Афанасьев Валерий: другие произведения.

Арт 2 (путь правителя)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 6.41*44  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Это не совсем то же самое, что и Арт. Поскольку это уже не путь генерала. Это путь правителя. Автор признателен многочисленным читателям и авторам за активное участие в обсуждении книги. Среди них: Stark003; L Shprot; Алекс Князев; Евгений; Дэорсе Александр Аркадьвич; Yusman; Kotische (Владислав); Иль; Виктор; Stark 003; Валерий; Victor; михаил; Vismut; Маруська в панамке; Ивлиев Сергей Павлович; Vlad75 (Владимир Николаев). Всем спасибо за подмеченные неточности. Владимиру Николаеву спасибо за наиболее объемную помощь в вычитке текста. В связи с подписанием договора на издание часть текста удалена. Книга вышла в издательстве "Альфа-книга". http://www.labirint.ru/books/391924/

  Пролог.
  
  По осенней дороге не торопясь шел одинокий путник. Недорогой плащ укрывал его от ветра, а дорожный посох был призван служить защитой в случае необходимости. Это было единственное оружие человека, если не считать небольшого ножа, висевшего на поясе.
  Путник не был ничем примечателен, если бы не внимательные глаза, полные печали. Слишком внимательные и умные. Глаза говорили о том, что путник совсем не так прост, как могло бы показаться, но мало кто спешил перехватить его взгляд.
  Путник шел вторую неделю. Дороги совсем не были пустынны, люди шли и ехали по своим делам. Крестьяне, мастеровые, купцы и знать - все спешили по той или иной надобности. Несколько раз мимо путешественника проносились небольшие отряды королевской гвардии или легионеров.
  "Этих-то кто гонит?" - вздохнув подумал путник о последних, в то же время с удовлетворением отметив четкость построения и слаженность движения даже здесь и сейчас - на дорогах Латардии. Даже после того как война закончилась и легион готовился к расформированию. По сути, уже был расформирован, если не считать формальностей.
  Знал ли путник, что именно он является причиной суеты королевской гвардии и легиона? Возможно догадывался. Но принятое решение не позволяло ему окликнуть проезжающих, да и желания такого не возникало. Напротив, у него было желание, уйти отсюда подальше. Было ли это желание достаточно обоснованным? По крайней мере, у путника были веские основания, чтобы поступить именно так. Боль и горечь гнали его вперед, оглядываться он не собирался.
  И гвардейцы, и легионеры не могли и подумать, что они проехали лишь в нескольких шагах от того, кого они ищут. Слишком уж не вязался облик неказистого путешественника с именем прославленного генерала.
  Генерала? Все это в прошлом. В прошлом аспирант, языковед и историк Саша Артамонов. В прошлом прославленный генерал Арт, сформировавший добровольческий легион и разбивший врагов Латардии сначала на западе, а затем на юге. В прошлом приемы во дворце и дружеское расположение короля. Как и сам король. Троменик-миротворец, казалось, он только и ждал такого долгожданного мира. И дождался, пусть и незадолго перед уходом. Король успел порадоваться одержанными страной победами, но и только.
  Король был велик и окружал себя славными и преданными людьми. Что осталось после него? Принцесса Лионелла в трауре и не спешит браться за государственные дела. Хитрая лиса канцлер Торин? О, этот еще покажет себя! Арт был в этом почти уверен. Одно только расформирование легиона чего стоит.
  Впрочем, возможно, здесь канцлер и прав - в мирное время государство не может содержать такую большую армию, расходы на ее содержание ложатся непомерным бременем на плечи населения. Но почему расформировывают именно легион? Да это добровольческая часть, но при всем при том одна из самых боеспособных, а ее прировняли почти к ополчению.
  Ладно канцлер, но и принцесса согласилась с расформированием. Впрочем, быть может, Арт предвзят. Да и не так уж он стремился к карьере военного, чтобы сожалеть о потерянных постах. Мирная жизнь подразумевает иные составляющие. Генералиссимус Суворов не раз был отстранен от командования войсками и ничего. Гениальный полководец спокойно отправлялся в деревню. Быть может, и не слишком спокойно, но тем не менее... А что Арт, ему до Суворова далеко, ему ли протестовать?
  Не это печалило его в большей степени, совершенно не это. В конце концов, все его друзья по легиону остались живы и здоровы, наверняка они найдут себе применение в мирной жизни, нашел бы и он. Крушение личных планов и надежд было куда как более сильным ударом. Ему оказывали знаки внимания, ему улыбались. Ах Лионелла! Было ли с ее стороны к нему хоть какое-то чувство, или он все это придумал? Вообразил, что есть любовь там, где ее не было и в помине.
  "Чином не вышел". Да, это был удар. Для того чтобы защищать королевство, чин его годился, а претендовать на руку принцессы нет. Впрочем, не он один защищал Латардию. Да и не слышал он о принцессе, когда попал под частый гребень вербовщиков и добровольно-принудительно был записан в местную армию. Это потом, много позже, на базе сводного отряда был сформирован легион, которым и довелось командовать Арту.
  Нет, он ни в коей мере не ждал от принцессы благодарности. Но знаки внимания с ее стороны... Как он мог еще их истолковать? А как воспринимать наемного убийцу, который ждал его на дороге вскоре после последнего разговора с принцессой?
  Нет, все это в прошлом. Горечь и обида, чувство разочарования. Арт не хотел возвращаться к тому что оставил. Он шел подальше от столицы. Куда? Должно быть, он и сам не знал определенно. Ноги несли его на север, поближе к тому месту, где он впервые появился в этом мире.
  - Эр солдат, Вас подвести?
  Крестьянская подвода остановилась неподалеку. Арт неторопливо оглянулся и, не найдя на дороге никого кроме себя и возницы, спросил:
  - С чего ты взял, что я солдат?
  - Одет ты небогато, но вид уж больно решительный, на ремесленника или крестьянина не похож, - отозвался возчик. - Сейчас многие из армии возвращаются. Или я ошибся?
  Крестьянин хитро прищурился.
  - Да нет, пожалуй, ты прав. Только это в прошлом. Все в прошлом.
  Саша запрыгнул в телегу, и возчик тронул своего не слишком казистого коня.
  - Перекусить не желаешь? - спросил крестьянин. - Разносолов нет, но могу предложить пару вареных реп да луковицу.
  - С деньгами у меня не очень, - отозвался Арт.
  - А, пустое! - крестьянин мазнул рукой. - Угощайся.
  - Спасибо.
  Арт принял нехитрую снедь и с удовольствием ее съел.
  - Далеко ли путь держишь? - поинтересовался возница.
  - Далеко ли? - Саша вздохнул. - Сам не знаю. Подальше отсюда.
  - Так что ж, получается, ты сам не знаешь, куда идешь?
  - Получается, что так.
  - И тебя никто не ждет? - удивился крестьянин.
  - Я не хочу возвращаться. Ждет ли меня кто-то впереди? Пожалуй, что нет.
  - Так не бывает. Где-то обязательно есть кто-то, кому ты нужен.
  - Если бы, - печально вздохнул Арт. - Старые друзья примут меня с удовольствием, но я не хочу возвращаться к былому. Да и что я могу им предложить? Все что мог для них я уже сделал. Много ли, мало? Решать не мне.
  Крестьянин недоверчиво покачал головой, они ехали какое-то время молча.
  - Хотя нет, - вспомнил Арт, - есть у меня один долг. Есть одно дело, которое я так и не довел до конца. Если не ошибаюсь, вот та дорога ведет к крепости Тронк?
  - Точно так, - подтвердил возница. - Сначала к крепости, а затем к городу Дорминту.
  - Тогда я, пожалуй, сойду. Спасибо за обед и компанию.
  Арт спрыгнул с повозки и направился к повороту дороги. Его грусть никуда не делась, но шаг приобрел твердость и решительность, а в глазах появилась целеустремленность.
  - Я же говорил, что где-то непременно есть кто-то, кто тебя ждет, - проговорил вслед ему возница.
  
  
  Глава 1.
  Лироки
  
  После смерти короля Троменика вопрос с лироками завис в воздухе. Арт в свое время не настоял на его решении, оставив его на после войны. Да и некогда ему было этим заниматься. Предполагалось, что племени лироков участвовавшем в войне с мапри, а затем и с керберийцами, пожалуют значительные земли на северо-западе королевства. Но король умер, а вопрос с землями так и остался на стадии предварительной договоренности. В свое время Арт принял племя лесных людей под свое попечительство, принял, сам не зная об этом, подняв с земли, брошенную к его ногам шкуру. Лироки ему поверили. Поверили именно ему, а не заверениям генерала Фонтена и обещаниям короля. Личный авторитет Арта был решающим для них, когда решался вопрос, принимать ли участие в битвах.
  "Как же я мог забыть, - сокрушался Арт. - Взял на себя ответственность. Пусть и непрошенную и нежданную. Но ведь взял. Погрузился в свои личные проблемы в то время, когда на меня надеется целое племя лесных людей. Несколько сотен человек, между прочим".
  К деревне, где располагались лироки, Саша подошел в сумерках. Встретила его деревня не вечерней тишиной, а неожиданным шумом. На деревенской площади проходило собрание. Казалось, здесь собрались стар и мал. Женщины и дети, впрочем, держались ближе к окраинам, шум создавали мужчины. Причем шум немалый. То там, то здесь слышались недовольные выкрики. Обычно спокойные охотники оживленно спорили. Арт прислушался. Как оказалось, темой споров был именно он. Часть охотников настаивала на том, чтобы отправится на его поиски, другая часть настаивала на том, что надо ждать, поскольку иного распоряжения не поступало. Здесь были все, в том числе и те, кто ходили с Артом в поход на юг. Они смогли опередить его неспешное пешее путешествие и присоединиться к соплеменникам.
  - Мы искали нашего вождя, но так его и не нашли, - сказал один из охотников. - Похоже, его унесла река.
  - Не может быть, не такой он человек, чтобы не совладать с рекой, - возразил другой. - Мы должны ждать.
  - Нет искать, - крикнул кто-то третий.
  Мнения остальных в той или иной степени укладывались в сказанное.
  Все посмотрели на Тилоя, который был главой племени, но тот, похоже, колебался.
  - Будем ждать еще, - наконец сказал он.
  Лироки шумели, но оспаривать решение Тилоя не стал никто.
  Арт протолкнулся вперед, в этом одеянии его не сразу узнали.
  - Не надо ждать, дождались уже.
  - Вождь. Вождь, - пронеслось по рядам.
  - Несите скорее шкуру! - выкрикнул Тилой.
  Молодые лироки бросились за церемониальной шкурой рыси, которая выполняла в племени роль своеобразного символа.
  Лироки расступились, освобождая дорогу. Арт вышел на середину площади. Шум катился по рядам, через минуту окружающие восторженно кричали и подбрасывали в воздух мохнатые шапки.
  Тилой сделал пару шагов вперед и положил к ногам Арта шкуру рыси.
  - Лироки ждут твоих приказаний.
  "Как-то они не почтительно с символом, - подумал Арт. - Надо бы отменить это бросание шкуры под ноги. Пусть уж ее лучше на шесте поднимают наподобие флага".
  - Спасибо, друзья, спасибо.
  - Командир, куда ты исчез? Мы долго искали, но не нашли, - задал вопрос один из охотников.
  - Я больше не командир. Легион распущен, война закончена. У меня нет никакого влияния в Латардии, я простой путешественник без звания и должности.
  - Вождь всегда вождь, - не согласился Тилой.
  - Я прошу тебя принять шкуру обратно. Что я должен сделать, чтобы передать ее тебе?
  Лироки зашумели.
  - Мы не хотим! Ты наш вождь, ты вел нас в бой! Ты научил нас бить гигантов мапри наших извечных врагов!
  - Народ лироков просит тебя не оставлять его, - сказал Тилой.
  - Но чем я могу помочь вам?
  - Народ лироков не просит от вождя помощи, лироки готовы следовать за тобой.
  - Куда следовать? Я не знаю, куда нам идти.
  - Народ лироков хотел бы вернуться домой. Мапри побиты, они не пойдут в наш край.
  - Да, мапри понесли урон, но опасность с их стороны не исчезла полностью.
  - Дом есть дом. Мы готовы идти. Будет ли таково повеление вождя?
  - Что ж, возможно, это и к лучшему. Признаться от хитрой лисы Торина я не жду ничего хорошего. Все ли хотят вернуться в родные края?
  - Хотим! Хотим! - разнеслось над площадью.
  - Что ж, завтра собираемся, послезавтра выступаем.
  
  В случае необходимости лироки могли собраться и за пару часов, но к чему устраивать ажиотаж там, где в этом нет необходимости. Выступили, как и собирались через день. Арта приятно удивило увеличвшееся количество коней. Оказывается, на их приобретение лироки тратили большую часть получаемых в легионе денег. В результате лошадей в племени оказалось небывало много - около двух сотен. Лошадь была практически в каждой семье, а иногда и две: верховая и гужевая. Система перевозки грузов тоже изменилась - пользуясь тем, что недавно выпал снег, часть лошадей запрягли в сани.
  Надо сказать, что раньше санями лироки не пользовались. Иногда делали волокушу. Это тоже что-то вроде примитивных саней, но гораздо менее удобное. Чаще же грузы перевозили, навьючивая их на верховых лошадей. В лесу такой способ передвижения наиболее удобен. Так получилось, что делать сани лироков научил тоже Арт. Давно, еще тогда, когда они изготовляли лыжи для пеших зимних патрулей лироков-охотников. Лыжи, кстати, никуда не делись, они были заботливо упакованы и сложены на повозки.
  И не только лыжи. Племя успело обрасти вещами. Никаких ценностей, ни золота, ни серебра лесные люди не хранили. Впрочем, как посмотреть. По их меркам то что они везли с собой, было куда более ценным. Существенную часть поклажи составлял инструмент: пилы, топоры, лопаты. Все трофейное железо, полученное от мапри, лироки пустили в перековку. Надо признать, что помогая в кузне армейским кузнецам, некоторые из лесных людей научились неплохо обращаться с молотом. До мастеров кузнечного дела им было далеко, но, изготовить грубый топор или лопату они могли без труда.
  Железо было не меньшей ценностью для племени, чем кони. В лесном краю железа выплавляли немного, и было оно довольно скверного качества. То что лирокам удалось захватить с собой, было для них настоящим кладом.
  Отдельно стоит упомянуть и о луках - их было около полусотни, часть лироков, которые служили в легионе, научились ими неплохо пользоваться.
  Будь у Арта возможность, он прихватил бы луков побольше (изготовить хороший лук не так-то просто), но для этого пришлось бы делать крюк и заезжать либо в Дорминт либо в крепость Тронк.
  Но это еще полбеды. Купить луки было попросту не на что, запасливые лироки израсходовали все деньги, приобретая вещи не менее нужные. Набралось их немалое количество.
  Здесь-то и пригодились сани, не будь их, всех лошадей пришлось бы навьючивать поклажей, с санями половину из них можно было оставить в качестве верховых.
  Это было немаловажно. Во-первых, лироки убедились в эффективности массированного кавалерийского удара даже против гигантов мапри. Кавалерия и лучники - это единственное, что могло противостоять клыкастым достаточно эффективно. Это то, чего они опасались в первую очередь. Неплох и плотный пехотный строй с длинными копьями, но для его организации необходимо слишком большое войско. Допустим, кавалерия для массированного удара пригодна только в поле, в лесу ее эффективность не будет высокой. Но в качестве тягловой силы и транспорта для разведки кони и в лесу дают немалое преимущество.
  Кроме перечисленного на сани были сложены походные юрты, запас продовольствия для людей и фуража для коней. Поздняя осень не лучшее время для путешествий, но есть в ней один плюс - выпавший снег позволяет пользоваться санями.
  Если в санях оставалось место, на них сажали стариков или малых детей. Детей, впрочем, брали к себе и некоторые верховые, но лишь самых маленьких. Ребятишки старше пяти лет шли пешком. Да что там шли, они забегали вперед или устремлялись в сторону, успевали затеять игры и возню. Лишь иногда им разрешалось присесть ненадолго на сани, чтобы перевести дух.
  Ребята постарше тянулись к взрослым, многие из них участвовали в рейдах разведывательных групп, которые верхом или на лыжах устремлялись каждое утро вперед, чтобы найти наиболее пригодную для движения обоза дорогу.
  Это было непросто. До леса, окружающего реку Лидамп добрались относительно легко, а вот дальше... Разведчики порой сбивались с ног. Несмотря на все из усилия удобную дорогу для саней удавалось найти не всегда, порой лесным людям приходилось браться за пилы и топоры, чтобы расчистить путь обозу. Но все это было мелочью по сравнению с переправой.
  Мостов на Лидамп не было, в случае необходимости переходили ее вброд. Когда зима полностью вступала в свои права, можно было перейти реку и по льду, но мало кто отваживался пуститься в путешествие зимой.
  - Как переправляться через реку, ума не приложу, - Тилой украдкой бросил взгляд на Арта. Сказанная как бы невзначай фраза предназначалась ему. Глава племени не решался обратиться с этим вопросом напрямую. Он одним из первых предлагал идти домой, и вот, оказывалось, что поход не продуман.
  - Вода холодная, - продолжал Тилой, - коней поморозим. Сани перетащить не сможем, половину припасов придется бросить, скоро детишки останутся голодными.
  Тилой бросил вопросительный взгляд на Арта. Тот молчал, ожидая дальнейшего развития событий.
  - Какой будет приказ, эр Арт? - наконец, не выдержав, напрямую спросил Тилой. - К какому броду двигаться?
  - К броду двигаться не будем, - отозвался Саша.
  - Но как же...?
  - Разведчиков сюда.
  Распоряжение было выполнено с быстротой молнии. Через пять минут полсотни лироков-следопытов построились в ожидании распоряжений.
  - Задание для Вас будет непростое. Необходимо найти место на реке, соответствующее сразу нескольким условиям. Во-первых, река должна там быть как можно уже. Во-вторых, к реке должен быть хоть какой-нибудь подъезд для обоза. И, наконец, в-третьих - неподалеку должно быть достаточное количество деревьев от ладони до двух ладоней толщиной. Вопросы есть?
  - А если все это не найдется в одном месте? - поинтересовался один из охотников.
  Арт довольно кивнул. Правильный вопрос говорит о том, что задача правильно понята.
  - Первое и второе условие обязательны. Третье - желательно. Иначе самим же придется таскать бревна издалека.
  Больше вопросов не последовало. Разведчики разбились на группы и отправились выполнять задание.
  - Обозу не спешить с продвижением, - распорядился Арт. - Ждем сведений от разведки.
  - Мы будем строить переправу? - поинтересовался Тилой.
  - Будем. Иного пути я не вижу.
  Лирок просиял, его надежды на вождя оправдались. Саша чуть печально вздохнул.
  - И когда я научу вас думать самостоятельно, - вполголоса сказал он.
  Лироки не были глупыми и многое схватывали на лету. Но переправы через реку строить им не приходилось. Так уж устроен человек, ему трудно выйти за рамки знакомых понятий. Представить то, чего раньше не видел - не так-то просто, для этого нужен особый склад ума, присущий изобретателям. Александру было проще, за счет гораздо большего объема знаний он мог себе представить гораздо большее число вещей. Мапри оперировали сотнями понятий, лироки - тысячами. Арт мог пользоваться десятками тысяч понятий. Почему? Да просто по тому, что знал о них. Знать о той или иной вещи - немаловажно. Если не знаешь о чем-то, то никак не сможешь это использовать, потому что просто не имеешь понятия о такой возможности.
  Строительство переправы не такая простая вещь, как можно было бы подумать. Будь река шириной метров десять-двадцать - еще куда ни шло. Но Лидамп была гораздо шире. В местах, пригодных для перехода вброд, она вообще разливалась не на одну сотню метров. Сейчас глубина не имела значения, важна была лишь ширина. Целый день разведчики обследовали берег и подходы к нему. Поиски не прошли даром - они нашли несколько мест, пригодных для переправы, но ни одно из них не соответствовало всем нужным параметрам.
  - Едемте, сам посмотрю, - решил Арт.
  Парнишка-лирок подвел ему коня, через минуту небольшой отряд отправился в путь.
  Первое место Саша забраковал сходу. Местность на подходе к реке была болотистой, кроме постройки самой переправы требовалось мостить участок дороги. Зато второй выбранный разведчиками участок подходил для задуманной цели. Да, он имел ряд недостатков, но трудно было ожидать идеального совпадения всех условий.
  Берег был высок и достаточно крут, но не настолько, чтобы нельзя было спустить к реке сани при соответствующей страховке. Река сужалась здесь и была шириной около пятидесяти метров. Правда, течение было несколько более быстрым, чем хотелось бы, но здесь уж ничего не поделаешь. Объем воды, проходящей по руслу одинаков на всем протяжении реки, если русло сужается, неизбежно увеличивается глубина или убыстряется течение. Чаще всего и то и другое. Так было и в этом случае.
  - Можно ли провести сюда обоз? - поинтересовался Арт.
  - Есть препятствия, эр командир, - отозвался один из лироков. Он служил под командой Арта в легионе и подобное обращение было для него привычным. - Деревья стоят слишком плотно, сани не пройдут.
  - Веди, - распорядился Арт.
  Роща действительно была достаточно плотной. Располагалась она примерно в километре от берега, шириной была метров семьсот. Нет, это совершенно не значит, что все это пространство было занято сплошным ковром древесных стволов, деревья так плотно не растут. Но местами они стояли слишком близко друг к другу.
  - Ты нашел это место? - обратился Арт к лироку.
  - Я, эр командир.
  - Чем же оно тебе приглянулось?
  - Река неширока, к ней можно проехать. Правда, придется делать дорогу, но нам все равно понадобятся бревна для моста.
  Саша вскинул удивленный взгляд. То что разведчик смог совместить две задачи (расчистка пути и заготовка бреве для моста) характеризовало его с лучшей стороны.
  - Как твое имя?
  - Итай, эр командир.
  - Луком пользоваться умеешь?
  - Приходилось.
  - Назначаешься начальником разведки.
  Парень просиял как новогодняя елка. Остальные лироки бросили на него завистливые взгляды.
  - Надо было и мне учиться стрелять из лука, - невольно вырвалось у одного из них.
  Саша улыбнулся. Если кто-то принял умение стрелять из лука за основную причину назначения, ничего страшного. Пусть подучится, лишним это не будет. Решающим же при выборе Арта было умение Итая думать, а не стрелять, думать нестандартно и решать поставленные задачи с максимальной эффективностью. Проявлять находчивость. Это для командира куда важнее.
  Если парень не оправдает возложенные на него надежды, что ж, никогда не поздно его заменить. Умный человек без дела в любом случае не останется. А пока пусть займется координацией действий разведки.
  Саша все же осмотрел два других места, предложенных для переправы. В одном из них спуск к реке был слишком крут. Что касается другого, то оно было неплохим, но таскать бревна для постройки моста надо было аж за четыре километра.
  В результате для переправы было выбрано место, предложенное Итаем.
  Работы по прокладке дороги и подготовке к строительству моста начались на следующий день. Лироки взялись за дело охотно. Пилились деревья, мешающие проезду обоза. Слишком большие старались обходить стороной - пилить их долго, да и тащить к реке непросто. Выбирали стволы сантиметров двадцать-двадцать пять в диаметре. Все что тоньше, тоже шло в дело, кроме каркаса мосту необходим и настил. Поваленные деревья освобождали от веток и тащили волоком к месту переправы. Разумеется не вручную. Выпряженные из обоза лошади хорошо справлялись с этой задачей. Если дерево было слишком тяжелым, в упряжку ставили двух лошадей. Больше не требовалось, лесные гиганты в обхват толщиной для строительства переправы не брали.
  Лошади шли сплошной вереницей, каждую минуту в сторону берега отправлялось новое дерево. Ребятня тоже не сидела без дела: кустарник, обрубленные ветки - все это неслось и тащилось к переправе. Помогали им и женщины, точнее, часть из них. Остальные отправились в лес на поиски дикого хмеля. Его лианы планировалось использовать вместо веревок. Настоящие веревки были слишком ценны, их использовали лишь для крепления наиболее ответственных узлов.
  Арт отдавал лишь общие распоряжения, распределять участки работы между людьми помогал Тилой и назначенные им лироки. Племени не впервой было работать сообща, неразберихи почти не возникало. Напротив, каждый знал, чем ему заняться.
  Уже через час после начала работы первые бревна начали связывать между собой.
  - Итай, у меня будет для тебя поручение, - сказал Арт, увидев, что работа пошла. - Возьми десяток охотников и три десятка лошадей, не забудь веревки. Ваша задача будет непростой. Найдете ближайший брод и переправитесь на тот берег. Знаю, что холодно, но без этого никак. Лошадей береги, сразу после переправы вытрите их насухо, а потом заставьте пробежаться галопом, чтобы согрелись. И сами смотрите в воду не лезьте, а если случится намокнуть, сразу после переправы разводите костер.
  - Мы переправимся, эр командир, - отозвался Лирок.
  - Будем ждать, когда вы появитесь на том берегу напротив нас.
  Разведчики умчались выполнять распоряжение, Арт же направился к будущему мосту.
  Мост рос, постепенно удлинялся его каркас, рост и настил. Здесь в ход шло все: через равномерные промежутки продольные бревна скреплялись с поперечными. Для настила использовалось все, что было под руками - деревья потоньше и даже ветки, которые лироки искусно вплетали в общее полотно.
  Была во всем этом лишь одна странность - мост рос на берегу. И располагался он не поперек реки, а вдоль нее, у самой кромки воды. Точнее, на поперечных бревнах, положенных с небольшим уклоном в сторону воды.
  Удобнее всего было бы строить мост сразу в реке, но вода была ледяной. Оставалось надеяться, что после постройки мост общими усилиями удастся столкнуть в воду. Бревна, на которых его собирали, были гладкими и ровными для лучшего скольжения.
  Арт гадал, что будет раньше: Успеет ли Итай с разведчиками переправиться на ту сторону реки и вернуться по противоположному берегу к месту переправы до постройки моста?
  Итай успел. Появившиеся на другом берегу Лидамп охотники призывно крикнули и помахали руками.
  - Леску, - скомандовал Арт.
  Леской он назвал тонкую бечевку из оленьих жил.
  Один из лучников привязал ее к стреле и отправил на тот берег. Сложенная кольцами на берегу бечевка свободно разматывалась и не слишком сильно тормозила стрелу. Выстрелить подобным образом на двести метров вряд ли получилось бы, и даже выстрел на сто метров был бы под вопросом, но реку стрела перелетела, большего и не требовалось.
  К леске привязали веревку, не прошло и десяти минут, как она была перетянута через реку. Осталось лишь подождать, когда мост будет закончен.
  Переброска лески через реку помогла выяснить еще один немаловажный момент. А именно - ширину реки. Не угадай они с длиной моста, и вся работа пойдет насмарку, его просто снесет течением, если он окажется короче, чем надо. Длиннее? Слишком длинный мост тоже не слишком удобен потому как вместе с длиной возрастает и действующая на него нагрузка. Мост должен быть лишь на несколько метров длиннее ширины реки.
  Разумеется, мост планировали сделать плавучим. Плавучий мост - это совсем не то же самое, что и мост, установленный на сваи или быки. Он гораздо менее грузоподъемен, не так надежен и удобен. Но у него есть одно неоспоримое преимущество - сделать его не в пример проще.
  Запрячь десяток лошадей в одну упряжку тоже не простое занятие, но у охотников было на это время. Мост был готов часа за два до заката. Наверное, правильнее было бы отложить наведение переправы на следующий день, но отдавшие все силы работе лироки горели желанием увидеть результаты своего труда и Саша их понимал.
  - Начали!
  Загудели натягиваемые веревки, упряжки на той стороне реки включились в работу, стаскивая мост в воду. С этой стороны люди помогали руками, дружно толкая сооруженный настил.
  - В воду не лезьте! - кричал Тилой, увидев, что мост тронулся и начал сползать в реку.
  - Стоп! Привязывай! - скомандовал Арт.
  Один край моста (тот, что был ниже по течению) принялись крепить веревками к вкопанным у самой кромки воды бревнам.
  - Готово, - доложил через пару минут лирок, крепивший канаты.
  - Пусть тянут помалу, да только не перестараются. Как только мост пойдет сам, упряжкам стоп, начинаем тормозить его ход с этого берега.
  Не было нужды тащить мост постоянно, стоит отбуксировать его край метров на десять, как течение подхватит его и начнет разворачивать поперек реки. Тогда не зевай - мост может разогнаться слишком сильно, ударится сходу о противоположный берег. Выдержит ли это сооружение такой резкий толчок? Вот потому-то люди и должны были сдерживать ход моста, не позволяя ему разогнаться.
  За веревки уцепились все: мужчины, женщины, даже ребятишки возрастом постарше. Держать мост предстояло вручную, коней для этого использовать было невозможно.
  Вся эта разношерстная толпа выстроилась длинной вереницей в несколько рядов вдоль берега.
  Саша невольно улыбнулся, картина чем-то была похожа на известное полотно "Бурлаки на волге". С той только разницей, что собравшихся было несколько сотен и должны они были не тащить веревки, а плавно их отпускать.
  - Трави помалу! Вы шаг вперед! Замерли! Теперь вы шаг вперед!
  Привыкшие к слаженным действиям воины выполняли команды без проволочек. Женщины путались, порой мешая друг другу, наступая на ноги соседкам и цепляясь за одежду. Ребятишки путались еще больше, порой падая на землю и вскакивая с веселым смехом, для них это была игра, забава и помощь старшим одновременно.
  Наверное, для того чтобы сдерживать мост, хватило бы и одних воинов. Возможно, дело пошло бы даже чуть быстрее. Но было кое-что боле важное, чем скорость наведения переправы. Арт почувствовал это здесь и сейчас. Имя этому - единение. Племя было едино. И оно делало одно общее большое дело. Люди включались в работу добровольно без всякого принуждения, работу на благо племени, на благо всех и каждого. Отстранить кого-то от этой работы, значило нанести ему обиду. Величие этого единства было так значимо, что его трудно с чем-то сравнить. Здесь на берегу собрались не просто люди, собрался народ, а народу по плечу любые задачи.
  Саша отвернулся, сдерживая подступивший к горлу ком. Острое сожаление о минувшем, о прошлой жизни подступило неожиданно ярко:
  "Но почему ж мы не так?! Куда делись потерянные корни? Где оно, великое единение, то, что позволяет людям считать себя народом? Ведь было же иначе! И русские вставали друг за друга плечом к плечу! И собирались всей деревней, чтобы построить новый дом! И сироту, если вдруг случится несчастье, спешили приютить соседи! Куда все это делось? Не верю, что все это ушло безвозвратно. Так где оно? Почему затаилось в глубине и не спешит показываться на поверхность, будто стесняясь такого простого слова - единство?".
  Смешанное чувство из гордости за единство племени и сожаления о разобщенности своего родного народа было необычайно острым. Где он, его народ? Вернется ли он когда-нибудь к нему, или пора считать своим народом тех, кто сейчас с ним?
  - Эр командир, мост готов! - весело доложил подбежавший лирок.
  Мост действительно был готов, он занял предназначенное для него место, развернувшись поперек реки. Слегка выгнулся дугой под действием течения, но стоял прочно. Итай первым ступил на него и перебежал с той стороны на эту. Сооружение держалось.
  - Будем переезжать на ту сторону? - спросил Тилой.
  - Будем, но не сразу. Переправа готова не до конца, надо посыпать мост снегом.
  Тащить груженые сани по деревянному настилу очень непросто.
  Снег набирали во что придется. Его носили ведрами, корзинами и мешками. Некоторые несли снег просто в руках. Много не унесешь, но учитывая количество участников, а было их около пяти сотен, работа продвигалась успешно. Вскоре на несколько сотен метров в округе был собран весь тонкий слой снега, который пока еще не был утоптан.
  - Теперь будем переправляться? - нетерпеливо спросил Тилой.
  - Нет, оставим переправу на завтра, - решил Арт. - Пока подтянем к берегу обоз, пока спускаем с косогора сани к реке, наступит ночь. Разбиваем стоянку наверху, завтра с утра начнем спуск к реке и переправу.
  Вскоре подтянулся оставленный на время обоз, лироки ставили походные шатры, разводили костры. Из большого котла, который поставили на огонь еще пару часов назад стали раздавать ужин.
  Условия были спартанскими. Да, мороз невелик, температура держалась около нуля. Днем это не так заметно, но ночью... Приходилось поддерживать огонь в кострах, которые разводили посредине шатров, и запасаться теплыми одеялами. Что странно, за время перехода почти никто не заболел, даже дети переносили его без больших хлопот.
  Спуск к реке начался на следующее утро. Уклон был довольно крут на протяжении метров двадцати, съезжать с такой горы попросту опасно: лошадь не удержит разгоняющиеся сани. Сначала Арт хотел воспользоваться тормозом, но за ночь ему в голову пришла иная идея. На участке предстоящего спуска смели весь снег до самой земли. По земле сани катились гораздо менее охотно, чем по снегу. Вместо того чтобы толкать лошадь вперед, они превратились в тормоз, да и копыта лошадей меньше скользили.
  Вода была еще не слишком холодна. Вода вообще не может иметь отрицательную температуру, когда она остывает ниже нуля градусов, то превращается в лед. Если же она пока не замерзла, то температура ее однозначно выше нуля. За ночь насыпанный на мост снег местами подтаял, пришлось его кое-где подсыпать, но это заняло не слишком много времени.
  Первые несколько саней все же страховали веревками, но спуск прошел удачно, и сани пошли друг за другом. Заминка возникла у переправы, лошадь недовольно фыркала и брыкалась. Лирок, что вел ее под уздцы, поглаживал животное и пытался уговорить его ступить на настил.
  - Стой, - спохватился Арт, - она же просто боится воды. Не привыкла лошадка ходить по мосту.
  - Что же делать? Может, завязать ей глаза?
  - Пожалуй, это лишнее, неси кусок холста.
  Охотник порылся в санях и достал требуемое. Саша проделал в холстине две дыры для конских ушей и накинул ее лошади на голову. Та недовольно затрясла головой, и лирок поспешил ее успокоить.
  - Закрепи накидку, а то лошадь ее стряхнет. Вот так, теперь она будет видеть лишь то, что находится впереди, и не будет отвлекаться на то, что по сторонам.
  Вскоре лошадь перестала пытаться стряхнуть накидку, на настил плавучего моста она ступила гораздо спокойнее, чем вначале.
  Двигаться с обозом по плавучему мосту то еще удовольствие. Под весом саней мост проседает, кажется, вот-вот он совсем уйдет под воду. Если не перегружать мост сверх меры, то он держится, но ощущения все равно незабываемые.
  Сани двигались одиночным порядком, тем не менее, переправа шла довольно быстро. Сколько надо времени, чтобы пройти пятьдесят метров? Минута экстрима, и вот уже следующий охотник ступает на настил моста, ведя в поводу коня. Тот, который миновал мост, вздыхает с облегчением и пытается сделать вид как можно более беспечный и независимый. Чтобы никто не подумал, что для храброго лирока форсирование плавучего моста является проблемой.
  Верховых коней тоже вели в поводу. К обеду племя переправилось на другой берег в полном составе.
  - Хороший мост, жаль простоит недолго, - заметил Тилой.
  - Да, вряд ли он переживет весну, - согласился Арт. - Вязать бревна приходилось в основном лианами, зимой они вмерзнут в лед, связи ослабнут. Весенний паводок подхватит мост и унесет его вниз по течению, ломая на части.
  - Жаль, - сказал Тилой.
  - Что поделать, строить что-то более прочное, нет времени. Итая ко мне.
  - Слушаю, эр командир, - отозвался подоспевший разведчик.
  - Дорогу выбрали?
  - Да. Правда, придется поработать, готовой дороги нет.
  - Значит, будем работать.
  Впереди был еще немалый путь.
  
