь время начала матча.
  
   Идеально!.. Но что мне делать эти шесть недель?..
  
   Накатила легкая хандра. Всё же, в последнее время я пахала, как проклятая, подгоняемая интересом и любопытством. И сейчас получила "эмоциональный отходняк". Новых идей пока не появилось, а тренироваться было попросту лень... Даже по местному телевидению не передавали ничего интересного - что мне до какого-то немолодого миллиардера, Баттера или Баттеро, не важно, который внезапно распродал свою коллекцию видеоигр и увез молодую жену на медовый месяц, на личный остров?
  
   Ха, да я жила на похожем острове! И денег у меня предостаточно - почти двести тридцать миллионов джени за все бои на Небесной Арене. Очень даже неплохо. Хотя, теперь уже меньше.
  
   Часть из этой суммы ушла на бейсбольные турели для тренировок Спиральной Ауры, ещё часть - на небольшое обновление гардероба... Небольшое, значит действительно небольшое, зато очень дорогое и качественное. Несколько удобных футболок и шорт, смена белья, обувь, всё что нужно. По прочности обновки не уступали кевлару со вставками из паучьего шелка - теперь я могу выдержать пистолетный выстрел в грудь, без использования Нен и Барьеров! Вот что в мире "культиваторов" значит качество!.. То есть, в мире Хантеров.
  
   Другая часть денег ушла на поиски информации на платных сайтах, в том числе на сайте Ассоциации Хантеров. Для входа на сайт требовалась Лицензия Хантера и внушительная сумма, которой ранее я попросту не располагала... И здесь мне улыбнулась удача - за дополнительную плату мне были готовы предоставить базовую методичку о Нен. Естественно я согласилась!
  
   Присланный короткий текстовый файл оказался настоящим сокровищем, стоящим всех заплаченных за него денег, до последнего джени. Документ состоял из коротких выжимок, и подробно объяснил мне многие неизвестные ранее аспекты.
  
***
  
   Для начала, "Четыре Базовых Принципа Нен". В статье говорилось, что это, так сказать, фундамент, на котором строятся все техники. "Тэн", "Зецу", "Рэн", "Хацу". Дословный перевод: "облачение", "подавление", "расширение" и "действие".
  
   "Тэн" - Это базовый покров из Нен, обычная Аура, которую я уже знала. Увеличивает прочность и выносливость, немного замедляет старение.
  
   "Зецу" - Полное сокрытие Нен внутри организма. Всё живое постоянно испускает мизерные потоки Нен, которые обычно просто рассеиваются. А при помощи этого базового принципа можно предотвратить эти потери, заперев энергию внутри. Зецу применяется, чтобы затаиться или восстановить силы, а ещё усиливает чувствительность к чужой ауре. Однако в этом состоянии Нен-пользователь не отличается от обычного человека, и не может защититься от Нен-атак.
  
   "Рэн" - Резкий выпуск Нен всем телом. Что-то вроде моей Усиленной Ауры, только на порядок сильнее. На короткое время формирует ауру с большей интенсивностью, чем обычно. Может практиковаться для постепенного увеличения общего количества Нен, по причине огромного расхода сил.
  
   У первых трёх принципов были также их продвинутые версии.
  
   "Кэн" - Слияние Тэн и Рэн, когда Тэн сжимает Рэн внутри себя. Кэн увеличивает защиту, силу и выносливость, как при использовании Рэн, и при этом не затрачивает много сил. Моя Спиральная Аура это как раз модифицированная Кэн, только лучше. Благодаря циклическим потокам моя техника плотнее и экономнее своего прототипа.
  
   "Эн" - Тоже слияние Тэн и Рэн, только в других пропорциях. Это сенсорная техника, и для неё нужно наоборот, позволить потокам Рэн расширить оболочку Тэн, чтобы при помощи облака энергии вокруг себя ощущать происходящее внутри этой области.
  
   "Ин" - Техника сокрытия Нен, обладающая преимуществами Тэн и Зэцу. Та самая "Невидимая Аура" Хисоки во время его боя с Кастро.
  
   "Гё" - Сконцентрированное в одной точке Рэн. Гё, использованное для концентрации Нен в глазах улучшает зрение и даёт возможность видеть Ауры, сокрытые с помощью Ин.
  
   Получается, как если бы Нен испускала "свет" в некоем энергетическом спектре, который могут воспринимать только глаза с открытыми узлами Нен.
  И если с помощью "Ин" можно скрыть этот энергетический "свет", то Аурное Зрение, при помощи "Гё", как бы подсвечивает своей энергией скрытые Нен-конструкции.
  
   "Шу" - Использование Тэн на постороннем объекте.
  
   "Рю" - Кэн и Гё объединяются для динамического перераспределения энергии в то место, где нужна наибольшая защита.
  
   "Ко" - Комплексное объединение Тэн, Зецу, Рэн и Гё, при котором все узлы Нен закрываются, оставив их открытыми только на определенной части тела, где концентрируется 100% всей выделяемой Нен.
  
   "Хацу" - Последний "принцип" из основной четверки - индивидуальная техника Нен! Обычно она придумывается самостоятельно, однако есть нюансы.
  
   Во-первых, шансы на создание по-настоящему мощной способности увеличиваются, если пользователь создает технику или способность, соответствующую его "типу" Нен.
  
   Во-вторых, будет лучше, если техника будет отражать интересы или желания владельца, так как Нен тесно связана с волей и эмоциями. Нельзя добиться хороших результатов с Хацу, которая тебе не нравится. И, наоборот, выполняемая с удовольствием техника работает лучше!
  
   Чтобы усилить Хацу еще больше, можно поставить "условия" и "ограничения". Обычно условия увеличивают риск и показывают решимость, которая также является эмоцией.
  
   И, наконец, типы Нен. Всего существует шесть разновидностей, на основе которых создаётся базис личных техник. Типы Нен имеют определенную взаимозависимость, располагаясь по кругу, где у каждого есть два соседних: Усиление - Трансформация - Материализация - Специализация - Манипуляция - Выделение - Усиление.
  
   "Усиление", как понятно из названия усиливает что-то, что уже существует. Усиление ударов, защиты, остроты меча - чего угодно.
  
   "Трансформация" позволяет менять свою Ауру и придавать предметам новые свойства - к этому типу относится "Резиновая Нен" Хисоки.
  
   "Материализацией" можно создавать что-либо. Предметы, эффекты, или вовсе что-то нематериальное. Данный тип отличается тем, что результат могут видеть даже обычные люди. Ярким примером подобного был "Двойник" Кастро.
  
   "Манипуляция", способность управлять чем-либо с помощью Ауры. От людей, до вращающихся волчков, как это делает Гидо. Что интересно - объекты, которые уже находятся под контролем техники Манипуляции, невозможно перехватить и взять под контроль ещё раз.
  
   "Выделение" отличается своей способностью поддерживать Нен вдали от пользователя, в течение длительных периодов времени. Идеально для создания метательных снарядов из Нен.
  
   Наконец, "Специализация". Это отдельный редкий тип, но это не значит, что он сильнее - просто к нему относят всё, что нельзя определить в стандартные пять типов. Причём этот тип должен быть врожденным - его нельзя выучить, как остальные типы.
  
   Итак. У всех людей есть свой основной тип, с которым легче справляться, однако это не значит, что другие разновидности Нен будут недоступны. Нет, это всего лишь означает, что техники из других типов будет сложнее выучить и довести до идеала. Этот эффект показан в круговой диаграмме типов - соседние к своему типы изучить проще.
  
   Например, для человека с типом "Трансформации" будет непросто научиться техникам "Усиления" или "Материализации", намного сложнее "Выделению", и почти невозможно "Манипуляции".
  
   Определить тип Нен довольно просто - "Тест на воде" доступен каждому, а расходники всегда можно найти в непосредственной близости от себя. Для тестирования берется стакан, наполненный водой до краев, и сверху на воду кладется листок от дерева - неважно какого, главное, чтобы он плавал на поверхности воды. Затем тестируемый должен обхватить стакан руками и использовать "Рэн" обеими ладонями. В зависимости от результата и определяется тип. Меняется количество воды - "Усиление"; меняется цвет воды - "Выделение"; меняется вкус воды - "Трансформация"; лист движется - Манипуляция; в воде появляются примеси - "Материализация". Любой другой исход укажет на "Специализацию".
  
***
  
   От количества информации, требующей осмысления, голова шла кругом. Однако меня сразу заинтересовало - а что за тип у меня? Быстро сделав приготовления, я поставила руки по обеим сторонам от бокала с водой и листочком, и направила из ладоней встречные потоки Нен...
  
   В результате произошло сразу две вещи: листочек начал подрагивать, а вода приобрела мутный оттенок с видимыми синеватыми крупицами осадка.
  
   Так это Специализация? Или Манипуляция-Материализация?.. Хм... Если судить по методичке, то это должно относиться к Специализации - по причине неоднозначности. Или у меня просто двойной тип?.. Занятно.
  
***
  
  
 []
  
  
 []
  
***
  

Глава 11. Небесная Арена: Часть 4

   В неторопливых тренировках и подготовке к предстоящему бою прошло полтора месяца.
  
   На всякий случай я изучила все "базовые" и "базовые продвинутые" техники. Будучи простейшими формами использования энергии Нен, они были необходимы, несмотря на всю их "не-интересность". Чтобы научиться выполнять их на должном уровне ушло не так много времени - большинство из них я уже знала и использовала, не имея представления лишь об общепринятых названиях. Причём часть этих техник я не потрудилась бы ни выделить в приёмы, ни тем более как-то называть. Серьезно, выделить перераспределение энергии для защиты в отдельную технику? Я имею в виду "Рю". Это же естественно, что в точке удара нужно больше защиты, разве нет? Словно написать в руководстве "Как гладить кошку", что "кошку нужно гладить по голове, рукой, с разжатым кулаком, ладонью, медленно и нежно"... Ну да ладно. Это же просто "базовые" техники, чего ещё от них ожидать?
  
   С другой стороны, в мини-руководстве встречались настоящие бриллианты - ценные крупицы информации, пометки и нюансы. Вроде "милой" подробности о Рэн, что этот приём, будучи направленным на неподготовленного человека, который не защищен Аурой - может парализовать, а то и убить противника. Я подозревала о чем-то подобном - не зря же я не использовала Нен, кроме защитной Ауры, на этажах ниже двухсотых.
  
   Зато с оппонентами, которые могут защититься и атаковать в ответ, я могу развернуться на полную катушку! Защита у меня уже есть. Спиральная Аура крепнет день ото дня, а более простую, по сравнению со Спиральной, базовую Ауру я стала держать на себе постоянно... А вот атакующих Нен-приёмов не хватает - Сферы и Циано-Сферы не всегда уместны. Впрочем, у меня было достаточно идей, чтобы статистически сработала хотя бы часть из них.
  
   Для начала я воссоздала по описанию "Душесокрушающий Удар" - удар с резким выбросом внутренней энергии точно в момент удара. Теоретически такая атака может игнорировать броню и проводить разрушающий импульс сквозь предметы. Как в кино, когда ударом о хрустальную вазу ломают стену, но ваза при этом остаётся целой. В моём же исполнении "Душесокрушающий Удар" оказался не настолько результативным. Что поделать, я же не в манге, в конце концов. Когда у меня получалось синхронизировать движение руки с одновременным всплеском внутренней энергии - проникающий эффект был, и неплохой, однако научиться безопасно проводить импульс через предметы я так и не смогла. Если я попаду таким ударом по вазе, ей точно конец... Разобьется на такие кусочки, что даже чемпион мира по сбору паззлов беспомощно разведёт руками и посоветует приобрести новую!
  
   Не обошлось и без вариаций. Первая, "Точечный Удар", когда я стараюсь выпустить из ладони "острый" закрученный поток Нен. И вторая вариация - "Площадный Удар", с как можно сильнее расфокусированным и тоже закрученным потоком. Оба приёма можно описать как "колющий" и "дробящий", копье и молот, с похожим эффектом. Когда я попробовала "точечную вариацию" на валуне, от внешне непримечательного удара ладонью в нём образовалась дыра с сеткой мелких трещин! А от "площадной вариации" похожий валун раскололся на несколько частей, причем в месте удара он рассыпался в мелкий щебень! Да-а... Кто бы знал, что лупить по камням окажется настолько весело?
  
   Ещё я в определенный момент осознала, что в базовых техниках практически ничего не указано о "движении". Лишь возможное расточительное использование Рэн, как реактивной струи для отталкивания от чего-либо. Вот так: атака и защита - есть, а техник шагов - нет! Но в бою ведь никто не будет стоять на месте!.. Ладно, учитывая Нен - почти никто, если только не имеет значительно превосходящего уровня защиты.
  
   Из всего этого следовало, что приёмы для быстрого передвижения предполагается придумывать самостоятельно... Или уже уметь применять техники шагов, а Нен использовать лишь для их усиления. Вот они, подводные камни моего упрямства и желания "изобрести велосипед"!.. Но для меня это выглядело как вызов. Смогу я или нет?
  
   Одним из первых пришедших на ум вариантов была модификация Рэн и моих Сфер. Взрывы дестабилизированных Сфер вполне неплохо отталкивают - и это с учетом ослабленного действия техник на их пользователей, в данном случае, меня. Так что Сферы вполне могут выступать дополнительной кратковременной точкой опоры, если будут использованы в сочетании с Рэн, которая защитит от последствий взрыва и оттолкнёт ещё дальше! На практике "Вспышка Нен" работала изумительно - я могла рывком переместиться на несколько метров, выше подпрыгнуть, слегка сманеврировать в воздухе, и даже сделать "двойной прыжок" или усилить удар рукой, сделав "Вспышку" за локтем!.. Единственный минус - проблему со скоростью это не решало. Формирование маленькой Сферы, её дестабилизация и отталкивание - всё это занимало время. Может быть, в будущем я привыкну и натренирую "Вспышку Нен" до совершенства, только скорость мне была нужна прямо сейчас.
  
   Другие идеи, вроде "Быстрой Вспышки Нен" - из неоформленного двойного всплеска Рэн - или усиление ног при помощи Ауры были быстрее, но давали слишком слабый эффект. И я снова обратилась к логике и анализу прочитанной фантастики - в которой можно найти ответы на вопросы, которые ещё только предстоит задать. И я вспомнила кое-что интересное! Был один персонаж, который использовал внутреннюю энергию Ки, чтобы мгновенно маневрировать, совершать молниеносные рывки и ненадолго зависать в воздухе. Принцип состоял в движении Ки, тянущей за собой тело, как куклу за веревочки.
  
   Объединив этот принцип "барона Мюнхгаузена" и результаты "лучших из худших" моих попыток, я получила нечто удобоваримое. Комбинация правильной работы ног, "Быстрой Вспышки Нен" и тяги вслед за собственной Аурой, не превосходила возможности своих более медленных или воображаемых прототипов. Зато она была простой, быстрой и достаточно ускоряла, чтобы заслужить название - "Рывок со Смещением Нен" или просто "Рывок".
  
   Помимо практики "Рывка" и обеих версий "Душесокрушающего Удара", для гармоничного вплетения этих техник в "Водный Стиль", я занималась развитием своего типа Нен. Как было указано в документе, тот самый "Тест на воде" можно было использовать для тренировки. И чтобы лучше понять и прочувствовать свой тип, необходимо упражняться через постоянные попытки добиться более явного результата во время теста. В моём случае, это увеличение концентрации осадка в воде и более сильные колебания листа.
  
   Через шесть недель, изменения во время "Теста на воде" стали более выраженными, заметно отличаясь от первых попыток. Теперь, вместо простой взвеси, вода становится голубовато-мутной, с разбросанными по всему объему сияющими синими точками, а лист начинает вертеться на месте, словно неисправный компас. Если же продолжать направлять Нен, в итоге образуется маленький водоворот, и искрящиеся частицы начинают кружиться в завораживающем танце...
  
***
  
   И вот, пришло время узнать, с кем мне предстоит сразиться.
  
   За эти полтора месяца я успела заругать себя за опрометчивое решение - противником может быть кто угодно! А что если это будет Хисока или кто-то на него похожий?..
  
   Кроме того, я на своем примере прочувствовала, сколько времени занимает ожидание. И я... Не сказать, чтобы разочаровалась. Просто меня не прельщало безвылазно сидеть на Небесной Арене, месяцами ожидая своего противника, также как и вся эта чехарда с Мастерами Этажей! Поэтому я воспринимала предстоящий поединок как своеобразный "выпускной экзамен" - мне было интересно, насколько я продвинулась. Но продолжать дальше в таком духе не собиралась и скорректировала планы. За эти месяцы я стала сильнее, и теперь способна постоять за себя - это уже немало.
  
   Вне зависимости от исходя боя я собиралась сосредоточиться на своей будущей "уникальной Нен-способности" Хацу. Подумать только - я могу выбрать, буквально, что угодно! Только нужно учесть, что реализация и тренировки тоже нужно придумывать, и выстраивать всю "систему" с нуля...
  
   Свет погас, и я отбросила посторонние мысли, сосредоточившись на настоящем моменте. Стоя на арене, я едва не начала подпрыгивать от нетерпения. В темноте раздались размеренно приближающиеся шаги.
  
   Кто же будет моим противником?!
  
   - Сегодня на Небесной Арене состоится необычный поединок! - Начала разогрев комментатор. - В правом углу арены - Сона! Три победы, и ни одного поражения! Все победы она одержала одно серией, за три дня! И её таинственный противник...
  
   Я ничего не видела, но могла ощущать окружающее своим Чувством Пространства. И впервые в нём засомневалась!
  
   С щелчком свет снова загорелся, и напротив меня стояла...
  
   - Рейна! - Закричала в микрофон комментатор. - Перспективный новичок! Смотрите, она сгорает от желания сразиться! Итак! Мы начинаем!
  
   Я слышала, но не воспринимала звуки вокруг, всё мое внимание было приковано к Рейне. За время, пока я её не видела, она изменилась - стала сильнее и серьезнее, и было ещё что-то неуловимое.
  
   Рейна глубоко вздохнула, уверенно встала в стойку и... Воспылала. Буквально воспылала! Всё её тело, с ног до головы и кончиков пальцев, окуталось бело-оранжевым пламенем, большая часть которого перетекла и собралась в руках и ногах.
  
   От противницы даже отсюда ощущался жар... Как же круто!
  
   - Я прошла адские тренировки, и теперь тоже могу применять Нен! - Объявила она, и вокруг её сжатого кулака взревели языки пламени. - Наконец-то мы сразимся на равных, чёртова цундере!
  
   Ч-ч-чего?!
  
***
  
~Месяц назад, где-то в горах~
  
   Рейна с сомнением посмотрела на бокал с водой и листиком.
  
   - С помощью этого мы узнаем твой тип Нен! - С гордостью за ученицу заключил мастер. - От этого будет зависеть, какой тип способности Хацу тебе будет проще развивать.
  
   - Моя способность?.. - Рейна задумалась.
  
   - Да. Должен признать, ты делаешь успехи. За такое короткое время освоить Тэн, Зэцу и Рэн. - С искренним одобрением проговорил учитель. - Очень впечатляюще. Но...
  
   - ...Чтобы победить Сону этого недостаточно, да? - Девушка нахмурилась.
  
   - Нен тесно связана с индивидуальными способностями: как врожденными, так и приобретенными. Всё в твоих руках! - Приободрил учитель. - Положи руки по обе стороны от стакана и используй Рэн.
  
   Последовав инструкциям, Рейна сосредоточилась на Ауре, и усилила её, насколько могла. Поначалу с водой ничего не происходило, но постепенно в ней начали появляться частицы, похожие на пыль.
  
   - Хм? Похоже, у тебя тип Материализа...
  
   Рейна, ничего не слыша, продолжала концентрировать Нен. Да, она тоже начала поздно заниматься боевыми искусствами, но чтобы её начала догонять практически полный новичок?.. И этот её глупый "Водный Стиль"! Он же вообще не должен работать! И почему он "безымянный" - Сона же назвала его "Водным Стилем"?! Почему "безымянный"?!
  
   В воде появился маленький пузырёк, который неспешно поднялся к поверхности и лопнул с тихим всплеском. Затем появился ещё один пузырёк, и ещё... Вскоре вся вода в стакане забурлила, расплескивая кипяток во все стороны.
  
   Наконец, заметив кипящую воду, Рейна вернулась в реальность и тут же прекратила использовать Рэн. Без новых порций энергии вода начала успокаиваться...
  
   - Значит, Специализация. С другими типами было бы проще. - Учитель потер подбородок, и скосил глаза на ученицу. - Ну, это тебе решать. Есть какие-нибудь идеи?
  
   Девушка кивнула.
  
***
  
~Здесь и сейчас~
  
   Пока я хлопала глазами, Рейна оказалась почти вплотную ко мне. Я успела лишь закрутить Спиральную Ауру на минимальных оборотах, как меня ударом ноги снесло в сторону трибун.
  
   *Тресь*
  
   Эм. Это случаем не мои ребра затрещали?.. А, нет. Это лавка, на которую я приземлилась спиной и разнесла к чертям, набранным импульсом и Аурой. Я там, случаем, никого не раздавила?
  
   О!.. Вот так встреча!
  
   - Привет, Гон! - Я потрясла головой и помахала рукой парню, сидящему в метре выше и левее от места моего приземления. - И Киллуа здесь!
  
   - Привет! - Гон заулыбался, а Киллуа как-то странно на меня посмотрел. Ну да, понимаю. Сколько они здесь? А я так и не зашла их проведать... И пропустила реванш Гона против Гидо...
  
   Потерев ногтем слегка оплавленный след на футболке, вот что значит - качество, я встала и потянулась. Кажется, спина в норме, только ребра побаливают! Раздельные тренировки Тэн и Рэн принесли свои плоды, и я за долю секунды, в полёте завершила Спиральную Ауру, отделавшись легкими синяками - когда как человека без Ауры такой удар расплескал бы в фарш по всей трибуне... Жестко. Это хорошо!
  
   - Сона вылетает с ринга! Рейна наносит первый удар своим "Огненным Кулаком", и сразу вырывается вперед! Счет: три - ноль! Она буквально горит!
  
   Погодите-ка. Это метафора, или зрители тоже видят её огонь?..
  
   Я на секунду прикрыла "Узлы Ауры" в глазах - и продолжила видеть языки бело-оранжевого пламени!.. Значит, скорее всего, "материализация". Но как?! Интересно. Я понимаю, если бы огонь был сделан Трансформацией, да даже Усилением - например, усилением тепла тела, или что-то в этом роде. Хотя... Есть у меня одно предположение. Зная Рейну, возможно, она материализует "огонь души" или "пламенный боевой дух". То есть, не просто усиливает Нен эмоциями, а не-напрямую превращает их в свою силу! В любом случае есть вероятность, что эта концептуальная плазма может быть не подвержена стандартным слабостям "огня", таким как необходимость в кислороде и среде распространения.
  
   Ко мне подбежал один из судей.
  
   - Продолжать можете? - И, на мой кивок, предупредил. - Тогда скорее возвращайтесь на арену, или вас дисквалифицируют!
  
   - Да, да...
  
   Раскрутив Спиральную Ауру на полную и оттолкнувшись Вспышкой Нен, я двумя прыжками вернулась на площадку - где меня ждала довольная Рейна, не скрывающая ухмылку.
  
   Ха, в эту игру можно играть вдвоём! Разыгрываю карту "цундере"!
  
   - Не подумай ничего странного! Я специально поддалась, хм-хм! - Я отвернулась, встав боком и скрестив руки на груди, с видимой с её ракурса покрасневшей, от желания захохотать, щекой.
  
   - Э?.. - Информативно выдала Рейна с округлившимися глазами, и впала в прострацию. Даже огонь приутих.
  
   Открылась!
  
   Рывок, сближение, удар ладонью...
  
   Который она заблокировала, выставив руки крест-накрест!
  
   Но толчок был сильным, и противница проскользила по плитам пола к краю арены. Вернув равновесие, Рейна окинула края площадки быстрым взглядом, и одновременно сделала несколько вещей. Встала в стойку, сдвинула опорную ногу, запустив пальцы в трещину между напольными плитами, и глубоко вдохнула, поставив перед ртом сжатый в трубочку кулак, вокруг которого начала собираться её огненная аура...
  
   Да ладно?!
  
   ...И она выдохнула в меня расширяющийся огненный вал!
  
   Первой мыслью было создать Барьер, но я её мгновенно отмела в сторону - ну уж нет! Нен против Нен! В руке возникла Сфера, и я выставила её навстречу огню.
  
   Слишком слабо! Не успеваю!..
  
   Поймав озарение, я шагнула вперед, и, удерживая Сферу на месте, с силой "вдавила" заднюю полусферу в переднюю. Сфера моментально схлопнулась в плоский диск, а по краям импровизированного щита вырвались хаотичные потоки Нен, мгновенно увеличив радиус и плотность защиты. Благодаря этому меня всего лишь обдало горячим воздухом, и стало неудобно дышать.
  
   Стоп. Где Рейна?.. Хороший момент прыгнуть сверху!.. Нет. Чувством Пространства я явно ощущала движущуюся фигуру спереди!
  
   Я метнула уменьшившийся Диск и добавила Циано-Сферу, прямо сквозь распадающуюся стену пламени.
  
   Рейна одним движением отбила оба снаряда кулаком, и занесла правую руку для удара.
  
   Рывок в сторону...
  
   Из другого положения увернуться от такого было бы легко, но во время Рывка нога проскользила по горячей каменной поверхности. И вместо движения "вперед и вбок" получилось "вперед и вниз"!
  
   *Вжух!*
  
   Над головой просвистел горящий кулак - Рейна тоже не ожидала, что я "брошусь вперед".
  
   *Бах!*
  
   Я со скоростью болида влетела головой её в живот, и нас разбросало взаимным инстинктивным всплеском Ауры.
  
   Грохнулись на пол мы одновременно.
  
   Лежа на спине, и раскинув руки, я старалась отдышаться и проверить макушку на предмет возгорания. То же самое делала Рейна. Только без проверки макушки. У неё голова и до этого была покрыта пламенем.
  
   - ...Рейна выдыхает огонь! Она что, дракон?! Обоюдный нокдаун! И обе участницы получают по два очка!
  
   Подбодренная словами комментатора, Рейна лихо оттолкнулась от пола руками и вскочила на ноги. Не теряя времени, противница снова загорелась, и попыталась нанести удар ногой в мои многострадальные ребра.
  
   Хе-хе. Я тоже тренировалась выпускать Нен ногами!
  
   Резкий выброс Рэн из моих стоп в её голени, и меня относит по полу подальше. А Рейна, от толчка в ноги и набранного импульса, лицом вниз упала на моё прошлое место. Кулак воткнулся в бетон, и из трещин в плитке вырвались языки пламени. Вот это она "зажигает"!
  
   Эм. Мне кажется, или пламя Рейны со временем становится только сильнее?..
  
   Проскользив на спине, я догадалась перевернуться через плечо, и, вставая на одно колено, с двух рук запустила мелкие Циано-Сферы в уже стоящую на ногах противницу. Не давая приблизиться, я продолжала обстрел ловко уклоняющейся Рейны.
  
   Наконец-то появилось время попробовать кое-что новенькое!
  
   По правой руке зазмеились сине-зеленые полосы, демонстративно заряжая мелкую Циано-Сферу до размеров футбольного мяча, и "подарок" полетел к Рейне. Этот снаряд я сделала немного медленнее обычных, и, когда оппонентка без труда ушла с очевидной траектории полёта... В него врезалась другая Циано-Сфера!
  
   *Бах!*
  
   Рейну прервало на середине движения, и отбросило в сторону, кубарем прокатив по полу.
  
   - Что это было?! Неужели "Воздушная Ладонь"?! И судья показывает критический удар и нокдаун! Счёт сравнялся! У каждой участницы по пять очков!
  
   - Неплохо. - Выдохнула девушка, поднимаясь в стойку. Она улыбнулась. - Пять очков. Теперь я могу использовать ноги!
  
   Кстати, да... Она же за весь бой, кроме начала, ни разу не попыталась нанести удар ногой! Так она сдерживалась?!
  
***
  
   Скоро я поняла, что она действительно сдерживалась. С участием ног, скорость и сила атак Рейны увеличились едва ли не вдвое! К тому же она выкладывалась на всю катушку, и огненная Нен хлестала из неё, как из огнемета!
  
   Что же. Раз она использовала козырь... Хм. А если кто-то считает, что ноги Рейны - это не козырь, пусть сам прочувствует её пинки на себе! До самой глубины души, так сказать.
  
   Так вот - у меня тоже есть козырь! Хе-х. Наверное, стоит даже поблагодарить Рейну, иначе я бы ещё долго не решалась использовать "это".
  
   Вдох.
  
   Из левого глаза начинает исходить поток Нен, слегка напоминающий сине-голубое пламя...
  
   На самом деле это модификация так называемого "Гё" - Аурного Зрения, позволяющего Нен-пользователям видеть скрытые Ауры, но обычно его используют на оба глаза. Соответственно, "одноглазый" вариант в два раза экономичнее. И хотя по сравнению с Восприятием Пространства, Аурное Зрение не имеет для меня особой ценности... Оно имеет один побочный эффект - "Эффект Воодушевления"!
  
   Нен сильно зависит от эмоций, и я тоже могу временно усилить ими свою Ауру. Правда, мой способ отличается от "боевого ража" Рейны. В моём случае это частично "принцип подобия", и частично "решимость" показаться на людях в косплее одного из моих любимых персонажей из аниме! И пусть никто в этом мире не знает этого аниме... И не узнает - я скорее умру, чем признаюсь, что это косплей... Такой внешний вид имеет значение для "меня" лично!
  
   Все чувства, от стыда до решимости и нежелания проигрывать, собрались в одну сложно-различимую эмоцию и провалились в Нен... В ту же секунду, Спиральная Аура словно взбесилась, войдя в форсаж и своим гудением напоминая работающую турбину!
  
   Рывок Рейны совпал с началом моего следующего движения. Противница вытянула вперед руку с разгорающимся потоком огня... Такого шанса упускать нельзя!
  
   И навстречу пламени я ударила "Площадным Душесокрушающим Ударом".
  
   *Бах!*
  
   Огонь разошелся в стороны, на секунду не в силах преодолеть поток моей энергии.
  
   Рывок! Рывок! Рывок!..
  
   Едва не запутавшись в ногах, я сделала три Рывка подряд и оказалась ровно за спиной Рейны. Удар!..
  
   *Бах!*
  
   Мир перевернулся. В глазах несколько раз промелькнул потолок... И я к своему удивлению извернулась и приземлилась на ноги, на краю арены.
  
   Это... Рейна действительно сделала сальто назад, совмещенное с ударом в вертикальном шпагате?! Класс!
  
   Рывок!..
  
***
  
   Постепенно я совсем перестала экономить силы и следить за окружением. Рейна со временем лишь усиливала напор пламени и его температуру. Все мои силы уходили, чтобы извиваться, как уж на сковородке! Контратаки блокировались, или уходили в никуда, а для ухода от её огня мне приходилось использовать все возможности тела и Нен, что успевала применить. В том числе подрыв не до конца сформированных Сфер, вместо Рывка, на который мне также перестало хватать времени...
  
   Долго так продолжаться не могло. "Эмоциональное Усиление" Нен заканчивалось у нас обеих, медленно сменяясь опустошением. Но мы так увлеклись этими "догонялками", что в определенный момент сами не заметили, что Нен почти не осталось. И что мы давно находимся на грани истощения, от которого отделяло лишь наличие внутренней энергии...
  
   В очередном обмене ударами я внезапно обнаружила, что Ауры почти не осталось, а ноги едва шевелятся.
  
   Рейна была не в лучшем состоянии... Зарычав и переведя остатки энергии в ногу, она провела свой коронный удар ногой в голову!..
  
   Уклониться я уже не успевала. Сил двигаться не было. Глядя на приближающуюся стопу, мне оставалось только... Сосредоточить Нен в руке и нанести встречный удар!
  
   *Бах!*
  
   Меня и противницу разбросало в разные стороны. В голове немного шумело, и голос судьи доносился как через плотную вату. Сейчас меня заботил только новый глоток воздуха.
  
   - Обе участницы не могут продолжать бой! Ничья!
  
   А? Рейна тоже лежит?.. Ясно.
  
   От какофонии звуков вокруг, и лезущего в глаза света потолочных ламп, голова будто превратилась в стеклянный шар. Такой же тяжелый и прозрачный.
  
   Почему-то вспомнилось начало матча. Та её шутка про "цундере"... А такая ли шутка? Если взглянуть с точки зрения Рейны, то я только приходила, "тренировалась" с ней и убегала на Небесную Арену. Мы даже особо не особо разговаривали, так - привет-пока, да разговоры ни о чём... Для постороннего наблюдателя это выглядело бы как минимум необычно. И когда я сократила визиты, Рейна сильно постаралась, чтобы меня догнать. Теперь понятно... Всё это время я относилась к ней скорее как к тренажеру, вроде бейсбольной турели. И это её, похоже, задело.
  
   Хм...
  
   Я задумалась. С Гоном и остальными общаться было легче - всю "социальную работу" они брали на себя.
  
   - Эй, Рейна. - Выдавила я, судорожно перебирая в голове различные варианты. В процессе перебора вспомнилось одно местечко неподалеку, куда хотела зайти, да так и забыла. - Ты любишь рамен?..
  

Глава 12. Небесная Арена: Часть 5

  
   Поход в лапшичную вместе с Рейной прошел просто отлично. Что удивительно, с учетом того, что к нам с Рейной присоединилась куча людей, которых я не приглашала! Ладно Гон и Киллуа... Но они притащили с собой своего приятеля Зуши! Нашли, видите ли, другого мальчишку почти своего возраста и подружились после боя на Арене, когда он смог выдержать удар Киллуа в полную силу... Мелкий, лопоухий, с коротким ежиком каштановых волос, постоянно носит белое кимоно - как будто и так не очевидно, что он занимается боевыми искусствами. А следом за Зуши пришёл его учитель. Стрёмный тип... С виду - неряшливый очкарик, который даже рубашку нормально заправить не может, а на деле давит на пространство почти как Хисока! И, в довершение, к нам заглянул "на хавчик" мастер Рейны.
  
   Ясное дело, я чувствовала себя не в своей тарелке! Хорошо, что в моменты, когда мы не ели, разговоры шли на нейтральные темы.
  
   Зато рамен был отличный! Не тот ширпотреб, который заливают кипятком - а настоящий наваристый суп. Под конец, у каждого рядом стояла своя башня из пустых тарелок. Здесь так принято, да и легче считать оплату - высокую, но вполне заслуженную.
  
   Под конец, когда все собрались расходиться, Гон пригласил всех посмотреть на его бой с Хисокой, который состоится через неделю... Вот же! Парень снова нашел неприятности и нарвался на фокусника! У Гона что, совсем нет инстинкта самосохранения?..
  
***
  
   Распрощавшись с сытой и довольной компанией, я вернулась в свои апартаменты и погрузилась в размышления. Я уже получила от Арены всё, что планировала - заработала денег, получила опыт рукопашных схваток и немного разобралась с Нен-техниками. Оставшиеся до сентября два месяца я планировала потратить на подготовку к Аукциону и создание личной Нен-техники. Тем более что я, кажется, поняла, в каком направлении мне стоит двигаться!
  
   Для начала я решила как следует прочувствовать свои типы Нен, через многократное повторение "Теста на воде" доведя понимание "Манипуляции" и "Материализации" до приемлемого уровня. В основном требовало внимание второе - я примерно понимала "Манипуляцию", в отличие от "Материализации". Для тренировки я использовала всё тот же самый "Тест на воде", только концентрировалась на увеличении осадка. Постепенно стало получаться и, однажды, выпустив в бокал с водой почти весь свой резерв Нен, я получила раствор из практически непрозрачной жидкости с несколькими мелкими Нен-Кристаллами, размером с четверть ногтя.
  
   Я быстро выяснила, что Кристаллы ощущаются даже из соседней комнаты, и при желании начинают растворяться и испускать обычную Нен обратно, работая как маленький ретранслятор - он немного увеличивал расстояние, на котором я могла более-менее контролировать энергию Нен. Плюс при желании можно было использовать Кристалл как подобие накопителя, который медленно растёт от притока новой Нен.
  
   Но одно дело наращивать уже готовый Кристалл, а другое - конденсировать Нен в новый Нен-Кристалл!
  
   Бокал с водой и листиком явно выступал как какой-то ритуальный контур, облегчающий обучение - иначе почему при отсутствии одного из компонентов эффект моей Нен ослабевал на порядок? Так, убрав листик из бокала с водой, я в десять раз усложнила создание кристального осадка. А уж без воды и бокала... В конце концов, я с большим трудом смогла самостоятельно сформировать на ладони крупинку Нен-Кристалла. Одно это возвело моё "понимание" типа Материализации на новый уровень!
  
   Теперь я могла приступить к "выбору". Идей было множество - у меня банально "разбегались глаза" при мысли о "выборе" вместо "использования имеющихся компонентов новым способом". Мне так хотелось всё и сразу! Но нельзя. Как я поняла, существует что-то вроде "переполнения памяти" Нен. Вместе с необходимостью поддержания внимания и концентрации, это не позволяет использовать много техник одновременно, вынуждая идти по пути совершенствования до идеала одной или двух Хацу.
  
   Мне было необходимо понимание, что именно я хочу сделать, и что мне для этого нужно. Что я хочу? Что мне нравится? Что я считаю крутым и интересным? Что я могу добавить к тому, что у меня уже есть? Другими словами, эта сила должна была включать в себя типы "Специализации", "Материализации" и "Манипуляции", а также быть "чем-то, что мне нравится и хорошо получается".
  
   "Маяк", чтобы я могла вернуться в мир, если захочу? Сила исцеления на случай травм? Защита? Нет... Я желала что-то более универсальное. В идеале - многофункциональный инструмент, с помощью которого я могла бы делать различные интересные вещи.
  
   Хм?..
  
   Вот оно! Пространство! В идеале, "манипуляция пространством"... Если бы я только знала, как это можно сделать. Нельзя просто помахать руками с неприличными жестами и получить портал! Вот как заставить Нен "схватить" пространство и изогнуть его, если это вообще возможно? Тем более, не зная КАК изгибать! Я живу в трёхмерности, и мне не доводилось встречать многомерные "вектора" - я просто не смогу представить, что именно должно происходить при искривлении пространств.
  
   Кроме, разве что... Ну конечно же! У меня есть "вектор Пустоты" в направлении Переноса и "плоскость восприятия" Чувства Пространства!
  
***
  
   Войдя в странное состояние неистового возбуждения, я начала прикидывать, как совместить Ауру и Пространство, на принципе Пространственного Восприятия.
  
   Итак, Нен может "давить" на пространство, верно? Оно "воздействует", пусть и косвенно.
  
   Далее. "Давление" одного и того же объекта в разных состояниях разное - холодный предмет отличается от горячего.
  
   А теперь вопрос: если изменить "Пространственное Давление" объекта, поменяется ли его состояние?.. Работает ли связь "состояние объекта - ПД-объекта" в обе стороны? И если связи нет - нужно создать её при помощи Нен!
  
   В голове начала формироваться система. Логичная и непротиворечивая, по крайней мере, для меня.
  
   Для дальнейшей работы над техникой мне потребовались: кулинарный термометр, кастрюлька с водой, лавровый лист и плита. Лист был нужен для полного воспроизведения условий ритуала "Тест на воде", который должен облегчить мне первые попытки применения способности.
  
   Сначала я долго запоминала "ПД" воды при комнатной температуре. Наблюдала за холодной водой, почти кипящей водой... Кроме того, я тщательно изучила само изменение от одного "давления" к другому во время процесса нагревания... И через некоторое время могла с уверенностью сказать, что "запомнила". Я так сосредоточилась на запоминании ПД, что в один прекрасный момент поняла, что эта чертова кастрюля с водой как будто "отпечаталась" в моём разуме! Теперь в любой момент времени я могла найти в своей памяти мнемо-образ, который разворачивался в комплексную и подробнейшую "картинку" Пространственного Давления кастрюли с теплой водой...
  
   Затем, дрожащими от волнения руками, я окружила остывшую воду своей Аурой, стремясь встроить её в ПД воды, и взять под контроль. Я будто пыталась сделать из Нен "ключ", который должен установить "штифты" внутри "дверного замка" в правильное положение. Где "замок" - это Пространственное Давление!
  
   Дело шло со скрипом, и всё же я не сдавалась. Очень уж качественно у меня получилось убедить саму себя, что всё получится, и дело лишь во мне.
  
   Для большей мотивации и "расширения сознания" я дополнительно применила простую методику - не спать несколько дней. На грани исступления это показалось отличной идеей, ведь я помнила, как в таком состоянии текут мысли!
  
   Через два с половиной дня монотонных попыток, я что-то ощутила своим звенящим от пустоты сознанием в потяжелевшей голове. В тот момент моя Нен словно стала чем-то вроде руки, которая прикасается к тонкой невесомой "ткани" и гладит её... Я смутно помнила, что "ткань" нужно слегка "помять" в некоторых местах и "разгладить" в других... Совершенно рефлекторно я поправила её, и по наитию добавила каплю Материализации!..
  
   Сознание тормознуло, и до меня не сразу дошло, что именно я сделала.
  
   Неужели получилось?!
  
   Падая от усталости, я опустила в воду термометр... Который показал, что она нагрелась на двадцать градусов!
  
   - Да!.. - Мой победный крик должны были услышать по всему двухсотому этажу, но сил хватило лишь на тихий писк.
  
   Оно работает! Вода потеплела! Будто настоящая магия!.. Я же теперь... Могу...
  
   Спать.
  
***
  
   Так у меня появилась техника "Материализации через Манипуляцию Пространственным Отображением Объектов".
  
   Работает это в три этапа.
  
   Первый этап: "Схема". Образ, согласно которому проводится воздействие на ПД.
  
   Второй этап: "Манипуляция ПД". Манипуляция давлением на пространство согласно "Схеме".
  
   Третий этап: "Материализация". Материализация результата через измененное Пространственное Давление.
  
   Это было очень похоже на "Пространственное Дублирование", только из-за своей слабости я не могла использовать технику для непосредственного "созидания". Для подлинной материализации одной-единственной капли воды мне потребовалось бы огромное количество энергии - большее, чем несколько моих текущих резервов Нен!
  
   Однако "материализовать изменение" было гораздо проще и экономичнее.
  
   Взять, к примеру, ту же воду. Если материализовать образ "теплой воды" в области пространства, где уже есть "холодная вода", энергия пойдет лишь на нагрев, а не на её теоретическое создание материи и её последующий нагрев. Так что эта способность сейчас была не "дублированием", а скорее "трансмутацией" вещества в само себя.
  
   "Пространственная Трансмутация"? Неплохо!
  
   Но моя первая Схема для "П-Трансмутации" требовала доработки - ведь Схема была не "теплая вода", а "два литра воды, с температурой 50 градусов, в ёмкости определенной формы из нержавеющей стали". Любое вмешательство в стартовые условия, такое как замена кастрюли на алюминиевую или меньшее количество воды, непомерно увеличивало и так значительные затраты Нен. Поэтому я стала искать "чистую Схему температуры" и проделала огромную работу, меняя условия, объекты, запоминая отдельные ПД и сравнивая все части вместе и по-отдельности... И как при вырезании скульптур, отрезала от начальной Схемы всё лишнее!
  
   В конце концов, получился некий общий шаблон "температуры 50 градусов", который вскоре превратился в не что иное, как "Универсальную Схему Нагревания". Которая позволяла изменять температуру на любое значение у любых объектов в заданной мною динамической области. Конечно, необходимое количество Нен зависело от теплопроводности и количества нагреваемой материи...
  
***
  
   По проторенной дорожке я создала Схемы для нескольких других энергетических воздействий, помимо нагревания. Всего получилось шесть универсальных Схем, которые в базовом приложении превращали Нен в другие виды энергии или воздействий, с ужасающим КПД:
  
   "Схема Температуры" (нагрев и охлаждение);
  
   "Схема Электричества" (создание электричества и его отсутствия);
  
   "Схема Магнетизма" (плюс и минус);
  
   "Схема Света" (свет и темнота);
  
   "Схема Кинетического Движения" (движение и остановка).
  
   Последняя Схема заняла больше всего времени, из-за относительной природы, и необходимости внимательно изучить изменения ПД для большинства трехмерных направлений движения.
  
   Всё это открывало потрясающие возможности... В будущем. Сейчас техника "П-Трансмутации" была неполной, и обладала весомыми недостатками. Такими как маленькая дальность действия - не больше метра от меня, и "прожорливость" в плане энергии на двух последних этапах "Манипуляции" и "Материализации".
  
   Впрочем, если рядом с объектом есть мои Нен-Кристаллы, то они могут послужить одновременно и антенной, и батарейкой... Увеличив дальность еще на метр. Так что технику "П-Трансмутации" мне тренировать и тренировать! На данный момент мой потолок - вскипятить чашку воды или превратить её в лёд, и упасть без сил... Но как же это здорово!
  
   От восторга и возникающих всякий раз положительных эмоций, мотивации у меня было предостаточно. Улыбка не сходила с лица, и я старалась тренировать свои "Схемы" в любой свободный момент. Например, вместо включения кондиционера я могла охладить воздух вокруг себя на десять-пятнадцать градусов. Или играть с шариком для пинг-понга, с налепленными на него Нен-Кристаллами, периодически отпуская шарик в свободное падение, и у самого пола передавать импульс для движения вверх, чтобы тот прилетел обратно в руку...
  
   Но было то, что я могла сделать прямо сейчас, и получить мгновенный и жизненно важный результат.
  
   Этап "Манипуляции ПД" требует мою Нен, а где больше всего этой энергии? Конечно же, во мне! Так что, мне не составило особого труда на постоянной основе "закрепить свободный контроль" над своим собственным ПД! Таким образом, что я позволяю своему ПД изменяться, но в любой момент могу его изменить... Только не буду. Что-что, а трогать своё ПД я не собиралась, пока не удостоверюсь в полной безопасности таких изменений.
  
   Тогда для чего же я это сделала?.. Ха! Основной целью этих действий было обезопасить себя.
  
   Технически, я "взяла своё ПД под контроль", запустив технику Манипуляции на саму себя! Следовательно, никто другой теперь не сможет меня контролировать, превратив в свою послушную куклу! Всё благодаря незыблемому правилу типа манипуляции: "кто первый встал, того и тапки". Нельзя взять под контроль того, кто и так находится под контролем! Таким образом, я должна получить иммунитет к техникам примерно одной двенадцатой всех Нен-пользователей!..
  
   Ага, среди "Манипуляторов" довольно популярна способность управлять другими людьми... И со мной им ничего не светит!
  
  
***
  
~Квартира Винга, вечер перед матчем Гона и Хисоки~
  
   Винг с удовольствием наблюдал за результатами тренировок своих подопечных. В "тесте на воде" Киллуа стал стабильно показывать отличный результат, придавая чистой воде невероятно сладкий вкус. Гон не отставал от друга, и в последнюю проверку вода в его бокале прибывала настолько быстро, что стекло лопнуло... Потрясающе!
  
   Теперь они оба знают основы, и могут двигаться дальше!
  
   - Гон, я должен кое-что тебе сказать. Ты прошел Секретный Экзамен на Хантера! - С улыбкой сказал Винг. - Поздравляю.
  
   Подождав, пока восторги поутихнут, он продолжил.
  
   - Освоение Нен, первое важное условие для становления Хантером. Останавливать преступников, которые занимаются грабежами и браконьерством - неотъемлемая часть нашей работы. Поэтому профессиональные Хантеры должны обладать высокой индивидуальной силой! Но в плохих руках Нен становится опасной. Именно по этой причине мы даём пройти вторую часть экзамена только тем, кто прошел основную.
  
   - Вы хотите сказать, что с самого начала вы хотели обучить нас владеть Нен? - Киллуа вздохнул, вспоминая, через что им пришлось пройти, чтобы Винг согласился их учить.
  
   - Да, вам оставалось только спросить меня. - Покивал Винг. - На самом деле, главой "стиля Шингенрю" является Нетеро.
  
   - Э? - В головах парней всплыл образ забавного дедка, который совсем не вязался с должностью главы боевой школы.
  
   - Мастер многое о вас рассказал! Киллуа. Ты без проблем сможешь сдать следующий экзамен! Сейчас ты более чем подготовлен, я уверен в этом.
  
   - Я тоже. - Смущённый похвалой Киллуа отвел глаза.
  
   - Скажите, Винг... А вы знаете, как дела у других сдавших экзамен? - С интересом спросил Гон, сверкая глазами.
  
   - Конечно. Ханзо, Сайпер и Курапика осваивают владение Нен с другими наставниками. Иллуми и Хисока уже знали Нен. Леорио планирует начать после подготовки к поступлению в медицинский университет...
  
   - А Сона? Она тоже прошла?
  
   Винг задумался.
  
   - С Соной все немного запутано. Ещё до начала экзамена на Хантера она владела "Естественной Способностью", такое иногда бывает. Впрочем, это не более чем интуитивное Хацу - с закрытыми Узлами Ауры, такие техники как Тэн или Рэн были ей недоступны. Пробудить Ауру и обучить базовым техникам должен был назначенный Ассоциацией учитель... Однако тот Хантер лишь "грубым" способом открыл ей Нен и ушел по своим делам, не потрудившись что-либо объяснить. - По голосу Винга было ясно, что тот не одобряет подобную халатность. - Но как оказалось, Сона вполне сумела разобраться почти самостоятельно. Насколько мне стало известно, недавно она нашла на сайте Хантеров методичку с основами Нен и полностью изучила её... То есть, формально, она тоже прошла Секретный Экзамен.
  
   - Погодите-ка! Я думал она учится вместе с Рейной?.. - Киллуа недоуменно уставился на Винга, вычленив в его словах главное. - Сона выучила Нен и все эти техники без учителя?!
  
   - Верно.
  
   Винг по преподавательской привычке поднял вверх указательный палец.
  
   - Но не забывайте, что у неё была методичка. Впрочем, обучение без учителя действительно не должно быть настолько эффективным. Просто она...
  
   Чокнутая? Сказать или нет? Винг помедлил. Если раньше он справедливо считал, что пробудив в Гоне и Киллуа Нен, он создал чудовищ, что тогда думать о Соне? Аномалия? "Ящик Пандоры"?
  
   Хантеры изучают Нен, чтобы с её помощью добиться своей мечты, исполнить свои желания и стремления... Зачастую это лишь средство. Но что если чье-то "желание и стремление" - это сама Нен?
  
   Сона не била рекорды по скорости обучения - Винг знал людей, которым требовались считанные часы, чтобы освоить все базовые Нен-техники на среднем уровне. И девушка не впечатляла контролем или резервом Нен. Хотя, бесспорно, объемы Ауры, которые она могла единовременно высвободить, как для новичка, были на очень неплохом уровне.
  
   Только вот, помимо особого типа энтузиазма, присущего каждому хорошему Хантеру или пользователю Нен, у неё было ещё кое-что - пассивное "эмоциональное усиление" всего связанного с Нен! И не с помощью серьезных Клятв и Условий, которые кому-то другому ограничили бы, как минимум, большую часть боевого потенциала... А за счет одного лишь мировоззрения. Другими словами...
  
   - Вы помните выражение лица Хисоки во время сложных боёв? Насколько ему нравится сражаться с сильными противниками?
  
   Гон и Киллуа припомнили выражение экстаза, мелькающее на лице фокусника в гуще сражений, и оба кивнули.
  
   - Примерно настолько же Соне нравится использовать и изучать Нен! Возможно, даже сильнее. - Продолжил объяснять Винг. - Настолько, что эта глубокая привязанность усиливает Нен и все её техники. А также повышает результативность тренировок Ауры, которые, очевидно, также включают использование Нен.
  
***
  
   Ровно через неделю, в мои апартаменты ввалилась Рейна, и чуть ли не за шкирку потащила мою сонную тушку на зрительские трибуны.
  
   За эти семь дней постоянной практики на грани истощения Нен, мой резерв неплохо подрос. Ценой непомерного аппетита и синяков под глазами! Ага, "Енот-полоскун два: оно возвращается" от создателей "Енот-полоскун: на необитаемом острове"... А если без иронии, потрудилась я весьма неплохо. Создала Хацу, улучшила контроль и увеличила резерв Нен! Но я так увлеклась своими делами, что забыла обо всём...
  
   Оставалось только поблагодарить Рейну, тем более что бой Гона и Хисоки вышел весьма занимательным.
  
   С самого начала матча фокусник, фигурально выражаясь, начал "вытирать об Гона ноги". Хисока не сходил с места, и с легкостью отражал тщетные попытки парня атаковать. После одной из контратак фокусника судья открыл счет.
  
   - Чистый удар! Одно очко Хисоке!
  
   Как бы я поступила на месте Гона? Смогла бы я перенаправить удар Хисоки в сторону, чтобы тот приоткрылся?.. Нет. Всё же, мне проще было бы блокировать Хисоку Барьером...
  
   Гон не мог не понимать, что он был значительно медленнее и слабее Хисоки. И Гон пошел на хитрость - он воткнул руки в стык между напольными плитами и с усилием бросил бетонную плиту в Хисоку!
  
   Конечно, это было лишь отвлечением.
  
   Несколькими ударами Хисока самоуверенно разбил плиту на куски... Не заметив, как за одним из крупных отлетающих осколков спрятался Гон, полностью скрывший свою ауру!
  
   И, подгадав момент, когда фокусник повернет голову, парень смачно ударил фокусника в скулу!
  
   Хисока впервые с начала матча сдвинулся с места. Точнее, его отбросило на несколько метров, хотя он остался стоять на ногах.
  
   - Критический удар! Два очка Гону! - Судья показал два пальца.
  
   А на площадке, после недолгого обмена взглядами, Гон и Хисока спокойно подошли к середине арены, и Гон передал фокуснику плашку с номером "44"... Ах, да, у них же ещё с четвертого этапа Экзамена была "договоренность", что Гон сможет вернуть плашку, только если сможет как следует ударить Хисоку.
  
   Противники резко отпрыгнули в стороны, и фокусник стал заметно серьезнее. Для отвлечения, Хисока "угадал" тип Ауры Гона - Усиление. И, рассуждая вслух о типах Нен, незаметно прикрепил к щеке парня скрытую нить ауры.
  
   С этого момента Гон превратился в йо-йо на веревочке... Хисока притягивал парня обратно, каждый раз, когда тот старался выйти из клинча и разорвать дистанцию.
  
   Да-а... Эта сила очень подходит Хисоке! Во время атаки он может прикрепить липкую Ауру к противнику и полностью контролировать ход битвы! И даже если у оппонента получится заблокировать удар, липкая Аура прикрепится к блоку... Таким образом, простая в своей основе способность становится чрезвычайно опасным оружием в изобретательных руках Хисоки, не чурающегося обманывать и провоцировать своих противников.
  
   Когда Гон догадался осмотреться при помощи Гё, Хисока уже набрал шесть очков. Впрочем, не то чтобы знание о клейкой и растяжимой Ауре что-то изменило в лучшую сторону. Даже ухудшило положение, ведь Хисока продолжал подшучивать! А как ещё назвать его вопрос: "когда я прикрепил к тебе свою ауру", с тремя неправильными вариантами ответа?
  
   Фокусник явно не считал парня опасным, и несколько раз отвлекался, давая себя ударить. Но судья делал вид, что не замечает кратковременные успехи Гона, больше сосредоточившись на начислении очков Хисоке. Рефери явно вознамерился быстрее закончить бой, своеобразно защищая парня от участи всех предыдущих противников фокусника-убийцы.
  
   Последнюю атаку, завершающую матч, Хисока провёл в своём стиле. Он незаметно перекинул конец аурной резинки со своей руки на камень, и, стоя напротив Гона, указал налево.
  
   - Взгляни направо!
  
   Гон доверчиво скосил глаза в указанном направлении... И совсем с другой стороны в его голову прилетел камень!
  
   - Ой, извини. Направо это с моей стороны! - Проговорил довольный фокусник.
  
   - Нокдаун, и чистый удар! Два очка! Одиннадцать - четыре! Победил Хисока!
  
   Далеко не всем понравилось решение судьи. Но тот был сама невозмутимость! Он наверняка был абсолютно убежден, что спас Гону здоровье, а то и жизнь. Хотя, по-моему, Хисока не будет пытаться убить парнишку еще несколько лет и даже поможет при случае - пока Гон не станет по-настоящему "достойным противником".
  
***
  
   Чтобы отметить успех Гона - он всё же вернул "долг" Хисоке - мы всей компанией снова пошли в кафе.
  
   - ...И когда Мастер сказал, что "Нен это Воспламенение Духа", идея сама пришла мне в голову!..
  
   Краем уха слушая эмоциональный рассказ Рейны о её "Огненной Ауре", я уставилась на Киллуа. С учетом новых знаний и повысившейся чувствительности к Пространственному Давлению, мне кое-что не нравилось. Новая деталь, которую я обнаружила лишь сейчас.
  
   Беловолосый заерзал, потерял под моим взглядом аппетит, и когда за столом повисла тишина, я решилась.
  
   - Киллуа. Твой брат Гиттаркур, он же Иллуми... - Проговорила я, старательно не замечая, как на мне собралось три недоумевающих взгляда. - Иллуми ведь Манипулятор, верно? Все эти иглы...
  
   Дав ему несколько секунд, чтобы осмыслить моё предположение, я развила тему дальше.
  
   - И так как ты не слишком похож на любителя экстремального пирсинга... То, наверное, мне стоит сказать про иглу с посторонней Нен у тебя во лбу?.. Говорю на всякий случай. Если ты не знаешь.
  
   - Э-э?! - Киллуа вскочил, и под взглядами остальных потерянно ощупал лоб. Затем, что-то обнаружив, он округлил глаза и побежал в туалет, к зеркалу.
  
   Гон последовал за другом.
  
   - Ты не шутишь? - Недоверчиво спросила Рейна, но моё отрицательное покачивание головой её не слишком убедило.
  
   Точку в её беспочвенных подозрениях поставил вернувшийся Киллуа с пластырем на лбу, продемонстрировавший короткую кривую иглу со следами крови.
  
   - Спасибо. - Киллуа потер пластырь. - Не знаю, зачем брат это сделал, но точно ничего хорошего.
  
   - Как ты узнала? - Гон тут же насел на меня с вопросами.
  
   Как бы объяснить и напустить тумана? Для демонстрации Гон не подойдёт, слишком долго объяснять, что я от него хочу.
  
   - Я просто чувствую это. Рейна! Заведи руку за спину, и покажи пальцами число от одного до пяти, и меняй каждые две секунды! - Я подождала, пока подруга меланхолично последует инструкции. - Ага... Пять, три, один, два, один средний палец, четыре, три и снова один. Как-то так!
  
   - Круто... - Озвучил Гон общую мысль всех людей за столом.
  
   Польщенная реакцией друзей, я спрятала лицо за стаканом с газировкой, сделав вид, будто ровным счетом ничего не произошло.
  

Глава 13. Аукцион в Йоркшине: Часть 1

   После матча, в котором сошлись в схватке Гон и Хисока, жизнь вернулась в привычную неспешную колею.
  
   Гон увёз Киллуа в гости, чтобы показать ему свой родной остров и представить друга своей тёте. "Лучший Друг" как-никак! Меня он тоже приглашал, но я отговорилась делами. Брр-р... Как представлю, что его тётя начнет спрашивать меня про Экзамен на Хантера... Вот что я ей скажу?
  
   "Экзамен как экзамен, ничего особенного. Всё как всегда: часть претендентов съели дикие животные, часть убили другие претенденты, а ещё вашего племянника назначил целью странный фокусник-убийца, который сражается ради удовольствия!"
  
   Нет. Нетушки! Пусть она услышит это от кого-нибудь другого.
  
   Рейна продолжила тренироваться в боевых искусствах, изредка отвлекая меня приглашениями на спарринг, без применения Нен, помимо базовой Ауры. По крайней мере, в её додзё! А не то мы разнесем на кусочки всё, что можно разнести, и Рейна спалит остатки...
  
   Я же начала готовиться к будущему аукциону. Вернее, к целому "событию" в Йоркшине, которое продлится целую неделю! За это время там будет проведено множество аукционов, сделок и прочих торговых соглашений. И главное - "Южный Аукцион", самый престижный, выступающий своеобразным "центром", вокруг которого "сконденсировались" все остальные аукционы. Что говорить, если за каталог и пригласительный для участия в Южном Аукционе нужно отстегнуть двенадцать миллионов джени?
  
   Жаль, поучаствовать я не смогу... А ведь там может встретиться что-то, что меня заинтересует!..
  
   После всех трат от моих финансов осталось не так много - с драконовскими тарифами сайта Хантеров мои двести с лишним миллионов джени растворились, словно их и не было. Сто семьдесят миллионов пришлось заплатить за информацию о Нен... Двадцать я потратила на качественные пуленепробиваемые обновки гардероба... И ещё три миллиона ушло на набор турелей, стреляющих бейсбольными мячами.
  
   С оставшимися двадцатью миллионами я фактически нахожусь на грани нищеты!.. Шутка. Однако покупательская способность джени, по правде, не такая уж и высокая. На явно дорогом аукционе на такие деньги не разгуляешься.
  
   Что же, "чтобы купить что-нибудь нужное, надо сначала продать что-нибудь ненужное"!.. Хотя, на самом деле "ненужного" у меня не было.
  
   Зато я могла сделать статуи.
  
***
  
   Для хороших статуй требовался хороший материал. И место. Комната на двухсотых этажах Небесной Арены не подходила, так что я арендовала небольшую мастерскую в городе, заказав каменные блоки из различных пород. Пока ждала, погуляла по пригороду и дополнительно прибрала к рукам пару бесхозных булыжников - сойдёт для проверки различных идей.
  
   Пока я была на острове, вырезать из камня разные интересные образы и фигуры стало моим маленьким хобби. Это занятие никогда мне не надоедало, и действовало очень расслабляюще - я могла заниматься этим часами... И только снова занявшись скульптурой, я поняла, как же мне этого не хватало!
  
   Полностью погрузившись в дело, не торопясь, я творила образы из смеси своих фантазий и реальности: шестиногий ящер, свернувшийся дракон, и аморфный шоггот с щупальцами и ртами по всему студенистому телу...
  
   Что такое искусство? Какой объект можно считать "произведением искусства"? Для меня ответ очевиден. Арт-объект должен, но не обязан, обладать четырьмя качествами: Красота, Уникальность, Вложенный Труд и Вложенные Эмоции.
  
   Да, если произведение искусства состоит лишь из одного из перечисленных компонентов, оно не перестаёт быть искусством и может обладать художественной ценностью. К примеру, современные инсталляции могут отображать Красоту или просто Эмоции, и это по-своему интересно. Однако когда объединяются все четыре концепции, арт-объект приобретает некую "глубину" - и свои статуи я хотела именно такими.
  
   Неспешные размышления натолкнули меня на одну идею - что если сделать статуи с небольшой оптической иллюзией движения?
  
   Меня так захватила эта задумка, что я полностью отдалась изучению уже существующих оптических иллюзий и воплощению их в камне, с различной степенью успеха. А когда у меня получалось, прикидывала, как пристроить возникающий оптический эффект к наполовину готовым статуям!
  
   К примеру, тщательно рассчитанное расположение ртов и пупырышек на изогнутых щупальцах "Шоггота", казалось, заставляло его слегка шевелиться на краю зрения. Если пройти мимо этой штуки в полумраке - аж мороз по коже! Стоящие дыбом волосы и мурашки у зрителей обеспечены.
  
   Почти тоже самое я сделала с Шестиногим Ящером. Благодаря хитрому узору на чешуе, он менял выражение оскала на морде, в зависимости от угла зрения. А если попытаться обойти его по кругу, то на секунду возникает эффект, будто он переступает лапами.
  
   Последний, Спящий Дракон, "научился" двигать ноздрями и приподнимать бок, словно во время вдоха - тоже чешуя и выверенные обводы тела.
  
   Но этого мне показалось мало. Статуи всё равно казались мне слишком ненатуральными. В них не было... Эмоций!
  
   Придя к такому выводу, я решила поэкспериментировать с Нен-Кристаллами.
  
   Нен ведь отображает эмоции, верно? Вполне возможно направить на другого человека "жажду убийства" или, как в случае с Рейной, "боевой дух"! И меня сильно заинтересовал этот эффект "обратной эмпатии". Как результат - я получила Нен-Кристаллы с "записанными" эмоциональными образами. Конечно, с активным воздействием не сравнится, но некую "искру жизни" мои произведения получили. Я, так сказать, вложила в них частичку себя!
  
   На нижней стороне каждая статуя получила по тончайшей дырочке, с длинным каналом вплоть до центра их массы, где я вырезала переносом двадцатигранник и нарастила внутри по Нен-Кристаллу.
  
   Шоггот наполнился "неутолимым голодом".
  
   Ящер получил каплю "гордыни".
  
   Дракон стал производить более "сонное и ленивое" впечатление...
  
   Под конец, я решила подшутить, и к трем статуям добавилась четвертая. Это была низкая, идеально ровная квадратная колонна, с приятной глазу "золотой пропорцией" сторон к высоте (примерно 1,618) и слегка скошенной вершиной под "золотым углом" (137,3 градуса). А вложенный внутрь Нен-Кристалл запечатлел "жадность".
  
   Эту Колонну я сделала специально для любителей "Поиска Глубинного Смысла". К примеру, статую можно воспринимать как "ненужную простую вещь", которую хотят иметь просто ради "обладания" ею... Или принять за надгробие, как напоминание, к чему ведет безграничная жадность... В общем, люди сами прекрасно справятся с наполнением статуи "смыслом"! И будут ещё восхищаться её многогранностью... Как же я буду смеяться над тем, кто её купит!
  
   Завершив композицию из "четырех смертных грехов", я отправила данные и характеристики "товара" в головной офис аукциона, и снова порадовалась наличию Лицензии. Хантерам доверяют по многим вопросам, и если Хантер что-то предлагает купить по высокой цене, значит, товар действительно ценный! Чем я нагло воспользовалась к своей выгоде.
  
   Всё прошло как по маслу. Мои творения без раздумий решили выставить на довольно престижный аукцион, всего на одну ступень ниже "Южного Аукциона"... Позже я узнала, насколько мне повезло, что кто-то снял с продажи несколько лотов, и их нужно было срочно заменить...
  
   Стартовую цену за каждую статую я выставила в размере двухсот миллионов джени, чтобы те не выделялись среди драконовских цен на предметы искусства. Впрочем, это было лишь "предложение" с моей стороны, которое может быть скорректировано на основе оценки искусствоведов. Ну да ладно, что-нибудь да выручу!
  
***
  
   Оставшееся время я посвятила П-Трансмутации. С ней было непросто, и в то же время оптимистично.
  
   Я не могла постоянно заниматься одним и тем же, пусть и очень увлекательным, и выделила два направления, которые я изучала по очереди. И как только одно начинало надоедать, я принималась за следующее.
  
   Больше всего я уделяла время на "оптимизацию" способности и поиски способа экономнее тратить Нен. В некотором роде успешно. Я заметила, что затраты Нен были не такими большими, когда я вместо изменения "общей энергии системы", "перераспределяла" её. То есть, мне проще не нагревать предмет, а сделать одну его половину горячей, а другую - холодной!
  
   В понимании перераспределения мне сильно помогла концепция "демона Максвелла" - мысленный эксперимент, где сосуд с газом разделен некой перегородкой, которая пропускает в одну сторону только холодные молекулы, а в другую - только горячие частицы. В итоге теоретически можно нагреть часть сосуда, без необходимости подвода внешней энергии.
  
   Правда, в пространственном представлении это было больше похоже на "воздушный шарик". Вместо того чтобы его надуть, я словно "нажимаю" на одну его половину, и другая "надувается". И да, с таким подходом создавать электро-разряды гораздо проще, нужно лишь поделить нейтральную область на положительный и отрицательный заряды!
  
   Второе направление, которое я изучала - это ответвление от прямой манипуляции энергиями, "Пространственная Иллюзия" или "Иллюзия". Что как не иллюзия, заставлять объект выглядеть и ощущаться иначе, чем это есть на самом деле, без реального изменения самого объекта?
  
   Это, кстати, тоже результат поиска способа сэкономить Нен. Неудачный со стороны экономии Нен и чистой Трансмутации, но он давал вполне рабочий результат. Я всего лишь попробовала применить П-Трансмутацию не на сам объект, а на слой пространства вокруг него, чтобы не тратить энергию на изменения в объекте.
  
   Другими словами, не изменять ПД, а маскировать его, наложив Схему поверх объекта. Если сравнить мою силу с краской, то я "красила" не весь объем, а лишь внешний слой поверхности.
  
   Иллюзия вполне соответствовала своему названию - в объекте действительно ничего не менялось... Но и расход энергии также остался практически прежним. Зато с этим можно было делать очень любопытные вещи: наложить Иллюзию можно на что угодно, заставив выглядеть и даже ощущаться как другой объект! Причём также как и в Трансмутации, чем меньше отличий между объектом и иллюзорным образом, тем проще создавать Иллюзию, и тем меньше требуется Нен.
  
   Отрабатывать эту ветвь "Манипуляций Пространством" было решено на моей карточке Лицензии Хантера. Заодно я кинула кость своей паранойе и мыслям о возможной потере карты. Помня о статистике, я не хочу отказываться от услуг сайта Хантеров и других привилегий! А без Лицензии в специальном слоте, для подтверждения личности, войти туда невозможно...
  
   Поэтому я запомнила полноценный пространственный образ карты Лицензии, и стала учиться "накладывать" его на фальшивку из магазина приколов. Так можно было почти не заботиться о цвете, фактуре и прочем. Главное - скопировать штрих-код и излучение от магнитной полосы с дополнительным чипом! И фальшивка не подвела - вход на сайт Хантеров с Иллюзорной Лицензией прошел как по маслу, а ведь это один из основных способов проверки Лицензии на подлинность! Единственное ограничение, полноценную копию я могу поддерживать максимум десять минут, а дальше Нен перестаёт хватать даже на базовую Ауру.
  
   Дополнительно я научилась создавать Иллюзию "невидимости". Принцип у приёма такой же, как у обычной Иллюзии, только поверх объекта накладывается ПД-Схема "воздуха". Плюсы: глушит звуки, скрывает тепло, даёт невидимость. Минусы - не так уж и существенны. К затратности техник я уже начала привыкать, а невозможность видеть, находясь внутри Невидимости, для меня и вовсе не помеха, благодаря чувству пространства. А еще Невидимость можно накладывать на Нен! И с помощью Гё её не развеять, никак. Невидимые техники, всего лишь за счет двойных затрат энергии? Дайте две!
  
***
  
   Я возвращалась после очередного спарринга с Рейной, когда, задумавшись, внезапно почувствовала знакомое ощущение смутной тревоги. Мгновенно среагировав, я наложила на себя Полный Барьер... Слишком медленно!
  
   Прямо перед тем, как я окончательно замкнула Барьер, меня сбило с ног чудовищным ударом! Будто груженый под завязку самосвал врезался на полном ходу, откинув на несколько десятков метров...
  
   Открыв глаза, я поняла, что на пару минут потеряла сознание. Меня пару раз вырубала Рейна, и скажу я вам, не самое приятное ощущение. Я подвигала расцарапанными об асфальт руками и ногами - вроде целые, обошлось без переломов. Спина отозвалась болью, но не слишком сильной. Будет здоровый синяк!..
  
   Одновременно, я огляделась, чтобы понять, что произошло, но примерное понимание уже было. Снова тот Хантер!
  
   В трёх метрах от меня стоял тот самый "человек в плаще", открывший мне Ауру... А что это у него в руках?! Эй?! Так же нельзя!
  
   - Привет, черепашка! У меня тут непорядок с деньгами, да и карточка моя куда-то запропастилась, так что извиняй, но твою Лицензию я... Э-э... Одолжу! - Сказал он с фальшивой неловкостью в голосе, и помахал моей карточкой. - За ножик тоже можно будет выручить неплохую сумму... Да ладно, не смотри на меня так! Тебе не составит труда вернуть их обратно... Наверное. В общем, считай это Секретным Дополнением к Секретному Экзамену на Хантера!.. Пока!
  
   И в то время, как я, не веря своим ушам, пыталась осмыслить услышанное... Этот подлый грабитель убежал!
  
***
  
   Через несколько часов я вышла из больницы. Ушибы, ссадины, царапины на открытых участках рук и ног, где те не были прикрыты прочной одеждой. В общем, ничего опасного. Тяжелее было морально.
  
   Меня.
  
   Ограбили.
  
   Да, я помнила о статистике и прочем. Но я совсем не ожидала, что у меня могут что-то отобрать, ещё и так нагло! И это меня неожиданно сильно задело. Хотя, если мыслить логически, ничего критично важного не пропало - нож я могу сделать еще один, и даже лучше прежнего, а Лицензия, благодаря Иллюзиям, считай, осталась у меня. Но логика сейчас едва ли могла помочь!
  
   С одной стороны, мне хотелось найти того Хантера, и сломать ему ноги, и долго-долго его пинать... Правда, остаётся вопрос, кто кого запинает... Силён, гад!
  
   А с другой стороны, кажется, именно такой реакции он и добивался! Такое ощущение, будто он направлено доводит меня, чтобы я за ним погналась, а он бы с хохотом убегал.
  
   Не хочу давать ему то, что он хочет!..
  
   Так что я решила пока что забыть об этом "чудаке". Целенаправленно искать его я не собиралась, но если появится возможность отплатить той же монетой или напакостить - долго думать не буду! Как там, в китайской пословице: "если долго сидеть у реки, рано или поздно мимо проплывет труп врага"... В данной ситуации ожидание было неплохой стратегией.
  
   Чтобы отвлечься от грустных мыслей я начала всерьез раздумывать над противодействием скоростным противникам. Двух раз мне хватило за глаза, и третьего раза я не хочу, нет уж "спасибо"! Моя проблема состоит в том, что я банально не успеваю поставить Барьер - быстрые противники на то и быстрые. Значит, мне нужна защитная техника, которая действовала бы постоянно, либо включалась автоматически.
  
   Можно попытаться сделать "область остановки кинетической энергии", но здесь потребуется море энергии на постоянное удержание от схлопывания из-за поглощения кинетической энергии из молекул воздуха. И даже если разбить технику на несколько отдельных автономных частей, она поглотит лишь часть удара.
  
   Или, может, что-то вроде "векторного щита", как в аниме? Только ведь моя сила не "Векторы", а "Пространство". Учитывая, что для контроля вектора движения мне сначала требуется наполнить объект Нен, такие сложности мне пока что не по плечу. Разве что я каким-то чудом придумаю способ непрямой манипуляции.
  
   Хм... Векторный Щит - это "автоматический контроль векторов вокруг тела", так? Что в таком случае будет у меня? "Автоматический контроль пространства вокруг себя"? В голову приходит лишь мысль об искривлении пространства, чтобы изменить траекторию атак. Жаль, что до манипуляций расстоянием, и прочих кошмаров евклидовой геометрии, я пока не доросла... Вспомнила! В этом же аниме был один персонаж, который своей способностью мог сделать воздух плотным настолько, чтобы мгновенно остановить и расплавить многотонного робота, или сделать кожу настолько скользкой, что мечи и пули против него становились бесполезны!
  
   Трение, вот что мне нужно!
  
   К тому же, это "свойство" объекта, и я точно смогу изменить его заранее. Причем не важно, до минимального или максимального значения, различия лишь в подходящих условиях применения... Минимальное трение было бы хорошо для защиты в движении - всё будет "соскальзывать", и даже двигаться будет легче за счет отсутствия трения воздуха. Только нужно будет придумать, как не скользить при ходьбе. А максимальное трение могло бы стать стационарным нен-аналогом Барьера, с эффектом поджигания, ведь при высоком трении кинетическая энергия переходит в тепловую! И чем быстрее будет двигаться объект, тем быстрее он расплавится.
  
   Что же, теперь, когда я знаю, что искать, пора приниматься за эксперименты - физика сама себя не сломает!
  
***
  
   В делах время пролетело незаметно. Я успела переделать кучу всего: доехать до соседнего города, где был музей, посвященный физике, просмотреть множество материалов с различными показателями трения, и выделить нужные места в ПД. И через семь дней у меня был рабочий прототип Схемы изменения ПД, влияющей на трение. Моё сокровище!
  
   Только эта Схема, как минимального трения, так и максимального - была такой же прожорливой, как и остальные. Даже Иллюзия Трения требовала слишком много сил при наложении на физические объекты. И она ещё долго была бы бесполезна в качестве защитной техники... Если бы не один нюанс.
  
   По аналогии с тонкой водной прослойкой, делающей лёд таким скользким, я наложила Иллюзию Нулевого Трения не на объект, а на внешний слой Ауры! Естественно, я пробовала не на себе, а на каменном кубике.
  
   И такой "скользкий" кубик послушно катался по полу, и выскальзывал из рук при любых попытках его поднять! Всё потому, что у "Нен", как у энергии, попросту нет понятия трения - так что моя Иллюзия не уменьшает трение, а скорее "добавляет его отсутствие". Моя первая техника Иллюзии с умеренными затратами энергии!
  
   Главное не думать слишком много, что моя способность "материализует не-изменяющее изменение, добавляя к Нен отсутствие свойства трения" - иначе мозги начинают закипать. Но, так или иначе, экономия сил налицо!
  
***
  
   Спустя несколько дней пришло время опробовать Иллюзию Нулевого Трения на себе. Техника не проявила никакого вредного влияния на растения и насекомых, да и не должна была - это же Иллюзия. Однако я предпочла перестраховаться, и лишний раз убедиться в её безопасности... Убедилась! Поэтому ничто, кроме легкого опасения, не препятствовало наложить Иллюзию на себя.
  
   Пару раз вздохнув, я легла на пол. Не хочу поскользнуться и упасть. С трудом успокоив Ауру, я очертила вокруг себя контур Иллюзии, и изменила ПД внешнего слоя Нен согласно Схеме... Резерв ощутимо просел, а скорость восполнения Ауры уменьшилась наполовину. Но я чувствовала, что с такой Иллюзией я могу ходить хоть весь день!
  
   Попытка сдвинуться с места ни к чему не привела - рука лишь бесполезно скользнула по полу. Техника производила довольно странное ощущение, будто я лежу на идеально гладком катке. Поняв тщетность попыток зацепиться за что-либо, я откинула голову назад... И резко выдохнула! Без сопротивления трения, я тут же заскользила на спине в противоположном направлении, причем движение не остановилось после удивительно мягкой встречи плеча со стеной, а продолжилось в другую сторону, хоть и немного медленнее.
  
   Как показала дальнейшая практика, защитные свойства Нулевого Трения превзошли все ожидания - удары мячей, выпущенных из бейсбольных турелей на максимальных параметрах скорости, не ощущались вовсе! Они просто "соскальзывали" с Ауры, не передавая мне никакой кинетической энергии.
  
   А вскоре я примерно поняла, как правильно двигаться в полноценной Ауре Нулевого Трения. Секрет заключался в создании второго, дополнительного слоя Ауры вокруг измененного слоя. Этот внешний слой мог замаскировать внешние признаки Иллюзии, так что если что-то может пробить внешний, то просто соскользнет с внутреннего слоя! А если будет нужна "скользкость", надо всего-то убрать маскировочный слой Ауры в нужном месте.
  
   Думаю, потренировавшись, я смогу кататься по любой сравнительно ровной поверхности, как на коньках, попеременно убирая внешний покров ауры на ногах. Это будет здорово!
  
***
  
   До аукциона в Йоркшине оставалось всё меньше времени, а я становилась всё беспокойнее. До недавнего времени на сайте Хантеров не было никаких упоминаний о моих вещах, и меня это сильно тревожило. Куда этот гад дел мой нож?! Черт, мне даже приснился сон, в котором босс мафии снимает со стены моё мачете и отрезает мизинец своему нерадивому подчиненному... А-а!.. Это МОЁ мачете! Только я имею право отрубать им мизинцы!
  
   Однако к своему облегчению, вскоре я нашла обновленные списки товаров подпольного аукциона для мафии, где и будут проданы моя Лицензия и нож. И проходить этот аукцион будет как раз в Йоркшине!
  
   Вернуть вещи очень хотелось, и я начала готовиться.
  
   Для начала, я отправилась в додзё, к единственному человеку в городе, на которого мне было не наплевать. Предупредив, что мне пора идти дальше, я подарила Рейне блокнот, где расписала все свои идеи насчет её огненной способности. Например, Рейна могла бы научиться воплощать другие эмоции - создавать лёд при помощи "спокойствия", или лечить посредством "сострадания"... Рейна в ответ дала обещание надрать мне зад при следующей встрече. Что вполне возможно, с её-то любовью к тренировкам.
  
   Далее я приступила к формированию плана.
  
   Основой моей задумки было проникнуть на подпольный аукцион под видом мафиози, и дальше действовать по обстановке - либо украсть мои вещи обратно, либо выкупить, либо проследить за тем, кто их купит, и украсть уже у него... Опасно? Возможно. Авантюра чистой воды? Да!.. Но по-другому я не могу. Ну и что, что там будет вооруженная охрана? С Нулевым Трением, которое я могу носить на себе постоянно, обычное оружие против меня будет почти бесполезно - осознание этого факта давало такое захватывающее чувство всемогущества... Противиться этому ощущению было просто невозможно. Хотя я понимала, что от атак, усиленных Нен, меня не спасёт никакое Нулевое Трение.
  
   Поэтому моё главное преимущество - незаметность! Поднимать шум и сражаться с кем-то я не планировала. Войти и выйти, дело на полчаса...
  
   Для мимикрии под "исконных обитателей", я выбрала маскировочный стиль, похожий на чикагских гангстеров из фильмов. Я подумала, что самобытный стиль будет менее подозрителен для здешней мафии, чем попытки соответствовать их моде. Наверняка в их одежде есть куча мелких деталей, которые могут означать что угодно, от принадлежности к "Клану", до статуса внутри "Семьи". И неумелая попытка подражания дресс-коду наверняка провалится на первой же проверке... Пусть лучше считают представителем новой банды или просто чудачкой.
  
   Одежду для маскировки я заказывала в проверенном магазине качественной "пуленепробиваемой" одежды: тяжелые ботинки, черные брюки, рубашку, пиджак, и - я не смогла удержаться - галстук и шляпу-федору. Получилось довольно неплохо! Со сменой имиджа я стала выглядеть чуточку иначе, более серьезно и уверенно.
  
   И должна признаться, федора мне чертовски идёт!
  

Глава 14. Аукцион в Йоркшине: Часть 2

   Йоркшин встретил меня толпами людей и множеством открытых стихийных рынков, разросшихся по всему городу. Продавали буквально всё: чашки "антиквариат, точно вам говорю", ковры "из настоящей шерсти крысо-лисов", бытовая техника различной степени подержанности... Торговцы старательно завлекали покупателей, изо всех сил убеждая, что тем нужен именно их товар, и никакой другой.
  
   Предстоящие торги привлекали как людей с деньгами... Так и людей без денег. Причём вторые были совсем не против исправить свой недостаток за счет всех остальных! Другими словами, здесь я могла легко натолкнуться на мошенников или карманников. Что же, им понадобится немалая удача, чтобы узнать, что у меня "в карманцах"! Находясь в толпе, я старалась постоянно держать Нулевое Трение на Ауре - не хочу, чтобы меня снова ограбили.
  
   Однако пройдясь по рынкам, я была приятно удивлена. Не было никаких попыток меня обокрасть. А затем я пришла в торговую зону, где был возможен бартерный обмен... То есть, можно было обменяться и идти дальше, меняться с другими продавцами! Люди устраивали настоящие "цепочки бартера", когда, начав с обмена скрепки на резинку, они в итоге заканчивали получением дорогих часов или другой ценной вещи. Конечно, удавалось это далеко не всем - на одного счастливчика приходились сотни незадачливых "обменщиков", которые не могли найти покупателя, желающего поменять их "товар" товар на более ценные вещи.
  
   Я тут же вспомнила о каменном "мусоре", скопившемся у меня в карманах. Мелкие вещи, не особо нужные, но которые жалко просто взять и выбросить. И уже через полчаса я стала гордой обладательницей простенького планшета с функцией навигатора. Его получилось выменять за трёхсантиметровый "кубик рубика", сделанный из цельного куска камня, с символами на гранях вместо цветных тайлов. Очень уж торговцу понравилась головоломка, когда я дала её "просто посмотреть"... Да уж, если поискать, здесь на любую вещь найдется свой ценитель!
  
   Не теряя времени, я воспользовалась новоприобретенным навигатором и нашла нужное мне здание и вскоре была на месте. Передо мной настоящий небоскреб - целая крепость, раза в три выше всех окружающих зданий. И где-то внутри через четыре дня будет проводиться нужный мне аукцион... Только меня туда не приглашали!
  
***
  
   Чувствуя себя героиней шпионского фильма, я неспешно, в потоке людей обошла здание по кругу и отметила несколько подземных тоннелей, не указанных в городских планах коммуникаций. Секретные проходы? Это хорошо! Это очень хорошо... После предварительной разведки я села в кафе напротив, и сделала вид, что наслаждаюсь чашкой кофе, а сама в это время, как могла, сканировала здание Эхолотом. Это будет долго... Процессу познания мешали расстояние, люди внутри и снаружи, и размеры постройки. Но, пока что, наблюдения подтверждали купленную мною информацию!
  
   Этот подпольный аукцион основан на "доверии" - гостям запрещено брать с собой оружие, а также устройства аудио и видеозаписи. Камер наблюдения внутри также нет. Действительно нет, ведь если кто-то их обнаружит, разразится настоящий скандал, который никому не нужен.
  
   Охрану и наблюдение за порядком обеспечивают только организаторы, и оружие будет только у охранников. Но это не значит, что сами "гости" не будут следить друг за другом в поисках малейшего просчёта или слабости! Защитный периметр предназначен для защиты от проникновения...
  
   Думаю, если незаметно попаду внутрь, никаких лишних вопросов задавать не будут. Значит, мне надо либо подделать пропуск, либо войти в здание, не попавшись на глаза охране. И так же спокойно уйти.
  
   Из этого выходит пункт плана номер один - незаметно проникнуть в здание и покинуть его, не поднимая шума.
  
   Далее. Пусть я смогу присутствовать, не вызывая подозрений, самой выкупить вещи не получится, ведь меня тут же раскроют. Другой план состоял в слежке за покупателем, что тоже маловероятно. Так зачем усложнять, если можно сделать проще? Товары, предназначенные для продажи, должны располагаться в том же здании, чтобы их можно было показать потенциальным покупателям во время торгов. Так почему бы мне просто не пойти и забрать свои вещи, пока те не пошли по рукам и спокойно дожидаются меня на складе? Товары, скорее всего, привезут незадолго до начала аукциона, поэтому я должна быть быстрой - войти и выйти. Ага, приключение на двадцать минут...
  
   Пункт номер два - найти склад с товарами. Если мой нож там, я скорее всего смогу засечь его местоположение по своему отпечатку Ауры и ПД-образу.
  
   Пункт номер три - скрытно дойти до склада и уйти. Для этого пригодится моя маскировка и Иллюзия Невидимости...
  
   С каждым днем желание ввязываться в авантюру понемногу уменьшалось, а плохое предчувствие увеличивалось. Но оставлять всё как есть не хотелось еще больше. Принципиально! Это МОЙ нож, и я делала его для СЕБЯ! Поэтому я продолжала изображать детектива, разыскав все тайные и запасные входы и выходы, и частично разобралась с внутренней планировкой.
  
***
  
   Первое сентября я встретила с равными долями волнения и нетерпения. Операция "Ограбление Века" была назначена на семь часов вечера, за два часа до начала подпольного аукциона. Так что у меня было время прогуляться, и, возможно, встретиться с друзьями? Мы договаривались "встретиться в Йоркшине", только вот: где, когда и как - мы не обсуждали...
  
   Махнув рукой, и положившись на "авось", я вышла на переполненные улицы. Лишь во второй половине дня мне повезло, и я заметила среди толпы знакомые фигуры Гона, Киллуа и Леорио. Когда я подошла ближе и увидела, чем они занимаются, моим порывом было развернуться и уйти, сделав вид, что я с ними не знакома. Эти мелкие, по большей части, мошенники организовали "игру" - "заплати за попытку десять тысяч джени, победи мальчишку в армрестлинге, и получи в награду бриллиант". Не нужно упоминать, что у обычных людей против Гона не было и шанса.
  
   Но есть в жизни справедливость! После того, как Гон с легкостью победил качка в майке, к нему подсел помятый рыжеволосый тип с небрежно торчащими прядями нечёсаных волос. Выглядел он, я бы сказала, "дико". Наверное, дело в выражении зеленых глаз, или в необычно выглядящей кожаной броне с меховыми вставками...
  
   Рыжий поставил руку на стол и ухватился за подставленную ладонь Гона.
  
   - Вы готовы?! - Судя по энтузиазму, Леорио очень нравилась его роль "рефери". - У вас только один раунд!.. Начали!
  
   *Бах!*
  
   Рыжий одним махом уложил руку Гона на стол!
  
   Я могла видеть, как эмоции на лице Леорио сменяется с "веселья" на "удивление", глаза сползают на бриллиант, кончики глаз опускаются и появляется выражение "вселенской печали".
  
   Победитель забирал бриллиант "с видом победителя"... Хотела бы сказать я, но нет. Лохматый мужчина схватил награду и, радостно подпрыгнув, вскинул руку в воздух.
  
   - Моя прелесть! Лучше чем орехи!
  
   "Он странный", вынесла я вердикт, наблюдая, как победитель уходит. Толпа также начала рассасываться, и я осмелилась подойти к парням. И демонстративно "страдающему" Леорио, который стоял на коленях и бил рукой асфальт.
  
   Первым меня заметил Киллуа.
  
   - Сона! - Замахал рукой беловолосый Золдик.
  
   Рядом встрепенулся Гон, а Леорио жалобно посмотрел снизу вверх.
  
   - Ты... Всё видела?
  
   - Да. - Мгновенный ответ безжалостно припечатал его обратно к земле. - Так вот как ты зарабатываешь деньги?..
  
   Преувеличенное отчаяние Леорио стало практически осязаемым.
  
***
  
   Мы отметили почти полное воссоединение команды газировкой из автомата неподалеку.
  
   - ...Я правильно поняла? Игра затягивает игроков в виртуальный мир?!
  
   Оказывается, после ухода с Небесной Арены ребята не теряли времени даром, и нашли подсказку о местонахождении отца Гона. Возможная подсказка была в игре "Остров Жадности" - очень дорогой и редкой игре! Всего выпустили сто экземпляров картриджей для телевизионной приставки, с ценой восемь миллиардов наличными... И со временем цена картриджей только увеличивалась. При всём прочем, игра "Остров Жадности" была предназначена только для Хантеров. То есть, для тех, кто умеет использовать Нен! Ясное дело, игра была не простой - игроки, так сказать, полностью погружались в игровой процесс! И если умереть внутри игрового мира, твой труп выбросит обратно в реальность...
  
   - Точно! - Покивал Гон.
  
   Эти данные парни нашли на сайте Хантеров, а значит - это правда. Как же круто!.. Почти как виртуальная реальность полного присутствия, о которой я столько читала! Только лучше.
  
   - Я в деле! Какой план?!
  
   Парни, ошарашенные моим напором, быстро пришли в себя и выложили всю подноготную. На предстоящем Южном Аукционе выставят копии Острова Жадности, стартовая цена - девять миллиардов джени. На данный момент у парней было всего полтора миллиона джени на двоих.
  
   А?.. Да как они вообще умудрились меньше чем за месяц спустить весь свой выигрыш с Арены?! Это же было больше четырёхсот миллионов! Ах, игрой на бирже предметов искусства?.. Серьезно?
  
   - Думаю, вам стоит продолжать искать способы заработать. Только, желательно, не такие мошеннические. - Говоря это, я посмотрела на смутившегося Леорио. - С моей же стороны, если мои статуи купят, то у нас, как минимум, будет почти миллиард!
  
   Хотя, зная психологию богачей, желающих будет более чем достаточно! Надеюсь, торги будут жаркими, и цена поднимется...
  
   С намерением похвастаться своими творениями, я показала ребятам фото всех четырех статуй, скопированные из каталога. В ответ на меня уставились непонимающие глаза Гона и две пары широко раскрытых глаз.
  
   - Так это ты сделала "Живые Статуи"?! - Первым отмер Леорио.
  
   - Э-э... Да? И что значит "живые"?
  
   - О них сейчас многие знают! В сеть утекло видео с официальной процедуры оценки, где эксперт побоялся приблизиться к монстру с щупальцами. А другой эксперт попытался сбежать с Колонной в руках!.. По популярности эта новость стоит практически наравне с выставленной на продажу коллекцией Острова Жадности!
  
   - Ясно.
  
   Ни черта мне было не ясно! Там же просто небольшая оптическая иллюзия, возникающая за счет глубины и угла некоторых линий, плюс едва ли работающие Нен-Кристаллы - а они уже зовут статуи "живыми"? Согласна, статуи необычные, но поднимать из-за них такой переполох? Впрочем, мне это только на руку! Могу поспорить, что через пару месяцев о них забудут все, кроме покупателей...
  
   *Дилинь-дилинь*
  
   В кармане зазвенел встроенный в планшет будильник, выставленный на четыре часа, спасая меня от фанатично настроенного Леорио.
  
   - Извините, но мне пора бежать! Я вас найду, пока! - И с горящими от смущения ушами припустила к своему отелю, где меня ждал мой маскировочный костюм.
  
   До начала операции "Ограбление Века" оставался один час.
  
***
  
~В том же месте, секунду назад~
  
   - И что это было?.. - Спросил в пространство Леорио, потеряв из виду Сону, которая, не снижая скорости, вклинилась в толпу людей и бесследно в ней растворилась.
  
   Леорио повёл плечами, и решительно повернулся к Гону и Киллуа.
  
   - Мы должны заработать больше денег. Хм-хм-хм! - Леорио самодовольно засмеялся. - И у меня есть отличный план!
  
***
  
   Проникнуть в охраняемое здание было на удивление легко. Относительно.
  
   Без моих "талантов" это было бы почти невозможно, даже учитывая, что вся охрана сосредоточена на главном входе, а защита секретных ходов состоит в их "секретности". Да, никто не ожидал, что один из подземных ходов может быть скомпрометирован... Я даже почувствовала разочарование.
  
   Где ловушки? Где датчики движения? Где зловещего вида паутина?.. Всё, что было в узком тоннеле - темнота, сухая пыль и запертая дверь в конце. Замок был хитрым, но совсем не являлся препятствием - минута изучения замка посредством Эхолота, секунда на создание ключа из плоской стальной заготовки... И я свободно вошла в, теоретически, полностью защищенную от проникновения зону.
  
   Взгляду предстала комната, похожая на зону отдыха - два удобных на вид диванчика, стол с черепом-пепельницей, и пара картин на стене. Богато живут!
  
   Вернув замаскированную под деревянную панель дверь в закрытое положение, я отряхнула шляпу, и с невозмутимым видом вышла из кабинета в общий коридор этажа. Да, в таких делах главное - сохранять видимость спокойствия. Это гораздо лучше, чем если бы я бежала, кралась, или любым другим образом вела себя подозрительно. И наоборот, если идти неторопливо, с видом "я имею право здесь находиться и знаю, что делаю", никто не обратит внимания. А в комбинации с сокрытием Ауры при помощи Зэцу, этот эффект "социальной невидимости" должен быть еще эффективнее!
  
   Ага, кто-то идет. Спокойствие, только спокойствие... Они появятся через три, два, один... Нет, стойте... Я так не могу! Невидимость!
  
   Из-за угла появились несколько мафиози и, не заметив мою невидимую персону, прошли мимо.
  
   Фу-ух... Хорошо что первый этаж почти не охраняется, кроме входов. В отличие от верхнего этажа, где располагается аукционный зал, и бродят толпы охранников.
  
   Так-так, а где хранилище? Смутное ощущение точно тянет меня вниз и в сторону... Проверю-ка Эхолотом... Ага! Этажом ниже, примерно в сорока метрах вправо.
  
***
  
   Вскоре я подошла к нужной комнате, под которой располагался сейф. Не заперто? Отлично!
  
   Убедившись, что рядом никого нет, я прошмыгнула в комнату и развеяла Невидимость. Вот же прожорливая техника - две трети резерва Нен исчезли, словно не было. Зато незаметно. А то я что-то засомневалась в своих актерских возможностях. Ну да ладно. Всё-таки, я пришла в нужное место!
  
   Комната была почти полной копией той, в которой я оказалась, выйдя из секретного хода. Вот интересно, зачем здесь так много комнат-курилок?..
  
   Заперев дверь изнутри, я сосредоточила свое внимание на подвальном этаже. Эхолот работал, как часы, и я быстро поняла, что внутри сейфа не было никаких датчиков. Видимо, понадеялись на толстые стены, и крепкую круглую дверь, как в банковских хранилищах из кино?.. Это хорошо - охранник, стоящий перед входом в хранилище, ничего не заметит.
  
   Так, а теперь - "магия взлома"!
  
   Плоскость переноса прорезала пол в форме усеченного конуса, чтобы получившийся "люк" не провалился вниз. Бетон и отборная сейфовая сталь не стали препятствием... Ещё один Перенос - на это раз объемный - вырезал в "люке" нечто похожее на рукоятку. И я вытащила из пола круглый кусок метровой толщины!
  
   В луче света внизу показались ряды деревянных ящиков.
  
   Полагаясь больше на Эхолот, чем на зрение, я бесшумно спрыгнула вниз - охранник не услышит, но мало ли что? И на всякий случай, если охраннику взбредет в голову проверить содержимое сейфа, миниатюрным плоским Переносом перерубила главный вал, который должен отвечать за открытие двери. Теперь можно и поискать...
  
   Покусывая губы от нетерпения, я зарылась в ящики. Да где же он?.. М-м. Нашла!
  
   Перенос сделал дыру в дереве, и в ворохе мягких шариков показался мой нож. Я сразу засунула мачете в скрытые под пиджаком ножны, и привычно провела пальцами по рукояти. Моя прелесть!
  
   Теперь пункт два: Лицензия Хантера!.. А она вообще здесь? Сосредоточившись, я пару раз просканировала Эхолотом все содержимое сейфа... И не нашла ПД-образа Лицензии.
  
   Что же - нет, так нет!.. Надеюсь, они не обидятся, если я возьму себе небольшую "моральную компенсацию"?
  
***
  
   Должна признаться, я несколько увлеклась потрошением сейфа. Но я же не виновата, что у них тут лежит сплошной хлам? Из всего ассортимента меня заинтересовали лишь прозрачная бутылочка с мелкими фиолетовыми цветочками, которые очень уж странно ощущались в пространственном восприятии, и милый кулон с круглым розовым камнем, напомнивший мне об одном мультсериале из детства.
  
   В поисках чего бы еще стащи... То есть, чем компенсировать мою пропавшую карту Лицензии - так-то мне на неё плевать, но обидно же - незаметно пролетело полчаса.
  
   Пока от увлекательного действа меня не отвлекло движение за дверью. Судя по пространственному давлению, пришел кто-то довольно сильный...
  
   Охранник кивнул, и быстро набрал код доступа на панели в стене. Перерезанный мною стальной вал пришел в движение... И ничего не произошло. Охранник попытался еще раз, и, судя по языку тела, начал испуганно извиняться перед посетителем.
  
   Кажется, мне пора! Тем более что сюда идёт кто-то ещё более сильный!
  
   Ох, ты-ж!..
  
   На огромной скорости появился кто-то третий и взмахом руки создал три искажения, похожие на когти, развалившие на части как "охранника", так и "посетителя"!
  
   Мне точно пора!!!
  
   Я как раз запрыгивала в дыру в потолке, когда подо мной пронеслись еще три искажения, которые прошли сквозь дверь сейфа, задев ящики и частично перерезав стену. А "третий" всё продолжал неистово издеваться над дверью, посылая новые искажения.
  
   Мне как раз хватило времени поставить конусообразный "люк" на место, как дверь развалилась на куски под собственным весом. Грабитель встал перед ящиками, и победно раскинул руки вверх и в стороны - словно суперзвезда в лучах славы.
  
   Что-то мне подсказывает, что в здание он вошел тоже не по-людски... Если еще не подняли тревогу, то скоро поднимут. Так что, руки в ноги и бежа-ать!
  
***
  
   Я пересекла перекресток коридоров быстрым шагом, и поспешила дальше по коридору, в сторону первого секретного выхода. Вдалеке были слышны крики и стрельба. У грабителя есть сообщники?! Негодяй!.. Я тоже хочу себе сообщников!..
  
   А?
  
   Внезапно я ощутила сразу две вещи: боль от воткнувшейся в плечо иглы и жуткое чувство опасности от появившегося рядом блондина в цветной жилетке! Причем в руках у него был мобильный телефон, от которого к игле тянулась Нен. В голове мгновенно переключился ассоциативный ряд "игла-пульт-манипулятор-подчинение"...
  
   И от испуга, я в панике выдала в сторону блондина объемный Перенос!
  
   *Хлоп!*
  
   Блондин-Манипулятор в тот момент поворачивал голову в сторону экрана телефона, но все-таки успел отшатнуться в сторону. Почти успел... Спустя секунду он упал на пол, с торчащим срезом ребер, без правой руки и ноги. Область Переноса всё же задела его бок и оторвала к чертям, отправив обрубок в Пустоту!
  
   - Ох, черт!.. - Я в ступоре уставилась на скорчившегося в луже крови блондина. Большей его части... Вздрогнув от звука взрыва неподалеку, я без тени мысли в голове окружила себя Спиральной Аурой, и побежала, не разбирая дороги.
  
   Черт-черт-черт!
  
   В очередном "т" - образном перекрестке, который упирался в двухстворчатую дверь, я замедлилась. Слева и справа раздались автоматные очереди, оставляя лишь вариант - вперед!.. Или нет. Когда я сообразила, что бегу не туда, и что в комнате кто-то есть, было уже поздно.
  
   Пинком вынеся створку двери, я оказалась в обширном зале, где группа мафиози держала на прицеле разношерстную группу... Эм. Грабителей? Бандитов? Я успела заметить среди них звероватого мужика с прической под гриву льва, самурая, эмо-хипстера в чёрном и милую девушку в очках с короткой черной стрижкой. В руках девушка держала пылесос.
  
   Но с моим появлением хрупкое равновесие нарушилось. Грабители напряглись, мафиози начали нажимать на спусковые крючки... Будто подгадав момент, стену располосовало знакомыми искажениями, и в получившуюся дыру шагнул тот самый грабитель, от которого я убежала из сейфа! В свете ламп блеснули рыжие волосы.
  
   На узнавание ушла доля секунды - это был тот чудик, выигравший бриллиант у Гона! Однако удивляться было не время.
  
   - Никто не ожидает БЕЛОК! - Заорал рыжий. В
  
   Вокруг него, словно притянутое откуда-то издалека, появилось плотное облако странной энергии. Миг, и вместо облака появилось несколько десятков рыже-серых белок! Очень разозленных белок, со светящимися от бешенства красными глазами!
  
   И тут я инстинктивно сделала самую правильную в данной ситуации вещь - замкнула вокруг себя Полный Барьер. События понеслись вскачь.
  
   Белки, как стая пираний, напали на ближайших людей, буквально проедая мафиози насквозь...
  
   Оставшиеся в живых гангстеры начали палить во все стороны, и несколько пуль застряли на внешнем слое моего Барьера...
  
   Рыжий бросился в рукопашную на хипстера в черном...
  
   Львиногривый, не обращающий внимания на отскакивающие от него пули, поймал ртом пролетающую мимо белку, и, перекусив ее напополам, прожевал...
  
   Самурай взмахом меча разбил волну безумных хвостатых тварей и вторым движением разрезал сразу два визжащих рыжих комка ярости...
  
   Стоящая посреди этого хаоса, я поняла - если сниму Барьер, долго не проживу! У меня будет только половина секунды. Блин... Почему они все такие быстрые?! Чертовы монстры! А даже если прикончу Переносом одного или двух, за меня примутся все остальные. Не говоря уже о бешеных белках!.. Сделать провал в полу? Опять же, я просто не успею в него упасть.
  
   Пока я думала, живые мафиози кончились, также как три секунды существования Барьера. Взгляды чудовищ в человеческом обличии начали поворачиваться в мою сторону...
  
   Да ну вас нафиг!
  
   Воображаемая пружина щелкнула и отправила меня в Пустоту.
  
***
  
   Оказавшись в межмировом пространстве, я почувствовала себя, вот уж ирония, в безопасности. Спокойно, никто не трогает... Поведя плечом от неприятного ощущения, я вспомнила о торчащей из меня игле, и вытащила её, сразу же отбросив в сторону. Стоило ей отдалиться, как она мигом рассыпалась в ничто.
  
   А это что такое?..
  
   В месте, где ничего нет, довольно просто заметить "что-то"! А именно - три... Нити? Связи? Пришло интуитивное понимание, что это слово лучше всего отобразит суть явления. Это было похоже на тягу к моему мачете, и как только я сосредоточила внимание, я поняла, что эти "Связи" ведут к четырём статуям, сделанным моими руками. Почему к ним?.. Дело в Нен, да?
  
   Потянувшись разумом и воображением, я попыталась с помощью Связей нащупать правильное направление и переместиться к одной из статуй... Но прежде чем меня выбросило в реальность, я поняла, что слегка промахнулась.
  
   Ой?
  

Глава 15. Гильдия Авантюристов: Часть 1

   Появившись в новом мире посреди поля с невысокой травой, я тут же напряженно замерла и начала всеми доступными мне методами отслеживать окружение на предмет опасностей. В качестве разнообразия, мне повезло - вокруг не оказалось никого крупнее мыши. Никого.
  
   Прежде замолчавшие от моего неожиданного прибытия, вокруг мало-помалу начали стрекотать насекомые. Где-то вдали крикнула птица...
  
   Покачнувшись на ватных ногах, я села прямо на траву. В голове появилось ощущение пустоты, но долго оно не продлилось.
  
   - А-а! - Я вцепилась руками в голову. - Тупой блондин!
  
   Если так обдумать - во всем виноват блондин! Да!.. Он меня напугал, значит, это он виноват! Манипулятор чёртов! Если бы не его попытка меня подчинить, то ничего бы этого не случилось!
  
   Да, моя защита от техник Манипуляции сработала безупречно, не дав превратить меня в живую марионетку. Но давление от ситуации и самого факта поползновения на мою свободу воли... Прямо после того, как практически на моих глазах жестоко убивают двух человек, повсюду слышны звуки выстрелов! И, как последняя капля, видимые последствия моей непроизвольной атаки Переносом... В общем, мозг сказал ногам "бегите, глупцы", и я побежала.
  
   М-да... Надеюсь, я его не до конца убила. Впрочем... Он же умеет использовать Нен, верно? Как-нибудь выкарабкается! Да и не думаю, что он пришел один. С трудом верится, что мафию пришли ограбить сразу четыре разных "фракции" одновременно. Вот и выходит, что блондин был либо с "грабителями", либо с "повелителем белок". Кто-нибудь из них точно ему поможет! А если нет - это была самооборона. А она не считается.
  
   Но это я понимаю сейчас, в спокойной обстановке. Тогда же... Я паниковала, забыв обо всём. Даже не вспомнила про "Нулевое Трение"!
  
   Хотя, возможно, к лучшему - эта техника направлена на защиту от физического воздействия, и я не могу представить реакцию кукловода-манипулятора, когда он не смог бы воткнуть в меня иглу-антенну. Зато я точно знаю кое-что другое - завяжись с ним драка, я бы не смогла ни победить, ни убежать. Пришлось бы его прикончить... На этот раз - осознанно. Так что, всё к лучшему.
  
   Кстати, похоже, я узнала о себе кое-что новое - в критической ситуации я инстинктивно полагаюсь на обычные средства восприятия, такие как зрение и слух, оставляя чувство пространства за бортом. Я-то думала, что уже привыкла пространственному восприятию... Или меня так напугали выстрелы, что я предпочла побежать вперёд?.. Так или иначе, в здравом уме я бы точно не забежала в тот злополучный зал!
  
   Кроме того, как это ни тяжело это признавать, по сравнению с другими я действительно медленная черепаха. И хитрые техники в этом деле помогают только до определенного момента - последние события показали это более чем наглядно. Но что делать с этим знанием? Мне нужно стать быстрее? Или получить настоящий боевой опыт, отличающийся от "тепличных условий" Небесной Арены? Или это было форс-мажорное происшествие, к которому попросту нельзя быть готовой?.. Я не знаю.
  
   Один плюс всей этой ситуации с вынужденным побегом в Пустоту - если мафия меня ищет, здесь меня точно никто не найдет! О, ещё один плюс - теперь я догадываюсь, как сделать Маяк для навигации между мирами!
  
   От таких мыслей я немного повеселела, и напряжение начало понемногу отпускать. Тем более что природные пейзажи вокруг были потрясающими. По розовеющему горизонту было ясно, что близится рассвет, но сейчас было достаточно темно, чтобы увидеть множество ярких звезд. И две луны. Целых две!
  
   Думаю, это хороший знак. Правда, они отличаются от тех, что были в моём первом посещенном мире - как размерами, так и цветом. Первый естественный спутник, был раза в два больше привычных и по какому-то выверту природы отливал зеленым, а второй, поменьше, светился кроваво-красным.
  
   Красота... Мне здесь уже нравится.
  
***
  
   К тому времени, когда солнце взошло, у меня уже был готов курс действий. До аукциона с "Островом Жадности" осталось семь дней. И так как я всё-еще хочу купить игру, но при этом не против отсидеться в относительной безопасности, у меня есть всего шесть суток. Чуть меньше недели на то, чтобы осмотреться в этом мире и понять, стоит ли сюда возвращаться!
  
   И первым делом надо бы найти аборигенов. Желательно город. В деревнях сообщества небольшие, и всё про всех знают, даже самые личные подробности - в таких условиях будет сложно слиться с обстановкой. А вот в городе будет проще простого затеряться и понаблюдать за местным бытом со стороны.
  
   Направления я не знала, и, положившись на интуицию, двинулась на запад. Или не запад, хотя я шла спиной к "солнцу"...
  
   Идти быстро надоело, и я перешла на легкий бег. Утреннее солнце неплохо припекало, так что вскоре галстук отправился в карман, а пиджак оказался завязанным на поясе на манер юбки.
  
   Через час мне улыбнулась удача.
  
   Я периодически прислушивалась к чувству пространства, пока, наконец, не увидела черную точку вдали, ощутив что-то на краю восприятия. Скорректировав маршрут, я ускорилась и через пять минут впереди показалась небольшая каменная крепость, одиноко стоящая посреди поля, с движущимися фигурками на стенах. Самой высокой частью была башня с узкими окнами и бойницами на бортиках крыше - если не ошибаюсь, метров десять наберется.
  
   Ура! Здесь есть люди!
  
   Правда, крепость означает необходимость защищаться от других людей или, возможно, от диких животных... В любом случае, даже если меня выгонят, я хотя бы услышу их язык. И использую его для общения с другими, более дружелюбными жителями.
  
   Чем ближе была крепость, тем больше бросались в глаза не совсем уместные детали, которые мне не нравились. Во-первых, вблизи крепость выглядела так, будто выдержала десяток осад, после чего ее бросили на сотню лет. И во-вторых, жителей этой заставы людьми назвать крайне затруднительно! Может когда-то они были людьми... Когда были живыми.
  
   Всё верно, по внешней стене разгуливало полдюжины желтоватых скелетов в ржавых остатках доспехов!
  
   Чего только не встретишь... Вот и шанс восстановить упавшую самооценку!.. Хотя, сначала стоит попробовать поговорить - если они разумны, то почему бы и нет? Так было бы даже интереснее.
  
   Вот как для разумных скелетов будет выглядеть обычный человек? Как "сверх-скелет"? Или "скелет в био-костюме"? Или они постараются "спасти поглощенного мясом сородича"?..
  
   Пока я подходила, скелеты не обращали на меня внимания. Шаг. Другой шаг... Стоило мне переступить некую невидимую границу, как пустые глазницы скелетов с пугающей синхронностью повернулись в мою сторону.
  
   - Эм. Привет? - Я помахала им рукой.
  
   Скелеты на стенах отреагировали на меня как на рекламного агента, который позвонил на втором часу ночи и хочет впарить им пылесос со стоимостью в четыре их рабочих оклада - то есть, крайне негативно. Они синхронно достали луки, беззвучно наложили стрелы, натянули... Ох, не думаю, что они хотят устроить мне "приветственный" салют. Скорее убийственный!
  
   Барьер!
  
   Стрелы застыли в сантиметре от моей кожи, не в силах пробить мою защиту, а скелеты с невозмутимостью роботов достали новые снаряды, и снова выстрелили.
  
   Барьер. Шаг назад.
  
   Скелеты замерли.
  
   Шаг вперед - костяшки натянули луки...
  
   Шаг назад - так и не выстрелив, нежить вернулась в предбоевую готовность.
  
   Хм... А как они отреагируют на Зэцу?
  
   Практика показала, что Зэцу не делала меня невидимой для скелетов, однако сильно сбивала им прицел. Они знали, где я, но не знали - где именно. Зато Иллюзия Невидимости сработала как надо, и нежить никак не реагировала на вход в охраняемую зону.
  
   Выяснив, что хотела, я снова сделала шаг и осталась стоять на месте, периодически уклоняясь или прикрываясь Барьером - стрелы у скелетов не бесконечные, интересно, что же они предпримут?..
  
   Во время очередного залпа произошло кое-что занятное - у одного скелетона лопнула тетива, и стрела воткнулась ему же в глазницу! Горе-стрелок пошатнулся, и упал, будто марионетка с обрезанными нитями. Я буквально кожей ощутила тихий щелчок, и нечто, "сила", заставляющая его двигаться, исчезла, оставив лишь груду старых костей.
  
   В голову полезли мысли, что раз некромантия - это магическая средневековая версия робототехники и искусственного интеллекта, то, получается, современные программисты - это не "шаманы", а "некроманты"?..
  
   Барьер...
  
   Да! У крайнего скелета кончились стрелы. И тот замер на месте, тем не менее, продолжая смотреть черепом в мою сторону. Всё? "Ошибка 404 - стрел не найдено"? Скукота.
  
   Я дождалась, когда замрут все пять оставшихся костяных лучников и, закрутив Спиральную Ауру с покрытием из Нулевого Трения, пошла к покосившимся воротам.
  
   У скелетов определенно есть какая-то цель. Должно быть, они охраняют что-то ценное!
  
***
  
   Ворота меня даже не замедлили.
  
   *Бах!* 
  
   Один удар с разбега, и обе створки слетели с петель во внутренний дворик. В следующее мгновение мне пришлось уворачиваться от взмаха ржавого меча притаившегося сбоку скелета-мечника!
  
   *Хрусть*
  
   Кулак машинально впечатался в оскаленные в вечной улыбке зубы, и подневольный оптимист рассыпался, не выдержав столкновения с реальностью, в лице твердой стены башни.
  
   Немного дальше я заметила движение - со стены начали спускаться бывшие лучники, которые уже раздобыли себе по ржавому кинжалу. Ах, что может быть лучше для повышения самооценки, чем побить кого-то более слабого?.. Конечно же, побить нескольких таких!
  
   Я, может быть, утрирую, но скелетонам для окончательного упокоения хватало одного легкого тычка в грудину, усиленного Аурой. Я буквально перемолола в костяную пыль всех лучников! Вместе с тремя костяными мечниками, выскочившими из башни на подмогу товарищам по не-жизни. По прочности они оказались ничуть не крепче лучников... Ничего особенного.
  
   На этом скелеты закончились, и я больше не чувствовала никакого присутствия странной "силы", что удерживала в костяшках подобие жизни.
  
   В башню я заходила с появляющимся осознанием, что с такой вялой охраной ничего по-настоящему ценного не оставят. И была права! Никаких тебе сундуков с сокровищами, ни на крыше, ни в подвале. Ни книг по некромантии для начинающих, ни серебряных кубков... Даже жалкой монетки не завалялось! Всё уже украдено, до нас. Как подло!
  
   К сожалению, оружие скелетов тоже не подходило для громкого звания "добычи" - мечи с ржавыми заусенцами было опасно просто держать в руках, а луки, похоже, работали на той же магии, что и костяной гарнизон. Иначе я не представляю, как из этих рассыпающихся в руках веточек можно было стрелять?
  
   В итоге пришлось довольствоваться мыслью о сделанном добром деле! Нежить - это плохо, да? Если, конечно, это не моя нежить - тогда это хорошо.
  
***
  
   Смирившись с отсутствием "лута", я начала спускаться вниз, к выходу, когда ощутила приближение к входу трех живых существ, по телосложению похожих на людей. Они точно были живыми - скелеты ощущаются совсем по-другому.
  
   Стараясь выглядеть беспечно, я вышла из башни, и на меня тут же неодобрительно уставились три пары глаз. Контакт с аборигенами: дубль два! Надеюсь, это не некроманты, пришедшие на сигналы разорения крепости.
  
   Первым, и самым заметным был "Воин" в начищенном стальном доспехе без шлема, со щитом в одной руке и полуторным мечом в другой. Второй была низкорослая "Лучница" с двумя хвостиками каштановых волос и слегка заостренными кончиками ушей. Ну, низкорослая она для нормальных людей, а так - чуть ниже меня... Третий и последний член отряда скрывал лицо за густыми бровями и бородой, и был одет в тканевый балахон, из-под которого виднелась висящая на поясе булава.
  
   Но главное - у каждого на шее висела цепочка с металлической биркой, с маленьким красным камнем в центре и искусно вырезанной надписью!.. Значение которой привело меня в неподдельный восторг.
  
   Да! В этом мире есть "Авантюристы", уверена в этом на все девяносто девять процентов! Иначе сложно объяснить, зачем эти трое носят бирки, на которых так и написано: "Гильдия Авантюристов".
  
   Поверить не могу! Настоящий отряд настоящих фэнтези-приключенцев!
  
   - Эм... Привет?
  
   Воин моргнул, осмотрел мою фигуру и вернул меч в ножны, попутно сделав рукой знак, невидимый с моего ракурса. Это слегка успокоило его товарищей, и взгляды сменились с "умеренно враждебных" на слегка недоверчивые.
  
   - Доброго дня, миледи! - Воин приложил руку к груди и сделал изящный полупоклон. - Позвольте узнать, что привело столь дивный цветок в сие мрачное и опасное место?
  
   - Э?.. - От его манеры речи я на секунду растерялась, и, пожав плечами, решила посмотреть, как ни отреагируют на "правду". - Я заблудилась.
  
   Технически - это правда. Именно так можно назвать состояние неопределенности, когда ты не знаешь, где находишься. Только что говорить дальше? Не будет ли слишком подозрительно показать слишком много силы? Ладно, будь что будет. Расскажу общими словами, а если будут уточнять, заверну так, чтобы думали, будто я преувеличиваю.
  
   - Так получилось, что на меня напали бандиты и, чтобы сбежать, я использовала. Хм... "Кое-что"... Отчего меня перенесло в эти земли. Затем я увидела крепость, и хотела уточнить, в какой стороне ближайший город... А когда подошла ближе, в меня начали стрелять скелеты-лучники. И когда я побила всех скелетов... Появились вы!
  
   Тоже, правда. "Побила..." На каждого цельно-кальциевого противника был нужен всего один удар - только цикл из одной итерации, тоже цикл!
  
   Я шутливо вскинула кулак, чтобы показать своё "тупое оружие".
  
   Думая, что раз я не смотрю в его сторону, то не узнаю - бородатый член команды едва заметно кивнул. Ходячий детектор лжи? Удобно, наверное... Авантюристы окончательно расслабились. Ну, кроме Лучницы, продолжающей пытаться убить меня взглядом, путем пробуривания насквозь.
  
   - Понятно. - Важно покивал Воин, довольный "произведенным на меня эффектом". - Очень жаль, что земли Пограничья встретили вас настолько неподобающим образом...
  
   Но его перебила Лучница.
  
   - А где сокровища?! - Спросила она, не обращая внимания на шикнувшего не неё Воина. В её голосе отчетливо прозвучало "мои сокровища"!
  
   Ох... Вот же, по самому больному месту... Критический удар, ага.
  
   - Не было там никаких сокровищ. - Мрачно проговорила я, покосившись на Лучницу.
  
   Та тут же требовательно повернулась к "походному детектору лжи", и я, хоть и не телепат, примерно поняла их обмен взглядами.
  
   "Она говорит правду?!"
  
   "Да"
  
   "Точно?!"
  
   "Да, и еще раз да! И хватит на меня смотреть. Видишь - теперь она точно что-то заподозрила!"
  
   "То есть... Мы зря пришли в эти задворки..."
  
   Лучница поникла и горестно вздохнула.
  
   - Нет! Я не верю! - Она воспряла духом и убежала в сломанные ворота, скрывшись внутри крепости.
  
   Кого-то ждет разочарование.
  
   - К-хм. - Воин прокашлялся, привлекая внимание. - Прошу прощения за бестактность моего товарища. В знак извинений я с радостью подскажу вам дорогу до города! Видите вдали одинокое дерево? Идите мимо него - а как выйдете на тракт, поверните на север. Если повезет встретить повозку, то через день уже будете в Гуране! Это единственный город с Гильдией Авантюристов. Там вы сможете нанять охрану или вступить в гильдию.
  
   - Да, благодарю вас... - Я вопросительно взглянула на так и не представившегося Воина.
  
   Что-что? Представиться первой? Еще чего! Пока не узнаю примерный менталитет и обычаи местных, буду прикидываться социальным "зеркалом"!
  
   Воин по-своему расшифровал вопрос во взгляде, и сокрушенно покачал головой.
  
   - К сожалению, юная леди, мы не сможем вас сопроводить. - Тот, кажется, неправильно меня понял, и сейчас всем своим видом показывал, что ему так хотелось составить мне компанию, но обстоятельства сильнее него. - Нам нужно как можно скорее найти и повергнуть злобного Земляного Дракона, который свирепствует в этих местах!
  
   Ага, так вот зачем они взяли Лучницу! Даже мне понятно, что лук, как колющее оружие - не лучший выбор против скелетов.
  
   - Взять вас с собой и подвергнуть тем самым опасности, мы не имеем права. Не спорю, вы довольно сильны... - Он выразительно указал на крепость. - Но земляные драконы на совершенно ином уровне! Однако можете не волноваться - путь к тракту полностью безопасен!
  
   Воин ободряюще улыбнулся и, "убедив меня" отвязаться от их компании, махнул вернувшейся Лучнице.
  
   Остроухая явно была не в лучшем расположении духа. Она-то, наверное, решила, что такая "дилетантка" как я пропустила все тайники! А тут такой облом.
  
   - Ах, да. Когда мы вернёмся в Гуран, я позабочусь, чтобы вам засчитали выполнение квеста на "истребление скелетов в маленькой крепости".
  
   - Это будет очень мило с вашей стороны... - Черт! Я заразилась от него манерой речи.
  
   - Это мой долг, как рыцаря! До скорой встречи, миледи. Надеюсь, в следующий раз мы увидим вас с медальоном Гильдии Авантюристов!
  
   И пафосно развернувшись, Воин-Рыцарь с товарищами двинулся дальше по "дороге приключений".
  
***
  
~Компания Авантюристов, в нескольких сотнях метров от крепости~
  
   - Ха-ха! Да! Вы видели, с каким восхищением она на меня смотрела? - Самодовольно проговорил Воин, разом потеряв всю свою "рыцарскую ауру".
  
   Лучница скорчила кислую мину.
  
   - Не обольщайся! Она так на всех нас смотрела, не только на тебя.
  
   Но Воин продолжал витать в облаках, по-дружески похлопав Лучницу по плечу.
  
   - Поразить красотку!.. А затем и дракона! В один день! Ха-ха! - Воин засмеялся своей незамысловатой шутке, а Лучница закатила глаза.
  
   - Ты, главное, не перепутай действия с драконами и "красотками"! - Ехидно вставила она, боясь признаться даже самой себе, что была бы не прочь оказаться на месте очередной "жертвы" сопартийца-ловеласа.
  
   Лишь Жрец, шедший позади, ничего не говорил.
  
   Он думал. О палящем солнце, о странной везучей дворянке, сбежавшей от бандитов с помощью свитка Врат и без единой царапины в одиночку зачистившей крепость, не иначе как по благословлению Верховного Бога... И о парочке толстокожих упрямцев, не желающих видеть очевидное - влечение Лучницы к Воину не замечали только сама Лучница и Воин, которого хлебом не корми - дай демонстративно пофлиртовать с противоположным полом, которые, вот так совпадение, имели черты Лучницы! Причем дальше флирта дело ни разу не заходило.
  
   А ещё Жрец мечтал о большой кружке холодного кваса. Только что из погреба, с пенкой!.. М-м.
  
***
  
   Проводив взглядом настоящих авантюристов, я с энтузиазмом повернулась к дереву-ориентиру.
  
   Скоро я вступлю в Гильдию Авантюристов!.. Ассоциация Хантеров - это, конечно, тоже хорошо, только "атмосфера" организации слишком "фривольная". А я хочу именно Гильдию. И пока что все признаки указывали на классическую фэнтезийную помесь наемников и искателей приключений и сокровищ!
  
   Я быстрым шагом прошла мимо дерева, и продолжила размышления.
  
   Маги! Здесь определённо должны быть маги! Или их аналоги - ожившие скелеты и "ходячий детектор лжи" явно указывают на присутствие в этом мире элемента мистики с долей сверхъестественного. И это точно не Нэн! Я ведь тоже, своего рода, "ходячий детектор".
  
   Тем временем солнце начало припекать макушку, и мысли свернули в сторону заклинаний.
  
   Взять классический пример - "огненный шар". Одно из самых "простых" заклинаний по утверждению большинства фантастических книг, для меня сейчас практически недоступно. Пусть я могу сделать нечто подобное, накачав маленькую Сферу тепловой энергией до возникновения плазмы... Однако первый же запуск "огненного шара" буквально высушит меня, оставив в состоянии несвежего зомби до следующего утра. А кому нужна "волшебница" с одним "заклинанием" в день?
  
   Хотя-я...
  
   Если я как-то смогу заполнить Сферу горючим газом, например, чистым кислородом, то при наличии механизма детонации - искры, или ещё чего-то - получится неплохая, более экономная замена. Можно ли П-Трансмутацией временно "расчистить" объем ото всех газов, кроме Кислорода и Водорода?.. И неплохо бы подумать насчет защиты! На всякий случай...
  
   В следующий момент я чуть не сделала жест "рука-лицо".
  
   Дошло, как до жирафа. Почему я так зациклилась на Нулевом Трении? Основу техники - добавление к Нен "отсутствия свойства" можно применить не только к трению! Как минимум, у меня ещё есть теплопроводность и электропроводность!
  
   Тем более, у меня уже есть всё что нужно - Схемы создания Тепла и Электричества, как и Схема "отсутствия свойства", всё в наличии! Нужно лишь совместить их, и тогда я смогу плавать в лаве... Если не прилипну -это нужно будет исследовать... И, теоретически, без вреда для себя ловить молнии!
  
   Я так погрузилась в себя и мысленную работу над двумя новыми защитными техниками, что не заметила, как углубилась в лес, совершенно потеряв из виду окружающий мир, кроме поддержания направления. Пока реальность не напомнила о себе чем-то крупным, живым и голодным, стоящим прямо у меня на пути.
  
   Я подняла глаза... Э? Откуда здесь динозавр?
  
   А как ещё называть замершего передо мной ящера? Высокий, едва ли уступающий размерами сторожевому псу Золдиков, он стоял на четырех толстых лапах, слегка прижав к земле толстоватое тело, как у варана. При этом уставившись на меня злобными глазами и встопорщив красиво переливающуюся сине-зеленую чешую. Позади ящера виднелся длинный хвост, на кончике которого я заметила два симметрично расположенных шипа, торчащих вверх и чуть в стороны... Как же эти шипы называются?.. А, вспомнила! Тагомайзер.
  
   Хм... Выглядит он грозно. Только выглядит - ощущается не таким уж опасным. Неужели это тот самый "Земляной Дракон"?.. Да, нет, бред какой-то. Не тянет он на дракона - мелкий, нет крыльев. Варан, как есть! И смотрит на меня как-то зашуганно - лишь пару раз высунул язык, как змея. Такое ощущение, что если скажу ему "брысь", он убежит!
  
   В животе забурчало.
  
   Кстати, да. Как-то так получилось, что в последнее время мне было не до еды, а теперь... Я мысленно пожала плечами: ящер так ящер! Интересно, каков он на вкус?..
  
***
  
~Лесная поляна, то же место~
  
   Земляной Дракон прожил долгую жизнь. Он убегал от хищников сильнее него, и поедал тех, кто был слабее. В конце концов, он стал сильнейшим! Когтями и зубами он пробил себе путь на вершину пищевой цепи этого леса! Теперь Земляной Дракон убивал и ел всех, кто попадался у него на пути!
  
   Сильнейший!
  
   Высший Хищник!
  
   И сейчас Дракон был голоден. Наткнувшись на знакомый запах с примесью чего-то непривычного, он быстро нашел жертву - замершее перед ним двуногое существо выглядело как одно из тех маленьких и слабых существ, что постоянно крутились вокруг самой вкусной четырёхногой рогатой добычи.
  
   И всё же, что-то было не так.
  
   Земляной Дракон попробовал воздух языком. Почему оно не боится? Да. Оно отличается...
  
   От неясного предчувствия, спасавшего его жизнь множество раз, чешуя встала дыбом. Дракон застыл на месте, вспоминая. То самое, казалось бы, давно забытое ощущение...
  
   Когда кто-то смотрит на тебя, как на еду.
  
***
  
   Ящер напрягся, и слегка присел. Ага! Сейчас нападёт!
  
   Я тоже приготовилась, и закрутила Спиральную Ауру. Мы замерли. Секунду спустя, когда ящер начал двигаться, и я поняла, что он хочет атаковать хвостом с шипами.
  
   Наивный! Отклонившись назад, я перехватила хвост возле шипа тагомайзера, потянула его на себя... И упала на спину, потеряв равновесие! Уж чего я не ожидала, так того, что хвост отвалится, как у обычной ящерицы. Даже шевелится и брызгает кровью во все стороны!
  
   А ящер... Я успела заметить лишь комья земли из-под лап и чешуйчатый зад, на скорости молнии мелькнувший на другом конце не такой уж маленькой поляны. И я чувствовала, что ящер продолжает удаляться, не снижая скорости.
  
   Такой пугливый?!
  
   Может, он сбежал с фермы? Как в одной книге, где на фермах выращивали гигантских ящериц, которые периодически сбрасывали хвосты - мясо без убийства животных, и даже без вреда для них. Впрочем, на основе поведения одного животного рановато судить обо всех.
  
   Посмотрев вслед ящеру, я взвесила хвост в руке, прикидывая, стоит ли догонять мясной чемодан или нет?.. Хм... Килограмм на сорок пять потянет, не меньше. Ладно, сойдет!
  
   Пусть живёт. Трусишка.
  

Глава 16. Гильдия Авантюристов: Часть 2

   Готовить мясо я решила прямо сейчас. Про особенности пищезаготовки гигантских ящериц я раньше как-то не интересовалась, но логика подсказывала, что на такой жаре мясо быстро испортится. Если потащу в город в таком виде - стухнет по дороге.
  
   Поэтому, в темпе найдя ручей и натаскав дров, я расположилась на полянке неподалеку. Попутно было найдено множество длинных прямых палочек, из которых получились деревянные шампуры. А из упавшего на землю подсохшего дерева я вырезала тарелку со столовыми приборами и коробку, с ручкой переноской и крышкой, для хранения готовой "продукции". Запастись едой впрок не помешает! Всё равно съесть весь хвост за один присест не получится. Хотя я точно постараюсь!
  
   Теперь очередь костра.
  
   Вообще, по моему мнению, огонь - одно из самых значимых изобретений человечества, наряду с колесом, электричеством и сахарной ватой. Умеючи, развести костер, дело нехитрое. Пусть и требующее подходящих условий и инструментов.
  
   Например, комбинация сухой травы, солнца и линзы, по понятным причинам, работает лишь днём. И нужна линза... Которой у меня с собой нет. Дело в том, что мне показалось неправильным брать с собой "на дело" личные вещи, и я заранее выложила всё содержимое карманов в ячейку хранения в предоплаченном на месяц гостиничном номере. Сейчас при мне только одежда, нож, "набор попаданца" и награбленное... То есть, "моральная компенсация", конечно же.
  
   К сожалению, розовый камень в кулоне на роль линзы не подходит. Круглая форма и некоторая мутность сделали фокусировку солнечных лучей невозможной...
  
   Другой способ добычи огня "трением" более примитивный. Всё, что для него нужно, так это деревяшка с сухой травой или мхом, и палочка, которую положено крутить, уперев в ту самую деревяшку. Либо руками, либо при помощи простого механического прибора, похожего на лук - веревка или пучок волос, натянутые между двумя концами еще одной палки. Знаем, пробовали, не интересно...
  
   И третий, древний способ, для самых терпеливых - подождать, пока рядом не ударит молния, и не подожжет что-нибудь... Только сейчас на небе ни облачка!
  
   Кажется, всё же придется обойтись скучными спичками из "набора попаданца"...
  
   Стоп. У меня же есть Нен! И вызвать несколько электрических искр из пальцев довольно просто - не зря же я столько мучила розетку - и в разы экономнее, чем простой нагрев точки.
  
   Но когда я засунула руку в сложенные "шалашиком" дрова, чтобы запалить кончик щепки слабым электрическим разрядом, меня осенило. Кто сказал, что у меня нет линзы?!
  
   Сложив большой и указательный пальцы в жест "монокль", или "окей", я заполнила пространство между пальцами Нен. Преломление лучей происходит на границах сред, верно? Тогда будет достаточно поставить Иллюзию Невидимости, переделанную на "водную основу" вместо "воздушной"! В моей памяти есть все изученные ранее Схемы, и найти там отдельную Схему "нагретой воды" не так сложно. Остаётся решить маленькую головоломку с пересекающимися множествами, чтобы отрезать от Схемы всё лишнее, и у меня получается новая Схема "оптической воды"! То есть, чистого "визуального отображения" воды.
  
   Поиграв с выпуклостью, и подкорректировав Иллюзию, я сфокусировала через Линзу солнечные лучи на щепке - та затлела, а затем загорелась! Ура!.. Кажется, это будет моим девизом на всю оставшуюся жизнь: "я должна была додуматься до этого раньше".
  
   А если серьезно, учитывая Нулевое Трение и две придуманных модификации - Нулевую Теплопроводность и Нулевую Электропроводность - у меня теперь есть четыре экономные Иллюзии, не пытающиеся мгновенно вытянуть из меня весь резерв Нен! Живем!
  
   И какие это даёт возможности. В потенциале, Линза лишь начало для различных оптических манипуляций и приборов. Тут тебе и микроскоп, и телескоп, и подзорная труба, и, возможно, экономная в плане энергии невидимость на принципах преломления света... Стоп. Хватит, я так надолго могу застрять, лучше потом додумаю. Сейчас очередь мяса!
  
   ...Нет, глупый мозг, пытаться сформировать лазер чтобы разрезать хвост - плохая идея. Возможно, потом.
  
***
  
   Вооруженная своим главным оружием - воображением, я собрала мысли в кучу и прикинула, какие из частей хвоста могу использовать. И каменным ножом аккуратно разделала добычу.
  
   Первым отделила костяное навершие с двумя шипами. Жаль не выйдет сделать кастет с лезвиями, не та форма. Однако как наконечники для колющего оружия шипы подойдут просто идеально.
  
   Далее я сняла шкуру с чешуёй, постаравшись её не сильно испортить, и отделила мясо от костей позвоночника. Впрочем, это скорее были наполовину окостеневшие хрящи - они были на удивление прочными для конечности, предназначенной на отвлечение и съедение хищникам. Наверное, давненько ящер ни от кого не бегал, заматерел, отъелся, а тут такая красивая я... Думаю, оставлю себе пару прочных сегментов, может, на что сгодятся. Вон из китовых костей фигурки делают, чем ящерицы хуже?
  
   Испортив кусочек шкуры в самом начале, я целиком сняла остальную шкурку. Хороша! Крепкая, ограничено-гибкая и красивая благодаря переливающимся на свету чешуйкам.
  
   Если так прикинуть, из кончика и середины можно сделать пару наручей на шнуровке из той же кожи, как раз форма подходящая. Длинные обрезки пойдут на шнуровку, а оставшуюся широкую часть пущу на кожаную жилетку-корсет "типа нагрудник" из двух частей, спереди и сзади, соединенных по бокам всё той же шнуровкой. Размером должно выйти как раз на меня, впритык.
  
   Единственный минус, знаний об обработке кожи у меня было не так уж много - по большей части я располагала лишь смутными воспоминаниями из научно-популярных передач, поэтому многие действия диктовала логика и проблески интуиции. Перво-наперво, я ножом очистила внутреннюю часть кожи от жира и разрезала её на куски, наметив наручи и переднюю и заднюю части жилетки, и проделала в них отверстия для ремешков по всей длине. Затем с помощью этих самых отверстий закрепила куски шкуры на самодельных деревянных рамках, с изгибами и формой готового "изделия". В конце, вспомнив, что то ли химикаты, то ли кислота используются в обработке кожи, я решила на некоторое время оставить рамки у ближайшего большого муравейника, вместе с позвоночником, на котором оставались небольшие остатки мяса. Надеюсь, у местных муравьев есть "муравьиная кислота".
  
***
  
   На копчение по методу "нанизать продукт на палку, и воткнуть ее в землю возле костра под небольшим углом" ушло несколько часов. Мясо вышло жестковатым, но очень вкусным, хотя взятой с собой соли мне не хватило, и вместо неё часть мяса пришлось посыпать золой.
  
   Тем временем, муравьи, словно пираньи, практически в ноль обглодали кости и выскоблили внутреннюю сторону шкуры ящера. Мне оставалось лишь очистить от чешуи предназначенную для вырезания шнурков кожу и подержать её в ручье, для придания мягкости. А будущие части доспеха, наоборот, подвесила над затухающим костром и хорошенько продымила, пока те сами не стали держать форму. Тут тот же принцип, что и при жарке яичницы - белок сворачивается от жара, цепляет соседние молекулы и затвердевает. Вроде бы, применительно к коже, это называется "дубление".
  
   Финальный этап заключался в тщательной помывке заготовок - чтобы избавиться от запаха копчености. С последующей сушкой и шнуровкой, а также с декоративной оплёткой по краям.
  
   К закату, под конец дня, "лёгкие доспехи" были готовы, лишь слегка поддразнивая тонкой ноткой дымка. Два наруча, прикрывающие руки от локтя до запястья, с защитным выступом почти до пальцев. И нагрудник с боковой шнуровкой, застывший в слегка изогнутой форме, точно под мою фигуру.
  
   Не шедевр, конечно, да и защитные качества, по сравнению с моей пуленепробиваемой одеждой, не впечатляют. Зато я сама сделала! Что намного приятнее, да и внешний вид неплохой. Главное не показывать мой "шедевр" настоящим кожевникам.
  
***
  
   Ночёвка под открытым небом прошла без происшествий. Перед уходом с места стоянки я постаралась убрать следы своего пребывания: закопала остатки костра и собрала все выпавшие чешуйки в карман, отправив "на потом" к хвостовым шипам.
  
   В дорогу я вышла в обновках, надетых прямо поверх рубашки, и с полным копченостей деревянным контейнером в руке.
  
   Как и вчера, солнце почти сразу начало припекать. Однако сегодня у меня был готов прототип схемы "Нулевой Теплопроводности"! Конечно, она потребовала некоторой настройки, но, в конце концов, остаток пути я прошла в комфорте, не заботясь о жаре.
  
***
  
   Город встретил меня слышимыми издалека звуками обычной городской суеты и открытыми воротами, без следов стражников. Тех самых, которым по всем канонам положено потеть в доспехах и требовать "цель визита" и "плату за вход".
  
   Сразу за воротами, практически вплотную к невысокой стене, стояли двух и трех этажные дома с двухскатными черепичными крышами, образующие перекресток с уходящей вдаль широкой улицей. Вероятно, это главный проспект - жизнь здесь кипела вовсю. Кто-то торговался в продуктовой лавке, расположенной на первом этаже дома, кто-то обменивался новостями со знакомыми. Чуть в стороне зазывала периодически кричал "свежие фрукты, кому свежие фрукты"!
  
   По первому впечатлению, город совсем не производил впечатления "средневекового". Он больше напоминал один из маленьких уютных европейских городков. Правда, каменная мостовая была только на главном проспекте, а на боковых улочках встречались участки из обычной натоптанной земли. Значит, у них все впереди, да?
  
   Приметив справа трехэтажное здание, с повышенной концентрацией вооруженных людей поблизости, я направилась к нему. Видная издалека вывеска с изображением щита и меча подтвердила мое предположение, а создав Линзу и поднеся ее к глазу, словно монокль, я разглядела надпись "Гильдия Авантюристов". Мне точно туда!
  
   С каждым шагом приближающим меня к зданию гильдии, я чувствовала растущее чувство волнения. Умом-то я понимала, что превозносить организацию наемников не лучшая идея, там наверняка есть свои минусы... Но детские мечты редко бывают рациональными. Сколько книг я прочитала, где главный протагонист начинает со вступления в Гильдию Авантюристов, и охоты на низкоуровневых монстров? Достаточно, чтобы мне самой захотелось попробовать.
  
   Хотя, в таких книгах обычно не уточняют причины сравнительно низкой популярности для столь прибыльного занятия. Если всё настолько просто, что каждый может заработать авантюристской деятельностью, то почему крестьяне занимаются сельским хозяйством вместо "набивания опыта на монстрах"? Это не упоминая "сеттингов" с "уровнями" и "навыками", вот уж где логика вешается, одновременно делая харакири здравому смыслу...
  
   Я как раз подходила к двери, когда ее открыли изнутри, и вышли четыре авантюриста. В них безошибочно определялись воин в простенькой броне, жрица с посохом, девушка-маг в свободной мантии и островерхой шляпе классической ведьмы. Следом за ними шла девушка боец - таких я сразу узнаю! Они выглядели новичками, однако с энтузиазмом обсуждали взятый "квест на убийство гоблинов".
  
   Пропустив начинающих приключенцев и мысленно пожелав им удачи, я сглотнула, и вошла внутрь.
  
***
  
   Главный зал гильдии понравился мне с первого взгляда. Внутренняя планировка оказалась гармоничной смесью офиса, с доской заказов справа от входа, и "таверны" слева. Между столов ловко сновала официантка-зверолюд в переднике - высокая женщина с округлым лицом, выразительными бирюзовыми глазами и торчащими из прически волчьими ушками, покрытыми серо-кремовой шерстью под цвет остальных волос.
  
   Как я и ожидала, здесь было довольно оживленно!
  
   Воины, лучники, маги - кого только не было! Множество людей сидели за столами, или стояли группами, громко переговариваясь. Среди них встречались низкорослые бородачи - гномы? - а также эльфы, отличающиеся изящностью и острыми ушами. Изредка мелькали соотечественники встреченной мною Лучницы, которых, по отсутствию обуви, я сразу занесла в "хоббиты".
  