  
  Глава 2.
  В краю лесов и озер
  
  Караван продолжал упорно продвигаться к намеченной цели.
  - За нами остается вполне приличная дорога, - заметил Тилой.
  - Дорога это хорошо, - отозвался Арт. - Кто знает, может ей еще придется воспользоваться.
  - Не пригодится ли она нашим врагам? - вздохнул Лирок.
  - Мапри? Им совсем не по пути двигаться по нашей дороге. Да и отсутствие дороги не большая помеха для клыкастых воинов, они продвигаются пешком, пройдут там, где даже верховая лошадь застрянет. Нет, дорога может быть полезна лирокам больше чем кому-либо.
  - Эр командир, там такое! - прискакавший Итай развел руками.
  - Что случилось? Враги?
  - Нет. Не знаю. Врагов нет.
  - Так нет или не знаешь? - уточнил Арт.
  - Врагов нет, я не знаю, как назвать то что мы нашли.
  - Что ж, пожалуй, стоит посмотреть на то, что тебя так удивило, - сказал Арт.
  Он пришпорил коня и направился вслед за разведчиками. Что они могли найти в этой глуши такого, что не смогли описать словами?
  Это был скальный уступ, поросший лесом. Горы, отделяющие места обитания мапри от земель лироков были недалеко, в наличии отдельно стоящего посреди леса скального уступа не было ничего слишком уж странного.
  - И что тебя удивило?
  - Сюда, эр командир, - лирок соскочил с коня и направился к скале.
  В ее тени стояла полуразрушенная от времени каменная плита. Судя по всему, она была когда-то гладкой, но время дало о себе знать, рисунок, ее покрывавший был частично разрушен. Несмотря на это общие контуры изображения просматривались. Это был круг с четырьмя стрелками, направленными... Саша удивленно хмыкнул - так и есть, стрелки были сориентированы по сторонам света. Непонятные знаки были выбиты напротив каждой стрелки и в середине круга. Непонятные, но смутно знакомые. Где-то Саши уже доводилось видеть что-то похожее.
  "Плита из твердого камня. Это не известняк, скорее, похоже на гранит, - подумал Саша - Судя по тому, в каком она состоянии, этому знаку сотни, может быть тысячи лет".
  Сверху плита была чуть припорошена снегом.
  - Ты когда-нибудь видел что-то похожее? - поинтересовался Арт у лирока.
  - Нет, никогда. И другие тоже не видели, лироки не знают, что это такое.
  Саша достал из походного мешка несколько листов бумаги и кусок графита - то немногое, что осталось от его прошлой жизни. Той, в которой он был генералом и командовал легионом. Не торопясь он принялся тщательно перерисовывать знаки с камня.
  - Осмотрите внимательно все вокруг. Если найдете еще надписи, дайте знать.
  Охотники распались по округе, один из них даже взобрался на скалу смел с нее снег, но больше ничего примечательного не нашлось.
  Судя по всему, это был указатель. Вот только кто и когда его здесь поставил и на что он указывает? Любопытно было бы расшифровать надпись, но текст был слишком мал. Саша вздохнул и отложил на время эту загадку, пообещав себе, что вернется к ней, когда будет больше информации.
  Эта находка была наиболее примечательным событием после форсирования реки. Были трудные переходы и ночевки в лесу, дорога выдалась непростой. На семнадцатый день с начала похода племя подошло к деревне лироков. За все время путешествия о мапри не было слышно. Оставили ли они свою затею с набегами на земли лироков или начинающаяся зима была лишь поводом отложить их?
  Вопреки ожиданиям Арта, деревня лироков оказалась вовсе не стойбищем кочевников. Рубленые дома были построены довольно искусно. Проживая среди леса, лироки научились хорошо обращаться с деревом. Вот только отсутствие хозяев пережили далеко не все постройки. Некоторые дома были разрушены, здесь явно читались следы пребывания незваных гостей.
  Для Арта это было новое место, одно из многих. Для лироков это был дом. И возвращение сюда вызвало сложные чувства. Здесь смешались и радость, и горечь, и надежда. Несмотря на разруху настроения все же были скорее оптимистическими. За восстановление построек взялись дружно. Уже к середине зимы дома если и не обрели свой прежний вид, то вполне могли служить надежным укрытием для жителей деревни.
  Как Саша ни отказывался, один из домов полностью отдали в его распоряжение. В общем, и отказывался-то он только поначалу, когда еще не у всех была своя крыша над головой. Но Тилой был настойчив: "Вождь должен иметь свой дом" и никак иначе.
  Быт лироков был устроен довольно забавно. Здесь имело место необычное сочетание общественного и личного.
  С другой стороны, это вполне объяснимо - удалось охотнику добыть оленя, но его семья не сможет его съесть сразу. Добыча делилась между ближайшими соседями. Зато охотник был уверен, что его семья не останется голодной, если вдруг его охота окажется неудачной. Соседи помогут, поделятся запасами, а то и накормят. Ребятишки часто забегали в гости в другие семьи и, если случалось время обеда, их не делили на своих и чужих, сажали за стол всех. Накормят и взрослого соседа, если он заглянул на огонек. Кто-то вялил рыбу и хранил ее у себя в амбаре, но опять же готов был поделиться в случае необходимости с соплеменниками.
  Спрашивается, а как же быть, если кто-то совсем не захочет работать? Соседи накормят, соседи помогут. Но не все так просто, здесь вступал в действие такой механизм, как общественное мнение. Причем действовал он безотказно. В условиях, когда все на виду, когда все обо всех все знают, бездельничать у кого-либо просто не получалось. Во-первых, не миновать общественного презрения. Во-вторых, если умереть с голоду такому нерадивому члену племени не дадут, то и с помощью особо не поторопятся. Не желаешь думать об общественном благе, в очереди на получение помощи от других последний.
  В случае же особой провинности человека могли и изгнать из племени. Худшего наказания для лирока трудно представить. Мало того, что это серьезный удар по самолюбию, так еще и устроиться на новом месте будет не так-то просто. Новая деревня примет переселенца настороженно, здесь не год, а то и не два будут присматриваться, прежде чем признать человека своим. Исключение составляет переселение невесты к жениху. Подобные переезды из одной деревни в другую случались и воспринимались всеми как нечто обычное. Старейшины лишь следили за тем, чтобы убыль невест не превышала значительно их прибыток. Иначе можно и без молодежи остаться.
  Трудные условия жизни диктовали необходимость взаимопомощи. Подобная система очень помогала сплоченности. И не было бы народа более единого, если бы она распространялась на все племена. Но если внутри племен единство было довольно сильно, то между племенами оно почти отсутствовало. Это было в определенной мере объяснимо. Когда все на виду, и объединены общими целями и задачами, направленными на благо всего племени, это всем понятно и воспринимается как должное.
  А другое племя - это другая деревня. Да, там тоже лироки, вроде бы один и тот же народ. Но к ним не пойдешь занять соли их не позовешь строить дом для новой семьи. У них свое племя, и живут они его интересами.
  Вот так и получалось, что народ один, а интересы пересекаются далеко не всегда. Любая сплоченность возникает из понимания общих интересов. Здесь же не было того, что могло бы объединить племена лироков в один действующий сообща народ.
  Стоит сказать и о том, как устроился Арт. Дом был не слишком большим, но много ли надо одному. В бытность свою генералом ему часто приходилось ночевать в походной палатке, так что можно сказать, что устроился он с удобствами. Такими, как они могут быть в деревне лироков. Разумеется, ни водопровода, ни центрального отопления не было и в помине. Отопление вообще желало лучшего. Обогревались жилища лироков следующим образом: посредине дома выкладывался из валунов прямоугольник примерно метр на полтора и с полметра высотой. Пространство между валунами заполнялось камнями помельче. Затем площадка ровнялась с помощью глины и ограждалась с трех сторон бордюром опять же из камней. Получалось некое подобие камина. Хуже всего было то, что у устройства полностью отсутствовала труба. В крыше имелся люк, который открывался с помощью специального шеста с крюком. Им же люк после и закрывался. Топился дом не то чтобы совсем по-черному, но и по-белому сказать язык не поворачивался. Система отопления Саше не понравилась категорически.
  Тилой только разводил руками. Он и сам успел оценить преимущества правильно сложенной печи. Более того, прагматичный лирок успел не только поинтересоваться, как эта самая печь устроена, но и как ее сооружают. В том числе, как делают кирпичи.
  - Зима, - досадовал он. - Земля замерзла, глину копать сложно, песок копать сложно. Наступит весна, сразу начнем делать печь.
  Саша вынужден был согласиться - изготавливать кирпичи зимой не самое удобное занятие.
  Первая ночь на новом месте прошла на удивление спокойно. Спать в доме на настоящей кровати было куда удобнее, чем на постели из веток или охапке сена. Саша откинул в сторону медвежью шкуру, которая исполняла роль одеяла и сел на кровати. Не успел он подумать о том, чем займется в первую очередь, как дверь распахнулась и на пороге появился парнишка лет тринадцати с охапкой дров в руках. Арт узнал паренька - это был один из сыновей Тилоя Тинак.
  - Здравствуйте, эр Арт, - поприветствовал Сашу молодой лирок.
  Парнишка степенно прошел к очагу и принялся со знанием дела складывать на него дрова. Затем достал нож, расщепил одно полено на мелкие части и настругал совсем уж мелкой стружки. Все это он проделал молча, не торопясь и со знанием дела. Арт с удивлением наблюдал за этой непрошенной помощью.
  Парнишка ушел, но ненадолго. Через минуту он вернулся с небольшим глиняным горшком, открыл крышку и высыпал на приготовленные стружки горячие угли. Затем быстро открыл люк, играющий роль дымохода. Стружки занялись почти сразу, через несколько секунд в очаге горел огонь, набирая силу и подбираясь к крупным поленьям.
  "А что, вполне удобно, - подумал Саша, - с кресалом он провозился бы дольше".
  Тем временем парнишка подхватил ведра и отправился за водой. И все это молча и с таким выражением на лице, будто так и надо.
  - Спасибо, конечно, - поблагодарил Саша, - но я и сам мог за водой сходить. Все-таки не без рук и не болен. С чего ты взялся мне помогать? Отец послал?
  - Послал? Зачем послал? Отец разрешил. Другие братья тоже хотели пойти, но отец мне разрешил, - отозвался Тинак с гордостью.
  - С чего вы взяли, что я не могу сделать это сам?
  - Я знаю, эр Арт, ты сделаешь все это лучше, но если вождь будет топить печь и носить воду, кто будет делать его работу?
  - Ты думаешь?
  - Конечно, - уверенно заявил парнишка. - Носить воду может каждый, быть вождем, нет.
  - И что же должен делать вождь? - с интересом спросил Арт.
  Тинак посмотрел с подозрением. Не разыгрывают ли его?
  - Если бы я знал что и когда должен делать вождь, то был бы вождем, - серьезно ответил парнишка.
  Саша рассмеялся весело и от души.
  - Я сказал что-то неправильно? - засомневался молодой лирок.
  - Нет, что ты. Подобная мысль приходит далеко не в каждую голову. Кто знает, может, лет через десять ты и будешь вождем.
  Тинак просиял.
  - Но все же ответь мне, чья это была идея, отправить тебя мне в помощь? - поинтересовался Арт. - Кто предложил?
  - Зачем предлагать? Это и так каждому ясно. Охотники не ходят по дрова, они должны охотиться. У них есть младшие братья, их забота - работа по дому. У вождя нет младшего брата, значит, ему должен кто-то помочь. Я первый успел, - Тинак расплылся в улыбке.
  - Что ж, "младший брат", скажи-ка, а готовить ты тоже будешь мне помогать?
  - Зачем готовить? У лироков есть кому готовить.
  В подтверждение его слов, не прошло и пяти минут, как дверь распахнулась и на пороге появилась женщина с большим деревянным блюдом полным овощей и жаркого. Она молча с улыбкой прошла к столу, поставила свою тарелку и направилась к двери.
  Что ж, угощают - тем лучше.
  - Присаживайся, здесь на двоих хватит, - предложил Арт своему добровольному помощнику.
  На двоих? Если бы! Не прошло и пяти минут, как дверь отворилась снова и одна из хозяек, проживающих по соседству, поставила на стол горшок с супом. Так же как и первая молча улыбнулась и скользнула за дверь.
  - Смотри-ка, и обед уже принесли, - заметил Арт.
  Но это было только начало. Дверь открывалась почти каждую минуту, а стол наполнялся горшками и тарелками. Арт с удивлением смотрел на это явление. Когда он спохватился, на столе стояло не менее десятка блюд. Хозяйки несли что-то сами или присылали ребятишек.
  Спрашивается, почему Арт не отреагировал раньше? Он надеялся, что этот поток иссякнет сам собой. Но когда стол был уже полностью занят, стало понятно, что пора принимать меры. Все что уже принесено одному невозможно съесть и за три дня.
  - Тинак, для тебя будет поручение.
  - Слушаю, - отозвался парнишка.
  - Оббеги всех, и скажи, чтобы больше ничего не несли. С этим не знаю что делать.
  Парнишка исчез за дверью. Судя по прекратившемуся поступлению новых блюд, с заданием он справился успешно. Но это было еще только полдела - необходимо было куда-то деть все, что уже стояло на столе.
  - Всем сказал. Сегодня больше не понесут, - вбежал запыхавшийся добровольный помощник.
  - Тогда для тебя еще одно задание: с этим надо что-то делать, - Арт обвел стол рукой. - Собери на обед ребятишек десятка два. Сможешь?
  Тинак задумчиво кивнул. Думал он не о том, как собрать два десятка ребятни, а о том, как сделать, чтобы их не собралось в два раза больше. Стоит только сказать, что эр Арт приглашает в гости...
  Арт вышел за дверь. Сидящий неподалеку начальник разведки Итай вскочил при его появлении.
  - Какие будут распоряжения, эр командир?
  - Ты что же, ждал меня?
  - Да.
  - А почему не зашел?
  - Не хотел мешать, - признался лирок.
  - Если по делу, то заходи в любое время. А распоряжения? - Арт оглянулся на разрушенные дома. - Осмотреться надо. Сейчас все силы будут направлены на восстановление жилья, но охотники все равно пойдут на промысел. Пусть совместят охоту с дозором, сделают круг вокруг деревни, проверят, все ли спокойно.
  - Понял, - Итай сорвался с места и отправился выполнять распоряжение. Арт же решил осмотреться в ближайших окрестностях, непосредственно примыкающих к селению.
  Деревня располагалась на большой поляне на берегу озера. Пожалуй, поляну можно даже назвать полем, поскольку была она километра полтора размером. Озеро было существенно больше. Поляна заканчивалась, а поросшие лесом его берега тянулись дальше. Такая крупная поляна около озера была одна, зато было несколько более мелких. Озеро могло гордиться двумя реками, одна из которых впадала в него, а другая несла свои воды от него к другому озеру. Ручьев же и речушек по берегам озера насчитывался добрый десяток.
  Все они уже покрылись коркой льда, как и само озеро. Белая гладь его тянулась на добрых пять километров, лес на другом берегу смотрелся как щетина на зубной щетке.
  - Оседлать коня? Или запрячь его в сани? - поинтересовался Тинак.
  - Не надо, пройдусь пешком, - отозвался Арт.
  Добровольный помощник увязался за ним следом.
  Несмотря на ранний час, деревня была полна жизни. Вереница саней тянулась к лесу - для ремонта домов требовался материал. Следы от лыж тянулись сразу в нескольких направлениях - кто-то из охотников уже успел с утра пораньше отправиться на промысел. Несколько человек спешили к озеру, прихватив с собой что-то вроде больших корзин.
  - Куда они? - Саша кивнул в сторону этих людей.
  - Рыбу ловить, - охотно отозвался Тинак.
  - Пойдем, посмотрим?
  На поверку корзины оказались вершами, сплетенными из ивовых прутьев. Отойдя от берега метров сто, лироки взялись за топоры и довольно сноровисто прорубили во льду прорубь. Тот что постарше бросил в ловушку несколько горстей прикормки и отправил приспособление на дно, привязав веревку к положенной поперек проруби жердине.
  Лироки отошли метров на пятьдесят в сторону и принялись сооружать новую прорубь.
  - Вы всегда так рыбу ловите? - поинтересовался Арт.
  - Ну да, - отозвался парнишка. - Летом с лодки, зимой в проруби.
  Снасть оказалась универсальной.
  - А на удочку ловить не пробовали?
  - Это как?
  - Сейчас попробуем, увидишь.
  Удочка получилась примитивной: крючок сделали из кольца от кольчуги, вместо лески пришлось использовать оленьи жилы, удилище - срезанная ветка орешника.
  Тинак нашел каких-то личинок, пригодных для наживки. И вот она, зимняя рыбалка.
  Клевало на удивление отменно, что было неудивительно. Озеро велико, рыбы в нем ловят относительно немного, а на удочку вообще никогда не пробовали ловить.
  Да и какая рыба! Некоторые экземпляры попадались по пару килограмм весом. Ловить такую рыбу на зимнюю удочку одно удовольствие.
  Но время шло к обеду, пора было принимать гостей.
  Молодые лироки сразу же заполнили дом шумом. Подскакивая и толкаясь они расселись на лавки и дружно навалились на предложенную еду.
  Минут через пятнадцать стол был чист, но гости и не думали расходиться. Они притихли и бросали на Арта хитрые взгляды.
  - Эр Арт, расскажи нам, как вы победили мапри, - наконец несмело попросил один из ребятишек.
  - Так вы наверняка не раз слышали об этом от взрослых, - удивился Саша.
  Но взгляды ребятни были настолько полны ожидания, что он сдался:
  - Хорошо, расскажу.
  С полчаса он рассказывал молодым лирокам о битве.
  - Вот и все.
  - Еще! Еще! - раздались просительные крики.
  - Некогда сейчас.
  Спорить с вождем остереглись, но на лицах ребятни было написано такое разочарование...
  - Хорошо, вечером приходите, - согласился Арт.
  Ребятня с радостным криком бросилась к выходу.
  Саша улыбнулся. Он начал оттаивать. Грусть, наполнявшая его, не ушла совсем, но она чуть-чуть отступила. Когда тебе кто-то рад, это здорово помогает.
  После боев, после не оправдавшихся надежд Арт отдыхал, он с удовольствием принял уклад жизни в деревне.
  Восстановление домов не позволяло отвлекаться на другие масштабные дела. Единственное, что Саша сделал за две недели - так это печь. Точнее ее подобие. Назвать то что получилось, русской печью, было бы слишком самонадеянно, но все же это был уже не открытый очаг.
  Да-да, в качестве образца была выбрана именно русская печь, как наиболее простая в изготовлении.
  Дым от очага доставлял немалые неудобства.
  - Тинак, нам нужны песок и глина, - заявил Арт на третий день пребывания в деревне.
  - Я скажу, лироки привезут, - отозвался парнишка.
  - Не надо, давай сами съездим.
  - Хорошо.
  Парнишка убежал и через полчаса вернулся с лошадью, запряженной в сани.
  С глиной пришлось повозить, она успела замерзнуть, пришлось отогревать место ее заготовки с помощью костра. Тем не менее, к вечеру и глина и песок были доставлены в дом и ждали своей очереди. Следующим шагом было изготовление свода. Обдумав варианты, Саша решил сделать его из веток. Разобрав несколько старых больших корзин, они с Тинаком соорудили свод, и принялись с двух сторон обмазывать его глиняно-песчаной смесью. На каркасе из прутьев она держалась на удивление хорошо. Таким же образом изготовили и трубу. Истратив на это практически все старые корзины, раздобытые парнишкой.
  Прослышав, что Арт затеял что-то новое к нему в дом потянулись любопытные. От добровольных помощников вскоре было не протолкнуться. В результате печь соорудили за день.
  На удивление, она неплохо топилась. Правда, глина постоянно трескалась, и свод приходилось ремонтировать почти каждый день. Да и следить за такой печью надо было внимательно. Но отсутствие дыма перекрывало все неудобства.
   Мирное течение жизни было прервано самым неожиданным образом. Случилось это недели через две после возвращения лироков в деревню.
  Арт и Тинак отправились на зимнюю рыбалку. Парнишка давно изготовил себе такую же как и у вождя удочку и с удовольствием принимал участие в рыбной ловле.
  Они скользили на лыжах по льду метрах в семидесяти от берега. Поляна осталась позади, берег был лесистым.
  Острое чувство тревоги неожиданно захлестнуло Арта, заставив его собраться. Он остановился и бросил взгляд в сторону берега. Как оказалось, во время. Саша толкнул Тинака и упал на лед сам, над их головой просвистело пущенное со страшной силой копье.
  