   Среди шума иногда получилось вычленить пару обрывков разговоров о "демонах" и "злых духах", высоких ценах на зачарованное оружие, и о разновидностях сыра...
  
   С трудом подавив желание пристать к ближайшей волшебнице на тему магии, я деревянной походкой приблизилась к стойке регистрации - оттуда как раз отошла девушка в простенькой броне с дубинкой на поясе.
  
   Сидящая за стойкой регистратор оценивающе осмотрела меня с ног до головы, и я осмотрела её в ответ - блондинка с заплетенными в косу волосами, внимательным и мягким выражением глаз, с атмосферой "официальности" и "зрелости".
  
   - Что привело вас сюда сегодня? - Спросила она доброжелательно-нейтральным голосом.
  
   - Я... - Я собралась с духом. - Хочу стать авантюристом.
  
   Да! Я в самом деле это сказала!
  
   Уверенное выражение женщины чуть дрогнуло.
  
   - Ясно. Вы умеете читать и писать? - Начала она опрос.
  
   - Умею. - Ага, буквально вчера научилась.
  
   - Тогда, пожалуйста, заполните эту форму. - Она передала мне светло-коричневый бланк с написанной золотистыми буквами анкетой. - Если вам здесь будет что-то непонятно, спрашивайте.
  
   Анкета была простой: имя, пол, возраст, класс, цвет волос, цвет глаз, телосложение, способности и история приключений.
  
   Я застопорилась на первом же пункте. Стоит ли менять привычное "Сона" на что-то другое? Тем более что за все время в этом мире я ни разу не слышала, чтобы кого-то назвали по имени, и не знаю, как скорректировать своё в более привычный для местных формат.
  
   Мою заминку регистратор поняла по-своему.
  
   - Не волнуйтесь, никто не требует писать ваше "Истинное Имя", достаточно "общественного имени". - Она ободряюще улыбнулась. - Если хотите, можете даже придумать себе новое, и пользоваться им, пока не заработаете себе прозвище. Кроме того, вы можете оставить графы "Способности" и "История Приключений" пустыми. Гильдия сама заполнит их спустя некоторое время.
  
   Я кивнула и призадумалась. Истинные Имена - это неприятно. Мир явно магический, и я читала несколько историй, где через Истинное Имя злодеи могли сделать владельцу Имени кучу всякого нехорошего... Здесь, наверное, так же.
  
   Какое бы имя написать? "Сона" слишком близко по звучанию с моим, предположительно Истинным, "Соня". Пусть будет "Сенна"!
  
   После пунктов "пол", "возраст" и "телосложение" я снова засомневалась. Придётся спросить.
  
   - А как называется "класс", где сражаешься преимущественно руками и ногами и используешь Ки?
  
   - "Боец". - Невозмутимо ответила регистратор, на секунду оторвавшись от своих бумаг.
  
   Готово!
  
   Регистратор забрала у меня анкету.
  
   - Имя "Сенна". Возраст "двадцать три". - Она взглянула на меня с видом "да, конечно, верю". - Класс "Боец". Всё верно?
  
   После подтверждения с моей стороны, она достала отливающий белым жетон авантюриста и острым металлическим пером мастерски выгравировала на задней стороне краткую версию моей анкеты.
  
   - Это ваш опознавательный знак, как авантюриста! Мы называем их "Статусом", хотя, там нет ничего, что мы не могли бы узнать, просто взглянув на вас. - Добавила регистратор с намеком на юмор. - С помощью него вашу личность смогут опознать, если с вами что-то случится, так что постарайтесь не потерять.
  
   Регистратор передала мне фарфоровый жетон на кожаном шнурке, который я тут же надела. К слову, я воспринимала его скорее как "звезду шерифа", чем как "солдатскую бирку" для опознания, на случай, если меня убьют и объедят лицо.
  
   - Всего есть десять рангов: "Фарфоровый", "Обсидиановый", "Стальной", "Сапфировый", "Изумрудный", "Рубиновый", "Бронзовый", "Серебряный", "Золотой" и "Платиновый". Платиновый ранг - самый высокий, но для независимых авантюристов высшей ступенью является Серебряный. У вас - Фарфоровый ранг. Со временем вы можете увеличить свой ранг, основываясь на убийствах монстров, качестве выполнения заданий и личностном тесте.
  
   Ага, понимаю. Выходит, я встретила возле заставы со скелетами "рубиновых" авантюристов, в двух шагах стоящих от "серебряной" элиты.
  
   - Список квестов расположен там. - Регистратор указала на пробковую доску с приколотыми листами бумаги. - Выбирайте любой, подходящий вашему рангу. Но лично я посоветовала бы вам начать с задания на устранение гигантских крыс.
  
   Она так говорит, что не удивлюсь, если тут уже бывали случаи с фарфоровыми новичками, бегущими на дракона с криками "Лирой Дженкинс"!..
  
   Убедившись, что я внимательно её слушаю, она с удовлетворением продолжила.
  
   - Кроме того, мы настоятельно рекомендуем перед заданием ознакомиться с информацией в Бестиарии, принадлежащем гильдии. Это книга с полным перечнем монстров и их известных повадок! Мы не выдаем книги на руки, поэтому читать можно только за этим столом... На этом всё.
  
   Регистратор закончила инструктаж, и улыбнулась.
  
   - Добро пожаловать в Гильдию Авантюристов!
  
***
  
   Регистратор наверняка ожидала, что я с радостными звуками побегу в доске с квестами... И мне действительно хотелось, нестерпимо. И всё же, оторвав взгляд от притягательной доски, я переборола это желание другим, более конструктивным.
  
   - А... Можно сейчас почитать бестиарий?
  
   Регистратор надулась от гордости за свои навыки убеждения и довольно кивнула. Уже через две секунды на столешнице передо мной упала книга, как будто женщина боялась, что я передумаю.
  
   Поблагодарив, я отодвинулась в сторону, чтобы не мешать другим, и углубилась в чтение. Интуитивно понятное ранжирование монстров по рангам от слабейших к сильнейшим, позволило с первых же страниц найти картинку и описание "Гигантских Крыс".
  
   Так, что о них известно... Крысы, размером со среднюю собаку. Водятся практически везде, где есть люди и канализация. Численность необходимо время от времени регулировать, иначе, когда их становится много, они начинают нападать на людей, в первую очередь на детей и стариков. Естественный враг - "Гигантские Тараканы". Основная тактика крыс - напасть скопом, покусать за ноги, затем напрыгнуть и вцепиться в горло... А это точно не крысо-волки?.. Слабости - тупые удары по черепу и огонь. В общем, что и ожидалось от подземных животных.
  
   Как я понимаю, задание на убийство Гигантских Крыс это "повторяющийся" квест, и востребован постоянно. Причем за выполнение задания платит сама гильдия, по одному золотому за две пары крысиных ушей. Не уверена насчет местных цен, но, думаю, для новичков в самый раз!
  
   Для гильдии я тоже новичок, вот почему мне рекомендовали именно это задание. Выполняя его можно набраться опыта, или, если таковой уже имеется, помочь городу. Обоюдная выгода! Да и выбора у меня, с фарфоровым рангом, особо нет - либо гоблины, либо крысы.
  
   Нет, я могла бы показать добытые шипы Земляного Дракона, рассказать про скелетов и свою "невообразимую мощь", начав бить себя пяткой в грудь, и потребовать странного... Но сейчас мне это ни к чему - пока что меня все устраивает.
  
   Следующая прочитанная часть Бестиария была посвящена гоблинам, и мое внимание привлекло вложение из нескольких рукописно заполненных листов. В книге было лишь общее описание: низкий рост, зеленый цвет кожи, сила и разум как у детей... Жуть какая. С припиской: "Небольшим группам Фарфорового ранга и девушкам лучше начать с гигантских крыс". Зато во вложении кто-то провел целое исследование, с подробным описанием слабых мест, тактик, способов маскировки и вариантов эволюции гоблов. Согласно исследованию, в подходящих условиях гоблины способны вырастать в Хоб-Гоблинов, размером с взрослого человека, и далее, вплоть до Гоблинов-Чемпионов, иногда доходящих до шести метров в высоту!.. Вот тебе и "самые слабые монстры" для тренировки новичков!
  
   Что-то меня на гоблинов не тянет... Я не хочу думать над "дилеммой Джокера" - оставить в живых или убить разумное, пусть даже условно разумное, существо, чтобы то не убивало других? Не, с этим не ко мне. Вот со скелетами я бы поборолась...
  
   Ради интереса я пролистала книгу до главы про драконов: Огненный Дракон был "классическим европейским" - с четырьмя лапами и двумя крыльями, Водный Дракон своей змеевидностью напоминал китайского, а Земляной... М-м... Да, неловко получилось... Копченая драконятина, хе-хе.
  
***
  
   Я повернулась к регистратору, чтобы вернуть книгу, но та была занята. Женщина как раз заканчивала регистрировать еще одну авантюристку - на этот раз действительно новичка. Молодая немного угловатая девушка в простой одежде, с короткими каштановыми волосами до плеч, такого же цвета глазами, и маленьким острым носом. У неё совсем не было брони, как и оружия, кроме палки, заткнутой за пояс на манер меча. За плечом я заметила походный мешок на лямке.
  
   - ...Добро пожаловать в Гильдию Авантюристов!
  
   Девушка серьезно кивнула, отошла к доске с заказами, и через минуту решительно протянула регистратору листок квеста на крыс. С учетом её "экипировки", моя интуиция вынесла вердикт - не жилец. Если пойдет одна, крысы её сожрут... Новичкам нужно помогать, верно? Я всё равно решила начинать с низкоуровневых квестов.
  
   - Не против, если я присоединюсь?
  
   - Д-да! То есть, не против... - Девушка подпрыгнула от неожиданности, заметила мой фарфоровый жетон, и закивала, явно не обрадованная перспективой в одиночку лезть в канализацию.
  
   Регистратор занесла в журнал нашу общую заявку на выполнение квеста, и пожелала удачи.
  
   Поманив будущую напарницу жестом руки, и мы сели за свободный стол. Усевшись напротив, девушка стала с интересом меня разглядывать.
  
   - Для начала, давай познакомимся. - Предложила я, не потрудившись приглушить голос. Всё равно в творящемся вокруг бедламе, никто ничего не услышит уже в метре от нас. - Моё новое имя "Сенна". Класс - Боец, хотя не стесняюсь использовать кинжал и метательные ножи. Владею техниками внутренней энергии, с которыми могу усиливать свои удары и сражаться в полной темноте.
  
   Кстати, а ведь "Боец" с ножами и специальными техниками... Я что, "Ниндзя"?! Это нужно обдумать.
  
   - Приятно познакомиться! Меня зовут Лиса! - Радостно выложила начинающая авантюристка. - У меня ещё нет класса, но я хочу стать мечницей! Или копейщицей. Или лучницей, я пока не решила... Потому все классы авантюристов - крутые!
  
   На её последней фразе я непроизвольно кивнула и задумалась над дальнейшей темой разговора. Будет ли бестактностью спросить у нее о снаряжении? Или начать разговор издалека? Возникшая тишина грозила перерасти в "неловкую тишину", и мой блуждающий взгляд упал на мой деревянный туесок с драконятиной. И правда, почему бы не перекусить! Тем более, совместный обед сближает. Надеюсь, здесь можно приходить "со своей едой".
  
   Я открыла коробку, и положив крышку на стол, высыпала в импровизированную тарелку несколько кусков копченого мяса.
  
   - Эм... Угощайся. В знак знакомства, ха-ха... - Мне было неловко.
  
   - А... Ну... У меня не слишком много... - Лиса достала из сумки завернутую в ткань половинку хлеба, и раскрыла рядом кулек с сушеными ягодами.
  
   Хлеб? Отлично!
  
   - Может, у тебя и соль есть?
  
   Девушка покопалась в сумке, и вытащила на свет маленький мешочек с завязанной горловиной.
  
   Лиса - ты прелесть!
  
***
  
   За следующие десять минут мы вместе, буквально с "драконьим аппетитом", уполовинили запас мяса и попутно разобрались с нашим снаряжением. Как оказалось, даже если сложить все наши вещи, не хватит и на одного нормального авантюриста. У меня была, какая-никакая, броня, а у Лисы - расходники, один флакон универсального противоядия, огниво и немного просмоленных тряпок для факела. И никакого нормального оружия.
  
   Негусто. С другой стороны, для моей задумки этого было достаточно. По дороге к входу в канализацию за городом, я сделала крюк. После десяти минут поисков мне улыбнулась удача и я нашла подходящую рогатину - крепкую прямую палку, с коротким сучком возле конца, отходящим от основного ствола под углом в 45 градусов.
  
   Я исходила из двух фактов: "крысы боятся огня" и "крысы атакуют в прыжке". Короткое копье было бы очень кстати - чтобы с ним управиться особого мастерства не нужно, достаточно упереть его в пол, и держать острием в направлении грызунов-мутантов. Только такое копье подразумевает двуручный хват... И как тогда держать факел? Правильно! Нужно сделать "два-в-одном" - копье с факелом!
  
   С видом "доверься мне я инженер", я расщепила на три части конец древка и вырезала часть древесины внутри, получив своеобразную клешню, в которую вставила один из имеющихся хвостовых шипов. Для верности я обмотала крепление кожаным шнурком, намертво зажав наконечник. В конце оставалось намотать на сучок просмоленную тряпку.
  
   Готовое "Факельное копье" было торжественно вручено Лисе, со словами "копье лучше палки". Если она и хотела возразить, то теперь я лишила её большей части доводов!
  
   Наконец, мы дошли до входа в коллектор.
  
***
  
   Уже на подходе я почуяла такой букет ароматов, что сразу поняла - после вылазки одежду нужно будет стирать в любом случае. Пройдя мимо сломанной железной решетки, мы вошли внутрь. Неприятный запах усилился, благо, что ходить, проваливаясь по колено в "том самом", не нужно - по бокам были предусмотрены довольно широкие дорожки.
  
   Позади меня Лиса судорожно чиркнула огнивом, и подожгла факел.
  
   В отличие от напарницы, с моим Чувством Пространства и Аурным Зрением, темнота совсем не была преградой, и я сразу заметила притаившуюся в темной нише метровую тварь с длинным голым хвостом, похожим на червяка. Крыса поводила носом, и уставилась на меня со злобой в глазах.
  
   Спустя секунду подошла Лиса, и свет факела спугнул грызуна. Крыса выскочила на дорожку... И одноразовый нож со свистом пробил заднюю лапу животного. Могла бы убить, но какая в этом польза? Пусть напарница попрактикуется в тепличных условиях.
  
   - Твой ход, Лиса!
  
   - Ха! - Лиса сделала выпад копьем, и вогнала острие в крысиный бок. Наповал.
  
   Оставив напарницу разбираться с ушами, нужными для доказательства, я ощутила присутствие еще одной. И с беззаботным видом шагнула вперед...
  
   Грызун повелся на провокацию. Как ему казалось, он неожиданно выпрыгнул, целясь зубами в горло.
  
   - Гьярк!
  
   *Тюк*
  
   Я шагнула вбок, увернулась, и ребро ладони опустилось на голову животного, обеспечив сотрясение мозга. И не только - из ушей крысы хлынула кровь, а сердцебиение начало утихать.
  
***
  
   В похожем стиле мы прикончили еще трех крыс, и затем поменялись местами. На всякий случай я одолжила Лисе наручи, и страховала сзади, однако помощь не понадобилась - напарница схватывала налету, и была достаточно осторожной, чтобы не подставляться.
  
   А я думала. Охотиться на крыс было слишком просто! И я знаю причину - Чувство Пространства, работающее, если я хоть немного на нем сосредоточена. Ещё вспомнились мои мысли при переносе в этот мир, о сбоящем при сильном стрессе пространственном восприятии...
  
   Идея была проста в теории, и непонятна на практике - что если попробовать без Чувства Пространства? Здесь как раз подходящая обстановка для небольшой тренировки! Посмотрим, что я буду делать, оказавшись в умерено опасной обстановке без шестого чувства.
  
   Во время очередной передышки я убедилась, что поблизости нет крыс. Прикрыв глаза, я сконцентрировалась на окружающем мире. Отключить? Чувство? Ха, держи карман шире... А как насчет уменьшения радиуса?.. Последний вариант подошел гораздо лучше, и я начала постепенно стягивать восприятие к себе любимой, эдакий пространственный эквивалент Зэцу. В конце концов, чуть ли не рывком я замкнула Чувство Пространства исключительно на себе... И едва не скатилась в истерику!
  
   Я замерла, будто разом лишившись зрения и слуха, не в силах двинуться от сковавшего меня ужаса. Мысли скакали от одной к другой, и лишь каким-то чудом мне удалось удержать себя в узде.
  
   Здесь же полно крыс! Откуда они появятся?! Где?! Где они могут быть?!
  
   Неизвестность пугала, и впервые за долгое время я перестала контролировать окружение. Подчиняясь инстинктам, наполненные Нен глаза широко раскрылись, и уши, не без помощи Ауры, стали ловить малейшие звуки... Вокруг кожи сама собой закрутилась Спиральная Аура.
  
   Вдох...
  
   Выдох...
  
   В висках до сих пор отдавался стук сердца, постепенно приходящий в норму. Вроде бы, успокоилась.
  
   Фокус внимания сместился обратно на саму себя, и кончики пальцев дрогнули... И снова я чуть не вывалилась из состояния концентрации! Но уже по другой причине. В голове будто переключился невидимый тумблер, и я ощутила всё: нервные импульсы, сокращение отдельных мышц, биение сердца. Весь организм - работающий, двигающийся... Живой.
  
   Представленная перед мысленным взором картина стала последней каплей, и я всё-таки упустила Чувство Пространства, которое сразу развернулось в прежнее состояние. Я снова шевельнула пальцами, но на этот раз было лишь привычное "осязание", что, в контрасте, не шло ни в какое сравнение с предыдущими ощущениями.
  
   Крысы, коллектор и тренировка с "отсутствующим Чувством Пространства" отошли на второй план. Рука сжалась в кулак, а губы сами собой прошептали.
  
   - Интересно...
  

Глава 17. Гильдия Авантюристов: Часть 3

   Утро я встретила голодной, невыспавшейся, с кругами под глазами... И довольной, как слон после купания! А ещё жутко голодной, из-за высушенного в ноль резерва Нен. Всего за несколько дней и пару ночей, с помощью новоприобретенного умения концентрировать Пространственное Восприятие, я тщательно пере-собрала все имеющиеся у меня Схемы для П-Трансмутации и Иллюзий! Тем самым, избавившись от "мусорных" частей Схем, которые по сути ничего не делают, но энергию тянут, я уменьшила затраты Нен для каждой своей Схемы, как минимум, в два или три раза.
  
   Всё благодаря "Психометрии" - именно так я обозначила это состояние Пространственного Восприятия. В основном из-за значительного увеличения количества получаемых ощущений и информации. И, в меньшей степени, из-за необходимости прямого контакта для "сканирования" чего-либо. Ведь точка отсчета Чувства Пространства - это я сама. Вот и выходит, что сосредоточить "внимание" могу лишь на самой себе и предметах в непосредственной близости. Лучше всего, если есть физический контакт с представлением объекта "частью меня" и одновременным смещением фокуса внимания на "себя-объект".
  
   Как следует потянувшись, я оделась и спустилась на первый этаж Гильдии Авантюристов. К слову, я не сильно удивилась, узнав, что Гильдия не только является "баром" и "офисом", но ещё и предоставляет членам гильдии комнаты для ночевки. Тем более, новые квесты вывешивают рано утром, и многим авантюристам удобнее переночевать здесь, чтобы проснуться пораньше и получить шанс урвать лучшие задания - у стойки каждый раз выстраивается целая очередь!
  
   Правда, сейчас от очереди ничего не осталось - слишком поздно я встала. Но мне можно... У меня выходной! Как и у Лисы, кстати говоря. Вчера мы с ней решили прервать трехдневную "серию" повторяющихся заданий на убийство грызунов, частично из-за усталости, и частично из-за поредевшего количества нашей добычи. С каждым разом приходилось заходить всё дальше и пробиваться через тараканов, размеры которых варьировались от совсем мелких до гигантов, которым Гигантская Крыса будет на пару укусов. Но вот беда - за тараканов нам не платят!
  
   О, а вот и Лиса! Напарницу по экстремальной дератизации я увидела почти сразу - та с постной миной давилась какой-то кашей, изредка кидая взгляд на свои вчерашние покупки и стараясь убедить себя, что оно того стоило.
  
   Сейчас шел пятый день из выделенных мною шести, и за три дня нашей совместной работы самой высокой наградой была первая - по две золотые монеты каждой, за восемь убитых крыс. Если так подумать, то, по сравнению с другими заданиями, золотой за две убитых крысы кажется немного завышенной оплатой. Возможно, так Гильдия даёт новичкам шанс "встать на ноги"?..
  
   Это было видно на примере Лисы. Она сразу же потратила всю свою первую награду на покупку нормального копья с держателем для факела. А на следующий день Лиса приобрела толстый кожаный наруч с металлической пластиной, сразу же вернув мне "одолженные" вещи! Понимаю, тоже не люблю чувствовать себя должником.
  
   Я же поступила хитрее и сохранила деньги, купив лишь необходимую мелочевку: полотняную сумку, несколько мешочков с завязками, соль. Самым дорогим моим приобретением было зелье "Слабый Универсальный Антидот", то есть, антидот от любых слабых ядов и заражения. Однако эффект этого зелья работает лишь в первые минуты после начала действия яда. То есть, укусила крыса - сразу пей зелье! Принимать заранее бесполезно. Полагаю, из-за "универсальности". Зелье не "противостоит яду", а скорее "снимает отрицательный эффект отравления". Как местные этого добились?.. Ответ один - магия и алхимия!..
  
   И сегодня я собиралась спустить все накопленные мною золотые на возможность "прикоснуться" к настоящей магии! Нет, я не купила "свиток заклинания", который могут использовать все, в том числе несведущие в магии. Нескольких золотых не хватит даже на "просто посмотреть"... Всё проще. Вчера я подала квест на "проверку магических способностей и мастер-класс с показом нескольких заклинаний"! Для любого мага это будут "лёгкие деньги". Кто-нибудь точно отзовётся...
  
***
  
   Поздоровавшись с Лисой, я заказала у официантки-зверочеловека (интересно, как у неё шерсть в еду не падает?) кучу еды на троих человек, и тут же всё съела с аппетитом "Вечноголодного Азатота". Разве что, поделилась с Лисой парой бутербродов.
  
   Под конец завтрака мы с Лисой разошлись.
  
   Свободное время для Лисы скорее всего означало ненавязчиво пристать к самоназванному "Сильнейшему на Пограничье" копейщику на тему "показать пару приемов" и потренироваться под руководством профессионала.
  
   Для меня это была возможность создать ещё один "резервный" Маяк. Ага, Маяков много не бывает!
  
   Сложнее всего с Маяком было в первый раз. Ведь тогда у меня было лишь примерное представление, как именно формируется Связь: что это должен быть достаточно большой предмет, с которым я имела длительный контакт, содержащий мою Нен с "эмоциональной связью". Проверила я это на второй день членства в Гильдии Авантюристов, и, потратив половину дня, получила вполне рабочую технологию производства Маяков. Сейчас на весь процесс формирования нового Маяка с полноценной Свзью уходит не больше часа.
  
   Углубившись в лес за городом, я нашла под землей камень подходящего размера. Слой земли - хорошая маскировка.
  
   После внимательной проверки булыжника на прочность, я пробила землю и поверхность камня тонкими Лучами Переноса, с расширенным в Объем окончанием, вырезав внутри него пустоты в форме трехмерного лабиринта, с идеальным двадцатигранником в центре. Забавно получилось - разглядеть всю красоту могу только я, а для постороннего наблюдателя, который сподобится откопать камень, это будет подозрительный дырявый булыжник!
  
   Затем в течение десяти минут я активно практиковала Рэн, излучая во все стороны большие количества Нен, и особенно вниз, под ноги. И, в завершение, сформировала двадцатигранный Кристалл в центре камня, Ядро, на что ушло еще полчаса. Готово!
  
   Как и в первый раз, потянувшись сознанием к заготовке Маяка, я провалилась в подобие транса, и между ним и мной появилась тонкая, крепнущая с каждой секундой нить "Связи"...
  
   Очнувшись от наваждения, я первым делом проверила Маяк, через Связь отправив в Кристальное Ядро немного Нен. Всё работает! Один из точных признаков работы Связи - это контроль над Ядром и вложенной в него Нен, с любого расстояния. Маяк даже можно использовать как накопитель, в который можно слить энергию, и забрать обратно при надобности. С единственным минусом - Нен-Кристалл растёт вместе с количеством вложенной в него Нен, и сколько-нибудь значимые количества изменят внешний вид Маяка в сторону "кристаллизации". Вот только именно непритязательный внешний вид защищает мои Маяки! Уверена, к красивому кристаллу кто-нибудь ушлый быстро "приделает ноги" и распилит на продажу.
  
   Тем более, я пока не была уверена, как сработает передача Нен через Пустоту. По понятным причинам, я пока что отложила серьезные эксперименты с Ядрами внутри моих Статуй, как единственных Маяков оставшихся в мире Хантеров . Мало ли что случится?
  
***
  
   До обеда времени было еще предостаточно, и оставалось время кое-что проверить. Проанализировав ощущения, когда применяла Психометрию на себе, я вспомнила нечто странное.
  
   Вдох...
  
   Выдох...
  
   Минута концентрации, и я снова стала чувствовать все процессы, протекающие в организме. Несколько сделанных на пробу движений подтвердили предположение - некоторая часть мышц едва заметно запаздывала, создавая дисбаланс, а в редких случаях некоторые отдельные мускулы даже мешали движению остальных. Значит, я, теоретически, могу двигаться лучше.
  
   После быстрой разминки ситуация несколько улучшилась, но не вся. И я стала разбираться с каждым конкретным случаем, корректируя собственные движения и запоминая, как эффективнее задействовать именно эту группу мышц. В итоге вышло довольно напряженное для мозгов и тела состояние "Синхронизации", в котором я двигалась более плавно, и, самое главное, быстрее!
  
   Кто-то мог бы возразить: "Сона, что тебе дадут эти два процента"? Однако... Это не "два процента", это целых два процента! От которых, возможно, будет зависеть моя жизнь, когда я снова побегу, спасая себя. Так что Синхронизация явно стоила каждой крупицы концентрации и усилий.
  
***
  
   - Привет, давно ждешь? - Спросила я у Лисы, которую приметила возле стойки регистрации, едва войдя в Гильдию.
  
   - Нет. - Она для убедительности помотала головой. Судя по виду, сил у нее едва хватало чтобы просто стоять, так она себя загоняла.
  
   Удовлетворенно кивнув, я уверенно подошла к Регистратору, которая помахала нам рукой.
  
   - Пожалуйста, пройдите в переговорную комнату! Ваш авантюрист уже ожидает вас. - Регистратор была так любезна, что даже отправила нас на второй этаж "офисной" части.
  
   На мой квест отозвались! Так быстро! Причём не обычный волшебник, польстившийся на "низкий риск - средняя оплата", а волшебница серебряного ранга, по прозвищу "Ведьма" или "Ведьма Пограничья". Весьма, хм, выдающаяся женщина в расшитой черной мантии с огромным вырезом, и не менее огромной... Шляпой. Любящая тратить заклинания на прикуривание трубки с подозрительным не-табачным запахом. А еще она напарница копейщика, давшего пару советов Лисе. Ага, тот который, который "Сильнейший на Пограничье"...
  
   Не знаю насчет "сильнейшего", но он, бесспорно, силен. Серебряный ранг доходяге не дадут, для такого звания авантюрист должен быть достаточно силён, опытен и иметь репутацию и известность - чем выше ранг, тем больше "доверие" к авантюристу. Соответственно, Платиновый Ранг всех "избранных богами" местных Героев означает высочайшее доверие к ним и их сокомандникам.
  
   Так вот, насчет Ведьмы. Насколько я успела узнать, в этом мире классификация силы магов и жрецов зависит не только от разнообразия, но и от количества доступных в день заклинаний и чудес. У каждого мага есть некое количество "зарядов" силы, которые маг восполняет в долгой медитации. На один "заряд" приходится любое заклинание, независимо то эффекта: что маленький огонек, что большой огненный шар. Неудивительно, что Ведьму считают странноватой из-за пустой траты "зарядов" на то, что можно сделать обычным огнивом!
  
   - Добрый... День... - Пропела-проговорила Ведьма. - Как я поняла, мне нужно проверить... Вас... На магические способности... И показать, как минимум... Пять заклинаний... Ха-ха... Нечасто среди новичков догадываются получить помощь таким способом...
  
   Она изогнула губы в улыбке.
  
   - Сначала я проверю вас... На магию... Кто первый?..
  
   Несмело помахав рукой, я шагнула вперед. Ведьма сосредоточенно прикрыла глаза и направила на меня ладонь. Спустя минуту она вынесла вердикт.
  
   - Сложно ощутить ману... Словно магическая энергия полностью растворяется в ауре... - Ведьма с сомнением задумалась. - Я читала о таком... Ты же Боец, использующий Ки-техники внутренней энергии?..
  
   - А?.. Да, всё верно. Вероятно, так вы чувствуете "Нен". Так внутренняя энергия называется в моей "традиции". - Честно выложила я, недосказав пару моментов.
  
   - Понятно... К сожалению, дорога магии для тебя закрыта... Продолжай идти по пути внутренней силы, "Нен", и однажды сможешь делать... Невообразимые вещи... - Подбодрила меня она.
  
   Да знаю я, что смогу. Но... Магия же! Обидно. У-у... Тогда у меня будет своя собственная магия! Да! Мои Схемы - чем не "заклинания"? Правда, это только верхушка айсберга, и потребуется много, много работы, чтобы мои техники хотя бы приблизились к гибкости и универсальности настоящей магии.
  
   - Теперь вторая.
  
   Ведьма повторила процедуру, и, скользнув по мне глазами, обратилась к нервничающей Лисе.
  
   - Специализация на стихии Воздуха... Одно заклинание в день... Я покажу тебе заклинания Воздушный Кулак и Щит Ветра...
  
   - А еще заклинания Светлячка, Огненного Шара, и либо Телекинез, либо Руку Мага! - Почувствовав, что разговор уходит куда-то не туда, я поспешила озвучить то, что интересует лично меня. Это я тут всё оплачиваю! Я и заказываю музыку!
  
   - Хо-ро-шо... - По слогам отозвалась волшебница.
  
   Жаль, что интересующее меня заклинание телепортации, под названием "Врата", не знает никто. И научиться ему никто не может. Да, изредка находят свитки и артефакты, но только не формулу заклинания. А до свитков и артефактов, попробуй, доберись.
  
***
  
   Из переговорной я выходила в смешанных чувствах. С одной стороны мне озвучили неспособность к магии, а с другой - я получила пять новых Схем, в которых "заключены" показанные Ведьмой заклинания! Таким образом, я всё же могу использовать "магию", через два способа: повторение структуры заклинания "Пространственным Дублированием" через Схему, либо "П-Трансмутацией" с воспроизведением конечного эффекта заклинания... Причём оба варианта с подвохом.
  
   В первом случае проблема состоит в том, что такой вещи как "структура заклинания" я так и не нашла. Разве что, получится как-то скопировать Схему самой Ведьмы, в момент чтения заклинания, а затем вырезать из Схемы всё лишнее. И это если получится преобразовать Нен в Ману, которую я даже ощутить не могу, воспринимая её наличие лишь Чувством Пространства.
  
   Второй вариант получше, однако подходит не для всех заклинаний, а только для имеющих непосредственный "эффект", желательно физический. И это едва ли будет отличаться от обычной П-Трансмутации: со стороны Схемы, скопированный огонь из Огненного Шара ничем не отличается от пламени обычного костра.
  
   Странно это. Ведь Огненный Шар остаётся круглым шаром, и в нём должны остаться хот какие-то следы магии! Может, разобрать эти Схемы и выделить "способ воздействия на реальность"? Я имею в виду те самые части заклинаний, отвечающие за результат. На примере заклинания Светлячка, это будет излучающая свет точка. Для Огненного Шара - элемент нагрева, а из Руки Мага неплохо бы вытащить механизм создания кинетического импульса...
  
   Что же, перед сном у меня будет предостаточно времени!
  
***
  
   Имея неплохой опыт разбора Схем, мне, понятное дело, не составило большого труда "по кирпичикам" разобрать Схемы заклинаний. Но магический "механизм воздействия на реальность" заставлял теряться в догадках и разводить руками! Кое-что я, правда, почерпнула, но это больше темы для размышлений, чем что-то реально полезное.
  
   Вот же, зараза... Чувствую себя варваром, разобравшим лампочку и с удивлением открывшим для себя принципы работы нити накаливания. Естественно, без доступа к вольфраму, за неимением которого знание об этом конкретном материале и его физическом свойстве почти бесполезно!
  
   Так и с магией. Вроде отдельные элементы понятны, и я могу частично воссоздать заклинания... Но как эта хрень работает, совершенно не представляю! Я-то думала, что смогу объединить магический "механизм воздействия на реальность" с моими техниками... Не вышло - здешняя магия просто другая.
  
   Ведь, что такое, по сути, моя техника воздействия на реальность через ПД? Это лишь часть настоящей "манипуляции пространством", а именно - улучшенная ветвь "Пространственного Дублирования". Сперва оно не отличалось от простого "снять информацию об области пространства и воссоздать эту область пространства согласно этой информации", но это слишком затратный процесс. Поэтому Дублирование превратилось в нечто более экономное и расплывчатое. Сначала на основе природной концепции "меньшего сопротивления" ПД-Схемы получили условия применения. А затем и вовсе потеряло право называться "Дублированием", так как я нашла закономерности и создала "чистые" универсальные Схемы воздействия, уже без условий.
  
   Таким образом, вместо того чтобы отказаться от "копирования", которое в его изначальном виде очевидно является тупиковым путем, я сделала его важной частью моей настоящей силы создавать нечто новое на основе "копий"! И даже придумала метод Иллюзии, предоставляющий внешние плюсы обычного использования П-Трансмутации, при этом, не влияя на внутреннее пространство объекта...
  
   В отличие от магии, мой "механизм воздействия на реальность" использует Материализованную связь трёхмерности с проекцией материи на слой подпространства - "Пространственным Давлением", которым я Манипулирую. Магия же подчиняется совсем другим, чуждым принципам...
  
***
  
   Проснувшись рано утром, я внезапно задумалась о сложностях возвращения в "Мир Хантеров". Не знаю, ищет меня мафия или пострадавший блондин-манипулятор, лучше подстраховаться. Мне нужна маскировка!
  
   Не такая, как во время операции "Ограбление Века", когда я полагалась на Иллюзию Невидимости, наглость, общую непримечательность образа и соответствие обстановке. Хотя, по уму, я должна была позаботиться о форс-мажоре. С другой стороны, нужно было сохранить силы... Но сейчас таких ограничений нет, да и Схемы я улучшила.
  
   Решено. Сделаю это Иллюзией!
  
   Изменить свою внешность будет здорово - например, поменять цвет волос, или ещё что подправить... И масса других способов применения! Однако, для Оптических Иллюзий нужно немного больше составных частей, помимо Схемы Прозрачности. Осталось лишь вычленить их из более "общих" Схем.
  
   Вскоре у меня были готовы новые Схемы для создания Иллюзий разных цветов: красный, зеленый, синий, черный и зеркальный. Честно говоря, мне нужна была Схема Иллюзии для красного цвета - именно в него я хотела "перекраситься" - а остальные я сделала, сообразив одну важную вещь. Что такое "Цвет"? Это комплексное свойство предмета отражать, поглощать и рассеивать электромагнитные волны определенных спектров.
  
   Значит, если накину "Иллюзию Красного Цвета" в её текущем виде, то мне придется постоянно контролировать интенсивность свечения в зависимости от естественных источников света! Иначе я просто начну светиться в темноте! Либо я могу воспользоваться головой, и покрыть волосы комбинированной Зеркально-Прозрачной Иллюзией, отражающей волны красного цвета, и пропускающей сквозь себя весь остальной свет... Кстати, очень удачно получилось, что у меня темные волосы - нет нужды накладывать черный "поглощающий" слой.
  
***
  
   Разглядывая в зеркале рыжеволосую версию себя, я присмотрелась внимательнее и поняла, что так не пойдет. Подкорректировать бы пару деталей...
  
   Для более гармоничной внешности я закрепила такую же Иллюзию напротив радужки глаз, с постепенным уменьшением зеркальности к центру напротив зрачка - автоматические Иллюзии я пока не потяну, а зрачок-то постоянно расширяется и сужается! А так, подумаешь, на краю зрения вместо "красного" буду видеть "серый"... Тем более, мозг все равно сам додумает и сгенерирует цвет, оптические иллюзии с картинками серо-красной клубники это легко подтверждают.
  
   Ну вот, так-то лучше! Осталось укоротить волосы, слегка выделить скулы и сделать более мягкое выражение лица. И меня будет почти невозможно узнать!
  
***
  
   Прощание с Гильдией и напарницей вышло немного сумбурным. Или просто "бурным"? Я предупредила регистратора и Лису, сказав, что на несколько недель отлучаюсь "по делам". Могла бы выложить больше подробностей, но... Я волновалась, не вызовет ли "затягивающая игра" слишком уж пристального интереса. Особенно с учетом здешней религии, утверждающей, что мир - это огромная игровая доска для богов, кидающих кубики на любое действие, хоть сколько-нибудь зависящее от удачи... Вообще, удобная жизненная позиция. Не повезло? Так это добрый Бог Порядка получил меньшее число, чем злой Бог Хаоса! Вот так и живут.
  
   Затем к нашему "прощальному" обеду присоединилась группа Ведьмы и Копейщика, а какие-то незнакомые авантюристы за соседним столом стали кричать на весь зал тосты "за новичков"... Закончилось всё тем, что я с решительным видом сходила за сахаром в ближайшую лавку, и, спустя пять минут, под удивленными и заинтересованными взглядами авантюристов притащила огромный комок сахарной ваты! Так сказать, "приобщила варваров к благам цивилизации"!
  
   Откуда сладкая вата? Так всё просто! Сначала нужно вырезать в камне двойной сосуд с узкой перемычкой, как в песочных часах. Затем в нижний засыпается сахар, закручивается Сферой, нагревается Схемой Тепла... И получившиеся нити вылетают в верхний сосуд, где вручную накручиваются на палочку!
  
   Не только же Ведьме использовать свои силы "не по назначению"?..
  
***
  
   Когда я достаточно удалилась от города, накинула на себя красящую Оптическую Иллюзию с дополнительным внешним слоем Невидимости. Я почти уверена, что мои статуи находятся в защищенном складе Южного Аукциона, и не хочу тратить время на выяснение отношений с охраной! Наконец, удостоверившись, что ничего не забыла, Прыгнула в Пустоту.
  
   В этот раз я медленно и аккуратно потянулась к нитям Связей, и, выбрав направление, вышла в реальность там, где и хотела: на складе аукциона. Благодаря Невидимости я легко миновала охрану и беспрепятственно вышла на улицу, сразу же скинув затратную Невидимость.
  
   Но стоило мне свернуть в переулок, ведущий к моему отелю, как в глазах мигнула зеленая вспышка, и мне нестерпимо захотелось оказаться где-нибудь подальше. Прямо передо мной словно из воздуха возник тот самый рыжий "Повелитель Белок"!
  
   - Расхитительница! - Обвиняюще прошипел рыжеволосый.
  
   Вокруг его руки собралась энергия, подозрительно похожая на Ману.
  
   *Вжух!*
  
   Три знакомых искажения в виде когтей разбились об инстинктивно выставленный Барьер. Затем еще раз, и ещё... И следующим движением он призвал трёх бешеных белок!
  
   Всё произошло настолько быстро, что я на секунду растерялась. В то же время, Рыжий не стоял на месте. Усиленный зеленой энергией удар обошел Барьер и, ударной волной сбив дыхание, отправил в полет, в глубину переулка!
  
   Я успела сконцентрировать Нен в точке контакта, так что не пострадала... И прыгнула через Пустоту, в "Мир Авантюристов"! Куда угодно, лишь бы подальше от этого сумасшедшего!
  
   Долгие секунды Пустоты сменились свежим лесным воздухом, которым я, согнувшись, пыталась отдышаться. Пока не увидела знакомое зеленое свечение.
  
   Появившийся на поляне Рыжий выглядел еще более жутким и раздраженным...
  
   Ох... Как?! Вот как?!
  
   А Повелитель Белок начал делать именно то, за что заработал это мысленное прозвище - начал призывать белок. И не только их: в компанию к грызунам появилась пара волков и огромный медведь с шипами по всему телу...
  
   Барьер? Не поможет. Слишком недолговечный.
  
   Убежать в Пустоту? Тоже нет - он может как-то меня отслеживать и идти следом.
  
   Убить его Переносом? А получится ли?.. Нет. Сначала попробую "План Б"!
  
   Рывок противника совпал с мгновенно пронесшимися мыслями.
  
   *Бах!*
  
   От удара Рыжего Барьер содрогнулся, и по нему прошла видимая волна искажений...
  
   - Ва-а!.. Я сдаюсь! Я сдаюсь! "Тайм-аут"! - Я "истерично" замахала руками. Не, ну, а вдруг прокатит?
  
   - Сдаешься? - Рыжий резко замер и подозрительно прищурился, слегка повернув голову набок. - А не обманываешь?..
  
   После долгой паузы, мужчина взмахом руки развеял "призывных" животных.
  
   Неужели сработало?! А?.. Погодите-ка. Потратить СТОЛЬКО энергии на призыв, чтобы просто отозвать конструкты?!
  
   Легкий ступор не помешал мне услышать продолжение.
  
   - Я принимаю капитуляцию! - Важно произнес Рыжий. Он вытянул вперед руку, и поторопил дерганым жестом пальцев. - Отдай мне моё и можешь проваливать!
  
   Ага... Что там у меня есть добытого "сомнительными методами"? Из того, что я помню, только та склянка с цветами и кулон, с которыми хотела разобраться позже. И почему-то мне кажется, ему нужен отнюдь не кулон!
  
   Я вытащила из сумки стеклянный сосуд, и по загоревшимся интересом глазам поняла, что угадала. Протянув его Рыжему, я на всякий случай покрыла себя Барьером, за исключением бутыли.
  
   Мужчина хмыкнул и неуловимо быстро выхватил склянку у меня из руки. Он поднес добычу к глазам, и пощелкал по стеклу пальцем.
  
   - Мне кажется, или они должны быть больше?.. Усохли? - Тут он скосил глаза, обратил внимание на меня и рассеянно заметил. - Сейчас ты больше похожа на белку. Но больше не прячь мои вещи!
  
   - Да... Э-э, извините, я не знала, что это ваше. - Приняв сомнительный комплимент и предупреждение, я "застенчиво" потерла затылок. Извиниться мне не сложно, как и объяснить ситуацию. - Бандиты украли у меня нож, вот я и пошла его вернуть. И случайно захватила пару лишних вещей.
  
   - Ага. Более тебя не задерживаю... - Он помахал рукой в отгоняющем жесте, словно мелкому животному.
  
   Н-да. Сдаётся мне, помимо "силы дипломатии" и "потрясающих коммуникативных навыков", немалую роль в переговорах сыграл мой новый модный цвет волос!
  
   Не став дожидаться повторного разрешения, я без промедления Прыгнула в Пустоту, чтобы вернуться в "Мир Хантеров".
  

Глава 18. Остров Жадности: Часть 1

   Я закрыла дверь своего номера в отеле и со стоном упала на мягкую и чистую кровать. Хорошее здесь обслуживание...
  
   Итак. Я знаю, что есть такие же Путешественники по мирам, как я. Если отталкиваться от предположения, что Рыжий Повелитель Белок - середнячок среди Путешественников, положение получается не из лучших. Вопрос в том, сколько таких бродит по Мультивселенной! Впрочем, как показал сегодняшний день, мне с лихвой хватит и одного - недружелюбно настроенного Путешественника.
  
   Далее - как минимум один из Путешественников гораздо сильнее и быстрее меня, обладает огромными запасами энергии, свободно использует странный "призыв", и может отслеживать мои перемещения. По крайней мере, быстро находить в пределах одного мира, и следовать за мной при перемещении через Пустоту. И вот это уже тревожно!
  
   Почему я раньше была такой спокойной, даже зная о разнообразных способностях Хантеров? Да потому что, имея иммунитет к техникам Манипуляции, способным мне помешать, я всегда могла убежать в другой мир! Но, видимо, от "собрата" Путешественника скрыться не так-то просто.
  
   Как Рыжий меня отследил? Через остаточные следы Переноса? Нет... Думаю, через временно открытый "канал" перемещения - возможно, именно поэтому он не пошел за мной в первый раз, и смог успешно преследовать во второй.
  
   Методы противодействия?.. Во-первых, множественные Прыжки наугад. Как я узнала на своем примере, жители миров обычно не в восторге от "пришельцев". Но первого вторженца, сиречь - меня, от неожиданности упустят. А вот преследователя, который появится после, могут задержать. Если повезет, достаточно надолго, чтобы "канал" для перехода закрылся. И ищи ветра в поле!
  
   Во-вторых, можно найти способ оставаться в Пустоте дольше, чем преследователь - чтобы тот вышел первым, и я могла незаметно изменить конечную точку маршрута.
  
   И то и другое пока чисто теоретически. Но так у меня есть хотя бы примерный план отступления на случай противостояния с опытным Путешественником, наверняка имеющим кучу знаний из других миров!
  
   А чтобы не бегать ото всех подряд, мне нужно стать сильнее! Как?.. Буду думать. Может "Остров Жадности" натолкнёт на интересную идею?..
  
***
  
   Просто лежать и отдыхать было выше моих сил, поэтому, переодевшись и забрав телефон и другие свои вещи, я тихонько вышла и смешалась с посетителями одного из многочисленных интернет-кафе.
  
   Новости в Сети были как хорошими, так и не очень.
  
   Сперва о хорошем. Моя маскировка "а-ля гангста" всё-таки сработала, и в списках "разыскивается мафией" моего лица не было. Плохая новость - "бандиты", опоздавшие на аттракцион "оставь мафию с носом", оказались членами известной преступной организации класса "А", "Геней Рёдан". Они же "Пауки", они же "Призраки"... Да-да, те самые, на которых точит нож Курапика! Напугавший меня блондин-Манипулятор наверняка из их числа.
  
   За последнюю неделю в Йоркшине прошлась настоящая криминальная война мафии и наемников против Геней Рёдана. Частично на улицах, с пальбой во все стороны, частично во время проведения второго подпольного аукциона... И не сказать, что мафия выигрывала! Однако три дня назад награды за головы Пауков были внезапно отозваны. Это странно, особенно учитывая неподтвержденные слухи, что десять главарей мафии были заказаны Семье Золдиков и убиты!.. Хотя Призраки тоже не ушли невредимыми - минус пять из тринадцати членов, и, как вишенка на торте, в какой-то момент главаря Пауков подстрелили в голову из чего-то крупнокалиберного. Больше о нём не было ни слуху, ни духу. Правда, непонятно, то ли убили, то ли ранили. Но так или иначе, больше нападений не было.
  
   И чует моё сердце, в заварушке с Пауками не обошлось без Курапики!.. Даже не знаю, радоваться или нет, что я все пропустила.
  
   Из других новостей - неизвестные стащили с Западного Аукциона одну из моих статуй!.. И это - барабанная дробь - "Колонна"! Только прочитав об этом, я едва сдержалась, чтобы не захихикать в голос. Да даже если бы все статуи украли, я бы не волновалась. Я давно уже не считаю их в полной мере своими, и по договору Западный Аукцион должен будет возместить "начальную цену" украденного... Но пропала лишь шуточная "Колонна"!
  
   Не выдержав, я тихо захихикала. Кажется, моя статуя нашла свою аудиторию с "Синдромом Поиска Глубинного Смысла".
  
   Следующая новость заставила вернуться в серьезный настрой. Разработчики "Острова Жадности", хранившие молчание все двенадцать лет с момента выпуска игры, опубликовали мутное объявление о грядущем игровом обновлении, без каких либо подробностей. Вместе с тем, "неизвестные хакеры" - ни за что не поверю в такое совпадение - выложили в Сеть данные об игре, собранные миллиардером Баттерой. Он был заядлым коллекционером подобных вещей и очень интересовался Островом Жадности, но полгода назад внезапно распродал всю собранную коллекцию, втрое увеличив свой капитал, и сейчас благополучно живёт с молодой женой на личном острове.
  
   Так вот, согласно утекшим данным, победитель игры сможет вывести в реальный мир как минимум один игровой предмет, список которых был очень уж "вкусным" для всех, не только богачей. Тут тебе и "Ведьмино Молодильное Зелье", в количестве на сто, в общей сложности, лет омоложения. И "Дыхание Архангела", которое, если верить описанию, лечит вообще всё, словно панацея! Чуть менее интересными были "Нефрит Мрака", отклоняющий все беды и неудачи владельца на окружающих и "Капризный Джин", исполняющий три случайных желания из пользовательского списка в тысячу различных желаний.
  
   Мне же, помимо прочих, были интересны "Лаз в Никуда" - согласно описанию являющийся стабильным порталом. И "Агентство Схронов", предмет, создающий секретную комнату в любом месте, что указывает на возможность замаскированного пространственного кармана. Кроме того, я была бы не прочь изучить "Билеты Двойников" и "Кот-Хамелеон", которые могли бы дать новые идеи для улучшения маскировочных Иллюзий!
  
   Там было еще много описаний, по которым ясно одно - желающих заполучить что-то из списка будет хоть отбавляй! Интерес к игре гарантирован. Действительно, Остров Жадности!
  
   Неудивительно, что все копии игры мгновенно разошлись, не дожидаясь аукциона. Владельцы просто платили внушительную неустойку аукционным домам, и снимались с продаж: кто, поддавшись запугиваниям, кто - жадности, а кто и тому и другому.
  
   Но возможность сыграть в "Остров Жадности" все же есть! Далеко не у всех новых владельцев игры имеются смелость и Нен-способности, необходимые для входа в мир игры. Так что, через три дня в здании Южного Аукциона планируется провести общий отбор претендентов, желающих сыграть. Естественно, с договором, что все добытое будет принадлежать нанимателям!
  
   Попутно я выложила на сайт Хантеров, в раздел интернет-аукциона, предложение о продаже остатков чешуи Земляного Дракона и моих любительски выделанных доспехов. Диковинка же! Кто-нибудь должен заинтересоваться.
  
   Информация о местонахождении Гона и остальной компании также была на сайте, не бесплатно, конечно. Зато так было гораздо удобнее, чем самой бегать и искать их по всему городу.
  
   Тем более, деньги у меня были. Два дня назад три оставшиеся статуи спустили с молотка в "Западном Аукционном Зале", и вернули страховку по Колонне. Так что теперь я могу считаться довольно обеспеченной персоной.
  
***
  
   По улице я передвигалась с осторожностью, ни на секунду не снимая маскировку. На всякий случай. Мало ли, вдруг Пауки еще в городе? Попасть им на глаза было бы первостатейной глупостью! Или катастрофическим невезением. Однако опасения не оправдались. До нужного места я добралась без приключений.
  
   Сначала я решила заглянуть к Гону и Киллуа - они живут в одном отеле, по соседству. Леорио наверняка крутится там же или поблизости. Про Курапику я не уверена, может зайдет, а может нет...
  
   Уже в коридоре я ощутила Киллуа, Гона и Курапику. Двое последних как раз прощались в дверях номера, причем Гон имел несвойственное ему задумчивое выражение лица. Которое мгновенно изменилось на радостное, стоило ему меня заметить! Приятно, черт побери.
  
   - Привет. - Слегка улыбнувшись, я помахала им рукой. Не видела их всего неделю, а сколько событий прошло.
  
   - Сона! - На энергичный возглас Гона открылась соседняя дверь, и оттуда выглянул Киллуа с распушенными от статического электричества волосами, делающими его похожим на посверкивающий разрядами одуванчик.
  
   Заметив мой взгляд, Киллуа чертыхнулся, и стал приглаживать неожиданно непослушную шевелюру. Чем вызвал смешок Курапики. Да уж, по виду нашего Блондина было видно, что положительные эмоции ему не помешают. Курапика выглядел как человек, не спавший пару-тройку дней, но, несмотря ни на что, довольный проделанной работой.
  
   - Где ты была? Мы беспокоились! - Гон накинулся на меня с вопросами сразу, как я вошла в номер, под молчаливые кивки остальных. Под такими взглядами даже стало немного неловко.
  
   - Вы знаете про первое нападение Пауков на подпольный аукцион? - Начала я издалека.
  
   Лица друзей резко посерьезнели, а в глазах Курапики появился отблеск стали...
  
   - В общем, я была там! - Призналась я и, поняв, что говорю что-то не то, зачастила. - У меня украли нож и Лицензию Хантера, и, в конце концов, они оказались у мафии. Вот я и пошла их вернуть! А тут такое.
  
   Да, понимаю, идея была не очень. Курапика, видимо, тоже так посчитал, закрыв лицо рукой...
  
   - И когда оказалось, что ещё две "фракции" хотят украсть у них товары для аукциона, я забрала свой нож и сбежала. По пути случайно отрезав одному из Пауков руку. - Помедлив секунду, я спрятала глаза и добавила. - И ногу.
  
   Пальцы Курапики стали массировать его виски...
  
   - Так что мне в голову пришла мысль, что будет хорошей идеей скрыться на время. Поэтому всё это время я находилась в другом городе, охотясь на гигантских крыс в канализации. Мне даже заплатили золотыми монетами!
  
   Курапика, наконец, открыл лицо и пустыми глазами уставился на мою, без сомнения, невероятно эпичную персону.
  
   - ...Ладно, забудь. - Пробормотал он и продолжил уже нормальным голосом. - Значит, это тебе нужно сказать спасибо за то, что ты на некоторое время вывела из строя единственного члена Призраков с Лицензией Хантера? Соответственно, оставив их без доступа к хантеровскому сайту. Если бы не эта случайность...
  
   Блондин мотнул головой и удовлетворенно улыбнулся. Хех, я бы тоже так улыбалась, узнав, что моего смертельного врага серьезно ранили мои друзья.
  
   - Но как тебе удалось задеть одного из Призраков? - Киллуа озвучил общий вопрос, витающий в комнате.
  
   - Я испугалась! - Пошутила я, и, глядя на недоумевающие и скептические лица, добавила. - Я очень сильно испугалась! А если серьезно... Гон, тебе не сильно жалко этот стул?
  
   Опознав его жест как разрешения делать с предметом мебели, что хочу, я вытянула указательный палец в направлении одиноко стоящего стула.
  
   *Хлоп!*
  
   В спинке стула возникло сквозное отверстие от Переноса.
  
   - Это моя "естественная" способность. - Пояснила я. - Она стирает из реальности предметы или их части, не больше моего собственного объема. Так я создаю свои супер-острые ножи и статуи.
  
   Это было спонтанное решение - рассказать им о своём "козыре". Ну не могу я на искренние переживания за себя не ответить хотя бы каплей откровенности! Плюс, держать всё в тайне было бы ещё более неловко.
  
***
  
   Переждав бурю восторга от мальчишек, мне удалось "из первых рук" выслушать версию событий в Йоркшине.
  
   В общем, не учитывая эмоциональные подробности... Вроде их нового друга - профессионального оценщика антиквариата, раньше подрабатывающего изготовлением подделок предметов искусства, и теперь скупающего свои поделки везде, где их встречает... Так вот, полуторачасовой рассказ ребят можно было бы уместить на листочке блокнота! Но от этого он не стал бы менее насыщенным.
  
   Когда объявили награду за головы и любую информацию о банде Геней Рёдан, Гон, Киллуа и Леорио как раз собирались на подпольный турнир по армрестлингу. Который, естественно в такой ситуации, отменили, устроив аукцион с условием: "заплати пять миллионов джени за участие и получи за каждого плененного или убитого члена Пауков по два миллиарда!.." Парни решили, что это их звездный шанс, и спустили все заработанные деньги, попавшись на тот же тип мошенничества, которым до этого промышляли сами. Задание было практически невыполнимо!
  
   Призракам не просто так присвоили класс опасности "А". Ведь каждый Паук - опытный пользователь Нен. А слаженная группа мастеров Нен может разобрать по частям хоть армию обычных людей, хоть две. Но парни посчитали, что им "море по колено", каким-то чудом выследили Призраков и закономерно попались на слежке. Другим чудом было то, что их не убили на месте, и ребята смогли сбежать из плена, когда все Пауки, кроме одного, отправились грабить второй подпольный аукцион...
  
   Где, как я и предполагала, отметился Курапика. И ещё как! Он лично прикончил троих: дикого мужика с гривой торчащих волос, носатую тетку-телепата, и пострадавшего от моих рук блондина-Манипулятора - который сделал себе протезы лучше натуральных конечностей! Однако против нашего мстителя ему это не помогло.
  
   А главаря Пауков подстрелила, кто бы мог подумать, наша знакомая с экзамена на хантеров - Сайпер! Отчего тот слегка пораскинул мозгами и впал в кому. Я знала, что пользователи Нен живучие до неприличия, но чтобы настолько?.. Призраки же, оставшись без командования, резко свернули свою подрывную, в некоторых случаях буквально, деятельность. И судя по всему, спешно сбежали из города. Так что у Курапики стало на несколько галочек больше в его воображаемом "счастливом блокнотике желаний"!
  
   Ах, да. Хисока тоже оказался активным членом Пауков, хотя цель вступления туда была в его стиле - боевой фокусник хотел сразиться с Боссом, и предал их при первой же возможности, слив всю известную ему информацию Курапике. Но не свезло, и Боссу прилетел свинцовый "подарок" от Сайпер. А ещё именно Пауки украли мою статую - в свободное время их предводитель только и делал, что сидел и не отрываясь смотрел на "Колонну"!.. Дела-а. У мужика явно был фетиш на "золотые пропорции"!
  
***
  
   В дальнейшем выяснилось, что ребята уже знали про отбор игроков и даже встречались с возможным "нанимателем". Однако советник нанимателя, профессиональный Хантер по имени Цезугера, раскритиковал их уровень силы в пух и прах, обозначив всего одним словом: "безнадежно". А затем он посоветовал парням "поработать над Нен". Вот они и тренируются.
  
   Введя меня в курс дела, Гон кинул взгляд на Курапику, и перевел глаза на меня.
  
   - Сона, а ты можешь стать моим учителем? - Внезапно спросил он.
  
   Чего?
  
   Мое лицо в точности отражало эту мысль, и я, с надеждой, что мне послышалось, повернулась к самой адекватной личности в комнате.
  
   - Гон хочет, чтобы ты помогла ему придумать Хацу. - Со вздохом пояснил Курапика.
  
   А-а, так вот оно что. Ф-фух!.. Мне еще рано брать на себя такую ответственность, как ученик. Но, раз такое дело, сильно помочь я правда не смогу, нужно лишь доступно объяснить это Гону.
  
   - Извини, но нет. - Я покачала головой. - Свою специальную технику каждый должен придумывать самостоятельно. Курапика ведь тоже тебе отказал?
  
   Да по одному выражению лицу вижу, что я права.
  
   - Пойми, с одной стороны своей помощью мы можем дать тебе толчок в развитии, а с другой - случайно навязать совершенно бесполезную для тебя технику!.. Зато я могу дать подсказку! - Поникший было Гон стал внимательно ловить каждое мое слово. - Запиши на листе бумаги свой тип Нен и приёмы, которые ты уже знаешь. А также перечисли то, что тебе нравится делать, и что у тебя хорошо получается. Другими словами, твои сильные стороны! И подумай, что с этим набором ты сможешь сделать, чтобы превратить часть из перечисленного в специальную технику. Неважно, какой простой или глупой она может казаться, главное, чтобы она тебе нравилась!
  
   В конце своей короткой речи я скрестила руки на груди и многозначительно покивала для усиления эффекта. Вообще-то, я вполне могла бы посоветовать ему пару идей. Например, парень мог бы научиться "усиливать" леску на своей удочке. Только способность подобного типа не кажется мне подходящей под характер Гона. Ему нужно что-то простое и надежное. Как кувалда.
  
   Гон решил немедля последовать моему совету, и, с практически видимым "паром из ушей", стал напряженно рассматривать исписанный листок. Надеюсь, у него все получится.
  
***
  
   На следующий день в Йоркшине из команды остались только я, Гон и Киллуа. Курапика, как элитный телохранитель, должен был сопровождать своего босса. А Леорио заглянул на пару минут, чтобы тепло попрощаться и уехать поступать в медицинское училище - к экзамену он готовился задолго до получения Лицензии, и эти полгода он тоже не терял зря. Остается пожелать ему "сломать ногу", как желают удачи в английском языке.
  
   Последующие дни Киллуа и Гон только и делали, что тренировались с целью создать Хацу.
  
   Киллуа практиковался в превращении своей Ауры в электричество, и первые удачные попытки были ещё вчера - вот почему при встрече у него волосы стояли дыбом!
  
   Гон продолжал думать над "точно крутой способностью".
  
   Я решила не отставать и тоже потратить отведенное на подготовку время, последовав примеру парней, и придумать новое Хацу... Для чего поселилась в том же отеле и безвылазно просидела в своём номере до самого отбора.
  
   В итоге вышло, что я одновременно тренировалась и "страдала фигней" - у меня возникла очередная идея, как улучшить контроль Нен и развлечься.
  
   "Ахогэ"! По-другому, "глупый волос" или "прядка дурака". Непослушно торчащая прядка волос, имеющаяся у многих персонажей в аниме, придающая им несколько несерьёзный и забавный вид. Вот и я захотела сделать себе нечто подобное при помощи чистой Нен Манипуляции! То есть, без задействования Хацу Материализации - Кристаллов. И без Хацу Специализации - "Спатиомансии", то есть "ПД-Схем", "П-трансмутации" или "Иллюзий".
  
   Два дня пролетели быстро.
  
   Киллуа научился изображать Пикачу и теперь может раздавать всем живительные молнии, превращая свою Ауру в электрические разряды. Впрочем, чтобы зарядиться и выдать по-настоящему сильный разряд, ему нужно время. Зато теперь он может накапливать в Ауре электроэнергию, взятую из внешних источников, вроде розетки.
  
   Гон додумался позвонить Вингу и, получив от бывшего учителя последнюю подсказку, он загорелся идеей научиться концентрировать в кулаке столько Нен, сколько сможет. Для последующего невероятно мощного удара! Фактически, Гон самостоятельно вывел идею техники "Ко" - сто процентов Ауры в одной точке, вокруг кулака, и успешно её выучил.
  
   А я... Тоже кое-чему научилась! Теперь я способна, не без помощи "Психометрии" - сжатого Чувства Пространства, покрывать волосы "Сетью Контроля". Техника состоит из тончайших "сетчатых трубочек" из Нен, по внешнему праобразу нанотрубок, которые формируются прямо поверх каждого отдельного волоса. С помощью такой Сети Контроля можно ограничено управлять предварительно обработанными волосами... В частности, выпрямить отдельную прядку волос на макушке, сделав настоящее Ахогэ!
  
   Приловчившись, можно даже управлять формой "глупой прядки", от прямой "антенны" до полукруглого колечка. А также в некоторых пределах показывать разные эмоции в режиме реального времени: "довольно" покачивать, "удивленно" изгибать в вопросительный знак, "зло" сворачивать в гармошку, и "удрученно" наклонять кончик!
  
   К началу отбора мы были готовы на все сто.
  
***
  
   В назначенное время мы ожидали начало отбора у входа в один из залов Южного Аукциона - так организаторы могли гарантировать, что поместятся все желающие. Да и безопасность здесь была на уровне.
  
   Сама атмосфера немного напоминала первый этап моего Экзамена на Хантера, хотя контингент выгодно отличался в менее эпатажную сторону. Подобное радовало. Особенно тот факт, что я не выделялась, со своей повседневной одеждой и настоящей внешностью - особой нужды маскироваться больше не было, поэтому я решила не напрягаться, оставив своё рыжеволосое "альтер эго" для всяких тёмных делишек.
  
   Отстояв огромную очередь, мы вошли в здание и оказались в умеренно-роскошном зале с рядами кресел и сценой внизу. Многие места по краям и возле ступеней были уже заняты, и Гон выбрал место посвободнее - ровно посередине. Пришлось садиться рядом с ним.
  
   - Простите за ожидание! - На сцену вышел полноватый неприметный мужчина в смокинге, держащий микрофон. И как только у него выходит так спокойно держаться перед заполненным залом?.. Здесь же тысячи три, не меньше. Целый аншлаг! - Леди и джентльмены! Скоро мы начнем отборочный тест на допуск к участию в игре "Остров Жадности"! Игра будет запущена на двадцати пяти приставках. С разветвителями на одной приставке смогут играть восемь человек. Но это совсем не гарантирует, что пройдет двести кандидатов. Чтобы войти в игру владение Нен - обязательно! Но вы все, скорее всего, об этом уже знаете. Испытание будет проходить в два тура! На первом вы будете оценены экзаменатором, которому покажете силу Нен. Оценка будет выводиться честно и объективно! На втором туре вы будете выбраны будущими "нанимателями" по их собственным критериям... Ответственный за отборочный тест - профессиональный Однозвёздочный Хантер, "Охотник за Богатством", Цезугера!
  
   Из-за кулис уверенно шагнул высокий и жилистый мужчина, одетый в подобие военной формы болотного цвета и тяжелые ботинки. Зато лицо было запоминающееся. Ему удивительно подходила прическа с аккуратно зачесанными назад, "прилизанными" короткими волосами. Также как остро выбритая "злодейская бородка", соединенная с острыми бакенбардами и тонкой полоской усов, огибающей губы. В образ вписывались даже полностью белые брови. Сразу видно - человек следит за имиджем.
  
   Цезугера встал посреди сцены, и с долей превосходства окинул взглядом всех собравшихся в зале.
  
   - Давайте без лишних слов... Начнем отбор! - Объявил он. - Вы будете проходить по очереди на сцену, и показывать "Нен". Сцена будет перекрыта двойным занавесом, чтобы остальные претенденты не видели происходящего на ней! Как только будет отобрано достаточное количество участников, тест закончится.
  
   С окончанием речи, из-под потолка опустились железные ставни, полностью закрыв сцену, и его прикрыл занавес из тяжелой ткани. У входа на сцену показался ведущий.
  
   - Те, кто хотят принять участие в тесте, подходите сюда!
  
***
  
   Вскоре зал разделился на три группы: одни ломанулись в проходы, образовав очереди, другие непонятно зачем скучковались возле сцены, а третьи остались спокойно сидеть на месте, дожидаясь, пока стихийная толкучка не рассосется сама собой. Наша компания из трёх человек принадлежала третьей группе. Не знаю резонов Гона и Киллуа, я лично думала о нежелании попасть в давку среди незнакомцев.
  
   - Хе-хе-хе. Эти ребята безнадежны! - Раздался мужской голос сзади. - У них нет ни шанса.
  
   - Что? - Киллуа обернулся, чтобы посмотреть на критика.
  
   Это был разодетый франт с массивным подбородком, вальяжно устроившийся в кресле через ряд позади нас.
  
   - Я о тех, кто в очереди, и тех, кто ждет рядом. - Продолжил модник. - Особенно последние! Они, наверное, ждут тех, кто вернется, чтобы спросить подробности... Но никто тем же путем не вернулся! Если пошевелить мозгами, то становится понятно, что спешить не стоит. Целесообразно поступили те, кто первыми встали в очередь, и те, кто разгадали уловку и остались на своих местах, чтобы сосредоточиться. Как мы! Согласен, мальчуган?
  
   Последняя реплика относилась к Гону, и осталась без ответа. Парень слишком глубоко ушел в свои мысли, сосредоточенно разглядывая кулак, окутанный Нен.
  
   - Гон? Ты понял что происходит? - Сказать, что Киллуа удивился, не сказать ничего. Гон обычно не был чутким к сложным нюансам.
  
   - Просто интуиция. - Очнулся Гон и ответил. - Я просто подумал, что наниматели естественно захотят испытать всех присутствующих.
  
   - Это да! - Франт тихо рассмеялся. - Я впечатлен. Немногие могут следовать своим чувствам! Чем труднее и опаснее путь к успеху, тем необходимее правильно сочетать глупость и ум, чтобы двигаться вперед! Ладненько...
  
   Мужчина в два прыжка оказался у поредевшей очереди, и обернулся.
  
   - Меня зовут Пурхат. Приятно познакомиться!
  
   - Обычно такие парни всех поучают, а потом сами проваливаются! - Заявил ему вслед Киллуа, даже не подумав приглушить голос.
  
***
  
   После Пурхата пошел Киллуа, за ним последовал Гон... Судя по грохоту за кулисами, он показал свой новый "супер приём"... Наконец, наступила моя очередь. Поднявшись на сцену, за железный занавес, я нашла взглядом Цезугеру. Тот почти не обратил на меня внимания, со смешанными чувствами поглядывая на глубокую выбоину в стене, окруженную трещинами. Гон явно не сдерживался!
  
   - Жуткие детишки... - Донеслось до меня, а Цезугера повернулся ко мне, осмотрел с ног до головы, и уже громче продолжил. - Хорошо. Покажи мне, что ты достаточно сильна для Острова Жадности!
  
   Хм? Что-то не слышу энтузиазма. Он в меня не верит?! Или просто устал?.. Ладно, не важно. Я так и так хотела его удивить!
  
   Пять секунд. Ровно столько времени у меня ушло, чтобы сформировать в руке усиленную Сферу, закачав в неё столько Нен, сколько могу удержать. Моя модификация "Ко". Вся трудность состоит в одновременности нескольких действий: закручивать потоки Нен, увеличивать их количество и плотность, и при этом стараться сохранить размер Сферы неизменным. Очень непрактичная - кто же мне в бою даст столько времени - зато невероятно эффектная техника! Для показательного выступления самое то.
  
   - Эту стену всё равно придется ремонтировать. - Прокомментировала я свое следующее действие.
  
   *Бах!*
  
   От удара рукой и так поврежденная стена взорвалась мелким крошевом! Сквозь постепенно оседающее пылевое облако стала видна широкая сквозная дыра с неровными краями.
  
   Я победно повернулась, но реакция Хантера была очень сдержанной.
  
   - Ты прошла. - Сказал Цезугера с видом человека, который уже устал удивляться, и теперь принимал мир таким, каков он есть.
  
   Кивнув, я пересекла сцену, и прошла по коридору в небольшой, по сравнению с предыдущим, зал. Прошедших кандидатов было навскидку около сотни, и среди них я заметила Пурхата, и, конечно же, Киллуа и Гона. Сев на место неподалёку от них, я стала ждать окончания первого тура.
  
   После недолгих двадцати минут ожидания, после очередного прошедшего счастливчика, следом вошел Цезугера.
  
   - Сначала хочу вас поздравить. Вы - девяносто три человека, выбранных для участия в игре "Остров Жадности"! Первый тур завершен! Теперь касательно второго тура... Он уже прошел! Организаторы оценили всех вас, и распределили между собой. Можете не волноваться - условия контрактов отличаются лишь именами ваших нанимателей. Вкратце, условия таковы: "наниматели" не несут ответственности за вашу жизнь и здоровье во время игры. Если вам удастся пройти игру, вы получите десять миллиардов джени! Все вынесенные в реальный мир "игровые" предметы принадлежат "нанимателям". Предметы, интересующие ваших нанимателей, перечислены в контракте - за каждый добытый предмет из списка вы получите бонусные выплаты! Подробности и перечень наград за известные "Предметы" и "Карты Заклинаний" указаны в контракте, который сейчас раздаст мой помощник. Внимательно прочитайте договор, и подпишите, если согласны... На этом всё.
  
   Передо мной положили стопку бумаги с напечатанным текстом, и я тут же углубилась в чтение. Договор был не особо сложным, и состоял в основном из отказа от любых претензий за свою жизнь и здоровье, списка "бонусов" за различные принесенные в реальность карты и предметы, и внушительного параграфа с перечислением не менее внушительных штрафов за "присвоение" вышеозначенных предметов. Отдельно шли параграфы про "выходные" и "отпуск"... Вроде бы без "подводных камней". Подписываем!
  

Глава 19. Остров Жадности: Часть 2

   До пункта назначения нашу компанию вместе с другими игроками перевезли на бронированном поезде. Это был старинный замок, переделанный в современный особняк, и едва мы вошли, как нас повели в просторный светлый зал с множеством приставок, подключенных к экранам.
  
   Цезугера тоже был здесь.
  
   - Прежде, чем мы начнем, я кое-что объясню. Приставки не работают независимо. Неважно, с какой приставки вы начнете, вы прибудете в одно место - это как совместная игра по сети. - Пояснил он. - Сейчас мы раздадим каждому из вас по карте памяти. Как только вы её вставите и используете Нен на приставке, начнётся игра. А сейчас вы возьмете случайную карточку памяти с вашим порядковым номером - так мы определим очередность входа! Дело в том, что после входа в игру начинается объяснение правил. Обычно это занимает пару минут, но в это время другому игроку войти не получится. Поэтому ждём, когда на экране появится статус "в игре", и только тогда запускаем следующего.
  
   Все быстро разобрали свои карты памяти с номерами, и первый счастливчик подрагивающими от волнения руками вставил флеш-карту в разъем и расположил руки по обе стороны приставки. Затем он выпустил немного Нен... И тут же исчез, вызвав пораженные возгласы.
  
   - Как только на экране высветится сообщение "в игре", следующий игрок сможет войти. - Повторил Цезугера.
  
   Гон был вторым, мне выпал семнадцатый номер, а Киллуа - тридцать восьмой. Получается, сначала Гон подождет меня у старта, а потом мы вместе будем высматривать Киллуа.
  
   Игроки шли один за другим.
  
   Ждать было невыносимо! Минуты тянулись медленно, тем более что шестнадцать предшественников совсем не внесли ясности в механизм перехода в игру. Это было точно что-то из манипуляции пространством. Ощущалось неточно и очень непривычно. И в то же время знакомо.
  
   Когда наступил мой черед, я на автомате выполнила все нужные действия: вставила карту памяти и выпустила облако Нен... В то же время, не на шутку заинтересованная, я уделяла основное своё внимание концентрации на ощущениях Чувства Пространства.
  
   Всё произошло моментально.
  
   Исчезновение людей, входящих в игру, дало некоторые намеки, но сейчас я буквально прочувствовала искривление пространства на себе! Я ощутила, как область вокруг меня, оставаясь нетронутой в трёхмерном пространстве, по совершенно непредставимому вектору сближается в многомерности с другой такой областью, затем они на миг объединяются... И расходятся, обменявшись содержимым!
  
   Бесподобно...
  
   Миг, и я переместилась в небольшую круглую комнату, на стенах и потолке которой сиял серебряный футуристичный узор из светящихся линий.
  
   Но такие мелочи меня сейчас не волновали - я успела ощутить "направление"! Тот самый вектор! Причём не "направление перемещения трёхмерности в трёхмерность", хотя и его тоже - нет, это было "направление изгиба пространства в многомерность"!
  
   Я посмотрела на свою ладонь, окружила пальцы Нен и схватила воображаемую сферу.
  
   Сжать. Разжать.
  
   Пространство над рукой дрогнуло, и немного "уменьшилось", а затем вернулось в обычное состояние. Так просто?.. Да! Все дело в "направлении". До этого я знала всего два таких: "Вектор Пустоты" и "Вектор ПД", хотя, подозреваю, последнее состоит из подсознательного объединения нескольких объединенных векторов или плоскости... Теперь же у меня есть еще один вектор! Пусть будет "Вектор Телепортации-ОЖ".
  
   И, похоже, я только что нашла для себя лучшую в мире "жвачку для рук"!
  
***
  
   Вспомнив, что в "реальности" другие игроки ждут своей очереди, я с сожалением оторвалась от увлекательного процесса "жмакания" пространства и прошла в автоматически раскрывшиеся двери.
  
   Почему я скептически говорю "реальность"? Так ведь всё вокруг и есть реальность. Самая что ни на есть настоящая! Я даже примерное место расположения могу сказать - где-то в паре сотен километров на востоке от Йоркшина... Вот тебе и "игровой мир"! Если задуматься, это и правда в стиле Хантеров: купили остров, устроили на нем самую большую ролевую коллекционную карточную игру и убедили всех, что это виртуальная реальность. О-хо-хо, мне уже любопытно, как они реализовали НИП-ов, "неигровых персонажей"!
  
   Короткий коридор привел в полукруглый зал с таким же оформлением из светящихся серебристых линий, как в предыдущей комнате. Только больше в радиусе. А ещё, посреди зала, в полуметре над полом висело нечто похожее на гибрид кресла, рабочего стола и маленькой летающей тарелки, в котором сидела девушка хрупкого телосложения, с милым лицом и большими голубыми глазами. Черный топ со схематичным узором глаз придавал дополнительный антураж, как и прикрывающий голову изрисованный линиями и глазами шлем, из которого забавно торчали два хвостика белых волос.
  
   Но вся эта забавная внешность миниатюрного техно-оракула перечеркивалась ощущением внушительного резерва Нен и буквально "плавящегося" вокруг неё пространства! Вот к чему мне нужно стремиться! Попроситься в ученики, что ли?.. Ах, да - она абсолютно точно являлась живым человеком.
  
   Гейм-мастер?
  
   - Добро пожаловать на "Остров Жадности". - Монотонно проговорила девушка. - Ваше имя "Сона", верно?
  
   Ага, "Сона", как скажете.
  
   - Пожалуйста, возьмите ваше кольцо.
  
   Передо мной со вспышкой возникло кольцо, зависшее в воздухе на уровне груди. Достаточно толстое, чтобы спутать с перстнем, оно сочетало стальной ободок с тремя овальными полупрозрачно-зелеными кристаллами, вплавленными прямо в металл. Дополнительно, вся поверхность на внутренней стороне кольца была исписана непонятными письменами, похожими на узоры микросхем.
  
   Я с энтузиазмом схватила украшение, и нацепила его на указательный палец правой руки. Как круто! С такими спецэффектами неудивительно, что игроки поверили в "виртуальность" острова!
  
   - Сейчас я объясню правила игры. Хотите послушать?
  
   - Да.
  
   Получив мое неуверенное подтверждение, гейм-мастер начала пошаговое объяснение игрового процесса.
  
   - В этой игре всем, у кого есть кольцо, доступны две голосовые команды: "Книга" и "Получить". Пожалуйста, вытяните руку с кольцом, и произнесите "Книга".
  
   - Книга?
  
   Кристалл на кольце сверкнул, и передо мной появилась... Кто бы мог подумать - книга. Так же, как и кольцо ранее, она зависла в воздухе. На обложке крупными буквами было заботливо выведено название игры - видимо, чтобы игроки не забыли, во что играют.
  
   Я поводила рукой из стороны в сторону, и книга послушно переместилась, следуя за привязкой по относительному местоположению кольца.
  
   - Все "Предметы", найденные в игре, могут быть преобразованы в "Карты". Книга используется для сбора и хранения этих карт. Цель игры - собирать карты! - Пояснила она, добавив в голос торжественную нотку. - Пожалуйста, откройте первую страницу...
  
   Сделав, как она сказала, я увидела "слоты" для карт. На внутренней стороне обложки был лишь один слот с цифрой ноль, а на первой странице - три ряда прямоугольных ячеек с номерами от единицы до девяти.
  
   - Каждый слот пронумерован. В эти слоты вы можете помещать карты с тем же номером. Это ваши "ограниченные слоты"! После девятой страницы вы можете найти еще пять страниц со слотами без номеров - это ваши "свободные слоты"! В них можно поместить любую карту. Всего в книге содержится сто ограниченных слотов, от "0" до "99", и сорок пять дополнительных свободных слотов. Чтобы пройти игру вы должны заполнить сто ограниченных слотов! Иначе говоря, вы должны преобразовать сто определенных предметов в карты и собрать их в своей Книге!
  
   Девушка дождалась, пока я переварю услышанную информацию, и продолжила.
  
   - Когда вы получаете "Предмет", он немедленно превращается в "Карту". Например, как только вы возьмете в руки меч, он тут же трансформируется в карточку! Если пожелаете использовать заключенный в карту предмет, вы должны воспользоваться командой "Получить". Также команда "Получить" сработает автоматически, если карта будет находиться вне книги в течение одной минуты. Однако вы не сможете во второй раз превратить предмет в карту! Чтобы снова получить карту, вам придется вновь приобрести такой же предмет.
  
   Вот и защита от читерства. Без автоматического распечатывания предметов, в существовании "книг" попросту не было бы смысла! Игроки могли бы прятать свои карты, делая схроны повсюду, как белки!.. Брр-р, что-то меня не в ту степь понесло.
  
   - Кроме того, есть ещё один случай, когда трансформация в карту невозможна - когда достигнут "Предел Преобразования в Карту"! Многие предметы на острове имеют ограничение на число одновременно существующих копий карты одного и того же типа... Другими словами, если у предмета предел преобразования - "3", и три карты с этим предметом уже находятся во владении игроков, четвертый нашедший не сможет преобразовать его в карту.
  
   Ага, тогда по логике, если один из трех владельцев карты использует "Получить", то предмет четвертого игрока должен будет автоматически превратиться в карту... Получается, есть возможность какое-то время пользоваться редкими предметами, не теряя при этом их одноразового "превращения в карту".
  
   - В заключение, если игрок умирает во время игры: кольцо, книга и всё её содержимое будут уничтожены!
  
   М-да. Это что, предупреждение, "будьте осторожны" и "не помрите там"?
  
   - Объяснения закончены. Вы были снабжены необходимым минимумом информации! Большинство особенностей игры вам предстоит выяснить самостоятельно.
  
   Часть пола ушла вниз, образовав лестницу. Повеяло ветерком, и до меня донесся запах пыли и травы.
  
   - Теперь вы можете войти в игру. Удачи в вашем приключении!
  
   Улыбнувшись и вежливо кивнув на прощание, я начала спускаться по ступенькам.
  
   - Книга. - Я повторила команду и тем самым вернула книгу обратно в кольцо.
  
***
  
   Снаружи, куда ни глянь, во все стороны уходила степь, поросшая короткой зеленой травой с редкими деревцами. Хорошее место для начальной локации, чтобы предотвратить возможные засады на новичков, хотя, если честно, кому мы нужны?..
  
   Сам вход в игру с улицы выглядел как низкая каменная башенка с конической соломенной крышей, возвышающаяся над землей на основательной винтовой лестнице, и на четырех колоннах по краям. У вершины башни виднелась пристройка в виде башенки поменьше, соединённая с основным зданием лишь боковым проходом-галереей. Забавно - стиль футуризма внутри, и фэнтези-средневековье - снаружи! А тот мелкий флигель-пристройка, похоже, и есть та комната, в которую перемещаются игроки.
  
   Взмахом руки я поприветствовала Гона, сидящего в тени одной из колонн, и, встав рядом, задумалась... Всё равно Киллуа будет не скоро, и Гон предупредит, если появится что-то опасное. Ну, помимо тех беспардонных наблюдателей вдалеке, что кажется, готовы своими взглядами протереть во мне дыру.
  
   Пока не забылись впечатления от телепортации, я постаралась вспомнить как можно больше и точнее, и проанализировать свои ощущения. Постепенно я стала лучше понимать процесс телепорта в общих чертах, но... Хм... Точно! Там был один нюанс - приоритет! В том смысле, что при обычном соединении пространств их содержимое должно также объединиться, но этого не произошло!
  
   ...Привет, Киллуа! Идем?.. Ок.
  
   Получается, в определенный промежуток времени я находилась в двух местах сразу, но в момент "обмена" приоритетом была "я", а область с воздухом из конечной точки ушла в некий "буфер". Или выдавлена "более плотной областью" в многомерность? Запечатана?
  
   ...Я ощутила, как к нам подошел кто-то незнакомый, однако не представляющий особой опасности. После коротких переговоров в мою сторону откуда-то сбоку прилетел слабый сгусток Нен. Игровое Заклинание? Я рефлекторно перехватила и уничтожила его Переносом, и отмахнулась в незнакомца слабой Циано-сферой, чисто чтобы отогнать. Не мешайтесь! Я думаю...
  
   Точно, тогда примерная работа телепорта будет такой: отсечение областей, совмещение областей в одну точку через многомерность, с одновременным запечатыванием содержимого второй области в буфер. И в конце - возврат воздуха из буфера в первую область, с последующим отсоединением областей! Вроде бы всё логично.
  
   Довольная собой, я, наконец, обратила внимание на окружающий мир. А там... В нескольких метрах от меня стояли Гон и Киллуа, обступив лежащего без сознания хипстера-меломана с вытянутым лицом, обрамленным дредами и ободком наушников. Это один из игроков, который за нами следил? И когда только они успели?
  
   - Мы только вошли в игру, и вы уже кого-то "уработали"! - Пошутила я и развела руками в жесте "ничего не поделаешь", при этом, никак не выделив слово "игру". Про то, что этот остров не виртуальный, а реальный, расскажу им как-нибудь потом. Если не забуду. - За что вы его так?..
  
   Хотя, я начинаю догадываться, за что.
  
   - Эй! - Возмутился Киллуа. - Вообще-то, это ты его вырубила!
  
   Чего?..
  
   Киллуа проказливо улыбнулся и с беззаботным видом закинул руки за голову.
  
   - Он внезапно прилетел с неба и как-то узнал наши имена, после чего достал карту, сказав что-то вроде: "Прилипание, атакуй Сону"! А потом... - Кратко пересказал молодой Золдик и в конце многозначительно перевел взгляд на бессознательное тело. - Бах!
  
   - Э? - Малоинформативно выдала я, и, мгновенно сформировав в руке маленькую Циано-Сферу, скептически поинтересовалась. - Вот этим что ли?!
  
   Все, без исключения, игроки на острове владеют Нен! Серьезно, кем нужно быть, чтобы свалиться от "этого"? Они же шутят, да? Да?!
  
   Не успел Киллуа ответить, как, словно не найдя лучшего времени, бессознательный игрок внезапно очнулся. Хипстер сел и мутными глазами оглядел ребят. Затем увидел меня, Циано-Сферу в руке...
  
   Икнув и переменившись в лице, он, с широко распахнутыми глазами, рывком отодвинулся на полметра. Хипстер потянулся к книге и неуловимо быстрым движением вытащил карту.
  
   - Возврат! В Масадору!.. - Крикнул игрок с паникой в голосе, и, подхваченный силой "заклинания", улетел.
  
   ...
  
   А этот парень неплох! Сообразил, как сбежать из неловкой ситуации. Везунчик.
  
***
  
   К сожалению, в отличие от хипстера, я не могла скрыться от насмешливого взгляда Киллуа. План "Б"! Сделать вид, что ничего не произошло!
  
   Сделав каменное лицо, я неспешно отвернулась и поднесла к глазам руки, сложенные в овальный "бинокль". На формирование Иллюзорной Линзы и её фокусировку не ушло много времени.
  
   Коротко осмотревшись, я заметила нескольких наблюдателей, не потрудившихся замаскироваться, и... Едва заметные крыши домов вдалеке. Неплохо, неплохо! Парни выбрали правильное направление - впереди город.
  
   - Сона, как ты себя чувствуешь? - Взволнованно спросил Гон. - Ты же отбила атаку да?
  
   Я развеяла Линзу, и поспешила его успокоить.
  
   - Угу, "отбила"... Скорее уничтожила. - Слишком долго объяснять, как все на самом деле работает. - Всё в порядке! Думаю, это было "Игровое Заклинание". Даже если бы оно в меня попало, ничего страшного бы не произошло! В игре нет заклинаний, которые прямо вредят другим. По крайней мере, в старой версии игры.
  
   - Заклинание? То есть, магия, доступная только в игре? - Неподдельно заинтересовался Киллуа. - Значит, мы тоже сможем её использовать?
  
   - Да. Существует достаточно много заклинаний для перемещения, слежки и взаимодействия с другими игроками... Правда, я особо не интересовалась последними типами карт - толку от этих заклинаний, если на людей, экипированных "Ожерельем Рыцаря", они не действуют?..
  
   Стоп. Чего это они такие удивленные?
  
   - Погодите-ка... Вы что, не читали данные Баттеры?!
  
   Судя по их виду, не читали. Вот же... Я думала, раз они знают про отбор игроков, то ознакомились и с остальной информацией насчет игры! А ведь там было довольно много полезного для новичков.
  
   По пути я пересказала им про игру все, что помнила. Описания некоторых карт, ранги сложности, различающиеся от "мусорных" ранга "G", до невероятно редких "SS", как "Дыхание Архангела". А также способы выхода из игры - для этого нужно либо дорогое заклинание "Выход", либо "Проездной Билет", который выдают за победу над "Начальником Порта".
  
***
  
   Город встретил нас приветственным транспарантом в открытых воротах: "Добро пожаловать в город "Антокибу" - "Город Призов"! Пройдя по мощеной камнем улице между невысокими, но длинными домами, мы оказались на площади. То тут, то там висели объявления о квестах с малопонятными наградами. Вот откуда нам знать ценность "проклятой статуэтки богини удачи"? Хотя, если её дают всего лишь за найденную собаку... Значит, либо она так себе, либо кто-то очень любит свою игровую собаку.
  
   Также на площади висело расписание ежемесячных турниров с довольно редкими картами в качестве награды. Например, в сентябре, через несколько дней, будет открытый турнир по игре в "Камень-Ножницы-Бумага". Победитель получит "Меч Правды" ранга "B", который "ранит только лжецов и ломается на один день, если атакованный человек сказал правду".
  
   - Мы же будем участвовать? - С энтузиазмом спросил Гон, повернувшись ко мне и Киллуа.
  
   - Конечно. - Невозмутимо согласился беловолосый.
  
   - Тогда давайте попробуем выиграть все возможные призы!..
  
   *Ур-р-р...* 
  
   Речь Гона прервал его же желудок, намекнувший своему хозяину, что тот еще не обедал.
  
   Как на заказ, на глаза попалась листовка, обещающая "Специальное предложение! Бесплатный* обед!", которая привела нас в расположенное поблизости "Кафе Риквир". Над входом в кафе покачивалась вывеска в виде стилизованных изображений ножа, вилки и кошачьей мордочки.
  
   Когда мы зашли, то поняли, что выбор изображений на вывеске был сделан не из-за содержимого меню, как я опасалась, а по причине внешнего вида работников. Ага! Поваром и официантом здесь был упитанный светло-кремовый гуманоидный кот с добродушным лицом и вечно прищуренными глазами, одетый в белый поварской костюм и кулинарную шапочку!
  
   Так вот какие здесь НИП-ы... Занятная Нен-конструкция.
  
   - Добрый день! - Поприветствовал нас созданный из Нен "кот-повар", расплывшись в радушной улыбке. - Сегодня у нас специальное предложение! Если сможете в одиночку за полчаса съесть тарелку "Супер-Специальных-Спагетти-с-Секретным-Соусом", вам не нужно будет за неё платить! К тому же, вы получите в награду "Гаругайду"!
  
   Не знаю, что за "Гаругайда", но от лапши не откажусь. Вызов принят!
  
***
  
   Пока наслаждалась огромной тарелкой лапши, вспомнила один момент, и тут же предупредила парней не заказывать что-то дополнительное - у нас пока нет игровой валюты, а деньги из внешнего мира, увы, не подойдут. Пришлось им "давиться" лапшой всухомятку... Как только мы закончили, к нам поспешил Кот. Во время трапезы Киллуа и Гон пытались выяснить у него подробности об игре, но тот лишь повторял последнее слово вопроса, и в недоумении спрашивал: "Что это?". Совсем как НИП-ы в старых РПГ играх.
  
   Зато на некоторые ключевые слова он отреагировал. Так мы узнали, что после обновления в игре появился рейтинг "репутации" - теперь тех, кто не платит за еду, или калечит и убивает других игроков, ловит Стража и бросает в тюрьму, с изъятием случайных карт за каждый день, проведенный в казематах. Длительность заключения зависит от тяжести совершённого преступления. Самые злостные нарушители получают "Чёрную Метку" - камни на кольце становятся черными, и назначается специальный квест на поимку проштрафившегося игрока.
  
   Спустя полчаса все три тарелки были пусты.
  
   - Ого, вы справились! - Поздравил Кот, и протянул нам три карты. - Вот ваш приз: "Гаругайда"!
  
   На лицевой стороне в верхней половине карты была нарисована зубастая ярко-красная рыба с выпученными глазами и рогами, как у улитки. Описание ниже сообщало: "Один из трёх знаменитых деликатесов острова. Восхитительный вкус, несмотря на внешний вид. Считается, что её икра продлевает жизнь. Вкусная в любом виде."
  
   М-м, такое описание, что уже хочу её попробовать... Когда снова проголодаюсь.
  
   - Сложность добычи "F". - Пробормотал Киллуа. - То есть, третья ступень из десяти. И предел преобразования "185".
  
   - Значит... - Гон непонимающе уставился на свою карту.
  
   - Эта карта просто хлам! - Киллуа разочарованно потряс картой.
  
   *Бах!*
  
   На улице что-то громко взорвалось. Спустя секунду тишины, хлопок взрыва повторился ещё несколько раз.
  
   Быстро выбежав из кафе, мы завернули за угол и увидели... Уличного фокусника, запускающего мини-фейерверки! Вот же... Я думала, здесь будет драка.
  
   - Скукота. - Скривился Киллуа. - Гон, пойдем, поищем информацию?.. Сона, ты с нами?
  
   - Нет. Я пока здесь побуду.
  
   Фокусник и не думал останавливаться на фейерверках, и начал - или продолжил - показывать фокусы. После Хисоки все фокусники вызывали у меня некоторые подозрения, но конкретно этот был Нен-конструктом. Мне было интересно за ним понаблюдать, да и, чего уж там, фокусы тоже были занимательными.
  
   - Тогда вечером встречаемся возле кошачьего кафе. - Вздохнул беловолосый и поспешил догнать Гона.
  
***
  
   Фокусник НИП напоследок выпустил из шляпы стаю голубей и поклонился, показывая, что представление окончено. Раздался град аплодисментов. Я тоже похлопала - как фокусник он хорош, ловкость рук и капля Нен, и на сцене начинала твориться магия.
  
   И, конечно же, нашелся человек, решивший разрушить идиллию!
  
   - Сбор! - Неожиданно прозвучал голос на краю толпы зрителей.
  
   Это был непримечательный шатен в куртке нараспашку и широких штанах, а в высоко поднятой руке у него была зажата карта. Заклинание?!
  
   *Шурх!*
  
   От игроков, и от меня в том числе, к нему потянулись линии... Линии... Сбор... Сбор карт! Моя Гаругайда!!!
  
   Вор тем временем не стоял на месте, и побежал в узкую улочку, подальше от разъяренных игроков. Я рванула за ним. В какой-то момент перед вором оказались двое стражников в доспехах... Всё, теперь не сбежит - деваться ему некуда! Однако мы живем отнюдь не в двумерном мире. И "вор" это отлично продемонстрировал! Мужчина на бегу выхватил из кармана короткий голубой кристалл и одним прыжком взлетел на уровень второго этажа.
  
   Сейчас уйдет!
  
   - Возврат!..
  
   В азарте погони я Рывком оттолкнулась от мостовой, затем ещё раз от стены здания, и схватила вора за ногу!
  
   - В Айай. - Он прошептал это так тихо, что я, находясь вблизи, едва услышала. И после этого он громко прокричал, чтобы окончательно запутать возможных преследователей. - В Масадору!
  
***
  
   Вы когда-нибудь хватались за летящий реактивный самолет? Я нет! Только не думаю, что ощущения сильно отличались бы от тех, что я чувствовала сейчас - на огромной скорости меня обдувало пробирающим до костей ветром, а рука всё норовила соскользнуть с ноги, окруженной оранжевым сиянием какого-то противовоздушного барьера... Соскользнуть?..
  
   Я, наконец, сообразила накинуть на себя Нулевое Трение и поток ветра резко ослаб, став почти неощутимым. Что сделало полёт более комфортным. Ха! Съела, аэродинамика?!
  
   Через пятнадцать секунд - за которые я уже успела пожалеть об импульсивном решении - мы начали снижаться. Внизу я успела рассмотреть белокаменный город с огромным розовым сердцем, парящим над самым высоким шпилем...
  
   Перед самой посадкой я разжала руку, и остановила падение, на мгновение поставив вокруг себя Полный Барьер.
  
   Приземлились мы одновременно. Вор замер, напряженно меня рассматривая, а я задумалась. По части Нен он точно сильнее меня, да и подраться мы всегда успеем... Решено! Я выбираю диалог!
  
   - Верните мою "Гаругайду". - М-м, нет, прозвучало как-то слишком сухо. Нужно больше эмоций! - Пожалуйста?.. Это моя первая карта, и мне не хотелось бы её кому-то отдавать.
  
   Игрок, готовый к бою и любой неожиданности, кажется, совсем не ожидал вежливой просьбы. Он потрясенно замер, затрясся и натурально заржал, согнувшись в гомерическом хохоте.
  
   - Новичок, да?.. - Вставил он, отсмеявшись. - А ты в курсе, что защитного поля "Возврата" хватает только на одного человека? Чтобы это заклинание перетащило сразу двоих?.. Это считалось невозможным!
  
   - Эм... Если нет "защитного поля", значит нужно сделать своё?.. - Вставила я реплику.
  
   У нас же диалог, да?
  
   - Ха-ха, точно! - Рассмеялся игрок. - Так, хорошо. Книга!
  
   Мужчина повернул книгу так, чтобы я видела содержимое, и вытащил мою "Гаругайду".
  
   - Так и быть, забирай. - Одним движением игрок бросил мне карту, и я поспешила спрятать её в свою Книгу.
  
   Но он внезапно продолжил.
  
   - Ты знаешь, что если поместить заклинание "Взлом" в "слот использования" на последней странице Книги, и не активировать его, оно всё равно будет показывать список имен игроков в радиусе двадцати метров? Мы называем этот эксплойт "Радар"!.. Или же, поместив в этот слот "Контакт", можно получить список всех встреченных ранее игроков, и таким образом узнать имя последнего увиденного тобой незнакомого игрока...
  
   Чего это он такой разговорчивый? Подозрительно всё это.
  
   - Не понимаешь с чего такая щедрость? - Игрок понял мои сомнения. - Пусть у нас, Эксплойтеров, не самая лучшая репутация, мы ценим честный обмен секретами игры! Ха! Да за одну новость, что можно обойти ограничение "Возврата", другие Эксплойтеры отвалят мне кучу карт!..
  
   Мужчина хохотнул над непонятной мне шуткой.
  
   - Ну, думаю, возврата "Гаругайды" и этой информации хватит, чтобы расплатиться с тобой за идею. Бывай! - Махнув рукой, он пошел вдоль стены, мимо входа в город. - "Контакт: Леви". Народ, вы не поверите!..
  

Глава 20. Остров Жадности: Часть 3

   Оставшись одна, я покосилась на вход в "Айай"... И решила, что оно того не стоит! "Город Любви", да?.. Мне даже отсюда видно явное превышение нормы смущающих ситуаций! Может, когда-нибудь, я захочу поиграть в сверхреалистичный симулятор свиданий, но точно не сейчас.
  
   Так... До вечера времени еще полно, думаю, как раз успею добраться до следующего города и уже там раздобыть "Контакт". Да-да, именно "Контакт", а не "Возврат"! Рано или поздно я бы всё равно разделилась с Гоном и Киллуа, а это достаточно хороший повод, чтобы поиграть в одиночку - в своём темпе.
  
   Значит, примерный план действий таков: добраться до соседнего города, получить "Контакт", и предупредить парней, чтобы меня не ждали!
  
***
  
   Старательно не оглядываясь на "Айай", я побежала по ведущей от города дороге. Куда-нибудь да выведет!
  
   Просто бежать было скучно, и я начала в движении выпускать ногами различные вариации Рывка Нен, изменяя силу и концентрацию Ауры, в поисках лучшей конфигурации для продолжительного бега. Постепенно я приноровилась и разогналась так, что редкие встреченные игроки только и успевали, что вызвать от неожиданности Книгу и удивленно смотреть вслед.
  
   Поля незаметно сменились лесами. Вскоре мне встретилась развилка с тройным указателем - на одной стрелке была картинка звезды, на второй был изображен кулак, а третья, с сердечком, указывала на дорогу, откуда пришла я. Логично было предположить, что "сердечко" - это Айай, "звезда" - Масадора, а "кулак"... Не уверена, что это, но я туда хочу!
  
   Спустя час бега я почувствовала засаду среди деревьев впереди: одно большое существо, не игрок. Скорее всего, монстр Нен-конструкт. Можно не сдерживаться! Закрутив вокруг себя Спиральную Ауру, я разогналась еще больше. И когда передо мной на дорогу с рычанием выскочила двухметровая горилла с завязанной на голове повязкой, я не удивилась, и на полной скорости врезалась в примата!
  
   *Бах!*
  
   Удар был таким сильным, что Аура едва смогла погасить весь мой импульс - я едва удержалась на ногах. Горилле же досталось от души! Обезьяна отлетела в дерево и потеряла сознание... После чего с легким "пуфф" превратилась в карту.
  
   Что тут у нас?
  
   "Кунг-Горилла", ранг сложности "D". Описание гласило, что это "вид обезьян, которые любят драться и бананы". М-да. Это такой "маленький" намек, что их можно подкупить фруктами?
  
   Спрятав карту, я продолжила путь и без приключений добралась до города.
  
***
  
   С первого взгляда "Файтан" - "город боевых искусств", как гласила надпись на входе - настраивал на серьёзный лад. Атмосфера разительно отличалась как от Антокибы, так и от Айай, напоминая Небесную Арену. Все эти хмурые лица, подтянутые мускулистые фигуры... Даже архитектурный стиль был другим: в основном преобладали низкие одноэтажные и двухэтажные здания с восточными мотивами. Кроме того, в Файтане были расположены две "Боевые Арены", издалека похожие на древний Колизей, видимые из любой точки города. Красота!
  
   Пройдя по улице, я свернула к магазинчику, где заинтересовалась незнакомым мне типом карт. Раньше были только "Предметы" и "Заклинания", теперь же появились "Испытания". Как пояснил НИП-продавец, при активации "испытания" обычно происходит перемещение в отдельную локацию с ограниченным пространством, где игрок должен выполнить определенное задание за ограниченный промежуток времени. Некоторые Испытания можно активировать только в определенном месте в определенное время, например на Боевой Арене Испытаний. Награда написана в условиях "Испытания"...
  
   Там же я обменяла карту "Кунг-Гориллы" на один "Контакт", еду на две недели, и кучу разных колокольчиков. Для чего мне понадобились последние? Хе-хе, конечно же, для тренировки Синхронизации!
  
   Чтобы не мешать другим, и чтобы эти "другие" не помешали мне, я нашла себе полянку недалеко от места "столкновения" с боевым приматом. И первым делом я связалась с друзьями.
  
   - Контакт. Гон!
  
   Карта в руке исчезла, а моя Книга самостоятельно активировалась и перелистнулась на последнюю страницу, где на экране возник таймер и начал отсчитывать секунды. Значит, карта это активатор, а последняя страница содержит в себе плоский экран и радиопередатчик... Ой, "Контакт" уже работает!
  
   - Гон, привет! Это я, Сона. Тут такое дело...
  
   За три отпущенных на разговор минуты я успела: коротко объяснить ситуацию, переждать веселье Киллуа и согласиться, что "встреча возле кафе" откладывается на неопределенный срок. С дополнительным условием от Киллуа - при встрече мы сравним содержимое наших Книг, и за обед платить будет тот, кто проиграет в редкости собранных карт! Меня это устроило - проигрывать я не собиралась.
  
***
  
   Две недели промелькнули быстро - так бывает, когда занимаешься чем-то интересным.
  
   Это время я посвятила тренировке двух направлений, первым из которых была Синхронизация. А если точнее, то её объединение с "Водным Стилем" и "Отступающей Волной". Со всех сторон задумка была идеальной! Отступающая Волна обеспечивает наблюдение за полем боя. Синхронизация даёт некоторое усиление и ускорение за счет отсутствия сопротивления со стороны организма.
  
   К тому же, мне ужасно нравится двигаться "правильно", чувствуя, как все мышцы работают в унисон!.. А то, что усиление почти незаметное, так в бою любое преимущество будет ценным.
  
   Проблемой было то, что приёмы требовали диаметрально противоположных условий: для Синхронизации была нужна концентрация на себе, а для Отступающей Волны - распределение внимания по окружающему пространству. Словно две шестеренки, крутящиеся в разных направлениях! Попробуешь их соединить, и они тут же встанут, блокируя друг друга... Если только не научиться использовать Синхронизацию без Чувства Пространства.
  
   И у меня это частично получилось: за две недели я, более или менее, овладела Синхронизацией на уровне, когда уже не требовалась постоянная концентрация пространственного восприятия. Теперь Психометрия на себе нужна только для "настройки", после чего она уже не требуется - тело само привыкает двигаться правильно.
  
   Всё благодаря идее прикрепить к себе колокольчики! Во-первых, в Синхронизации те почти не звенят, а значит, их звон может выступать показателем "рассинхронизированности" движений, и, во-вторых, это было попросту круто. Бесшумно ходить, не издавая ни звука, будучи обвешанной колокольчиками? Да кто бы не хотел такому научиться?!
  
   Однако Синхронизации я уделяла время по остаточному принципу, в основном разбираясь со вторым, по счету, но не по важности, направлением - прямым воздействием на пространство.
  
   Самым первым, на что я обратила внимание, была разница в восприятии - человеческий мозг вообще плохо справляется с многомерностями, уменьшая "мерность" до привычных величин. И если ПД-Трансмутацию и Иллюзии я воспринимала объемно-горизонтально, как плоские слои, наложенные друг на друга, то прямая манипуляция для меня ощущалась как множество вертикальных полосок ткани... От этого и отталкивалась.
  
   В самой основе, я могла "взять" ткань пространства при помощи своей Нен, и "изогнуть" её. Конечно, чем дальше от меня, и чем сильнее отклонение от нормы, тем больше нужно вложить энергии, чтобы сдвинуть ткань пространства и удержать её в нужном положении.
  
   Зато вблизи от себя, в радиусе полутора метров, я могу делать потрясающие вещи! Например, отклонить, отдалить или приблизить что-либо на расстояние около тридцати сантиметров!.. Что? Звучит не так "потрясающе"? А если я скажу, что такое "Персональное Пространство" буквально даёт контроль над окружением, фактически неуязвимость от всех ударов и снарядов, которые я смогу заметить и перенаправить?.. Для моей Отступающей Волны это подходило просто идеально!
  
   Будто в противовес, с подсмотренной техникой телепортации всё было куда как хуже. Я была, наверное, слегка наивной, когда посчитала, что легко это повторю... Здесь как с записью удара профессионального боксера в замедленной съемке - сколько не смотри, сразу повторить не выйдет. Через год или два напряженных тренировок? Тогда да, может, что и получится. Но точно не в тот же день, неделю и даже месяц!
  
   Соблюдая свою "традицию" с опозданием додумываться до очевидных вещей, только после череды неудач с Нен-телепортом я вспомнила о Переносе. Это же тоже телепорт! Только не на базисе Нен, а на каких-то неведомых принципах, с многомерным "направлением" пространственного канала в Пустоту! В попытках ослабить Перенос и поменять это "направление" на трёхмерность, вполне успешных, кстати говоря, я и провела большую часть времени.
  
   Дело в том, что с "Переносной Телепортацией" возникли некоторые проблемы. С Маяком перемещаться было просто. И невероятно сложно без него! Во-первых, точность - мне нужно было время, от минуты, до нескольких секунд в лучшем случае, чтобы самостоятельно прицелиться и отправить предмет именно туда, куда я хотела. Во-вторых, расстояние. Опять же, рядом с собой всё получалось отлично, с разбросом в пределах пары сантиметров. Я даже освоила "телепортацию в ту же точку", которая меняет угол расположения объекта в трехмерном пространстве, как будто мгновенно "поворачивая" объект!.. Но если что-то нужно было перебросить дальше десяти метров, всё, пиши пропало - вещь могла оказаться левее на два метра, правее на три, а то и вообще разорваться на части или сгинуть без следа.
  
   Пришлось довольствоваться тем, что есть, переименовав "Переносную Телепортацию" в более короткое и ёмкое "Мерцание". Ну, как, "довольствоваться", скорее наслаждаться увеличением радиуса летальности Переноса в целых пять раз - Мерцание точно так же вырывало кусок из точки прибытия, замещая его переносимым предметом! Мерцание сначала освобождало место для телепортации, в форме телепортируемого объекта, и лишь потом вставляло туда объект.
  
   После многократных проверок безопасности на пойманных насекомых и редких забредших на огонёк Кунг-Гориллах, я решилась попробовать Мерцание на себе... Классная штука! Пусть и в пределах десяти метров, я могу "прыгнуть" куда захочу! Теперь никакие стены, даже самые толстые, мне не помеха.
  
***
  
   Окончание тренировки я отметила жареной на углях Гаругайдой.
  
   Да, рыбка заслужила своё имя с большой буквы! Вкус у неё и правда, был потрясающим. Даже не менее потрясающим, чем процесс её распечатывания из карты - я ясно ощутила, как после команды "Получить" карта распадается, сжатое пространство распрямляется, и в клубах Нен появляется рыба!
  
   Погодите-ка...
  
   Как говорится, меня осенило. Да ещё как! Внезапно я поняла, что едва не допустила ошибку, неправильно воспринимая пространство. Но сейчас я видела всё в нужном свете!
  
   Едва пересилив желание проверить идеи сейчас же, я продолжила сидеть у погасшего костра и наслаждаться рыбкой. И, попутно, хорошенько всё обдумала, прежде чем перейти к практическим испытаниям.
  
   Дело вот в чём - для Искажения Пространства я как бы "цепляюсь" своей Аурой за пространство. Можно выделить два вида "сцепления": Объемное и Граничное. В основном я использую только "граничное сцепление". Например, в моих тренировках по "сжатию" и "разжатию" в руке шарика пространства - уменьшаясь, шарик не выпускает из себя лишний воздух и не затягивает его в себя, когда увеличивается. Другими словами, "Граничное Искажение" изменяет только внешнюю перспективу, не влияя на внутреннюю часть. Совсем как ПД-Иллюзия!
  
   А "Объемное Искажение", во-первых, энергетически затратное, так как энергия, вероятно, тратится на сжатие материи внутри области воздействия, и во-вторых, оно опасно и повреждает всю материю, что находится в Искажении.
  
   Мечущиеся в голове мысли перескочили на примерные задумки насчет пространства, доделываясь на ходу за секунды.
  
   Идея N1. Граничное Искажение объемной области в точку, логически продолжающее мои "медитативные тренировки". Попробую?..
  
   Вскоре я наблюдала, как шарообразное пространство над ладонью, радиусом в три сантиметра, задрожало, и послушно сжалось в одномерную нематериальную точку. Да, нематериальную, я проверяла - точка выхода без какого-либо сопротивления может проходить сквозь предметы, не повреждая их... Если только не отпустить Искажение внутри объекта, и тогда, при расширении пространства, всё вокруг точки выхода тоже расширяется - и разрывается на части.
  
   А теперь "вторая часть марлезонского балета"! Следующее "Граничное Искажение" я сформировала вокруг камешка, и тот начал визуально уменьшаться, пока совсем не исчез!.. Хотя на самом деле камень не менялся - изменялась перспектива его восприятия трёхмерными органами чувств.
  
   Такую свертку пространства можно представить как фокус с исчезающей монеткой, когда платок незаметно оборачивается вокруг монетки, закрепляется кольцом резинки, и монетка "магическим образом" пропадает, оставаясь в получившимся "кармашке"... Назову эту технику "Запечатывание"!
  
   Вернее, "Запечатывающее Искажение", так как оно всё-ещё временное Искажение, требующее прямой подпитки Нен.
  
   Идея N2. Решение "временности" Запечатывающего Искажения при помощи Кристаллов!
  
   Первые попытки совершить задуманное провалились, поэтому я поменяла очередность. Сперва, сконцентрировавшись, я за несколько минут сформировала в руке маленький Нен-Кристалл. Всё же, добавлять Кристалл поверх уже существующего намного проще, чем создавать новый!
  
   И вот, в очередной раз я повторила "Запечатывающее Искажение" с камешком внутри. Едва дыша от волнения и сосредоточенности - сложно делать столько процессов одновременно - аккуратно совместила Кристалл с "горловиной" Искажения... И, стабилизировав, кристаллизовала структуры Нен, отвечающие за удержание Искажения! Дополнительно, для большей устойчивости, я впечатала в Кристалл приказ: "держать форму пространства внутри себя".
  
   Нен-Кристалл выступил в роли той самой "резинки", удерживающей горловину "карманного" Искажения пространства. Или "замком на двери"... Если, конечно, бывают замки, которые сами собой распадаются на части - пространство, несмотря ни на что, стремилось вернуться в естественное положение. Нен-Кристалл, скрепляющий пространство, быстро терял стабильность, разрываясь изнутри, и вскоре грозил исчезнуть.
  
   Потянув энергию кристалла на себя, я распылила его обратно в энергию. С негромким "пуф!" в облаке Ауры появился камешек... Я смахнула выступивший на лбу пот и устало разлеглась на траве с довольной улыбкой . В просветах между ветками успокаивающе подмигивали звезды...
  
   Такое чувство, будто я открыла для себя что-то очень важное, наряду с Переносом и ПД-Трансмутацией. По сути, так оно и было. Настоящий прорыв! Ведь Запечатывание настолько потрясающее, что через него можно делать кучу всего. Например, когда я смогу запечатывать предметы, равные по объему себе самой, то на основе Запечатывания можно будет сделать персональную "Нематериальность"!..
  
   О, кстати. Раз получилось с Искажением, нужно будет изучить объединение Нен-Кристаллов с П-Трансмутацией и ПД-Иллюзиями! Я уверена, что смогу поддерживать Кристаллами, по крайней мере, неизменяемые эффекты, например, статическую визуальную иллюзию.
  
   Идея N3. Можно ли с помощью Полного Искажения сжать воздух и тем самым создать плазменный файербол?.. Можно. Но сложно. В данный момент, считай, невыполнимо. Это потребует создания Объемного Искажения, с высокой скоростью сжатия пространства, чтобы воздух не успевал "убежать" и при этом разогрелся.
  
   Идея N4. Можно ли с помощью Полного Искажения сжать Нен для усиления техники Сферы? Всё же сила Нен зависит от концентрации Ауры в пространстве. Причём Нен, несмотря на энергетическую природу, естественным образом сопротивляется сжатию. Так почему бы не сжать мою Сферу искусственно, при помощи Искажения?
  
   Сначала я подумала, что это невозможно. Но... Что если наоборот? Воспользоваться "обратным сжатием"? Пространство стремится вернуться в изначальное положение - вот пусть оно и сделает всю работу за меня! Для подобного "автоматического" сжатия пространства нужно будет взять небольшой объем и расширить его Объемным Искажением. Для начала, в два-три раза, не больше. И, засунув внутрь Сферу, позволить пространству сжаться - вместе со Сферой! При этом в отличие от воздуха, с достаточным уровнем контроля можно удержать Нен на одном месте...
  
   Сказано - сделано!
  
   Отдохнув от предыдущего опыта, я приступила к делу. Это оказалось проще, чем Запечатывание-в-Кристалл. Всего-то удерживать Искажение, удерживать внутри него обычную Сферу, затем отпустить Искажение и при этом перевести всё внимание на удержание получившейся сверхплотной "Супер-Сферы".
  
   Плотность энергии в моей первой Супер-Сфере была всего в три раза выше моего самостоятельного предела, но уже сейчас она выглядела ну очень угрожающе! Как плотный энергетический шар, светящийся ярким неоново-синим светом. Но удар по валуну, неподалеку от моего временного лагеря, впечатлял ещё больше! Вместо простого разрушения неоновая Супер-Сфера с противным царапающим звуком продырявила камень, подняв вокруг него облако каменной пыли!.. Как же здорово!..
  
   Идея ?5...
  
***
  
   Проснувшись на следующий день, я осмотрела царящую вокруг разруху. Вспомнила вечер и безудержное желание идей и экспериментов... И с подозрением покосилась на деревянную тарелку с костями гаругайды. Рыбка-то, оказывается, непростая! С подвохом. Вон как прошлась по мозгам и разогнала внутренний "генератор идей"!
  
   Или в ней просто были нужные мне витамины и прочие вещества?.. А, неважно. Так и так, неплохо будет как-нибудь в будущем раздобыть себе побольше этой полезной вкусноты, и проверить - оно всегда так прихватывает или нет?..
  
   По-быстрому свернув лагерь, я отправилась в Файтан. Хватит сидеть в лесу, как какой-то неправильный "культиватор"! Все правильные культиваторы должны сидеть в пещерах!
  
   Идя по дороге с провоцирующим беззаботным видом, я периодически подкидывала в руке Нен-Кристалл размером с монетку... Нен-кристалл с наложенной поверх него Линзой и впечатанной в саму его структуру мыслью-приказом "держать Пространственное Давление внутри себя неизменным"! Жаль, что заряда в таком небольшом кристалле хватает всего на несколько минут, после чего пространство окончательно дестабилизирует "батарейку", заставив распасться обратно в Нен. Иллюзия при этом тоже исчезает.
  
   Зато так Иллюзии становятся полуавтономными, то есть, мне не обязательно всё время находиться рядом! Ура! А уж если объединить с Маяком и запустить через Связь подпитку напрямую из резерва Нен...
  
   Из придорожных кустов "внезапно" выскочила Кунг-Горилла и начала угрожающе бить себя в грудь.
  
   Наконец-то! Я уже думала, оно так и будет прятаться.
  
   В ответ я выпустила из левого глаза поток Нен, слегка напоминающий сине-голубое пламя. На этот раз я не "раззадоривала" свои эмоции, довольствуясь лишь слабым "Эмоциональным Усилением" от взятого на себя образа. Усилением слабым, зато стабильным! И после этого окончательно активировала "Боевой Режим" - "Гё" левым глазом, Спиральная Аура и быстрая настройка под сочетание Отступающей Волны и Синхронизации.
  
   Я надеялась однажды привязать рефлекс-триггер техники к "Пламенному Гё", которое бы тянуло за собой все остальные компоненты и усиливало бы их... Впрочем, это дело будущего, сейчас всё приходится делать "вручную" и в спешке, ведь противник ждать не будет!
  
   Вот и Кунг-Горилла побежала на меня, странным образом расставив кулаки перед собой, выше и ниже головы. Войдя на расстояние удара, примат, в попытке отвлечь, махнул правой рукой и внезапно нанес удар левой!
  
   Я скользнула в сторону, когда удар только начинался, и оказалась сбоку от примата, которого продолжал тянуть набранный импульс. Мой черед! Закрутив Спиральную Ауру вокруг руки еще сильнее, я Рывком подпрыгнула вверх и нацелилась чуть в сторону от основания челюсти Кунг-Гориллы. Кажется, у людей и приматов там должна быть слабая точка.
  
   Удар! "Шорюкен!"
  
   Нокаут! Примат судорожно дернулся и начал падать. В дорожную пыль Кунг-Горилла упала уже в виде карты... Какие же эти обезьяны хлипкие!
  
***
  
   В Файтане всё было по-прежнему. Я продала карту с Кунг-Гориллой и на этот раз прошла дальше первого магазина. Туда, где были развешаны игровые объявления и квесты!
  
   Первым своим заданием я взяла простую доставку письма, за которую в награду обещали "Географическую Карту Острова Жадности" и что-то дополнительное, под знаком вопроса. Мне было достаточно примерной карты острова, а второе... Ха! Будет сюрпризом! Заодно город разведаю.
  
   Где там сидит НИП-заказчик?
  
   К счастью, адрес стартовой точки, улица и номер дома, были указаны в тексте задания. Я быстро нашла нужное место - маленький одноэтажный домик, возле которого, на большом валуне, медитировал старик с длинными седыми усами, одетый в белое кимоно. Естественно, это был тоже Нен-конструкт. По отсутствию в доме кого-либо, я предположила, что старик и есть его хозяин, и мой квестодатель.
  
   - Добрый день?
  
   На приветствие он не отреагировал, продолжая своё занятие.
  
   - Доставка почты?.. - Стоило мне упомянуть о доставке, как он молча вытащил из-за пазухи свиток длиной в локоть, и так же молча передал его мне.
  
   Больше старик не двигался, отказываясь отвечать на вопросы о получателе. Более внимательное изучение свитка дало подсказку - к торцу тонкой веревкой была привязана маленькая табличка со схематичным изображением собаки. Вот оно что! Я поняла! По дороге сюда я видела рисунок кабана в похожем стиле, нарисованный на больших воротах. Кажется, это было додзё - школа боевых искусств... Думаю, мне нужно найти додзё Собаки!
  
   Неспешно прогуливаясь по оживленным улицам, я отмечала в памяти маршруты к разным местам. К Боевой Арене, где два игрока могут сразиться, поставив на кон свои карты. К большой пагоде, немного возвышающейся над соседними домами... И к раменной с кошачьим поваром, знакомым мне ещё по Антокибе. Хотя здесь кот носил одежду в восточном стиле. Также я нашла боевые школы, посвященные разным животным японского календаря: кабану, быку, обезьяне, крысе, змее...
  
   Наконец, я заметила на воротах изображение собаки. Это оно?.. Да, рисунки совпадают!
  
   Подойдя к запертым деревянным створкам, я ощутила присутствие Нен-конструктов во внутреннем дворе, однако стук в ворота был проигнорирован. М-да. И что дальше? Звонка нет, только огромный металлический гонг сбоку... Оу. Понятно. Только вот, кое-что меня беспокоит. Объединение "Файтан + додзё + гонг" наводит на мысли о начале сражения. Поэтому, на всякий случай, я приготовилась к бою. И не прогадала.
  
   *Бом~мм~м!*
  
   Удар кулаком в гонг прозвучал неожиданно громко, отдавшись вибрацией в костях.
  
   За воротами началась активность, створки резко распахнулись, и на улицу выскочили два одинаковых НИП-а в подпоясанных кимоно и масках собаки на лицах.
  
   - Как ты смеешь беспокоить нашего Мастера?! - Сердито прокричал первый, в то время как второй обходил меня сзади.
  
   Когда они оказались ровно по сторонам от меня, оба синхронно бросились в атаку. Медленно!
  
   Я крутнулась на месте, пропуская их кулаки мимо... И ощутила, что возник тот самый "удачный момент"! Плавным, но быстрым движением подхватив их руки, я усилила и перенаправила их удары друг в друга! Первый поймал удар товарища прямо в маску, и упал без сознания. Второй же дернул головой, тем самым предотвратив часть урона, и оставшись стоять на ногах. И тут же свалился от добивающего удара в затылок!
  
   Нападавшие с характерным звуком превратились в две карты, лежащие на земле. Подобрав карточки, я расстроенно вздохнула. Блин... Было бы круче, если бы они вырубили друг друга...
  
   К реальности меня вернул звук тихих хлопков - из-за ворот вышел медленно аплодирующий старик. Причем выглядел он как полная копия отправителя свитка-письма! Эм... Интересно, это действительно так задумано, или создателям игры было лень делать всем НИП-ам разные лица, и они решили сделать вид, что это "такая фишка"?
  
   - Поздравляю. - Произнес тихим скрипучим голосом, как я думаю, Мастер. - Вы справились.
  
   О, точно, чуть не забыла, зачем пришла...
  
   - Это вам. - Я протянула ему свиток.
  
   Мастер, чинно кивнув, одним движением засунул его в рукав. Обратно он протянул две карты: первая была обещанной "Географической Картой Острова Жадности", а второй было некое "Испытание Клонов".
  
   - Эм?..
  
   Мастер был очень хорошо запрограммирован, и понял мою заминку.
  
   - Ты смогла победить двоих. Но сможешь ли ты победить сразу сотню? - Задал тот риторический вопрос, и, не дожидаясь ответа, ушел. Створки ворот за ним закрылись сами собой.
  
   Хм...
  
   Я посмотрела на карту испытания. На картинке схематичный человечек стоял в стойке в окружении множества нападающих фигур.
  
   Испытание, значит? Одна против сотни, значит?.. Звучит весело!
  

Глава 21. Остров Жадности: Часть 4

   С момента получения карты Испытания Клонов прошло три дня. Три дня, которые я действительно играла в игру!
  
   В основном я занималась тем, что готовилась к испытанию, вытягивала из НИП-ов разнообразную информацию и выполняла лёгкие квесты. Например, я запросто получила "Королевского Белого Жука-Оленя" ранга "А"! Всего-то и нужно было ударить по "Гигантскому Древу" с достаточной силой, чтобы стряхнуть насекомых. Мне повезло - я получила сразу двух жуков.
  
   Чтобы у меня снова не украли карты, я держалась в стороне от других игроков. И когда что-то получала, либо сразу же командой "Получить" превращала всё добытое обратно в предмет, либо старалась поскорее продать. Так что жуков я обменяла на, пожалуй, самое ценное моё приобретение за эти дни: "А"-ранговый "Усилитель Мышц Доктора Мэдда".
  
   Описание "усилителя" звучало ну очень соблазнительно: "Нарастите мышцы своей мечты! Для результата и отсутствия неприятных последствий пейте по одному (1) литру каждый день в течение недели. На вкус ужасно. (Содержит семь (7) однодневных порций)".
  
   Пить обычные усилители и стероиды я бы ни за что не решилась, тем более какую-то подозрительную жижу с примесью Нен... Однако я не видела резона для разработчиков Острова так обманывать игроков и печатать неверные описания на картах. Да и при взгляде на коробку "усилителя мышц" моя интуиция выдала одобрительный аналог поднятых больших пальцев!
  
   Кроме того, на чашу весов моего положительного решения большим камнем легла формулировка слов "мышцы своей мечты", которые буквально означали "ваше идеальное представление о мускулах"!.. В том смысле, что я не превращусь в качка поперек себя шире, а наоборот, приобрету ту фигуру и пропорции, которые хочу. Хотя игра слов: "Доктор Мэдд" - "Безумный Доктор", слегка напрягала...
  
   Распаковав коробку, я вытащила литровую бутыль и внимательно осмотрела её на свет. И наконец, решилась. Живем один раз!
  
   *Глоток*
  
   Ох... Кто бы знал, каким усилием воли я не выплюнула эту дрянь! Вкус у "усилителя мышц", как и обещало описание, был просто ужасным! Пить эту отвратительную жижу было настоящей пыткой для вкусовых рецепторов...
  
   А ведь одновременно нужно было представлять те изменения, которые я хотела! Хорошо, что мои запросы не особо сложные: "синхронизированные сверхплотные розовые мышцы". То есть, тонкие и прочные розовые волокна с наилучшей комбинацией выносливости красных мышц и скорости и взрывной силы белых, которые при работе не будут мешать друг другу. Ради такого можно и потерпеть!.. Или нет... Окей, буду считать, что вкус - это такое "условие" для работы "усилителя мышц"! Так будет проще выносить "невыносимый" вкус.
  
***
  
   Допив первую порцию "противной жижи"... О боже, мне придется выпить еще шесть таких... Я направилась в отмеченную на карте точку.
  
   Место располагалось в Пустошах, большой скалистой локации примерно между Антокибой, Файтаном и Масадорой. Здесь встречается множество разных монстров, но мне были нужны только "Гиперскоростные Маримочи"!
  
   Выглядят они как черный меховой шарик с глазами, тонкими птичьими лапками и длинным хвостиком с круглой кисточкой на конце. Как будто тушканчик, нарисованный по описанию начинающим художником-примитивистом. Опасности Маримочи не представляют, но, несмотря на безобидность, очень любят подскакивать к игрокам и обидно прыгать на голове. Ах, да, их главная особенность - они чертовски быстрые! Настолько, что сложность их поимки "D", несмотря на всякое отсутствие атакующих или защитных качеств. То, что доктор прописал для тренировки скорости!
  
   Я давно знаю, что скорость - это моё слабое место... И будущее "Испытание Клонов" станет как испытанием скорости реакции, так и тела!
  
   Кто-то мог бы сказать, что у меня есть "Отступающая Волна", с автоматической реакцией на действия противника. Но она лишь частично решает проблему.
  
   В этом Отступающая Волна напоминает танец или, скорее, разговор. Своей "волной" действий противник как бы комментирует, что собирается сделать, и какое положение мне стоит принять. Но сотня? Ладно, пусть даже десяток - больше одновременно напасть не смогут чисто физически - я услышу, что мне хотят "сказать", и смогу соотнести их в общую картину... Однако "ответить" всем уже не успею!
  
   Со скоростью нужно было что-то решать. И я очень удачно узнала про "Гиперскоростных Маримочи"!
  
   Вовсю используя Пространственное Восприятие, я прошла вглубь Пустошей, и, избегая лишних встреч, начала искать маленьких и быстрых существ... Нашла! Вскоре я своими глазами увидела Маримочи - стая черных меховых шариков, казалось бы, хаотично, носилась между скалами, оставляя за собой "остаточные изображения".
  
   Хорошо! Сперва понаблюдаем. Хм?.. Мне кажется, или от некоторых точек они отталкиваются по несколько раз?..
  
   В остальном же, помимо очевидно искусственной повторяемости траектории, способ их движения был потрясающим! И здорово напоминал мне кое-о-ком! Мог ли пройдоха "учитель", открывший мне Ауру, поучаствовать в создании Острова Жадности и вложить часть своих знаний в некоторые Нен-конструкты?.. Почему бы и нет? Ха-ха, тогда украсть одну из его техник будет неплохой местью за потраченные нервные клетки!
  
   Несколько дней я только и делала, что запоминала: как они двигаются, как внутри них циркулирует Нен, как они ускоряются, как меняют угол прыжка... Затем долго пыталась повторить увиденное.
  
   Постепенно я начала кое-что понимать, а некоторые нюансы были и вовсе неоценимым подарком. Теперь мой Рывок Нен начинается с движения Ауры в бедре, проходя через колено в голени и стопе, укрепляя и усиливая все мышцы, заставляя их быстрее сокращаться. И, в конце, в момент отрыва от земли, выходит из стопы реактивной струей.
  
***
  
   Кроме наблюдений за Маримочи и питья "ужасной-отвратительной-жижи-которую-я-ненавижу-всем-сердцем", я практиковалась в Искажении Пространства. Вопрос стоял так: как бы мне ускориться с помощью пространства?
  
   Да, пусть в своем стремлении вернуться в прежнее положение, пространство напоминает резинку, но просто так опереться об него не выйдет. Практически всё влияние пространства на движение материи ограничивается вторичными воздействиями - воздух, выходящий из сжатого Полного Искажения, движется из-за давления другого воздуха, а не движения пространства! Здесь понадобится точка опоры, держащаяся за пространство...
  
   Так-так. Понятия "держать" и "удерживать" похожи... Значит, раз мои Нен-Кристаллы можно настроить на "удерживание" искривленного пространства при Запечатывании, то можно научиться просто "цеплять" Кристалл за ткань пространства!
  
   Как оказалось, это было в разы проще Запечатывания - не нужно беспокоиться об Искажении и прочих вещах, а просто заполнить структуру кристалла энергией с намерением "схватить" точку в пространстве, и не отпускать. Вкупе с Искажением, получалась рогатка, где пространство - это резинка, а Кристалл - накладка на резинку...
  
   Кроме того, при нанесении слоя кристалла на подошвы ботинок, с этим "Пространственным Крюком" можно было стоять на воздухе и даже медленно ходить по нему! И, в отличие от Барьера, не было ограничений по времени, лишь готовые Кристаллы на подошве обуви и средние затраты Нен. С Искажением эффекты были еще круче!
  
   Например, сложный трюк, который получался, хорошо, если один раз из пяти попыток: я подпрыгивала, в момент приземления цеплялась Кристаллами на ботинках за пространство поверхности, и одновременно ослабляла его Искажением... Результат - "земля" прогибалась, будто становясь резиновой, и с той же силой выстреливала мною вверх! Как батут, только теперь для меня "батут" - это любая поверхность и объем.
  
***
  
   В одну из своих прогулок в Пустоши я заметила Гона и Киллуа.
  
   С помощью Линзы я издалека рассмотрела, как они, с лопатами в руках, прокапывают проход в одном из "холмов" из мягкой породы, напоминающей песчаник, под присмотром... Эм. Маленькой девочки? Это была миленькая блондинка с хвостиком, закрученным в спиральку-"дрель", одетая в свободное красное платье. Новый друг?
  
   Вот парни скрылись внутри прокопанного прохода, и Гон начал вывозить землю на одноколесной тачке... М-да. Вот так всегда. Кто-то тренируется, а кто-то пьет жижу!
  
   И тут... Внезапно девочка посмотрела прямо на меня!
  
   По спине пробежали мурашки. Вот это жуть! Машинально помахав ей рукой, я напряженно улыбнулась, и прекратила наблюдение. Так... Судя по тому, как быстро она меня заметила с такого расстояния - она довольно сильная! С другой стороны, ребята не выглядели так, будто их принуждают что-то делать. Они скорее тренировались, с ярко выраженным энтузиазмом. Поэтому, если, конечно, происходящее не результат Нен-способности Манипуляции - хотя кому понадобилось бы брать детей под контроль чтобы копать тоннели - эта девочка их новый учитель!
  
   Хм... И зачем они копают? Я всё пыталась понять, для чего нужна подобная "тренировка", и так ни к чему не пришла. Мышечная сила? Решимость? Базовая техника "Шу" для укрепления предметов, в данном случае - лопат?..
  
   Хорошо, пусть так. Интересно, а как бы я прокопала такие тоннели? В голову тут же пришел образ Сферы, преобразованной в бур. От этого и буду отталкиваться!
  
   Первые попытки копать при помощи Сферы не радовали. Мало того, что бур норовил вернуться в более шарообразную фигуру, так еще больше осложнял копание, наоборот, вминая и утрамбовывая породу. Решение я нашла случайно, заметив, что иногда в потоки циркуляции Сферы попадает песок и пыль. После чего меня осенило, и я намеренно собрала на внешнем потоке как можно больше песка, прикрыв дополнительным слоем Нен, чтобы тот не разлетелся в стороны.
  
   Эффект "Песчаного Бура" превзошел все ожидания! Он легко проникал в плотный песчаник, как в масло. Копать теперь было одно удовольствие. В конце я так разошлась, что, вложив всю доступную Нен, увеличила диаметр Бура до полутора метров, раскрутила посильнее и... Буквально пробежала один из холмов насквозь! В более плотной породе такое бы не получилось, а так - песчаник же.
  
***
  
   И вот настал день, которого я так ждала... Этот день... Последний день, когда мне нужно пить эту "жижу" Усилителя Мышц!
  
   Едва пересилив себя, я одним залпом влила в себя последний литр мерзкой субстанции и смахнула щедрую слезу облегчения. Да!.. Наконец-то эта пытка закончилась.
  
   Хотя бы, не зря мучилась - Усилитель Мышц сработал, как и предполагалось. Даже слишком хорошо! Мышцы, связки, прочность костей... Сейчас, после недельного курса "Усилителя", я превосходила себя прошлую примерно в той же степени, как превосходила островную себя после тренировок у привратников Золдиков!
  
   Не скажу, что я вдруг стала быстрее Киллуа, однако теперь моя скорость была сравнима с его "расслабленными" показателями трехмесячной давности на Небесной Арене. И пусть скорость реакции слегка отстаёт от тела, это дело поправимое! Теперь я вполне могу поспевать за Гиперскоростными Маримочи, даже без Рывка, и пару раз устраивала зигзагообразный бег наперегонки со стайками этих милых меховых шариков.
  
   Сила и выносливость тоже увеличились. Да что там, мышечный каркас превратился в настоящий "Мышечный Каркас" - по размерам ничего не изменилось, но стоит мне напрячь мышцы, как они сразу твердеют, делая меня похожей на ощупь на одну из моих статуй! И очень крепкой, на порядок улучшив эффект Спиральной Ауры. И мне довелось это проверить на собственном опыте!
  
   На третий день в Пустошах я нашла себе "идеальные боксерские груши" - "Гигантских Циклопов", водящихся только здесь. Правда, они сами небезосновательно считали "грушами" всех остальных.
  
   Циклопы были, как и говорит их название, гигантскими. Да один лишь кулак циклопа по размеру был больше меня! Кроме того, будучи практически неуязвимыми, они игнорировали все атаки, кроме единственного слабого места - их огромного глаза, удар в который гарантировал нокаут. Но мне-то это зачем? Гигантские Циклопы мне для другого нужны. Огромные! Фиолетовые! Крутые! И сколько их не пинай, они всё равно встают и пытаются прихлопнуть своими огромными дубинами!.. Идеально.
  
   Я с энтузиазмом взялась проверять на них свои "силовые" приемы вместе с обновленным "Боевым Режимом" и однажды непроизвольно проверила обновленную зашиту. Просто в один не очень прекрасный момент, я расслабилась... И получила прямое попадание дубиной размером с автобус! Да так, что меня отшвырнуло на тридцать метров и впечатало в один из скалистых холмов на добрые полметра.
  
   Спиральная Аура с честью сдержала удар и приземление, а укрепленное тело безвредно поглотило оставшийся импульс. Было больше обидно, чем больно... После чего, выбравшись из вмятины в песчанике, я в ярости запинала циклопа - с использованием Мерцания, Переносов и "душесокрушающих" ударов обоих типов. Когда я с ним закончила, Нен-конструкт просто развалился на части и развеялся, так и не превратившись в карту...
  
   В результате этого происшествия я получила урок о бдительности и несколько синяков - с усиленными мышцами Спиральная Аура дошла то такого уровня, что удары без усиления Аурой почти не наносят урона. А после изучения защитного механизма Циклопов моя Спиральная Аура стала ещё лучше. Хотя для динамического типа защиты такая Нен-структура не слишком подходила, и я пока не могла воспроизвести её в точности. Однако для укрепления Нен-Кристаллов это стало манной небесной - у меня только начало получаться структурировать Кристалл по образцу кожи Циклопов, а время удержания Запечатывания скачком возросло в полтора раза!
  
   Кроме того, я опробовала на Циклопах новый прием - "Водное Копьё". Сплав "Искажения Пространства" и "Душесокрушающего Точечного Удара". Это удар выпрямленными пальцами в стиле "рука-копьё", когда перед пальцами запечатывается шар воздуха диаметром в один сантиметр, и выпускается в точке касания перед ударом. Пространство возвращается в норму, разрывая объект в этой точке и создавая брешь в защите - при этом, для усиления эффекта, можно расширить "дыру" остаточной энергией... А спустя миллисекунду, в возникшее "слабое место" вонзается рука вместе с Точечным Ударом! При правильном исполнении эта штука стабильно пробивает даже сверхпрочную кожу Циклопов.
  
   Впрочем, постоянно надеяться на крепость защиты и силу атаки было бы слишком самонадеянно. И вскоре, с превосходящей скоростью, Пространственным Искажением и Отступающей Волной, я научилась интуитивно находить лучшую точку в "волне атаки" для перенаправляющего удара и таким образом с небольшой помощью Пространственного Искажения менять угол импульса встречных ударов. По крайней мере, прямых и очевидных, таких как "атака огромной дубиной с размаху".
  
***
  
~Файтан, несколько минут назад~
  
   Бискет Крюгер вошла в город со своими новыми подающими надежды учениками - Гоном и Киллуа. А что? Раз они ученики её ученика - Винга, то значит и её ученики тоже! Тем более после того, как она сама начала их тренировать. Ведь она просто не могла пройти мимо "драгоценных камней", которые нужно "огранить", чтобы те засияли.
  
   Но одними тренировками сыт не будешь, тем более растущие организмы учеников после нагрузок поглощали еду, как не в себя. Поэтому приходилось периодически пополнять припасы в ближайшем городе - Масадоре... Пока Бискет не узнала про Файтан. И этот город ей понравился больше, чем Масадора! Возможно, своей атмосферой?
  
   Внезапно она заметила низкорослую темноволосую фигуру, вошедшую в "Арену Испытаний", как гласила надпись над входом.
  
   "Это же та любопытная особа. Интересно... Достаточно ли у неё сил, чтобы стать новым стимулом для роста ребят? Вот и проверим." - Подумала Бискет и решительно направилась в сторону арены, потащив за собой учеников.
  
***
  
~Арена Испытаний, зрительские места~
  
   - Вот, это она за нами следила! - Бискет указала на темноволосую девушку, вышедшую на арену.
  
   - А? Это же Сона! - Сразу узнал её Киллуа. И поспешно пояснил, вспомнив о взрывной реакции Бискет к сокрытию "контекстной" информации. - Она друг, мы познакомились на Экзамене на Хантера.
  
   - Сона? Но почему она не подошла? - Удивленно спросил Гон у беловолосого товарища.
  
   На что тот фыркнул, и сложил руки за головой.
  
   - Да наверняка подумала какую-нибудь девчачью чушь! - Беззаботно проговорил Киллуа. - Что "помешает нашей тренировке", застеснялась или ещё чего.
  
   - Ага. - Согласился Гон с таким видом, что сразу становилось ясно, что он ничего не понял и согласился "за компанию".
  
   Прозвучал вибрирующий звук гонга, и на арене появилось множество одинаковых человеческих фигур.
  
   - Каждый из них почти на уровне Бинолта... - Тихо прокомментировала Бискет.
  
   Гон и Киллуа её услышали и переглянулись. Бинолт - имя серийного убийцы-парикмахера, тоже играющего в Остров Жадности. Ему не повезло напасть на Бискет, после чего избитый маньяк получил ультиматум "продержись две недели под атаками моих учеников - или умри". Они сражались с Бинолтом десять дней подряд под приглядом Бискет, прежде чем каждый из них смог победить его один на один. Встреться они с ним три недели назад, и он убил бы их за секунду!.. Хотя Бискет оценила его силу как монстра ранга "D".
  
   Но сотня рангов "D"? Потянет на ранг "A"! И ещё численное превосходство... Конечно, Нен-конструкты не такие опасные, как люди, и количество не всегда является преимуществом - вполне можно заставить врагов мешать друг другу. Для Киллуа это было бы не так уж сложно...
  
   Только сейчас их противник - Сона. Которая спокойно стояла и смотрела на приближающихся противников. Насколько же сильной стала их скрытная подруга?
  
   Левый глаз девушки покрылся Нен, образовав экономную версию Гё, яркого синего цвета...
  
***
  
   Я вложила карту в специальный приемник, и вышла на Арену Испытаний. Всё же моя карта относится к типу "Испытание на Арене"... Разработчики сильно облегчили себе жизнь, создав статичные локации для динамичных испытаний.
  
   *Бом~м~м!*
  
   Раздался первый удар гонга, и по всей арене стали появляться одинаковые люди... Нет. Не люди. Пусть они и выглядят так, но на самом деле являются Нен-конструктами... Это важное отличие. Они были настолько похожими друг на друга, с лицами, похожими на восковые маски, что у меня, кажется, возник эффект "зловещей долины" - когда что-то, что точно не человек, становится слишком похожим на людей! Этот же феномен "неприятия образа" отвечает за неприязнь к чересчур реалистичным восковым куклам, зомби и некоторым стилям 3-D анимации...
  
   Ох, сколько же здесь зрителей! Обычно все внимание сконцентрировано на Боевой Арене, а здесь лишь несколько энтузиастов. Слишком много людей!..
  
   Вдох.
  
   Выдох...
  