  
  Глава 3.
  Выпад, которого не ждали
  
  Это был скорее рефлекс. Впрочем, в такой ситуации было не до раздумий, надежда только на подсознательные реакции.
  Падать с лыжами оказалось просто, а вот подниматься... Арт замешкался на пару секунд, скидывая крепления, а затем одевая их после того, как поднялся на ноги. Как оказалось, медлить дальше, слишком опасно.
  Трое мапри выскочили на лед. Один из них поскользнулся и продолжил свой путь плашмя, зато двое других приближались довольно шустро. Их огромные ятаганы ясно говорили о намерениях.
  Откуда здесь мапри? Примерно так подумал Саша, если упростить мелькнувшую у него мысль и отбросить весьма яркую эмоциональность, эту самую мысль сопровождавшую. А эмоциональность была очень яркой. Да и трудно ожидать иного, когда совершенно неожиданно встречаешься с атакующими клыкастыми гигантами.
  Впрочем, для эмоций времени не было. Тинак выхватил висевший на поясе нож и принял оборонительную позицию.
  - Бежим!
  Тинак чуть замешкался, и Саша сильно дернул его за рукав. Вдвоем без длинного оружия они не продержались бы против мапри... Вообще нисколько не продержались бы. Если бы у них были копья или глефы, еще был какой-то шанс, пусть и незначительный. Чтобы противостоять мощи мапри, надо быть весьма искусным фехтовальщиком.
  Без оружия было только два варианта, и первый (умереть на месте) как-то не вдохновлял. Оставалось проводить маневр под названием "стратегическое отступление". Это совсем не то же самое, что и просто бежать, хотя внешне и очень похоже.
  В чем отличие? Отступающий не поддается панике, он понимает, зачем и куда бежит. Проводить маневр "стратегическое отступление" не так-то просто. Стоит только побежать, паника так и норовит захлестнуть сознание. Не иначе, как начинает срабатывать обратная связь: когда паника - бежим, а если бежим, то и паника стремиться появиться. Тем этот маневр и опасен, что для сохранения хладнокровия требуется прилагать немалые усилия.
  Арт и Тинак бежали на лыжах, это несколько уравновешивало их шансы, посоревноваться с мапри в скорости. Будь снега побольше, шансы лыжников были бы предпочтительнее, но на гладкой поверхности озера слой снега был совсем невелик.
  До деревни было около двух километров, там мапри встретят как положено. Три клыкастых великана не представляют большой опасности для целой деревни, если их заметят заранее. А их заметят, это несомненно. Вот только успеют ли лыжники добежать до деревни?
  Мапри нагоняли.
  - За мной! - крикнул Арт, и резко свернул в сторону. Поворот этот если и удивил преследователей, то ненадолго. Они обрадовались - глупые люди перестали бежать вдоль берега, теперь они бегут от берега к центру озера.
  Поняв, что до деревни они добежать не успеют, Арт поменял планы. Несколько дней назад неподалеку ставили верши. Проруби затянулись льдом, чтобы случайно в них кто-нибудь не свалился, их отметили вешками. Вот к одной из таких меток и держал путь Саша.
  - Там.., - Тинак махнул рукой вперед, пытаясь предупредить вождя о грозящей опасности.
  - Знаю. Прибавим ходу. Попробуем проскочить.
  Маневр был опасный. Впрочем, лыжи существенно упрощали задуманное, фактически над полыньей лыжники будут находиться какие-то доли секунды. Конечно, шанс провалиться был, но шанс быть настигнутыми клыкастыми был куда весомее.
  Они проскочили, лед треснул, но устоял. На свою беду, увлеченные погоней мапри не расслышали этого треска. Первый из них влетел в полынью сходу, ему-то и пришлось хуже всех: он не только провалился, но и ударился грудью о край обломавшегося льда. Ударился с такой силой, что у него перехватило дыхание. Почти без сопротивления он пошел ко дну. Номер второй бежал почти следом за первым. Почувствовав, что со льдом что-то не так, он попытался затормозить, но не успел.
  В прорубь он провалился все же более успешно. Если это слово можно применить к провалу. В воду он свалился, но ко дну не пошел. Правда, пловец из него оказался скверный. Мапри бестолково барахтался на поверхности воды, пытаясь зацепиться за край льдины, его ятаган благополучно пошел ко дну.
  Меньше всего пострадал третий преследователь и лишь благодаря тому, что упал в самом начале гонки и отстал от своих соплеменников. Кто бы предположил, что именно падение ему поможет. Провал первых двух мапри подействовал на третьего отрезвляюще - он резко затормозил, опасаясь бежать дальше. Игра чувств явно отразилась на его морде: решительность и опасения чередовались друг с другом. Мапри крутанул ятаган и огласил округу ревом. То ли пытался напугать противников, то ли свой собственный страх.
  Арт и Тинак остановились метрах в пятидесяти.
  - Что тебе надо, в чужих краях, воин? - спросил Саша на языке мапри.
  Похоже, клыкастый был изрядно удивлен, услышав звуки знакомой речи от человека.
  - Умри, белый предводитель, - прорычал он в ответ.
  - Ага, сейчас, вот прямо так лягу и умру. Мечтать не вредно, - проговорил Саша по-русски.
  Его не поняли ни мапри, ни Тинак, но слова были скорее риторическими.
  - Ты пришел на чужую землю с войной, это нехорошо. Зачем вы на нас напали?
  - Я узнал тебя, это именно ты командовал войском, когда люди разбили нас в битве.
  Саша был удивлен. Так вот оказывается в чем причина этого нападения. Это не объясняло, откуда здесь взялись мапри, но объясняло их несдержанность. Не выдержали клыкастые такого соблазна, попытались прикончить того, кто разбил из войско в Латардии.
  Честно говоря, решающий удар нанесла тогда кавалерия генерала Фонтена, но именно сводный отряд под командованием Арта принял на себя основной удар. И устоял.
  - Ваш план провалился, - Саша улыбнулся двусмысленности этого замечания. - Сдавайся, и останешься жив.
  Но сдаваться клыкастый не захотел, он с ревом бросился к лыжникам. Опять пришлось уносить ноги, но на этот раз все обстояло не так печально - происходящее на льду заметили в деревне, к месту действия уже бежало несколько десятков вооруженных охотников.
  Арт и Тинак бежали что есть сил, до лироков было еще более ста метров, когда над из головами засвистели стрелы. Мапри начал петлять, пытаясь уйти из-под обстрела, но преследование не бросил. Он уже понял, что сбежать не сможет и пытался напоследок добраться до своих противников.
  Лироки, вооруженные копьями, так и не успели принять участие в битве. Да и трудно назвать произошедшее битвой - клыкастого просто расстреляли из луков. Причинить вред охотникам, у него не было ни малейшей возможности.
  Саша свалился на лед без сил, бег на пределе возможностей вымотал его, рядом присел запыхавшийся Тинак.
  Охотники наперебой тараторили, радуясь, что все обошлось и удивляясь неожиданному появлению мапри.
  - Не было такого, чтобы клыкастые приходили зимой, - оправдываясь сказал Тилой. Большинство лироков согласно кивали, такого действительно раньше не бывало.
  Что касается второго провалившегося в прорубь мапри, так он все-таки смог из нее выбраться. Оставляя за собой мокрый след, он спешил к лесу.
  - Надо догнать его и прикончить, - предложил один из охотников.
  - На таком холоде сам через пару часов околеет, - возразил другой.
  - Что вы шумите, слушайте, что скажет вождь, - одернул людей Тилой.
  Охотники притихли, ожидая распоряжений Арта.
  - Надо взять его живым, - сказал Саша. - Меня интересует, откуда они здесь появились.
  Лироки пустились в погоню. Зубастый замерз и поранил ногу, далеко убежать он не смог, километра через два его настигли.
  Мапри и здесь не сдался - он зарычал и приготовился биться врукопашную. Но рукопашная не входила в планы охотников. В дело пошли шары, соединенные веревкой. Лироки использовали их, как приспособление для охоты, и учились бросать с детства. Не менее десятка болас одновременно оплели гиганта, и он рухнул на снег.
  Подняться ему не позволили, навалились всем скопом, стянули руки и ноги ремнями. Вставать поверженный великан отказался, похоже, он смирился с поражением и не ждал ничего кроме смерти. Пришлось тащить его волоком. Лироки срубили пару небольших но ветвистых берез и сделали волокушу. На ней и тащили пленного врага до открытого места, к которому смогли подъехать сани.
  Если бы не плен, мапри наверняка не избежал бы обморожения и смерти, а так он изрядно замерз, но был заперт в крепком теплом сарае. Ноги ему развязали, руки развязывать поостереглись.
  Лироки радовались победе, хотя причиной ее являлась скорее несдержанность врага. Арт хмурился.
  - Итай.
  - Слушаю, эр командир, - отозвался лирок.
  Саша бросил на него грозный взгляд и разведчик поежился.
  - Кто проморгал мапри? Где были разведчики, почему не заметили врага?
  - Зима, никто не ждал клыкастых, - опустив голову оправдывался командир разведчиков.
  - Я говорил, чтобы охотники отслеживали периметр.
  - Вчера не было никаких следов, - заверил лирок.
  - Все работы вне деревни на сегодня свернуть. Срочно направляй несколько усиленных групп на разведку. Одна пусть пройдет по следу и посмотрит, откуда пришли мапри. Остальные пусть еще раз как следует проверял подходы к деревне на полдня пути.
  - Сделаем.
  Лирок побежал выполнять распоряжения. Через десять минут к месту заготовки дров и леса побежал гонец, людей надо было срочно вернуть в деревню до выяснения ситуации. Через полчаса группы лыжников заскользили к лесу. Одна из них шла вдоль берега озера, чтобы выйти затем на след мапри.
  Взволнованные охотники вернулись в деревню. Саша заглянул в сарай, в котором содержался пленник. Тот лежал на ворохе сена, отвернувшись к стене, и молчал.
  - Кто ты? Откуда пришел? Сколько вас?
  Пленник вздрогнул при звуках знакомой речи, но отвечать отказался.
  - Тилой, надо будет поставить здесь прочную решетку. Перегородить помещение пополам. Нашему "другу" предстоит сидеть здесь долго. Придется обустроить место его пребывания.
  - Хорошо, - отозвался старейшина лироков. - А зачем он нам, если не хочет говорить?
  - Пригодится.
  Зачем им пленник, Саша и сам до конца не знал, но чувствовал, что какую-нибудь пользу из этого они обязательно получат.
  - Научу разведчиков языку мапри, пусть тренируются разговаривать с пленным, - добавил Арт чуть подумав.
  - Так он молчит, - удивился Тилой.
  - Ничего, скучно станет, заговорит. Да они и не будут выспрашивать его о военных секретах.
  "А мысль, научить лироков понимать язык мапри, не так плоха, - подумал Саша. - Да и самому улучшить знание языка потенциального противника не помешает".
  Арт шагнул за дверь и добавил:
  - Решетку надо установить прямо сегодня, пока мапри не пришел в себя. Сейчас он ранен, замерз и шокирован тем, что попал в плен. Позже клыкастый может попытаться напасть на людей.
  - Сделаем сегодня, никуда он не денется, - заверил Тилой. - А на всякий случай ко входу поставим несколько лучников.
  - Дело, - согласился Саша.
  Через полчаса к месту пленения врага на санях подвезли материал. Ошкуренные колья с руку толщиной были идеально гладкими.
  - Не сломает?
  - Даже с помощью ятагана замучается ломать, - улыбнулся возчик.
  Он прислонил один из кольев к стене и со всей силы ударил по нему топором. Саша ожидал, что кол будет разрублен пополам, но топор оставил на нем лишь небольшую зарубку.
  - Что это за дерево?
  - Осина.
  - Обыкновенная осина?
  - Да. В нужное время заготовленная и правильно высушенная. И топор и пила справляются с ней с большим трудом.
  - Как же вы будете его крепить?
  - Для каркаса возьмем другое дерево помягче и потолще, в нем сделаем зарубки.
  - Хорошо, - Саша не стал слушать дальше. Плотники наверняка знают свое дело.
  До вечера вся деревня была настороже, люди держали оружие под рукой, несколько десятков наблюдателей следили за подходами. К вечеру стали возвращаться отправленные на разведку группы. Следов мапри никто из них не обнаружил. Не было лишь той группы, которая ушла по оставленному следу.
  Не появилась она и к утру.
  - Что будем делать, эр командир? - поинтересовался один их охотников. - Может, надо идти на помощь Илаю?
  - Подождем. Если сегодня не вернутся, завтра отправим вторую группу.
  Группа к вечеру не вернулась, а вот утро принесло известия - прибежал на лыжах один из разведчиков. Охотник выглядел неимоверно усталым, должно быть, он бежал всю ночь, но говорить он начал с большим воодушевлением:
  - Мы прошли по следу почти до самых гор. Самих мапри больше не обнаружили.
  - Ага, стало быть, вы обнаружили что-то другое? - заинтересовался Арт.
  - Да, следы мапри разделились. Была еще одна группа, три или четыре клыкастика отправились горазда западнее.
  - Группа точно была только одна?
  - По крайней мере, через ближайший перевал больше воинов мапри не проходило. О том, что творится на других перевалах, сказать не могу.
  Саша кивнул, в задачу группы это не входило, да и не могла бы одна группа разведчиков так быстро проверить все места, удобные для перехода горной гряды, отделяющую земли мапри от лироков.
  - Рассказывай дальше.
  - Мы вернулись к тому месту, где следы разветвились. Итай отправил меня в деревню с сообщением, а сам остался преследовать ушедших мапри.
  - Они наверняка пошли не к нашей деревне, - заметил кто-то.
  Саша бросил на него недовольный взгляд.
  - Соседям тоже надо помогать. Да и кто им помешает вернуться? Не думаю, что они пришли сюда просто погулять.
  - Высматривают гады. Решили заслать разведку, когда мы ее не ждем, - заметил один из охотников.
  - Точно. Скорее всего, так оно и есть. Так что оставлять ушедшую группу мапри без внимания было бы очень опрометчиво.
  - Надо помочь Итаю, - предложил Тилой.
  - Надо согласился Арт. И как можно скорее. Охотники его группы должны справиться, но если встретятся с клыкастыми неожиданно, могут быть потери. Кони там пройдут? - последний вопрос относился к вернувшемуся разведчику.
  - Если ехать не по следу, а другой дорогой, то пройдут.
  - Ты как, дорогу показать сможешь?
  - Если верхом, то продержусь.
  - Срочно готовить отряд в полтора десятка верховых и коня для меня, - распорядился Арт. - Да, и в соседние деревни надо отправить курьера. Стоп. К соседям так же отправить десяток верховых, неизвестно, не нарвутся ли они на блуждающий отряд мапри.
  Через пятнадцать минут два отряда рысью направились из деревни в разные стороны. Проводник отлично знал местность и выбирал путь наиболее удобный для коней. Пробирались полянами и по редколесью, лишь изредка ныряя в чащу. Тогда скорость приходилось снижать и ехать шагом. Но на открытом пространстве коней пришпоривали, двигаться получалось все равно быстрее, чем на лыжах.
  "Хорошо, что снега немного, - подумал Саша, - навалит по колено, всаднику за лыжником будет не угнаться".
  К обеду они достигли развилки и, не останавливаясь, устремились по следам, оставленным мапри и группой лироков-разведчиков.
  Все-таки они опоздали. Выскочив на очередную поляну, люди резко осадили коней. Разведчики из группы Итая сидели в центре, устало привалившись друг к другу. Сидели лишь пятеро, еще пятеро лежали на лыжах, превращенных в санки, в том числе и сам Итай. Два разведчика опустили приготовленные к стрельбе луки, завидев, что пожаловали люди.
  - Что случилось? - Арт соскочил с коня, бросив повод одному из всадников.
  - Мы нарвались на засаду, - раненый Итай попытался приподняться с импровизированных санок. - Двое убитых, трое раненых. И я в том числе.
  Голос Итая был полон горечи.
  - Как же так?
  - Мы шли по следу и не подозревали, что враг разделится. Воинов мапри было четверо. Двое ушли вперед, двое сделали круг и расположились около своих следов.
  - Они что, знали, что вы их преследуете? - удивился Арт.
  - Вряд ли. Тогда засаду устроили бы всей группой. Думаю, они страховались.
  - Как же так? - Арт покачал головой. - Как вы могли попасться на такой простой фокус?
  - Мы спешили, - понурил голову охотник.
  - Вы решили, что противник глуп и не способен на малейшую хитрость? Вот она - цена расхлябанности. Нельзя недооценивать противника.
  - Я плохой разведчик, эр командир.
  - Позже об этом поговорим. Что было дальше?
  - Мапри выскочили из ельника неожиданно. Двое наших пали прежде, чем мы успели схватиться за оружие. Затем завязался бой. Нам все-таки удалось с ними справиться, но не обошлось без ран.
  - Раны тяжелые?
  - Если сегодня доберемся до поселка, все должны выжить.
  - Что с двумя другими мапри?
  - Не дождавшись своих, они попробовали вернуться по следу, но к тому времени мы вышли на поляну и расположились в центре. На открытое место они соваться не стали. Мы открыли стрельбу, одного из них ранили. Мапри ушли.
  - Надо догнать! - рванулся один из охотников.
  - Стоять! - рявкнул Арт. - Одни уже догнали. Хотите нарваться еще на одну засаду?
  - Мы будем осторожны.
  - Тогда вы их просто не догоните. Мапри наверняка попытаются залезть в чащу. С лошадьми или на лыжах там не разгонишься.
  - Что же делать? Мы так и дадим им уйти?
  - Нет, их необходимо перехватить. Но прежде всего, необходимо позаботиться о раненых. Этим ты и займешься.
  - Я?
  Тот лирок, что рвался в бой, был удивлен.
  - Да, именно ты. Или ты хочешь бросить своих односельчан замерзать в лесу?
  - Нет, у меня и в мыслях такого не было.
  - Без лошадей с ранеными добираться до дома придется слишком долго, - Арт почесал затылок. - Впрочем, и с лошадьми тоже путь не близок, да и спешить нельзя, раны растрясешь. Здесь есть деревня поближе?
  - Есть. Часа три хода. Похоже, именно к ней и направлялись мапри.
  - Сажайте раненых верхом. Если кто-то не сможет сидеть, делайте волокуши. В общем, разберетесь. Отправляйтесь в ближайшую деревню. Надеюсь, вас там примут?
  - Лироки никогда не отказывают раненым в гостеприимстве, - возмутился спорщик.
  - Вот и отлично. Когда раненые чуть окрепнут, перевезем их домой на санях.
  - Будет сделано, эр командир, - заверил лирок, назначенный старшим за перевозку.
  - Ну а мы займемся теми, кого вы упустили.
  - Все-таки пойдем по их следу? - воскликнул охотник.
  - Экий ты нетерпеливый.
  - Данти всегда спешит забежать вперед всех, - заметил другой охотник.
  - Забежать вперед? Вот этим и займемся. Идея неплохая, только действовать надо с умом. Мы не будем преследовать врага, мы его подождем.
  - Но как мы узнаем, куда двинутся мапри? - полюбопытствовал неугомонный Данти.
  - А ты подумай. Их осталось двое, один из них ранен. Их разведка провалилась. Куда они направятся?
  - К дому.
  Охотники рассмеялись.
  - Соображаешь, - похвалил парня Арт. - Если скажешь, как они туда пойдут, можешь носить свою шапку с гордостью, она покрывает не пустую голову.
  Охотники рассмеялись снова. И зря. Шутки шутками, а думать, надо учиться. Порой действия противника предсказуемы, так как являются единственно верными в данной ситуации.
  Данти приосанился. То что его мнением интересуются, польстило парню.
  - След постараются запутать, но слишком петлять не будут, им надо убраться отсюда как можно скорее.
  - Последний вопрос. Какое место они никак не смогут миновать?
  Данти чуть подумал.
  - Понятное дело, мимо перевала им не пройти.
  - Вот там мы их и будем ждать.
  Лирок удивленно оглянулся. Получалось, что он сам нашел правильные ответы.
  "Какой я умный", - должно быть подумал он в тот момент, забывая о том, что прежде чем искать правильные ответы, надо поставить правильные вопросы.
  "Парень молодец. А вопросы? Со временем научится ставить вопросы и сам. По крайней мере, хотелось бы на это надеяться", - подумал Арт.
  Им пришлось ждать мапри почти полдня. По сути, они повторили маневр клыкастых, только в гораздо больших масштабах. И место для засады выбирали такое, чтобы впереди было открытое пространство, а не густой лес.
  Сначала клыкастый вышел из леса один. Осмотрелся, не нашел никаких следов на нетронутом снегу (люди сделали крюк в пару километров, подходя к этому месту) и вернулся в лес за своим приятелем.
  - Смотри-ка, раненого не бросил, - заметил Данти.
  Его толкнули, призывая к молчанию. Когда до мапри оставалось метров семьдесят, люди вышли на открытое пространство, накладывая стрелы на луки.
  - Поговорим? - спросил Арт на языке мапри.
  Мапри рявкнул что-то невнятное, затем все-таки соизволил ответить:
  - Дай пройти, человек.
  - Не получится. Пришел бы ты как гость, был бы гостем, но ты пришел как враг.
  - Я хочу уйти.
  - А зачем приходил? Молчишь? Тогда я сам за тебя скажу. Весной вы планируете набег, вот и решили разведать, как обстоят дела в деревнях лироков, когда вас там не ждут.
  Арт внимательно следил за реакцией клыкастого, стараясь по ней угадать, насколько верно его предположение.
  - Хитрый, - прорычал мапри. - Но наши шаманы хитрее.
  - Как бы они сами себя не перехитрили, - заметил Арт. - Скажи, воин, зачем вам шаманы?
  - Шаманы мудры, шаманы непобедимы.
  - С чего бы? Недавно в Латардии они все-таки были биты.
  - Люди заманили нас хитростью.
  Саша искренне и долго смеялся.
  - Ты еще скажи, что они заставили вас идти на их земли для грабежа. Признайся, зачем вам столько золота? Что-то я не вижу у тебя золотых украшений.
  - Воину золото ни к чему.
  - Здесь ты прав. Вот и сидел бы дома.
  - Золото нужно шаманам.
  - Зачем им золото?
  - Ты слишком много спрашиваешь, человек.
  - А ты пока еще жив, клыкастый.
  Мапри взмахнул ятаганом и с рыком бросился в атаку. Десяток стрел нашли его прежде, чем он смог преодолеть и четверть нужного расстояния.
  - Может, ты сдашься? - спросил Арт у последнего мапри.
  - Разведчики мапри лучшие из лучших, мы не сдаемся, - прорычал враг, и хромая устремился к людям.
  Лироки вскинули луки и ждали команды.
  - Будем брать живым? - спросил Данти.
  - Нет, - коротко ответил Арт. - Ему было предложено сдаться.
  В тот же момент десяток стрел сорвался в полет, второй мапри упал рядом с первым.
  "Интересно, они все такие неукротимые, или для разведки отбирают особенно яростных воинов?", - подумал Арт.
  В поселок возвращались без особого триумфа, недавние потери омрачняли радость победы.
  Арт был печален и задумчив. По приезду он коротко кивнул Тилою. Объяснять ничего не стал. Бросил коротко:
  - Охотники все расскажут.
  И прошел в дом.
  Там он молча присел у стола и глубоко задумался.
  Тинак проскользнул в комнату.
  - Соседи приносили обед, я сказал, чтобы принесли позже.
  Арт молча кивнул. Через десять минут одна из соседок поставила на стол вкусно пахнущее блюдо и, увидев, что вождь не в духе, быстро скользнула за дверь.
  Арт действительно успел проголодаться, в походе перекусить удавалось лишь на ходу и очень скромно. За два дня огонь разводили лишь раз - после того, как перехватили оставшихся разведчиков мапри.
  Усталость давала себя знать, но тяжелые думы не желали отступать. Так за столом Арт и уснул. Тинак заглянул, чтобы узнать, не надо ли чего вождю, и увидел, что тот уже спит. Парнишка позвал охотников, и те тихонько перенесли своего командира на кровать.
  Утром заглянул Тилой. Увидев, что Арт все так же задумчив, он несмело потоптался у порога и негромко кашлянул.
  - Проходи, не стой.
  - В чем твоя печаль, вождь? Я тоже скорблю о покинувших нас навсегда охотниках, но они отомщены, мы поймали всех мапри, пришедших в наш край.
  Саша вздохнул.
  - Наверняка еще придут. Неспроста они выслали разведку. Думаю, по весне надо ждать крупный отряд мапри.
  - Опять уходить? Лироки устали бегать. Мы дадим бой. С тобой, вождь, мы разобьем клыкастых.
  - Не все так просто, Тилой, - покачал головой Арт. - У нас недостаточно сил, для крупного сражения. Да и непросто будет дать его в этой местности. Невольно оно разобьется на десятки мелких стычек. Кроме того, возможно появление новых групп разведчиков.
  - Ты знатный воин, ты выиграл не одну битву. Лироки верят тебе.
  - Я не смогу командовать каждой стычкой. Вам придется воевать самостоятельно.
  - Так научи нас. Лироки будут стараться.
  Арт грустно улыбнулся.
  - Это легче сказать, чем сделать.
  - У нас нет другой надежды. Ты вождь, охотники верят тебе.
  - Что ж, будем думать. Как ты думаешь, Тилой, соседние деревни согласятся объединить силы для совместного отпора клыкастым?
  - Не знаю, - старейшина задумался. - Воины не захотят идти оборонять чужую деревню и оставить свою.
  - Вот и я того же опасаюсь. И Вы не пойдете?
  - Мы верим тебе, мы знаем тебя. Ты наш вождь, мы пойдем всюду за тобой.
  - Спасибо, я ценю это доверие. Что касается остальных, надо все же попробовать убедить их. Если встретим врага в одиночку, придется туго. Сегодня же разошли по деревням посланников, пусть расскажут всем о грядущей войне и попытаются договориться о совместных действиях.
  Тилой ушел готовить людей к этому заданию, Арт же продолжил размышлять. Согласятся племена на союз или нет, а меры по подготовке к встречи врага надо принимать. Разумеется, начать надо с расстановки постов наблюдения у перевалов. Это поможет вовремя узнать о приближении врага, но и только. Необходимо продумать комплекс мер противодействия на любой случай.
  Два дня Арт был хмур и задумчив. Он ходил по берегу или сидел за столом, казалось, что он ничего вокруг не замечает. Лироки не беспокоили без необходимости вождя, ожидая его решения.
  Вариант вырисовывался только один. Если до весны не удастся собрать и подготовить достаточно сильное войско, эффективными могут быть только партизанские действия. Но как быть с женщинами и детьми? Построить крепость и сосредоточиться на ее обороне? План хорош, но Арт видел, как мапри могут преодолевать невысокие стены. Построить же за зиму неприступную крепость просто невозможно.
  Арт посмотрел на заснеженный простор озера и пожалел, что на нем нет достаточно крупного острова. Вот где племя было бы в относительной безопасности.
  Остров! А что если...? За день они построили мост через реку, а впереди еще большая часть зимы.
  - Тилой, собери людей, я буду говорить.
  Старейшина отрядил ребятишек оббежать деревню. Вскоре, все кто не был в отъезде, собрались на берегу.
  - Скорее всего, весной стоит ждать мапри, - начал говорить Арт, - но мы не будем бежать. Мы остаемся и дадим им бой.
  Люди довольно загудели, и Арт продолжил.
  - Для начала мы построим крепость. Но не здесь, а чуть в стороне.
  - Почему в стороне? - выкрикнул кто-то из толпы.
  - Потому что это будет непростая крепость. - Саша сделал паузу, обвел взглядом собравшихся. - Эта крепость будет плавающая, и будет располагаться на озере.
  Гул удивления побежал по рядам.
  - Да, мы построим ее, и клыкастые не смогут до нас добраться! - воскликнул Данти.
  Люди вокруг него рассмеялись.
  - Отсиживаться не будем, - продолжил Арт. - Будем действовать небольшими группами, не ввязываясь в крупные сражения. Сегодня же начинаем тренировки. Основное внимание будем уделять скрытому передвижению, маскировке и установке ловушек.
  Лироки воспрянули духом, крики ликования заполнили берег. Люди поверили в возможность противостоять врагу.
  "Кто бы еще мне рассказал, как именно строить эти ловушки, и как противостоять такому врагу, как мапри, действуя из засад, - подумал Арт. - Но иного выхода я не вижу. Что ж, будем думать и искать нужных людей. Ничего другого нам не остается".
  Постройка будущей плавающей крепости началась в тот же день, воодушевленные идеей лироки не хотели откладывать эти работы даже до завтра. Крепость предполагалось строить на льду посредине озера. Собственно, плавающей ей предстояло стать лишь весной, когда лед растает.
  В тот же день небольшие отряды отправились к горам, чтобы устроить скрытые посты наблюдения за перевалами. Как показали недавние события, зима не являлась гарантией от появления небольших групп мапри.
  Прошла пара дней, строительство огромного плота, на основе которого посредине озера должна была вырасти крепость, продвигалось полным ходом.
  - Вот что, Тилой, надо подумать еще об одной вещи, - обратился Саша к старейшине. - От деревни до перевала необходимо проложить дорогу, чтобы гонцы смогли быстро предупредить нас о появлении врага.
  - Дорогу? - на лице Тилоя появилось недоумение, смешанное с испугом. - Дорогу, по которой враг пойдет к нашей деревне?
  - Да. Думаю, так оно и будет.
  Старейшина побледнел и опустил глаза к земле.
  - Прости меня вождь, но зачем нам прокладывать дорогу для врага? Да, гонцы по ней поскачут быстрее, но и враги быстрее пойдут по готовой дороге.
  - Я надеюсь на это.
  В глазах старейшины мелькнул страх.
  - Ты много думал и мало спал в последнее время. Тебе надо отдохнуть, вождь.
  - Уж не хочешь ли ты оспорить мое решение? - вспылил Арт.
  - Прости меня, - старейшина упал на колени. - Но я беспокоюсь о тебе, вождь.
  - Если ты считаешь, что мои распоряжения идут племени во вред, принимай командование на себя и распоряжайся, как посчитаешь нужным.
  Тилой совсем поник, опустил глаза к земле, но не спешил уверить Арта в своем полном повиновении.
  
  
  Глава 4.
  Готовь сани летом.
  
  - Более того, построить дорогу необходимо именно для того, чтобы по ней пошли мапри, - добавил Арт.
  - Я не понимаю, вождь.
  - Ты мне не доверяешь?
  - Ты сам говорил, что надо учиться думать своей головой.
  Арт запнулся. Действительно, что-то он вспылил. То что Тилой обеспокоился, не поняв смысл этого распоряжения, говорит скорее в его пользу. Да, в бою сомнения могут быть губительны, но сейчас не бой. Не он ли сам призывал осмысливать то, что приходится делать. На минуту Саше стало стыдно оттого, что он был слишком резок в разговоре со старейшиной.
  - Извини, я должен был сразу объяснить.
  Тилой бросил на него недоверчивый взгляд и Арт продолжил.
  - Я надеюсь, что мапри пойдут именно по дороге. Да, идти им будет удобнее, но... Как ты считаешь, если мы будем знать совершенно точно, где именно пойдет враг, пойдет это нам на пользу?
  Тилой просиял.
  - Извини, вождь, что я усомнился в твоей дальновидности.
  - Надеюсь, ты будешь сомневаться не слишком часто, - улыбнулся Арт.
  - Мне нет прощенья, - Тилой склонил голову.
  - Ты думал о племени, это оправдывает твои сомнения. Если бы ты думал о себе, я бы расценит твои сомненья по-другому.
  Время шло, и гора бревен для будущей крепости на льду постепенно росла. Ее, в отличие от моста, хотели строить с таким расчетом, чтобы она могла простоять не один год. Основой должен был огромный плот. По краям плота должна была проходить невысокая стена, которая будет служить укрытием для лучников, если на деревню-плот все-таки вздумают напасть. Построенные прямо на плоту хижины должны будут служить укрытием от дождя и ветра. Хижины придется делать легкими, рассчитанными на лето. Строить тяжелые срубы на плоту, было бы слишком расточительно, кроме всего прочего, плот должен был нести на себе несколько сотен человек.
  - Тилой, надо будет подумать о лодках, - сказал Арт.
  Лодки в деревне были. Лироки жили у озера и занимались ловлей рыбы, как здесь без лодок. Но для быстрой эвакуации всего населения поселка лодок надо больше.
  Старейшина вздохнул, никогда еще зима не приносила с собой столько работы. Необходимо построить деревню на плоту, расчистить дорогу до предгорий, теперь вот лодки опять же.
  - Не вздыхай. Если ты думаешь, что это все, могу тебя заверить в обратном, - добавил Арт.
  - Успеем ли все сделать до весны?
  - Чем больше успеем сделать, тем меньше потеряем людей. Есть повод, чтобы постараться. Что там с послами?
  Старейшина вздохнул еще раз.
  - Почти все вернулись.
  - Результат есть?
  - Отказались немногие, почти все за совместную оборону, но... Как только разговор доходит до сбора сил, все ставят непременное условие, чтобы воины собирались у их селения.
  - Понятно. Каждый не прочь усилить свою оборону, но поселок покидать не хочет. Может, послы плохо объясняли, чем закончится такой подход? Мы не сможем собрать силы всех племен около каждого села.
  - Это все понимают и соглашаются, но если надо послать своих охотников к чужому поселку, все доводы оказываются бессильны. Удалось лишь договориться с двумя соседними племенами. Заранее они людей не дадут, но если мапри осадят нашу деревню, а около их деревень не появятся, пришлют помощь.
  - Хоть что-то, - пробурчал Арт.
  Он мало верил в действенность таких несогласованных действий, но обещанная помощь - это лучше, чем ничего.
  - Они ждут такого же обещания от нас. Послы не смогли пообещать этого от своего имени.
  - Пусть обещают. Если удастся помочь соседям, мы не останемся в стороне.
  - Сегодня же отошлю гонцов.
  - Вот еще что, - Арт задумчиво почесал голову. - Как бы нам организовать соревнование?
  - Соревнование? - удивился Тилой.
  - Да. Надо привлечь участников из всех племен лироков, придется раскошелиться на призы.
  - Зачем? - удивился Тилой. - Да и когда нам с ними соревноваться?
  - Мы соревноваться и не будем, разве что немного. Пусть они соревнуются друг с другом. Здесь необходим особый вид соревнований. Победителями будут те, кто лучше всех сможет подкрасться к зверю (поначалу Арт хотел сказать к мапри, но решил не раскрывать раньше времени намерений, тем более, что к оленю подкрасться не проще), и тот, кто сможет сделать лучшую ловушку. Возможно, таких людей будет не один, а несколько. Призы должны быть щедрые. Такие, чтобы за них собрались побороться самые умелые лироки из многих племен.
  - Где же мы их возьмем, эти самые призы? - удивился Тилой.
  - Я думал об этом. Вряд ли соседей заинтересуют шкуры. Хотя их наверняка заинтересуют лошади.
  - Лошади? - воскликнул старейшина. - Мы отдадим им наших лошадей?
  - Нет, лошадей отдавать не будем. Кроме коней есть лишь одно, что может быть достойным призом - это железо.
  - Железо?
  - Да. Топоры, копья, ножи. Придется выбрать из привезенного из Латардии то, что покрасивее.
  Тилой печально вздохнул. Железа ему было жаль, и Арт прекрасно его понимал, но задуманный им отбор был просто необходим.
  - Праздник - это хорошо. Но уйма народа пожалует, посоревноваться захотят многие.
  - Так это здорово, - заметил Арт.
  - Здорово то здорово, но эту прорву чем-то кормить надо. Не пристало хозяевам держать гостей голодными.
  - Кормить надо.
  - А мы и себя едва успеваем снабжать дичью. Почти все лироки работают на строительстве, охотиться удается нечасто.
  - Да, это проблема. Может, стоит купить продовольствие у соседей?
  - Купить-то несложно. Чем платить будем?
  - Думаю, шкуры они не возьмут. Коней? - Тилой вздрогнул, и Арт улыбнулся. - Коней отдавать не будем. Остается только одно.
  - Опять железо? - воскликнул старейшина.
  Прижимистость старейшины вызвала у Арта новую улыбку. Он понимал Тилоя. Только недавно племя приобрело много металлических изделий хорошего качества. И сразу их отдавать?
  Если говорить честно, то некоторую часть инструментов можно обменять без ущерба для деревни, но тенденция... Тенденция Тилоя не радовала, и это было вполне понятно. А Арт еще не озвучил все свои замыслы. Все они требовали затрат. И если в более населенных странах с удовольствием приняли бы в качестве оплаты шкуры, то здесь такое не пройдет. Если соседи-лироки и возьмут шкуры в качестве оплаты, то по такой смехотворной цене, что даже и говорить о ней стыдно. Шкур у лироков хватает и без того. Здесь в цене кони и металл. Металлоизделия предпочтительнее, поскольку занимают меньше места и их запас легче возобновить.
  Нехитрая мозаика сложилась. Нужен металл, значит необходимо пополнить его запасы. Где достаточно железа и есть спрос на шкуры? Правильно, в странах, которые расположены восточнее и юго-восточнее территории, занимаемой лироками. Выводы, которые озвучил Арт, были для Тилоя совсем неожиданными:
  - Скажи, соседние деревни продадут нам шкуры?
  - Они будут рады продать нам шкуры. А чем платить будем?
  - Железом. Опять железом. В обмен отдаем топоры и лопаты.
  - Железо за шкуры? - удивился Тилой.
  - Да, шкур нам надо много.
  Старейшина покачал головой.
  - Ты вождь, лироки поступят так, как ты скажешь, но...
  - Ты удивлен?
  - Да.
  - Тогда слушай дальше. Надо собрать небольшой обоз. Трое-четверо саней и десятка полтора сопровождающих.
  Тилой тяжело вздохнул.
  - Знаю, что людей и так не хватает, - согласился Арт, - но придется отложить какие-то работы потому как это будет первостепенным заданием. Железа у нас пока достаточно, но нам предстоят серьезные расходы.
  - Куда пойдет обоз? - поинтересовался Тилой.
  - В Тиванию.
  - Но это же...! Лироки никогда там не были.
  - Я знаю. Зато все Вы побывали в Латардии, многие неплохо знают ее язык. В обоз подбери самых сообразительных. Данти, пошли в числе прочих.
  - Данти? Этого болтуна?
  - Хорошо подвешенный язык в торговых делах лишним не будет. Да и не обязательно назначать его старшим.
  - Но почему не в Латардию? - Удивился Тилой. - Чтобы попасть в Тиванию, все равно придется пересечь ее северную часть.
  - Латардия ближе. Но она лишь недавно покончила с войной. Не думаю, что на шкуры там будет хороший спрос. Продать-то их удастся. Но в незатронутой войной Тивании за шкуры можно выручить вдвое, а то и втрое больше.
  - Непросто это.
  - Кто ж говорит, что просто. Но надо сделать. И отправлять обоз надо как можно скорее. Сегодня вечером пусть ко мне зайдут те, кто отправится в путь. В Тивании мне бывать не приходилось, но советы насчет пути и торга дать им все-таки смогу. Так что шкуры у соседей все-таки стоит прикупить. А через месяц организуем большой праздник, торги и соревнования с призами. Об этом стоит другим племенам сообщить заранее. Как думаешь, обоз успеет обернуться за месяц?
  - Дорога проторена, пойдут налегке. Но и путь неблизкий, - начал размышлять Тилой.
  - Надо успеть. Если в пути будут заминки, пусть продают шкуры в Дорминте. В цене, конечно, потеряем, но время сейчас важнее. Мне бы поехать, но есть и другие дела, да и не успеть мне везде самому.
  - Давай, я поеду, - предложил Тилой. Похоже, идея обменять шкуры на металлоизделия пришлась ему по вкусу.
  Арт пару минут подумал. Тилой, конечно, человек опытный и с торговлей должен справиться, но...
  - Нет, ты нужен здесь. Каждый день появляется что-то новое, дел не меряно. Без тебя племени придется туго.
  Старейшина расплылся в довольной улыбке.
  - Разве что сына своего старшего послать?
  - Это уж ты сам решай. Отбери охотников надежных и сообразительных.
  Через три дня небольшой обоз отправился в сторону Латардии. Дорогу для саней прокладывать не было необходимости, так что можно было надеяться, на то, что путешествие пройдет гораздо быстрее, чем массовое переселение с походными шатрами, женщинами и ребятишками.
  Некоторые опасения вызывала Лидамп - неизвестно, успел ли реку сковать достаточно прочный лед. Оставалось надеяться на то, что, построенный плавучий мост, до сих пор находится на месте.
  Обоз ушел, и Арт, наконец, выбрал время, чтобы съездить, посмотреть, как охотники устроили наблюдение за перевалом. Заодно стоило посмотреть на то, как ведется расчистка дороги. Дорогами вообще стоило заняться вплотную - деревни лироков связывали в лучшем случае тропы, по которым могла пройти вьючная лошадь. Проехать на санях или телеге можно было далеко не везде.
  Зимний воздух был свеж и прохладен, абсолютно чистый снег сверкал под солнечными лучами россыпью драгоценных камней, дыхание разгоряченного коня поднималось вверх струйками пара. Саша невольно залюбовался природой. Край лироков был хорош. Сюда бы Шишкина или Рериха, они бы нашли в этом благословенном краю простор для творчества.
  Здесь бы любоваться природой: заснеженными елями и покрытыми инеем осинами. А вместо этого приходится планировать где и как пройдут будущие бои, решать, где построить оборонительные сооружения и установить ловушки.
  И все бы ничего, но ощущение того, что все это только полумеры, не давало о себе забывать. Пока нет единства в народе лироков, он будет уязвим. Любой набег со стороны злобных соседей может увенчаться успехом. Необходимо сплотить племена лесных людей. Но как подступиться к этой задаче, Арт пока даже не предполагал.
  Завоевать соседей? Эта глупость даже не приходила Саше в голову. Все силы приходится направлять на подготовку отражения вторжения мапри. Да и не придет здесь никому в голову такая абсурдная мысль, как завоевание соседей. К тому же, это самое непрочное средство объединения. Если племена ничто не объединяет кроме силы, для того, чтобы они продолжали оставаться едиными, придется прилагать постоянные и немалые усилия. Кому это нужно? Правильно, никому. Союз племен должен быть выгоден всем, и выгода эта должна быть прямой и очевидной. Но если даже угроза со стороны клыкастых не может подвигнуть племена к совместным действиям? Быть может, не все племена до конца осознали значимость этой угрозы? Когда мапри прокатятся по краю, опустошая его, лироки осознают всю губительность отсутствия единства, только как бы не было поздно.
  Навстречу двигались несколько саней, груженых дровами, лироки совмещали расчистку дороги с заготовкой топлива. Возницы весело махали руками, приветствуя своего вождя. Дорога не была расчищена еще и на четверть пути. Вскоре Арт подъехал к месту заготовки дров. Работа здесь кипела полным ходом - не менее сотни лироков были заняты расчисткой дороги, если считать женщин и детей, занятых на вспомогательных работах. Пылали костры, вездесущая ребятня сновала вокруг них, стаскивая к огню мелкие ветки, не предназначенные для транспортировки в деревню. Здесь же на одном из костров готовился обед, чтобы люди смогли поесть, не слишком отвлекаясь от работы.
  Ребятня с криками обступила лошадь Арта и он улыбнулся, увидев их радостную суету.
  - У нас будут сегодня занятия? - перекрикивая всеобщий гомон, спросил один из ребятишек. Остальные притихли, ожидая ответ на этот интересующий всех вопрос.
  Ребятня лироков часто собиралась по вечерам в доме Арта. Саша рассказывал им занятные истории, учил счету и письму. В последнее время на эти уроки стали заглядывать и люди постарше. К сожалению, времени этому получалось уделять гораздо меньше, чем хотелось бы.
  - Сегодня не получится, я не успею вернуться в деревню. Приходите завтра вечером.
  Ребятишки разочарованно загалдели.
  - Хватит бездельничать, Скоро все костры прогорят, - окликнул их один из старших.
  - Эр командир, а что с занятиями по тактике? - спросил один из охотников.
  - Тоже придется отложить. Поработайте над маскировкой и скрытностью перемещений. Да, и о языке не забывайте, попробуйте разговорить пленного мапри.
  Охотники лироков проводили почти ежедневные тренировки. Разбивались на десятки, одни группы выполняли роль поисковиков, в задачу других входило скрытое перемещение. И все это они успевали делать не бросая работы, освобождая для маневров лишь пару световых часов перед тем как стемнеет. Порой маневры проводились и ночью. Между десятками развернулось настоящее соревнование. Когда старейшина объявлял общий для всех выходной, устраивали стрельбы из лука и тренировки с копьями. О безделье не могло быть и речи.
  - Хорошо, эр командир, - сказал Лирок. - Мапри смеется, говорит, что мы неправильно произносим слова. Может, стоит его не кормить пару дней?
  - Не стоит. Если он загрустит и станет неразговорчив, как будете совершенствоваться в языке? А смеется он от бессилия.
  - Я так охотникам и передам.
  Арт тронул коня вперед. Дорога закончилась, далее вела лишь едва заметная тропа. Точнее - лыжня. Лироки, уходящие в дозоры, предпочитали не брать с собой коней, чтобы не заботиться об их пропитании и маскировке.
  Километрах в трех от перевала лироки построили землянку, замаскировав ее от случайных взглядов. Зимой ее местонахождение выдавали следы. Когда снег сойдет, землянка должна будет стать совсем неприметной, если не подойти к ней вплотную.
  Арт привязал коня около входа и толкнул покрытую мохом дверь.
  - Ужин готов, эр командир, - донесся изнутри бодрый голос.
  Арт довольно улыбнулся:
  - Давно меня заметили?
  - Не слишком, но ужин разогреть успели. Основное наблюдение мы ведем за перевалом, охотников не хватает.
  Несколько охотников из отдыхающей смены спали, один дежурил.
  - Что со стороны перевала?
  - Тишина. С тех самых пор, как мы обезвредили отряд разведчиков мапри, больше никто не появлялся. Может они не придут?
  - Может и не придут, но бросать наблюдение нельзя. Нам еще повезло отделаться малой кровью. Даже небольшой отряд клыкастых может натворить немало бед, если останется незамеченным.
  - Лироки смотрят во все глаза, - заверил разведчик.
  - Что ж, пойдем, посмотрим, как вы устроили наблюдение.
  - А ужин?
  - Ужин? - Саша облизнулся, за весь день перекусить удалось лишь вяленой рыбой. - Ладно, давай, что там у тебя. Выходим через пятнадцать минут.
  Быстро перекусив, Арт прихватил из домика запасные лыжи и в сопровождении разведчика вышел за дверь.
  Инспекция заняла не меньше часа. Увидев знакомые замкнутые в кольцо следы лыж, Арт довольно хмыкнул. Поди разбери, где охотник сошел с лыжни. Место схода старались маскировать. Эту уловку охотники-лироки научились использовать еще в Латардии, когда ставили дозоры на границе с землями мапри. Тогда же они обзавелись опытом устройства скрытых наблюдательных пунктов. Этот опыт пригодился и сейчас.
  Зная основные уловки лироков, Арт все-таки смог разыскать два скрытых наблюдательных пункта. Иней, сбитый с дерева, нависающего над лыжней, сказал ему, что здесь кто-то здесь оставил землю и переместился на ветви деревьев. Внимательно осмотревшись, Арт разглядел неподалеку слишком плотный массив еловых вервей. Там-то и находился замаскированный наблюдательный пункт.
  - Иней с деревьев надо сбивать над всей лыжней, - недовольно заметил Саша.
  Это конечно, мелочь, весной, когда ожидается враг, инея не будет, но упустишь одну мелочь в маскировке, затем другую, и вся работа насмарку.
  Сопровождающий печально вздохнул - выговор был заслуженный.
  А вот третий наблюдательный пункт, как Саша ни старался, обнаружить не смог. Ветви, нависающие над лыжней, были припорошены снегом практически везде, где была возможность взобраться на дерево.
  Сделав два полных круга по кольцу, Арт остановился.
  - Неплохо. И где же наблюдатель?
  - Укутай, Отзовись! - негромко крикнул разведчик.
  Метрах в ста от того места, где они стояли, послышался крик лесной птицы. Так наблюдатель обозначил место своего нахождения.
  - Укутай чудак, - сказал стоящий рядом с Артом охотник. - Заранее не говорит, где выберет место для наблюдения.
  Саша пробежал немного по лыжне и остановился.
  - Укутай, ты можешь спуститься на землю?
  Место засады лирока оказалось совсем недалеко. В ветвях ели появилось движение, невысокий человек перебрался с нее на соседнее дерево, пробежал по толстой вертикальной ветви могучего дуба и спустился по веревке на лыжню.
  - Слушаю, эр командир.
  Зимнюю куртку охотника украшало множество веревочек и шнурков.
  - Сам придумал? - удивленно спросил Арт, кивнув в сторону примитивного камуфляжа.
  - Зачем сам? На зверя смотрел, на птицу смотрел. Немного сам думал, - признался охотник.
  - Молодец. А как ты смог забраться на дерево и снег не стряхнуть?
  - Так не получится. Я пробовал, снег падает. Приходится его с собой на дерево брать и ветки посыпать.
  - Вдвойне молодец, - похвалил Арт.
  "А я затеял соревнования по маскировке. Здесь же прирожденный гений скрытых засад. Надо непременно с ним поработать в этом направлении", - подумал он.
  - Может, ты что еще придумал?
  - Есть одна мысль. Надо много кругов сделать. Много следов, никто не будет знать, который ведет к охотнику.
  - Неплохо придумано. Так и сделайте. Вот что, Укутай, когда вас сменят, обязательно зайди ко мне. Поговорим с тобой о маскировке подробнее.
  - Смена будет через пять дней. Я зайду, - отозвался охотник.
  Поездка оказалась удачной. Переночевав в домике разведчиков, утром Арт отправился в обратный путь.
  Пора было проверить, как идут работы по сооружению плота.
  "Интересно, какой же плот понадобиться, чтобы выдержал всю деревню? - размышлял Арт. - Люди, утварь, запасы, навесы какие-никакие. Веса наберется под сто тонн. И это еще очень скромно. Сколько нам надо дерева, чтобы держать такой вес? Кубометр сухой древесины может держать килограммов двести-триста груза. Но это когда она сухая. Даже если брать сухие деревья, постепенно они намокнут - плавать им не один месяц. Сколько выдержит груза кубометр сырого дерева? Вряд ли приходится рассчитывать больше, чем на сто килограммов на грузоподъемности".
  Арт с досады чуть не плюнул. Получалось, им надо истратить на изготовление плота не менее тысячи кубометров леса. И это не считая расположенных на плоту построек, на которых придется изрядно экономить, чтобы не перегрузить сооружение.
  И эту тысячу кубометров надо заготовить вручную и доставить на озеро с помощью лошадей!
  С другой стороны, не так уж это и много. В поселке около двух сотен лошадей. Правда, часть из них занята на других работах. Хорошо, пусть останется сотня лошадей. Да, таскать бревна далеко, но если каждая лошадь притащит на место строительства по десять кубометров бревен, необходимое количество материала будет на месте. За две-три недели вполне возможно закончить работы по заготовке леса. Печалило другое. В таком случае практически не оставалось запаса плавучести. А такой запас необходим. Увеличивать же размеры и так уже не маленького плота не хотелось.
  А с чего собственно он взял, что настил должен быть непременно плавучим? Он должен располагаться в озере? И что с того? Кто помешает им установить сваи и построить на их основе площадку? Здесь и стены можно будет возвести порочнее и размеры можно выбрать любые, лишь бы люди смогли на настиле поместиться. Да, что там, на сваях даже многоэтажные каменные дома строят, там где существуют проблемы с фундаментом, и они прекрасно стоят десятилетиями.
  Решено. Надо делать центральный настил на сваях, а для увеличения свободного пространства, пристыковать к нему несколько плавучих плотов.
  На следующий же день они вышли с Тилоем на лед озера. Один из бывалых рыбаков шел впереди, уверенно держа направление. Несколько ребятишек из старших несли с собой пару тяжелых копий и шест. Задача, которую поставил Арт, была непростой. Необходимо было отыскать в достаточном отдалении от берега не слишком глубокое место.
  Вчера вечером обсуждение этого вопроса вызвало немало шума. Рыбаки спорили, обсуждая преимущества того или иного участка. Где-то отмель была невелика, где-то она располагалась слишком близко к берегу. Наконец, общими усилиями место, где должна вырасти крепость на сваях, было выбрано. Оставалось лишь отыскать его и удостовериться в этом, промером глубин.
  Они отошли от берега больше километра, когда рыбак возвестил:
  - Здесь.
  - Ты уверен?
  - Там, слева, два больших дерева выстраиваются в одну линию, а тот вон залив едва виден из-за леса. Да, здесь.
  Арт кивнул, и лироки принялись копьями разбивать лед. Он не успел еще набрать полную силу, но был не менее двадцати сантиметров толщиной. Через пять минут работы лунка была готова. В нее опустили шест и Арт скептически кашлянул - пятиметровый шест погрузился в воду полностью, не достав до дна.
  Рыбак, которой пятью минутами раньше довольно показывал место, где надо рубить лунку, покраснел и опустил голову. Спохватившись, он стал сверяться с ориентирами. Затем сам подхватил копье, отбежал на полсотни метров в сторону, еще раз сориентировался и принялся отчаянно рубить лунку. Никому не доверяя, он сам погрузил в воду шест и облегченно вздохнул. Шест достал до дна, скрывшись чуть больше, чем на половину длины. Около трех метров - вполне приемлемая глубина.
  Арт кивнул.
  - Продолжайте. Надо вымерять всю отмель. У каждой лунки ставьте метку, чтобы знать, какая здесь глубина. Расстояние между лунками пять шагов.
  К вечеру стало ясно, что отмель имеет достаточные размеры для того, чтобы построить на ней крепость. На следующий день утром кони потащили к месту будущего строительства первые бревна. Из них предстояло собрать машину для подъема и заколачивания свай.
  Впрочем, машина - это сильно сказано. Из бревен собирался каркас в виде треугольной пирамиды. Некоторая трудность состояла в том, что пирамида должна была быть никак не менее семи метров высотой. Да и основание лучше было сделать побольше. Здесь роль играет и устойчивость, и вибрация при забивании сваи, которая невольно будет передаваться на лед. Следовательно, бревна для ее постройки должны быль достаточно длинные.
  Собрать конструкцию из девятиметровых бревен не такое простое занятие. Бревна выбирали не самые толстые - сантиметров двадцать в диаметре, и все равно, каждое из них оказалось весом не менее трехсот килограммов. На льду треугольник собрали довольно легко, а вот с тем, чтобы поставить его почти вертикально, пришлось повозиться. В ход пошли багры, веревки, упоры из других бревен. Согласованные действия полусотни людей, оказывается, могут творить чудеса. Задача и была непростой. Но, впрочем, с чем сравнивать. По сравнению с постройкой египетских пирамид, задача была пустяковой. Через два часа скрепленный скобами и ремнями каркас был установлен на льду.
  В вершине пирамиды подвесили ролик, через который перекинули веревку, к веревке привязали за один край бревно. Первый этап - использование конструкции в качестве подъемного крана, начал приводиться в действие.
  Три десятка лироков, скользя ногами по льду, потащили веревку. Семиметровое бревно весом почти в полтонны подняли без труда. Это и не удивительно, от каждого человека требовалось усилие лишь немногим больше, чем в пятнадцать килограммов.
  Прорубь для будущей сваи уже была готова. Веревку отпустили, и полутонное бревно врезалось в грунт на дне озера. Бревно было заострено, чтобы его легче было вбить на достаточную глубину. Пришла пора использовать треугольную конструкцию в качестве механизма для забивания свай. В качестве бабы служил полутораметровый отрез от толстого дуба. Полдня ушло только на то, чтобы спилить толстое и прочное дерево, отрезать от него необходимый кусок и доставить на место.
  - Тяни! Отпускай! Тяни! Отпускай!
  Механизм пришел в действие, через двадцать минут упорной работы свая была забита. Оставалось лишь переместить подъемную машину к месту следующей опоры. Основа будущего строения была заложена.
  Вечером как обычно дом Арта заполнила ребятня. Они расселись по лавкам и табуретам. Те, кому не хватило места, устроились прямо на полу.
  "Эх, школу бы вам", - подумал Саша.
  - А что? Что было дальше? - несмелый голос напомнил о прерванном рассказе.
  - И возводили они дома на прочных сваях, выше, чем самые высокие деревья. И людей в них помещалось столько, сколько живет в трех деревнях кряду.
  - Эр Арт, расскажи еще, - попросил один из ребят.
  - В следующий раз. На завтра не забудьте выучить те буквы, что я вам показал. Буду спрашивать.
  Неохотно дети принялись расходиться. Последний из них исчез за порогом. Казалось, какое-то время дом еще наполнен их шумом, но постепенно это ощущение развеивалось, и подбиралась она - тоска. Дневные заботы и вечерние хлопоты позволяли разогнать терзающие душу воспоминания. Лишь поздно ночью досада и обида пытались выползти наружу и захватить того, кто гнал их прочь.
  Догадывались об этом немногие. Разве что Тилой, перехватив печальный взгляд вождя, задумчиво чесал голову.
  Несколько дней назад старейшина учудил. Выйдя утром из дома Арт наткнулся на полтора десятка девушек и женщин племени. Они окружили его со всех сторон и завертелись в плясках. Улыбающийся старейшина стоял чуть поодаль.
  - Тилой, что все это значит? - спросил удивленно Арт.
  - Я вижу, что ты грустишь вождь. Ты одинок. В племени лироков есть красивые девушки, которые не связали пока ни с кем свою судьбу. Есть и те, кому рано довелось потерять мужа. И те и другие будут рады, если кто-то из них понравится тебе и войдет в твой дом в качестве хозяйки.
  Саша покраснел. Что за сватовство здесь затеял старейшина?
  - Спасибо за заботу, но я пока воздержусь от выбора.
  - Женщины нашего племени не хороши? Может, поищем невесту у соседей?
  Арт печально вздохнул. Не хотелось ему рассказывать о своей душевной ране. Такое не забывается быстро. Сказать о том, что где-то там, в недавнем прошлом осталась та, которую он выбрал и которая его отвергла? Что это изменит? Лишь бередить раны.
  - Не до сватовства, Тилой. Ты же знаешь, дела не ждут.
  Старейшина печально покачал головой. Арт же окунулся в ежедневные заботы.
  Дел, и правда, было очень много, но не они были причиной его отказа. Дела были его спасеньем. Они помогали отогнать тоску. Жаль, что лишь на время. Стоило делам закончиться, и она напоминала о себе.
  "Не раскисать! Некогда сейчас предаваться унынию! - То ли сказал, то ли скомандовал себе Арт - Завтра много дел!"
  