   Я активировала "Синее Гё" и свой Боевой Режим. Полностью сконцентрировавшись на предстоящем Испытании, я как бы, "сбросила" все переживания в Ауру. Но взметнувшийся из левого глаза поток, похожий на синий язык огня напомнил мне о "синдроме восьмиклассника" и "косплее", вызвал больше эмоций, которые еще больше усилили технику!
  
   М-да... Раньше я думала, что понимаю, что такое Воодушевление Нен. Но, нет. Воодушевление я почувствовала сейчас!.. Мне всегда нравился сценарий в аниме, когда один персонаж сражается против толпы... До сих пор с трудом верится, что я это делаю.
  
   *Бом~м~м!*
  
   Прозвучал второй гонг и стоящие без движения фигуры в едином порыве побежали прямо на меня...
  
   Было слегка устрашающе видеть приближение сотни фигур, жаждущих оторвать от меня кусок. С другой стороны, во мне разгорался азарт и желание посмотреть, как я справлюсь с противниками! Не сдерживаясь!.. Как бы объяснить? Если разделить "атаки" по смертельности, то на Небесной Арене я начала с самого нижнего - "безопасного" уровня, и практиковалась на противниках, постепенно увеличивая силу атак. Пока не упёрлась в "безопасный барьер", за которым бы последовали калечащие и смертельно-опасные, для противника, приёмы. Но сейчас я могла начать с самой верхней "планки" силы, чтобы узнать: "как не нужно делать, если не хочешь, чтобы твой противник скончался прямо на месте"!
  
   Первого прибежавшего ко мне ждала "награда".
  
   Удар!
  
   Клон с хрустом сложился напополам, и отлетел в сторону.
  
   Ха?! Какого чёрта...
  
   Ещё удар.
  
   ...Они...
  
   Подскочивший клон попытался меня схватить, но я увернулась и ударом колена сломала ему челюсть.
  
   ...Такие...
  
   Закрутив Спиральную Ауру вокруг руки в форме бура, я проникающим ударом пробила следующего клона насквозь, насадив на руку, как на копьё.
  
   ...Медленные?!
  
   Прежде, чем клон успел упасть и развеяться от повреждений, я со злостью схватила его изнутри, и круговым движением руки с силой швырнула об землю, припечатав ногой!.. С Рывком, направленным вниз и Площадным Ударом.
  
   *Бах!*
  
   Бедолага разлетелся на куски, истаивающие дымкой Нен, а на земле подо мной появился двухметровый кратер.
  
   Я хотела проверить свои приёмы в подобии "боевой обстановки", а это что?!
  
   Вымещая раздражение, я в брутальном стиле разобралась с ещё тремя противниками. И только тогда заметила некую новую деталь, отчего мое недовольство испарилось без следа - с каждым уничтоженным клоном все остальные конструкты становятся сильнее и быстрее!.. Я не зря готовилась!
  
   Прокрутившись вокруг своей оси я увернулась от очередного прямого удара рукой, и, взяв в захват, ударом ладони снизу вверх, сломала её. Затем, продолжая движение, потянула дальше и метнула клона в его товарища... Эм. Не совсем - клон пинком откинул мой снаряд. Но это дало мне время напасть на третьего!
  
   Я Рывком подскочила к будущему испытательному стенду, который добровольно вызвался помочь мне в нелегком деле практики на псевдо-живых мишенях...
  
   *Водное Копьё!*
  
   Удар, пробивающий защиту Циклопов, легко пронзил грудь оппонента. В последний момент я захотела попробовать вырвать сердце... Но вместо этого разворотила конструкту половину груди и вырвала из тела кусок бока.
  
   Блин!
  
   Я пнула тело в сторону его спешащих ко мне его товарищей, чтобы вытащить из толпы другого подопытного болванчика.
  
   Что же все мы можем совершить ошибку... Главное - не повторять её!
  
   Шаг к противнику...
  
   *Водное Копьё!*
  
***
  
~Арена Испытаний, зрительские места~
  
   - Киллуа! - Гон со странным выражением лица повернулся к другу. - Сона... Сона превращается в Хисоку!
  
   Всё это они молча наблюдали, как Сона счастливо носится по всей Арене. В явно "водном стиле" она перетекала с места на место, без усилий уклоняясь от множественных атак, в том числе от ударов из слепых зон... А затем резко ломала свои движения и набрасывалась на первого попавшегося на глаза клона, чудовищными ударами "разрывая" его на части. Иногда в буквальном смысле разрывая! Или неспешно забивала до смерти, игнорируя всех остальных - при этом напоминая любопытного ребенка, который из любопытства медленно отрывает насекомому лапки и смотрит: "а чего это оно не шевелится"?
  
   За эти десять минут Киллуа мог наблюдать больше выражений лиц Соны, чем за все время знакомства. Особенно когда он стала встречать противников с "милой улыбочкой", от которой бросало в дрожь.
  
   - Да... Она улыбается...
  
   - Это хорошо? - Уточнила Бискет.
  
   Но Киллуа не ответил. В этот самый момент один из Клонов встал в очень уж неудачную стойку, и Сонин удар снизу вверх порвал его поясницу на две части, сделав "ноги" на треть длиннее... Мужская часть зрителей и большая часть женской, поморщились, невольно примерив такую атаку на себя. Особенно кривились те, кто на своём опыте знал, насколько эти клоны крепкие на данном этапе испытания.
  
***
  
   Ох, как удачно он встал!..
  
   *Бах!*
  
   Ударом моей ноги, с модификацией "Точечного Удара", противника слегка разорвало и подкинуло в воздух. Оу... Ну, как говорится: "нельзя приготовить омлет, не разбив чего-то там", и всё такое...
  
   В определенный момент Нен-конструкты клонов стали быстрее, и мне приходилось всё чаще уворачиваться. Времени думать и что-то проверять оставалось всё меньше. Вот оно! Тренировка с увеличением сложности!
  
   Удар! Чувство "волны" сзади... Уворот! И снова удар!
  
   Я крутилась, как белка в колесе... Белка в колесе стиральной машины на отжиме в восемьсот оборотов в секунду! Я не могла остановиться ни на секунду, приходилось постоянно двигаться и перетекать из одного положения в другое...
  
   Постепенно, я стала проваливаться все глубже в ощущение Отступающей Волны, будто со стороны наблюдая за своими действиями. При этом всё лучше и лучше осознавая потенциал Синхронизации. Привыкнув передвигаться с колокольчиками, я научилась более эффективной и плавной смене направления движения, что в лучшую сторону сказывалось на моих действиях!
  
   Лишние движения, в условиях нехватки времени, буквально сокращались в наиболее эффективные. Стало меньше ударов и контрударов - но все они стали более короткими и резкими, хотя, казалось бы, куда дальше-то.
  
   А потом всё слилось в какой-то калейдоскоп.
  
   Вот я делаю полшага назад от кулака, несущегося прямо в лицо... И точным ударом ладони ломаю локоть Нен-конструкта. Вот изгибаюсь назад, пропуская мимо ногу клона слева, подпрыгиваю, чтобы увернуться от удара ногой клона справа, и на долю секунды зависаю над землей... А затем Рывком разворачиваюсь в воздухе, приземляюсь, и одновременно хватаю одного из них за ногу - чтобы, используя его же инерцию, бросить под следующую атаку другого клона!..
  
   Главное - использовать чужую "волну"! А где Волна?.. От последней мысли я очнулась от транса. Клоны как-то быстро закончились, и вокруг лежали лишь поломанные Нен-конструкты. Они быстро исчезали, превращаясь в дымку из нен, которая направлялась к трем оставшимся клонам. Эти были гораздо сильнее, с сильной Аурой, даже их рост был на голову больше остальных.
  
   Впитав всю Нен, конструкты побежали ко мне. Однако теперь они взаимодействовали друг с другом. Другими словами, действовали сообща! Но... Трое на меня одну? Это нечестно.
  
   Для них нечестно!
  
   *Бах!*
  
   Первого усиленного клона я встретила Водным Копьем. Расширившееся пространство убрало кусок его защитной Ауры, и моя рука в потоке Нен прервала его подобие жизни. Следующий!
  
   Второй, атаковавший сзади одновременно с первым, не попал в меня... Но от испуга, что ничего не успеваю сделать, я машинально влепила в него Луч Переноса! И на этот раз Перенос получился быстрее... Ох, черт! Я же хотела закончить бой без использования Переноса! Хотя... Полезный рефлекс.
  
   Остался только один.
  
   Последний клон всё не решался подойти ближе, явно отличаясь от остальных собратьев наличием подобия мозгов. Только вот, зря он дал мне время на подготовку!
  
   И пока он "впитывал силу павших товарищей", я ринулась вперед на противника. Рывок! Отклонить голову от кулака... Левой рукой отвести в сторону его блокирующую руку... И впечатать в его грудь "Запечатанную в Точку Супер-Сферу"!
  
   *Хлоп!*
  
   Противник проскользил на ногах три метра, и вернул себе равновесие. Но...
  
   - Ты уже мертв. - Произнесла я первые свои слова на Арене, развернулась и пошла к выходу.
  
   Более не обращая внимания на "живого мертвеца", я вышла из Боевого Режима и погасила Пламенное Гё, оставив лишь стандартную Спиральную Ауру.
  
   Это конец! Нематериальная точка Запечатывания прошла сквозь все защиты "клона с силой сотни" и закрепилась внутри Нен-конструкта. С истечением заряда на "горловине", пространство должно расправиться, создав внутри клона воздушный расширяющийся пузырь. Одного этого было бы достаточно, чтобы убить, но помимо воздуха там находится дестабилизированная Супер-Сфера!
  
   Тем временем клон подобрался ко мне сзади почти вплотную...
  
   *Бах!*
  
   ...И взорвался с противным хлюпающим звуком.
  
   Как и планировалось.
  
***
  
~Арена Испытаний, зрительские места~
  
   - Гон... - Медленно проговорил Киллуа, не отрывая взгляда от пустой арены, где несколько минут назад была сотня "мобов", последний из которых только что разлетелся на кусочки.
  
   - Да?
  
   - Мы не должны ей проиграть!
  

Глава 22. Будни Авантюристов: Часть 1

   По итогам прошедшего Испытания у меня были смешанные чувства. С одной стороны, я невольно нарушила свое ограничение на использование Переноса, но с другой - я на практике проверила обновленный Боевой Режим и приобрела неплохой опыт противостояния множеству противников. А также научилась соотносить свои усилия в бою, чтобы не слишком сильно вредить противникам.
  
   Ах, да! Нельзя также забывать о практике Пространственных Искажений - последнего противника я победила в основном благодаря им. Впрочем, приём с Запечатанной Супер-Сферой вышел слишком уж сложный - пока формировала Искажение, чуть мозги не вытекли из ушей! И слишком жестокий.
  
   Думаю, для не-летальной версии этого приема, можно использовать "снотворное", Запечатыванием поместив активное вещество внутрь противника. Тоже самое, кстати, пусть и с оговорками, я могу сделать Мерцанием - телепортировав снотворное прямо внутрь. И даже не нужно будет рисковать и приближаться на расстояние удара! Главное - попасть телепортацией точно в желудок, а не в сердце там или почку...
  
   Так или иначе, маленькое приключение подошло к своему логическому завершению. И меня уже дожидалось следующее! Дело в том, что за всеми приготовлениями к Испытанию, я не забывала о приближающемся времени моего обещанного возвращения в мир Авантюристов. Всё же, там у меня появились некоторые обязательства, да и стоит разнообразить обстановку.
  
   Правда, совсем ненадолго. Моему анонимному "нанимателю" из мира Хантеров вряд ли понравится, что вместо прохождения Острова Жадности я пропадаю непонятно где! У меня будет всего неделя "отпуска", набранного за время игры. Этого слишком мало... Может, запросить больше времени? Я же могу переносить с собой через Пустоту небольшие предметы, верно? Тогда, может, мне стоит притащить из мира Авантюристов пару магических артефактов и обменять их на разрешение "индульгенцию" уходить и приходить когда захочу?..
  
   Нужно об этом поразмыслить.
  
   Канал поставок товаров из одного мира в другой - не совсем то, что можно организовать всего лишь из-за желания "больше свободного времени"... Ладно, похожу неделю по Пограничью, а там вернусь и что-нибудь придумаю.
  
   И нет, я не боюсь каких-то штрафов и прочих последствий нарушения договора. Просто я человек, который хочет жить спокойной жизнью. Или, если точнее, без лишних хлопот заниматься своим хобби и делать всякие интересные вещи. Другими словами, "страдать фигней", по мнению большинства "здравомыслящих людей". Так зачем создавать себе проблемы на ровном месте? Будет неудобно, если однажды, по возвращении в особняк с приставками, внезапно узнаю, что вернуться в игру не выйдет. И что моё место давно отдали другому игроку... Так что, в этом деле лучшее решение - компромисс или следование правилам.
  
***
  
   К сожалению, я не могла немедленно сорваться с места.
  
   Во-первых, нужно выйти из игры в "реальный мир" - побью "Начальника Порта" и "Проездной Билет" у меня в кармане...
  
   Во-вторых - общая подготовка. Взять, к примеру, те же Маяки для возвращения. В мире Хантеров их у меня всего три, и все они находятся в частных коллекциях! Поэтому Статуи сойдут только как экстренные точки эвакуации... Мне необходимы новые!
  
   Я приступила к делу. Два Маяка я разместила прямо на Острове Жадности. Один, замаскированный под обычный валун в полуметре под землей возле Файтана. Другой - в стене пещеры в Пустошах. Для создания остальных Маяков пришлось выйти из игры...
  
   Третий Маяк я оставила в своей персональной комнате на Небесной Арене - сейчас уже октябрь, и три месяца бездействия, после которых бойца навсегда дисквалифицируют, почти прошли. Только вот, "почти" не считается. Так что я свободно записалась на бой на середину января. Теперь, если пропущу назначенную схватку с последующим автоматическим проигрышем, могу не появляться на Небесной Арене вплоть до апреля! Соответственно, всё это время комната будет моей, и я могу появляться там, когда захочу.
  
   Четвертый Маяк, в рамках эксперимента, я закопала под деревом в лесу возле Скай-сити. А что? Деревья тоже живые, и у них тоже есть аура. И, хотя это почти безнадежно, если смогу настроить кристалл на поглощение излишков древесной Нен, то получу какой-никакой источник энергии! Всё же, я не откажусь от внешнего дополнительного источника силы...
  
   Кроме Маяков мне также нужны были "денежные средства", чтобы покупать в Мире Авантюристов всё, что меня заинтересует. Для межмировой транзакции я выбрала драгоценные камни - они не такие тяжелые, как золото, и гораздо ценнее. Так что я вывела часть своих средств в виде драгоценностей. В основном взяв из тех денег, что выручила за продажу "Драконьего Доспеха" и остальных частей хвоста, которые выкупил некто под именем "Кайто". Вот это энтузиаст. Что немаловажно, богатый и щедрый энтузиаст!
  
***
  
   Последним пунктом шла одежда. Самодельное снаряжение и фэнтези-броня это, конечно, хорошо, но я все-таки предпочитаю проверенную укрепленную одежду экстра-класса.
  
   Дверной колокольчик мелодично звякнул, и я вошла в магазин, где заказывала качественные пуленепробиваемые вещи. Раньше я здесь ни разу не была, обходясь заявками и оплатой через интернет. Однако сейчас мне почему-то захотелось явиться лично - собственной персоной.
  
   Сидящая за стойкой менеджер в очках окинула меня взглядом, и тут же подскочила ко мне с вежливой улыбкой на лице. Узнала? Как? Я же прежде только заказывала вещи, и впервые пришла лично. Она что, помнит все мерки и обладает способностью измерять людей взглядом? Или же она профессионал, который не судит клиентов по их внешнему виду?.. Да нет, она точно меня узнала!
  
   - Добрый день, уважаемый покупатель! Мы рады видеть вас в нашем магазине...
  
   Ага, видеть они меня рады, как же. Очевидно, что они "рады видеть" мои деньги!
  
   - Прошу сюда!
  
   Следуя за женщиной-менеджером, я прошла вглубь магазина в отдельную комнату, где после озвучивания моих "хотелок" и формального снятия мерок - я могу поклясться, что менеджер определила их с первого взгляда - мне быстро нашли именно то, что я просила. А именно, мою новую "Экипировку Авантюриста"!
  
   Пусть меня вполне устраивает мой "костюм мафиози", но для авантюристской деятельности этого было мало. Брючный костюм со шляпой скорее подходит для официальных мероприятий в техногенных мирах. Я же хотела "смешаться" с обстановкой псевдо-средневекового мира, не теряя современных удобств.
  
   Основным моим приобретением стал стильный черный плащ с цианово-бирюзовой подкладкой. Немаркий, "дышащий", с поддержанием комфортной температуры, приятный на ощупь... И защищает на уровне стальной брони! В комплект к нему я также приобрела футболку и рубашку с подходящей к плащу черно-зеленой расцветкой. Ну и всякие мелочи: укрепленные перчатки без пальцев, пояс, подсумки для всяких мелочей, с креплениями на этот самый пояс.
  
   Надев же всю эту красоту на себя, я глянула в зеркало, и обомлела. Вот теперь я выгляжу настоящей авантюристкой!
  
***
  
   Перед перемещением между мирами, я решила что, раз всё равно буду несколько раз перемещаться туда-сюда, стоит изучить подробности перехода. А точнее, могу ли я брать с собой пассажиров?
  
   Для проверки теории я купила мышь в пластиковой коробке десять на десять сантиметров, ростки цветов в мини-горшках и обычные семена.
  
   Засев с покупками в своей комнате на Небесной Арене, я приступила к первым опытам. Сначала было решено опробовать "Мерцание", как версию Переноса без прохождения через Пустоту. По итогу: мышь, как и цветочек с семенами, после Мерцания, переместившего их на метр в сторону, не показали никаких признаков ухудшения состояния. Осмотр при помощи Аурного Зрения не выдал ничего, кроме ауры, говорящей, что они в порядке.
  
   Получается, при Мерцании опасности для мелкого пассажира нет?.. По крайней мере, это не заметно ни по виду, ни по ауре.
  
   Теперь - переход через Пустоту. Подготовка "пассажиров" прошла быстро, в основном через утепление и закутывание в пищевую пленку. Удостоверившись, что ничего не забыла, я сосредоточилась... Раз, и я в ледяной Пустоте, тянусь к безошибочно определенному маяку. Два - я на месте, рядом с Маяком!
  
   От дуновения воздуха по коже пробежали приятные мурашки... О да! После холода Пустоты, теплый полуденный ветерок и солнце, пробивающееся через листья деревьев, ощущаются вдвойне приятнее.
  
   А как там поживают мои "пассажиры"? М-м... Да... Плохие новости - мышь сдохла. Окончательно и бесповоротно, несмотря на утепление и герметизацию контейнера. Ну... Отрицательный результат - тоже результат! С цветком было то же самое, что и с мышью - полное отсутствие жизни. Зато семена удивили. Живые! Но почему?
  
   Моя лучшая догадка - они были во внутреннем кармане плаща, ближе всего к моей коже. И, вероятно, попали под моё защитное "поле", которое, как я думаю, возникает при переходе через Пустоту и довольно быстро там истощается... Но его радиус, похоже, не слишком большой - защитное поле лишь немного выходит за пределы моего тела. Иначе я бы при первом же переходе осталась без одежды.
  
   Заметка для себя: надо бы потом проверить выживаемость на Нен-конструктах, вроде "Маримочи". Когда, наконец, решусь стащить что-нибудь с Острова Жадности, не побоявшись возможного "вечного запрета на игру" или "черной метки" за нарушение правил.
  
***
  
   Быстро сориентировавшись, в какой стороне город, я быстрым шагом двинулась в направлении Гурана. По пути я чуть не забыла вытащить из-под одежды фарфоровый гильдейский жетон, и гордо выставила его напоказ, поверх черно-зеленой рубашки с не застёгнутым плащом, нараспашку.
  
   Город за месяц моего отсутствия не изменился ни на йоту. Всё тот же светлый приятный городок... Я толкнула деревянную дверь, ведущую в здание гильдии, и оглядела главный зал. Сейчас здесь было совсем мало народу - как назло, все незнакомые. Разве что, блондинка регистраторша, спящая на своем рабочем месте с открытыми глазами, но она не считается. Наверное.
  
   Подойдя к доске с редкими листами квестов, быстро прочитала их все. Невезуха... Похоже, с утренней раздачи квестов, тут в основном остались "непопулярные" задания, которые никто не захотел взять. Либо из-за высокой сложности, либо из-за маленькой оплаты, либо из комбинации первых двух причин.
  
   Хотя по поводу оплаты я бы не особо волновалась. Не только из-за наличия иномировых средств оплаты, сколько из-за самой оценки "количества" награды. Считается, что задания должны выполняться группой авантюристов - даже самые "простые" квесты на уничтожение гоблинов. Естественно, при делении полученной награды на всех участников, в большинстве случаев выходят не такие уж большие суммы. Но если выполнять в одиночку, вырисовывается совсем другая картинка!..
  
   В предыдущее посещение я краем уха слышала об одном местном "чудиле" - авантюристе по прозвищу "Убийца Гоблинов". Парень берет задания только на уничтожение гоблинов. Обычно это почти не приносит прибыли, и поручается фарфоровым новичкам, готовым взяться за любую работу, пусть даже за мизерную оплату. Однако этот парень в одиночку буквально "гриндит" злобных зеленых коротышек, и в итоге получает награду в одно лицо. Но я не могу сказать, что он "наживается" - гоблины опасны, хотя бы своим количеством и способностью к эволюции. Вот зайдешь в пещеру "постукать гоблинишек", а оттуда возьмет и вылезет гиблиноид ростом в три метра и постукает уже тебя... Так что если "Убийца Гоблинов" способен на "конвейерной основе" охотиться на этих тварей, остаётся лишь похлопать ему за изобретательность.
  
   Что же, вернемся к нашим баранам, то есть, квестам. Из всех заданий, висящих на доске, для моего фарфорового ранга остались лишь задания на "уничтожение крыс", или один свежий квест на "уничтожение гоблинов".
  
   Вот уж нет! В обновках я в канализацию точно не полезу!
  
   Переодеться? Пф-ф, еще чего! Держи карман шире. Это моя авантюристская экипировка, и, раз я - авантюрист, то и дальше буду ее носить.
  
   Гоблины же... Честно говоря, не хочется. Мелкие, жестокие, с силой и разумом детей. И это только в, так сказать, "базовой комплектации"! Развиваясь, они становятся сильнее и умнее - вторая ступень развития, Хобгоблин, уже сильнее взрослого крестьянина или начинающего авантюриста. Нет, чисто теоретически, если отброшу все сомнения, то могу с легкостью зачистить любое гоблинское гнездо, полное Гоблинов-Чемпионов. Но убить даже такое, отвратительное и ненавидящее все живое, и, тем не менее - "разумное существо"?.. С другой стороны: побью их, и пусть они и дальше ползают в своей пещере. Да пусть потом хоть сожрут друг друга, мне всё равно!.. Только вот беда - задание звучит как "убить гоблинов"! Значит, я в любом случае не выполню условия и не решу проблему, пусть даже изобью коротышек до полусмерти.
  
   Вот же незадача... Взять напарника? Ту же Лису... Ага, и сказать ей: "убей гоблинов за меня, пожалуйста"?.. Нет уж. Присоединяться к группе новичков я тоже не хочу, с ними будет слишком много мороки.
  
   А может, предложить помощь профессионалу? Тому же Убийце Гоблинов? А что? Мне - "очки доверия" и ранг в гильдии, что позволит мне потом взять более сложные квесты, а ему - хороший временный напарник в моем лице. Уж я-то точно не хуже той начинающей Жрицы! Я имею в виду ту девушку, которая, если припомнить, месяц назад ходила за этим типом по пятам. Она явный новичок, и едва ли способна использовать больше двух слабых Чудес в день.
  
   Или нет?.. Как-то лениво всё стало... Вспомнила! Не пойти ли мне, пока выдалось свободное время, прошерстить гильдейский магазин экипировки на предмет всяких артефактов и зелий?
  
***
  
   В гильдейскую "лавку", примыкающую к кузнице, я входила, словно в сокровищницу. Не без причины - столько колюще-режущего я не видела даже во время экзамена на Хантера!
  
   Внутри пахло металлом и кожей, но еще лучше был вид изнутри. На стенах почти не было свободного места, которое не было бы занято висящим на специальных креплениях мечом, копьем, топором или щитом! Кроме того, на полу были также размещены стойки для оружия, и даже стояли элементы брони и полные доспехи: от простых кожаных, до металлических рыцарских...
  
   Оу-у... Немного в стороне я разглядела женский комплект, состоящий из натуральных "бронетрусов" и "бронелифчика", и едва подавила желание накрыть лицо рукой, лишь бы не видеть это. Испанский стыд... Продают они, а стыдно почему-то мне...
  
   Стараясь не косить глазами в сторону, мягко скажем, провокационного и "ужасающе непрактичного" набора брони, я рассмотрела хозяина этого места, стоящего за стойкой в шерстяных штанах и кожаном фартуке.
  
   Если не ошибаюсь, это дворф. Или низкий человек в кузнечном фартуке, похожий на дворфа. Такой невысокий, широкоплечий - метр на полтора - мускулистый старикан с залысинами на голове. Бакенбарды плавно огибали широкий лоб и переходили в средней длины растрепанную бороду и пышные, жесткие на вид, щетинистые усы. Самой выделяющейся чертой были его глаза: правый глаз прищурен, а левый неестественно широко раскрыт и смотрит, словно видит насквозь.
  
   Сдается мне, что он и сам авантюрист, не из последних!.. М-да. Молчит и тоже разглядывает меня. А я почти ожидала от него какое-нибудь добродушное высказывание в стиле: "свежее мясо пожаловало", или что-то вроде того.
  
   Тем не менее, момент прошел, и я прикипела взглядом к полкам за его спиной. Зелья! Кольца! Не будут же здесь держать бесполезную ювелирку? Значит артефакты! Мысленно потирая руки, я подошла поближе.
  
   - Добрый день!
  
   На мое приветствие кузнец оторвался от своих дел и просканировал меня своим глазом с ног до головы.
  
   - Добрый.
  
   Так, Сона, соберись! Не нужно подпрыгивать от нетерпения.
  
   - Скажите, а какие магические кольца вы можете предложить?..
  
***
  
   Наглеть я не стала и, несмотря на желание унести с собой весь невеликий ассортимент артефактов, я умерила аппетит и ограничилась только двумя кольцами "Подводного Дыхания", одним зельем Универсального Противоядия и одним зельем Среднего Исцеления.
  
   Самым дорогим было последнее - если обычное зелье Малого Исцеления скорее обезболивает и обеззараживает, чем лечит, то Среднее уже содержит некоторое количество магии. А магические вещи естественно стоят гораздо дороже не-магических! Хотя, чтобы оплатить все покупки, мне хватило всего двух драгоценных камней из тех трех, что достала из мешочка. Не показывать же свою подозрительную состоятельность?..
  
   Я не интересовалась, но драгоценности у меня были наверняка искусственно выращенные. Это даже хорошо - вроде бы, зачастую у таких камней характеристики лучше натуральных. Более яркая игра света, цвет насыщеннее... Вот и кузнецу они пришлись "по вкусу", после внимательного осмотра на свет, и мы завершили нашу сделку к обоюдному согласию. Если не считать ворчание продавца, что ему продолжают "расплачиваться сокровищами" и что он "такими темпами скоро станет профессиональным оценщиком".
  
   По поводу того, что тот мог меня обмануть, я особо не волновалась. Репутация здесь очень важна как для авантюристов, так и для работников гильдии. Даже ранги выдают не столько по силе и выполненным заданиям, сколько по репутации и уровню доверия гильдии и к конкретному авантюристу.
  
   Исключением является разве что Герои и их спутники, которым сразу же присваивают Платиновый ранг. К примеру, по этому миру бегает девчонка-Герой, нашедшая "Меч Света" и в данный момент спасающая мир от возродившегося Короля Демонов. Герою доверяют просто по факту владения этим мечом, ведь никто "недостойный" просто не может им владеть или даже взять в руки. Но и задача у неё соответствующая - спасти мир и победить Короля Демонов, который возрождается раз в десять лет, пытаясь устроить апокалипсис!..
  
   Удачи ей с этим. Буду надеяться, что она не проиграет, и мне не придется делать выбор между состраданием и инстинктом самосохранения. Ведь, по правде говоря, я что-то совсем не уверена, что не сбегу подальше, узнав, что к городу подходит армия Короля Демонов. К тому же, дело происходит на другой стороне королевства, и новости оттуда доходят с опозданием. Может, она уже победила?.. А если у меня вдруг ум зайдет за разум, и я захочу присоединиться к группе Героя, то пока туда доберусь, все, так или иначе, закончится. Проще не волноваться и заниматься своими делами - рано или поздно все прояснится.
  
   В нетерпении добежав до своей комнаты, я тут же проверила кольцо Подводного Дыхания - надела простой металлический ободок на палец, и задержала дыхание. Ага, кольцо просто так называется "Подводным", на самом деле для его работы не обязательно погружаться в воду... Минута, вторая... По прошествии пяти минут я всё также не ощущала никаких признаков удушения и недостатка кислорода. Наконец, я аккуратно втянула в себя глоток воздуха и продолжила дышать, как ни в чём ни бывало.
  
   Класс!
  
   Одно колечко я точно буду всегда носить при себе! А зелье Среднего Исцеления и второе кольцо останутся как запасной вариант на убеждение "нанимателей" предоставить мне больше времени. Свой же артефакт я буду всегда держать наготове. Очень удобно всегда иметь возможность задержать дыхание на любой промежуток времени.
  
   Хорошо, что купленные мною кольца не "обычные зачарованные", а одни из тех, что авантюристы находят в руинах - по уверению продавца, даже разряженные в ноль, они должны постепенно восполнять энергию... Даже если последнее неправда, по крайней мере, в них достаточно маны, чтобы я могла попытаться найти иной способ подзарядки, кроме как воздействием на пространство... Пока что единственный способ - это снять Схему с "заряженного артефакта", и в будущем наложить её на "разряженный артефакт" и подать энергию. Конечно, с жутким КПД и потерями энергии, но хоть что-то.
  
   Надеюсь, всё это не зря, и переходы через Пустоту станут более комфортными, хотя бы в плане необходимости задержки дыхания. Иначе... Да можно и без "иначе"! Заметка для себя: не забыть раздобыть или сделать свой собственный, более экономичный "ребризер", который будет работать в Пустоте и обеспечивать меня воздухом.
  
   Затем пришел черед зелий. И хотя сходу воспроизвести их я не смогла, частичный принцип нащупала. Как бы только закрепить Схему на водно-Кристальный раствор?..
  
***
  
   Вскоре мне надоело чахнуть над кольцами и зельями. Пусть я могла ощутить как сами артефакты и магические жидкости, так и исходящую от них магию, но принципы действия оставались загадкой.
  
   Как действуют кольца Подводного Дыхания? Даёт ли они способность дышать кожей, как амфибия? Телепортирует в лёгкие чистый воздух? Или вовсе регенерирует углекислый газ, магическим образом превращая его в кислород? Как зелье определяет яд? Что считается "ядом"?.. Одним словом - магия!
  
   Поэтому я сделала то, что обычно делаю в тупиковой ситуации - расслабилась и сменила объект размышлений. Взять, например, мои простые и понятные Нен-техники... Если вспоминать их и крутить в голове, так и эдак, может появиться новая идея. И ведь появилась! Правда, не о магии.
  
   Когда я играла с контролем волос, я обратила внимание, что мне легче управлять несколькими волосами в пучке, чем отдельными волосками. Логично - я же структурирую Нен в трехмерную сетку, которая "цепляется" к волосу и направляется по "связанной" Нен волоса, которая отвечает за поддержку жизнедеятельности организма и обычно не участвует в создании техник.
  
   Что же получается?
  
   Первое: без "связанной" Нен навесить Сеть Контроля будет гораздо сложнее. То есть, Сеть Контроля, даже теоретически, будет непросто адаптировать для манипуляций визуально подходящими под условия неживыми объектами: нитями, стальной леской, тканью и прочим.
  
   Второе: чем больше трёхмерная сетка, тем лучше. То есть, находящиеся поблизости структуры "Сети Контроля" объединяются и усиливают друг друга.
  
   Третье: я была так увлечена шуточной стороной техники, что совсем забыла про её практическую сторону! Ведь что в человеческом теле подходит под описание "нитевидные" и "расположенные группами вплотную"?.. Мышцы!
  
   На волне энтузиазма я сосредоточила Пространственное Восприятие на левой руке и, последовательно, аккуратно сформировала Сеть Контроля на всех мышцах руки. Подумав, накинула дополнительную Сеть для соответствующего укрепления всего остального: костей, связок, и т.д. Пятнадцать минут работы, и десятая часть резерва Ауры исчезла, будто в никуда.
  
   Затратно? Ещё как! С другой стороны, больше всего Нен уходит именно на "создание" Сети Контроля, а на "манипуляции" через неё энергии нужно в разы меньше. Для простого поддержания Сети в рабочем состоянии достаточно естественных потоков Ауры, почти без концентрации внимания. Особенно по сравнению со многими Схемами П-Трансмутации.
  
   Кстати, с волосами этого почти не ощущалось, однако сейчас я могла ясно сказать, что по скорости отклика Сеть, как и остальные Нен-техники, находится где-то между обычным тактильным восприятием и Чувством Пространства.
  
   А теперь... Нет, я не стала с наскока пытаться управлять левой рукой через Сеть Контроля. Вместо этого я несколько раз сжала и разжала кулак, покрутила пальцами... В общем, разминала отдельно взятую конечность, чтобы привыкнуть к ощущениям обратной связи Сети и лучше понять, какие мышцы за что отвечают. Например, люди почти не обращают внимания, что в сжатии пальцев участвуют мышцы не только кисти руки, но и всего предплечья.
  
   Понемногу я начала помогать движениям, слегка их корректируя. Поначалу это выглядело немного неуклюже, но вскоре я приноровилась, и движения руки стали напоминать таковые у робота - я двигала ею с хирургической точностью и могла сделать практически невозможные без Сети Контроля вещи! Например, у меня получилось согнуть одни только передние фаланги, будто держу кончиками пальцев невидимый широкий диск. Раньше у меня такое выходило только с одним безымянным пальцем, при сильном напряжении.
  
   Как же эта техника в свое время помогла бы мне с Синхронизацией! Впрочем, теперь это будет не просто "техника", а "техника, дополняющая навык"... Разница между этими понятиями может показаться небольшой, но именно это и делает последний вариант более крутым! Это не считая того, что помимо помощи движениям и увеличения точности, одним своим наличием Сеть укрепляет подконтрольный объект, то есть руку. И в зависимости от вложенной Нен, Сеть Контроля может на короткое время серьезно прибавить силы, прочности и скорости.
  
   И всё же, при всех плюсах техники меня не отпускало сомнение. Чем придётся платить за такое вмешательство?.. Я не знаю. Поэтому, на всякий случай, решила, что пока не буду распространять Сеть Контроля на всё тело, ограничившись левой рукой. На всякий случай. Если что-то пойдет не так - одну конечность будет проще вылечить, тем более при наличии местных целителей.
  

Глава 23. Будни Авантюристов: Часть 2

   Когда я спустилась на первый этаж, там уже вовсю развлекались пришедшие с заданий авантюристы. Присев на свободное место, я стала дожидаться официанта, в пол-уха слушая, как за соседним столиком двое новичков фарфорового ранга громко делятся друг с другом и с окружающими своими впечатлениями от их первой схватки с гоблинами. Скучно...
  
   Три минуты спустя ко мне подбежала официантка-зверочеловек. Видимо, сейчас была её "смена", так как в обед я её не видела. Приблизившись, девушка с волчьими ушками как-то странно на меня посмотрела, будто хотела что-то спросить. Но в последний момент передумала и просто приняла заказ на мясной суп и ягодный морс.
  
   Что она хотела, я узнала через пару минут - вместе с моим ужином, она с неуверенной улыбкой передала мне листок бумаги и, смущенно прижав уши к голове, убежала к другим столикам. Что тут у нас...
  
   Листок был стандартным бланком квестов гильдии авантюристов. Единственное отличие состояло в графе "исполнители" - вместо ранга или иных условий там стояло моё местное имя "Сенна". Персональный квест! А суть задания состояла в том, чтобы... Та-дам! "Добыть рецепт и способ приготовления Сладкого Облака" - десерта, которым я угостила всех во время гулянки в честь новичков, месяц назад.
  
   В графе "оплата" значилось тридцать золотых. Хе-хе... Неужели им так понравилась сахарная вата?.. Конечно же я согласна! Кивнув периодически косящей в мою сторону официантке, я сбегала к блондинке регистраторше и официально взялась задание. А также выпросила бумагу и перо, после чего села обратно за свой стол.
  
   Так... Мой способ ей точно не подойдет... Между прочим, я только сейчас поняла, что моя "сахарно-ватная" техника нагретой Сферы является предтечей Песчаного Бура... А если Бур нагреть? "Стеклянный Бур"? Да стоит мне только задеть кого-то этим ужасом, и из этого "кого-то" сразу полезет отнюдь не сладкая, совсем не вата... Гуманнее будет просто прибить Переносом.
  
   Возвращаясь к сахарной вате - заменой Нен-техники здесь может быть только магия. И хотя волшебники не прочь иногда использовать заклинания "не по назначению", например, прикурить себе трубку с табаком, никто не согласится тратить свои заклинания на десерты. Или заломят такие цены, что проще сделать всё вручную.
  
   Вот и остаётся, что я должна воссоздать стандартный механико-нагревательный способ. Есть ещё "ручной способ приготовления", однако я уверена, что местные уже знают старый добрый способ "растягивания" остывающей карамели над вилками! Тем более, так получается только грубая версия сахарной ваты. Заказчице же нужен более современный вариант. "Сладкое Облако", хе-х.
  
   Сам по себе рецепт сахарной ваты не сложен. Но как же адаптировать эту технологию под "средневековые" возможности? Главный принцип состоит в улучшенном растягивании карамельных нитей через автоматизацию, когда под действием центробежной силы вращения барабана, сахар, нагретый до состояния мягкой карамели, просачивается в тонкие отверстия и становится тонкими нитями - которые затем накручивают на палочку.
  
   Для начала, стоит подумать, как организовать вращение... О! Точно, подойдет простой механизм гончарного круга с ножным приводом, модифицированный для большей скорости вращения. Вращающий механизм будет в нижнем ярусе, с уходящей вверх осью - лучше металлической, чтобы передать тепло для нагревания сахара.
  
   На среднем ярусе, который будет закреплен на месте, будет обычная печка, в форме бублика, как бы "нанизанная" на основную ось.
  
   Тогда верхний ярус будет состоять из двух мисок: большой закрепленный к корпусу тазик-уловитель, и второй поменьше, с множеством мелких отверстий в стенках, приваренный к оси. Причем меньшая вращающаяся миска может быть даже расположена так, чтобы выступать крышкой для нагревающей печи... Кстати, можно ещё добавить с нижней стороны миски вертикальные лопасти, чтобы раздувать огонь или угли.
  
   В итоге должна получиться конструкция из вращательного ножного механизма внизу, узкой круглой печки посередине, которая нагревает миску и металлическую ось, которая передаёт тепло в "барабан" - тазик с отверстиями. Засыпаем сахар сверху, накладываем дрова, поджигаем, вращаем... И получаем "Сладкое Облако". В теории.
  
   Всё это я зарисовала в виде схемы с пояснениями и описанием принципа действия. Кроме того указала, что такие параметры, как: размер гранул сахара, размер отверстий в нагревательном барабане, материал ёмкости, скорость вращения, температура и способ нагревания - открытым огнем или углями - заказчице предстоит определить самостоятельно.
  
   Хорошо, что от меня же не требуется строить сам аппарат! В задании так и сказано - "рецепт и способ приготовления", а значит я закончила. Всё готово!
  
   Фью~! Легкие деньги!
  
***
  
   - Я закончила. - Я положила заполненные схемами и пояснениями листы бумаги перед регистраторшей, которая сейчас являлась представителем гильдии.
  
   Блондинка проверила чертежи и, кивнув, передала награду. Тут как тут нарисовалась официантка, схватила мою писанину и внимательно вчиталась, помахивая хвостом от возбуждения. Мне было отчетливо видно по её прядающим ушкам, как у нее иногда возникали вопросы и пропадали, стоило ей прочитать дальше. Ха! Я правильно просчитала будущие спорные моменты и объяснила в тексте "от и до"! Это лучше, чем по десять раз объяснять одно и то же.
  
   - Есть какие-то вопросы? - Спросила я с надеждой, что таковых нет.
  
   Официантка помотала головой, смешно тряхнув ушами.
  
   - Все в порядке. Только мне понадобится плотник... И кузнец... И... - Под конец она пробормотала что-то невнятное, и скомкано попрощавшись, с горящими глазами убежала в сторону кузницы. Какая энергичная!
  
   Не успела я отойти, как меня окликнула регистратор.
  
   - Уважаемый авантюрист. - Формальным тоном начала она. - Недавно группа рубинового ранга передала в гильдию дополнительную информацию о вашей помощи во взятом ими задании по "зачистке маленькой крепости".
  
   Ах, да!.. Я уже и забыла про авантюристов, встреченных в мой первый день в этом мире - сразу после тёплой встречи от оживших скелетов.
  
   - С учетом только что выполненного квеста, у вас есть возможность подать прошение на повышение ранга. - Закончив речь на торжественной ноте, желтоглазая блондинка указала на небольшую стопку справа от себя. - Типовые бланки находятся здесь. Образец заполнения - здесь.
  
   - Благодарю. - Я постаралась голосом передать признательность и, кажется, у меня получилось.
  
   Если у меня будет обсидиановый ранг - я больше не буду ограничена заданиями для новичков. Хотя, признаюсь, не ожидала, что этот момент может наступить так скоро. Только бы не оплошать...
  
   - Всё правильно. - Подтвердила регистратор, когда я передала ей аккуратно заполненный бланк. - Прошения о повышении ранга будут рассматриваться завтра, после полудня. Собеседования проводятся в первой комнате для переговоров, в порядке живой очереди. Приятного вечера!
  
   На этой прекрасной ноте я прихватила из гильдейской мини-библиотеки книгу, посвященную темным магам и злым жрецам - ага, "учебник по защите от темных искусств". Благо, книга была не такой популярной, как бестиарий, и читать её можно где угодно в пределах здания гильдии.
  
   Знакомых лиц так и не появилось, так что у меня не было никаких причин оставаться в главном зале, и я удалилась в свою комнату с книгой в подмышке - читать приятнее в тишине. Или хотя бы не в прямой слышимости пьяных звуков средневековой таверны.
  
***
  
   На следующий день я с утра пораньше проверила Сеть Контроля на левой руке.
  
   Как и ожидалось, края Сети слегка разлохматились, оставшись без моего постоянного внимания. Неплохо - восстановить легче, чем строить заново. С другой стороны, большая часть Сети не показывала никаких признаков разрушения, и продолжала функционировать!
  
   Здесь действует принцип "памяти Нен" - Ауру можно тренировать, чтобы она постепенно "запомнила" шаблон и оставалась в его пределах. Это как с Тэн, базовой Аурой. Раньше мне требовалась концентрироваться на её поддержании, а теперь она находится на мне постоянно, не требуя от меня никаких усилий. Да я о ней и не вспоминаю большую часть времени! Зато, в отличие от почти бесполезной "базовой Ауры", не способной защитить от чего-то большего, чем простой выброс Рэн, автоматическая Сеть Контроля даёт гораздо больше преимуществ! К примеру, защита внутренних органов, в том числе при отсутствии видимой "внешней" ауры, второй слой защиты от Нен-манипуляторов, да тот же "контроль мышц"!..
  
   Погодите ка...
  
   А если так подумать, могу ли я с "аугментацией" Сетью Контроля называть себя киборгом?
  
   Посмотрим: киборг - это "кибернетический организм". А "кибернетика" это наука о "закономерностях получения, хранения, преобразования и передачи информации в сложных управляющих системах". Причем системах любых, вне зависимости от их природы. Тогда... Киборг - это организм, в котором присутствует искусственная "управляющая система", а не просто "искусственные части". В том смысле, что человека с зубным протезом "кибернетическим организмом" точно не назовешь, зато люди с кардиостимулятором или встроенным в череп слуховым аппаратом будут вполне состоявшимися киборгами.
  
   Таким образом, Сеть Контроля, как "управляющая система" вполне подходит под определение. И это значит, что меня тоже можно отнести к киборгам! Правда, думаю, нужно уточнить, что я "Нен-улучшенный организм", сокращенно - "Ненорг". Хотя нет, пусть будет "Ненборг". Так звучит лучше, хотя буквы "б" в слиянии слов "Нен" и "организм" быть не должно. Возможно, сойдет как сокращение от "Нен-Киборг"?
  
   Я развалилась на кровати и посмотрела на левую руку, будто увидев её в первый раз. "Я никогда не просила об этом", с улыбкой мысленно процитировала я одного киборга из неплохой компьютерной игры. Ну да, не просила - сама всё сделала!
  
   Кстати, я же стала "Ненборгом" уже когда поставила Сеть Контроля на волосы.
  
   Кстати, теперь, если встречу кого-то, недружелюбного к людям и имеющего при себе детектор лжи, я смогу с полной правдивостью соврать, что я не "человек" - а полностью состоявшийся "Ненборг"! И наоборот, стоит лишь на время отключить "Сеть Самоконтроля".
  
   Однако это только на словах, с "технической" правдой. Переставать быть человеком я не собираюсь. Да и мысли о замене своей родной части на что-то искусственное мне категорически не нравятся! Единственное, что меня устраивает - это чистая "аугментация". Дополнение, которое ничего не убирает и не замещает, а только дополняет и улучшает уже существующее, как это делает "Сеть Самоконтроля".
  
***
  
   Спустившись на первый этаж, я быстро расправилась с завтраком, чтобы поскорее поменять прочитанную книгу на другую, более специфичную. Может, в ней автор прояснит некоторые подробности? Особо меня интересовали некие "накопители", упоминание которых было во вчерашней книге о темных магах.
  
   Вскоре мне улыбнулась удача - в главе, описывающей "злокозненных некромансеров", я нашла короткий фрагмент: "камни боли, в которых они хранят жизненную энергию мучительно убитых жертв, чтобы затем использовать в своих гнусных целях"... Жизненную энергию, да?
  
   Ха! Вот и примерное направление поисков! Предположительно, накопители чужой Нен. Умереть не встать! Правда, проводить поиски образца этих "Камней Боли", скорее всего, буду самостоятельно. Слишком уж скользкая тема, не хочу вызывать ненужные подозрения. В стиле: "а зачем тебе понадобилась эта дрянь"? Или же: "не задумываешь ли чего подозрительного"?
  
   Мне бы только совершенно невзначай потереться рядом с таким камешком, снять его Схему и готово. Если это действительно накопитель Нен, я хочу его. Да, у меня есть Нен-Кристаллы, только они растут при добавлении энергии. И чтобы получить мобильный запас Нен, в сколько нибудь значимом количестве, мне придётся спрятать большую часть получившегося кристалла в пространственный карман. А это не так уж хорошо. Даже если научусь создавать пространственные карманы, растущие вместе с Кристаллом, выплывет другая проблема - часть Нен будет тратиться на поддержание Запечатывания. И чем больше Нен, тем больше карман, и тем больше он будет тянуть на своё поддержание.
  
   Это словно выбор банка, в который можно положить свои деньги. Вот какой лучше выбрать? Тот, в котором, чем больше вкладываешь денег-ауры на хранение, тем больше оплата за услуги, до тех пор, пока плата не превысит сумму хранения? Или тот, в котором можно заплатить один раз, и после этого хранить сколько угодно Нен?
  
   Вот я и ищу себе "идеальный накопитель". Если есть шанс - нужно проверить. Так что я просидела до полудня, листая книги, в надежде раскопать ещё что-нибудь на тему накопителей маны или ауры.
  
***
  
   К нужной комнате я подошла незадолго до назначенного времени. Даже если бы я не знала, где именно находится зарезервированная за персоналом комната для переговоров, это можно было бы легко определить, проследив за метаниями блондинки-регистратора.
  
   Пришла я далеко не первой - перед дверьми уже сидела миловидная жрица, лет шестнадцати, в бело-синем одеянии с золотистой окантовкой. В смешной шапке, напоминающей двойной берет тех же цветов. Вот не пойму, то ли так совпало, то ли она специально отбирала гардероб, но эти оттенки удивительно хорошо гармонировали с её золотистыми волосами и широко раскрытыми светло-синими глазами.
  
   К стене возле жрицы был прислонен деревянный посох, с фигурным кольцеобразным навершием из золотистого металла, в который было вставлено несколько колец поменьше. Такие посохи звенят при ходьбе и, вроде, были в моде у буддистов моего мира, если я ничего не путаю.
  
   - А ты... Вы... Тоже пришли на повышение ранга? - Неуверенно обратилась ко мне жрица.
  
   - Угу.
  
   Разговор что-то не клеился, а сидящая как на иголках девушка стала нервничать ещё сильнее. Как бы её успокоить?.. О! Придумала.
  
   - Ты же жрица богини "Матери-Земли"?
  
   - Да? - Переспросила она, не совсем понимая, что я от нее хочу.
  
   - Не расскажешь подробнее?.. - Попросила я, зная и принимая, что за этим последует. Увлеченные чем-то люди всегда одинаковые...
  
   И жрица не обманула ожиданий. Я уже знала, что Мать-Земля - это "богиня плодородия и жизни". Сейчас же мне поведали, что эта богиня отвечает ещё и за любовь, целительство и честный труд. Отбросив всякую нервозность, жрица с упоением рассказывала о своей богине и о том, какая она хорошая, и как всем помогает.
  
   Ага, действительно помогает. Ведь "чудеса", которые я сначала считала своеобразными заклинаниями, на деле - способность жрецов буквально проводить через свою душу силу и волю своих божеств в материальный мир. Поэтому Жрецы ограничены в количестве чудес - если маги используют "магические искры" из маны, то Жрецы просто не выдерживают потоков божественной мощи и быстро выдыхаются.
  
   С такими постоянно наблюдаемыми проявлениями неудивительно, что недостатка в служителях божеств нет! Правда, я бы так не смогла. Так что во всю эту теологию особо не вникала. Не видела смысла. Если в кого и верить, то только в Творца, а как его называют - дело десятое. Здешние же боги больше напоминали мне людей со сверхсилами, перешедшими на следующий уровень существования. Ну не чувствуется в них ничего божественного в моем понимании!
  
   Хотя здешние боги лучше, чем, например, Греческие Боги из мифологии моего мира. Убийства всех, кто попадётся под руку, интриги, несправедливость и, как отдельная тема для осуждения - любовные похождения Зевса. В общем, экранизация мифов Древней Греции вполне сошла бы за современный остросюжетный сериал из какого-нибудь видео-стримингового сервиса. Не люблю такие.
  
   - Первый претендент, пожалуйста, заходите! - Голос регистраторши из-за двери прервал монолог моей собеседницы "на самом интересном месте".
  
   Жриуа тут же превратилась из уверенной в себе миссионерки в испуганную девушку. Она побежала к двери, по полпути вспомнила, что забыла посох, вернулась, схватила его, и с красным лицом снова побежала.
  
   Я помахала рукой.
  
   - Удачи!
  
***
  
   Пока я ждала, думала о разных вещах, но так и не пришла ни к чему конкретному. Взять, например, защиту на основе пространства. В некоторых фантастических книгах упоминалось некое "уплотнение пространства", благодаря которому материя становилась прочнее. Вот как это так?.. Как мне "уплотнить" пространство? Если я так сделаю, я его сожму, уменьшу путь из точки "А" в точку "Б", но не укреплю содержимое.
  
   Единственное, что приходит в голову, это манипуляция размерами. Сложно ли разбить лист стекла толщиной в полсантиметра? Легко! А если он на самом деле будет толщиной с литосферную плиту, и только выглядит тонким стеклом?.. Вот-вот. Выходит, основной принцип такой защиты должен исходить из "распределения" и "перенаправления" энергии ударов. Только куда перенаправлять?.. В противника? А как?..
  
   Дверь открылась, и оттуда выскочила радостная жрица, на груди которой белый фарфоровый жетон сменился блестящим обсидианово-черным. Не успели мы перекинуться парой слов, как вызвали меня .
  
   На входе я слегка прищурилась от яркого света, льющегося из окна, и рассмотрела находящихся здесь людей. В комнате, кроме меня, было три человека. За столом, спиной к окну сидела знакомая мне регистраторша. По левую руку от блондинки расположилась её коллега, с более мягкими округлыми чертами лица, и, судя по кулону в виде весов, она по совместительству работает штатным детектором лжи. Последним был авантюрист в комплекте новенькой блестящей брони, выступая, скорее всего, в качестве охранника и наблюдателя в одном лице.
  
   Мне же предполагалось сесть напротив них, на удобный на вид кожаный диванчик. Что я и сделала. Неплохая тут обстановка - комната достаточно светлая, уютная. С одной стороны шкаф с книгами, с другой располагается некая "стена славы" - несколько мечей на стене и что-то похожее на трофеи...
  
   - Добрый день. Начнем рассмотрение прошения на повышение ранга. - Взяла слово блондинка. - Начнем первичный опрос. Прошу отвечать честно. Вопросы стандартные, и если вас не устроит тема вопроса, можете не отвечать, но тогда мы не можем гарантировать, что ваш ранг будет повышен даже при выполнении всех остальных условий.
  
   Ага, вот и первая проверка. Хитро придумано... А то сначала как-то странно выглядело - вступай, кто хочет, а дальше хоть трава не расти.
  
   - Являетесь ли вы членом какой-либо преступной организации?
  
   - Нет.
  
   - Планируете ли вы как-то навредить гильдии авантюристов или одному или нескольким из его членов?
  
   - Нет...
  
   Закончив с дежурными "вопросами безопасности", регистратор скосила глаза на спокойно сидящую коллегу, не высказывающую признаков беспокойства, и мило улыбнулась. Жрецы "Бога Закона" лучше любого полиграфа определяют прямую и даже косвенную ложь, так что её присутствие неудивительно.
  
   - Теперь поговорим о вашей квалификации. - Она взяла в руки лист бумаги. Вероятно, отчет. - Группа авантюристов рубинового ранга встретила вас возле "маленькой южной крепости", полностью зачищенной от монстров. И, как вы утверждали, вы в одиночку уничтожили всех находящихся там скелетов?
  
   - Угу. - Кивнула я и развила тему. - Мне первый раз довелось сражаться со скелетами, и они показались мне... Слабыми что ли? Один удар, и, пуф, скелет просто разваливался.
  
   - Хорошо, с этим разобрались... Награду за выполнение квеста по зачистке "маленькой крепости" вы сможете в любой момент забрать у стойки регистрации. А насчет "слабости" скелетов вам следует благодарить свой "класс" - "Боец Духа". Бойцы, использующие внутреннюю энергию вашего типа, имеют некоторое преимущество против низшей нежити. - Пояснила она.
  
   Ого. Впечатляет!.. В тех книгах, что я читала, такого не было.
  
   - В общем, с формальностями мы почти закончили...
  
   Регистратор почему-то замялась.
  
   - Как так получилось, что когда вы разделились с группой рубиновых авантюристов, доспехов у вас не было... А вы пришли в гильдию в сыромятных доспехах из кожи Земляного Дракона? - Спросила она со странным блеском в глазах.
  
   Ага, кажется, я понимаю, к чему она клонит.
  
   - Понимаете... - Я смущенно начала тыкать указательными пальцами друг в друга. - Те авантюристы сказали, что отправляются искать Земляного Дракона, и что я вряд ли его встречу. Но я, кажется, наткнулась на него по дороге в город... В итоге ящер сбежал, оставив свой хвост у меня в руках. Вот я и подумала, что это хороший материал!..
  
   Блондинка фыркнула, и сквозь маску профессионализма пробилось хихиканье, однако она быстро взяла себя в руки.
  
   - Понятно. Просто... Вышеупомянутые авантюристы встретили, скажем так, некоторые сложности в подтверждении выполнения квеста, со стороны заказчика, когда предоставили ему бесхвостого Земляного Дракона.
  
   Угу... Как-то даже неловко.
  
   - С учетом, хм, "частичной" победы над Земляным Драконом, мы можем вас поздравить! - Одновременно поздравила и подколола меня блондинка. - Ваше прошение о повышении ранга удовлетворено.
  
***
  
   Сверкая новеньким медальоном из чистого обсидиана, я принялась с энтузиазмом исследовать доску квестов на предмет подходящего задания.
  
   С повышением ранга мне стали доступны квесты на уровень выше, но моё внимание почему-то привлёк один документ. Листок с квестом почему-то оказался наполовину прикрыт другими квестами, и я заметила его только благодаря тянущей к нему интуиции.
  
   Это было ничем не выделяющееся задание на избавление крестьян от "стаи люто-бешеных волков-людоедов", с наградой всего десять золотых. Понятно, почему оно непопулярное! Награда слишком низкая - минимальная для такого типа квеста.
  
   Да уж. Это задания с гоблинами, с такими же расценками, разлетаются как горячие пирожки - благодаря одному увлеченному типу. А вот идейного "Убийцы Волков" здесь пока не появилось... Мне-то всё равно - я вступила в гильдию не из-за денег. Однако другим авантюристам, особенно группам, такое задание не окупит даже потраченного на дорогу времени, не говоря уже о расходниках и возможных повреждениях экипировки. С другой стороны, квест на волков предполагается для выполнения группой обсидианового ранга, только вот незадача - все обсидиановые новички в Гуране работают в командах с более опытными товарищами! Вот и висят подобные квесты, дожидаясь новичков, которым и такое невеликое вознаграждение будет в радость.
  
   Проще говоря, мне повезло наткнуться на "непопулярный" квест, только и ждущий, чтобы я за него взялась! Почему же меня так к нему тянет?.. Может, я найду там сокровища?! Как в новеллах, когда что-то, на что другие махнули рукой, оказывается невероятно ценным?..
  
   Что же. Посмотрим, что это за "волчья напасть".
  

Глава 24. Будни Авантюристов: Часть 3

   Вдали показались дома, и я замедлилась до обычной скорости бега. Надеюсь, я не ошиблась с направлением и выбрала правильный путь на развилке - было бы неловко прибежать не в ту деревню!.. Хотя, вряд ли. Всё ориентиры соответствуют Схеме "Карты Пограничья", что я скопировала в гильдии, выпросив карту у регистраторши. Схемы я не забываю.
  
   Прикинем расстояние... Нужная деревенька находится примерно в дне пути от Гурана. Это если пешком. Бегом с усилением Нен я добралась за час.
  
***
  
   Я зашла за невысокий плетень, выступавший скорее в качестве обозначения территории, чем от чего-то защищал. Это они зря - всё же Пограничье, это не прогулочный парк.
  
   Насколько я поняла, эти земли лишь формально принадлежат королевству, названия которого я всё никак не могу узнать. Здесь нет никаких лордов, дворян и рыцарей, защищающих территории от монстров. Надеяться можно лишь на наёмников-авантюристов... Которые успевают далеко не всегда. Неудивительно, что деревеньки исчезают и вновь появляются, как грибы после дождя. Люди селятся на Пограничье на свой страх и риск, зная, что в любой момент их может сожрать какая-нибудь тварь. Но каждый думает, что с ним-то, авось, ничего не случится.
  
   С другой стороны, на Пограничье нет налогов. Получается что-то в духе Дикого Запада - не жизнь, а сказка!.. В оригинальной обработке братьев Гримм.
  
   Или, быть может, я преувеличиваю? Освоение земель продвигается, и в дне-другом от Гурана вполне безопасно. Люди здесь живут, и неплохо живут. Вот как эта деревенька - небольшая, всего на десять домов. Однако никаких признаков запустения не видно, скорее наоборот - обычные "зажиточные" крестьяне.
  
   Сейчас в деревне было относительно малолюдно - кто на полях, кто с хозяйством возится. На улице были только двое ребятишек, лет по девять-десять, которые с палками в руках и азартными возгласами дрались с крапивой. И, судя по всему, крапива пока побеждала...
  
   Из-под ног с кудахтаньем выбежала курица и, меня, наконец, заметили. Один мальчишка повернулся, прищурился, рассматривая мой новый обсидиановый кулон гильдии, и радостно мне помахал. А его товарищ забросил палку в кусты и побежал к ближайшему дому.
  
   - Тятька, авантюристы пришли!
  
   Вскоре на голос вышел "тятька" - благообразного вида седой старик с густыми бровями и короткой бородой. Дети встали в стороне, разглядывая меня во все глаза.
  
   - Добрый день! - Поздоровалась я и уточнила. - Это деревня "Низинка"?
  
   - Добрый! "Низинка" мы, "Низинка". Ниже уже некуда. - Пошутил старик. - Волков пришли извести, да? Добро!
  
   Дождавшись моего кивка, он оживился и продолжил.
  
   - Значит, повадились к нам серые коровок наших тащить. Как в лесу зверье повыбили, так за нашу живность принялись. Прогнали мы их, стало быть, дак они за людей принялись! Михая потрепали, охотника нашего - еле отбили! Волчары-то все - здоровые, страшные, аж жуть. С обычными-то мы бы и сами бы управились... Дак тут докумекали, помощь нам надобно, авантюрист нужен!
  
   Понятно... По описанию: аномально большие волки, людей не боятся. Хм... Похоже на мелкую разновидность Варгов - я читала о них недавно - обычные Варги тут всех бы уже сожрали и дальше пошли. А эти сидят на одном месте и пытаются охотиться на деревенских.
  
   - Ох, и вовремя вы пришли, девчуль! Мало нам волчьей напасти, дак ещё место гиблое объявилось! Была у нас пещерка, в паре часов хода на восход. Раньше её пасечник да охотнички пользовали: от дождя схорониться, али ночь переждать... А недавно заметили непорядок, думали - медведь забрел. Собрались прогнать. А как собрались, так и сбежали охотнички наши! Заходить туда боятся, божатся, говорят, глазами своими видели, Рох-Стрела зашел - в миг камнем оборотился! Гиблое место, стало быть!
  
   М-да, у мужика, похоже, наболело - всё выложил, на одном дыхании.
  
   - А... - Старик замялся. - Спутники твои скоро подойдут?
  
   - Я пришла одна. - Ответила я, постаравшись голосом передать свою уверенность. - Не волнуйтесь, я справлюсь!
  
   Эти волки, по рангам Острова Жадности, скорее всего не выше "E". Легкая работёнка!
  
   Старик удивленно поднял кустистые брови и вздохнул.
  
   - Девчуль, да как же так-то? Сожруть тебя и косточек не оставят. Опасно это, девчуль, в одиночку на волка ходить, ох, опасно... Ежели подождешь, по вечеру охотник придти должон, он и подсобит? - Старик предпринял последнюю попытку меня переубедить, на что я ответила отказом.
  
   Зачем мне охотник? Дорогу показывать? А потом охранять как "квестового НИП-а"?
  
   - Нет, спасибо. Не знаю, как насчет пещеры, но с волками я точно справлюсь! - Я покивала для солидности. - Где, говорите, в последний раз видели волков?..
  
***
  
   Установив примерное направление поисков, я зашла под тень лесных деревьев. Следы я, конечно, читать не умею, тем не менее, найти именно эту, кровожадную версию волков, будет проще простого - они сами найдут меня!
  
   Чтобы ускорить встречу с серыми блохосборниками, я сбила с ветки какую-то жирную птицу, выпотрошила и насадила на палку, как будто в назидание всем окрестным птичкам. Когда-то я вычитала, что волки как акулы, чуют кровь издалека... И не прогадала!
  
   Всего через полчаса активного шатания по лесу и размахивания кровавым тотемом браконьера, в зоне Пространственного Восприятия появились четвероногие фигуры, медленно берущие меня в клещи. И правда, здоровые! Хотя до Мике, сторожевого пса Золдиков, им расти и расти - "всего лишь" полтора метра в холке. Удивительно, как крестьяне охотника у них отбили! С такими челюстями, раз укусит "за бочок", и можно заказывать гроб!
  
   Так... Один, два... Семь волков вокруг! И один, который побольше, наблюдает чуть поодаль. Вожак? А вожаки разве не в первых рядах нападают?..
  
   Стараясь выглядеть беззаботной, я воткнула в землю палку с моим будущим обедом и потянулась. "Боевой Режим" я решила не включать, чтобы не спугнуть добычу, и осталась с обычной Аурой.
  
   Ближе... Ещё ближе...
  
   Один из волков, подобравшийся ко мне почти вплотную, нерешительно замер, напряженно принюхиваясь и шевеля ушами. Я облегчила его муки раздумий, повернувшись к нему спиной, и сделав вид, что начинаю убегать... Блохастый, увидев шанс, с едва слышимым рыком, рванул за мной.
  
   Шаг, второй шаг... И резкий разворот!
  
   В моей руке неуловимым движением появился каменный нож. Ага, меньше, чем с десятью ножами, я теперь никуда не хожу. И, на всякий случай, таскаю столько же заготовок под молекулярные лезвия. В стелящегося по земле волка, готового к прыжку, полетел нож, усиленный Нен... Пробивший его голову насквозь!
  
   Запоздало выскочившие товарищи блохастого, падающего с пробитым черепом, бросились в мою сторону, не успевая понять, что сами стали объектом охоты!
  
   *Тюк*
  
   Двое "серых" получили от меня по "подарку", третьему прилетел пинок под челюсть, едва не снесший голову... Ещё бросок. Увернуться, удар в шею, бросок...
  
   Всё? Нет, один остался. Убегает, гад!
  
   М-да... "Работа не волк", говорили они. "В лес не убежит", говорили они! А что, если моя работа - это волк? Волк, который очень резво убегает в лес?!
  
   Догнать и расправиться с празднующей труса серой сволочью мешали деревья и непредсказуемая траектория движения. Я продолжала бежать, ожидая. Рано или поздно, он допустит ошибку! Ага! Волчий вожак выскочил на поляну. Прямо на открытое место! Бросок... И ещё один.
  
   *Вжух!*
  
   *Вжух!*
  
   Первый нож попал в район зада блохастого, и волк с визгом рефлекторно обернулся... Чтобы в последний миг жизни увидеть меня, перед тем, как лезвие воткнулось ему между глаз!
  
   Ф-фух! Ловкий попался, зараза.
  
   Я смахнула несуществующий пот, и принялась аккуратно вырывать клыки из волчьей пасти. Нет, не для доказательства - сойдет и письменный отчёт... Просто я хочу себе ожерелье из волчьих клыков! Зачем?.. Без понятия! Хочу и всё!
  
   Быстро закончив со сбором клыков, я стащила в кучу трупы волков, пахнущие обделавшейся псиной, и закидала ветками, чтобы не растащило зверье. После чего задумалась. Идти радовать деревенских хорошей новостью, или сперва заглянуть одним глазком в "гиблое место"?
  
   Да что там, конечно же, заглянуть! Одним глазом, или, ещё лучше, двумя!.. Но с оглядкой, ага. Мир магический, мало ли что?
  
***
  
   Путь к "гиблой пещере" прошел в раздумьях. Времени подумать было достаточно. Пока пообедала жареной на костре птичкой-приманкой, пока сориентировалась, пока обошла деревню широкой дугой, пока нашла пещеру...
  
   Итак, сначала недостатки. Вернее, один открывшийся недостаток. Мои навыки скоростного передвижения нужно срочно доработать! Подумать только, я не смогла догнать какого-то паршивого волка! Привыкла, видите ли, бегать по скалистой пустоши. Вот и аукнулось. И пусть к концу погони я почти адаптировалась к деревьям, мне нужно больше опыта. Так что меня ждут тренировки лесного паркура... С предварительным просмотром обучающих видео, посвященных обычному паркуру, когда доберусь до цивилизации. Учитель?.. Так его искать надо, договариваться. И всё ради общих принципов?.. Нет уж, сама разберусь.
  
   А теперь о хорошем! "Сеть Самоконтроля" проявила себя выше всяких похвал. Даже больше - во время и после схватки она стала ощущаться как моё продолжение, будто была всегда там! Правда, не уверена, почему. Может, процесс "приживления" Сети резко ускорился от всплеска адреналина?.. Так или иначе, Сеть в левой руке накрепко прицепилась к "связанной" Нен и каким-то образом стабилизировалась, став самоподдерживающейся. И никаких вредных последствий! Подводя итоги, можно сказать, проверку "ССК" прошла успешно. Единственный минус - остальное тело теперь кажется слабым и незащищенным. Но это уже мои заморочки, то же самое у меня было с Аурой, без которой мне поначалу становилось не по себе, с постоянно растущей тревожностью. Вдруг случится что-то опасное, а у меня защиты нет?.. А чтобы это ощущение прошло, нужно поскорее найти спокойное место, и за пару-тройку часов распространить Сеть дальше! Ах, да, и неплохо бы, на всякий случай, иметь перед глазами анатомический атлас. Что также возвращает к теме интернета Мира Хантеров...
  
   Точно, ещё мне нужны руководства по обработке костей и зубов. От мысли об ожерелье из волчьих клыков я не отказалась - зубов набрала довольно много, самых разных. От больших клыков вожака, до так понравившихся мне маленьких резцов почти правильной пирамидальной формы.
  
   И последнее. Кто или что ждет меня в пещере? Если деревенские не соврали об окаменении охотника, то остаётся не так много вариантов. Но я что-то сомневаюсь, что там обосновался василиск, тогда бы оттуда не ушел никто. Что же, скоро узнаю!..
  
***
  
   Я была на месте. Расстояние от деревни и направление совпадали, тем более, здесь был утоптанный вход в пещерку, очаг из камней и старое кострище... Да, я на месте!
  
   И внутри точно есть что-то крупное... Внимательно отслеживая это "что-то", я нашла себе удобное место в двадцати метрах от входа и погрузилась в Чувство Пространства, изредка помогая Эхолотом. Спустя десять минут я знала каждую трещинку на стенах короткого коридора, ведущего к одной единственной "комнате".
  
   Всего внутри было два живых существа.
  
   Первым был - я сама не поверила - окаменевший охотник, лежащий в трех шагах вглубь пещеры! Ага, этот "доктор Стоун" деревенского пошиба был ещё жив! М-да, с первого, да и второго, взгляда, так сразу и не скажешь - лежит себе статуя, с отколотой правой стопой и пошедшей трещинами левой рукой... Это если смотреть глазами.
  
   Но Чувство Пространства ясно говорило, что клиент скорее жив, чем мертв! Ведь его Нен пока что с ним. Только "свободной" Нен очень мало, что может указывать на глубокий обморок... Не знаю, я не доктор. Однако то, что он жив - никаких сомнений.
  
   Вторым живым существом было нечто, похожее на современные представления о динозаврах - полностью покрытый перьями трехметровый ящер, стоящий на двух мощных когтистых ногах. Выглядел он довольно безобидно и напоминал курицу, особенно своими мелкими декоративными крылышками, прижатыми к бокам, коротким клювом и забавным петушиным гребнем. Ага, только под перьями виднелся слой твердой чешуи, а внутри клюва то и дело мелькали клыки, которым позавидовали бы встреченные ранее волки!
  
   Я уже встречала такое описание в бестиарии - это "кокоатрис" или "куролиск". Довольно опасная тварь. Если упростить, то это "пиратская копия" василиска: ни яда, ни сопротивления магии, ни глаз, способных превратить в камень на расстоянии. Вместо этого у куролисков есть клюв - их главное оружие, ударом которого они накладывают "проклятие окаменения". Поэтому рекомендуется бороться с куролиском издали, не приближаясь на расстояние клевка! Из лука там подстрелить, или, в крайнем случае, воспользоваться длинным копьем.
  
   Прямо сейчас куролиск мирно спал в своем широком гнезде. И чего сидит? Яиц-то нет... И ждать, пока птичка их отложит, что-то не хочется. Некогда мне, у меня тут миссия по спасению!
  
   Оценив обстановку, я пошла прямо к темному входу в пещеру.
  
   Раз. Куролиск услышал шаги, и начал беспокоиться.
  
   Два. "Гордый птиц" вскочил на ноги, встопорщив перья и уставившись на меня.
  
   Три. Привет, "Куро-тян"!..
  
   *Вжух!*
  
   Молекулярный нож с фонтаном крови и обрезков перьев вылетел из спины птички-переростка, и воткнулся в стену.
  
   ...И прощай!
  
   Куролиск с хрипом неловко подвернул ногу и свалился на пол пещеры.
  
   А это что?.. В месте, где клюв ударился о землю, появилось двухметровое каменное пятно.
  
   Ого! "Окаменение" действует на неживое?! Интересненько... Я подошла поближе к мертвой тушке и отсекла ей голову плоским Переносом. А ну-ка...
  
   Взяв голову поудобнее, я быстро запомнила её пространственную Схему и ткнула клювом в стену. Хм-м?.. Такое же пятно, только поменьше! А если добавить Нен? Нет, не выходит... А так?.. Тоже нет, в этот раз область окаменения тоже меньше...
  
   К тому моменту, когда жизненная энергия из головы куролиска исчезла окончательно, я начала примерно понимать, какие лишние части убрать из первоначальной Схемы, чтобы получить подобие "проклятия" для "зачарования" предмета. О, да! Тут тебе и нелетальное обезвреживание противника, и "стазис" раненых, и возможная маскировка, и даже трансмутация вещества в камень!..
  
   Осталось лишь понять, как это "окаменение" убирать, иначе будет немного неловко, если я случайно наложу его сама на себя. Делать статуи - это одно, а самой становиться статуей - совсем другая, нисколько не привлекательная перспектива.
  
***
  
   В деревню я вернулась засветло, когда здешнее солнце только начало склоняться к горизонту. В сумке тихо позвякивали волчьи клыки, рядом с которыми лежали красивые цветные перья куролиска, а в подмышке я несла "живую статую" охотника. Отколотую стопу я не забыла, и она также была в сумке.
  
   Весть об избавлении от волков и куролиска деревенские восприняли со сдержанной радостью, а узнав, что я не требую доплату за работу - с радостью! И она увеличилась еще больше, когда я рассказала о возможности "вылечить" охотника. Если припомнить слова Жрицы, в часе пути, неподалеку от Гурана, есть храм Матери Земли, где жрецы наверняка смогут снять окаменение.
  
   Правда, я слегка недооценила свою славу и любовь местных к сплетням! Греющие уши деревенские, услышав мой сухой отчет о квесте, поделились его измененной версией с пока не осведомленными, те с другими... Интерес подогрели вернувшиеся охотники, притащившие тушки волков и куролиска... А наутро половина деревни была уверена, что я десять дней подряд билась с сотней гигантских варгов, и после этого влезла в логово василисков, умудрившись вытащить охотника из пасти их короля и с боем прорваться из "подземного царства змей"... Стыдоба-то какая...
  
   Зато ночью, когда пресыщенные новостями жители разошлись по домам, а мне предложили лавку в доме старосты, я распространила свою Внутреннюю Сеть Самоконтроля на мышцы плечевого пояса на спине, и полностью покрыла ею правую руку! Пришлось потрудиться над интеграцией - зато теперь новая Сеть мало отличается от поставленной два дня назад!
  
***
  
   С рассветом, окаменевшего страдальца погрузили в телегу, по моему настоянию обложив его соломой и обмотав несколькими слоями одеял, чтобы не побить ценный груз на местных ухабах. Староста, вместе с дюжим мужиком, сам повез его в храм.
  
   Я же сбежала... Хм, побежала обратно в Гуран. Полдня тащиться под солнцем в пахнущей конским навозом телеге? Увольте! Да и отвечать на вопросы любопытного старосты меня не прельщало. К тому же, по здравым размышлениям, я решила, что спросить о снятии "окаменения" можно не только в храме - например, у той же регистраторши или подвернувшегося авантюриста.
  
   Так что лучше на своих двоих сбегать напрямик!
  
***
  
   Через несколько часов я упала на лавку в главном зале Гильдии Авантюристов и устало прикрыла глаза. Письменные отчеты о выполнении квеста - это Зло! Вкупе с непередаваемыми ощущениями от нехватки Ауры, неудивительно, что я чувствовала себя вареной макарониной... И всё же, на лице то и дело появлялась лёгкая улыбка. Не зря я потратила Нен на эксперименты, совсем не зря!
  
   Сунув руку в карман, я достала маленький шарообразный Нен-кристалл трех сантиметров диаметром... Зависший в воздухе там, где я его отпустила!
  
   Впрочем, начну по порядку.
  
***
  
   Вернувшись в город, я первым делом разузнала, как снять Окаменение. Было всего два способа: обратиться к жрецам, чтобы те сняли "проклятие", либо использовать довольно дорогое зелье. Ясное дело, что последний способ не слишком популярен! Авантюристы, в большинстве своём, спускают полученные награды и найденные сокровища на улучшение и починку экипировки, и на зелье, которое может и не пригодиться, денег уже не хватает.
  
   Для исследования я выбрала зелье, бонусом к которому шло отсутствие необходимости навязываться к другим людям. Тем более, я не была уверена, что смогу скопировать Чудо у жреца! Зелье казалось проще, хотя тоже не давало гарантии. Но мне повезло - зелье использовало некую уязвимость или, скорее, запускало "механизм самоликвидации" окаменения. Эффект нормализации сопровождался сетью трещин, которые лавинообразно распространялись по всей "окаменелости", а после каменная корка распадалась в пыль и исчезала, оставляя предмет нетронутым! Благодаря этому я смогла быстро создать Схему "Отмены Окаменения", имитирующую запуск этого "механизма".
  
   Итак. "Окаменение" - есть! "Отмена Окаменения" - есть! И что, интересно, можно с этим сделать?..
  
   Интересно-интересно-интересно!
  
   Сгорая от любопытства, но тем не менее, стараясь соблюдать технику безопасности, я тщательно проверила Окаменение и его отмену как на живых - насекомые и трава, так и на неживых объектах. Окаменение работало даже на воде, которая медленно превращалась в мелкий песок, оседающий на дно!..
  
   Основной закономерностью была зависимость необходимого для полного Окаменения количества энергии от размеров объекта и его энергии. То есть, к примеру, теплый предмет "окаменить" немного сложнее холодного, также и с Нен - чтобы превратить в камень среднего Нен-пользователя потребуется весь мой резерв Ауры. Получается, я могу не бояться обратить саму себя в камень, пока вкладываю в технику меньше половины своего резерва!..
  
   В общем, я сполна насладилась чувством "первооткрывателя", и тем, что нашла ещё одну тему для размышлений. Думаю, именно из-за желания растянуть удовольствие я и не спешу с Пространственными Искажениями или картами с Острова Жадности, больше думая и представляя, чем делая. Несколько противоречиво, да?
  
   Наконец, в процессе, я придумала нечто такое, что просто думать об этом вызывало счастливый писк внутреннего голоса - я использовала Окаменение на Нен-Кристалле!
  
   Результат превзошел все ожидания. Внешне "Стабильный Нен-Кристалл" мало изменился, вместо прозрачно-голубого став просто прозрачным, но главное - он стал ещё более прочным и, так сказать, более материальным! Стабильность измененного Окаменением Нен-Кристалла просто зашкаливала!
  
   Даже ощущения изменились, напоминая онемевшую конечность. Вроде моя, а вроде нет... Конечно, я всё ещё контролировала его "существование", и вблизи могла развеять кристалл в любой момент, но и только. Ни нарастить, ни вытянуть энергию не выходило. Нен как бы "заморозилась", как при окаменении живого существа, на что и был расчет.
  
   Чем это полезно?..
  
   Скажем так, вспоминая моё представление о Пространстве как о ткани, Запечатывание на обычном Кристалле похоже на "резинку", которая держит ткань и постепенно истончается, готовая порваться в любой момент... Но что если закрепить "ткань" не "резинкой", а "железной цепью"?.. Хотя, в данном случае, "цепь" будет кристальной!
  
   Вскоре я перекатывала в ладони прозрачный Нен-Кристаллик, удерживающий небольшую Печать, внутри которой скрывался обычный древесный лист. Прошла минута, вторая, третья... А Кристалл всё продолжал держать Пространственное Искажение! И никакой дестабилизации структуры или оттока энергии!
  
   Ха-ха! Получается, теперь я могу складывать большие Искажения из нескольких маленьких, Запечатывать мелкие предметы, создавая постоянные Пространственные Искажения. Подумать только, Постоянные! Это... Да у меня мозги чешутся от мыслей о том, что можно с этим сделать!
  
   А как насчет ПД-Схем?..
  
   К сожалению, или к счастью, для "постоянного" закрепления в Стабильном Кристалле подходили далеко не все Схемы П-Трансмутации, особенно те, что связаны с изменением материи и энергии. Как только вложенная Аура заканчивалась, генерация энергии прекращалась, несмотря на предполагаемое "постоянство"... Обломалась я с "вечным двигателем", ага. Закон сохранения энергии, чтоб его!.. Нельзя сделать Кристалл с "постоянной" температурой, то есть можно, но это будет тянуть из Кристалла Нен-энергию, пока Кристалл не распадётся.
  
   Зато, если правильно настроить, воспользоваться такими "артефактами" смогут и другие Нен-пользователи, а может и обычные нетренированные люди, ведь они тоже имеют Ауру, слабую и расфокусированную, но она есть.
  
   С другой стороны, Кристальные Иллюзии и Иллюзии Свойств - такие как Линза и Нулевое Трение - пошли "на ура"! Они вели себя как обычные Стабильные Искажения, не требуя дополнительной Нен после закрепления в Стабильном Кристалле. Вечно-Скользящий-Шарик? Да! Постоянная Иллюзия Лицензии Хантера? Пожалуйста! Область, которая накладывает на Ауру внутри себя "Нулевую Теплопроводность", давая защиту от температур? Да сколько угодно!
  
   В итоге я увлеклась, потратив на игры... Эм, на эксперименты, почти весь свой резерв Нен. И в самом конце, когда у меня оставалось совсем немного Ауры, я захотела странного, вспомнив одну из давних задумок. С недолговечными Искажениями создание чего-то подобного было бы невозможно, но сейчас, имея Стабильные Кристаллы... Всё должно было получиться! Тем более, основу теории я уже просчитала.
  
   Сперва, возьмём обычный портал на основе сжатия пространства - представляем трехмерную трубку с "закрепленными" входами и сжимаем пространство внутри трубки по продольной оси, со смещением укороченного "пути" по "Вектору Телепортации-Ож".
  
   Получаем обычный портал: в одно "кольцо" влетает, из другого "кольца" вылетает.
  
   А теперь, фокус! Меняем угол портальных выходов, так, чтобы оба смотрели вверх - как два соединенных портала на полу. Задумай кто засунуть туда коробку, она начнет колебаться вверх и вниз, как поплавок, пока не застынет в равновесии, и из каждого портала не будет торчать ровно по половинке. Таким образом, обе части будет тянуть вниз из двух порталов с одинаковой силой, так что коробке будет "казаться", что она находится между двумя планетами, тянущими каждая в свою сторону! Можно сказать, что сила гравитации нивелирует саму себя, и все объекты, попав в такую портальную конфигурацию, обнулят свой "вес" (не путать с "массой").
  
   Но чтобы объект выглядел и ощущался нормально, а не отдельными половинками, висящими в воздухе, нужно по-хитрому исказить пространство вокруг "нижней" части, которая теперь смотрит вверх. Для этого расположим вокруг неё набор порталов, при взгляде через которые будет казаться, что эта половинка расположена в правильной ориентации.
  
   Остаётся последний штрих - перевести всю эту сложную конструкцию в цельное трёхмерное Искажение, закрепленное на изначальный центр массы объекта, чтобы эффект компенсации гравитации работал одинаково при любом угле наклона объекта, как ни переворачивай.
  
   Вот и готово: "Стабильное Гравитационно-Компенсирующее Искажение". Невесомость, как ни посмотри!
  

Глава 25. Будни Авантюристов: Часть 4

   Прикончив последнее блюдо, я добавила еще один "этаж" на вершину "башенки" из тарелок. М-да... Ещё немного, и мой аппетит дорастет до уровня некой сказочной рыжеволосой волшебницы, любящей грабить разбойников!.. Хм?
  
   На краю чувствительности возникло знакомое ощущение, и через минуту в гильдию вошла знакомая мне особа!
  
   - Привет, Лис. - Я лениво махнула рукой и приветливо улыбнулась.
  
   Лиса радостно кивнула в ответ, и, передав регистратору какой-то документ, направилась в мою сторону. А она неплохо так изменилась за этот месяц. И я говорю не о внешности, хотя вытянулась она изрядно... У неё появилась, м-м, уверенность, что ли? Хотя, жизнерадостность осталась прежней! Как и снаряжение, которое почти не поменялось. Кроме копья.
  
   Я пригляделась к оружию получше... Вот это да! Копье всё так же было "факельным", с творческой доработкой первоначальной идеи. Возле держателя для факела была установлена цилиндрическая емкость - и я могу поспорить, в емкости плещется явно что-то горючее! Вся эта красота была прикрыта с внешней стороны острой металлической дугой, улучшая баланс и добавляя элемент алебарды, тем не менее, не лишая возможности ткнуть вражину горящим факелом...
  
   Черт побери, это гениально! Можно облить противника и поджечь, или поставить на полу "огненную стену"... И это только то, что я успела придумать за несколько секунд! Уверена, способов использования этой "факельной алебарды" гораздо больше. Причем механизм открытия емкости простой и надежный - по древку проходит закрытая продольная выемка, в которой спрятана крепкая веревка, идущая от клапана. Другой конец веревки привязан к широкому кольцу, охватывающему древко чуть ниже места хвата руками, таким образом, что за него можно потянуть, не отрывая рук от копья. Внешне было похоже на примитивный аналог перезарядки дробовика...
  
   Да уж, наверняка к такому оружию нужно привыкнуть и освоиться, из-за клонящего баланса. Но при правильном использовании плюсы значительно перевешивают минусы.
  
   Чем ближе Лиса подходила, тем больше я чувствовала неловкость. Что мне ей сказать?.. Ладно, начну стандартно.
  
   - Как дела?
  
***
  
   Поначалу я пожалела, что спросила, когда Лиса на радостях вывалила на меня все последние новости, вовсю хвастаясь новым копьем... Однако вскоре я втянулась, с интересом выслушав историю о её совместном задании с Копейщиком и Ведьмой. А ещё...
  
   - Погоди... Сотня гоблинов?! - Растерянно переспросила я.
  
   - Точно. Сотня гоблинов! - Подтвердила Лиса с гордым видом, будто сама их сюда привела. - А может и больше.
  
   В двух словах, или в пяти: к городу приближается орда гоблинов. Обычно злобные зеленые коротышки не собираются в больших количествах, а если собираются, то почти сразу передерутся между собой... Конечно, есть исключение - когда их возглавляет "Гоблин-Лорд", "Король Гоблинов", пользующийся непререкаемым авторитетом среди зеленых подчиненных! Такой вот "Варбосс" на минималках.
  
   Весть о приближающейся опасности, с утра пораньше, принес Убийца Гоблинов. Ага, тот самый не вылезающий из доспехов парень, который "гриндит" квесты на гоблинов. По его словам, сегодня или завтра ночью целая армия злобных коротышек собирается захватить ферму поблизости, превратив её в гоблинский притон и, по совместительству, в опорный пункт для последующего нападения на город.
  
   Ситуация серьезная, ничего не скажешь. Даже гильдия подсуетилась, выдав квест на защиту фермы - было решено остановить гоблинов на подступах, не давая им закрепиться - и объявила награду в один золотой за каждого убитого гоблина! То-то в гильдии так пусто - все готовятся к отражению атаки. Я, конечно, заметила суету среди авантюристов, но не придала значения, приняв за обычные трудовые будни...
  
   Вовремя я вернулась! Гоняясь за волками, чуть не пропустила всё веселье!
  
   Вот она, возможность проверить себя и "Окаменение" в настоящем бою с гоблинами. Убивать их не обязательно - атакующих будет предостаточно!.. Я же, вместе с Лисой и другими низкоранговыми новичками, буду в поддержке. А если в общей свалке кто-то, ну совершенно случайно, растопчет получившиеся каменные статуи... То он сам себе "Бармалей"! И виновата буду не я, а тот, кто их разобьет. Так-то.
  
***
  
   И всё же, меня несколько беспокоила моя неспособность "окончательно" решить вопрос гоблинов своими руками. Почему так? Почему, как только я решаю, что монстр обладает "разумом", то оказываюсь неспособна его убить?.. Я могу представить, как сражаюсь... Как наношу серьезную рану, выводящую противника из боя... Или как превращаю кого-то в камень... Но как только доходит до фактического убийства - всё, сушите вёсла. Сознание тормозит, и руки просто опускаются.
  
   Единственное заметное послабление - я могу позволить убить кому-то другому, например, разбить получившуюся каменную статую... Правда, исключительно в отношении гоблинов - потому что они мерзкие монстры и садисты с "готтентотской моралью". То есть, если убивают они - то это нормально, а если убивают их, даже в самозащите - это "непростительно" и "убить всех челавекав".
  
   Блин. Такое ощущение, что на мне лежит Гейс "не убивать", и я изо всех сил стараюсь его обойти. Взять, например, уничтожение окаменевшего гоблина чужими руками. Получается, по сути, удерживание жертвы, пока её "потрошит" соучастник. И я не чувствую никакого дискомфорта от представления такой ситуации. Зато окаменевшего человека, даже очень злого, я разбить не позволю... Наверное. По крайней мере, пока не отменю окаменение, а там пусть делают с ним, что хотят.
  
   И как это сочетается с моей привычкой чуть что, так сразу от испуга лупить Переносом по площадям?..
  
   Чистоплюйство, лицемерие и двойные стандарты? Вполне возможно... Я всё-таки не "совершенная" личность! Не то чтобы это было выражением заботы о других, или чем-то вроде "я такая добрая" или "жизнь - высшая ценность". Для меня такая ценная только моя жизнь, остальных мне просто время от времени жаль, если умрут. Здесь больше идёт нежелание "чувствовать себя плохо".
  
   Каждый раз меня останавливает мысль из глубины сознания: "убьешь человека - будет плохо". Причем "плохо" понятие комплексное, состоящее из внешнего слоя - возможное общественное порицание и наказание за нарушение закона, и внутреннего - эмоциональное страдание от давления совести.
  
   Я могу только гадать, откуда у меня такая "непреодолимая граница". Во всяких приключенческих книгах попаданцы сразу принимают "новые правила жизни" и режут всех подряд, не считаясь с моралью... Я же, в отличие от них, так не могу. Вполне возможно, это всё жизнь в современном обществе - медиа, фильмы, книги и прочее. Именно они сформировали у меня в голове прочно укоренившуюся закладку, или же я сама неосознанно скопировала её у какого-нибудь персонажа - у "Бэтмена" там, или у "Вэша Урагана", когда-то в детстве посчитав, что "это круто". Сейчас так прямо и не скажешь.
  
   И всё же, что меня останавливает с гоблинами? Закон? Ха, здесь скорее наоборот, убийство гоблинов королевством скорее поощряется! Совесть? Переживу как-нибудь, сделав мир немного чище!.. Разумом я это понимаю. А решиться не могу.
  
   А-а! Задолбало! К черту всё это! Убить - не убить... Если монстр навсегда останется статуей, то какая разница?! Ведь никому здесь и в голову не придет потратить чудо или дорогое зелье на обычного гоблина. Так что для целей Гильдии Авантюристов монстры будут достаточно "мертвы" и, в то же время, достаточно "живы" для успокоения моего психологического выверта. "Гоблин Шрёдингера", ага. Ни жив ни мертв... А на случай, если среди гоблинов найдется "умник", способный расколдовать товарищей - после боя закопаю статуи метров на десять, и пусть все желающие копают до посинения.
  
***
  
   Хорошо, с одной проблемой разобрались. Теперь назревает другой вопрос - как мне использовать "Окаменение" так, чтобы не показаться ещё более странной, чем сейчас? Физические данные вроде силы или скорости это одно, а явное нарушение ограничений местной традиции магии - это уже повод заинтересоваться, как и лишние проблемы на мою голову.
  
   Свалить на артефакт? Может и прокатит. Особенно если это и правда будет артефакт! Точно, сделаю что-то вроде кастета, с закрепленным в кристалле "Окаменением"... И чтобы оно срабатывало при простой подаче Нен, то есть, управление артефактом будет доступно для всех Нен-пользователей и, возможно, для местных Ки-бойцов.
  
   И я начала творить! Материал, конечно же, камень. Форма - тут и думать не нужно - голова куролиска. Но так как это оружие, украшательства будут лишними, поэтому стиль исполнения - "полигональный", будто кто-то грубо обрубил топором камень, получив ровные грани.
  
   Вышло довольно забавно. Пустая "голова" с выступающим вперед "клювом". На месте глаз я разместила два сверкающих Нен-Кристалла, скрыто тянущихся до самого кончика клюва, чтобы рабочая часть касалась только в случае "укола" острием. Сами кристаллы: левый глаз - "Окаменение", правый - "Отмена Окаменения". Теоретически, артефактом пользоваться может любой, кто способен направлять Ауру, чтобы запитать Кристаллы...
  
   На руку "Каменный Клюв" крепится как "когти" или "катар" - сначала рука проходит в браслет "шею", затем сквозь "голову", которая ложится на тыльную сторону кисти, а пальцы обхватывают горизонтальную рукоятку внутри основания "клюва".
  
   Отлично! Простое с виду оружие, а на деле - очень полезная вещь.
  
Концепт арт: Каменный Клюв []
  
  
***
  
   До наступления темноты было полно времени, и, чтобы не изводить себя ожиданием, и успокоить мыслишку: "А что если меня пырнут, когда я отвлекусь и случайно уберу Ауру и забуду про Отступающую Волну?", я принялась за наращивание своей Внутренней Сети Самоконтроля.
  
   За несколько часов я распространила Сеть на все мышцы, за исключением сердца, определив для себя эту Сеть как "Активную". Затем поставила "Нейтральную" Сеть на сердечную мышцу - чтобы случайно не остановить себе сердце. И "Пассивную" на кожу, кости и вокруг внутренних органов - ими, в отличие от мышц, я двигать не могу и не хочу, зато какая-то защита лучше никакой!
  
   Часы пролетели незаметно - пока отъелась и восстановила резерв Ауры, пока привыкла к ощущению Сети Самоконтроля внутри себя, пока тренировалась удерживать разные выражения лица контролем мимических мышц - ха, у меня теперь идеальный "покерфейс" - пока училась шевелить ушами и менять голос контролем гортани...
  
   Наконец, светило скрылось за горизонтом.
  
***
  
   Две луны - красная и зеленая - ярко освещали маленькую ферму, кажущуюся почти пустой. Но едва ли заброшенной - в свете лун и факелов было отлично видно пятерых непрерывно зевающих авантюристов, лениво посматривающих по сторонам.
  
   Повезло им... У них задача простая - изображать "слабую охрану". А мне, в окружении других неудачников, приходится лежать на земле, скрываясь в высокой траве. Нюхая "ароматы" земли, пота и нервозности других авантюристов, лежащих неподалеку!
  
   Блин. И никого, кроме самой себя, винить не получится - сама ведь согласилась на план "Убийцы Гоблинов"!
  
   Удивительно компетентный в плане гоблинской психологии - думаю, это он приложил руку к дополнению главы бестиария о гоблинах - парень в простой потертой броне и в забавном "рогатом шлеме" с оторванными рогами, за десять минут, короткими, рубленными фразами описал необходимые тактические ходы. Первый такой ход - спрятать основные силы, выставив нескольких "охранников" как приманку, чтобы Гоблин-Лорд послал в первой волне только обычных гоблинов... Как он сказал: "гоблины любят ставить ловушки и западни, но никогда не ожидают того, что попадут в ловушку".
  
   О! Похоже, они купились - в границах моего восприятия появилось около семидесяти мелких гоблинских фигур. И десять человеческих...
  
   Да, Убийца Гоблинов предупреждал, что гоблины в первых рядах обязательно воспользуются "живыми щитами" - пленниками, привязанными к грубо сколоченным дощатым щитам... Но убедиться в этом самой совсем не радовало!
  
   Тело напряглось, сжавшись в пружину, а обновленный Боевой Режим, с добавлением в него Активной Сети Самоконтроля, включился одновременно с "Пламенным Гё". Зрение стало постепенно отходить на второй план, оставив Чувство Пространства и видимые Ауры вокруг. В голове сложилась примерная картинка фермы и прилегающих территорий, становящаяся четче с каждой секундой.
  
   Спокойно. Жди сигнала...
  
   На гоблинов в первых рядах небольшой армии опустился магический туман, и те мгновенно потеряли четкость движений и стали падать на землю один за другим. Отлично! Заклинатели отработали на все сто - наложили "Сон" и "Опьянение" на все первые ряды гоблинского авангарда.
  
   - Сейчас! - Крикнул лидер первой засадой группы, и они побежали вперед.
  
   Гоблины с задних рядов только начали соображать, что произошло, а авантюристы уже похватали пленников, и, игнорируя мирно спящих врагов, рванули обратно к ферме. Гоблинские лучники и шаманы попытались сделать хоть что-то... И тут же умерли от прилетевших со стороны фермы стрел! Эльфы-авантюристы здесь отнюдь не сказка, и сотни лет опыта стрельбы из лука - суровая реальность.
  
   В ярости от потери "щитов" и товарищей, гоблины растолкали спящих, и едином порыве бросились в погоню. Ну, давайте! Ещё чуть-чуть, и вы окажетесь... Прямо между второй и третьей засадными группами!
  
   - Вперед! - Прозвучал сигнал к атаке.
  
   Из травы появилось множество вооруженных авантюристов, напав на гоблинов с двух сторон, и таким образом, взяв их в клещи. Я вскочила вместе со всеми.
  
   Крики, звуки столкновения оружия... Кажется, я жаловалась на ароматы, витающие среди авантюристов? Забудьте. Это было всего лишь легкое неудобство, по сравнению с гоблинами!
  
   Стараясь особо не вырываться вперед, я встретила первого противника. Шаг в сторону, увернуться от неуклюжего замаха грубым каменным топором...
  
   Аура в "Каменный Клюв" и короткий укол!
  
   Гоблин за секунду покрылся камнем и застыл. Надеюсь, навечно.
  
   Следующий!
  
   Шаг... Укол, укол...
  
   Ха? И это всё?
  
   Я успела оставить после себя лишь четыре статуи, а гоблины поблизости уже закончились.
  
   О! Чувствую одного в засаде в тридцати метрах. Лучник, прячется под трупом другого гоблина!
  
   Доброй ночи, здравствуйте. Что вас беспокоит?.. Я доктор, доверьтесь мне! Я поставлю вам... Укол! Наслаждайтесь вечностью в камне, и спасибо, что обратились к нам, посоветуйте нас своим родственникам и знакомым!..
  
   Пятый.
  
   Шестой.
  
   Свист?.. Предупреждение: "Волки"!
  
   Я рванула по пологой дуге к правой стороне фермы. Ага! Убийца Гоблинов снова оказался прав - волчьи всадники собираются напасть именно с этой стороны. Будто подтверждение, по воздуху пронесся вой, отдавшийся эхом по окрестностям.
  
   - Стена копий, не дайте им пройти! - Скомандовал Копейщик.
  
   Авантюристы на переднем ряду похватали заостренные деревянные колья, и встали плечом к плечу. Я успела как раз вовремя, чтобы встать за их спинами, во втором ряду. Тем временем, разогнавшиеся волки, как и их наездники, оказались совершенно не готовы к организованному граду стрел и ровным рядам импровизированных копий.
  
   Всё, как и говорил Убийца Гоблинов - зеленая мелочь никогда не ожидает, что попадёт в западню!
  
   - Рра-агх! - Раздалось яростное рычание, и первые ряды смогли "насладиться" зрелищем оскаленных пастей... Столкновение было неизбежно.
  
   Удар!
  
   Самые быстрые всадники, добравшиеся первыми, умерли тоже первыми. Волки попросту насадились на копья, сбросив с себя наездников, ставших легкой добычей. Зато вторая волна оказалась удачливее - часть проскочила между застрявшими в телах копьями... М-да, я поторопилась, говоря про удачу, ведь их встретили задние ряды!
  
   Ничуть не колеблясь насчет убийства "опасного животного", я ударила усиленным Аурой "Клювом" по волку и перебила ему хребет. Гоблин с его спины скатился прямо на изогнутое лезвие в руках людоящера по соседству... Сражение снова превратилось в битвы один на один, в которых у более высоких и сильных авантюристов было преимущество. Ненадолго - едва мы перебили волчьих всадников, как с основного направления появилось два десятка рослых фигур с дубинами, около двух метров в высоту. "Хобгоблины"! И одна, гигантская фигура, почти в два раза больше "хобов" - "Гоблин-Чемпион"!
  
   И вот "это" - слабейшие монстры?! Серьезно, народ, вам нужно переосмыслить слово "слабейший"!
  
   Вздохнув, я по пути махнула рукой бледноватой Лисе, вцепившейся в свое копье, как в спасательный круг, и ткнула "Клювом" в последнего, чудом выжившего в этой бойне, гоблина-всадника. Притворился мертвым, зараза!.. В последний момент тот попытался напасть, но... Как там говорится?.. "Поздно пить минеральную воду, когда почки каменные!"
  
   Закончив в этой части поля боя, я выдвинулась дальше на помощь с хобгоблинами. Хотя, она особо и не требовалась, за исключением редких "критических неудач". Вот как сейчас.
  
   Мерцание на десять метров! Шаг, удар!
  
   Одним движением я подрезала основную руку хобгоблина, ударив по самому напряженному месту. Гоблин-переросток тут же выронил дубину, вместо завершения смертельной атаки на упавшего на спину авантюриста, поскользнувшегося на крови. Всего секунда, и воин вернулся в вертикальное положение... Больше мне здесь делать нечего - теперь точно сам справится!
  
   Я побежала дальше.
  
   Моя помощь потребовалась ещё два раза - минус ахиллесово сухожилие у одного хобгоблина, и плюс треснутое ребро у другого... Хотя, не то чтобы это их сильно беспокоило. Особенно после того, как с ними закончили авантюристы, разделав хобов, как на скотобойне!
  
   Впрочем, им далеко до брутальности парочки из Девушки-Рыцаря и Бронированного Воина! Им помощь точно была не нужна, несмотря на то, что их противником был огромный Гоблин-Чемпион. Этот гоблин буквально сиял скрытой внутренней энергией, держа в лапе огромную дубину, вырезанную из целого дерева.
  
   И они не просто бились с ним, они побеждали!.. Эм... Как называется то, что Воин держит в руках? Шпала? Или рельса?.. Нет, это точно нельзя назвать просто "большим мечом"! Да он этой штукой при желании может закрываться от стрел, как ростовым щитом.
  
   Но Воин справлялся лучше, чем этого можно было ожидать от пользователя "рельсы" таких размеров. Но инерция вещь универсальная - хорошо, что у него была напарница. Рыцарь грамотно поставила щит наискосок, и дубина чемпиона скользнула по нему в сторону, давая драгоценную секунду замахнувшемуся Воину...
  
   Удар!
  
   Разрезанный "рельсой" гоблинский чемпион умер через мгновение, развалившись на две части.
  
***
  
   Поражение гоблина-чемпиона ознаменовало победу - раненых гоблинов добили, своих раненых подлечили. Главное не перепутать, ага.
  
   Из моих "жертв"... Или тут можно без кавычек? Целыми остались только двое. Удостоверившись, что меня не видно, я прикоснулась к окаменевшим гоблинам и отправила их Мерцанием под землю. Вот и всё!
  
   А потом, прямо с поля боя, все завалились в гильдию - праздновать.
  
   - За нашу победу, за ферму, за наш город, за нас - авантюристов!.. И за чудилу, которого интересуют только гоблины! Выпьем же! - На соседний стол встала в стельку пьяная Эльфийка Лучница с покрасневшим лицом, и взмахнула кружкой с чем-то явно алкогольным.
  
   Какой раз она произносит этот тост? Пятый или шестой?.. Хотя, признаю, это весело. Даже я, обычно чувствующая себя неуютно в больших компаниях, с удовлетворением сидела в окружении совершенно незнакомых людей, ощущая, как остатки напряжения медленно уходят, оставляя усталость и радость от победы. Правда, веселилась я без алкоголя - мне вкус не нравится, так что обходилась морсом.
  
   Шум гулянки начал сливаться в один звук, а глаза стали закрываться сами собой - ох и набегалась же я за ночь! Моргнув, я, кажется, задремала пару секунд. И когда "через секунду" открыла глаза, заметила смену обстановки - рядом сидел Воин, которому я помогла с хобгоблином, и рассказывал непонятный анекдот. А с другой стороны была Лиса, заплетающимся языком выговаривающая мне, что я, видите ли, "жуткая"... Вот же пьянь.
  
   Всё, пора идти спать - или утром проснусь лицом в салате, в лучшем случае. С этой мыслью я покинула шумное общество.
  
   Перед самым уходом сонное сознание отметило внезапный ажиотаж среди авантюристов - Убийца Гоблинов снял шлем и показал лицо, чего, видимо, раньше никогда не делал. Иначе с чего им было делать ставки на то, кто он? Среди вариантов были даже такие как "девушка" и "замаскированный гоблин"... Юмористы.
  
***
  
   С события по защите фермы прошло два дня, за которые жизнь гильдии снова вошла в свою колею, будто ничего и не случилось.
  
   Отведенная мне неделя "выходных" подходила к концу... А я всё думала - стоит ли мне начинать авантюру с обменом иномировых артефактов в мире Хантеров? После тщательного обдумывания, я пришла к выводу, что оно того не стоит. Моя первоначальная идея была хорошей только для поверхностного взгляда. Основа плана - выдать артефакты и зелья за предметы с Острова - так просто не выйдет. Ведь по "каталогу карт" можно достаточно легко проверить любой предмет... И даже если получится подогнать местные артефакты под описания в каталоге, я не получу никаких поблажек. Просто потому что, согласно подписанному договору, и так должна отдавать нанимателю все "предметы с Острова Жадности"! А во всех остальных вариантах, если каким-то чудом получится навязать свои условия, я получу в придачу много ненужного внимания.
  
   Ладненько, тогда сделаю так - ничего отдавать я не буду! Оставив, таким образом, второе кольцо "Подводного Дыхания" и зелье Среднего Исцеления у себя. И, вместо того, чтобы распылять свои силы на два мира, всерьез сосредоточусь на игре! Добуду там всё, что нужно, изучу предметы и заклинания, по возможности их скопирую... И досрочно закрою договор.
  
   Навскидку, это займет максимум месяца три-четыре.
  
   Да, другие не могли пройти игру годами, но мне ведь не нужно проходить её! Достаточно получить интересные мне предметы и карты заклинаний... Хотя, могут возникнуть сложности с одним конкретным супер-заклинанием исцеления - "Дыханием Архангела", с рангом сложности "SS" и ограничением в три копии карты-заклинания на весь Остров Жадности... Хм-м... Плюс один месяц, итого пять.
  
   По срокам как раз могу успеть к местному "Фестивалю Урожая"!
  
   А по поводу долгого отсутствия в Гильдии Авантюристов... Никаких проблем. Особенно если скажу "правду", что ушла на тренировку-приключение. Здесь это привычное дело - некоторые квесты или экспедиции в руины могут затянуться очень надолго. И "путешествие на загадочный остров, куда есть доступ только для Бойцов Духа" определенно подходит под критерии долгого приключения!
  
***
  
   - ...Поэтому, думаю, вернусь к осеннему "Фестивалю Урожая". И за это время я точно стану сильнее... И "жутче"!
  
   В конце моего спича Лиса со стоном прикрыла рукой лицо.
  
   - Ты мне теперь всегда будешь об этом напоминать?..
  
   - Ну-у... Не то чтобы постоянно. Пока не надоест! - Приободрила я Лису.
  
   М-да. Судя по её нерадостному виду, она понимает, что этот момент наступит нескоро. Хе-хе... А вот нечего было напиваться и делиться "страшилками" со всеми желающими! Подумаешь, раз пробежалась рядом и сверкнула синими глазами - так почему сразу "жуткая"? И что с того, что из-за Нен мои глаза слегка светятся в темноте?..
  
   - Я посмотрю, как ты будешь выкручиваться, когда кто-нибудь примет тебя за вампира. - Пробурчала Лиса в ответ и надулась.
  
   - Точно!.. Отличная идея! Я же могу замаскироваться под вампира и запутать противников!
  
   Несомненно, восхищенная моим гением, Лиса, наверняка не захотев уступать и тоже придумать что-то не менее полезное, принялась за стимулирование своих мозгов - путём удара головой о деревянный стол.
  
   Глупая... Зачем же об стол? Этот метод работает только с живыми деревьями!
  

Глава 26. Новые Высоты: Часть 1

   В Мир Хантеров я вернулась в тот же день. Дважды. Я пару раз переместилась в Пустоте туда-сюда ради нескольких опытов.
  
   Правда, результаты особо не радовали. Оказалось, надетое на палец кольцо Подводного Дыхания в Пустоте разряжается невероятно быстро, настолько, что, фактически, не работает. Хорошо хоть зелье Среднего Исцеления не выдохлось... Как и второе, не надетое кольцо. Кроме того, все запечатанные Кристаллами предметы исчезают, за исключением самых мелких. Мои собственные волосы тоже не исчезают - не отрезая, я запечатала половину пряди и проверила. Это можно использовать. Хотя, я пока не уверена, как именно.
  
***
  
   Переход на Остров Жадности всё так же оставался прекрасным примером телепортации, и девушка, притворяющаяся НПС, продолжала подавлять своим контролем пространства. Увидев её, я несколько секунд всерьез обдумывала мысль не выходить из стартовой локации и посмотреть, что она сделает... Но миг малодушия прошел, и я вышла на стартовую локацию.
  
   Для начала я направилась в Антокибу, где бесплатно наелась лапшой и бонусом заполучила сразу две желанные Гаругайды... Следующим пунктом назначения была Масадора. Почему? Только там есть специализированный магазин, где продают не только предметы, но и карты-заклинания. А также пачки карт - "бустеры"! В одной такой упаковке обычно около десяти карт, самых разных - встретиться может что угодно, от всякого мусора, до "S"-ранговых заклинаний. Но, по правде говоря, последнее попадается очень редко. Может получиться так, что игрок начисто разорится, покупая всё новые "бустеры", а нужная карта так и не попадётся.
  
   Причем "бустеры" хорошо защищены от "подглядывания", в том числе внутри-игровыми методами, такими как "Рентген-Очки". У них даже в описании сказано, что подглядеть содержимое бустеров не выйдет. Исключение, разве что, "Опасная Игральная Кость", которая может увеличить шанс выпадения хороших карт... Но очень немногие решаются её использовать! Эта игральная кость не зря зовется "опасной": при броске кубика, девятнадцать из двадцати граней дают временное повышение удачи, и одна грань - неудача, равная сумме всей выпавшей до этого "удаче". И это когда обычная "неудача" может сразу же привести к серьезной травме от несчастного случая! То есть, это пятипроцентный риск умереть при каждом броске кубика. В общем, не для всех.
  
   Зато против восприятия пространства "бустеры" были почти беззащитны! О, да! Кто сказал читерство?.. Ну... Да? И что с того?
  
   Так я начала копить карты, каждый день покупая пачки с дорогим содержимым, продавая и обменивая ценные карты, и на вырученные деньги покупая ещё больше "бустеров". Всем заинтересованным, я с умным видом объясняла про "лозоходство", и на виду трясла перед бустерами ромбовидным Нен-Кристаллом на веревке из моих волос, "определяя нужные карты".
  
   Кстати про карты - постепенно, соотнеся данные Баттеры и собственный опыт, я заметила некие схожие паттерны, и разделила карты Острова Жадности по механизму работы на несколько общих типов.
  
   Нулевой тип. Заклинания перемещения по острову и схожие по виду чистые внутри-игровые взаимодействия, вроде заклинаний кражи и копирования карт, защита от воровства карт, общение через книгу, и так далее.
  
   Первый тип. Нен-конструкты: НИП-ы и прочие существа и предметы.
  
   Второй тип. Изменение тела: лечение, омоложение, воздействие на чувства и эмоции через феромоновые таблетки и прочее.
  
   Третий тип. Удача и карма, вроде "Опасной Игральной Кости" или "Перста Правосудия", наказывающего либо заклинателя, либо названного игрока, в зависимости от количества "плохих поступков". Вроде бы к обычной "удаче" отношения не имеет, вместо этого действуя игровыми методами. Для меня бесполезно.
  
   Четвертый тип. Манипуляция знаниями и памятью - ярким примером является "Шлем Памяти", дающий носящему идеальную память, пока шлем на голове.
  
   Пятый тип. Копирование внешности, предметов и животных. Как "Волшебный Пруд", в который можно выпустить рыбу, и на следующий день там будет две рыбы! Или "Билеты Двойников", которые копируют внешность одного человека и дают другому на 24 часа.
  
   Шестой тип. Пространственные манипуляции: "Выход" и телепортация на Остров Жадности.
  
   Последний, седьмой тип. Разные единичные исключения или сложные комбинации предыдущих типов.
  
   Так вот - меня особенно интересовали карты "шестого типа". Такие как "Секретное Убежище" - очевидно являющееся небольшим пространственным карманом, с якорем в виде дверного проема. И "Лаз в Никуда" - стационарный портал в ненаселенную часть острова.
  
   Кроме того я бы хотела заполучить "Билеты Двойников" как пример отличной иллюзии, "Камень Левитации" и "Ведьмино Молодильное Зелье", с очевидными функциями применения. И, напоследок, "Душе-Подушку" - было бы забавно во время сна полетать по округе как призрак!
  
   Конечно, я не забывала о "Дыхании Архангела", но добыть его непросто - чтобы выполнить требования получения "супер-лечилки", нужно собрать сорок различных карт-заклинаний и обменять их на "Ваучер", который встанет в "очередь" и при первой же возможности превратится в "Дыхание Архангела". Другими словами, как только в игре будет меньше трёх экземпляров карт этого заклинания. Фактически, это то же самое, что и с предметами, которых может быть множество, но карт этих предметов только ограниченное число. Только вот, в отличие от предметов, заклинанием можно пользоваться лишь при наличии его карты... И как мне поступить, если будут заняты все три экземпляра?..
  
   Что же, буду решать проблемы по мере их поступления! Хотя некоторые проблемы лучше заранее давить в зародыше - для чего я искала и использовала на месте заклинание "Тюрьма", накладывающее защиту от любых попыток украсть или уничтожить мои карты на одной выбранной странице номерных слотов Книги. Забавно вышло - с помощью этого заклинания я защитила одиннадцать страниц с номерными слотами... То есть, я семь дней подряд покупала бустер с "Тюрьмой", плюс два раза использовала карту "Клон" для получения копии, которую сразу использовала.
  
   Может это подозрительно, если гейм-мастера посмотрят по каким-нибудь "логам действий", зато мои номерные карты теперь под защитой.
  
***
  
   Ещё иногда в пачках карт попадалась "Лотерея", которая при использовании превращалась в случайную карту из первой сотни. И вскоре мне повезло - с разницей в полчаса мне попалось сразу две карты "Мазь Доуэна для роста волос"!
  
   Я сразу вспомнила свою старую задумку: волосы - это же часть тела, верно? Тогда, раз максимальный объем Переноса - мой объемный силуэт, то я могу отрастить волосы подлиннее, и тем самым увеличить дальность моего супер-оружия! Значит, новому "Проекту" быть!
  
   Но прежде, чем безудержно отращивать волосы, я распланировала, что и как буду делать. Я подумала, подумала ещё, пожарила Гаругайду, и, зарядившись вдохновением от этой потрясающей на вкус рыбы, добавила два дополнительных "проекта", качественно развивающих основной.
  
   Главная идея - сделать не просто длинные пряди или косы, а заплести в сложную форму, почти дреды, для последующего управления Сетью Контроля. И, возможно, спрятать лишнюю длину моих "Дредендритов" - ага, мне самой понравилось название - в постоянный пространственный карман, чтобы удлинять и укорачивать их по мере надобности. Впрочем, даже если спрячу их полностью, они, по идее, в любом случае будут пассивно выполнять свою основную функцию - увеличивать радиус Переноса...
  
   Строение "Дредендритов" или просто "дендритов", было решено скопировать у щупалец осьминогов. Если упростить, то моя "косичка" будет состоять из пяти независимых продольных "Псевдо-Мышц" и двух типов "оболочек". Одна Псевдо-Мышца посередине, вокруг неё - звездообразная мембранная оболочка, соединенная с внешней оболочкой в четырех местах, будто вписанный изогнутый квадрат. И четыре Псевдо-Мышцы внутри получившихся сегментов между средней и внешней оболочками. Сами "Псевдо-Мышцы", в свою очередь, состоят из волос, закрученных в спиралевидную пружину.
  
  
Концепт арт: строение
  
   "Оболочки" сделаны из двух продольных слоев плетения в стиле "сетка рабица", третьего слоя с поперечно-навитым слоем, и четвертого наружного слоя из крепкого и гибкого Кристалла. Такие Нен-Кристаллы получились при попытке придать Кристаллам свойства гибкости и непроницаемости упаковки пачек карт, вместе с прочностью кожи Гигантских Циклопов.
  
   Для удобства контроля, через короткие промежутки, равные диаметру "дендрита", должны идти "ребра жесткости" - поперечные двойные кольца из Нен-Кристаллов, с отверстиями для Псевдо-Мышц. Крепятся они к внешней и внутренней оболочкам "дендрита".
  
   И, наконец, кончик "щупальца" с кристальной "заглушкой", и торчащей оттуда короткой "кисточкой" волос, на которую можно нарастить просто острый Кристалл, или сделать простой манипулятор из трех "пальцев"... В общем, универсальная сменная насадка, причем можно брать предметы и самой "кисточкой", если для обхвата хватит её длины.
  
   Пробные "Дредендриты" я сделала всего полтора метра длиной: нарастила пятиметровые пряди по бокам затылка и принялась сплетать сверх-сложный "Дендрит". Даже с участием Сети Контроля, работу я закончила только к вечеру - пришлось пару раз начинать сначала из-за допущенных в начале ошибок. Зато потом... Как же классно ощущать себя кроссовером "Доктора Осьминога", "Медузы Горгоны" и "Рапунцель"!
  
   К дендритам я привыкла и пристрастилась практически мгновенно. Тут впору удивляться, как я без них жила раньше! Удобная получилась штука - благодаря особенностям плетения Псевдо-Мышц, контроль получается едва ли не ювелирный, в отличие от обычных прядей волос - так что можно легко подбирать мелкие вещи, когда лень вставать или нагибаться... Или кайфово чесать между лопаток!
  
   Кто бы знал, насколько часто чешется спина, когда есть возможность её почесать!.. Наверное, мы, люди, настолько привыкли игнорировать зуд спины, что уже этого не замечаем, за неимением возможности достать рукой до нужного места. И осознаём это, лишь когда появляется возможность чесаться в своё удовольствие.
  
***
  
   Проходили дни, дни складывались в недели... А я продолжала собирать карты и предметы, практически полностью погрузившись в игру.
  
   За полтора месяца я собрала достаточно много хороших карт, и почти все карты из моего личного списка. Например, "Секретное Убежище" - вроде бы обычная комната, с видимой только мне дверью в скале... Если, конечно, не чувствовать пространство - тогда сразу понятно, что комната спрятана в пространственном кармане! Хотя ничего особенного я от "убежища" не получила - принцип не сильно отличался от моих пространственных карманов, разве что, способ стабилизации пространственного Искажения был немного лучше. В остальном же, оно было неплохим "секретным убежищем", в котором можно спокойно экспериментировать и хранить всякий "полученный" хлам, для которого не хватило места в Книге.
  
   Другими важными приобретениями были "Ведьмино Молодильное Зелье" и "Ваучер" на получение "Дыхания Архангела". Зелье, вот удача, попалось в "Лотерее", а "Ваучер" я получила по игровым правилам - в обмен на сорок различных карт заклинаний. Я даже не особо расстроилась, когда "Ваучер" не превратился в карту "Дыхания Архангела". Это логично, что игроки будут хранить "Дыхание" до последнего, и воспользуются заклинанием только в крайнем случае.
  
   Меня больше беспокоил тот факт, что "Ваучер" не был номерной картой из первой сотни, соответственно, защита от заклинания "Тюрьмы" на него не распространяется. Пришлось воспользоваться "официальным" приемом, позволяющим прятать не-номерные карты в номерных слотах - заклинание "A"-ранга "Мимикрия" может временно превратить обычную карту в номерную. И хотя воспользоваться такой подделкой невозможно, её можно положить в номерной слот... Слот на странице, навсегда защищенной от любого вида кражи или уничтожения!
  
   А вот "Ведьминым Молодильным Зельем" я могла воспользоваться когда угодно. И после долгих размышлений, я всё же активировала карту... Но так и не выпила ни одной таблетки. Камнем преткновения была немалая вероятность того, что при омоложении я потеряю всю набранную физическую форму! Поэтому прямо сейчас я не собиралась пробовать его на себе... Что совсем не мешало попытаться изучить эти таблетки и воссоздать их. Ведь, как и многие "предметы" на острове, "Зелье" являлось Нен-объектом!
  
   Однако воспроизвести "Зелье" на месте оказалось непосильной задачей. Главным образом из-за наполнения Нен - в каждой таблетке, откатывающей возраст на год, покоилось количество Ауры, равное пятнадцати моим текущим резервам! И это не считая потерь энергии при копировании Схемы... Да, я могла бы создать Нен-Кристалл, и каждый день сливать в него свой резерв, но... Это же так скучно! Схема есть, и ладно, а большего пока и не надо. Тем более что у меня в запасе есть нетронутая сотня "оригинальных" таблеток!
  
   Зато у "Мази Доуэна для роста волос" не было таких ограничений на энергию - это был всего лишь витаминный комплекс для волос, хитро обработанный Нен, не представляющий чего-то сверхсложного. Особенно в сравнении с попытками понять магические заклинания Мира Авантюристов!
  
   Получить почти бесконечный запас этого средства было очень удобно - ведь свои "проекты" я не только не забросила, а даже удвоила энтузиазм, выделяя на них по несколько часов перед сном. Ну как, "несколько"... Просидеть всю ночь и поспать час перед рассветом стало обычным делом. Я просто не могла остановиться! Только не сейчас!.. Я чувствовала, что если хоть немного расслаблюсь, то меня прихватит очень продолжительный приступ лени. Возможно, с депрессией, но это не точно.
  
***
  
   В один прекрасный момент мне показалось мало моих обычных полутораметровых Дендритов. Так что я вырастила два Дендрита "взрослых размеров" по двадцать метров длиной каждый. С одним дополнением - каждое кристальное "ребро жесткости" держало вокруг себя Искажение "Запечатывания", что создало "каскадный" пространственный карман, в который можно спрятать чересчур длинные дендриты, укорачивая их до нужной длины. Короткие Дендриты я, кстати, также модифицировала, скрыв большую их часть в пространственном кармане. Теперь все они почти не выделяются среди обычных волос, свисая сзади по бокам головы как четыре непривычного вида косички с Кристаллами на кончиках.
  
   Каждый день я выпускала "дендриты" из подпространства и ходила с ними, качалась на ветках, натягивала между деревьями как гамак... Всё, чтобы развлечься и убедить подсознание: "вот смотри, это тоже часть моего тела"! И, спустя несколько дней "уговоров" самой себя, мой радиус Переноса наконец увеличился: на двадцать метров для Объемного, и на сорок для Лучевого Переноса. Напоминаю - Перенос напрямую зависит от моего объемного силуэта, являясь механизмом "очищения" места прибытия от ненужной материи. Так что, в отличие от расстояния, "чистый объем" Переноса изменился не слишком сильно.
  
   Следующей "галочкой" в моем списке "хотеть!" стала "Силовая Броня". Представьте себе схему мышц из анатомического атласа, которую расширили изнутри, чтобы внутри поместилась человеческая фигура - вот примерное представление внешнего вида моей "брони" из Псевдо-Мышц и Гибких Кристаллов. Правда, она оказалась не так хороша, как я ожидала. Даже из названия понятно, что "Силовая Броня" должна защищать и усиливать того, кто её носит!.. Но и то, и другое она делала весьма посредственно: прочность, может быть и была на уровне, но силу и скорость она увеличивала максимум в два раза.
  
   Так что, быстро наигравшись в косплей суперсолдата из научной фантастики, я переосмыслила "броню" и дополнила её, использовав идеи и наработки для создания более полезного "Защитного Костюма для Опасных Сред", или просто "Костюм"... Не хочу называть аббревиатурой, а то выходит какой-то "За.К.О.С.".
  
   Итак. По начальной задумке, Костюм должен выполнять три функции.
  
   Основная функция - защита при переходе в новый мир. Вдруг там атмосфера будет из хлора? Раз так, лучшая "защита от опасной среды" - не находиться в опасной среде! В чём мне могли помочь герметичность и "каскадный пространственный карман", наложенный на Костюм. Что позволит делать что-то вроде "фазирования" в подпространство через само-запечатывание. Либо использоваться для Запечатывания Костюма - не показывать же его всем подряд? Поэтому сам Костюм, как и Дендриты, большую часть времени должны оставаться скрытыми в подпространстве.
  
   Дополнительная функция - увеличение объема Переноса и теоретическая возможность сделать нормальный "Пространственный Карман", работающий в Пустоте. Для этого требовалось сплести Костюм, не отрезая волосы от себя, сделав его, по сути, очень широким Дендритом. Надеюсь, все эти неудобства на начальных этапах того стоят!
  
   Третья функция - "Пространственная Рамка", которая бы поддерживала защиты, не требуя концентрации, с которой у меня проблема в критических ситуациях...
  
   С завершением основы началось самое интересное - да что там, под конец, Кристаллов в костюмчике было едва ли не больше, чем псевдо-мышц! Чего я только не накрутила... После фиксации Само-Запечатывания, я "на всякий случай" добавила на внешний Гибкий Кристальный слой все известные мне защитные Искажения, такие как Нулевое Трение, Нулевая Теплопроводность и Нулевая Электропроводность... Затем накинула поверх Искажение Невесомости. Плюс кристаллы со Схемой Невидимости - для активации которых нужно лишь подать энергию... Достаточно много энергии! Кроме того, я встроила в Костюм обычный химический "ребризер", купленный мною через интернет, и оба кольца подводного дыхания. Другими словами, я запихала туда всё, что мне было доступно на данный момент. Так сказать, мой "опус магнум" для текущего уровня развития!
  
   В своей финальной форме Костюм напоминал глубоководное чудовище из фильмов ужасов, или суперсолдата из жанра "био-панк": гладкий шлем-голова, "жилистое" змеевидное тело, пара когтистых рук и ноги с жесткой подошвой. За спиной - пустотелый "Рюкзачок", достаточно большой, чтобы спрятать внутри всякие мелочи. Ещё я разместила на голове несколько тонких дендритов, имитирующих волосы, для эстетики. Необычности добавляло отсутствие застежек и креплений. Костюм полностью герметичный, и надевать и снимать его можно либо при помощи манипуляций пространством, либо застежкой из наращиваемых Нен-Кристаллов.
  
   Но самое главное - находясь в Костюме я смогла запечатать саму себя! Правда, персонально входить в пространственный карман было немного страшно, даже несмотря на то, что я больше месяца жила в "Секретном Убежище". Но "убежище" - это одно, а самопальный "Костюм" - совсем другое дело!
  
   В режиме "Фазирования" в Костюме было темно, ориентация была только через Чувство Пространства. Дышать - можно только через трубку ребризера замкнутого цикла... Ни гравитации, ни опоры, и двигаться тяжело - максимум со скоростью обычного шага. В общем, хоть это и "безопасно", долго там оставаться было решительно невозможно. Очень надеюсь, будущие модификации улучшат положение.
  
***
  
   Накладывая множество различных Искажений на "Кристальную Рамку" Костюма, я поневоле задумалась возможном конфликте между ними, а также о способе по желанию выключать Стабильные Искажения. Сложность состояла в том, что они были, как бы, "стабильными". С другой стороны, помимо трёхмерности, Пространственного Давления и подсмотренного "Вектора Телепортации-ОЖ", было ещё одно направление - "Вектор Пустоты".
  
   Таким образом, я сделала своеобразную "ось", на которой разместила Стабильные Искажения, находящиеся в одном месте, но на разных "уровнях". Как побочный эффект - я могла "отдалять" или "приближать" Искажения к трехмерной реальности и, не надевая Костюм в трёхмерности, спокойно использовать Искажения на области вокруг себя! Нулевую Теплопроводность, Нулевое Трение... И Невесомость!
  
   Все тесты показали, что внутри Областных Искажений более-менее безопасно - когда я сместила Костюм в сторону от себя и проявила через него область с Искажением Невесомости, я много раз кидала различные предметы через невидимую границу, заставляя тех либо перелетать область, либо оставаться внутри, повиснув в воздухе. Что важно - уход Искажения по Оси Пустоты лишь безопасно выключал воздействие... Идеально.
  
   Наконец, пришел и мой черед. Как же я этого ждала! Иногда ожидание - это лучшая часть, но только не в этот раз!
  
   Сейчас я находилась в помещении "Секретного Убежища", мысленно подготавливая себя и проверяя Костюм. Так... Совместить Костюм в подпространстве с моим местоположением... Есть. Сдвинуть Искажение Невесомости по Оси Пустоты... Есть! Постепенно, с проявлением Искажения в трехмерном мире, я начала чувствовать, как тело становится всё легче и легче... Пока притяжение не исчезло окончательно, сменившись знакомым, по переходам через Пустоту, чувством бесконечного падения.
  
   Это... Это...
  
   Неосторожно повернув ногой, я оторвалась от пола, и закрутилась по диагонали, сталкиваясь со стенами и неожиданно низким потолком. Пока не догадалась вернуть равновесие импульсами Нен. Спустя три секунды, я уменьшила действие Невесомости и опустилась вниз.
  
   Это просто нечто невообразимое!
  
   Следующая мысль едва успела посетить голову, а я уже выбежала на улицу. И, вернув невесомость, вполсилы прыгнула вверх.
  
   - Ха-ха-ха!.. - Над деревьями разнесся мой счастливый смех, когда я свечой взлетела в небо.
  
   Улетев метров на тридцать, я развернулась ногами вверх и приземлилась на выставленный, на секунду, Барьер, погасив свой импульс. После чего зависла в воздухе, поддерживая себя на одном месте легкими выбросами Ауры из Дюз - модифицированных Сфер в форме бубликов - словно небольшими реактивными маневровыми двигателями.
  
   Я раскинула руки снова рассмеялась, наслаждаясь ощущением свободы, легким ветром и такими маленькими видами леса внизу... Масадора справа, Пустоши слева, и где-то вдалеке фигура бредущего Циклопа...
  
   Летать было так весело, что я увлеклась не на шутку, пробуя фигуры высшего пилотажа и прыгая по Барьерам всё выше и выше! Неудивительно, что уже через полчаса полетов мой резерв показал дно. Вниз?.. Вниз!
  
   Оттолкнувшись от Барьера струёй Нен из Дюз, я направила себя к земле. В двух метрах до поверхности я замедлилась, отключила Невесомость и с улыбкой до ушей приземлилась "классической геройской" трёхточечной посадкой "колено-стопа-кулак".
  
   Да. Я умею летать!
  

Глава 27. Новые Высоты: Часть 2

   Паря в сотне метров над землей, я внимательно всматривалась вниз, глядя через кольцо из большого и указательного пальцев, с Линзой внутри. Никого... Ладно, тогда, может, повезет на полкилометра к северу?.. Кажется, нашла!
  
   Заметив вдали фигуру, подозрительно похожую на мою цель, я сфокусировала Линзу и увеличила четкость. Ага. Это точно оно! На руках и за спиной сформировались "Дюзы" и, выпустив из них поток Нен, я рванула в сторону цели.
  
   Хе-х, кажется, чувство полета мне не надоест никогда! В ушах засвистел ветер, и я увеличила количество Ауры в кристаллах "полетной защитной оболочки", которую частично срисовала с заклинаний полета "Возврата" и "Сопровождения". Да, иногда я не против "изобрести велосипед", и Нулевое Трение работает отлично. Но эта оболочка была удивительно совершенна для перемещения в воздухе, приспособленная специально для комфортного полета. И не стоит забывать, что эта конфигурация прошла проверку временем, за тринадцать лет существования "Острова Жадности"!
  
   По мере приближения, белая точка превратилась в летящую в небе китообразную рыбу со сверкающим кристаллом, торчащим из её спины.
  
   У разработчиков этой игры довольно странное чувство юмора - чтобы добыть "Кристалл Левитации" тебе нужен "Кристалл Левитации"! Или, как минимум, умение летать... Либо куча побочных квестов и профессиональный снайпер-лучник. О! Точно, ещё с задачей справится физик или математик. Я почти уверена, что можно рассчитать дуговую траекторию одного из полетных перемещающих заклинаний, чтобы, активировав заклинание в нужный момент, протаранить эту рыбу при перемещении. Но для этого нужен отличный глазомер и тайминг, а также ещё один человек, который подберет выпавшую карту. Лучше уж вариант с "независимым полетом"!
  
   Оказавшись чуть выше и впереди летающей рыбы, прямо по курсу её движения, я резко вернула себе вес, и активировала невидимость, чтобы не оставлять тень. Белая рыба, внимательно сканирующая глазами поверхность под собой, прозевала момент, до последнего ничего не замечая...
  
   *Бах!*
  
   Кулак, окруженный Сферой, с хрустом впечатался в рыбий хребет, и та исчезла в клубах Нен. Следующим движением я подхватила шестигранный кристальный осколок.
  
   Воздух вокруг мгновенно сгустился, и моё собственное падение замедлилось, и затем остановилось.
  
   Вот значит, как действует Кристалл Левитации?.. И правда, как будто плывёшь под водой. Не понимаю, как это работает... Да и не важно. Сейчас меня интересует другое - можно ли воспроизвести способ его подзарядки от солнечного света и использовать для подпитки моих Кристальных артефактов? Что же, Схему "Кристалла Левитации" я сняла. Будет чем заняться!
  
***
  
   Приземлившись, я вытащила из кармана блокнотик, я поставила галочку в последнем квадратике на странице. Ага, "Кристалл Левитации" был последним из моего "Основного Списка". Или его нужно считать "предпоследним"? Хм... С "Ваучером", рано или поздно, "Дыхание Архангела" будет у меня в руках, так что, думаю, "Основной Список" можно считать почти завершенным.
  
   "Основной Список" - это те карты, что теоретически должны быть мне полезны, и я примерно представляла, как их воспроизвести с небольшими затратами энергии. Или я так думала. Например, "Лаз в Никуда" был не стационарным порталом, а лишь переходной локацией, куда игрока переносит такая же телепортация, как при выходе или входе в игру, только в пределах острова.
  
   Все остальные "интересные" находятся в "Дополнительном Списке": "Душе-подушка" - астральные путешествия во сне, "Карманная Русалка" - живой плеер, и прочее забавное или непонятное.
  
   Может, стоит отметить завершение "Основного Списка" тортиком? Или найти Гона и Киллуа, и пообщаться, или, хотя бы, посидеть рядом?.. В общем, так или иначе, мне стоит ненадолго сменить деятельность и отдохнуть. А то что-то в последнее время мне не то чтобы скучно - я просто странно себя чувствую, и не могу до конца погрузиться в изучение новых карт, отчего последние мои приобретения не вызывают былого восторга.
  
   Взять, например, "Билеты Двойников". Они оказались даже лучше, чем я представляла! Это заклинание было не простой иллюзией, а вполне себе полу-материальным изменением, позволяющим полностью принять вид и телосложение другого человека. Как "оборотень-метаморф" или "доппельгангер", принимающий облик других. Только, принцип работы "Билетов Двойников" я так и не поняла, вынеся для себя лишь то, что это возможно повторить.
  
   Зато размышления о возможных принципах этого "заклинания", навели меня на одну идею. С помощью которой я сделала свою собственную версию иллюзорных метаморфоз - "Спатиопластику". Это Пространственное Искажение вокруг предмета, не затрагивающее содержимое, и работающее по принципу кривого стекла между объектом и окружающим пространством, только с "расстояниями" вместо "преломления света". Как бы, новый взгляд на Иллюзии, с добавлением Искажений. На простейшем примере, при помощи такого Искажения можно на постоянной основе вытянуть каменный шарик в форму куба. Причём такой куб будет обладать одинаковой прочностью на гранях и углах - ведь внутри техники шарик останется шариком! Но в руках, на вид и на ощупь он будет кубом...
  
   Так и получилась "Спатиопластика". "Спатио" - так как нужно лишь иметь "Пространственную Рамку" из Кристаллов, подобно запечатыванию, которая будет держать Искажение, меняющее внешнее проявление. И "пластика" в честь "пластичности" и пластической хирургии. Потому что с этой техникой можно издеваться над своей и чужой внешностью, как только душе угодно! Не нравится горбинка на носу? Можно подправить - достаточно лишь хитро выпрямить эту горбинку в подпространстве, оставив в трёхмерности идеально гладкий нос. Изменить форму и цвет глаз? Пожалуйста!..
  
   А имея "П-Рамку" на все тело, например, такую как мой Костюмчик, можно делать более масштабные изменения. Ведь если Спатиопластика - это "кривое стекло", то оно может быть и аналогом "линзы"!
  
   Проще говоря, помимо запечатывания в точку, теперь я могу уменьшать себя до пяти сантиметров - почти в тридцать раз! Конечно, я могу меньше, но тогда становится неудобно двигаться, из-за возникающих "побочных эффектов". Почему-то в комиксах, где супергерой обладает силой "уменьшаться", не упоминается, что любой неосторожный шаг может привести к случайным прыжкам вверх, на десятки сантиметров! Что довольно неудобно, когда в сантиметрах измеряется твой рост! Ведь сила и вес в таком состоянии остаются прежними, а так как площадь соприкосновения уменьшается, сила возрастает. Поэтому нужно настраивать снижение веса при помощи частичной Невесомости - где-то между "не проваливаться под землю" и "не прыгать при каждом шаге". Дыхание в такой форме, кстати, тоже нужно контролировать, и либо использовать ребризер, либо "Кольцо Подводного Дыхания". Иначе с каждым вдохом и выдохом вокруг возникают потоки воздуха, складывающиеся в пыльные микро-смерчи... С учетом всего вышеперечисленного, микро-мир воспринимается таким мягким, словно он сделан из суфле - чуть тронешь, а оно уже разваливается... Хотя, наблюдать за насекомыми и сражаться с некоторыми из них, было весело! Думаю, примерно так мог бы чувствовать себя "Супермен" - на тебя надвигается "жуткая тварь", на самом деле какой-то хищный жук, а ты просто поднимаешь его над головой, подлетаешь вверх и бросаешь его за горизонт!..
  
   Но всё со временем надоедает, надоело и это.
  
   Хм... Что тут интересного будет в январе? Турнир по перетягиванию каната в Антокибе? Не то. Меня приз не устраивает - я не собираюсь напрягаться ради "Ожерелья Паладина". Это же чисто игровой предмет, который защищает владельца от кражи карт, и развеивает заклинания вроде "Клона" или "Подделки", в случае, если владельцу пытаются впарить мусорную карту под видом ценной. Поэтому для меня "ожерелье" бесполезно.
  
   Ага, вспомнила! Через несколько дней будет мой "бой" на Небесной Арене. Сходить, что ли?..
  
***
  
   - Ф-фух! - Выдохнула я, шагнув на арену. На меня тут же навели прожектор, а комментатор начала свою обычную болтовню.
  
   Вот это ностальгия! Прожекторы, огни, подбадривающие возгласы комментатора, ещё больше подогревающие настроение зрителей - всё это напомнило мне ту меня, полгода назад. И хотя, я не особо изменилась с того времени... Впрочем, сентиментальность не обязана быть логичной. Интересно, кто будет моим противником? Я специально не узнавала, чтобы устроить себе сюрприз! Однако я на 70% уверена, что оппонентом будет некая особа с белого цвета шевелюрой - не удовлетворенная прошлой ничьей и жаждущая реванша.
  
   Наконец, послышались шаги, и в мой радиус чувства пространства вошла знакомая фигура... Ну конечно, кто бы сомневался - это Рейна!
  
   Как и прежде, она была одета в боевое кимоно с поясом, но в отличие от прошлого наряда, этот был украшен узорами в виде китайских драконов и фениксов, извивающихся по окантовке. М-м... Как-то даже неловко стоять перед ней в обычных с виду футболке и свободных брюках карго. На них ведь не написано, что они почти полностью сделаны из жаростойкой паутины какого-то редкого паука... Про защиту и прочность на разрыв даже упоминать не нужно.
  
   Что? Читерство?.. Её кимоно тоже непростое, так что всё честно. Вот если бы я надела Костюм - вот это было бы нечестно! Шкуры Циклопов почти невозможно пробить, не приложив значительно превышающие силы, а оболочка Костюма, с укреплением от моей Нен, на похожем уровне.
  
   Тряхнув длинным хвостом волос, Рейна осмотрела меня сверху вниз, и разочарованно выдохнула.
  
   - Сона, ты... - Она скривила лицо, как будто у неё заболели зубы. - Ты вообще тренировалась?
  
   А? Ладно, раз ты хочешь начать со словесных выпадов, я подыграю.
  
   - Что за вопросы? Конечно тренировалась. Может я и не бегала по горам, как сумасшедшая, с бревнами на плечах... - Я "ироничным" взглядом показала, кого имею в виду. - Но я точно стала сильнее!
  
   Вот так! Как тебе мой эмоциональный взмах кулаком в воздух?!
  
   А Рейна всё не унималась. Разведя руками в стиле "ничего не поделаешь, раз ты так говоришь, но я тебе не верю", она с ухмылкой вытащила из-за пазухи кимоно слегка почерневшие от копоти обрывки ткани.
  
   - Держи! - Она бросила тканевые полоски прямо мне в руки.
  
   Хм? Похоже на потрепанные временем "боксерские бинты", с вышитыми на них символами. Вернее, одним повторяющимся символом, от которого веяло приятной прохладой.
  
   - Что бы ты знала!.. - Продолжила Рейна, явно хвастаясь. - Вскоре после нашего последнего боя, я полностью завершила обучение у Мастера! Все эти месяцы я совершенствовалась, искала и находила сильных противников, и победила их всех!.. Последним "боссом" там была ожившая мумия, из пирамиды, на которую я наткнулась, когда медитировала в пустыне.
  
   Так, я начинаю понимать, к чему она ведёт.
  
   - И эта мумия не горела! - Последняя фраза прозвучала с ноткой обиды, но та пропала также быстро, как появилась. - Ха-ха!.. Да, ты угадала - это остатки бинтов мумии! Можешь считать подарком! Ведь... Без их защиты ты даже коснуться меня не сможешь!
  
   В конце она самодовольно указала на меня пальцем, уперев другую руку в бок. П-фф... Только бы не засмеяться! Браво, Рейна - божественный уровень выпендрежа засчитан! И что она там сказала про "подарок"?
  
   - Надевай! - Скомандовала Рей.
  
   - Нет. - Пробурчала я, отойдя на шаг назад... И пряча бинты в карман, а оттуда - в "Рюкзачок" на Костюме.
  
   - Ха? Не хочешь? Тогда отдавай обратно! - Она протянула руку и пошевелила пальцами в жесте "давай сюда".
  
   - Вот уж нет... - Я положила руку сверху на уже пустой карман и отодвинулась, встав полубоком. - Это мой подарок!.. Что хочу, то с ним и делаю!
  