  
  Глава 5.
  Отбор
  
  
  Праздник выдался на славу. Народу собралось много. Так получилось, что в то время, когда лироки из деревни, вождем в которой с некоторых пор был Арт, усиленно трудились, почти не оставляя свободного времени, лироки из других деревень воспринимали зиму, как время для отдыха.
  Продовольствие и дрова заготовлены. Если охотники и выходят на промысел, то лишь для того, чтобы запасы оставались на прежнем уровне, а вовсе не по причине возможного голода. А это совсем разные вещи.
  Спрашивается, почему другие деревни не готовились так же упорно к возможной встрече с врагом? Арта тоже интересовал ответ на этот вопрос. Но сколько он ни задавал его себе, так и не смог найти приемлемый ответ. Строительство оборонительных сооружений в других поселках или не велось совсем, или ограничивалось полумерами, не занимающими слишком много времени. То же самое и с боевой или организационной подготовкой. Она велась ни шатко ни валко. Каждый тренировался, как ему вздумается, организация совместных действий оставляла желать лучшего. Если глава сил самообороны имелся почти в каждом поселке, то более младших командиров не было и в помине. Или они назначались от случая к случаю. Деления на подразделения тоже не было. Старший среди воинов мог назначить кого-то руководить их частью, а в следующий раз мог назначить кого-то другого. Надо ли говорить, что дисциплина, мягко говоря, оставляла желать лучшего. По сути, ни одно объединение охотников соседних деревень не было организованной силой. Да, они действовали на благо своей деревни, случись принять бой, никто не бросил бы свое племя. Но каждый выступал индивидуально, мало согласуя свои действия с действиями других.
  Подобная вольница не была чем-то предосудительным в мирное время, но в преддверии вторжения мапри она могла обернуться серьезной проблемой. К сожалению, понимали это далеко не все. Объяснить? Так пытались объяснить. Но человек такое странное существо, которое верит только в то, во что ему хочется верить. Для того чтобы приложить немалые усилия к собственной организованности нужен фактор, который будет очень существенен и доходчив. И кроме того, надо знать, как все наилучшим образом организовать. Там где пытались вести подготовку к обороне серьезнее, порой просто не хватало опыта.
  Должно быть, лироки, признавшие Арта вождем не многим отличались от своих соседей в тот момент, когда их старейшина дарил неизвестному командиру, встреченному на дороге в Латардии символическую шкуру. Но с той поры они успели извлечь немало уроков, двигаясь по пути осознания некоторых вещей, как суровой необходимости. Не всегда приятной, но поднимающей эффективность совместных действий племени на несколько порядков.
  Здесь сыграла свою роль и служба лироков в легионе и победа над мапри, одержанная в составе сводного отряда. Они смогли убедиться на собственном опыте, увидеть собственными глазами, что такое организованная сила, действующая в соответствии с продуманным планом. Здесь никого не требовалось убеждать в необходимости дисциплины, как и в необходимости проведения подготовительных работ, которые спасут жизни их же соплеменников в предстоящей схватке.
  Возможно, им просто повезло с вождем. Арт совсем не был авторитарен, и если требовал подчинения, то только в случае необходимости, не ограничивая при том разумную инициативу. Подобный баланс довольно сложен и требует от всех сторон понимания целей и задач, но именно он позволяет достичь наибольшей эффективности в совместных действиях. К тому же, новый вождь ни разу не использовал отданную ему лироками власть в своих личных целях. Все что он делал, было направлено на интересы деревни, и это понимал каждый ее житель.
  - Как гости разместились? - спросил Арт у Тилоя.
  - Тесновато, - старейшина пожал плечами. - Народу понаехало даже больше, чем мы рассчитывали.
  - На торги или на соревнования?
  - Думаю, больше на торги, но и принять участие в соревнованиях много желающих. Выиграть приз многие хотят. Призы знатные, да и почет немалый.
  Кроме украшенных резьбой копий и ножей победителям решили вручать широкие кожаные пояса, с изящными пряжками и нашитыми на них медными бляхами. Надо было видеть, с каким вожделением смотрят приехавшие на праздник охотники на выставленные на всеобщее обозрение призы, как загораются их глаза, а на лицах появляются довольные улыбки. Около призов постоянно толпилось несколько десятков человек.
  Старший сын Тилоя Ухак справился с задачей. Он не только довел до густонаселенных мест обоз со шкурами, но и привел его обратно. Обоз вернулся всего несколько дней назад. Арт уже начал беспокоиться и думать, как они будут выкручиваться, если к обещанному празднику не будет поступления товаров, предназначенных для торга. Пришлось бы пустить в дело то, что уже было в племени. И торги получились бы не такими, как он планировал, и призы пришлось бы назначать скромнее. Но Ухак вернулся вовремя.
  Правда, было одно "но". Обоз так и не успел добраться до Тивании. Но это было уже второстепенным по сравнению с тем, что обоз все-таки пришел.
  В день приезда Арт не стал расспрашивать Ухака подробно. Тилой бросал на сына такие печальные взгляды, что было понятно без пояснений - родственники ждут его дома. Месяц разлуки и волнений был для них серьезным испытание. Кратко спросив, все ли в порядке, Арт предложил парню зайти завтра и подробно рассказать о походе. Ухак расцвел в благодарной улыбке. Он отправился было за отцом, но прошел лишь десяток шагов и вернулся.
  - Что-то случилось? - поинтересовался Арт.
  Парень помялся, переступая с ноги на ногу, печально вздохнул.
  - Говори уж, - улыбнулся Арт.
  - Эр командир, нельзя ли мне взять несколько вещей из обоза? Хотелось бы малышню порадовать.
  - Так что ж ты для них ничего не купил, когда был в городе? - удивился Арт.
  - Как не купил? Мы все шкуры продали, все что выручили, обменяли на товары для племени.
  - А для себя? Для себя ты ничего не купил?
  - На что? Мне не чего было продавать.
  - Как нечего? Я сам видел, как твой отец положил в сани несколько шкур.
  - Отец положил, брат положил, соседи положили, - подтвердил Лирок. - То что собрало племя, принадлежит племени. Как я могу брать что-то себе?
  Парень просто не считал возможным отделить свое от чужого, поскольку это свое было уже не совсем своим. Оно было частью общего. Подобная честность заслуживала одобрения. Саша чуть было не сказал "Конечно, иди, возьми", но вовремя спохватился. Поощрить Ухака надо. Хотя бы за то, что в таких непростых условиях провел обоз и пришел далеко не с пустыми руками. Но как же остальные охотники, участвующие в этом походе?
  - Тилой, выдай тем кто вернулся с обозом по несколько безделушек из привезенного, - распорядился Арт.
  - Слушаюсь, вождь. - Улыбнулся старейшина. - А что с остальным делать?
  - Пусть сложат где-нибудь и...
  Саша чуть было не сказал "поставь часового", но вовремя опомнился. Ему стало стыдно. Из тех кто ездил с товаром, ни один лирок не взял себе мелкой побрякушки. Такое понятие, как воровство, было лирокам незнакомо. Да и что делать с украденным, ели кому-то вдруг взбрела бы в голову такая вздорная мысль? В деревне все друг у друга на виду, появление у кого-то новой вещи просто не могло остаться незамеченным. И горе тому, кто взял чужое у соседей. Скорее всего, такого человека просто изгнали бы из племени. А поскольку слухи здесь распространяются быстро, а переселенцами интересуются в первую очередь, то в другой деревне вора просто не приняли бы.
  Это ли было причиной, или причиной были обычаи и уклад, но факт оставался фактом. Воровство было лирокам незнакомо.
  - И что? - переспросил старейшина.
  - Ничего. Пока сложите где-нибудь в помещении. Позже часть привезенного раздадим по семьям, остальное пойдет на общественные нужды.
  Ухак явился на следующее утро, как и было предписано. Тогда-то он и рассказал о походе.
  - До реки добрались без происшествий. Снега местами намело, но после того, как дорогу торили верховые, сани шли без задержек.
  Следует, пожалуй, сказать, что мешающие проезду сугробы, были не так уж велики. Если в среднем величина снежного покрова была около двадцати сантиметров, то в местах наносов она достигала сантиметров тридцати. Более глубокие снежные заносы были большой редкостью.
  - Мост цел?
  - Держится, - отозвался лирок. - Река уже начала покрываться льдом, но там где течение быстрое, он еще тонок, мост нам пригодился. А вот сразу за рекой мы намучались. Гора от берега слишком крута, кони и без саней-то поднимаются там с большим трудом.
  - Ну-ка, ну-ка. Как же вы вышли из этого затруднения? - заинтересовался Саша.
  - Коней распрягли, завели в поводу в гору. Ну а сани вытащили потом наверх на длинных веревках, запрягая по несколько лошадей сразу.
  - Дельно, - похвалил Арт и Ухак довольно улыбнулся.
  - Когда мы дошли до Дорминта, минуло уже десять дней. Я подумал, что к назначенному сроку мы можем не успеть дойти до Тивании и вернуться.
  - Что в Дорминте?
  - Поначалу пришлось непросто. Нас не хотели пускать в город, затем местные купцы попытались за бесценок скупить все оптом прямо у городских ворот. Пришлось пообещать, что мы уйдем к другому городу, если нас не пропустят на базар. Городская стража помялась, но пропустила. Без пошлины они не захотели остаться. Как ты и велел, эр командир, я не стал сразу выставлять шкуры на продажу, а прошелся по торговым рядам и приценился к тому, что там продают. Затем назначил цену на четверть дешевле местной. За три дня мы распродали все что у нас было.
  - Луки привезли?
  - Да три сотни.
  Это было даже больше, чем требовалось сейчас племени, но такой запас лишним не будет.
  - Поначалу нам пытались подсунуть то что похуже, да и цену пытались заломить. Наверное, решили, что в нашей глуши и такие луки сойдут. Пришлось луки проверять. Когда я с пятидесяти шагов попал в тыкву, продавец заулыбался, стал говорить, какой я замечательный стрелок. Эр командир, как ты узнал, что так будет? - Ухак был искренне удивлен.
  - Ну, точно я не знал, - смутился Арт. - Но ухватки у торговцев примерно одинаковые. И что же было дальше?
  Перед походом Арт подробно проинструктировал лироков, стараясь не упустить ничего важного. Упомянул и о возможных комплиментах со стороны продавцов, наказав не поддаваться на лесть и ориентироваться только на качество товара.
  - Дальше я сказал, что с такими луками только на тыкву и охотиться и у нас с такими в лес не выходят даже дети. Торговец покраснел. Через пять минут он предложил нам совсем другие луки.
  - Вот видишь, вполне адекватный человек попался. Если покраснел, не все для него потеряно. Что еще взяли?
  - Копья, топоры, наконечников для стрел десять тысяч. Напоследок я прикупил разных безделушек.
  Пряжки, бляхи и медальоны привлекали немалое внимание лироков и должны были быть ходовым товаром в будущих торгах.
  - Молодец. Ну а то что вы не попали на этот раз в Тиванию, не беда. Думаю, этот обоз был не последним.
  Через несколько дней собрались гости и Арт смог познакомиться с многообразием родов, на которые делились племена лироков. Отличительным знаком той или иной деревни была шкура, которая являлась символом рода. Все ближайшие селения в качестве такого символа использовали шкуру рыси. Род рыси насчитывал девять деревень. Некоторые, как лироки деревни Арта, считали своим символом шкуру естественного окраса. Другие шкуру красили, добавляя таким образом своему селению некоторое отличие. Род рыси был не самым крупным. Если бы кто-то вздумал посчитать всех его представителей, то набралось бы лишь около семи тысяч человек. Бывали рода и покрупнее.
  Кроме рода рыси на праздник собрались лироки из родов кабана, куницы и лиса. Они были территориально наиболее близко расположены.
  Из рода лосей прибыло лишь несколько человек, но и это было неплохо. Барсуки и Еноты, например, вообще не приехали. Несмотря на это, собрание получилось очень многолюдным.
  