   А вдруг они порвутся?..
  
   Пусть я уже запомнила руну, и, кажется, начинаю понимать её значение... Всё же, эти старые "обрывки" ни возвращать, ни, тем более, выкидывать, я не собираюсь! Подарок... Мне не так часто что-то дарили в последние год-полтора. Поэтому... Моё! Не отдам!
  
   Блин, у меня наверняка уши покраснели... И отдариться нечем. Только... Сейчас я могу подарить ей лишь "хороший бой"! Рейна! Ты же этого хочешь, да?.. Тогда я постараюсь и выбью из тебя всю пыль!
  
   Неуловимо-плавным движением я встала в подобие стойки, активировав "Боевой Режим" и Нулевую Теплопроводность Костюма. А также, по наитию, добавила на внешний слой Ауры копии подсмотренной Руны, сделанные из полу-материализованных сгустков Нен. Те сразу же закружились по всей Спиральной Ауре, словно снежинки в метель - с остающимися после них трассерными линиями чуть светлее остальной моей Нен, которые напоминали "морозные узоры".
  
   Рей хмыкнула, и, приняв основную стойку своего стиля, зажгла свой любимый огненный покров.
  
   Тем временем, игнорируемая нами комментатор как раз закончила свой словесный поток восхвалений всего и вся, завершив его тем единственным словом, которое мы с Рейной так жаждали услышать.
  
   - Начали!
  
***
  
   Стоило отзвучать последней букве "и" в слове "начали", как Рейна начала двигаться. И я с радостью позволила ей сделать первый ход! Всё-таки, мой сырой "стиль" опирается на контратаки... Кроме того, это была хорошая возможность сделать вид, что мне нужно ещё немного времени для подготовки к бою.
  
   На самом деле, мой "Боевой Режим" уже вошел в полную силу. Максимально сжатые потоки Спиральной Ауры обеспечили крепкую невидимую броню... Благодаря Синхронизации и Сети Контроля, напряженное, как натянутая струна, и одновременно расслабленное тело откликалось на малейшую мысль... А Чувство Пространства практически вытеснило зрение, кроме видения всех аур посредством "Пламенного Гё". Дополнительный защитный слой "Нулевой Теплопроводности" стал лишь вишенкой на торте... И, конечно, та странная руна, предположительно добавляющая моей Ауре защиту от огня. И хотя полностью полагаться на неё было нельзя - как-то же Рейна победила ту мумию, обладающую тем же принципом защиты - я не спешила отказываться от подобного преимущества.
  
   *Вжух!*
  
   Рейна не разочаровала, и, щедро вложив Нен, молниеносно нанесла прямой удар в воздух, отправивший в меня расширяющийся огненный поток.
  
   Однако... Это сработало бы на ком-то другом, но только не на мне!
  
   Я где-то читала, что предсказать следующий удар противника - это практически победа. Напряжение мышц, концентрация Ауры... Всё это говорило мне о намерениях Рейны так же ясно, как если бы она сама комментировала все свои действия, сообщая, что и как она делает. Казалось, я могла проследить её нервные импульсы!..
  
   В общем, к тому времени, когда Рейна только завершила взмах рукой, и мою фигуру скрыла вспышка огня - на прежнем месте меня уже не было. Переместившись Мерцанием, я включила Невесомость, облегчив свой вес практически до нуля, и встала одной ногой на выставленный кулак противницы...
  
   В этот миг, казалось, мир замер. Жар огня за спиной, впустую рвущийся туда, где меня уже нет. Тягучий, гулкий звук в ушах... И медленно округляющиеся глаза Рейны!.. Ха-ха, не ей одной можно выпендриваться!
  
   Момент резко закончился, и моя вторая нога выпрямилась в футбольном ударе. Только вместо мяча была голова противницы!
  
   *Бах!.. Тресь*
  
   Рейна успела подставить блок рукой, и та сразу же хрустнула и согнулась, как сухая сломанная ветка, на которую случайно наступили.
  
   Впрочем, на этом мой успех и закончился. Поддавшись импульсу, Рейна позволила себя откинуть, чтобы мой удар не прошел дальше, и приземлилась на арену, проскользив до самого края. Конечно, я не собиралась сносить ей голову... Если бы она не попыталась заблокировать, в последний момент я бы перенаправила весь импульс в плечо, сверху вниз! Да, сломанная ключица тоже не сахар, но это лучше, чем "голова в ящике".
  
   Что же ты будешь делать теперь?..
  
   - Кажется, ты всё же выучила пару новых трюков. - Рейна скривилась, зажмурив один глаз от боли... И ухмыльнулась. - Не ты одна!
  
   Её Аура сконцентрировалась на поврежденной конечности, и та сама встала в правильное положение. Сломанная кость и мелкие разрывы в мышцах мгновенно исцелились, и рука стала как новенькая!
  
   Угх... Хреновы "концепции". Только не говорите мне, что она научилась "сжигать свои повреждения" или ещё что-то такое безумное, вроде цепочки "огонь - феникс - лечение"!..
  
   Демонстративно помахав рукой, Рейна пустила огненные стены по обеим сторонам от меня, создав прямой коридор, и бросилась в мою сторону. По мере приближения, пламя Огненной Ауры усиливалось, пока не стало практически белым. Кстати, а к её волосам белый огонь подходит лучше бело-оранжевого... Стоп. Я же хотела быть серьезнее!.. Будь серьезнее! Нет, не настолько "серьезной"...
  
   Оказавшись вплотную, мы обменялись несколькими ударами, и на мысли времени не осталось. Отвести в сторону руку... Сдвинуть пространство на десяток сантиметров, увернуться от взмаха ногой, контратака... Постепенно я переставала сдерживаться, и Рейна это заметила - вместо очередного удара, она отпрыгнула, вылечилась, и отгородилась изогнутой стеной огня. Невидимая за стеной, она стала забрасывать меня серией Файерболов, двигаясь по кругу.
  
   Я ответила градом Циано-Сфер, в некоторые из которых вкладывала Ледяную Руну, превращая их в аналоги Фрост-Болов... Похоже, она тоже поняла, что в чистой физической силе я её несколько превосхожу, и Рей решила положиться на свои сильные стороны - скорость и "качество" Нен!
  
   Да, каким-то образом... Да наверняка безумными тренировками... Аура Рейны стала более "плотной" и "энергоемкой", чем моя. Она почти приблизилась к Аурам профессиональных Нен-пользователей с "цветной" Нен. Таким образом, несмотря на разницу в количестве - почти в полтора раза меньше, чем у меня - её техники намного эффективнее. К примеру, чтобы подавить её Файербол своей Сферой-Фростболом, мне нужно вложить в технику вдвое больше Нен, чем вложила она! Иначе огненный шар просто продавит мою технику, и полетит дальше...
  
   Хм?..
  
   Довольно хитро - скрытая огнем, Рейна оставила на своем месте огненный конструкт - что-то вроде автоматической турели, продолжающей лететь стрелять в меня огненными шарами. А сама она попыталась обойти меня со спины!
  
   Первый шар я пропустила мимо себя - задумка отличная, но прицел ни к черту... Зато два последующих отбила в стороны, проверив работу "Ледяной Ауры". Или это можно считать "Ледяной Спиральной Аурой"?.. Так или иначе, Морозная Руна успешно защищала меня от прямого контакта с жаром и пламенем, которые каким-то образом проходили сквозь "Нулевую Теплопроводность"! И правда - не используя Костюм, без Руны я бы в этот момент полностью проиграла!
  
   В следующий миг, когда противница была у меня за спиной, я телепортировалась Мерцанием в воздух над ареной. Удерживая себя Невесомостью, я начала хаотично бомбардировать арену Циано-Сферами!
  
   *Бах! Бах! Бах!*
  
   При контакте с поверхностью, снаряды взрывались, оставляя кратеры и разбрасывая каменные осколки во все стороны... Рейна быстро сообразила, где я нахожусь.
  
   *Вжух!*
  
   Поднявшись в воздух на реактивных огненных струях, она быстро приблизилась.
  
   Хе-хе, раунд второй! Удар, уворот, удар!..
  
   Краем глаза я увидела лицо девушки-комментатора, с выпученными глазами и приоткрытым ртом. Ага, согласна - это у нас уже какая-то "Сянься" или "Уся" получается! Не хватает только бамбукового леса для антуража!.. Ау-ч!
  
   Я не успела увернуться или заблокировать. Пропустив обжигающий удар, я впечаталась в треснувшие плиты арены! Больно... Но как? Обычно через Спиральную Ауру даже очень сильные атаки ощущаются как через твердую подушку, тем более, я была уверена в своей скорости! Неужели Рейна тоже сдерживалась? Или же... Она как-то усиливает себя, делая сильнее и быстрее?..
  
   Пока я думала частью разума, другая часть отметила огромное огненное копье. Естественно, я телепортировалась в сторону!.. На меня тут же налетел человекообразный вихрь из огня и кулаков - Рейна сейчас была больше похожа на огненного демона, чем на человека. Не давая ни доли секунды на Мерцание, она всё усиливала напор, гоняя меня по всей арене. В какой-то момент я почувствовала, что ещё немного - и она меня просто задавит.
  
   Поэтому я выставила перед собой руки и инстинктивно прикрылась Барьером! А ведь я не хотела использовать свои "нечестные" техники...
  
   *Бах!*
  
   Сильнейший удар обрушился на Барьер, никак его не поколебав.
  
   *Бах!*
  
   Следующий был мощнее, однако, был также бесполезен.
  
   Глядя на лицо противницы, и особенно на сосредоточенные глаза, я не могла не задаться вопросом: почему Рейна так сильно хочет меня победить в бою?.. Нет, не так - в "честном бою"! Так старается... Думаю, я понимаю. Она хочет взять из нашего "соперничества" всё, что может, пока мы находимся на "одной плоскости" развития. Но наши пути уже расходятся. И совсем скоро силы и возможности каждой из нас станут совсем разными, едва ли соприкасающимися сферами. То есть, условия, в которых Рейна сможет меня победить, будут неравными по отношению ко мне. И наоборот - используй я все свои техники-"хаксы", это будет нечестным по отношению к ней!
  
   Что-то я устала... И Нен почти не осталось. Сдаться? Не вариант! Я бы на такое обиделась... Тогда закончим в стиле "сёнен"!
  
   Отпустив Барьер, я закрутила в руке Сферу, вложив в неё Ледяную Руну со всей оставшейся Нен, и направила навстречу кулаку Рейны, объятой пламенем и тонкими красными молниями.
  
   *Бах!!!*
  
   Мир на миг потемнел, несколько раз перевернулся вокруг, и ударил нагретым бетоном в спину и затылок. Повторюсь: Ау-ч! Мои рёбра... Воздуха мне... М-м... Сил нет, даже чтобы встать...
  
   А если бы могла, не захотела бы - всё же, Рей полностью заслужила эту победу!
  
   Подняв руку, чтобы показать большой палец, я скосила глаза... И едва успела заметить, как Рейна, с полыхающей Аурой и с нарастающим свечением из глаз, исчезает в крайне знакомом искажении пространства! Перенос. Это ощущение Переноса! Нет... Прыжок Через пустоту?! На миг мне показалось, что на месте беловолосой девушки, стоящей там секунду назад, появился странный зубчатый символ из огня, с пятью зубцами вверх и одним вниз, который мигнул и рассыпался искрами, исчезнув без следа...
  
   Погодите-ка. Рейна - тоже "Путешественник"?! Нет, думаю, я бы это сразу почувствовала. Значит, как бы это ни парадоксально, она "стала" Путешественником! Прямо сейчас, на моих глазах. М-да... Молодец, Сона. Просто молодчина! Довела подругу до побега в другую вселенную!.. Хотя, с другой стороны, я вроде, всё сделала правильно. Я же хотела сделать ответный подарок? Я его сделала! Дала Рейне именно то, что она так хотела - хороший, почти "честный" бой. Бой, который она выиграла, превзойдя саму себя!
  
   И пусть кто-то попробует упрекнуть, что я поддалась. Сдерживалась я весьма условно - Перенос и Барьеры слишком опасны и слишком эффективны для использования в подобных "дружеских схватках", а что-то другое... Не связывать же её Дендритами? Даже упуская, что это не-боевые, к-хм, приспособления, Рейна бы их однозначно сожгла и потом не упустила бы возможности постебаться насчет "тентаклей", "девочек волшебниц" и "странных наклонностей"... Чует сердце, она бы не постеснялась упоминать об этом при каждой следующей встрече! Что ещё? Пространственные Искажения? Это тоже козырь, причём не готовый для практического использования, помимо Костюма. А выкладывать его в таком бою как-то неправильно... Остаются только "Душесокрушающие Удары", которые я на разумных существах не практикую... И "бесчестные" уловки-"хаксы", вроде телепортации снотворного ей в желудок - но я бы ни за что не стала всерьез обижать Рейну подобным отношением...
  
   Кто бы знал, что победа надо мной так много для неё значит?
  
   Ах, да, это моя теория - что Путешественники пробуждают свою силу в стрессовых ситуациях, или, по крайней мере, на пике эмоций. Который я и обеспечила Рейне, послужив своеобразным триггером. Кроме того, нельзя не учитывать мою собственную "путешественность", что также могло стать дополнительным фактором. Однако я считаю, что главная причина в том, что я её слишком сильно "распалила", подлив бензина в, и без того вовсю полыхающий, костер эмоций.
  
   Ну да ладно, может быть, это и к лучшему? Кто знает, в каких обстоятельствах она могла бы пробудить свои способности в будущем? По поводу же опасности иных миров... Я ведь потому и готовлюсь, тренируюсь и становлюсь сильнее, собирая всё, до чего могу дотянуться - чтобы быть способной справиться с любыми неожиданностями в других мирах. А Рейна?.. Я в неё верю! По крайней мере, у неё куда лучший старт, чем у меня: Нен, концептуальный пирокинез и регенерация - с таким набором она точно нигде не пропадет!..
  
   Где-то на краю слышимости, словно из-под толщи воды, звучал перевозбужденный голос комментатора, которая, захлебываясь от восторга, на пару с судьей присудила Рейне победу нокаутом, вместе с восторгами от "потрясающего драматического ухода со сцены". Игнорируя шум со стороны зрителей и бормотания комментатора, я вытащила Среднее Зелье Исцеления из кармана Костюмчика в подпространстве и одним глотком ополовинила содержимое. Ребра почти сразу перестали болеть, а синяки начали пропадать. Почувствовав себя лучше, я, тем не менее, не спешила вставать.
  
   Вместо этого я продолжала смотреть в потолок, на светящиеся лампы. И криво улыбалась. Что-то мне подсказывает, что мы с Рейной ещё встретимся!
  

Глава 28. Пираты Рейзора: Часть 1

   После получасового душения подушки, лежа на кровати своей комнаты Небесной Арены, я пришла к выводу, что в прошедшем спарринге не допустила каких-то грубых ошибок. И пусть я проиграла в противостоянии "Нен против Нен", Рейна показала мне нечто "потрясающее"! И я говорю вовсе не о Ледяной Руне!
  
   Руны Нен, как и существование особых знаков для управления энергиями - это логично. Пусть даже я, как тогда, так и сейчас, со своим стандартным хантеровским допуском не нашла никаких упоминаний на этот счет. По существующей Морозной Руне я сказать могла очень мало... Лишь что она напоминает комбинацию из Схем "Охлаждения" и "Нулевой Теплопроводности", но с большим КПД, и управляется более интуитивно.
  
   Видимо, нужно искать информацию самостоятельно... Или придумать - если не учитывать тот факт, что даже по самым скромным подсчетам, для "компиляции" моих многомерных Схем в простые двумерные знаки потребуется, как минимум, супер-компьютер, учебник по высшей геометрии и несколько лет свободного времени. Ха, проще найти и выбить интересующие меня знания из моего "Учителя"!..
  
   Так вот, Рейна заново открыла мне один нюанс, который либо все знают, либо не обращают внимания - а именно "качество" Нен.
  
   Нет, я и раньше обращала на это внимание, когда увидела Нен Хисоки. Помню, я пыталась увеличить "энергоемкость" своей ауры через медитации... Но потом, не удовлетворившись результатами, махнула рукой, решив, что "насыщенность цвета ауры" отвечает за резерв. То есть, за "количество", а не за "качество". Однако Рейна убедительно опровергла ту теорию, наглядно показав "до" и "после"!.. Я, черт побери, тоже так хочу! Это критически необходимо - если даже Рейна меня подавляла, страшно представить на что способны мастера Нен?! Получается, что с ними никакой резерв не поможет - только такая же "плотность" Ауры и мастерство!
  
***
  
   Перед возвращением на Остров Жадности я немного задержалась, заказав пару покупок: крепкую электронную читалку, в которую запихнула кучу самой разной литературы и самоучителей на все случаи жизни. И пистолет-транквилизатор, стреляющий дротиками с очень хорошим снотворным. Ага, давно пора, да всё как-то было не с руки... В отражении атаки гоблинов такой пистолетик мне сильно бы помог... А ведь я могу заменить снотворное в дротике на кристалл, и зачаровать снаряд на окаменение... Да, много он не окаменит, но даже Нен-пользователю для ходьбы нужны нормально сгибающиеся колени, не норовящие рассыпаться каменной крошкой от любого неосторожного движения!..
  
   Тренировки я решила продолжить по той же схеме, что и в прошлом.
  
   Как и прежде, метод был взят из довольно "сомнительного источника", манги в жанре "боевые искусства". Состоял он в основном из медитаций на прозрачный водяной фильтр, с наглядным процессом очищения воды, переносом мысленного образа "очищения" и "насыщения" на Ауру, улучшая её капля за каплей, и осторожного поиска правильной дыхательной техники. Осторожного потому, что благодаря китайским новеллам я могу предполагать неприятные побочные эффекты от слишком рьяного использования неподходящей техники дыхания, вплоть до блокирования внутренних каналов Нен и "Сёко" - "Узлов Ауры". С другой стороны, если можно влиять отрицательно, то должна быть возможность влиять положительно! На что я и надеялась, когда начинала медитации. Но это тогда, без подтверждения, чисто на нестабильном сиюминутном энтузиазме. Однако сейчас я не намерена останавливаться на простой "медитации".
  
   Подсказка крылась тоже в манге - водопады. Точнее, идея медитации прямо под струей водопада!
  
   Впрочем, найдя вдали от цивилизации один из немногих водопадов Острова Жадности, и попробовав падающую с высоты двух метров холодную водичку, я поумерила свой энтузиазм. Что-то меня не прельщало стучать зубами под ледяным потоком воды!.. Мне не нужна не закалка, а сам водопад - для большей "достоверности", чтобы заставить меня и моё подсознание поверить в то, что я делаю.
  
   Ответ лежал на поверхности: если не нравится холод, и не хочется отвлекаться на поддержание Нулевой Теплопроводности, воду можно просто нагреть! Однако на это тоже пришлось бы отвлекаться, хотя бы на подзарядку кристаллов со схемой нагрева. Хотя есть у меня одна идейка!
  
***
  
   Я давно заметила, что мои действия и старательность особенно сильно зависят от мотивации. Вот как сейчас помню, как в детстве, ради просмотра двух серий мультиков, всего за полчаса починила единственный телевизор в доме, внезапно отдавший концы. Сейчас же на кону стояло нечто более важное и интересное! Поэтому неудивительно, что я непрерывно возилась несколько часов, и, сломав по пути мозг, всё же отделила от Схемы "Камня Левитации", собственно, "Левитацию" и "Солнечную Батарею".
  
   Последняя была жутко полезной, хотя и не стала панацеей от всех проблем - Солнечная Батарея могла лишь накапливать солнечный свет, и, пропуская его через некий "переходник", поддерживать работу готовых техник и артефактов. Жаль, только готовых. Нен эта энергия не являлась, как ни крути. Главное, что мои Кристальные артефакты теперь могли работать и без моего непосредственного участия!
  
   Так что, потерев руки, я начала издеваться над отдельно взятым водопадом. Чтобы не ставить слишком большие Батареи, я разделила основной поток водопада на три потока поменьше: два по краям и один, самый маленький, посередине, который и собиралась нагревать. Затем я потратила пару дней на выращивание двух Нен-Кристаллов диаметром около двадцати сантиметров, и разместила их наверху водопада, чтобы средний поток проходил ровно между ними. После чего вложила Схемы "Нагрева Воды" и "Солнечной Батареи", с "зоной воздействия" на области между кристаллами. Правда, вода нагревалась неохотно, на выходе едва дотягивая до "комнатной" температуры, но даже это было лучше ледяного потока, промораживающего до костей и до капли высасывающего тепло.
  
   В конце оставалось поставить под водопад удобный для сидения плоский камень, и площадка для медитаций готова!.. По крайней мере, в базовой комплектации. И, как это обычно бывает, вскоре мне захотелось большего.
  
   Дело в том, что просто сидеть и медитировать на воду целыми днями, изредка выбираясь на поиски карт, оказалось скучнее, чем я думала. Да и эффективность оставляла желать лучшего. Поэтому я решилась довериться интуиции и слегка улучшила это место до "полного пакета услуг"! В результате, после нескольких Переносов для создания острых выступов, крайние потоки стали выдавать множество капель, падающих вниз с определенной периодичностью. Этого мне показалось мало, и под местами падения я закрепила на отвесной "стене" длинные тонкие кристаллы различной формы, которые от ударов капель создавали удивительно приятный перезвон... В сочетании с комфортной температурой воды, брызгами, и фирменными "водопадными" звуками", вышло удивительно расслабляюще.
  
   Лишь после этого дело сдвинулось с мертвой точки, и через пару недель я начала ощущать первые успехи. К середине февраля моя Аура по насыщенности почти догнала Нен Рейны, и на этом я бы не остановилась... Если бы ко мне не пожаловали незваные гости.
  
***
  
   Одним солнечным утром я ощутила быстрое приближение группы людей, и упустила концентрацию на капельке сжатой Ауры. Черт! Кого ещё принесло в эти задворки?! Текучим движением вскочив с камня, я руками выжала волосы и вспышкой Нен сбросила с себя лишнюю воду. Не всю - полностью так одежду не высушить. Просто, вместо "мокрой насквозь", она стала "немного влажной".
  
   *Бах!*
  
   С тихим ударом в пяти метрах от меня приземлился воздушный барьер "Сопровождения". А, это они... Блин. Лишь знакомые ощущения от "пришельцев" не дали бросить туда пару Сфер и посмотреть, что будет! Заранее позвонить Контактом не судьба?! А если бы я сейчас купалась?! Тогда бы в них сто процентов прилетела Сфера, чисто на рефлексах!
  
   Когда Нен заклинания рассеялась, я уже знала, кого увижу - передо мной стояли с интересом озирающиеся Киллуа и Гон. Компанию им составляла уже виденная мною девочка-блондинка в красном, под цвет глаз, платье с пышной юбкой-колокольчиком. Чуть позади стояли двое мужчин: знакомый по отбору на участие в игре, слегка небритый франт с выдающимся подбородком, одетый в фиолетовый костюм - как там он представлялся, Пухат или Пурхат? И мускулистый тип в жилетке, с лопоухой головой, напоминающей луковицу из-за коротких темно-коричневых волос, зачесанных вверх к макушке.
  
   М-да. Судя по Аурам, ребята за это время значительно продвинулись в Нен и стали сильнее... Пурхат, как и незнакомец, будучи середнячками, особо не выделялись, а вот девочка... Да какая она, блин, "девочка"?! Глаза и ощущение трёхмерности говорили мне, что это миленькая маленькая леди, а чувство пространства вводило в диссонанс, утверждая, что её настоящий рост около трех метров, с фигурой стероидного бодибилдера, одна только рука которой толще всего моего тела! И это не упоминая огромного количества и насыщенности Ауры!.. Где они нашли эту "годзиллу"?! М-да... Лучше бы с ней быть повежливее!
  
   - Привет! - Я помахала рукой, обратив на себя внимание компании, "залипшей" на мой музыкальный водопад.
  
   Такая реакция немного польстила. Это равносильно признанию, что у меня и правда неплохо получилось!
  
   - Сона, ты помнишь Пурхата?.. - Первым очнулся Гон. - А это Горейну! И Бискет!
  
   Он поочередно указал на едва ли знакомого франта, на косплеера "Чипполино", и на блондинку. Однако последней уже не было на том месте - она стояла возле водопада, с детским восторгом разглядывая Нен-Кристаллы.
  
   - Это ты сделала?! - Бискет обернулась ко мне с блеском в глазах.
  
   - А... Да? - Я растерялась, не уверенная, что она от меня хочет.
  
   Ей понравились Кристаллы? 
  
   - Это не сложно. - Вытянув руку, я создала над ладонью маленький полусантиметровый кристаллик... Спустя секунду он оказался в руке блондинки, и тщательно осмотрен.
  
   - Можешь сделать его прозрачнее?.. И на пол тона светлее?.. И... - Насела на меня она.
  
   Блин. Эта жуткая двойственность во внешности и ощущениях! Страшно... Так что я решила - пока это не слишком тяжело, буду делать, что она говорит. И вскоре обрадованная Бискет разглядывала искрящийся в солнечных лучах камень, соответствующий всем её требованиям.
  
   - Пф-ф... Ха-ха... - Давя смешки, Киллуа перевел взгляд с меня на блондинку, и тихо пробормотал. - Спелись. "Коротышка" и "бабка", пф-ха...
  
   Бискет, тоже услышавшая комментарий, не став разбираться, к какой из двух категорий её отнес почувствовавший себя бессмертным Киллуа, метнулась к нему за спину и дала "легкий" подзатыльник, отправив провокатора в полет.
  
   - Больше уважения к учителю! - Тряхнув "дрелькой"-хвостиком, она положила руки на пояс и строго сдвинула брови, что на её лице смотрелось довольно комично.
  
   Закончив выяснять отношения с ехидным учеником, Бискет повернулась ко мне и осмотрела меня с ног до головы. Судя по всему, увиденное ей понравилось...
  
   - Думаю, ты подходишь. - Провозгласила она.
  
   Или ей просто хочется больше моих Кристаллов.
  
   - Я не против, но...? - С сомнением произнес Горейну, однако Пурхат успокоил его одним кивком.
  
   - Она прошла "Испытание Клонов". Силовым способом. - Произнес франт, окончательно развеивая сомнения товарища.
  
   Им нужны "сильные" товарищи? Но для чего?
  
   - А?.. - Я непонимающе перевела взгляд на Гона, и тот начал объяснять. Вкупе с комментариями остальной компании, картина выходила следующая.
  
   На данный момент практически все номерные карты оказались "монополизированы" игроками - когда все карты одного вида принадлежат одной команде. Самыми большими "монополистами" стали "Эксплойтеры", в процессе опустив свою репутацию на самое дно. Их и так недолюбливали за "читерные" методы добычи карт, а после одного инцидента их и вовсе возненавидели - Эксплойтеры сменили себе внешность и организовали "нейтральную группу" из множества слабых игроков, навешав им на уши лапши о "совместном прохождении" и "справедливом разделе" награды после победы. В результате, сняв все сливки, мошенники скрылись в неизвестном направлении, оставив армию своих "преданных поклонников" выть от досады.
  
   Гон и Киллуа тоже точили на них зуб - некий "Леви" стащил у них из-под носа несколько ценных карт, и насмешками довел до бешенства берсеркеров, после чего сбежал!.. Так что, когда парней пригласили в "Анти-Эксплойтерную Коалицию Игроков", парни, недолго думая, вместе с Бискет с радостью согласились помочь тем в попытках хоть как-то помешать Эксплойтерам. В результате многих часов обсуждений, "Коалиция" решила сама монополизировать одну из карт, чтобы та точно не досталась Эксплойтерам... В том смысле, что пусть они сами не победят, однако "читеры" тоже не смогут выиграть! В конце концов "Коалиция" совместными усилиями разыскала место и способ добычи редкой "SS" ранговой карты "Прибрежная Полоса", которую ещё никто не получал. Казалось бы, отличный выбор... Однако поняв, что, помимо высокой сложности, одним из условий является наличие пятнадцати человек в команде - что более чем в два раза больше количества Эксплойтеров - народ успокоился и начал праздновать "победу". Ведь из-за репутации "обманщиков", что бы Эксплойтеры ни обещали, никто не рискнет им помогать!
  
   Так все думали, пока Горейну не поднял вопрос о карте "Лотерея", в которой может попасться любая карта. Вообще любая. Так что, чтобы с уверенностью "перекрыть читерам кислород", им таки необходимо самим добыть "Прибрежную Полосу" и сделать две её копии! Хотя, идея пришлась по душе немногим - все оставшиеся энтузиасты из бывшей "Коалиции" сейчас стоят передо мной.
  
   Но достать Прибрежную Полосу непросто - для начала "игрового события" нужно прибыть в прибрежный городок Со-Фураби, имея пятнадцать человек в команде. Затем вызвать "Пиратов Рейзора" на спортивные состязания один на один, и получить хотя бы восемь из пятнадцати побед. Кажется просто, однако основная сложность состоит в разрешении обеим сторонам использовать Ауру! Из-за чего обычный бокс может превратиться в обстрел друг друга техниками Нен...
  
   Звучит заманчиво!
  
   - Я согласна! - Медленно проговорила я, будто бы обдумав "все за и против".
  
   Конечно же я "за"! Такая движуха!.. Кстати, меня же просят помочь, и не претендовать на "Прибрежную Полосу"? Тут можно и права покачать! Немножко.
  
   - Только у меня есть условие. За свою помощь я хочу "Душе-Подушку"!
  
   Если скажут, что у них её нет - помогу за просто так. А если есть - мне достанется любопытная вещица, которую я всё никак не найду.
  
   - Хм? Да, держи. - Согласился Гон.
  
   Призвав Книгу, он без колебаний вручил мне карту ранга "А", на глазах у опешившего от такого простодушия Киллуа. Предоплата? Умно. Теперь мне в любом случае придется постараться!
  
   - Получить! - Машинально взяв карту, я сразу дала голосовую команду.
  
   С негромким "пуф-ф" у меня в руках появилась белая подушка метровой длины. Ого! Да это же почти "дакимакура"! Мм-м... Я довольно прищурилась и покрепче прижала к себе эту прелесть, с улыбкой думая обо всех будущих опытах с "астральной проекцией", и игнорируя странные взгляды, теперь уже моей, команды.
  
   А, точно, нужно же что-нибудь ответить. Перехватив Душе-Подушку одной рукой, не прекращая улыбаться, я зажмурила один глаз и свободной рукой показала большой палец.
  
   - Можете на меня рассчитывать!
  
***
  
   Успешно завербовав меня в группу, народ расслабился и разбрелся по округе, пока Горейну вызванивал кого-то Контактом.
  
   - Сона, а какая у тебя самая ценная карта? - Спросил Гон, подойдя ближе.
  
   Точно, припоминаю, мы же в начале игры поспорили начет редкости собранных карт...
  
   - Ваучер на Дыхание Архангела, "SS" ранг.
  
   - Черт!.. Ничья. - Киллуа возмущенно надулся. - Зато достать "Голубую Планету" сложнее!
  
   Не став спорить, я неопределенно пожала плечами.
  
   - Кстати, у меня теперь тоже есть Лицензия Хантера! - С нотками гордости в голосе заявил беловолосый Золдик, успешно пересдавший Экзамен на Хантера.
  
   - А я придумал новую технику... - Продолжил делиться новостями Гон.
  
   Мне оставалось только улыбаться и кивать. Конечно, с "монстром тренировок" Рейной им не сравниться, но они действительно неплохо продвинулись за эти месяцы.
  
   Вскоре к нам подошел Горейну... К этому моменту я уже собрала всё необходимое и спрятала в Костюмчик в подпространстве, ожидая дальнейших действий. 
  
   - Цезугера согласился на предварительные условия, и теперь мы можем встретиться лично. Все готовы отправляться?.. - Не услышав никаких возражений, Горейну достал карту Сопровождения. - "Сопровождение"! Цезугера!
  
   Всех в радиусе двадцати метров окутал сферический барьер, и нами буквально выстрелило на огромной скорости куда-то вглубь острова. За полминуты полета я успела лишь оценить Схему структуры воздушного барьера и подумать о том, что если бы они пришли ко мне не сразу, а после Цезугеры, то я бы, скорее всего, не согласилась им помогать или выставила настоящие условия... Приземлившись с характерным звуком, защитная оболочка развеялась, и перед нами предстал Цезугера.
  
   Бывший экзаменатор ничуть не изменился с последней встречи, продолжая сверкать седыми бровями. Привычка одеваться в военную форму также осталась прежней - как у него самого, так и у его товарищей, один из которых стоял рядом, а двое других скрывались за деревьями.
  
   Горейну, выступающий нашим штатным переговорщиком, быстро согласовал условия их помощи - за скопированную "Клоном" копию "Прибрежной Полосы".
  
   - Всего шестеро? - Цезугера осмотрел нашу разношерстную компанию, кивнул своим мыслям и щелкнул пальцами, дав знак сидящим в засаде, что можно выходить. - В моей команде ещё два человека. Всего нас десять... Что насчет остальных?
  
   - Для достаточного количества группы мы можем добрать пять обычных игроков, которые хотят, но не могут выйти из игры. - Предложил Горейну. - Для них будет крайне выгодно получить "Проездной Билет", фактически, ничего не делая. Правда, рассчитывать на них мы не сможем...
  
   - Зато нам не придется беспокоиться о том, как разделить карты? - Закончил за него Цезугера.
  
   Сейчас ведь как получается? Лимит карты - три штуки. Значит, "Клоном" её можно будет скопировать всего два раза, то есть, у нас уже максимум заинтересованных сторон: одна карта группе Гона, вторая группе Горейну и Пурхата, и третья Цезугере.
  
   - Однако у нас почти не будет права на ошибку. Из нас десятерых восемь должны выиграть свои матчи... - Подытожил седобровый Хантер. - Вы видели соперников в деле, каковы наши шансы на победу?
  
   - Не могу сказать наверняка, но, за исключением их лидера, их уровень ниже нашего. - Сказал Горейну после недолгой паузы. - Более того, если нам не удастся победить, мы можем поменять пятерых членов "массовки" и попытаться снова.
  
   - Это значит, что от вас зависит, сможем ли мы победить. - Вмешался Киллуа, обращаясь к Цезугере. - Покажите нам свою силу. После этого мы решим, принимать вас или нет!
  
   Какой злопамятный... Теперь очередь Цезугеры быть экзаменуемым.
  
   - Эй-эй, кажется, мы поменялись местами. - Хантер ответил без раздражения, как я подспудно ожидала, его это скорее позабавило. - Ну ладно. Что же, тогда я начинаю!
  
   Цезугера сложил руки на груди, и присел, собирая Нен в ногах.
  
   - Ха! - Выкрикнул он, вместе с выбросом Ауры, подбросившим его вверх на десяток метров.
  
   - Если я выпущу всю свою Ауру, то смогу прыгнуть выше... - Самодовольно сказал Цезугера, приземлившись. - Мой лучший результат: шестнадцать метров и восемьдесят сантиметров!..
  
   И осекся, когда парни, впечатленные новым трюком, прямо на его глазах повторили его прыжок. По высоте будет, навскидку, метров семнадцать-восемнадцать.
  
   Нет, Сона, не надо!.. Мне же потом стыдно будет! Я не буду хвастаться Невесомостью и насмехаться над ними, взлетев на их максимальную высоту!.. Фу-х, отпустило.
  
***
  
   На заднем фоне Гон и Киллуа продолжали соревноваться прыжками в высоту, а все остальные собрались под деревом неподалеку.
  
   - Мы убедились в вашей силе. - То ли подколол, то ли серьезно сказал Горейну. - Предстоящие матчи - это различные виды спорта, так что... Ключевой момент, кто в каком состязании будет участвовать.
  
   Пока что нам известно всего восемь состязаний: "бокс", "сумо", "борьба", "пляжный волейбол", "боулинг", "набивание мяча", "настольный теннис" и "штрафные броски". Ещё можно предположить "теннис" и "армрестлинг".
  
   - Ясно. Тогда я беру на себя пляжный волейбол! - Предложил свою кандидатуру Цезугера.
  
   - Я силен в борьбе.
  
   - А я возьму сумо! - Киллуа отвлекся от спора с Гоном и вставил свое слово.
  
   П-фф, ага, да ты просто создан для сумо!..
  
   - Эй, похоже, у нас проблема! - Прервав обсуждение, на себя обратил внимание веснушчатый парень из группы Цезугеры, использовавший незнакомое мне игровое заклинание. - У группы Эксплойтеров собрано девяносто восемь карт! Это значит, что им не хватает только "Прибрежной Полосы" и "Нулевой Карты"!
  
   Атмосфера резко изменилась, став напряжёной.
  
   - О не~ет, какой кошмар!.. - Фальшиво протянула я, поймав несколько косых взглядов. Всё-таки сорвалась...
  
   Я понимаю их озабоченность, и помогу им. Но это же не конец света! Ну, победят Эксплойтеры, и что? Игра на этом не закончится, даже легче будет, без настолько компетентных конкурентов. А они тут разводят драму.
  
   - Родриот. Займись поиском "массовки"! - Решительно скомандовал Цезугера, разрушив неловкую паузу. - Кэс! Твоя задача - пять "Проездных Билетов" и одно "Сопровождение". Оставшиеся будут тренироваться! Мы обязательно выиграем.
  

Глава 29. Пираты Рейзора: Часть 2

   Неделя. Ровно столько выделил Цезугера на скучные и ненужные "тренировки". Чем мы занимались эти семь дней? По большей части тренировались в разных видах спорта и слушали планы Цезугеры, активно делящегося опытом и своими "гениальными тактическими схемами". Правда, долго выносить этот цирк я не могла.
  
   На второй день мне выдалась возможность доказать седобровому энтузиасту, что если можно читерить с помощью Нен - победить меня не так просто! Прямо на глазах Цезугеры и стоящей неподалёку команды, я наполнила Аурой баскетбольный мяч и, нарастив Кристалл-маячок, "закрепила контроль" над пространством мяча. А после, со средней силой метнула снаряд, управляя его полетом "Контролем Вектора" - слишком сложным для больших объектов, но для мяча в самый раз! И показала мастер-класс, заставив мяч, не снижая скорости, два раза повернуть под прямым углом: сначала вниз, чтобы пролететь через кольцо корзины, и вбок, чтобы мяч вернулся обратно в руку.
  
   Так и пошло. "Выстрадав" тренировочную норму и привычно отвечая "нет" на очередную бредовую теорию Киллуа в нашей с ним игре "Угадай Сонину Способность", я при первой же возможности сматывалась подальше, зачастую с Бискет на хвосте. Блондинка меня буквально преследовала, пока я в конце концов не предоставила ей россыпь подделок различных драгоценных камней. Как она сказала: "для коллекции". Не знаю, правда ли это, но она прекрасно разбиралась в драгоценностях, и, что важнее, в оптике!
  
   Благодаря её советам я знатно улучшила Схему Линзы до уровня промышленного лазера, и даже создала новую Схему "Одностороннего Зеркала". Нет, не как в детективах и фильмах про полицию. Те зеркала на самом деле прозрачны в обе стороны, но, из-за разницы в уровне освещения, изнутри они кажутся зеркальными и непрозрачными. Моё же "Одностороннее Зеркало" действительно пропускает свет только в одну сторону: на одной стороне оно кажется идеально черным сгустком мрака, поглощающим свет, а на другой - прозрачно-зеркально! Прямо как фотонный "Демон Максвелла" из одноименного мысленного эксперимента. В том смысле, что если в зеркальный куб с фотонами поставить перегородку из такого зеркала, то все фотоны быстро окажутся на одной половине.
  
   Зачем мне это?.. Вот и я думала "зачем?", пока собирала на коленке "лазерный лобзик". По форме он был похож на длинный смычок от скрипки, где вместо струны расположен тонкий, но очень мощный луч лазера, закольцованный внутри корпуса с солнечной батареей. И хотя из-за маленькой площади батареи он может работать только на солнце, а если что-то режет, делает это медленно и вскоре требует перезарядку - это был настоящий триумф! Причем я знала, что могу сделать лучше. И сделала.
  
   Вторая версия "лобзика" была более чем достойна звания "светового меча". Корпус "смычка", кроме рукояти, я спрятала в пространственный карман, разместив на кончике Иллюзию зеркала-линзы, отражающего луч обратно - так что теперь мечом можно было наносить колющие удары! Дополнительно я окружила "лезвие" слабой версией "воздушного барьера из Сопровождения", со слоем Нулевой Теплопроводности, чтобы нагретый воздух не терял тепло и не улетучивался, нагреваясь ещё больше и постепенно превращаясь в плазму... А также снабдила этот барьер модификацией "Одностороннего Зеркала", для подзарядки во время использования, "разрешив" зеркалу пропускать наружу оттенок фиолетового цвета - мой любимый! А остальные цвета поглощает "Солнечная Батарея".
  
   В итоге у меня появился крутой "Свето-Плазменный Меч". С широким, по сравнению с предыдущей версией, метровой длины "лезвием", при активации светящимся приятным сиреневым сиянием. Меч очень даже неплохо выполнял свои основные функции: резал и плавил всё, что я пыталась порубить или расплавить... Жаль, что делал он это медленно и печально, и почти беззвучно - я пока не решила для себя однозначно, плюс это или минус. Такую же дилемму вызвала необходимость при выключении долго проработавшего меча, избавляться от нагретого воздуха Переносом... Единственным однозначным минусом "свето-шашки" был высокий расход энергии при активной работе: не больше минуты, в общей сложности, воздействия луча на объект. Но просто держать меч включенным можно часами! При условии, что на небе есть солнце.
  
   Впрочем, "Световой Меч" был не единственным моим успехом - я хорошенько повеселилась, засыпая на Душе-Подушке, и летая "призраком" по округе!
  
   По ощущениям, бытие "астральной проекции" не сильно отличалось от моей Нематериальности с Полётом, кроме пары ограничений: помимо лимита в 24 часа, в чистой призрачной форме я не ощущала и никак не могла взаимодействовать с Нен. Зато Чувство Пространства и способность Переноса, в том числе его производные Барьер и Мерцание, оставались доступны в обеих формах, что радовало.
  
   Впрочем, ограничение невозможности пользоваться Нен, можно было легко обойти. Когда я на третий день смогла самостоятельно, без помощи Душе-Подушки, выйти из тела и, соответственно, могла не бояться навсегда остаться внутри какой-нибудь каменюки, я начала пробовать "вселиться" во всё подряд. Так я быстро научилась управлять своей формой призрака, полностью втягиваясь в объект, как бы, прячась в нем.
  
   Но более интересные результаты были с предметами, заранее заряженными моей Аурой, или Нен-кристаллами - находясь в которых, я могла управлять содержащейся в них Нен! Удобнее всего мне было вселяться в Дендриты и Костюмчик. Было очень забавно, при помощи Сети Контроля, по-змеиному ползать в специально сплетенном для этого дела отдельном Дендрите с повышенным содержанием Нен-Кристаллов накопителей!.. И дело вовсе не в том, что однажды я случайно напугала Пурхата до визга, ага. Кто же знал, что он так боится змей?..
  
***
  
   Спустя одну долгую неделю Цезугера, наконец, решил, что мы готовы. Или ему просто надоели мои косые взгляды, обещающие ему мрак и страдания?
  
   - "Сопровождение"! Со-Фураби!
  
   Переместившись с помощью заклинания, наша группа из пятнадцати человек приземлилась у входа в маленький рыбацкий городок с базой "пиратов" в нескольких километрах к северу.
  
   Глядя издалека на "Пиратскую Крепость", нельзя было сказать чего-то конкретного. Замок, как замок. Обычные каменные коробки зданий, только без бойниц и с большими окнами... Изюминку крепости придавало разве что расположение прямиком на скалистом обрыве, под которым плескались волны, и высокая башня маяка - по игровому "лору" пираты захватили и переоборудовали Маяк под свои нужды. Но со слов друзей я знала, что это за "нужды"! Самое большое здание скрывает внутри вполне современный спортзал со всем необходимым оборудованием! Игровая логика во всей красе.
  
   На подходе к крепости нас встретил и вежливо проводил один из "пиратов". Одет он был в, очевидно, "пиратскую униформу": чешки, серые штаны, белую водолазку, и черную шапку с забавным помпоном... По пути я обратила внимание, что наш проводник, оказывается, вполне живой человек, а не конструкт! И, как я вскоре поняла, все остальные "пираты" тоже были людьми.
  
   Пройдя в основное здание, мы увидели мирную картину с атмосферой подготовки к спортивным соревнованиям: то тут, то там, группки "пиратов", одетых в копии наряда нашего проводника, практиковались на различных спортивных снарядах. Кто-то по очереди забрасывал мяч в корзину, кто-то набивал мяч ногой, а на одном из рингов в углу двое борцов напряженно пытались выкинуть соперника за пределы площадки.
  
   Причем, что странно, пиратов было гораздо больше обещанных "четырнадцати дьяволов". Наводит на вопросы: либо "дьяволы" это сильнейшие из "пиратов", либо речь вообще идет о чем-то другом. Пока я оглядывалась, глаза зацепились за висящую на стене картину с карикатурным котиком-мафиози, держащим в лапках боевую косу со слегка изогнутым лезвием. Это что, "пиратская версия" плакатов "постарайся"? Типа, "постарайся, или тебе башку снесут"?
  
   - Так-так. Вы вернулись. - Проговорил "главарь пиратов" Рейзор, с ухмылкой повернувшись к нам и отставив в сторону гантели.
  
   Хм... А он... Довольно крутой! Количество и качество ауры у него превосходили любого из нашей команды, может быть, за исключением Бискет. И выглядел он неплохо: высокий, плечистый, с умеренно рельефными мускулами, подчеркиваемыми майкой и обтягивающими красными шортиками. Ему бы подбородок сгладить, да убрать мерзкую ухмылку и этот вечный прищур глаз - и можно фотографировать для популярной рекламы здорового образа жизни!
  
   - Как и прежде: один человек - одна победа. - Продолжил Рейзор. - Состязания выбираем мы. Группа, получившая восемь побед, побеждает! И первое соревнование... Бокс!
  
   Как это было запланировано, с нашей стороны на ринг поднялся Барри, тот веснушчатый из группы Цезугеры.
  
   - Хе-хе-хе! Ох и нюхнешь же ты мою перчатку! - Самоуверенно высказал боксер-пират, ударив перед собой кулаками в перчатках.
  
   Что-то он слишком самоуверен для кого-то со способностью телепортировать только лишь свои удары. Может у него есть план? Что-то не так с рингом?.. Да, я чувствовала немного Нен и ещё что-то странное на поверхности ринга, где по всей площади был нанесен большой симметричный узор, похожий на цветок или бабочку. Слегка похоже на картинки, что используют в тесте Роршаха.
  
   - Бокс!
  
   А нет, похоже, планов у "пирата" нет... Слова предупреждения застряли у меня в горле - Рейзор только объявил начало матча, как Барри рывком приблизился к пирату, и, не давая ни шанса на контратаку, раз за разом вбивал синяки в поднятые в блоке руки противника. Вскоре он проломил защиту и тремя ударами уделал пирата в нокаут!
  
   - Эти рисунки на поверхности ринга называются "магическими письменами", они усиливают Нен. Похоже, он рисовал их собственными руками, постоянно заряжая Нен. - Прокомментировал Цезугера, глядя на поверженного пирата сверху вниз. - Другими словами, он может использовать "телепорт" только пока стоит на ринге... Не так уж он и силён.
  
   Письмена? Усиливают Нен?! Усиливают телепортацию?! Заверните мне два!
  
   Пока все отвлеклись на... Что там сейчас?.. Боулинг? Я медленно обошла ринг по кругу, запоминая как Пространственную Схему, так и рисунок, до последней черточки. По поводу тактики и планов Цезугеры я не волновалась - если понадоблюсь, меня позовут...
  
   А что если так? Протянув руку над рингом, я попробовала сжать пространство над рукой, как обычно. Занятно! Сопротивление меньше раза в два, и расход энергии снизился! И это с чужой Аурой в знаках!.. А ведь, судя по обмолвке Цезугеры, пользоваться самостоятельно нарисованными знаками будет эффективнее... Что же будет, если я сделаю себе похожую площадку из Нен-Кристаллов?! М-мм...
  
***
  
   Мои сладкие мечты о собственной "Площадке Зачарования" прервал крик одного из "пиратов".
  
   - Эй, сопляк! А ну пошли, выйдем! - Крупный толстяк с яростью бросил на пол свою шапку с помпоном и зло уставился на Киллуа.
  
   - Наружу? А разве не здесь площадка для сумо? - Спокойно ответил Киллуа с капелькой веселья.
  
   - Игры кончились! Хочешь, чтобы я тебя здесь убил?!
  
   Сумоист угрожающе двинулся к Киллуа, но на его пути встал худой "пират".
  
   - Постой, Бопобо! - Тот попытался успокоить мятежного товарища, но всё зря.
  
   - Это нарушение нашего договора. - От неприкрытой угрозы в голосе Рейзора у меня пошли мурашки. - Хочешь вернуться в тюрьму, Бо-по-бо?
  
   Постой... Тюрьму? То есть, они преступники?
  
   - Плевать! Мне надоело играть в эту глупую игру! - Неприязненно огрызнулся сумоист, уже забыв о Киллуа и продолжая распаляться в своей ненависти к Рейзору. - Ну, кто со мной! Мы можем убить этого ублюдка, если объединимся! Тогда всё, что останется сделать, это угнать лодку и свалить с этого гребаного острова!..
  
   Реакция Рейзора на "бунт на корабле" была мгновенной и жестокой: вот он стоит с прищуренными глазами и улыбается, и в следующий миг - взмахом руки отправляет в дебошира шар красной Нен!
  
   *Бах!*
  
   Страшный удар аналога моей Сферы с легкостью пробил слабую Ауру Бопобо, превратив его лицо в кровавое месиво. Брызнула кровь, бездыханное тело упало на пол и обмякло.
  
   - За нарушение контракта следует суровое наказание. Разве я не предупреждал?
  
   - Д-да. - Заикаясь, подтвердил худой "пират", перед лицом которого пролетел смертельный снаряд. - Предупреждали...
  
   Как-то это чрезмерно?.. Пусть сумоист угрожал ему смертью, Рейзор же мог его просто вырубить, верно? Ну вот, всё настроение мне испортил.
  
   - Наверное, он думал, что я не убью его? Вот идиот. - Проговорил Рейзор и повернулся к нашей команде, ухмыльнувшись и указав на себя большим пальцем. - Ладно. Дальше вашим противником буду я!
  
   Однако. Не знаю, как с "костяком" команды, но массовку он запугал качественно - весь наш "балласт" впал в истерику, с трудом поддаваясь на доводы Горейну, что никто не собирается использовать их в качестве "пушечного мяса".
  
   - Можно вопрос? - Подал голос Киллуа, когда Горейну на пару с Цезугерой наконец уговорили массовку не убегать, сверкая пятками. - Этот парень мертв, и всё такое. А как же наш матч по сумо?
  
   - Хм? А... Ладно, вы получаете одну победу. - Разрешил Рейзор после небольшой заминки.
  
   - Но мы так и не решили, кто будет участвовать. - С невинным видом продолжил гнуть свою линию беловолосый Золдик.
  
   П-ф, Киллуа, ты же сам недавно громче всех кричал, что сумо будет за тобой!
  
   - Мне всё равно, кому вы отдадите победу. - Махнул рукой Рейзор. - Просто дайте её одному из парней, стоящих сзади.
  
   - Ладно, у тебя победа в сумо. - Киллуа указал пальцем на тщедушного парня из массовки, чем вверг того в ступор. - Итого, у нас четыре победы. Пока что мы побеждаем!
  
   О, значит, витая в облаках, я много не пропустила. Ф-ух.
  
   - Итак, мой выбор... - Рейзор взял драматичную паузу. - Это вид спорта, в котором участие примут сразу восемь игроков. Вышибалы!
  
   На этих словах, большая часть Ауры Рейзора отделилась и материализовалась в семь зубасто улыбающихся в пол-лица Нен-конструктов, по дизайну похожих на "пиратов", только с нарисованными номерами на груди, от одного до семи, и соответствующим номеру количеством помпонов на шапках. И возрастающими, согласно номеру, силой и количеством вложенной Нен.
  
   Так вот что это за "четырнадцать дьяволов"! Это его способность Нен!.. И как теперь понять его "тип Нен"? Материализация? Или Манипуляция?.. Да, как я и думала, определение типа Нен человека - абсолютно бесполезно. Что мешает Усилителю "усилить" снаряд из Нен? И почему бы Трансформатору не "трансформировать" вдыхаемый воздух в Силу? Главное - это восприятие!
  
   - Моя команда уже готова. Восемь на восемь! Решайте, кто будет играть. - Отвлек меня голос Рейзора.
  
   - Погоди. Как будут считаться победы и поражения? - Уточнил Горейну.
  
   - Один человек, одна победа, верно? - Поддержал его Кэс.
  
   - Да, каждый человек - это одна победа. - Согласился с ними Рейзор. - Так что победитель получает сразу восемь побед. Всё просто!
  
   Да нихрена подобного. Это же его "подушка безопасности"! В случае если "пираты" будут проигрывать, как сейчас, этот лис может вмешаться, и выиграть самостоятельно.
  
   Причем, мы ещё не начали, а он уже поставил нас в невыгодное положение! Нормальных игроков у нас всего десять, трое уже участвовали в своих состязаниях, и теперь сидят на скамейке "потрачено", а значит мы, возможно, будем вынуждены взять одного из массовки! Кстати о них. Пятеро обычных игроков, также просчитав нехитрую математику, перевели взгляды на труп толстяка, который с трудом оттащили в сторону пираты, внезапно вспомнили о куче не сделанных дел. И со словами: "простите, но жизнь дороже" и "мы помрем, если он в нас попадет!", в темпе сбежали, толкаясь и хватая друг другу за одежду, чтобы не остаться последним... Какие, мы, оказывается, страшные.
  
   И что теперь? Игроков из нашей команды, не участвовавших в состязаниях, осталось только семь.
  
   - Давайте сделаем это сами! - Решительно предложил Гон, до этого момента хранивший молчание. - Мы будем рисковать, так что, давайте продолжать с теми, кто к этому готов! Вы не возражаете, если у нас будет семь игроков?
  
   Последняя фраза предназначалась Рейзору.
  
   - На самом деле, я не могу вам этого позволить. - Тот отрицательно покачал головой. - В этом виде соревнований вы должны использовать восьмерых игроков, у которых нет побед или поражений. Иначе, какой был смысл собирать пятнадцать товарищей, верно?..
  
   - Несмотря на то, что вообще один? Не говори ерунды! - Пробурчал Гон. - Но если игровой персонаж ставит условия, ничего не поделаешь...
  
   - Всё в порядке! - Вмешался Горейну.
  
   Аура мужчины отделилась и приняла вид двухметрового снежного человека, по-обезьяньи провокационно скалящего зубы. А между ним и Горейну можно проследить некоторое сходство... Срисовывал авангардный автопортрет с натуры?
  
   - Я буду за двоих! Ты же делаешь то же самое, так что, думаю, не будешь возражать?
  
   - Без проблем. - Кивнул Рейзор. - Теперь это восемь на восемь!..
  
***
  
   Внезапно Гон вскинул голову.
  
   - Вы ведь были товарищами?! - Высказал парень, видимо, давно мучающий его вопрос. - Что Бопобо сделал плохого, чтобы заслужить смерть?
  
   - Вооруженное ограбление, изнасилования и убийства. - Мгновенно дал ответ Рейзор. - Одиннадцать доказанных статей.
  
   - Э? - Парень совсем не ожидал "бронебойного ответа" и впал в ступор.
  
   - Это реальный мир. - Прокомментировал Цезугера. - Нас не затягивает в "виртуальную реальность". Это место, "Остров Жадности", находится где-то в реальном мире! Всё здесь происходит по-настоящему.
  
   - А?
  
   Шок на лицах Гона, Киллуа, Бискет и Горейну, ясно давал понять, насколько сильно их поразила эта "новость".
  
   - Рассказывать правду игрокам, которые верят, что находятся внутри виртуальности - строжайшее табу всего персонала. - Объяснил Рейзор. - Бопобо нарушил контракт, и понес наказание!
  
   - Этот парень, Рейзор, "Гейм-мастер". - Добавил Цезугера. - Он живой человек.
  
   - "Гейм-мастер"? - Переспросил Гон.
  
   - Один из создателей игры.
  
   - Э? А?..
  
   - Бопобо и остальные - скорее всего, настоящие преступники, приговоренные к смерти. Профессиональные Хантеры нередко нанимают их при условии беспрекословного подчинения. Бопобо ослушался приказа и даже подстрекал к побегу. В таком случае, исполнение его приговора автоматически переносится на нанимателя. - Терпеливо пояснил Цезугера.
  
   - Так это, реальный мир?.. - До Гона, наконец, дошло.
  
   - Я и не заметил...
  
   - Я тоже не подозревала!..
  
   Одновременно отозвались Киллуа и Бискет.
  
   - А я догадывался, что тут что-то нечисто! - Строя из себя крутого, произнес Пурхат, кивнув своим мыслям.
  
   Не выдержав пристального взгляда Киллуа на меня, как на единственную, кто не высказался, я с неохотой созналась.
  
   - Я уже знала.
  
   - И не сказала? - Поднял бровь Киллуа.
  
   - Хотела устроить сюрприз. Сюрприз! - Дурачась, я показала анимешное "техеперо": закрыла левый глаз, высунула кончик языка, и шутливо приложила кулак к голове.
  
   Киллуа в ответ сморщил лицо, сделав такое выражение, как кот, увидевший нечто противное, и демонстративно отодвинулся подальше.
  
   - И правильно сделала. Распространять эту информацию среди игроков тоже не приветствуется. - Поддержал меня Рейзор. - Что же, в любом случае - игра остается игрой, пока этот остров изолирован от остального мира.
  
   - Подождите! - Взволнованно перебил его Гон. - Если это реальный мир, значит ли это, что Джинг здесь?! На Острове Жадности!
  
   Ах, да, он же ищет отца... И Гейм-мастер, который вместе с Джингом участвовал в создании игры, может что-то знать. Хе-х, всё-таки, дело в мотивации - в интересных ему вещах, Гон соображает быстрее меня!
  
   - Хм? Ясно. - На секунду ухмылка Рейзора пропала, но потом вновь вернулась. - Так это ты, "Гон"?
  
   - Да?
  
   - Твой отец дал мне указание... - Насыщенная фиолетовая Аура Рейзора усилилась в несколько раз, подчеркивая его серьезность. - Он сказал ни в коем случае не сдерживаться против тебя!
  
   Да уж, каков отец, таков и сын. Или "яблочко от яблони"? Рейзор ему практически прямым текстом заявил, что тот может пострадать, а Гону это даже нравится - вон какой довольный!
  
   - Итак. - Рейзор поймал брошенный одним из подчинённых волейбольный мяч и с громким хлопком отбил мячик от пола. - Теперь мы можем начать?
  

Глава 30. Пираты Рейзора: Часть 3

   Пройдя с остальными за Рейзором в дальний конец зала, я с лёгким разочарованием оглядела типовую спортивную площадку, как для волейбола, без столбов и сетки. Разметка представляла собой прямоугольник из нарисованных на полу белых линий, с кругом посередине. Ещё одна поперечная линия делила круг и прямоугольник на две равные половины.
  
   - Я объясню правила. - Начал просвещать нас Рейзор, встав так, чтобы все могли его видеть. - Игра начинается с семью игроками на площадке, и одним за её пределами. Атаковать соперников напрямую запрещено! Игра ведется только посредством мяча. Когда в игрока попадает мяч, запущенный командой соперников, игрок уходит с площадки... Команда проигрывает, если на её половине площадки не остаётся ни одного человека! Однако, один любой игрок, включая того, кто начинает игру за пределами площадки, может на неё вернуться. Это так называемый "возврат", и он может использоваться в любое время. Но это может сделать только один раз на команду, за всю игру.
  
   - Кроме того, кое-что важное! - Рейзор поднял указательный палец, показывая, как это важно. - Правила, касающиеся попаданий, основаны на "Амортизирующем Эффекте"! К примеру, если брошенный мяч попадает в игрока "А" и, отскочив, касается другого игрока "Б", и лишь после этого касается пола... Оба игрока: "А" и "Б", выбывают.
  
   - Тогда, если игрок "Б", поймает мяч, то и игрок "А" будет спасен? - Не растерялся Горейну.
  
   - Именно! Но если брошенный мяч, попав в игрока "А" отскакивает, ударяет игрока "В" из другой команды и касается пола - тогда выбывает только игрок "В"!
  
   - В таком случае, если "В" поймает мяч, игрок "А" выбывает?
  
   - Точно!
  
   - Эм... - Гон, явно растерявшись, с практически видимыми знаками вопросов над головой, с умоляющим выражением лица обернулся на Киллуа.
  
   Тот мгновенно и без слов понял затруднения лучшего друга.
  
   - В общем, или уклоняйся, или лови мяч! - Объяснил Киллуа короткую выжимку из правил, "Гон-Эдишн".
  
  
Игра в Вышибалы на Острове Жадности -
  
   - Ещё вопросы? - Обратил на них внимание Рейзор.
  
   - Есть. - Киллуа меня опередил. - Игроки за площадкой тоже могут бросать мяч, верно?
  
   - Конечно. - Ответил Гейм-Мастер с видом, что это очевидно.
  
   - А если брошенный мяч коснется пола или стены, никого не задев? - Моя очередь задавать уточняющие вопросы!
  
   - Мяч достанется той команде, на чьей стороне он упадет.
  
   - Так... - В голове крутилось и сразу отбрасывалось множество вариантов, как можно "согнуть" правила в свою пользу. - Можно ли прыгать, чтобы ловить мяч? То есть, когда человек с площадки прыгает, ловит мяч, и приземляется на свою площадку?
  
   - Это также возможно. - Подтвердил Рейзор. - Главное, нельзя стоять с мячом в руках где-то кроме своей площадки.
  
   Он не понял?.. Ему же хуже! Я ведь могу летать и маневрировать в воздухе, отталкиваясь от Барьеров! И сейчас мне фактически выдали "карт-бланш" на полеты и ловлю мяча за пределами своей площадки! Нет запрета на нахождение "НАД" чужой площадкой! Мне нужно лишь приземлиться на свою половину площадки, и дело в шляпе! Наверное, стоит сохранить это как козырь. Что бы ещё придумать?..
  
   Но за пару минут в голову ничего путного так и не пришло, а дальше тянуть время было бы невежливо. Ну и ладно. Подумаю об этом во время игры!
  
***
  
   Команды разошлись по своим сторонам площадки. С нашей стороны "игроком снаружи" стал снежный человек Горейну, вставший за площадкой, позади команды Рейзора. В свою очередь, "Номер Первый" симметрично повторил маневр "Белого Горейну", нервируя своим присутствием за нашими спинами.
  
   Между тем Рейзор призвал ещё один Конструкт, в котором я чувствовала совсем мало Нен, по сравнению с остальными - что объяснялось номером "ноль" на груди. Кроме того это Нен-существо отличалось формой синего цвета.
  
   - Я "Номер Ноль", судья. Приятно познакомиться. - Четко поставленным механическим голосом произнес самый слабый Нен-Конструкт Рейзора.
  
   Ага, значит, синий цвет костюма нужен, чтобы можно было легко отличить рефери от игроков? Умно. А то, что он слабый - так рефери же не должен поднимать ничего тяжелее мяча, верно?
  
   В нарисованный круг посередине площадки вышли Киллуа и "Шестой Номер", и рефери, стоящий между ними, объявил.
  
   - Приготовились... Начали! - Судья подкинул мяч в воздух.
  
   Киллуа мигом подпрыгнул вверх... Чтобы без всяких помех перехватить мяч.
  
   - Можете начать. - Снисходительно разрешил Рейзор, придержавший своих "сокомандников".
  
   - А ты довольно самоуверен. - Горейну поймал пас Киллуа, и широко замахнулся мячом. - Тогда вот тебе наше приветствие!
  
   Бросок!
  
   *Бах!*
  
   "Четвертый Номер" выбит, а Белый Горейну поймал отскочивший мяч и передал хозяину... Но?.. Конструкт даже не попытался увернуться. Почему?.. А-а. Понятно!
  
   - Попал! - Рано обрадовался Киллуа.
  
   - Отлично! Один готов. Продолжаем в том же духе! - Воскликнул Горейну, опьяненный мнимой победой.
  
   - Горейну. - Я не могла смотреть, как он с радостью все дальше загоняет нас в ловушку, и честно хотела предупредить его о плане Рейзора.
  
   - Не мешай... - Отмахнулся Горейну, готовясь к следующему броску.
  
   Вот значит как? Я тут пытаюсь предупредить, помочь, а мне в ответ: "не мешайся под ногами"? Ла~адно... Что ж, я не в обиде. Не буду "мешать", и просто постою здесь. И подожду, пока Рейзор не приготовит из тебя "луковый" суп!
  
   Скрестив руки на груди, я стала с неодобрением наблюдать за происходящим, вскоре поймав созерцательное настроение, как будто смотрела научно-популярную передачу про природу. Посмотрим... Бискет больше заинтересована в наблюдении за успехами учеников, и вряд ли вмешается напрямую. Пурхат только и может, что строить крутого, но, как и Горейну с его обезьяной, Рейзору не соперник. Цезугера - хотя он имеет опыт, находится далеко не на пике своей формы и уже староват для такого дела. В остатке: Гон, Киллуа и я. Гон горит энтузиазмом, а Киллуа его во всём поддерживает...
  
   И я не собиралась рушить им всё веселье. Поэтому решила пока что наблюдать, вмешавшись только в крайнем случае - всё-таки меня просили "помочь", а не "сделать всю работу за них"!
  
   С другой стороны - Рейзор и его "дьяволы". Спаянная команда из конструктов, возможно способных общаться телепатически. И сам гейм-мастер, который после создания стольких Нен-Конструктов может и потерял в силе Ауры, всё равно остается грозным противником с целой колодой козырей в рукаве.
  
   - Н-на! - Тем временем, Горейну метким броском выбил "Пятого Номера", не обращая внимания, что тот присоединился к "Первому" и "Четвертому", которые теперь окружили нашу площадку с трёх сторон.
  
   - Ладненько, всё готово. - Ухмылка Рейзора подтвердила мои опасения. - Теперь я готов уничтожить вас.
  
   - Ха, интересно!.. - Самоуверенно протянул Горейну. - Покажи, на что ты способен!
  
   Горейну окружил мяч тонким слоем Нен, и, от души замахнувшись, с громким криком метнул мяч прямо в Рейзора!
  
   Если бы меня спросили, я бы сказала, что это плохой ход. Он же фактически передал противнику пас! Ну вот - в ответ на браваду Горейну, Гейм-Мастер невозмутимо вытянул левую руку и принял мяч на ладонь, не шелохнувшись.
  
   - Остановил одной рукой?!
  
   Пф-ф, такое я тоже поймала бы "одной рукой". Стоп... Чего это Горейну так ошарашен? Да ладно?! Это что, был бросок в полную силу?! И остальные-то что удивились? Неужели думали его так легко победить?
  
   - Ну что... Теперь моя очередь!
  
   Переложив мяч в правую руку, Рейзор не в пример качественнее окружил его плотной фиолетовой Нен. Встав поудобнее, он размахнулся и швырнул свой усиленный Аурой снаряд!
  
   Мгновенно просчитав траекторию, я осознала, что он летит прямо в голову Горейну - и тот тоже это понял. И растерялся!..
  
   Да уж. Попади в него такой "мячик" - будет, как минимум, неприятно. Ну же, "лукоголовый", блокируй Аурой!
  
   Но Горейну продолжал тормозить. Я уже было собиралась поставить Барьер... Когда в последний момент ощутила движение в подпространстве. Вместо блока, Горейну мгновенно обменялся местами со своей "гориллой"! Рокировочка.
  
   *Бах!*
  
   Мяч, прилетевший в морду "бигфута", не встретив никакого сопротивления, взорвал конструкту голову. И отскочил обратно, в руки Рейзора.
  
   - А? - Я удивленно повернула голову набок, и свернула торчащую из макушки прядку "ахоге" в знак вопроса.
  
   Зачем Горейну понадобилось жертвовать снежным человеком?
  
   - Хорошая реакция. - Похвалил Рейзор, повернувшись назад, глядя на припавшего на одно колено и тяжело дышащего Горейну. - Понятно. Ты можешь меняться местами со своим Нен-Зверем? Интересная способность.
  
   От голоса Гейм-Мастера Горейну вздрогнул. Перенервничал, бедолага. Но почему? Наглядно увидел уничтожение конструкта, и представил, что подобное могло случиться с ним? Или ему передалась часть ощущений снежного человека? Всё равно не понимаю. Тогда зачем меняться? У него же было достаточно Нен чтобы блокировать атаку мячом!
  
   Единственным разумным объяснением сейчас казалась невозможность для Горейну быстро высвобождать большие количества Нен, кроме как на создание конструкта... Да, нет, бред.
  
   - Выбывает Нен-зверь Горейну, верно? - Спросил Киллуа, обратившись к "Нулевому Номеру".
  
   - Да, замена была произведена с помощью Нен, так что правил это не нарушает. - Прозвучал механический ответ. - Однако на площадку вернуть его можно только Возвратом. Или повторить его технику замены с кем-нибудь другим, это другое дело.
  
***
  
   - Отлично, следующий! - Повторив прежние манипуляции с аурой и мячом, Рейзор, вместо прямого броска, передал молниеносно-быстрый пас "Первому Номеру".
  
   "Первый" перебросил мяч "Пятому", тот "Четвертому"... И вот мяч снова у Рейзора. Круг замкнулся. Проблема была в том, что они повторяли это снова и снова! При этом ускоряясь и сокращая время удержания мяча в руках, вскоре превратив его в смазанную фиолетовую линию, закольцованную вокруг нас.
  
   Пытаются запутать, да?..
  
   Шаг, другой, и я встала рядом с Пурхатом и Цезугерой. Для подстраховки. Их подстраховки!
  
   Тут все просто: у Гона, Киллуа и Бискет точно не будет никаких проблем с отслеживанием мяча - они тоже ловили Маримочи, а скорость мячика как раз сравнима со скоростью тех черных псевдо-тушканчиков. Так... Судя по участившемуся сердцебиению, Пурхат, как минимум, волнуется - хотя покерфейс он держит идеально. А вот с Цезугерой непонятно. Кажется, пока поспевает.
  
   *Вжух!*
  
   "Номер Четвертый", поймав мяч, по инерции провернулся вокруг своей оси. И внезапно, вместо очередного паса, отправил усиленный Нен мячик прямо в спину Цезугеры!
  
   Предупреждающий возглас Киллуа слегка запоздал, и мужчина уже не успевал сконцентрировать на спине достаточное количество Ауры... Не так быстро!
  
   Сбоку от траектории мяча появилась моя рука, и начала аккуратно отодвигать кажущийся тяжелым снаряд в сторону. Коснувшись мяча, я начала в быстром темпе вливать свою Ауру, перебивая Нен Рейзора количеством Нен, и всё дальше перенаправляя его "Волну", вовлекая во вращение вместе со мной.
  
   Раз... Я провернулась на одной ноге, уверенно удерживая мяч в руке. Тц, нужно больше времени! Второй круг, третий... Наконец, я сформировала вокруг мяча Циано-Сферу, и, выбросив в сторону руку, отпустила его в сторону кого-то из противников!
  
   На все мои действия ушло около секунды.
  
   *Вжух!*
  
   Испустив сноп сине-зеленых искр, мяч кометой устремился вперед - прямо в "Шестого Номера".
  
   Вообще-то, цель я выбирала случайно, лишь бы в своих не попасть, но так получилось даже лучше! У Шестого недостаточно скорости на уклонение, и не хватит энергии, чтобы блокировать. Такой ударный импульс разве что Рейзор выдержит, и, возможно, "Шестой" или "Седьмой номер".
  