  Приезжие прохаживались по деревне и могли по достоинству оценили товары, которые скоро будут выставлены на продажу. Естественно, они привлекали немалое внимание. Но кроме того были еще две достопримечательности, которые пользовались успехом. Все приезжие с большим интересом их осмотрели. Некоторые не один раз.
  Первой достопримечательностью, конечно же, была крепость на озере. Она изрядно подросла и продолжала строиться. К весне она должна была превратиться в хорошо укрепленный форт. Приезжие лироки с удивлением рассматривали невиданное строение, восхищенно качая головами. Кто-то просто дивился его величине и месторасположению, кто-то смог по достоинству оценить будущую неприступность надводной крепости.
  Второй достопримечательностью был пленный мапри. К месту его содержания выстраивалась постоянная очередь. Вот так в спокойной обстановке посмотреть на злобного врага у лироков возможности раньше не было. Для многих являлось откровением и то, что клыкастое чудовище не только умеет говорить, но местные его еще и понимают. И даже сами пытаются что-то сказать на непонятном языке клыкастых. Увидев такую популярность пленника, Арт даже подумал, а не брать ли им деньги за просмотр мапри, но решил, что это будет негостеприимно. Да и полезно для лироков вот так близко посмотреть на общего врага, глядишь соседи и задумаются о перспективах. Среди гостей было немало старейшин. Праздник праздником, но Арт не терял надежды на то, что удастся кого-нибудь из соседей уговорить к весне объединить усилия. Серьезные разговоры в первый день все же затевать не стоило. Люди приехали развлечься и прикупить иноземного товара. Вот когда праздник отшумит, тогда и наступит время для разговоров.
  Прежде чем начинать торги, решено было провести соревнования, чтобы не смешивать одно с другим и не ставить гостей перед нелегким выбором: куда податься в первую очередь. Да и не только гостей, но и участников тоже. Каждый ли захочет попытать счастья и заработать приз в то время, когда лучшие товары уже разбирают. Нет, всему свое время. Так и участникам спокойнее будет, да и зрители не будут торопиться, пытаясь охватить два дела к ряду.
  Для соревнований по маскировке был выбран участок леса примерно два на два километра. Там-то и предлагалось спрятаться всем, кто решил блеснуть умениями. Соревнование проводилось в два этапа. На первом все желающие прятались, на втором - искали спрятавшихся. Чтобы уравновесить шансы участников с другой стороны должна была выступать группа лучших следопытов из деревни хозяев праздника.
  Ограничений для участников не было. Будь то юноша или старик, каждый имел право побороться за приз. Не оговаривались и методы. Условие было только одно - не покидать пределы установленного для соревнований квадрата.
  С самого начала соревнование пошло немного не так, как рассчитывали устроители. Арт рассчитывал, на два-три десятка участников. Каково же было его удивление, когда желание попытать счастья в маскировке выразили около двух сотен гостей.
  - Они же там все затопчут! - Возмущался Тилой. - Может, не будем допускать всех? Пусть примут участие только охотники.
  Арт пару минут обдумывал предложение. Принять участие в состязании желала и молодежь и старики. Даже несколько женщин заявили, что они хотят посоревноваться в умении маскироваться. Вряд ли все участники были большими мастерами. Скорее часть из них рассчитывала на удачу или просто рассматривала будущее соревнование, как веселое развлечение.
  - Нет, берем всех. Пусть люди повеселятся. А то что все затопчут, так труднее искать будет.
  Началось все с присвоения будущим участникам номеров. Добровольный помощник Арта по хозяйству Тинак исполнял роль писаря. Бумага была дорога, но ее успешно заменяли прямоугольники из березовой коры, на которых парнишка с помощью самодельных чернил старательно выводил числа пером лесной птицы. Квадраты с номерами вручались участникам.
  Это надо было видеть. Лироки принимали написанные на бересте номера с невиданным благоговением. На саму процедуру вручения номеров собралось посмотреть народу не меньше, чем на соревнование. Спрашивается, зачем нужна была эта затея с номерами? Хотя бы для того, чтобы знать, всех ли нашли. В таком столпотворении незнакомых людей недолго кого-нибудь и позабыть.
  Наконец юный писарь выдал последний берестяной квадрат с номером сто девяносто семь, и соревнования начались. Молодежь рванула к лесу сразу, экономя время и пытаясь найти места поукромнее. Следом отправились люди среднего возраста. Охотники шли степенно со знанием дела, не торопясь, но и не мешкая. Последними по проторенным следам отправились старики. Эти не спешили, пользуясь протоптанной тропинкой, они внимательно осматривались по сторонам.
  Выждав положенное время, группа охотников отправилась по следам. Лес успели истоптать вдоль и поперек, это несколько усложняло поиски, но и делало задачу более интересной.
  Минут через десять на поляне начали появляться первые найденные. Они виновато улыбались и под шутки болельщиков присоединялись к толпе. Вскоре пришел и их черед сыпать шуточки в адрес вновь прибывающих. Большая часть участников соревнования были найдены очень быстро. Оставались те, кто действительно уделил должное внимание маскировке, а не понадеялся лишь на удачу.
  Прошел еще час, не найденными в чаще остались не более десятка человек. Теперь за появлением у края леса новых людей следили с неослабевающим вниманием. Кто-то встречал выбывающих с разочарованием, кто-то радовался, что их знакомые или родственники пока держатся.
  К обеду нашли всех. К удивлению Арта, в числе последних оказалась одна из женщин из далекого селения, знаком которого была шкура лисы. Победителем же оказался крепкий лирок в возрасте из одной из соседних деревень. Бывалому охотнику торжественно вручили подарочный пояс под радостные крики его односельчан и разочарованные возгласы тех лироков, чьи родственники выбыли из соревнования раньше.
  К Арту подошел Укутай.
  - Некоторые хорошо прятались. Мы увидели много хитрых уловок. Разведчики будут учиться.
  Арт кивнул. Любой опыт можно использовать с пользой.
  - Сейчас наши гости будут искать. Уж они постараются не остаться в долгу.
  - Мы готовы. Проверим свои умения.
  Два десятка разведчиков скрылись в том же массиве. Чуть погодя на их поиски отправились гости. Чтобы не устраивать столпотворение, всех желающих к поискам решили не допускать. Каждая деревня могла выставить по паре лучших следопытов.
  За час до заката, когда было объявлено завершение состязаний, найденными оказались лишь половина разведчиков.
  Гости удивлялись. Некоторые из них даже выразили сомнения в том, что спрятавшиеся до сих пор находятся в обозначенном лесу. Пришлось собрать самых недоверчивых и отправиться с ними на участок соревнований. Разведчики появлялись как по волшебству, спрыгивая с деревьев или вылезая из груд валежника. Укутай удивил больше всех. Люди прошли буквально в двух шагах от того места, где минутой позже ожил припорошенный снегом муравейник и превратился вдруг в человека, одетого в странную накидку из веревочек и веточек.
  Это соревнование показало, что подготовка разведчиков не прошла даром. Но если в маскировке они оказались первыми, то в некоторых других состязаниях им было чему поучиться у соседей.
  Немало удивили устроители ловушек. В основном для ловли зверя применялись довольно простые конструкции, но некоторые охотники проявили изрядные сноровку и изобретательность. Особенно отличился один старичок из рода куницы. Был он нетороплив, если не сказать, медлителен. Но установленные им затяжные петли были так искусно замаскированы, что при их поиске пара охотников в их же и попались. Насмешив этим тех, кто шел следом и потому попасться не успел. Смеялись они напрасно, потому как причиной поимки была не небрежность попавшихся. Причиной тому было искусство старого лирока. Удивил он и умением устанавливать самострелы, сделанные с помощью копий и напряженных ветвей деревьев.
  Поскольку поиск таких устройств был опасен, его не проводили. Демонстрировал срабатывание ловушек сам изобретатель.
  - Вот тропа. Олень идет, - с помощью шеста лирок имитировал поступь оленя, - задевает насторожь...
  В следующий момент шест охотника зацепился за тщательно замаскированный в снегу ремешок, тот освободил стопор. Одна из ветвей соседнего дерева со свистом расправилась, и всего лишь в метре от охотника пролетело копье. С немалым усилием оно впилось в стоящее напротив дерево.
  - Олень больше не идет, - закончил демонстрацию старик.
  - Как твое имя, почтенный? - поинтересовался Арт.
  - Сулит, - чуть виновато улыбнулся лирок.
  Он выглядел неброско даже чуть смешно, но его мастерство в охоте с помощью ловушек было непревзойденным.
  - Пояс и отличное копье, украшенное резьбой, по праву твои.
  Сулит поблагодарил кланяясь. Казалось, такое внимание ему не слишком привычно. Старик ежился и оглядывался по сторонам.
  Чуть позже Арт отозвал Тилоя в сторону.
  - Делай что хочешь, а этот охотник должен перейти в нашу деревню. Можно на время, лучше на постоянно.
  - Захочет ли? - с сомнением спросил старейшина.
  - Если бы он сам захотел, и вопросов бы не было. Уговаривай, предлагай любые условия. Дом старику, отступные его роду. В общем, не мне тебя учить.
  - Этот охотник стар.
  - Зато его умения хороши. Они помогут сберечь жизни многим молодым.
  Тем же вечером Тилой рассказал Арту о результатах переговоров.
  - Старик уперся, как барсук. В обмен на свой переезд он затребовал коня для родственников! Где это видано! Твердит "Иначе не поеду" и все тут.
  - Это все?
  - Нет. Еще просит пять топоров для своего рода.
  - Соглашайся.
  - И коня отдать? - взвился старейшина.
  - И коня. Если иначе не получается. Я не пожалел бы и двух коней, чтобы заполучить этого умельца.
  Тилой недовольно побурчал.
  - Еще он хочет, чтобы с ним переехала внучка.
  - Так что же? Нам лишние люди помехой не будут.
  - Был бы воин, а так девушка еще не достигшая возраста невесты.
  - Пусть перебирается.
   Старейшина вынужден был согласиться. Как ни жаль было ему коня, а слово вождя - есть слово вождя.
  Стрельбой из луков поразили лишь хозяева праздника. Это была скорее демонстрация своих возможностей. Нечто вроде призыва: "смотрите, как мы можем охотиться и обороняться, приходите к нам, и вас научим". Провели соревнования по метанию болас. Здесь призы были скорее символические, да и затеяно оно было в основном для развлечения. Кто-то показал себя лучше, кто-то хуже. Отличившихся отметили, но Арт не стал за их личностях заострять свое внимание. А вот соревнования по борьбе заставили его задуматься.
  Немало желающих решили выйти в круг, чтобы померяться силой, потешить зрителей и побороться за приз. Состязания продолжались целый день. В финал вышли два борца - высокий здоровяк из рода кабана и небольшой ладно скроенный паренек лет двадцати пяти из рода лося. Этот род и прислал-то всего нескольких человек. Тем удивительнее было то, что среди них оказался такой хороший борец.
  Кабан рассчитывал на силу и мощь. Лосю приходилось вертеться волчком, чтобы уходить от его мощных атак. Кабан почти непрерывно атаковал. При почти двукратном преимуществе в весе у него были все шансы на победу. Тем не менее, невысокому крепышу удалось провести несколько удачных бросков, немало этим удивив как зрителей, так и соперника. Рослый все-таки победил. Он тоже был знатным бойцом, да и преимущество в силе давало о себе знать. Под приветственные крики ему вручили обещанный приз.
  Увидев этот поединок, Арт задумчиво почесал затылок. Тилой бросил вопросительный взгляд на вождя.
  - Хороший борец.
  - Хороший. Тот что остался вторым, тоже неплох.
  - Да, но все-таки он проиграл. Позовем кабана к себе?
  - Нет. - Арт задумчиво почесал затылок. - Я хотел бы поговорить с невысоким.
  - Но он проиграл, - удивился старейшина.
  - Я видел.
  - Выиграл кабан. Может, его позвать?
  - Нет, - Арт еще раз покачал головой. - От рода кабана выступал хороший борец, и он получил заслуженную награду. Но поговорить я хочу с борцом из рода лося.
  - Как скажешь, вождь, - согласился Тилой.
  Старейшина отошел в сторону.
  - Эр Арт, позволишь спросить? - поинтересовался стоящий рядом Тинак.
  - Спрашивай. Должно быть, ты хочешь поинтересоваться, почему я позвал не победителя?
  - Да. Если можно.
  - Все дело в его малом весе.
  - Это хорошо? - удивился парнишка.
  - Это не плохо и не хорошо. Хорошо то, что при явном проигрыше в пропорциях он оказал своему противнику достойное сопротивление. Не знаешь ли ты случайно врагов, который были бы выше и тяжелее любого лирока?
  - Мапри? - восхищенно воскликнул парнишка.
  - Вот именно. Приемы борьбы, которые помогут нам противостоять клыкастым, были бы совсем не лишними.
  Тинак взглянул на участника, занявшего второе место, совсем по-другому. Этот взгляд был полон восторга и восхищения. Увидев сверстников, которые активно старались привлечь его внимание, парнишка поспешил к ним. Саша улыбнулся этой незатейливой хитрости. Наверняка ребятня хочет узнать последние новости. Ничего страшно в этом нет. Пусть расскажет, что вождю борец рода лосей понравился больше.
  Арт отправился к дому, чтобы спокойно побеседовать с борцом. Из-за наплыва гостей сделать это на улице было не так-то просто. Дом вождя был одним из немногих мест, где временами было тихо. Порой народа там собиралось столько, что трудно протолкнуться, но лишь тогда, когда Арт звал гостей или проводил совещание. В иное время лироки проявляли к своему вождю должное уважение и не слишком докучали.
  Приглашенный борец из рода лосей несмело помялся у порога, не зная, как ему себя вести со странным вождем из клана рыси.
  - Проходи, - предложил Арт. - Поговорим.
  - Спасибо.
  Парень несмело присел там где ему предложили. Видимо нечасто ему приходилось так накоротке беседовать с вождями, да еще и не из своего рода.
  - Как тебя зовут?
  - Битан. Я из рода серых лосей.
  - Я заметил. Где ты учился борьбе, Битан? - поинтересовался Арт.
  Парень пожал плечами.
  - Прадед учил деда, дед учил отца, отец учил меня. Будет у меня сын, я его буду учить.
  - Ты хорошо боролся.
  - Я проиграл, - вздохнул парень.
  - Но позвал для беседы я именно тебя. Значит, жениться ты еще не успел?
  - Нет. - Парень покраснел.
  - Может, это и неплохо. Как я понимаю, в родном селе тебя держит не многое?
  - Я привык, - просто ответил парень.
  - Это понятно. Но у меня к тебе вот какое предложение: Не хочешь ли перебраться к нам?
  Парень помялся.
  - Спасибо, вождь. Но нет.
  - Что так? Если причиной тому родственники, то переезжай вместе с ними. Деревня у нас знатная. Дом дадим, коня дадим, копье, топор. Из лука стрелять научим. - Саша перечислял заманчивые перспективы.
  - Коня? - Глаза парня загорелись. Он немного подумал. - Нет, не могу.
  - Понимаю, ты привязан к своему роду. Мы готовы заплатить роду за твой переезд, железо не будет лишним в роду серого лося.
  - Прошу тебя не делать этого, вождь.
  Арт удивленно приподнял брови.
  - Что так?
  Вопрос остался без ответа. Парень лишь печально вздыхал. Должно быть, неспроста. Арт попробовал разговорить борца, но тот замкнулся и не желал откровенничать. Не помогло и увеличение откупного.
  - Что ж, если не хочешь... Впрочем, праздник еще не закончен. Быть может, мы поговорим еще раз.
  Парень вскочил и пятясь направился к двери. Он выскочил на улицу с большим облегчением, вытирая рукой вспотевший лоб.
   "Что это он так взволновался"? - Подумал Арт. Такое окончание разговора немало его озадачило.
  - Итая позови, - сказал он заглянувшему в дверь Тинаку.
  Парнишка исчез, отправившись выполнять поручение.
  Итай лишь недавно оправился от ран, полученных в бою с разведчиками мапри. Подумав, Арт решил пока не снимать его с должности начальника разведки. Но и нагружать дальними походами лирока было рано.
  - Звал, эр командир? - через несколько минут Итай переступил порог дома.
  - Да. Проходи, садись. Ты запомнил лирока, который занял второе место в соревнованиях борцов?
  - Этот тот, который недавно вышел отсюда?
  Арт довольно улыбнулся, Итай был наблюдателен.
  - Да. Присмотрись к нему. Чем он интересуется? С кем будет беседовать? Что будет покупать?
  - Хорошо.
  - Набирайся сил. После праздников нам всем предстоит много работы.
  Лирок поблагодарил и отправился выполнять поручение.
  Выбор Арта был неслучаен. Проще всего было бы поручить наблюдение Тинаку. Вездесущие мальчишки могли уследить за десятком борцов одновременно. Но смотреть и делать выводы из увиденного - это немного разные вещи. Сейчас Арту требовался внимательный взгляд взрослого человека. Здесь несколько иная психология. Подросток может не обратить внимания на некоторые тонкости поведения и настроения в силу несколько иной направленности интересов.
  Праздник продолжался. На следующий день были назначены объявленные торги.
  
  
  Глава 6.
  Особенности сельской торговли.
  
  Торги начались бурно. После того как хозяева и гости отлично развлеклись устроенным соревнованием, пора было приступать к делу пусть не настолько увлекательному, но, по мнению большинства приезжих, гораздо более полезному. Мнение Арта на этот счет несколько отличалось, он не склонен был преуменьшать значение только что прошедших состязаний. Если они не были более значимы, чем предстоящая торговля, то уж, в крайнем случае, были и не менее значительны. Да, это было не столь наглядно. Но не все значительное сразу бросается в глаза.
  Торгами занимался Тилой, Арт почти не вмешивался в этот сложный и утомительный процесс, предоставив старейшине вести непростую работу по обмену одних товаров на другие. Да-да, именно по обмену. Собственных денег как таковых у лироков не было. Некий эквивалент их составляли меха, но эквивалент этот был крайне неудобен. Во-первых, меха разные. Причем, разнятся они довольно сильно. Понятно, что один мех принадлежал когда-то лисе, а другой норке. Но и меха одного и того же зверя не всегда имеют одинаковую ценность. Здесь разница и в размере, и в окрасе, и в качестве выделки шкуры. Это все равно, как каждая монета изготавливалась бы индивидуально. Где-то иной сплав или лучше чеканка. И как из, спрашивается, прировнять?
  Была и вторая сторона вопроса - не всегда предметом обмена являлись меха, даже в промежуточной стадии. В качестве оплаты порой использовались, скажем, подряды на поставку продовольствия или материалов.
  Все это делало торговлю делом непростым и крайне запутанным. Арт глубоко сочувствовал старейшине, который взвалил на свои плечи такую непростую задачу, как переговоры с покупателями (они же продавцы, а как иначе при обмене). Лишь иногда вождю приходилось вмешиваться в этот процесс, когда старейшина откровенно затруднялся принять то или иное решение.
  Один из таких случаев впоследствии оказался очень значимым. А началось все просто. Арт размышлял о том, как бы им перетащить в свою деревню побольше людей из соседних поселений, желательно умельцев, но и простые охотники в свете предстоящих событий лишними не будут, когда на пороге появился старейшина
  - Гхм. Вождь, ты не занят?
  - Проходи, Тилой. Что-то срочное?
  - Не сказал бы. Вот думаю, надо нам это или нет.
  - Что ж, присаживайся, подумаем вместе.
  Старейшина расположился напротив и достал из-за пазухи сверток. Развернув тряпицу, Тилой положил на стол десяток металлических блестящих колец, похожих друг на друга, как браться близнецы.
  Брови Арта удивленно поползли вверх, он взял одно из изделий в руки. Было оно довольно увесистым и имело характерный цвет. Насколько он разбирался в металлах, перед ним было серебро.
  - Откуда?
  - Один из приезжих предложил это в качестве оплаты. Я сомневаюсь. С одной стороны, мы сами продаем железо, но подобный металл ценится в других странах.
  - А у лироков?
  - Женщины иногда носят украшения, мужчинам они ни к чему. Мужчину больше привлекает красота женщины, а не ее украшений.
  - Ты истинно мудр, старейшина, - скрываю улыбку сказал Арт.
  Действительно, украшений у женщин лироков было не так уж и много, а серебряных среди них было и того меньше. В свое время запущенная ими сказка о богатстве лироков была очень сильным преувеличением.
  Разумеется, Арт не мог не заметить серебряных украшений на лирокских женщинах. Но их простенькие кольца или броши он никогда не рассматривал в качестве финансовой составляющей племени. Их было немного, а серебро все-таки не золото.
  Здесь же случай был совершенно иной. Предлагалось к обмену сразу с десяток колец, это не могло не заинтересовать.
  - Вот я и подумал, - довольно отозвался старейшина, - что надо посоветоваться.
  - И совершенно правильно поступил. Скажи-ка, а где находится этот самый продавец колец?
  - Да здесь, за дверью. Я знаю, вождь, что ты любишь необычных людей и потому позвал его с собой.
  Саша удивленно хмыкнул, Тилой проявил немалую прозорливость. Оказывается, у него складывается репутация человека, который любит все необычное. С другой стороны, не так уж это и плохо.
  - Ты прав. Зови продавца сюда. Будет интересно поговорить с ним и узнать, откуда кольца.
  Тилой сделал знак одному из своих сыновей, и тот пригласил в дом невысокого человека средних лет. Тот преступил через порог, неторопливо осмотрелся и поприветствовал хозяина дома. В этом лироке чувствовалась некоторая основательность - этакая неторопливая уверенность в себе, не переходящая между тем в самоуверенность.
  Несмотря на сходность звучания это две совсем разные вещи. Причем не только по внутреннему самоощущению, но и по отношению к окружающим. Самоуверенность является причиной завышенной самооценки. Самоуверенный человек убежден в своем превосходстве и при удобном случае не преминет продемонстрировать это себе и окружающим. В то время, как человеку уверенному в себе нет ни малейшей надобности в демонстрации. Более того, он относится к окружающим довольно ровно, а часто и с должным почтением. Ему нет необходимости что-то доказывать. Более того, он гораздо менее зависим от мнения окружающих, чем человек самоуверенный. И тем самым более свободен. Надо ли говорить, что человек самоуверенный часто неприятен в общении, человек же, уверенный в себе, напротив, довольно приятный собеседник.
  - Присаживайся, - предложил вошедшему Арт. - Как тебе праздник?
  - Спасибо, все очень хорошо. Я проделал долгий путь, но рад этому.
  - И как далеко находится твоя деревня?
  - Пять дней пути к западу. Я из рода куницы.
  - Здорово. Но я хотел бы поговорить вот об этом, - Арт кивнул в сторону лежащих на столе колец.
  Гость пожал плечами:
  - Я хотел бы обменять кольца на железо. Вы их не возьмете?
  - Почему же, возьмем. Если, конечно, в цене сойдемся. Речь не о том. Меня интересует, откуда ты их взял.
  - Эти кольца я сделал сам.
  Арт довольно улыбнулся. То что перед ним мастер, а не посредник несколько упрощало дело.
  - Вот как? Весьма любопытно. И из чего же, позволь поинтересоваться.
  Гость сунул руку за пазуху и вытащил на свет несколько крупных неровных камней металлического цвета. Судя по всему, это было самородное серебро.
  - И где же ты их нашел? - поинтересовался Арт.
  - Это уж мое дело. Где нашел, там и взял.
  Тилой недовольно нахмурился и гость спохватился:
  - Прости меня вождь, если ответ был не слишком вежлив, но я не могу сказать, где взял эти камни.
  Понятно, кто ж такое, за здорово живешь, расскажет другим.
  - Не можешь или не хочешь?
  Гость замялся, не зная как ответить.
  - Ладно, не трудись. Скажи только, ты сам нашел самородки или тебе их кто-то принес.
  - Сам нашел, и переплавил сам, - облегченно вздохнул гость.
  - Из кузнецов, значит будешь?
  - И отец был кузнец, и дед был кузнец.
  - Плавил-то, поди, на костре? - Арт демонстративно улыбнулся, намеренно показывая свое скептическое отношение к сказанному.
  - Просто так на костре эти камни не расплавишь, - улыбнулся сельский кузнец.
  - Знаю, воздушный поддув нужен, - отозвался Арт.
  Серебро хотя и не такой тугоплавкий металл, как железо, но требует температуры почти в тысячу градусов, чтобы перейти в расплавленное состояние.
  Улыбка слетела с лица гостя. Он не ожидал, что его незатейливая хитрость будет для этого странного вождя чем-то обыденным.
  - Что такое нормальный горн ты наверное и не представляешь, - сказал Арт, стараясь предать голосу как можно больше сожаления и сочувствия.
  Гость нерешительно заерзал, видимо, его уверенность удалось поколебать.
  - Не хочешь ли посмотреть, как устроена кузня у нас? - решил окончательно добить его Арт.
  - А можно?
  - Отчего нет. Вот Тинак тебя проводит, - Арт кивнул в сторону парнишки и добавил уже для него. - Найди кузнеца и скажи, чтобы показал нашему гостю кузницу.
  Приезжий неуверенно встал.
  - Возвращайся, позже поговорим, - добавил на прощание Арт.
  Он задумался. Разговор с чужим кузнецом выявил немалые перспективы. Точнее, пока не выявил, а лишь наметил их возможность. Оставалось лишь решить, стоит ли дальше двигаться в неожиданно приоткрывшемся направлении.
  Ответ вроде бы очевиден, находящиеся где-то в этом районе месторождения серебра - немалое преимущество для лироков. Но очевиден этот ответ лишь на первый взгляд. Стоит о серебре узнать мапри, и их усилия направленные на походы в эти земли удвоятся. С другой стороны, серебряные россыпи несут с собой новые финансовые возможности для лироков, а это в том числе и в возможность увеличить затраты на оборону. Вот и подумаешь, стоит ли активизировать деятельность по поиску серебра. Выбор не так-то прост.
  - Зачем ему в нашу кузню? - недовольное ворчание Тилоя отвлекло Арта от размышлений.
  - Пусть посмотрит. Ты не находишь, что там есть на что посмотреть?
  - Посмотреть-то есть на что. Вот только посмотрит, а там, глядишь, кузни у рода куницы появятся лучше, чем у нас.
  - Пусть появится. Род куницы - это тоже лироки.
  - Так-то так, - вздохнул старейшина.
  Кузнец из рода куницы вернулся через час. Кузня произвела на него неизгладимое впечатление. Настоящий горн, удобная наковальня (а не та плита, которой он пользовался), различные клещи, молоты разных размеров для кузнеца и подмастерья. В общем-то, оборудование было нехитрым, но по сравнению с уровнем, к которому привык гость, это был огромный прорыв вперед, невиданный скачок. Гость печально вздыхал.
  - Понравилось? - поинтересовался Арт.
  - Обязательно сделаю у себя все так же.
  Кузнец оглянулся, опасаясь, что ему будут возражать, но у Арта подобного и в мыслях не было.
  - Вот только пойдет ли ваша деревня на такие расходы?
  Гость с сомнением почесал голову.
  - Хотя, может быть, и пойдет, - как бы возражая сам себе, сказал Арт.
  Гость воспрянул, было, духом, но ненадолго. Вождь из рода рысей окончательно его добил:
  - Скажи, как ты думаешь, почему мы от тебя ничего не скрывали? Ты вот не хочешь с нами откровенничать, мы же показали тебя кузню, ничего не тая.
  Гость взволнованно заерзал.
  - Не знаю. Разве ж это тайна?
  - Конечно, нет. А знаешь почему?
  - Почему?
  - Потому что к тому времени, когда ты сделаешь себе такую же кузню, если, конечно, удастся, - Арт постарался придать голосу сомнение, - у нас все будет уже по-другому. Отдельная литейка, новый горн. Так что твой костер с наддувом нам не помеха.
  Последняя фраза была чуть жестокой. Кузнец совсем пал духом, сравнив перспективы деревни рысей и свою реальность.
  "Как бы не переборщить", - подумал Арт, и решил немного смягчить критику:
  - А мастер ты замечательный, жаль, что перспектив у тебя в родной деревне немного.
  Кузнец встал и печально побрел к порогу. Почти у самой двери он обернулся и спросил:
  - Что ты хочешь, вождь?
  - Я? Для себя - ничего. Но я хочу кое-что сделать для лироков.
  - И что же?
  - Я хочу, чтобы они перестали безвылазно сидеть по деревням. Чтобы больше торговали с соседями и не только с другими родами, но и с другими странами.
  - Причем здесь я?
  - Да в общем-то не при чем, - Арт пожал плечами. - Только есть одна заминка. Для того чтобы торговля шла успешно, нужны деньги.
  - Деньги?
  - Ну да. Что-то, небольшое, но ценное, чтобы мерить с его помощью стоимость товаров.
  - Как кольца?
  - Что-то вроде того. Только десятком изделий здесь не обойдешься, да и сотней тоже. Так что решать тебя.
  - Серебро трудно взять. Оно в горах, тех, что на границе с мапри.
  Саша рассмеялся. Клыкастые приходят в земли лироков для грабежа и даже не подозревают, что проходят мимо залежей серебра. После размышлений он решил, что с серебром все-таки стоит связываться. От мапри им так и так не избавиться, а деньги жизненно необходимы. И не только, как дополнительный финансовый источник, хотя и это немаловажно. Наибольшая их ценность в том, что они должны стать единой единицей платежа и мерой стоимости товаров, а это уже совсем не то, что меновая торговля. Эффективность взаимного обмена товарами возрастет в разы. Пока каждая деревня была обособленной, лироки вполне могли обходиться без денег. Если пытаться деревни сплотить и оживить товарообмен, без денег не обойтись.
  Гость взволнованно переминался с ноги на ногу. Постояв так с полминуты, он вышел за дверь.
  - Уйдет, - сказал Тилой.
  - Может быть, - Арт пожал плечами.
  - А как же серебро? Деньги?
  - И что ты хочешь предложить? Это его находка, и он вправе ей распоряжаться.
  - Так-то так согласился Тилой.
  - Если этот кузнец уйдет, будет, конечно, жаль. Но мы теперь знаем, что где-то в районе гор есть месторождения серебра. При случае попробуем их поискать.
  - Охотники иногда находили такие белые камни, но было их немного.
  - Так ведь специально и не искали. А если поискать, так, может, и побольше сыщется.
  - Поискать-то можно, только заняты все. Ты сам столько всего придумал, что рук не хватает. Вот праздник отшумит и снова за дело браться надо.
  - Это так, но требовать от кузнеца ничего не станем. Пусть будет как будет, - решил Арт.
  Как ни заманчиво было узнать местонахождение серебряной россыпи, а предпринимать в этом направлении что-то кроме уже предпринятого Арт не хотел. Одни раз поступишься совестью, затем другой, глядишь, совести-то и не осталось. Менять совесть на серебро совсем не равноценный обмен. Сказка о том, что цели оправдывают средства придумана теми, кто в этих самых средствах не стесняется.
  - Торги скоро закончатся, - заметил Тилой. - Пора приглашать старейшин на разговор.
  - Пора, - кивнул Арт. - Назначай обед в узком кругу на завтра.
  Они около получаса обговаривали подробности предстоящего мероприятия, когда дверь отворилась, и на пороге появился хозяин серебряных колец.
  - Я хочу такую же кузницу, как в Вашем поселке, - заявил он сходу.
  Арт помолчал немного, взвешивая это заявление.
  - Хотеть мало. Что ты предлагаешь взамен?
  - Я буду выплавлять деньги.
  - А мне что за радость от такого подхода?
  - Как? Ты же говорил, вождь, что хочешь, чтобы у лироков были эти металлические кругляши.
  - У кого именно? Да и не справишься ты один.
  - И что же делать?
  - Предлагаю тебе переехать в нашу деревню. Получишь в свое распоряжению кузню и коня. И дом тебе поставим в первую очередь.
  - Я не один, у меня большая семья.
  - Переезжайте все, у нас места хватит. И защитить мы вас сумеем. Видел крепость на озере? У вас, поди, такой нет.
  - Нет. У нас вообще крепости нет. А как же род?
  - Думаешь, не отпустят?
  - Я свободный человек, но я вырос в своей деревне.
  - Будешь им помогать. В нашей кузнице ты сделаешь много больше, чем у себя.
  - Решено. Переезжаю, - согласился гость.
  
  Обед следующего дня собрал под крышей дома Арта столько гостей, что они едва смоги вместиться. Пришли старейшины более чем из двадцати деревень. Из представителей тех деревень, старейшины которых не приехали на праздник, пригласили самых уважаемых людей из тех что были. Все эти люди с трудом поместились за одним столом. Впрочем, собрались они не есть, собрались послушать, что скажут им устроители праздника. Приему пищи уделили немного времени и внимания, быстро перейдя к основной причине сбора.
  Первым слово взял Тилой. Старейшина сказал о том, как рад видеть гостей, что было воспринято гулом одобрения. Сами же гости были настроены неоднозначно. Большинство из них были довольны праздником и торгами, но нашлись и такие, кто смог высказать в адрес принимающей стороны упреки. Надо сказать не совсем необоснованные. Недовольство выражали старейшины из тех деревень, откуда удалось переманить нужных специалистов.
  После того, как несколько человек в ответной речи высказали полное довольство праздником, слово взял старейшина деревни, из которой Арт уговорил переехать кузнеца.
  - Праздник хорош, вот только род рыси ведет себя не по-дружески. Зачем вы переманили к себе нашего кузнеца?
  Тилой оглянулся на Арта в поисках поддержки и тот кивнул, давая знать, что ответит сам. О новом вожде из деревни рода рысей ходило много слухов один невероятнее другого. На празднике его видели многие, но поговорить накоротке до этого доводилось далеко не всем.
  - Насколько я знаю, невеста зачастую едет к жениху из другого селения, а то и из другого рода. Все это воспринимают, как должное.
  - То невеста. Такое было всегда, так заповедовали нам отцы.
  - Совершенно правильно заповедовали.
  - Но семьи раньше не переезжали.
  - Разве лироки не свободный народ? Разве кому-то запрещено покидать деревню по своей воле? Может, старейшина хочет запереть всех жителей деревни в своих домах, и запретить их покидать?
  Люди недовольно зашумели.
  - Лироки - свободный народ! - неслось со всех сторон.
  - Но как же почтение к роду? - не унимался спорщик. - Где же благодарность тем, кто был рядом, кто кормил и защищал.
  Люди зашумели, поддерживая и эту точку зрения.
  "Почтение к роду - это важно", - кивали головами старейшины.
  - Почтение к роду - это очень важно, - согласился Арт, тем самым заставив говорунов заинтересованно замолкнуть. - Но где же здесь непочтение? Род много сделал для кузнеца, но и кузнец много сделал для рода. Не будь так, уважаемый старейшина не расстраивался бы из-за его решения переехать.
  - Так все перебегут! - выкрикнул недовольный старейшина.
  - И что же в этом плохого? Край лироков велик. Если кто-то из них захотел жить не в одном селе, а в другом, кому от этого хуже? Если уважаемый старейшина тоже захочет к нам переехать, мы примем и его.
  Старейшина из рода куниц недовольно фыркнул, переезжать он пока не собирался.
  - Я понимаю ваши заботы, - продолжил Арт, - но мы должны решить, свободные ли люди лироки. Если да, то нам придется признать их право переезжать из деревни в деревню.
  Старейшины покачали головами. Не все из них были довольны таким развитием событий, но сказать, что лироки несвободны, это было бы слишком.
  - Но Момент неподходящий! - Привел последний аргумент спорщик. - Нехорошо оставлять свой род в такой трудной ситуации.
  - О чем ты говоришь почтенный? Может быть, у вашей деревни есть какие-то трудности, о которых я не знаю. Поведай о них нам, и мы по-добрососедски поможем вам, чем сможем.
  - Это ни для кого не новость. Не вы ли поймали этой зимой разведчика мапри. Многие думают, что весной стоит ждать в гости клыкастых.
  - Ах вот ты о чем, - Арт сделал вид, что удивился. - Опасность есть, и опасность немалая. Но разве она грозит только вашей деревне? Опасность грозит всему племени лироков.
  Разговор сам собой перешел в необходимое Арту русло.
  Люди одобрительно зашумели. Несколько лет назад многие деревни пострадали от набегов небольших групп клыкастых. В последний год, правда, было тихо, мапри на земли лироков не приходили. Тем подозрительнее выглядело появление их разведчиков, да еще и среди зимы. После того как Арт разослал гонцов по окрестным деревням многие выслали к горам своих разведчиков. С мапри, правда, никто из них не столкнулся, зато подозрительные следы обнаружили сразу несколько групп.
  - Может, они и не придут, - предположил один из старейшин.
  - А если придут? - возразил другой. - Надо готовиться. Мы решили оборудовать тайные хижины в лесу. Если что, спрячемся там.
  - Все время прятаться не получится, - сказал Арт. - Врагу надо дать отпор.
  - Разве ж с ними справишься! - воскликнул кто-то с дальнего края стола.
  - Почему нет? - удивился Арт. - Выйдите за дверь, спросите любого охотника из нашей деревни. Они били мапри. Они видели, как остатки войска клыкастых уносят ноги.
  - Так там была кавалерия и войско. А у нас...
  - А у нас каждый сам за себя. Да, с кавалерией проще, но можно обойтись и без нее. Хороший лучник стоит десятка клыкастых.
  Арт преувеличивал. Точнее он не сказал, что такое возможно лишь при определенных обстоятельствах. Но ведь возможно.
  - Ваша деревня обзавелась луками, а о других вы не подумали! - выкрикнул кто-то.
  - Почему же? Хотите луки? Нет ничего проще, мы готовы вам их продать.
  - Цену, небось, заломите?
  - Вот на этом мы точно ничего выгадывать не будем. Мы думаем о соседях, не то что некоторые, - Арт бросил красноречивый взгляд в сторону недовольного старейшины. - Если у лироков станет больше лучников, мапри поостерегутся приходить в их край.
  Все довольно зашумели, и Арт поспешил остудить пыл собравшихся:
  - Правда, для того, чтобы научиться хорошо стрелять из лука, нужно время.
  Казалось, эта новость почти не остудила приподнятые настроения собравшихся.
  - Да и луков у нас пока немного. Сейчас можем продать не больше сотни, - добавил Арт.
  Люди примолкли, осознав, что на всех этой новинки попросту не хватит.
  - И как быть? - озвучил общее недоумение один из собравшихся.
  - В первую очередь продадим луки тем деревням, откуда к нам переезжают переселенцы, - сказал Арт. - Пусть они не таят на нас обиды.
  - А остальные как же?
  - Луки будут весной. А пока в подарок каждый их здесь собравшихся получит по одному луку. Пусть охотники из ваших деревень хотя бы попробуют пользоваться ими.
  - Спасибо и на том.
  - О чем вы, мы должны помогать друг другу. Только так сможем чего-то добиться. Да и мало только вооружиться, если мапри будет много, даже луки не помогут.
  - И что же делать?
  - Для начала, организовать наблюдение за перевалами. Наши разведчики уже занимаются этим, но охватить все перевалы мы просто не можем.
  - Да, присматривать за перевалами надо, - кивнул один из старейшин.
  - Да, это будет полезно, - согласился другой.
  Такая мера нашла почти всестороннее одобрение.
  - А что еще?
  - Наладить оповещение, - продолжил Арт. - Если кто-то заметит врага, то должен сразу же предупредить соседей.
  И это предложение прошло почти без возражений.
  "Не так уж плохо все идет", - подумал Арт.
  И только он так подумал, как все пошло наперекосяк. То ли он рано обрадовался, то ли ожидал от этого собрания слишком многого.
  - И, наконец, самое важное. Если мапри пожалуют в большом количестве, они нас просто разобьют по очереди, если мы не объединимся.
  Арт обвел взглядом присутствующих, ожидая согласия, но люди или молчали, или озадаченно качали головами.
  - И воинов, конечно, предложишь собирать у вас?
  - Предложу. У нас есть опыт противодействия мапри. У нас есть план действий.
  - У всех есть план.
  - Но не у всех есть уверенность в своем плане. Да и опыта у вас меньше будет.
  Люди замолчали. Наконец слово взял один из самых почитаемых старейшин.
  - Ты говоришь правильные вещи, вождь, но никто не согласится оставить свою деревню без воинов.
  - Но можно же дать отпор врагу до того, как он подойдет к вашим деревням.
  - Никто не знает, когда и куда пойдут мапри.
  Старейшины согласно кивали. Арт их понимал, только что толку от этого понимания. Не будет объединения, шансы на успешное отражение любого внешнего вторжения упадут многократно. Арт использовал все свое красноречие, пытаясь убедить в этом всех собравшихся. Но, несмотря на все доводы, договориться об объединении сил не удалось.
  Так закончился этот совет: удалось прийти к соглашению в малом, но не в главном. Тилой был доволен, Арт был расстроен, он рассчитывал на большее. Точнее, надеялся на большее, прекрасно понимая все последствия подобного завершения переговоров.
  Гости разошлись. Увидев, что вождь хмурится, Тилой не спешил докучать ему расспросами.
  Прошел час, и старейшина все-таки решился затеять разговор.
  - О чем-то все-таки удалось договориться.
  - О чем-то удалось, - согласился Арт и печально вздохнул. - Ладно, что у нас там?
  - Итай пришел. Говорит, что ему удалось кое-что узнать.
  - Так чего ж ты молчишь? Зови его сюда.
  Старейшина направился к двери, пробурчав на ходу: "Я и не молчу".
  Вошедший Итай довольно улыбался, так что было сразу понятно - он пришел не с пустыми руками.
  "Хоть что-то, - подумал Арт, - пока не получилось с главным, попробуем заняться малым. Даже малый шаг - это шаг вперед".
  - Я выполнил поручение, эр командир, - расплылся в улыбке командир разведчиков.
  - Рассказывай.
  - Я внимательно наблюдал за Битаном, целый день за ним ходил, и увидел кое-что интересное.
  - И что же?
  - Он все время бросает весьма красноречивые взгляды на одну девушку из рода лис.
  Арт печально вздохнул, сказанное на минуту всколыхнуло его собственные воспоминания.
  - Что ты можешь о ней сказать?
  - Они приехали на ярмарку вдвоем с матерью. Кстати, это та самая женщина, которая была в числе победителей соревнований по маскировке.
  - Вот как? Это становится любопытным.
  - Что же, интересно, подвигло ее к таким неженским занятиям.
  - Она потеряла мужа. Из мужчин в семье лишь младший брат избранницы Бирана, но ему нет еще и десяти.
  - Так-так-так, - Арт задумался и на минуту замолчал. - А знаешь что, пригласи-ка ты ее ко мне в гости. Хочу с ней побеседовать.
  - Сейчас схожу.
  Итай отправился выполнять поручение, Тилой же беззлобно проворчал:
  - Собираем со всех родов стариков и женщин.
  - Ты что-то сказал? - переспросил Саша.
  - Говорю, все-таки жаль, что этой семье не осталось взрослых мужчин.
  - Зато женщины весьма необычные. И одеты весьма примечательно.
  Арт еще во время соревнований обратил внимание на ладный покрой одежды женщины, принимавшей участие в соревновании и едва не выигравшей приз. Вроде бы ее куртка и не отличалась от курток остальных гостей, но была хорошо подогнана по фигуре. Плюс несколько мелких штрихов: пояс с пряжкой, кисточки меха вокруг капюшона. У женщины определенно был вкус.
  - Если женщины понравились вождю, то я рад, - всплеснул руками старейшина.
  Арт невольно улыбнулся.
  - Тилой, когда ты перестанешь меня сватать?
  - Но ты ведь хочешь предложить им переехать к нам в деревню? Или я не прав? - удивился старейшина.
  - Я думаю лишь об интересах деревни, и только.
  Старейшина с сомнением покачал головой, и Арт добавил:
  - Зря сомневаешься.
  Пришедшие несмело застыли на пороге. Девушка бросала вопросительные взгляды на мать, та не торопилась проходить, вожди из чужих деревень не часто уделяют женщинам такое внимание. Конечно, за исключением случая личной симпатии.
  - Проходите, - предложил Арт.
  - Спасибо, - старшая сделала несколько шагов вперед, но продолжала настороженно оглядываться.
  - Присаживайтесь. Рад видеть вас у себя в гостях.
  Женщины бросили друг на другу многозначительные взгляды и молча расположились на дальней стороне скамейки.
  - Я слышал, что в вашей семье нет взрослых мужчин. Должно быть, вам приходится непросто.
  - Непросто, но мы справляемся, - отозвалась старшая.
  - И при этом умудряетесь хорошо выглядеть, - добавил Арт.
  Девушка зарделась, ее мать нахмурилась. Это не ускользнуло от внимания Арта.
  "С чего бы это? - Удивился он. - Что за странная реакция на комплементы?"
  Ответ на этот вопрос выяснился быстрее, чем можно было ожидать.
  - Мы признательны за приглашение, вождь, но я уже слишком стара для сватовства, а сердце дочери занято, - сказала гостья.
  Арт несколько секунд пребывал в недоумении, затем прокрутил мысленно только что состоявшийся разговор и разразился смехом.
  - Прошу меня простить, - сказал он чуть погодя, - но причина моего приглашения вовсе не сватовство. Быть может, у меня и будет к вам предложение, но совсем не такое, как вы подумали.
  Женщины удивленно переглянулись.
  - Что же тогда? - спросила младшая.
  - Для начала хотел бы поинтересоваться, где вы берете одежду. Она несколько отличается от того, что носят остальные.
  - Где берем? - удивилась старшая. - Где ж нам ее взять, конечно, шьем сами.
  - У вас хорошо получается.
  - Алуци у меня мастерица, - мать кивнула в сторону дочери, - любит придумывать.
  - Значит, вам нравится шить? Не хотите ли заниматься только этим?
  Младшая встрепенулась, но мать постаралась охладить ее пыл.
  - Мы-то, может, и хотели бы, да не получается.
  - Почему же? Переезжайте к нам, женщины нашей деревни хотят ходить в красивых нарядах. Будете только шить, и община вас всем обеспечит.
  Женщины о чем-то пошептались. Наконец, старшая дала ответ:
  - Спасибо, вождь. Алуци давно мечтала больше шить, мы переезжаем.
  Итай пошел проводить женщин.
  - Женщины хотят красивые наряды..., - недовольно бурчал Тилой. - И где здесь польза?
  Арт невольно улыбнулся.
  - Ты не прав, старина. Польза будет и немалая.
  - Я разве против красоты? Только до того ли нам сейчас?
  - Видишь ли, я просто не все сказал. Наш обоз отвозил на продажу шкуры?
  - Отвозил, - кивнул старейшина.
  - Мы теряем деньги, и немалые. Если везти не шкуры, а хорошо сшитую шубу, можно выручить за нее впятеро больше.
  Старейшина бросил удивленный взгляд.
  - Не пора ли нам стать законодателями моды в этом мире? - добавил Арт.
  Вряд ли Тилой понял про моду, но он и без того был немало удивлен.
  - Это что же получается, за шкуры можно будет выручить впятеро больше железа?
  - Вот именно. И не только железа, лироки многое могут купить в других странах.
  - Так это же..., - старейшина не нашел слов. - Прости ворчливого старика, вождь. Эти женщины будут очень полезны деревне.
  - Есть и еще кое-что. Но, поскольку план может не сработать, об этом пока умолчу.
  План сработал. Когда гости стали разъезжаться по домам, к Арту пожаловал Битан. Парень неловко переминался с ноги на ногу.
  - Я здесь подумал, а почему бы мне и не переехать в вашу деревню.
  Арт улыбнулся. Должно быть, новость о том, что Алуци переезжает сюда, успела дойти до парня.
  - Я тоже подумал. Таких выгодных условий, как раньше, мы предложить не можем.
  - Да что условия. Главное, что деревня у вас хорошая. Если примете, обустроюсь понемногу.
  Арт сделал вид, что сомневается. Но недолго, мучить парня сомнениями было бы слишком жестоко.
  - Хорошо, переезжай.
  Довольный борец побежал собираться. Арт тоже был доволен. Что ж, ели им придется встретить мапри силами только их деревни, они постараются подготовиться как можно лучше.
  