   Хе-хе, выбитый игрок противника не сможет участвовать в игре, если его уничтожить!.. Смекалочка.
  
   Однако реальность показала, что я рано радовалась. "Седьмой Номер", стоящий рука об руку с "Шестым", неожиданно расплылся облаком Нен... И втянулся в "Шестого", значительно выросшего в объеме и силе! "Шестой", нет, теперь уже "Тринадцатый", с видимой легкостью поймал мою подачу двумя руками, лишь слегка пошатнувшись и по инерции проскользив полметра назад.
  
   Черт! Чуть-чуть не хватило, чтобы выбросить его за линию!.. Впрочем, я бросала не в полную силу...
  
   - Это разрешено?! - Возмутился Киллуа, экспрессивно замахав рукой в сторону Тринадцатого, у которого после "слияния" соответствующе изменился номер на груди.
  
   - Да. - Невозмутимо отозвался рефери.
  
   - Если можно объединяться, значит и разделяться можно?
  
   - Да, но нельзя превышать максимальное количество игроков!
  
   Логично. Иначе игра быстро превратилась бы в соревнование "кто создаст больше Нен-Конструктов".
  
   - О! Тогда ещё вопрос. - Киллуа осенило, и он продолжил донимать судью вопросами. - Может ли последний игрок на игровой площадке использовать "Возврат" в тот момент, когда в него попали?..
  
   - Не разрешено. На мгновение будет ноль игроков, поэтому команда проиграет. Но кто-нибудь снаружи площадки может использовать Возврат в тот момент, когда попали по последнему игроку.
  
   Значит если выбить Рейзора последним, у него не будет ни шанса вернуться "возвратом", ни бросать мяч снаружи площадки?.. Если, конечно, его другие конструкты, кроме "Нулевого", не умеют говорить! Обдумывая услышанное, пока выдалась свободная минутка, я подошла к напряженному Цезугере.
  
   - А? Спасибо тебе. Если бы ты не перехватила мяч... - Начал благодарить меня седобровый Хантер, на что я кивнула и мягко выставила вперед ладонь, жестом попросив остановиться.
  
   - Без проблем! Но я не об этом. - Ответила я и заговорщически понизила голос. - Есть идея!..
  
***
  
   Рейзор неторопливо подкидывал мяч в руке, дожидаясь возобновления игры. Но взглянув в сторону Цезугеры, он прекратил играть с мячом и слегка приподнял брови.
  
   - О? Понятно. Но вряд ли это сильно вам поможет. - Пожал плечами Гейм-Мастер. - Хотя, если вам так хочется, я не возражаю. Опосредованно влиять на союзников не запрещено.
  
   Ещё бы он возражал! В правилах нет никаких упоминаний против использования игровых предметов и карт заклинаний на своей команде! Правда, это работает в обе стороны, и такая возможность есть и у самого Рейзора... И конкретно этот предмет, не дающий "активного" преимущества, отлично подходит под условия честной игры!
  
   Игроки, до того сосредоточенные Рейзоре, повернулись к Цезугере... А там было на что посмотреть - Цезугера молодел на глазах!
  
   Немолодой мужчина за несколько десятков секунд обзавелся более отчетливыми мышцами, растянув одежду, внезапно ставшую на пол размера меньше. Лицо Хантера также изменилось в лучшую сторону - скулы немного разгладились, седые брови вернули насыщенный черный цвет, а прилизанные назад волосы, наверняка скрывающие залысины, густо отросли и разлохматились.
  
   Да, "Ведьмино Молодильное Зелье" творит чудеса! Всего полтора десятка таблеток, а какие изменения?! Как и говорило описание, омолодилось только физическое тело Цезугеры. Память и резерв "свободной" Ауры эффект не затронул, разве что "связанная" Нен увеличила активность, обеспечив Хантеру ускоренное восстановление Ауры на ближайшие несколько часов. Был старичок, стал бодрячок, хе-хе...
  
   Это было логично - если Цезугера не на пике формы, то ему нужно обзавестись этой формой! Или, что ещё лучше, вернуть её. Так что, когда я достала из подпространства костюмчика банку с "лекарством от старости", Цезугера понял меня без слов. И с выражением лица человека, соглашающегося на дикую авантюру, одним махом проглотил протянутое ему "угощение". Результат - налицо. А ещё на руки, на ноги и на всё остальное...
  
   Хантер, красуясь, напоказ похрустел шеей и потянулся всем телом, стараясь растянуть и прочувствовать обновленные мышцы и суставы.
  
   - Командир, вы... - Неверяще проговорил Родриот, разом растеряв весь свой словарный запас.
  
   - Теперь мы точно победим! - Кэс вскочил на ноги, эмоционально взмахнув кулаком.
  
   При виде нового облика Цезугеры у Гона и Киллуа загорелись глаза, даже Бискет заинтересовалась не на шутку. Правда, по её выражению лица я так и не поняла, кем или чем именно: омоложением или самим Цезугерой?
  
   - Вы закончили? - Рейзор прекрасно знал, как привлечь к себе внимание. - Не нужно так сильно отвлекаться. Я ведь могу бросить мяч без предупреждения!
  
   Противореча своим же словам, предупредив о броске, Гейм-Мастер с ленцой пригнулся набок.
  
   - Ну, кто... Следующий? - Непривычным замахом в нижней полусфере, он бросил усиленный Аурой мяч параллельно поверхности, будто шар для боулинга.
  
   Этот бросок не уступал предыдущим, но обновленный Цезугера - "версия 1.0, восстановленная из резервной копии", оказавшийся на пути мяча, легко уклонился.
  
   *Вшух!*
  
   Внезапно мяч развернулся на девяносто градусов.
  
   - Пурхат!.. - Предупреждающе крикнул помолодевший Хантер за миг до поворота траектории мяча, и, тем самым, спас Пурхату ноги. Если только тот тайно не мечтал о ногах, как у кузнечика, согнутых в обратную сторону... Видимо нет - франт, стоявший после Бискет, всё же успел разминуться с мячом, бессильно скользнувшим по уголку пиджака.
  
   Вылетевший за пределы площадки мяч тут же был подхвачен "Пятым Номером", и двумя пасами вернулся в руки Рейзора.
  
   - Бискет и Пурхат выбывают! - Прозвучал невыразительный голос "Нулевого". - Покиньте площадку!
  
   А? Они же увернулись! Их же не задело... Стоп. Пиджак Пурхата и излишне пышное платье Бискет!
  
   - Попадание по одежде тоже считается? - Хмуро спросила Бискет, наверняка уже догадываясь, какой будет ответ.
  
   - Да.
  
   Пурхат потер между пальцами порванный уголок дорогого пиджака и тихо чертыхнулся.
  
***
  
   На нашей половине площадки остались только я, Гон, Киллуа и Цезугера. А на противоположной половине стоял довольно улыбающийся Рейзор вместе с тремя Номерами: "Вторым", "Третьим" и "Тринадцатым".
  
   Четыре на четыре! Противостояние становится всё жарче.
  
   - Нам надо как-то забрать мяч. - Напряженно сказал Гон. - Иначе он продолжит выбивать нас одного за другим.
  
   - И чтобы его остановить... - Киллуа переглянулся с Гоном, и их Ауры резко усилили интенсивность, разойдясь во все стороны, и с трудом стабилизировались, едва удерживаемые в более широких границах.
  
   Наконец-то они начали задумываться о своей защите! Парни использовали "Кэн" - Слияние Тэн и Рэн, когда выпускаешь много Нен, уплотняя её внутри более широкой, чем обычно, оболочки Ауры. Считается продвинутой техникой, и обеспечивает лучшей защитой, чем "Тэн"... Правда, я могу с гордостью сказать, что как техника моя Спиральная Аура лучше! С тем же количеством энергии, благодаря вращению, аура становится значительно более плотной, и уменьшает потери.
  
   Научить их что-ли? А то мне почти физически больно смотреть на пробивающиеся из их Аур всполохи Нен, бесполезно разлетающиеся во все стороны! Да, думаю, после игры стоит попробовать. Но сначала узнаю мнение Бискет. Может, подскажет им чего полезного - всё же их учитель она, а не я.
  
   - Так вы умеете использовать Кэн? Значит, следующая моя подача вас не убьет! - Пошутил, надеюсь, что пошутил, Рейзор. - Но только если защитите то место, куда попадёт мяч.
  
   Гейм-Мастер нашел себе новую цель.
  
   - Начали... Гон!
  
   - Ну давай! - Подначил его Гон.
  
   Рейзор, ухмыльнувшись, широко замахнулся и бросил от души! Сильнее и быстрее любого предыдущего броска, да так, что мяч деформировался в полете. Я ощутила дежа-вю.
  
   Прямо как тогда, с Горейну, мяч летел прямиком в лоб Гона! Однако, в отличие от лукоголового, парень не испугался. Перекрыв лоб ладонями наружу, крест-накрест, Гон сместил центр тяжести в более устойчивую стойку и стянул всю Ауру к голове и рукам. И если верить моим чувствам, парень рассчитал всё правильно, и в мяче и блоке Гона получилось почти одинаковое количество энергии.
  
   *Бах!*
  
   Мяч с силой ударил по ладоням и голове Гона. Нен нейтрализовала Нен... Но сила броска была слишком велика! Отскочив от непутевой головы, мяч улетел вверх, столкнувшись с потолком, а Гона с силой оттолкнуло назад.
  
   И лететь бы ему, выскочив из ботинок, до дальней стены!.. Если бы не мы с Цезугерой. Рука Хантера ухватила улетающего на свидание со стеной парня за левую ногу, а я - за правую. Вдвоем мы легко сдержали кинетический импульс, и Гон, выйдя из горизонтального положения, повис вниз головой, в нашей неровной по высоте хватке.
  
   Блин. Можно было оставить Гона на Цезугеру, и вместо этого поймать мяч! Но кто же знал?..
  
   - Гон! Ты как?! - Киллуа разволновался не на шутку.
  
   - В полном порядке! - Гон показал большой палец, вися вниз головой и капая кровью из рассеченного лба.
  
   - Серьёзно, что ли?!
  
   - Я использовал "Ко", чтобы укрепить руки и голову, так что для сцепления ног было недостаточно. - Гон воодушевленно замахал руками. - Видишь? Я даже могу двигать пальцами! В следующий раз я обязательно его поймаю!
  
   Отпустив ногу Гона, я оставила его Цезугере. Так, а где мячик?..
  
   Я подняла голову, и мне тут же пришлось отмахиваться от летящей в лицо порции пыли и побелки - сила удара оказалась такова, что мяч воткнулся в потолок, где и застрял.
  
   - И это несмотря на то, что мы всё рассчитали и сделали стены довольно прочными. - Задумчиво прокомментировал Рейзор, не меняясь в лице, глядя на дыру в потолке. И оптимистично добавил. - По крайней мере, он не пролетел насквозь!..
  
   - Предполагаемое место падения мяча - площадка команды Гона. Мяч у команды Гона. - Объявил рефери. - Но так как потолок считается продолжением пола, Гон выбывает!
  
***
  
   - Я собираюсь использовать "Возврат". - Упрямо заявил Гон, едва встав на ноги.
  
   - Но ты же... - Бискет с тревогой осмотрела на его лоб.
  
   - Использую!
  
   - Когда он такой, Гон не будет нас слушать. - Развел руками Киллуа.
  
   Если это говорит такой знаток Гона, значит, так оно и есть.
  
   - Ладно... - Нехотя согласилась Бискет. - Вот только не используй Возврат, пока у нас на площадке не останется только два игрока! Понял?
  
   Кивнув, Гон, всё же позволил оказать себе первую помощь, и перевязать лоб бинтом.
  
   - Мы продолжаем игру! - Рефери принес новый мяч и передал его Киллуа. А тот, в свою очередь, перебросил в поднятую руку Горейну.
  
   Мужчина уже оправился от пережитого стресса, и жаждал реванша. Отделив часть своей Ауры, Горейну создал нового снежного человека - на это раз черно-коричневого цвета. Лесной бигфут?
  
   - Я так просто этого не оставлю. Я верну тебе должок, Рейзор! - Горейну отошел на несколько шагов, и, разогнавшись, метнул мяч. - Получай!
  
   Эта атака была чуть сильнее его предыдущего броска... Но на это раз у него хотя бы был план - Бигфут сверкнул Аурой и переместился на площадку другой команды, прямо на пути мяча... И в следующий миг поменялся местами с Рейзором!
  
   Классная у Горейну способность! наверное, долго тренировал - как быстро он всё провернул...
  
   *Бах!*
  
   Со смачным звуком мяч влетел в скулу Рейзора, заставив того пошатнуться.
  
   - Так тебе!.. Ты выбываешь! - Позлорадствовал Горейну.
  
   И правда - мяч отлетел в сторону, за площадку, где не было игроков. Проблема заключалась в другом: если Рейзора выбить сейчас, нам это не принесет ничего, кроме головной боли! Возможно, в буквальном смысле.
  
   А?..
  
   Мяч ещё не коснулся пола, и Рейзор даже не думал сдаваться! "Номер Два" зайцем прыгнул на широкую ладонь "Тринадцатого", и тот метнул более мелкого собрата в сторону мяча!
  
   Хвать!
  
   "Второй" поймал мяч в воздухе и тут же перебросил в руки "Тринадцатому".
  
   - Горейну! - Бискет, как и остальные, стояла слишком далеко, чтобы как-то помешать действиям противника. Хотя, здесь Горейну сам виноват - в эйфории от "победы" ослабив бдительность, он тут же за это поплатился.
  
   - Что?..
  
   *Хлоп!*
  
   "Тринадцатый Номер" в полсилы передал "пас" растерянному Горейну, надежно вырубив того ударом мяча в лоб... Мячик, отскочив, снова достался Рейзору.
  
   - Постой! Что это было?! - Возмутилась Блондинка.
  
   - Правила не запрещают передавать мяч противнику. И бить по лицу разрешено! - Рейзор с ухмылкой указал на наливающийся краснотой синяк на своем лице. - Поэтому его атака тоже не нарушает правил. Я бы выбыл, если бы мяч коснулся пола.
  
***
  
   *Вшух!*
  
   Мимо меня просвистел мяч, оказался в руках "Пятого Номера", пас, и мяч летит в Цезугеру... Хантер увернулся и следующий бросок полетел в Киллуа...
  
   Такая пляска продолжалась уже пару минут, и я видела, что Киллуа и Цезугера каждый раз слишком сильно напрягаются. Такими темпами они быстро выдохнутся. Нужно ли мне что-то с этим делать?
  
   Хм... Не хочу использовать Барьер... Что если сделать дуговой Портал, чтобы выход был рядом с входом, перпендикулярно, чтобы вошедшая в него часть объекта вышла сбоку и врезалась в другую часть объекта, сбивая его направление?..
  
   Ха? Привет, Сона!
  
   От придуманной идеи я замерла на месте. Да, я была права насчет своего жизненного "девиза": "почему я не сообразила раньше"? Там ведь конструкция - простейшая! Вот что значит "инерция мышления".
  
   Берем обычный портал, "трубку" из трёхмерности с закрепленными входами, и сжатым по продольной оси пространством внутри "трубки". А теперь фокус - совмещаем оба входа в одной точке! Теперь перекрученная "трубка" висит в подпространстве и становится петлей, заворачиваясь в форме бутылки Клейна. Правда, из-за отсутствия расстояния между входом и выходом портала, манипуляции с "трубкой" вывернуты наизнанку - теперь её стенки, наоборот, состоят из вытянутого пространства, а трёхмерность внутри стягивать не нужно, ведь этого расстояния нет изначально по условиям расположения входа-выхода. По идее должно получиться что-то вроде "зеркала" - любой удар в которое нейтрализует сам себя.
  
   Помнится, я хотела себе "Векторный Щит"? Что ж, могу себя поздравить, это почти он и есть!
  
   Навык, натренированный созданием различных Спатиотических Схем и Пространственных Искажений, позволил за долю секунды сформировать в голове модель задуманного. Миг, и на ладони возникает пятисантиметровый плоский Портал, по виду неотличимый от зеркала, отразивший моё лицо и горящие энтузиазмом глаза.
  
   Вот бы его проверить!..
  
   Следующие события дали понять, что я вернулась в реальность как раз вовремя, пусть моя помощь и не потребовалась.
  
   Найдя мяч Чувством Пространства и осознав происходящее, я едва подавила желание выругаться. Гейм-Мастер понял, что уйдя в себя, я стала уворачиваться ещё лучше, проигнорировал Цезугеру и выбрал своей целью Киллуа. И всё бы ничего, если бы летящий в парня мяч в последний момент не повернул под прямым углом!
  
   Да, Киллуа спасся, вовремя дернувшись вбок, но... Увернись он в другую сторону, и он бы получил, как минимум, серьезную травму. Ну, если твоя "яголова трескается, как арбуз, это тоже "травма", верно? И хотя я могла прикрыть Киллуа Барьером, который я была готова выставить в любой момент - Рейзор не мог этого знать! А значит, его действия можно трактовать однозначно. Рейзор - говнюк!
  
   - Х-х-а-а! - Цезугера встал на пути мяча и, вытянув вперед руки, с боевым криком резко выпустил поток Нен. Этого оказалось достаточно, чтобы замедлить его и безболезненно поймать, проскользив по полу.
  
   Ура, мяч у нас!.. Стоп. Я же не смогу опробовать Зеркальный Барьер прямо на месте! Блин, мяч у нас...
  
   - Возврат! - Прозвучал непривычно тихий голос Гона.
  
   Гон, мрачнее тучи, проигнорировав все наставления Бискет, медленным шагом направлялся к площадке.
  
   - Гон использовал "Возврат"! - Отреагировал рефери. - Пожалуйста, пройдите на площадку!
  
   - Ты в порядке? - Спросила Бискет с серьезным выражением лица, когда Гон проходил мимо неё.
  
   - Да. - Отозвался парень, едва сдерживая эмоции.
  
   Я его понимаю. Будь я на месте Гона, и не зная про мои Барьеры, тоже пришла бы в ярость. Ну, не то чтобы я не сердилась на Рейзора прямо сейчас.
  
   - Слушай меня. Не теряй голову, слышишь? - Безрезультатно продолжала Бискет.
  
   - Да.
  
   - Сколько будет один плюс один?
  
   - Да.
  
   - Безнадёжно... - Вздохнула блондинка, сдавшись. - Ну и ладно. Гон, выбей его! Постарайся изо всех сил!
  
   - Да!
  

Глава 31. Пираты Рейзора: Часть 4

   Рассерженный Гон заступил на игровую площадку.
  
   - Ты в порядке? - С тревогой спросил Киллуа у подошедшего ближе друга.
  
   - В порядке. - Сверкнул глазами Гон, немного смягчив выражение лица.
  
   - Я кое-что обнаружил. - Отвлек его Цезугера с мячом в руке. - Если мяч поворачивает, или его бросает один из "дьяволов", то он становится немного слабее, так что я могу его поймать, а Сона - перенаправить!
  
   - Значит, если мяч у команды Рейзора, уклоняемся от их бросков, а вы ловите мяч? - Подытожил Киллуа.
  
   - Но так нам не победить! - Хмуро заявил Гон.
  
   - Что? Не глупи... - Возразил беловолосый. - Один шаг назад и два шага вперед! Бессмысленно делать что-то другое, если не можем выиграть! Лучше бы тебе остыть, дурила!
  
   - Ты разве не раздражён? - Тихо спросил Гон.
  
   - Чего?!
  
   - Если бы ты уклонился влево, мог бы умереть. Верно? - Гон крепко сжал кулаки. - Я... Я просто в ярости! Меня не устраивает какая-то "простая" победа. Я хочу полностью разгромить его!
  
   - Кстати, если потребуется, я тоже могу поймать подачу Рейзора. - Высунулась я, подняв указательный палец. - Что? Я серьезно!..
  
   Не верят... Что же, это их дело. Тем приятнее будет увидеть их лица, когда у меня получится перехватить подачу!
  
   - У тебя есть план? - Спросил Цезугера у Гона.
  
   - Да! Киллуа, встань вон там. Крепко стой на ногах и держи мяч!
  
   - Ладно. - Мне кажется, Киллуа согласился бы даже на чашку яда из рук Гона. Тем более что Киллуа, вроде, упоминал, что благодаря особой тренировке с самого детства, яды на него не действуют...
  
   Беловолосый встал почти у линии, разделяющей площадку надвое, и выставил мяч сбоку от себя, придерживая его сверху и снизу. Сам инициатор идеи встал перед другом и перетек в странную стойку: правая рука согнута в локте, а левая ладонь накрывает правую, сжатую в кулак.
  
   Ага, понятно! Киллуа держит мяч, Гон бьет, и получается сильный бросок!
  
   - Сначала... Камень! - Интенсивность Ауры Гона резко усилилась от Воодушевления, и Нен стала стекаться к его правому кулаку. Чем-то оно напоминало мою Сферу, только без вращения. - Камень-Ножницы-Бумага! Камень!
  
   *Бах!*
  
   Мощным ударом кулака, Гон врезал по мячу, передав ему всю энергию Нен, и превратив его в комету, объятую ярко-оранжевым светом!
  
   Первой целью парень выбрал "Тринадцатого Номера". Гон был явно уверен в себе, направив мяч прямо в руки массивного Нен-конструкта. Естественно, Тринадцатый легко его поймал... Но сила кинетической энергии была неумолима - ноги "Тринадцатого" оторвались от земли, и его выбросило за пределы площадки, с грохотом прокатив по полу!
  
   Если бы я умела свистеть, то сейчас был бы отличный момент, чтобы восхищенно присвистнуть.
  
   - "Номер Тринадцать" выбывает. - Объявил рефери. - Ловить мяч за пределами площадки запрещено и не засчитывается. Мяч у команды Гона!
  
   - Да! Минус один! - Радостный рёв некоторых выбывших членов нашей команды мог бы разбудить мертвого... Хотя на лежащего без сознания Горейну их "звуковая некромантия" почему-то не подействовала. - Круто, он отправил в полет самого большого из них!
  
   Но среди всей этой экспрессии, рядом с моим "архипелагом спокойствия" расположился "островок разочарования".
  
   - Чёрт!.. Так не пойдёт! - Гон упрямо стиснул зубы. - Тч!.. Ладно, ещё раз!
  
   Так. А это ещё что?
  
   - Стоп. Стоп! Тайм-аут!
  
   Я замахала руками и быстрым шагом подошла к Киллуа.
  
   - Твои руки...
  
   Беловолосый тут же спрятал отбитые ладони в карманы шорт и упрямо отвернул голову в сторону.
  
   Я закатила глаза.
  
   - Мне не обязательно их видеть, чтобы понять, что они все в синяках.
  
   Дело в том, что Киллуа почти не защищал руки Аурой, чтобы не сбивать прицел Гона. А ведь в момент удара, когда мяч деформировался, он очень быстро расширился. Фактически, десятая часть удара Гона пришлась на "голые" ладони Киллуа!
  
   - Ещё один такой же удар, и твои руки раздуются, как боксерские перчатки... - Буркнула я, поняв, что, его бесполезно переубеждать. Тогда как насчет косвенной помощи?
  
   - Нужно что-то придумать, чтобы смягчить последствия. Может, другой хват?
  
   Киллуа только начал ко мне прислушиваться, как Цезугера с грацией носорога влез со своим "ценным" мнением.
  
   - Гон, я могу держать для тебя мяч. - С места в карьер предложил помолодевший Хантер. - Я могу молниеносно покрыть руки Аурой, и защитить их!
  
   Киллуа отрицательно покачал головой.
  
   - Мы не можем этого сделать. - Уверенно сказал беловолосый Золдик.
  
   - Да. - Согласился с другом Гон.
  
   - Почему? В чём дело? - Цезугера никак не мог постичь их логику.
  
   - Чтобы не подумали, что я струсил. - Сказал, как отрезал, Киллуа.
  
   Дети, блин... Что плохого в том, чтобы "струсить" конкретно в данной ситуации? Это здравый смысл! Не хватает сил идти прямо - ищи обходной путь!
  
   - Что за ерунду вы несете?.. Сейчас не время беспокоиться об этом!
  
   - Эх. - Вздохнул Киллуа и улыбнулся. - Цезугера, Сона, не волнуйтесь. Я выдержу!
  
   - Гон, хоть ты ему скажи. - Хантер попытался воззвать к благоразумию Гона. Жаль, что он искал черную кошку там, где её нет!
  
   - Я... Знаю. - Набираясь решимости, произнес Гон. - Я знаю, что могу травмировать Киллуа! Мистер Цезугера, простите. Но мне нужно, чтобы Киллуа держал мяч! Я не смогу, если это будет кто-то другой. Если бы это были вы или Сона, я не смогу бить в полную силу. Этот мяч... Единственная причина, по которой я могу сконцентрироваться на ударе, это потому, что Киллуа держит его!
  
   Своими словами Гон поразил Киллуа, как говорится, "в самое кокоро". Прямо в сердце! Это что, харизма сила "прота-Гон-иста"?.. Хотя, нет, если бы это была книга, главным героем наверняка был бы мстящий Курапика. Или отец Гона - Джинг.
  
   - Я понимаю. - Цезугера махнул рукой и вздохнул. - Ха... Рассчитываю на вас!
  
   Так, о чем это я?.. Точно.
  
   - Киллуа, а как насчет защитных перчаток?
  
   Парни удивленно переглянулись.
  
   - И где мы их возьмем? - Озвучил их общую мысль беловолосый Золдик.
  
   - Давай сюда руки!
  
   Обхватив доверчиво протянутую руку Киллуа, я, почти касаясь, накрыла её сверху ладонью.
  
   - Что ты делаешь? - Поинтересовалась моя "жертва", когда я почти сформировала на тыльной стороне его руки кристалл в виде плоского треугольника.
  
   - Не волнуйся, будет забавно.
  
   Больше не отвлекаясь, я сформировала на поверхности ладони Киллуа тончайший слой Схемы Нулевого Трения, изогнув вокруг руки и закрепив на Кристалл. Теперь, даже при малейшем использовании Ауры, его ладони станут супер-скользкими. Причём это не помешает ему держать мяч, благодаря помощи Ауры и немного вогнутой форме ладоней. Со второй рукой я справилась куда быстрее.
  
   - Вот и всё! Попробуй пустить Ауру.
  
   Киллуа посмотрел на ладони и задумчиво потер их друг о друга.
  
   - Скользят. - Прокомментировал заинтригованный Киллуа, но вскоре понял идею и, улыбнувшись, благодарно кивнул. - Спасибо!
  
   Правда, сразу продолжить игру не вышло - сперва Цезугера с интересом осмотрел Кристаллы, а Гон несколько раз потыкал пальцем в скользкую ладонь друга... Удовлетворив любопытство, парня, наконец, отпустили.
  
   Прихватив по дороге мяч, Киллуа повернулся к Гону.
  
   - Запусти его в Рейзора изо всех сил!
  
   - Да!
  
***
  
   Гон, встав напротив друга, попытался сосредоточиться. Постепенно его дыхание успокоилось, став более глубоким и равномерным.
  
   *Шух!*
  
   Окружающая его Аура резко расширилась до двух метров, окружив его облаком Нен.
  
   - Возможно, ты выбрал не тот вид спорта. - С гордостью за ученика сказала Бискет, стоящая неподалеку от Рейзора. - Сейчас у него достаточно времени, чтобы высвободить силу. Не хочешь сдаться?
  
   - Это что, шутка? - Отозвался Рейзор, не поддаваясь на провокацию и внимательно следя за Гоном. Но по нарастающей Ауре Гейм-Мастера было видно, что тот серьезно воспринял угрозу.
  
   - Сначала Камень! - Гон напрягся и собрал всю выпущенную силу в кулаке.
  
   Охренеть... Предел Концентрации Нен у него просто отличный! Сжатие и интенсивность этой техники почти как у моей Супер-Сферы! Но я-то её формирую при помощи Искажения Пространства, а он просто взял, и свернул в кулаке такое количество Ауры... Круто!
  
   - Получай, Рейзор! Камень-Ножницы-Бумага!.. Камень!
  
   *Бах!*
  
   От удара, мяч выстрелил в Рейзора, будто пушечное ядро.
  
   Сила этого "броска" была больше, чем любая из предыдущих самого Рейзора! Но Гейм-Мастер не сдвинулся с места. Вместо того чтобы уклониться, Рейзор встал в низкую волейбольную стойку, опустив центр тяжести, и выставил сложенные в замок руки.
  
   Хочет отбить?.. Его тоже затянула эта странная "дуэль"?..
  
   Удар!
  
   Рейзор еле выдержал ударный импульс мяча, и Гейм-Мастера должно было откинуть назад... Но он поступил хитрее. Рейзор изогнулся и позволил импульсу откинуть себя назад, одновременно взяв большую часть удара на себя, и одновременно перенаправил остаточную энергию вверх!
  
   - Можно не только ловить мяч или уклоняться от него. Но я сомневаюсь, что этот совет тебе поможет! - Сделав сальто и приземлившись, похвалился Рейзор.
  
   Теперь было неважно, как сильно его откинуло за площадку. Он всё точно рассчитал - чтобы мяч не долетел до высокого потолка, и внизу его могли поймать ждущие на площадке "Номер Два" и "Номер Три"! И, тем самым, нивелировать "попадание" по своим рукам.
  
   Так он, наверное, думал.
  
   Активировав Невесомость, я одним прыжком подлетела к потолку и перехватила мяч! Прижав его к себе, я замедлила полет Дюзами, и реактивный выброс Ауры направил меня обратно. У самой поверхности я отключила Невесомость и с мячом в руках приземлилась на нашей площадке.
  
   - В соответствии с амортизирующим эффектом, Рейзор выбывает. - Не мог не отреагировать рефери. - Выйдите за пределы площадки!
  
   - Возврат. - Скомандовал Гейм-Мастер.
  
   - Рейзор использовал "Возврат"! Он может вернуться на площадку.
  
   Сбоку раздались подбадривающие крики подчиненных Цезугеры.
  
   - ...Трое на четверых! И обе команды использовали "Возврат"!
  
   - ...Всё изменилось! Мы ведем в общем счете!
  
   Стараясь не обращать на них внимания и игнорировать странные взгляды Цезугеры, я задумалась. Гон будет атаковать только Рейзора, значит, сейчас желательно выбить "Второго" и "Третьего", чтобы не отвлекаться на них потом. Если к моменту, когда мы выбьем Рейзора, на его площадке останется кто-то из его Конструктов - игра не закончится. Получив свободу передвижения, Гейм-Мастер продолжит "вышибать" нас одного за другим...
  
   - Сона, дай мне мяч! - Бискет подняла руку, видимо, имея такие же соображения.
  
   Поймав пас, блондинка обошла вокруг площадки и остановилась за Рейзором.
  
   - Честно говоря, я не очень хорошо бросаю! - Разбежавшись, она с силой метнула мяч по дуге...
  
   М-да, если это её "плохой бросок", то я боюсь увидеть хороший. Мяч скользнул по одежде "Третьего Номера", и ударом в ногу опрокинул "Второго"! А Пурхат довершил дело, поймав мяч с другой стороны.
  
   Ура! Остался только Рейзор. И мяч всё-ещё у нас!..
  
   *Щелк!*
  
   Рейзор поднял руку и щелкнул пальцами. Подчиняясь сигналу, все "Номера", за исключением "Нулевого", развеялись и втянулись обратно в Ауру Гейм-Мастера. Он использовал свой "козырь"... Всё, игры закончились, теперь он наверняка сможет бросать в "полную силу".
  
   - В этот раз я вложу всё, что есть! - Гон, почуяв опасное положение дел, решил поставить всё на один последний удар. - Киллуа, я ударю изо всех сил.
  
   - Давно пора. Выдай всё, что можешь - иначе получишь от меня пинка под зад!
  
   М-да, у них тут своя атмосфера...
  
   - Сначала Камень!
  
   Я чувствовала, что в третьей попытке Гон и правда хочет вложить в удар всю оставшуюся у него Ауру, до последней капли Нен... Да блин, чем его кормила Бискет, что его Нен, вложенная в технику, настолько стабильная?!
  
   - Камень-Ножницы-Бумага! Камень!
  
   *Бах!*
  
   *Вжух!*
  
   С яркой оранжевой вспышкой мяч превратился в "огненный" метеор.
  
   - Давненько я уже не испытывал... - Услышала я взбудораженный голос Рейзора. - Подобного удовольствия!
  
   Гейм-мастер создал в руке шар красно-золотистого цвета и с размаху ударил навстречу мячу...
  
   Я ожидала многого. Но только не того, что окутанный оранжевой аурой мяч безо всякого сопротивления "провалится" внутрь Нен-шара Рейзора! Как только мяч попал внутрь, энергетический шар будто налился силой и образовал нечто подозрительно похожее на перемещающее заклинание, вроде "Сопровождения". То есть, "Воздушный Барьер" с "Тягой" в определенную сторону - в направлении Гона!
  
   Поначалу казалось, что оранжевый снаряд Гона преодолевает эту своеобразную защиту, однако Рейзор вливал в свою технику всё больше и больше Нен. Наконец, очередная порция Ауры Гейм-Мастера полностью подавила импульс. И Резор не упустил шанс на контратаку! Движением спортсмена, метающего ядро усилием всего тела, он бросил мяч обратно... Мяч, окруженный Аурой!
  
   - Гон, уклоняйся! - Эмоционально воскликнул Цезугера, но Гон его не слышал.
  
   На удар парень потратил весь свой резерв Нен. И правда, до капли! На фоне перенапряжения, полное опустошение резерва привело к единственному возможному исходу - сразу после удара его глаза остекленели, и он потерял сознание.
  
   Так что уклониться Гон не мог чисто физически. Как и не успевал упасть на пол - на это тоже нужно время, которого у него не было. Он не успеет!..
  
   Барьер!
  
   "Мяч Смерти" внезапно оказался в пузыре из Барьера, разом лишившись импульса и всей своей "смертоносности". Спустя долю секунды Барьер исчез. Отпущенный на свободу мяч беспрепятственно упал на пол, два раза подпрыгнул, и подкатился к моей ноге.
  
***
  
   В полной тишине, под прицелами взглядов, я подняла мяч с пола, прежде чем это сделал Цезугера.
  
   - Я тоже... Хочу попробовать. - Тихо сказала я, стараясь не хмуриться.
  
   На самом деле я злилась. На себя, за то, что сдерживалась. На эгоистичного тупоголового Гона, который мог умереть. На Киллуа, во всём потакающего другу... И, конечно, на Рейзора. Да, я понимала, что он выполнял просьбу отца Гона, "не сдерживаться", которую Гейм-Мастер принял слишком близко к сердцу - едва не пришибив парня своим последним броском.
  
   По правде говоря, теперь было ясно, что с остальными он играл вполсилы. Проверял наши пределы и старался давить чуть сильнее, чем мы способны выдержать. Но как же хочется стереть с его лица эту снисходительную ухмылочку!
  
   И что меня бесит больше всего, так это то, что Рейзор, со своей стороны, имеет все основания на подобное отношение! С самого начала игры я не показала ничего особенного. Для него всё выглядит так, будто я только и могу, что убегать и перенаправлять броски мяча средней силы. Более того, до этого момента, за всю игру в "вышибалы", я бросила мяч всего один раз. И тот - использовав "силу противника" против него же... А что насчет "моей силы"? Высоко прыгаю? И что с того?.. Исключением здесь мог бы быть Барьер, остановивший последнюю подачу Рейзора. Но учитывая, сколько я "прятала" эту способность, активировав её в самый последний момент - со стороны Гейм-Мастера было бы разумно посчитать, что это "одноразовый козырь".
  
   Что же... Ладно. Я покажу тебе "мою силу", Рейзор.
  
   Восприятие обострилось и ускорилось, отчего все движения стали казаться медленными и неторопливыми. С каждым шагом к середине своей площадки, я всё глубже впадала в странное состояние ускорения сознания, которое раньше оставалось лишь прерогативой бессознательных, неконтролируемых коротких вспышек "замедленной съемки".
  
   Подойдя к нужному месту, я прикрыла глаза.
  
   Вдох... Выдох.
  
   На выдохе я выпустила в воздух вокруг себя треть своего Нен-резерва, и несколько удивилась, увидев форму моей Ауры.
  
   Это основано чисто на моих наблюдениях, но мне кажется, что "персонализация" Нен, помимо цвета и его насыщенности, проявляется "поведением" ауры. Особенно это видно вот в таких моментах, когда из-за количества перестаешь контролировать внешние оболочки. Например, усиленная Аура Гона казалось, испускает сияние, стремящееся равномерно во все стороны. Когда как Нен Рейзора будто выстреливала мини-импульсами, которые тут же втягивались обратно. Ничего не напоминает, а? Подсказка: его конструкты, которых он может как создавать, так и возвращать в Ауру, вмсте с потраченной на их создание Нен.
  
   Тем интереснее было поведение моей Ауры - внешние оболочки самостоятельно собрались в множество потоков, медленно кружащихся вокруг меня, отдаленно напоминая Спиральную Ауру. Но иногда эти потоки выбивались из вращения, и, будто ложноножки, на секунду высовывались наружу, "пробуя" пространство на ощупь и втягиваясь обратно... Забавно. Наверняка опытные Нен-пользователи могут попытаться по неконтроллируемой Ауре угадать основу способностей противника...
  
   Усилием воли я взяла под контроль всю выпущенную энергию, уплотнив её, и ускорила вращение до полноценной Спиральной Ауры.
  
   - Сначала идёт... Камень!
  
   Я встала в ту же самую стойку, что и Гон пару минут назад, полностью скопировав его движения. Я и сама не понимала зачем. То ли из вредности, то ли из желания подбодрить Гона, подарив ему косвенное участие, даже после того, как он отключился.
  
   Правда, своего Киллуа, который бы держал для меня мяч, поблизости не нашлось. Как и запасных рук для Цезугеры. Так что пришлось импровизировать. Ценой втрое больше обычного, зато быстро, я за секунду нарастила внутри мяча Нен-Кристалл, на который тут же повесила Невесомость и "закрепила кристалл" в пространстве. Так что когда я его отпустила, мяч повис в воздухе, на расстоянии удара.
  
   Отведя руку назад, я расширила пространство над пустой ладонью и начала стягивать в центр "аномалии" Спиральную Ауру, устремляя вращающиеся потоки Нен в одну точку, зацикливая и стабилизируя их. Плотнее! Ещё плотнее! Будто накручивая нить вокруг клубка, нить к нити, я с полной концентрацией отдалась формированию Сферы.
  
   - Камень... - Мои губы двигались, но всё, что я слышала, это противный писк в ушах.
  
   В Сферу, которая в какой-то момент неожиданно преодолела мой "Лимит Концентрации Нен", вливалось всё больше Ауры... Но у меня не было времени удивляться. Всё, о чем я думала - удержать её в руке, и продолжать вращение! Постепенно окружающая тело Спиральная Аура истончалась и пропадала, становясь частью Сферы, пока я не осталась совсем без защиты. Исчез даже мой тонкий самоподдерживающийся покров Тэн...
  
   В конце концов, в Сферу втянулась даже та Нен, что держала "расширение пространства" над ладонью, отчего оно тут же схлопнулось, сжав Сферу до ярко-синего, неонового свечения. Впервые я создала настолько "ядрёную" Супер-Сферу!
  
   - ...Ножницы!..
  
   От ощущения всей этой мощи было двоякое чувство: хотелось рассмеяться от того, что я делаю что-то настолько крутое, и одновременно часть меня желала пронзительно закричать и отбросить эту страшную штуку подальше от себя. Да, меня саму, и то пробрало до самых печенок... Что уж говорить о Рейзоре, прищуренные глаза которого, впервые с начала матча, широко раскрылись!
  
   - ...Бумага!
  
   Малейшее мысленное усилие, и Кристалл, удерживающий мяч и обнуляющий его вес, распадается на энергию, что тоже втягивается в Ультра-Сферу. На миг мячик завис в свободном падении.
  
   - Камень!
  
   Я резко сжала пальцы, заключив Ультра-Сферу в кулак, потянулась вперед всем телом и лупанула по мячу кулаком изо всех сил!
  
   *Бах!!*
  
   Удар о мяч был такой силы, что тот изогнулся, "растекшись" вокруг костяшек моего кулака. Я почувствовала, как коснулась изнутри противоположной стенки мяча... На долю секунды даже показалось, что он вот-вот лопнет!.. Тем не менее, Ультра-Сфера успела частично проникнуть в мяч, достаточно его укрепив, чтобы тот не лопнул.
  
   В последний момент я слегка скосила направление импульса - как бы я ни злилась на Рейзора, я понимала, что от прямого попадания подуставшему Гейм-Мастеру точно не поздоровится... А вот руку он как-нибудь защитит! Или, в крайнем случае, попросит своих друзей Гейм-Мастеров отрастить ему новую!
  
   *Вжух!*
  
   Мячик выпрямился и сияющей синей кометой усвистал вперед. Однако Рейзору мой "подарок", судя по всему, пришелся не по душе. Хе-хе, интересно, почему?
  
   Не желая трогать летящую в него опасную светящуюся хрень, Гейм-Мастер изо всех сил рванул в сторону, активно помогая себе Аурой. Ему не хватило буквально полмиллиметра - Ультра-Сфера лишь самым краем задела рукав его футболки... И Рейзора тут же впечатало в боковую стену!
  
   А мяч, тем временем, полетел дальше. С гулом пронесшись через весь зал, он с хрустом пробил стену насквозь, будто она была сделана из пенопласта, и продолжил путь снаружи, на огромной скорости удаляясь от "Пиратского Маяка". Через две долгие секунды сжатая Аура дестабилизировалась, с пробирающим до костей визгом... По глазам резанула ярко-синяя вспышка.
  
   *Ба-бах!!!*
  
   От грохота с улицы заложило уши. Пол заметно дрогнул... По помещению разнесся звук задребезжавших стёкол и раз-другой моргнули лампы. С потолка с тихим шуршанием на макушку посыпалась пыль...
  
   В возникшей потрясенной тишине, как гром прозвучал голос Рефери.
  
   - Стены и потолок являются продолжением пола, так что игрок "Рейзор" выбывает. - Рефери поднял руку. - Матч завершен! Побеждает "Команда Гона"!
  
   Все в комнате, в том числе Рейзор, стойко выдержавший свидание со стеной, а также только что очнувшийся Гон, с различной степенью охреневания в глазах перевели взгляды с дыры в стене на меня. На секунду я представила, что было бы, взорвись эта хрень в помещении, и мне тоже поплохело.
  
   - Э-хе-хе... - Старательно смотря в сторону, я с чувством неловкости потерла затылок. - Я перестаралась, да?
  
***
  
   Секунда тишины, вторая.
  
   - Да!!!
  
   Торжествующий рёв нашей команды мог соперничать с громкостью того взрыва. Особенно старались ребята из группы Цезугеры, вскинувшие руки вверх и трясущие ими, будто сумасшедшие.
  
   - Я понимаю. Это было слишком... - Пошутила я больше для самой себя, от нервов, предпочтя "не понять", что это было лишь проявление их радости, а не ответ на мой риторический, в общем-то, вопрос.
  
   Ой.
  
   - Не... Не трогайте меня. И-и! - Я скользнула в сторону, уклонившись от раскинутых рук Родриота и остальных подопечных Цезугеры, которые то ли пытались меня раздавить, то ли подбросить в воздух. Однако избегать их будет как-то некрасиво с моей стороны... Думай, думай! - Э... Если хотите, я могу пожать вам руку?..
  
   Будучи не в силах меня поймать, им не оставалось иного выбора, кроме как согласиться на моё, без сомнения, щедрое предложение. О котором я вскоре чуть не пожалела - мою протянутую конечность затрясли так, будто хотели её оторвать.
  
   - ...Ясно, значит, по сути, победила Сона? - Краем уха я услышала разговор Гона и Киллуа.
  
   - Ага! - С усмешкой отозвался на вопрос друга беловолосый. - Взяла и украла всю славу.
  
   - Если бы вы не измотали Рейзора, он мог успеть уклониться. - Влезла я в их разговор, медленно, чтобы не спровоцировать, отодвигаясь от "группы фанатов". Любому будет приятно, когда тебя хвалят, но только не с таким энтузиазмом! - И вообще, играла команда. Значит, победила тоже команда!
  
   Да! Трясите теперь их, а не меня.
  
   В общий радостный настрой вмешался подошедший к нам Рейзор.
  
   - Я проиграл. - Сказал он, признав поражение. - Как я и обещал, мы, "Пираты", покинем этот город. Но сначала... Гон! Я отвечу на твой вопрос о Джинге.
  
   На этих словах Рейзор с ностальгией улыбнулся и отошел вместе с Гоном в сторону, где начал делиться воспоминаниями. Я не старалась особо подслушивать, поэтому уловила лишь то, что Джинг недавно был на Острове, но вскоре покинул его. И Рейзор совершенно не в курсе, где этот неуловимый Хантер находится сейчас.
  
   Наблюдая за перевязкой рук Киллуа, с которых я мигом убрала Кристаллы и Нулевое Трение, я призадумалась. Есть или не есть, вот в чем вопрос?.. Я имею в виду "Ведьмино Молодильное Зелье". Сейчас, после наблюдения за Цезугерой, я более-менее уверена, что омоложение, если и сделает меня слабее, то не настолько, чтобы от этого категорично отказываться. Правда, я так и не поняла, будут ли считаться ли изменения мускулатуры от "Усилителя Мышц Доктора Мэдда" естественными, или результатом техники?.. Ну, в крайнем случае, я, наверное, смогу выдержать ещё один недельный курс этой гадости... Зато потом - можно будет омолаживаться в "точку сохранения" на возраст после соответствующего усиления физических параметров. Получается, что в первый приём нужно откатить возраст до семнадцати, хорошенько подкачаться, а затем, во всех последующих случаях возвращаться к восемнадцати годам, наслаждаясь вечной юностью!
  
   Пока я думала и на автомате шла за Киллуа с Бискет, мы все поднялись на обзорную площадку маяка, откуда открывался отличный вид на берег и окрестности. Вместе с нами туда поднялась "неигровой персонаж" в виде печальной женщины с изможденным лицом. И пока я зевала в сторонке, она переключила маяк на режим луча, который указал в определенную точку над водой.
  
   Последующая "печальная история" про "жестоких пиратов, которые не верили, что в священной подводной пещере нет никаких сокровищ, и нагоняли страх на всех рыбаков" нагнала ещё больше зевоты...
  
   - Наконец-то я смогу снова увидеть море и рассвет. - Печально-мечтательно сказала НИП. - Отплывающие корабли... Морские волны, отражающие лучи всех цветов радуги! Для меня эта картина - и есть настоящее сокровище!
  
   *Пуф!*
  
   Женщина-конструкт превратилась в карту "Прибрежная Полоса". Логично. Никто же не будет засовывать настоящую прибрежную полосу в карту... Ведь не будет, да?
  
   - Ура! Карта у нас! - Поймал карточку Гон, разрушив своим возгласом возникшую печальную атмосферу.
  
   - Давай, быстрее используй "Клон", и сделай две копии! - Киллуа с радостным ожиданием поддержал энтузиазм друга.
  
   Спустя минуту, две карты "Клон" в руках Гона, с тихим шипением превратились в две "Прибрежные Полосы".
  
   - Мы с Пурхатом возьмем клонированную копию. - Предложил чувствующий себя не в своей тарелке Горейну.
    - Да. Как и мы... Вы действительно заслужили оригинал! - Согласился Цезугера и довольно пригладил свои густые вихрастые волосы.
  

Глава 32. Новые Перспективы: Часть 1

   Когда мы всей компанией спустились с маяка и вышли из крепости, на улице было всё ещё темно, и лишь далеко за горизонтом угадывались первые признаки наступающего рассвета.
  
   "Пиратов Рейзора", как и его самого, нигде не было. Как и было обещано, они ушли. Скорее всего на запасную базу, чтобы переждать пару дней и вернуться - всё, что они обещали, это покинуть Со-Фураби. Про запрет на повторный его "захват" не было ни слова!..
  
   В общем, кроме нас здесь никого не было... Пока в мою зону чувствительности не вошло два объекта с сильными аурами, приближающиеся со стороны города. Сначала мне вообще показалось, что это один человек, но потом я поняла, что их двое. Только лишь отсутствие других людей поблизости, а также их скорость и сила, позволили мне выделить двух людей из окружающего мира с большого расстояния. Вот они остановились за пределами видимости, и...
  
   - ...Сона! - Донесся до меня чей-то голос, и меня потрясли за плечо.
  
   Пришлось отпустить сосредоточение, и повернуться к Гону, а именно он меня тряс.
  
   - Что? - Я постаралась скрыть холод в голосе, но не до конца. Не люблю, когда меня отвлекают.
  
   - Ты замерла и не двигалась. Даже не моргала. - От обеспокоенного голоса Гона мое раздражение частично испарилось. Как злиться, если за тебя так переживают?
  
   - Ага! Больше так не делай, это жутко. - Киллуа притворно передернул плечами... Или не притворно?
  
   - Что-то случилось? - Влезла в разговор Бискет, в то время как группы Горейну и Цезугеры стояли чуть впереди, и с интересом за нами наблюдали.
  
   Я кивнула.
  
   - Впереди кто-то есть. - Сказала я спокойным голосом и показала примерное направление.
  
   На мои слова все отреагировали мгновенно, и тут же уставились в направлении, что и я недавно, сканируя окружение всеми доступными чувствами. Первым отмер Цезугера.
  
   - Что-то я никого не... - Закончить он не успел.
  
   С местоположения вторженцев что-то выстрелило в нашу сторону, и приближалось на огромной скорости! Что-то небольшое... Как я поняла, не точно в нас, а чуть в сторону. Однако я всё же поставила перед нами дугообразный плоский Барьер, изгибающийся в сторону, для защиты от предполагаемого взрыва "снаряда".
  
   Услышав звук рвущейся листвы и тихий свист, Цезугера, Киллуа и Бискет подобрались, а следом за ними и все остальные.
  
   *Бах!*
  
   В дерево, в пяти метрах от нас, почти по самое оперение воткнулась стрела, с привязанным скрученным вокруг древка листом бумаги.
  
   Тем временем, небо вдалеке прочертила дуга перемещающего заклинания - те, кто выпустил стрелу, спешили улететь... Странность я заметила почти сразу - в "Воздушном Барьере" заклинания находился только один человек! А второй летел следом, цепляясь за веревку, тянущуюся от первого. Но это ещё не всё - набрав скорость, второй отцепился в самой верхней точке, раскинул руки и ноги... И стал планировать в воздухе по очень пологой дуге.
  
   О. Мой. Бог.
  
   Это же "вингсьют"! Черт... Я тоже хочу попробовать полетать на вингсьюте! Мне даже не понадобится компаньон и заклинание - с Невесомостью я и сама могу запрыгнуть на нужную высоту.
  
   - Эксплойтеры. - Проговорила Бискет, провожая взглядом разлетевшихся в разные стороны людей, и пояснила. - Это их "визитная карточка". Имени "летуна" никто не знает, поэтому поймать его можно лишь догнав в точке приземления... Но это бесполезно, если он летит без заклинания, и эту точку выбирает сам! Да и заклинания такой способ неплохо экономит - фактически, они используют "G"-ранговый "Возврат", как "Сопровождение"!
  
   Пока блондинка с поднятым перед собой указательным пальцем просвещала всех тоном профессионального лектора, я подошла к застрявшей в дереве стреле, с которой Цезугера снял лист бумаги. Хантер развернул лист, и все с любопытством его обступили.
  
   В руках Цезугеры был красочный плакат-приглашение на "Турнир Жадности" - турнир боевых искусств, который пройдет через десять дней в Файтане. На фоне рисованного силуэта бойца в боевой стойке, были указаны правила регистрации и участия. На регистрацию допускались команды от трех до пяти участников: трое основных, и до двух человек запасных. Причем каждый член команды должен предоставить одну карту ранга "A", "S" или "SS", в качестве "ставки", без повторений. В самом низу листа, мелкими буквами, было написано предупреждение: "Внимание! Карты ставок будут проверены на подлинность. Все команды, уличенные в подделке ставок, будут немедленно дисквалифицированы".
  
   Забавно! Фактически, при достаточном количестве команд-участников, победитель в этом турнире получает существенное продвижение в прохождении игры, или при должном везении "автоматически" выигрывает игру!
  
   - Хм? - Нахмурился Цезугера, повернув лист, а я, разгадав шараду, изогнула левую бровь.
  
   Поверх плаката была размашистая надпись маркером. Большие цифры перечеркивали весь лист наискосок: "2/17". Кажется, кто-то слишком буквально принял выражение "забить стрелку"!
  
   - Наша "Береговая Линия" номер "2", против их "Дыхания Архангела" номер "17". - Задумчиво проговорила Бискет. - Если отбросить все смысловые кружева в стиле: "мы знаем, что они знают, что мы знаем", выходит, что Эксплойтеры полностью уверены в своей победе против любого из нас!
  
   - Они нас недооценивают? - С иронией и долей угрозы сказал Киллуа, засунув руки в карманы.
  
   - Это мы победим! - В голосе Гона звучала уверенность в своих силах.
  
   Горейну досадливо запустил руку в свои волосы.
  
   - Вы... Вы правда хотите с ними сразиться? - Проговорил он и, переглянувшись с Пурхатом, покачал головой. - Мы, пожалуй, "пас". Лучше с ними не связываться! Чего и вам советуем.
  
   - А вот я со своими парнями поучаствую. - Пригладил бородку Цезугера. - Но "Береговую Линию" ставить не буду, выберем другие карты.
  
   - Сона, а ты?..
  
   На осторожный вопрос Гона я закатила глаза.
  
   - Конечно, я с вами!
  
   Дурилы...
  
   - Понятно. - Сказал Цезугера и через секунду азартно добавил. - Но учтите, если мы будем соперниками, поддаваться вам точно не будем!
  
   На этой дружеской ноте распался "Второй Анти-Эксплойтерный Альянс".
  
***
  
   Утро следующего дня я встречала в своем "Секретном Убежище". После того разговора группы Горейну и Цезугеры пошли своим путём. А мы с Гоном, Киллуа и Бискет договорились встретиться через три дня возле Масадоры - парням нужно закончить тренировку, да и у меня тоже были кое-какие дела.
  
   Меня ждали "Площадка Зачарования" и "Ведьмино Молодильное Зелье"!
  
   Я начала с последнего. Пусть даже это было слегка рискованно - омоложение, в худшем случае, могло лишь уменьшить моё физическое состояние перед важным турниром... Но я знала, что если не сделаю этого сейчас, то очень нескоро наберусь решимости. А начинать нужно как можно скорее, чем раньше, тем лучше!
  
   Правда, я не стала, как Цезугера, глотать таблетки горстями. Нет, я употребляла их медленно, по одной, внимательно следя за своим состоянием.
  
   И, первая, пошла!.. Эффект первой таблетки, энергетической бомбой прошелся по всему телу, обеспечив бодрость, как от хорошей такой, литровой, чашки кофе. Сразу захотелось куда-то бежать и что-то делать, неважно что.
  
   Как и обещалось, "Ведьмино Зелье" не подействовало на Нен, оставив мои "идеальные мышцы" нетронутыми, отчего я вздохнула с облегчением - снова пить ту "бурду" не было никакого желания. Зато опосредованное воздействие на организм обеспечило значительный избыток Ауры и её временную податливость, отчего моя Сеть Контроля окончательно, на все 100% синхронизировалась с моей Связанной Нен!
  
   Вторая таблетка превратила меня в подпрыгивающий комок живой энергии. И, будто знак Судьбы свыше, дополнительно удлинила волосы в прядке "ахоге", оставив остальные волосы без изменений. Затем пошли третья и четвертая... И тут я поняла, что последняя оказалась лишней!
  
   Простейшая математика говорила, что до достижения 17 лет мне понадобится шесть таблеток, но реальность, в виде уменьшившихся... Эм, "пропорций тела"... Утверждала совсем иное! Если припомнить, такие "пропорции" были у меня лет в пятнадцать-шестнадцать. Значит, либо "Ведьмино Зелье" подействовало на меня слишком хорошо, либо моё старение почему-то прекратилось на мой второй юбилей, заморозив в возрасте двадцати лет.
  
   Ага, помню, про похожий случай была передача. Про женщину, которая не старела, и в свои сорок выглядела на двенадцать. Но в интервью она упоминала, что это лишь видимость, и что от возрастных болячек она ощущает себя на свой настоящий возраст... Хотя, кто знает, могла и приврать про недостатки, чтобы ученые-энтузиасты не растащили её по частям!
  
   Спустя полчаса я так и не была убеждена, в чём дело. У меня была подходящая карта - "Памятное фотоателье", с фотоаппаратом, показывающим человека на фотографии в определенном возрасте, согласно введенной дате. Это был хороший способ проверки... Так я думала. Потому что результат получился какой-то странный! Все мои "фотографии", после отметки в двадцать лет, показывали совершенно случайные результаты. Две "фотографии" на одной и той же дате могли показывать меня как в пять лет, так и в пятьдесят пять!..
  
   Только это мало что меняло. План "Вечные Восемнадцать" оставался в силе, просто следующий приём омолаживающей таблетки отодвинулся на пару лет, вот и всё. М-да... Хорошо ещё, что я осторожничала. Прими я все шесть таблеток за раз, и сейчас была бы "чибиком" в вечном режиме "электро-веника"! С "шилом" в том месте, которое обычно предназначено для поисков неприятностей... Не лучшая перспектива для окружающих: внешнее определяет внутреннее, так же как и внутреннее - внешнее. Двенадцатилетнее тело, плюс энтузиазм, и плюс неиссякаемая, благодаря открытой Ауре, "сила юности" - это смесь похуже обезьяны с динамитом!.. Потому что на простом и понятном "динамите" я бы не остановилась.
  
***
  
   Следующими на очереди были усиливающие символы с "площадки" ринга на "пиратском" маяке.
  
   Приступить к их изучению получилось только к вечеру - решив не тратить зря такой потрясающий "бафф" энтузиазма, я потратила все лишние силы на многочасовую отработку трехмерного маневрирования в различных средах... Ох, ну ладно - признаюсь! Я просто, зигзагами, с маневрами на сверхскорости, весело побегала и летала по лесу и скалистой пустоши, к Масадоре и обратно, периодически отталкиваясь от Барьеров и пробуя подсмотренные элементы паркура!
  
   Лишь когда стало темнеть, кипучая энергия кончилась и, набегавшись, я вернулась к "Убежищу". Откуда тут же направилась к отмеченному ранее камню подходящих размеров. Двумя Плоскостями выровняв плиту, я начала выводить Переносом гравировку огромной "бабочки" с переплетениями повторяющихся символов. Закончив, я критически осмотрела работу... И стерла весь верхний слой с рисунком, чтобы начать всё заново!
  
   Вторая версия "Площадки Зачарования" выглядела куда лучше - если первая попытка выглядела как-то неправильно, и неуловимо "царапала" глаз, то сейчас, с парой интуитивных дополнений, она выглядела просто идеально! И эффективность была на высочайшем уровне. Даже без подпитки Нен, всего лишь на остаточном фоне, она заставляла пространство вокруг едва заметно "истончаться".
  
   Следующим этапом я заполнила канавки гравировки цельным Нен-Кристаллом. Вырезанные линии я делала неглубокими, поэтому управилась быстро, потратив всего две трети резерва. Но оно того стоило!
  
   Когда я встала на завершенный рисунок, он заработал на полную мощность. От восторга у меня перехватило дыхание - это непередаваемое ощущение контроля и "мягкости" всего вокруг... Сейчас "пространство" представлялось не "жесткой резиновой тканью", а скорее невесомым шелком, дрожащим от легчайшего ветерка! И чем дольше проходило времени, тем податливее становилось пространство на "площадке" и вокруг неё!
  
   Вытянув руку, я сжала трёхмерность, приближая дерево, растущее в десяти метрах сбоку от меня. Снова и снова, сжимая тридцатисантиметровый кусок пространства, я фиксировала его, и переходила к следующему куску, теперь уже оказавшимся "ближним". Шесть секунд. Плюс седьмая, которая ушла на стабилизацию зоны перехода... И я коснулась ладонью шершавой коры!
  
   Удивительно!
  
   Да, теперь я понимаю, как Гейм-Мастера на входе и выходе из игры перемещают людей на огромные расстояния! Те светящиеся линии, что я принимала за игровые декорации, наверняка являются аналогом такой "Площадки". Возможно, улучшенной версией. Надо бы, при случае, присмотреться.
  
   Со вздохом, я опустила сжатое пространство, и то, словно нехотя, стало выпрямляться и отдалять дерево.
  
   Мысленно потерев руки, я повторила жест в реальности. Пора приступать... К улучшению Костюмчика! Следующие несколько часов я только и делала, что возилась с Костюмом. Причем на усиления и улучшения ушли оба Кристалла Нагревающих Солнечных Батарей из моего "Музыкального Водопада". Ну ничего, когда понадобится, с "Площадкой Зачарования" я сделаю новые - с более экономным расходом Кристалла для удержания пространственной складки.
  
   Первым апгрейдом Костюма было улучшения "Рюкзака" - на десяток ячеек по одному кубическому метру. Причём ячейки модульные, и их можно легко объединять, в любой конфигурации - причём каждая ячейка уменьшена Размерной Спатиопластикой до кубика в пять сантиметров, и каждая обработана Невесомостью!
  
   Затем добавила к общей "Кристальной Пространственной Рамке" недавно придуманный Зеркальный Барьер. Так у меня появился "Зеркальный Доспех", дополненный Иллюзией Невидимости - не хочу при активации выглядеть ходячим куском зеркала. К тому же, показная "зеркальность" может навести на правильные мысли об "отражении физического урона"... А для самых умных, которые могут попробовать "перегрузить" энергией внутренний "канал" портала - то есть, ударить посильнее - я сделала "Фрактальный Зеркальный Барьер" второго порядка!.. При этом едва не сломав себе мозг. Всё же не так просто представить Зеркальный Барьер, "портальный канал" которого сделан из другого Зеркального Барьера, с иным подпространственным вектором. Вообще, лучше было бы "третьего порядка"... Да уж, про такую конструкцию мне даже думать больно, не то, что представлять. Тем более, мне пока не известны другие пространственные векторы.
  
   Активируется Зеркальный Доспех так же как и все мои типы защиты: вручную, если Костюм в подпространстве, и "активирован по умолчанию" на физически надетом Костюмчике.
  
   На волне модернизации, я добавила в Костюм рабочую копию Душе-Подушки, в отдельном "кармашке" в шлеме, который примыкает к затылку. Теперь, если меня каким-то образом вырубят, или, не дай Пустота, убьют - буду летать по округе злобным полтергейстом и наносить добро и причинять справедливость Лучами Переноса!
  
   Ну и, по мелочам: усилила Кристаллы общей "Кристальной Пространственной Рамки", улучшила пространственные карманы Дендритов, и объединила все "Нулевые" защиты в одну Схему, добавив туда же Морозную Руну.
  
   На ком бы опробовать мой "Зеркальный Доспех"?..
  
***
  
   Гигантский Циклоп, "вызвавшийся добровольцем" для моих испытаний, в очередной раз замахнулся, чтобы огреть меня дубиной по голове.
  
   *Бах!*
  
   Неудача! Хе-хе!
  
   От отдачи Циклоп едва не выронил дубинку, отскочившую от моей макушки, и повторил замах...
  
   Зеркальный Барьер показывал себя выше всяких похвал - фактически, это было из серии: "меня бьют - враг бьет сам себя, бью я - и врагу в два раза больнее". С Зеркальным Барьером никакая обычная сила не могла не то, что сдвинуть меня с места - даже заставить ощутить сам удар было непосильной задачей!
  
   Дубина начала опускаться в очередной бессмысленной программе действий...
  
   Чтобы как-то разнообразить происходящее, я качнула головой вбок и подставила под удар прядку Ахоге. Прядку, отдельно защищенную Зеркальным Барьером! "Да, у меня есть неуничтожимое Ахоге, и что с того?" Кстати, это было бы неплохим названием для какой-нибудь новеллы!
  
   *Бах!*
  
   Уменьшившаяся площадь обратного удара сделала именно то, что я ожидала - дубина сломалась, разлетевшись осколками во все стороны!.. Неожиданным было другое! Один острый фрагмент отлетел прямо в широко раскрытый глаз Циклопа - его единственное слабое место.
  
   *Пуф!*
  
   Мой тестовый болван растворился в облаке Нен, и на землю упала карточка...
  
   Секунду я стояла с пустым выражением лица. Затем тяжело вздохнула, пожала плечами, и, не потрудившись поднять "награду", развернулась и пошла в сторону своей базы. Ну и ладно! Происходящее всё равно становилось слишком скучным.
  
   Посмотрим... Я могла бы Переносом пробить Циклопа насквозь с расстояния в сорок метров... Или сильно ударить в ответ Супер-Сферой... А с достаточным количеством времени для зарядки - Ультра-Сферой. Или, с усилением от Костюма и "силой юности", перебросить Циклопа через холм.
  
   И всё же, я не могла ответить ему тем же - "ультранасилием"! Ха, было бы здорово однажды пнуть Гигантского Циклопа так, чтобы его телом снесло пару скал, и протащило по земле... Это же не слишком странное желание, верно? Просто у меня уже есть кинетический "щит", блокирующий любое движение. И хотелось бы иметь ему в пару кинетический "меч" - помимо моих рук и ног... Что-то, чем я могла бы ударить сильнее!
  
***
  
   По дороге назад, в голове крутились различные куски идей, пробовали состыковаться, и тут же отбрасывались. Пока на глаза не попался мой водопад... И паззл внезапно сложился. Гравитация! Теперь я знаю, что делать!.. Ведь у меня уже есть всё необходимое.
  
   Как-то я раздумывала над концепцией "кинетической/тепловой батареи". Основная мысль состояла в доступе к чему-то "горячему" или "быстрому", чтобы не преобразовывать энергию из моей Ауры, с ужасным КПД, а тратить Нен только на соединение "объекта воздействия" с этими "батареями", и перераспределять энергию между батареей и объектом воздействия.
  
   И вот в чём вся соль - как сохранить кинетическую энергию объекта? Нужно поместить его в пространственный карман! Желательно без воздуха, чтобы тот не мешал, либо с воздухом и Нулевым Трением на объекте. Простейший пример: трубка, у которой внутри оба конца - Порталы, чтобы замкнуть движение. Объект влетает в одну арку Портала, вылетает из другой, и цикл повторяется... Без внешних воздействий, как в полностью замкнутом Пространственном Кармане с отсутствующей гравитацией, такое должно происходить вечно.
  
   Но тогда у меня были в арсенале только Перенос, П-Трансмутация и Иллюзии! Ни Порталов, ни Пространственных Карманов, ни даже сейчас недоступных "проводников энергии" для передачи силы без разрушения батареи. Однако для моей теперешней идеи всё это было неважно.
  
   Что если посмотреть под другим углом: повернем "кинетическую батарею" вертикально? И, убрав ненужный Пространственный Карман, позволим гравитации взять своё - объект внутри будет "падать" вниз! Бесконечно пролетая в нижний портал, выходя из верхнего, и ускоряясь еще больше. Такой вот "Гравитационно-Кинетический Ускоритель".
  
   Так... Ускорение свободного падения "g" в этом мире я точно не знаю. Да и неважно, пусть будет как обычно - "9,81" метра на секунду в квадрате. В любом случае, объект, брошенный из состояния покоя в таком "Ускорителе" сразу начнёт довольно быстро набирать скорость. К примеру, с заданными значениями, всего через 34,65 секунды набранная скорость достигнет скорости звука - "340" метров в секунду. То есть, независимо от массы, каждую минуту Ускоритель будет прибавлять к скорости объекта примерно 1,73 Маха! А это уже эквивалент скорости хорошей такой крупнокалиберной автоматной пули, пробивающей навылет кирпичную кладку.
  
   А теперь берем калькулятор, вспоминаем скорость света, и получаем "354" дня - чуть меньше года - на разгон объекта до скорости света!
  
   Помнится, была одна статья: "Что если бросить мяч в атмосфере со скоростью 90% от скорости света"? Если вкратце, то множественные термоядерные взрывы, вот что! Забавно: хотела "дубину" кинетическую, а получила - ядерную.
  
   Ну, такую штуку я себе, безусловно, когда-нибудь сделаю. Не ради взрыва!.. Хотя я бы посмотрела на такой издалека, но только если попадется пустой мир без признаков жизни... Интересно: все эти релятивистские скорости, влияние на пространство и время... Это же непаханое поле практического первооткрывательства!
  
   Однако для всей этой красоты мне не хватает одной маленькой "детали". Решить один простой вопрос: как "выпускать" набранную энергию?
  
   Тут нужно либо придумать, как её передать - возможно, что-то наподобие Маятника Ньютона с металлическими шариками. Либо прервать цикл, позволив объекту "выстрелить", причем так, чтобы его не разорвало или не остановило, отнюдь не мгновенно открывающимся и закрывающимся Порталом.
  
   Хм... Может, использовать Нематериальность?.. Нет, лучше сделаю Портал с одним "входом" внизу, и двумя переключаемыми "выходами", вверху и снаружи Ускорителя! Один путь на цикл, другой на выход. Как железная дорога с развилкой путей. Только "рельсы" не переключаются стрелкой, а как бы "выплывают из ниоткуда". Делается это посредством манипуляции внешними размерами каналов и их формой. Внутри они остаются прежними, когда как внешне становятся плоскими лентами. Потому при касании переключаемого канала и основной линии, он вклинивается и мгновенно перекрывает весь объем внутри основной линии. Ха, съела, геометрия?
  
   И теперь точно последнее. Синхронизация момента переключения "путей" ровно в тот момент, когда объекта точно нет внутри Портала. Когда он летит внутри трёхмерности основного тела Ускорителя.
  
   Признаюсь, на это ушло больше времени, чем я рассчитывала. Но, в конце концов, я придумала, как это реализовать - "Световое Реле".
  
   Если поставить внутри трубы Ускорителя "фонарик", постоянно излучающий луч света, то этот свет будет прерываться при прохождении объекта мимо него. Тогда, установив напротив "фонарика" Солнечную Батарею, я заставлю её заряжаться только в те периоды, когда свету ничего не будет мешать падать на "принимающую зону" Реле. И если связать заряд этой Солнечной Батареи со степенью сближения плоских "каналов", момент их пересечения придется именно на то время, когда объект будет вне светового луча! Включаем "фонарик", и Реле сделает всё за меня. "Ave automation!.."
  
   А теперь за дело.
  
***
  
   Сказано... И сделано. Всего через полчаса у меня был готов тщательно собранный прототип.
  
   "Трубка" - вырезанная Переносом полость внутри монолитного гранита, глубиной в один метр. Причем, чтобы не разбирать Ускоритель каждый раз, когда мне захочется кинуть туда новый снаряд, в основную Полость под острым углом, по касательной, ведёт дополнительный канал, прикрытый откидной крышкой и Зеркальной Иллюзией, чтобы ни песок, ни свет не могли проникнуть в "загрузочную шахту".
  
   Кристаллы Реле и Фонарика расположены в нижней части полости - чтобы дать больше времени и точно предотвратить попадание объекта в арку Портала при переключении "рельс". И, конечно же, главная "деталь" - модифицированный Портал с плоской "трубкой-каналом" и двумя основными арками/входами вверху и внизу, с "переключателем" на ещё один дополнительный выход. Последний я также прикрыла Зеркальной Иллюзией, на всякий случай.
  
   Про воздух я не забывала, однако с подобной конструкцией выкачивать из "Ускорителя" воздух было бессмысленно. Вместо этого было решено наложить на ускоряемый объект слой Кристалла с Нулевым Трением и Нулевой Теплопроводностью.
&n