  
  Глава 7.
  Мапри пришли
  
  Полная хлопот зима прошла. Выдалась она непростой и весьма насыщенной событиями. Они свалились подобно снежному кому, и немалая часть проблем пришлась на плечи Арта. Был ли он недоволен? Скорее напротив. Навалившиеся заботы помогали ему отогнать всепоглощающую тоску. Заботы дня сегодняшнего отодвигают печали дня вчерашнего, если, конечно, есть силы взяться за что-то новое. Нашел бы Саша эти силы, ради себя? Он несколько раз задавал себе этот вопрос и не находил ответа. Но в том-то и дело, что трудиться приходилось ради людей, опять ради людей. А как иначе? Не мог он оставить лироков в такой трудный час, не мог бросить все на самотек. Он пытался спасти их от будущего вторжения и тем самым спасал и себя тоже. Но не от вторжения. Себя он спасал от тоски и разочарования. Так получилось, что эта деревня лироков, которая признала когда-то его своим вождем, сейчас давала ему силы жить и бороться. Он был здесь нужен, очень нужен, а это ко многому обязывает.
  За зиму сделать удалось немало. Да, хотелось бы сделать больше, но не все в человеческих силах. Сделали главное. Крепость на озере достроили. Теперь она возвышалась над водой на добрые десять метров. Вместо планируемых вначале легких навесов на плотах построили капитальное строение из бревен на сваях. Двухэтажное здание в четыре метра шириной опоясывало весь периметр крепости, являясь одновременно и жилым и оборонительным сооружением. Вместо окон зияли узкие бойницы, под крышей располагалась открытая галерея, где могли расположиться не только лучники или наблюдатели, но и воины, способные принять ближний бой в случае штурма. Часть сооружений хозяйственного характера располагались и во внутреннем дворе. Подобная крепость могла быть хорошим оборонительным сооружением, даже располагайся она на суше. На воде она была почти неприступна. Шаман мапри, случись ему пожаловать в эти края, и тот был бы бессилен причинить сооружению вред с берега. По крайней мере, по имеющимся у Арта данным. Конечно, у врага оставалась возможность подплыть поближе, но сделать это под обстрелом лучников не так-то просто.
  Закончили и прокладку дороги, соединяющей предгорья и деревню лироков. Маскировать дорогу не стали, напротив, сделали ее как можно более заметной. И, конечно же, позаботились о сюрпризах, которые будут поджидать клыкастых захватчиков на этой самой дороге. Как без этого, для того она и строилась. Нет, конечно, для движения гонцов тоже, но в первую очередь для того, чтобы заманить незваных захватчиков в ловушку.
  Не слишком ли много потрачено для этого сил? Немало. Но силы - это всего лишь силы. И если потраченное время в будущем позволят избежать потерь, или хотя бы уменьшить их, значит, потрачено оно не даром.
  Кроме того, до весны произошло еще много разных событий той или иной степени значимости.
  Отправился в путь второй караван с мехами. На этот раз время, к которому он должен был вернуться, не оговаривалось. Каравана был в пути дольше, чем в первый раз, но Ухак все-таки смог довести его до Тивании и вернуться обратно. Правда, готовых меховых изделий на продажу лироки выставить смогли совсем немного, основной упор опять пришлось сделать на шкуры. Но то, что удалось реализовать в готовом виде, подтвердило предположения Арта - торговать шубами было гораздо выгоднее, чем просто шкурами. Ухак был полон восторга, когда рассказывал, как выгодно им удалось продать готовые изделия, сшитые новой жительницей поселка. Мастерство недавно переселившейся в деревню Алуци позволило лирокам получить немалую выгоду, и это было только начало. В будущем Арт рассчитывал существенно увеличить объемы продажи готовых изделий, а то и полностью перейти на торговлю готовыми изделиями из меха. Небольшая мастерская по пошиву шуб работала успешно, вот только неизвестно было, когда удастся снарядить следующий караван. Еще раз съездить в Тиванию и вернуться назад до наступления весенней распутицы лироки попросту не успели бы. Оставалось надеяться на будущее. Вот только до этого самого будущего еще надо было дожить.
  Взамен, кроме пользующихся огромной популярностью в крае металлоизделий, обоз доставил в край лироков около тысячи луков. Кстати, эти луки сыграли весьма любопытную роль в увеличении числа жителей в деревне Арта. Но ясно это стало не сразу.
  Через неделю после первой ярмарки Тилой удивил Арта неожиданным известием - семья из одной из соседних деревень просит их принять на постоянное место жительства. Арт обрадовался, увидев в этом добрый знак. Как оказалось, семья эта была не последней. За следующую неделю еще несколько семей из разных деревень попросили они о том же.
  - Еще одни просятся принять их, - ворчал Тилой через две недели.
  - Хорошо, население растет, - кивнул Арт.
  - Растет? За счет кого растет? - возмутился старейшина. - В переезжающих к нам семьям почти нет молодых охотников. В основном это женщины, старики и дети.
  - Ничего, вслед за женщинами потянутся и мужчины из других родов, Битан же приехал вслед за Алуци. Да и дети со временем вырастут.
  Старейшина с сомнением крякнул. Да, мастера борьбы Битана им удалось переманить в свою деревню, пригласив сначала его избранницу Алуци. То что она оказалась мастерицей в изготовлении одежды, было двойной удачей. Вот только случай подобного переезда был пока единственным. За остальными невестами женихи пока не спешили.
  - Старейшины уже интересовались, смогут ли получить луки в первую очередь те деревни, из которых к нам переехали переселенцы, - пробурчал Тилой.
  - Получат, - вздохнув кивнул Арт.
  - Так они отсылают к нам тех, кто им не особенно нужен! - возмутился старейшина.
  - Так и мы луки отдаем им не даром. Правда, и прибыли с этого не берем, но если весной придут мапри, с луками у наших соседей будет больше шансов на удачное сопротивление.
  - Так-то они нам отплатили. Надо отказаться от переселенцев.
  - Нельзя, - Арт тяжело вздохнул.
  Он уже думал о том, что угодил в невольную ловушку. Именно его оговорка стала причиной того, что соседи, в ожидании драгоценных луков, готовы согласиться на небольшое сокращение населения своих деревень. Вот только выбирал переселенцев уже не он, иногда и не они сами. Общины предпочитали избавиться от семей, в которых было меньше взрослых здоровых мужчин, сбагрив соседям женщин, детей и стариков. Да, это было не слишком благородно с их стороны, но соседи сами попросили...
  - Почему нельзя? - продолжал возмущаться старейшина. - Скажем, что нам больше не нужны люди, нам некуда их селить.
  - Нельзя, - повторил Арт.
  Старейшина недовольно засопел. Он понимал, что вождь, скорее всего, прав, многочисленные примеры тому подтверждением. А вот почему Арт на этот раз прав Тилой никак не мог представить. На первый взгляд большинство последних переселенцев были для деревни обузой. Особенно в свете возможного нападения мапри. Обычно Арт объяснял необходимость того или иного действия. Более того, он был недоволен, когда кто-то не понимал причины и не обращался к нему с расспросами. Здесь же, объяснять необходимость приема всех желающих в деревню, вождь не спешил.
  Не спешил Арт по одной простой причине - он чувствовал, что старейшина во многом прав. И он, Арт, прав тоже. Только правота эта разная. Если рассматривать события лишь в самой ближайшей перспективе, то прав, несомненно, Тилой. Вот только что он за вождь, если будет руководствоваться лишь тактикой и не думать о стратегии?
  Тактика говорила о том, что новые жители деревни (те, кого Арт пригласил сам, не в счет) если и не будут большой обузой, то и помощи особой от них не получишь. Тактика требовала согласиться с предложением Тилоя, стратегия требовала обратного. Вот потому-то Арт и не спешил озвучить причины, по которым им не следовало отказываться от приема новых людей. Поймет ли Тилой? Оценит ли будущие перспективы? Плюсам предстояло проявить себя еще не скоро, а минусы, они уже не за горами.
  - Тогда, может, потребовать, чтобы к нам направляли семьи, в которых больше взрослых мужчин? - предложил старейшина.
  - Нельзя, - в который раз повторил Арт. - Таким образом мы дадим понять, что кого-то из лироков мы не рады здесь видеть.
  - А что, мы должны радоваться всем?
  - Почему же? Бездельников и лентяев вполне можем гнать. Но отказывать кому-то в приеме из-за состава семьи нельзя.
  - Вот и получим бабье войско, - пробурчал старейшина.
  - Зря иронизируешь, - откликнулся Арт. - Сам знаешь, многие из женщин лироков хотят учиться стрелять из лука, некоторые уже научились. А уж с двадцати шагов в мапри попадет даже самый неумелый лучник.
  - Это так, - вынужден был согласиться старейшина.
  - И потом, мы вполне можем принять пару сотен не охотников. В крепости хватит места для всех, мы построили ее с запасом, даже если нас будет вдвое больше, мы там разместимся. Продовольствие можем купить у соседей. Вернется Ухак, проведем вторую ярмарку, объявим, что принимаем в качестве оплаты еду.
  На этот раз печально вздохнул старейшина, он беспокоился о своем старшем сыне, отправившемся вместе с обозом.
  - Соревнования снова будем проводить?
  - Нет, на этот раз только торги.
  - Жаль, - сказал старейшина. - Всем понравились забавы, устроенные нами в прошлый раз.
  Арт хотел было сказать, что на это нет времени, но задумался. Необходимости в отборе нужных людей пока не было, но проведенные соревнования открыли совсем неожиданные перспективы. Много ли развлечений у лироков? Можно сказать, такие вот соревнования важный процесс в общественной и культурной жизни народа. И приезжих они привлекают, пожалуй, не меньше, чем торги.
  - Пожалуй ты прав, - сказал Арт задумчиво, - совсем без соревнований не годится. Без них будет не ярмарка, а обыкновенная торговля. Разбрасываться не будем, проведем соревнования по метанию болас и стрельбе из лука. Заодно посмотрим, научился ли стрелять из лука кто-то из соседей. И знаешь еще что, давай проведем соревнование по стрельбе из лука среди женщин.
  - Пфыр, - немного снисходительно отозвался старейшина.
  - Знаю, с мужчинами они не сравняться, у женщин было недостаточно возможностей практиковаться в стрельбе, да и силы, чтобы натянуть тетиву не те. Но соревноваться они будут между собой, и им интересно, и остальным забава. А на призы мы уж как-нибудь разоримся.
  - Женщин? Может еще ребятишек? - улыбнулся Тилой.
  Он думал, что пошутил.
  - Это отличная мысль! - Арт вскочил и с волнением заходил по комнате. - Не знаю, как мне самому это не пришло в голову! Детские соревнования устраиваем обязательно.
  - Что ж, пожалуй, это будет забавно, - согласился старейшина.
  О забаве Арт думал в последнюю очередь. О чем он думал? О, это был дальний прицел. Настолько дальний, что он даже не пытался озвучивать мотивы, которые побудили его устроить соревнование с призами для детей. Задача их была в том, чтобы собрать вокруг себя как можно больше лироков. Если юный лирок из далекого рода будет думать о том, как поедет на соревнования, где соберутся его сверстники из многих деревень из нескольких родов, это просто замечательно. Приедет, примет участие, расскажет другим, на следующий год участников станет еще больше. Это ли не шаг к единству?
  Да, одно только это мало что даст. Да, это обещает отдачу лишь через много лет. Но это шаг в нужном направлении. Сколько необходимо сделать таких шагов? Десятки? Может быть, сотни? Но если не сделать ни одного, движение к единству не начнется.
  Мысли Арта унеслись далеко. Он прикидывал, насколько эффективным поводом для объединения лироков могут быть ежегодные соревнования. Разумеется, решающей роли они сыграть не смогут, но и со счетов их сбрасывать не стоит. И уж конечно не стоит жалеть о неминуемых затратах, они будут направлены на благое дело.
  Сказать ли обо всем этом Тилою? Поймет ли его старейшина? Слишком уж неподходящий момент. Судя по всему, через пару месяцев им предстоит непростая схватка с мапри. Время ли думать о таких далеких планах? С другой стороны, у них нет другого времени, только то, что сейчас. И если сейчас не задумываться о далеком будущем, то когда? Оно придет в любом случае, только время будет упущено. Хватит ли этого самого времени, чтобы делать все по очереди? Не получится ли так, что Арт просто не успеет сделать все необходимое, если не начнет думать о дальних перспективах уже сейчас? Да, цель слишком трудна, и совсем не факт, что получится ее достичь. Но это поистине достойная цель - помочь разрозненному племени объединиться и стать одним народом.
  - Детские соревнования проведем обязательно, - повторил Саша. - Назначаем дату следующей ярмарки через десять дней после возвращения обоза.
  - Только бы он вернулся, - вздохнул Тилой.
  - Вернется, - уверенно сказал Арт. - Ухак умелый воин. Он показал, что может водить такие обозы.
  Разумеется, Арт не был уверен в этом до конца. Да, территория, по которой предстоит двигаться обозу, относительно спокойна. Относительно в том плане, что прямых военных действий там сейчас не ведется. Но в длительном путешествии всегда могут подстерегать неожиданности. Вот потому-то, несмотря на оптимистические высказывания, полной уверенности в благополучном возвращении их обоза у Арта не было. Но как было не подбодрить отца, ждущего возвращения сына и старейшину, беспокоящегося о благополучном завершении похода.
  Обоз все-таки вернулся благополучно, а вслед за этим отшумела и вторая ярмарка. Пришлась она уже на начало весны - снег еще держался, но уже начал подтаивать.
  После ярмарки прошла пара недель, и весеннее солнце согнало снега почти полностью. Наступила распутица. Из-за отсутствия мощеных дорог местами передвижение было весьма затруднено. В песчаных борах, где талая вода сразу же просачивалась сквозь песок, ездить можно было почти без помех. Там же, где почвенный слой представлял собой глину или чернозем, земля раскисла. Проехать там на телеге было нелегко - колеса вязли, кони очень быстро уставали. Вязли и сами кони, ездить верхом во время весенней распутицы не самое удачное занятие. Относительно успешно можно было передвигаться пешком, но налипающая на обувь глина не слишком располагала к пешим прогулкам. Вот потому-то каждую весну в краю лироков затихает всяческое движение, кроме самого необходимого.
  В качестве транспортного средства в это время удобно использовать разве что лодки. Очистившаяся ото льда поверхность озера стала для лироков водной дорогой. Озеро не было отдельным изолированным водоемом, с помощью рек оно было связано с целой системой озер. Передвигаясь на лодке, можно было уплыть не на один десяток километров на север или на запад. Не было водного пути лишь на юг - в сторону горного хребта, граничащего с краем мапри. Отдельные ручьи не в счет, по ним не прошла бы даже небольшая лодка.
  Весна бурно набирала свои обороты. Вскоре край зазеленел и стал необычайно красив. Весна несет с собой обновление и необычайно красит окружающий пейзаж. В минуты отдыха Арт любовался этим благословенным краем, не переставая ему удивляться.
  С наступлением весны Саше удалось увидеть еще одно необычное явление - ту самую охоту на озерных птиц с помощью болас, рассказам о которой он в свое время удивлялся.
  Лес был полон птичьих трелей, водную гладь то тут то там беспокоил плеск играющей рыбы. Небольшая лодка скользила вдоль зарослей тростника, не удаляясь слишком далеко от берега. Тинак греб одним веслом, перебрасывая его с одной стороны на другую. Посмотреть на знаменитую охоту Арт отправился со своим бессменным помощником и напарником по зимней рыбалке. Парнишка был необычайно горд выдавшейся ему честью. Ему предстояло показать вождю племени что-то новое, и он никак не хотел ударить в грязь лицом. Накануне он целый вечер провел в тренировках, метая болас. Впрочем, эта забава была весьма популярна у молодежи лироков и вряд ли могла кого-то удивить.
  - Обычно они собираются на отмели за поворотом, - вполголоса сказал Тинак, продолжая неспешно работать веслом. - Можно и с берега подойти, но с воды удобнее. Да и холодно сейчас лезть в воду, чтобы достать пинти после того как она упадет.
  Они обогнули мыс и Арт мог увидеть собственными глазами ту самую отмель, о которой говорил парнишка. Десятки длинноногих птиц вышагивали по мелководью. Они и в самом деле были похожи на цаплю, но были чуть крупнее и имели необычный яркий окрас. Время от времени одна из птиц выбрасывала клюв и выхватывала из воды зазевавшуюся рыбешку. При этом птица делала несколько забавных движений ногами, напоминающих торжествующую пляску, а ее соседи начинали восторженно гомонить.
  Зрелище это настолько удивило Арта, что он замер и не заметил, что Тинак перестал грести. Саша это почувствовал лишь когда лодка остановилась на границе тростника и чистой воды. Парнишка встал в полный рост и начал неторопливо раскручивать связанные веревкой деревянные шары.
  - Мы не перевернемся?
  - Не должны, отозвался юный охотник. - Главное, в момент броска не ставить лодку поперек.
  С этим было все в порядке - нос лодки был направлен как раз в сторону отмели с птицами, оставалось совершить правильный бросок.
  Болас сорвалось и со свистом отправилось в полет. Лодку качнуло, но не сильно, парнишка компенсировал бросок, спружинив ногами. Через несколько секунд одна из птиц оказалась опутана веревками. Она упала и начала дергать лапами. Остальные птицы разбежались в разные стороны, кто-то из них разогнавшись замахал крыльями и отправился в полет. Вслед за первыми, наиболее сообразительными, отправились и все остальные. Приводнились они не далее чем в километре от места охоты.
  Тинак быстро работал веслом, приближаясь в беспомощной дичи.
  - Надо плыть быстрее, пока птица не опомнилась, иначе она может попробовать убежать, придется гоняться за ней по мелководью, а то и по берегу.
  На этот раз птица убежать не успела. Правда, она попыталась стукнуть юного охотника клювом, но тот, предполагая такое развитие событий, защитился веслом. Подхватив из воды птицу, Тинак быстро свернул ей голову.
  Арт печально вздохнул. На минуту ему стало жаль эту нелепую длинноногую цаплю. Тинак перехватил его взгляд.
  - Пинти не обидится, мы забрали ее жизнь не ради игры, она даст пишу нашей деревне.
  Парнишка взял перо, пустил его на воду и что-то зашептал.
  - Что ты делаешь? - поинтересовался Арт.
  - Прошу прощения у птицы и озера за то, что мне пришлось охотиться чтобы добыть пищу.
  - Зачем?
  - Если что-то берешь, надо благодарить. Озеро живое, оно может обидеться, если не поблагодарить его за взятое.
  - А лес?
  - И лес живой. Как может быть иначе? - парнишка бросил на вождя удивленный взгляд. По его мнению, этот вопрос был просто неуместным. Как можно спрашивать о таких очевидных вещах?
  Арт улыбнулся, давая понять, что пошутил.
  - А если попросить прощения, то озеро и лес не обидятся?
  - Если не брать слишком много. Если не знать меры, то можно рассердить и озеро и лес и тогда их гнева не миновать.
  Верования? Понятно, что это они. Но сколько в них скрыто мудрости. Бери в меру и природа будет постоянно щедра, будешь брать больше чем она может дать - останешься ни с чем.
  - Что теперь? - поинтересовался Арт, имея в виду их охоту.
  - Птицы перелетели на следующее мелководье. Пока мы до него плывем, они успеют успокоиться, и мы снова сможем подобраться к ним незаметно.
  Они еще дважды подплывали к стае пинти. Один раз встревоженная птица встрепенулась, и бросок охотника вышел неудачным. В третий раз болас все же оплело птицу. Получив этот трофей, охотники решили, что на сегодня хватит и вернулись в деревню. На пинти весной почти не охотились. Массовая добыча птицы велась во второй половине лета и осенью.
  Эта вылазка состоялась за неделю до получения тревожного известия. Весна была в самом разгаре, дороги просохли. Это было бы просто замечательно, если бы вместе с тем у врага не появилась возможность беспрепятственно передвигаться там, где раньше сделать это было затруднительно.
  Гонец, прискакавший с наблюдательного поста у гор, принес тревожное известие. С той поры как сошел снег и лироки перестали пользоваться лыжами, решено было держать рядом с наблюдательным постом коней. По расчищенной дороге всадник успевал доставить донесение за три часа, тогда как пешком даже быстрый гонец едва ли успел бы за день.
  - Мапри идут! - с порога выдохнул разведчик.
  Свершилось. То чего ждали и надеялись миновать, все-таки произошло. Не зря зимой около деревень крутились разведчики клыкастых.
  - Отряд большой? - поинтересовался Арт.
  - Несколько сотен уже показались в поле зрения, а через перевал перешли еще не все. Я отправился, чтобы предупредить деревню как можно скорее. Когда станет понятно, сколько клыкастых и куда они пойдут, пост снимется и уйдет.
  - Хорошо.
  Еще один вопрос вертелся на языке Арта, но он понимал, что пока все мапри не перевалят горы, задавать его преждевременно.
  - Что передать разведчикам? - поинтересовался вестовой.
  Он готов был скакать назад к оставленным на посту наблюдения товарищам.
  - Действуем по плану.
  Все действия на случай вторжения клыкастых были не раз обговорены и отработаны на практике, роли распределены, подготовка проведена.
  - Идут? - увидевшей проскакавшего гонца старейшина поспешил прийти к Арту за новостями.
  - Идут. Все кто не участвует в бою, пусть начинают перебираться на остров.
  - Деревню жалко, только отстроились, - вздохнул старейшина.
  Арт на это ничего не ответил, да и что здесь было сказать. Деревню было жалко и ему, но удержать ее имеющимися силами от нескольких сотен мапри было невозможно. Знал об этом и Тилой. Но, деревню ему все равно было жаль.
  Через пять минут вездесущие мальчишки разбежались по дворам, разнося известие. Еще через полчаса от берега отчалили первые лодки. Порядок эвакуации был давно оговорен. Кое-что из припасов длительного хранения доставили в крепость заранее, но перевезти предстояло еще немало. До самого вечера лодки ходили между крепостью и поселком, лироки пытались забрать с собой все что возможно. Крупные вещи везли на плотах. Даже нескольких коней переправили в крепость на озере.
  Такого Арт сам не ожидал и немало удивился предприимчивости старейшины.
  - Тилой, лошади-то тебе в крепости зачем?
  - Пригодятся. Не зря мы их вели за много километров, - бурчал запасливый старейшина.
  Лошадей, впрочем, перевезли немного, для них просто не было места в крепости. Несколько десятков коней отогнали вглубь страны и оставили на попечении очень дальних соседей. Коней в поселке осталось ровно сто сорок - по числу остающихся на берегу воинов. Именно им предстояло вести активные боевые действия. Почти все они были полными сил бойцами в возрасте от двадцати до тридцати пяти лет. Юнцов оставить на берегу Арт отказался категорически, несмотря на все их уговоры. Его помощник и ординарец Тинак пытался выпросить место хотя бы для себя, но и его отослали в крепость под присмотр отца. Не только юные готовы были вступить в бой, встретить врага рвались и многие из тех, кто был старше. Даже некоторые женщины просили взять их в бой. Но Арт был непреклонен. В другой ситуации он, быть может, и согласился бы на это. Но сейчас им требовалась выносливость и подвижность, и наибольшая маневренность. К тому же существовала опасность нападения на водную крепость. Вполне могло статься, что ее тоже придется защищать. Удастся ли это сделать ударному отряду, большой вопрос. Оставаясь на берегу, он оказался отрезан от плавательных средств. Все лодки и плоты предусмотрительно были переправлены в крепость. Молодежи и охотникам в возрасте (пусть не таким легким на подъем, но опытным) предстояло стать гарнизоном крепости. Основная ставка делалась на то, что враг не сможет незаметно пересечь более километра водного пространства.
  К вечеру, когда эвакуация была закончена, на центральной площади деревни остались только люди из ударного отряда. Чуть позже к ним должны были присоединиться разведчики с поста наблюдения. Арт почувствовал, что должен что-то сказать, люди ждали слова вождя. С каким настроением они пойдут в бой - немаловажно, и подбодрить их - его прямая обязанность.
  - Враг снова идет на землю лироков. Но теперь вы уже не те. Пришло время дать врагу отпор. Мапри сильны и свирепы, но мы били их и будем бить. Наша сила в единстве. Пока нас немного, но мы должны отучить клыкастых приходить с грабительскими походами на эту землю. Это земля лироков, и никто кроме нас ее не защитит.
  Охотники замерли, впитывая каждое слово.
  - Все знают свои места и порядок действий, - продолжил Арт. - Выдвигаемся с рассветом.
  Совсем уже в сумерках в деревню прискакал новый гонец, доставив сведения с поста наблюдения. Придержав разгоряченного коня, он спрыгнул на землю и сразу отрапортовал.
  - Мапри перешли перевал. Отряд крупный, не менее пяти сотен. Точнее - два отряда. Тот что поменьше сразу повернул к западу. Второй, насчитывающий не менее трех сотен клыкастых, стал лагерем. Думаю, с рассветом этот отряд двинется к нашей деревне.
  - Шаманы у мапри были?
  Этот вопрос был немаловажным. От ответа зависело слишком многое.
  - Нет. Только воины.
  Арт облегченно вздохнул. Шаманы были бы дополнительной проблемой, и немалой. Мало того, что их защищают непонятные артефакты, так еще и отряды мапри под руководством шаманов действуют особенно изощренно. Хорошо что шаманов немного и в поход они отправляются далеко не всегда. Да и гибель в Латардии двух шаманов год назад должна была призвать их к осторожности. Так или иначе, шаманы на этот раз не пожаловали, и это было замечательно.
  Чуть свет всадники тронулись в путь. Лица людей были серьезны и сосредоточены. Криков восторга не было, но решимость была видна в каждом взгляде воинов ударного отряда. Выехав из деревни, отряд рассыпался на группы, чтобы встретиться здесь же после того как каждая группа выполнит свою задачу. Отряд в пятьдесят всадников под командованием Арта направилась к месту, где намечалось первое столкновение с врагом. Если все пойдет по плану. Если план не сработает и придется корректировать действия, будет гораздо хуже.
  "Сработает. Должен сработать, - успокаивал себя Арт. - Мы расчистили такую удобную дорогу, надо быть дураком, чтобы ей не воспользоваться. Или надо быть очень осторожным. Мапри не пуганы и уверены в своих силах. Вряд ли они сходу будут проявлять чрезмерную бдительность".
  Через три часа неспешной рыси полусотня стрелков остановилась не доезжая пару сотен метров до ловушек.
  - Сулит, твое время действовать, - распорядился командир. - Проверьте еще раз все устройства. После того как наши разведчики их минуют, приводите их в готовность.
  Старый лирок спешился и в сопровождении нескольких помощников направился проверять, все ли готово для встречи врага: Взведены ли самострелы? Достаточно ли чуткая насторожь? Не сработают ли ловушки раньше времени и сработают ли, когда наступит нужный момент? Ловушка была многоступенчатой и хорошо замаскированной, при срабатывании насторожи в действие должны были прийти сразу множество устройств. На то чтобы придумать и сделать такую ловушку несколько лироков потратили не одну неделю. Арт и сам несколько раз принимал участие в обсуждении тех или иных ее деталей. Главным конструктором, если можно так сказать, был выигравший на первой ярмарке соревнование по устройству ловушек пожилой лирок из рода куницы. Не зря Арт приложил усилия, чтобы перетащить старика в их деревню, его умения пригодились.
  Старый лирок внимательно осмотрел все устройства, поправил кое-что из маскировки и доложил:
  - Все готово, вождь. Осталось поставить только последнюю насторожь.
  Речь шла о веревке, которая должна привести в действие всю ловушку. Посредине дороги была выкопана яма, Сулит замаскировал ее так искусно, что никто не поверил бы, что она там есть, не убедись в этом собственными глазами. Спрашивается, как же гонцы, доставляющие по этой дороге сообщения? Они-то знали место ловушки и заранее жались к обочине. Впрочем, все что им грозило - это провалиться в не слишком глубокую яму и испортить маскировку спускового механизма ловушки. Пока последняя насторожь не приведена в готовность, ловушка не сработает.
  - Ждем, - распорядился Арт.
  Ждать пришлось не слишком долго. Через пару часов на дороге появились четыре всадника на взмыленных конях - весь состав поста наблюдения. Осадив коней, они осторожно проехали мимо ловушки и присоединились к отряду. Сулит тут же отправился взводить насторожь. Можно было взвести ее заранее, а всадникам проехать лесом, но ничто не должно навести мапри на сомнения в безопасности дороги. Отпечатки подков коней недавно проехавшего здесь отряда были для них следом.
  Прибывшие переглядывались друг с другом, глаза их яростно горели. И явно неспроста.
  - Мапри идут по дороге, - отрапортовал Данти.
  - И все? - Арт прищурился и улыбнулся.
  - Мапри очень быстро идут по дороге.
  - Расскажи-ка нам, проворный ты наш, отчего мапри идут так быстро.
  Лирок вздохнул, бросил на товарищей многозначительный взгляд и признался:
  - Мы их поторопили.
  - Рассказывай.
  - Когда утром мапри стали сворачивать лагерь мы подумали, а вдруг они не станут искать дорогу, а двинуться напрямик через лес, - принялся рассказывать разведчик.
  - И что же вы сделали?
  - Я выехал из леса и направился к их лагерю.
  - В гости, значит, собрался? - кивнул Арт.
  Данти печально вздохнул и продолжил:
  - Они подскакивали с мест, схватились за свои ятаганы.
  - Ну а что же ты?
  - Подъезжать к ним близко я не стал.
  - Так. На полет стрелы, - предположил Арт.
  - Ага, - опять вздохнув согласился разведчик.
  - И что, они сразу к тебе бросились?
  - Нет. Сначала я успел сказать им, чтобы убирались с нашей земли. На что они лишь рычали и смеялись. Потом все-таки бросились в мою сторону. Я, значит, выпустил несколько стрел, чтобы бежали быстрее, и пришпорил коня. У леса остановился. Здесь мы стреляли уже вчетвером.
  - И как?
  - Эти клыкастые так быстро бегают, еле ноги унесли, они чуть было не догнали лошадей, - вздохнул Данти.
  - Стреляли то хоть не напрасно?
  Лирок горделиво выпятил грудь.
  - Три врага уже никогда не будут ходить по нашей земле. Еще два получили отметины.
  - А если бы мапри обошли вас лесом? Уши бы тебе надрать за такую самодеятельность.
  Данти протяжно вздохнул.
  - Мы внимательно смотрели. Не было у них в лесу дозорных.
  - Они могли выслать дозорных и ночью. Считай, что вам повезло. А вы вообще молодцы. Можно сказать, герои.
  Лирок гордо расправил плечи.
  - Снимаемся. Выходим на позицию, - скомандовал Арт.
  Через пару минут отряд тронулся в путь. Отъехав пару километров по дороге, всадники устремились в сторону, проводя манер широкого охвата.
  
  
  Глава 8.
  Схватка
  
  Горячие воины мапри бежали по следам коней лесных охотников около часа. Проделка этих наглецов просто не могла остаться без наказания. Подумать только, им, отборным воинам, предложили убираться прочь. Как эти лесные людишки смогли освоить язык мапри, неизвестно. Правда, рык в их исполнении был скорее пародией на то, как должен рычать настоящий воин, но их вполне удавалось понять. Раньше народу мапри с таким сталкиваться не приходилось.
  Нет, были, конечно, родеры - посредники, торгующие контрабандой. Дела свои они обговаривали в основном с шаманами, но сразу к шаману попасть не так-то просто. Среди родеров находились люди, знающие десяток другой слов на языке клыкастых воинов. Но чтобы вот так в лесу обыкновенные охотники из заштатной лирокской деревни... Такое представить себя можно с большим трудом. И ладно бы просто сказали, так видите ли, они велели убираться с их земли.
  И луки! Луки были возмутительнее всего. Мапри не любили лучников. Нелюбовь эта была понятна, и произрастала она из страха. Противник с луком был опасен для грозного и умелого воина. Не менее опасен, чем хорошо вооруженный и действующий в слаженном строю кавалерист. Лучников старались уничтожать в первую очередь. Даже возможность получить выкуп за взятого в плен лучника не выглядела заманчивой. Стрелки были слишком опасны. К огромному сожалению клыкастых воинов, лучников становилось все больше. Кто бы мог подумать, что на них получится нарваться в рядовом походе в земли лироков. По вящему убеждению большинства мапри это было просто возмутительно. Они потеряли троих могучих воинов, а враг даже не позволил сблизиться с ним на достаточное расстояние. Эти лироки трусливо сбежали, не захотели принять вполне заслуженную смерть.
  Примерно через час безуспешной гонки, когда окончательно стало ясно, что догнать лирокских всадников не получится, командир отряда заставил воинов прекратить бег. Нет, мапри совсем не собирались отказываться от своих намерений. Наглецам не уйти от наказания. Они пойдут по их следам столько, сколько необходимо. Деревне дерзких стрелков придется на этот раз особенно туго. Жаль нельзя истребить всех, кто там есть. В селах лесных жителей совсем немного поживы, но пленники тоже чего-то стоят. Пираты с южного моря платят полновесным золотом за сильных людей. Пиратам нужны гребцы на их галеры. Шаманам мапри нужно золото. Дальнейшее несложно. Тренированный отряд воинов мапри в случае удачного похода может захватить в плен не одну сотню пленников. Даже лучников можно пленить, если не попадутся под горячую руку. Все равно выкуп от лироков не получишь. А галеры? С них пока еще никто не возвращался.
  Отряд мапри закончил погоню и двигался походным порядком, но воины невольно ускоряли шаг, стремясь скорее добраться до деревни охотников. Отпечатки копыт коней были отлично видны на земле, недавно построенная дорога была удобна для ходьбы. Командир отряда мапри уже думал о том, как удобно будет вести пленников по этой дороге, и довольно рычал в ожидании похвалы от шаманов. Командир отряда мапри совершил серьезную промашку - он не выслал разведку. С другой стороны, кого им было опасаться? Отряд силен и хорошо вооружен, разведку же могут обстрелять засевшие в чаще лучники. Нет, лучше передвигаться всем вместе. Три сотни клыкастых воинов - большая сила. В этом лесу лучники не смогут обстрелять их издалека. А рядом? Нет такой силы, которая смогла бы сдержать мапри в рукопашной. Их ждет слава и почет, иначе просто не может быть.
  Эта идиллия была прервана самым неожиданным образом. Трое мапри, шедшие впереди провалились в яму. Остальные схватились за ятаганы, но, не увидев врага, разразились громким чуть лающим смехом. Продолжалось это веселье недолго. Секунда, и что-то зеленое и ветвистое рухнуло сверху. Клыкастые воины не сразу смогли распознать летящий предмет. Между тем, огромное бревно, утыканное шипами, закончило вертикальный полет и полетело вдоль с дороги, сметая на своем пути одного воина за другим. Дерево летело, пока веревки, на которых оно было подвешено, позволяли ему двигаться вперед. Бревно взмыло вверх и пошло назад, подобно маятнику. Тот, кто не был убит, и попытался подняться, почувствовал, как молотилка прокатилась по нему во второй раз. И это бы еще полбеды, но бревно было не одно. Вслед за первым снарядом с небес сорвались еще два. Они были искусно замаскированы среди переплетающихся еловых ветвей, мапри заметили эти тараны лишь тогда, когда они стали собирать свою кровавую жатву. Да и кто знал, что надо смотреть вверх, все внимание мапри было приковано в дороге. Попадай мапри на землю сразу, как начала срабатывать ловушка, им удалось бы избежать части потерь. Так мог поступить воин из мира, где в ходу автоматическое стрелковое оружие. Для него это естественно. Логика боя холодным оружием диктует совсем другую тактику. Она, напротив, требует оставаться на ногах. Тот кто упал, должен подняться как можно скорее иначе он обречен на поражение. Так оно и есть, но сейчас атакующих не было. Ловушка же продолжала собирать урожай. Три десятка замаскированных самострелов почти в упор выпустили свои заряды, которые трудно было назвать стрелами или арбалетными болтами. Скорее они напоминали своим видом небольшие копья. Мапри дрогнули. Неведомый враг наносил им урон, сам же он оставался невидимым. Они даже не успели вступить в бой, а уже потеряли убитыми и ранеными около полусотни воинов. Клыкастые стойкие бойцы, они почти никогда не сдаются. Они способны сбиться с врагом до конца. Но в том-то и дело, что врага не было. С кем биться? На кого нападать? Мапри готовы были удариться в панику, но крики командира призвали их к порядку. Он распорядился оставить дорогу и отступить.
  Отступали почти бегом, стараясь поскорее убраться от этого опасного места. Вскоре лес стал реже, и показалось болото.
  
  Люди сидели плотно прижавшись друг к другу, стараясь не выдать раньше времени своего местонахождения. Если кто-то и отваживался говорить, то лишь шепотом. Но и в этом случае говорун ловил недовольные взгляды соседей.
  Впрочем, все это было перестраховкой. Людей трудно было обнаружить, о маскировке позаботились заранее. Связанные из жердей большие щиты были покрыты мхом. Издалека они практически сливались с местностью. Близко же подойти к ним со стороны возможного противника было невозможно.
  - А если они сюда не пойдут? - спросил Итай.
  Арт бросил на него недовольный взгляд, но все же ответил.
  - Должны пойти.
  - Вдруг они поступят не так, как должны?
  - Тогда их встретят в другом месте. Но они поступят именно так. И ты так же поступил бы на их месте. Разве нет?
  - Так-то так, - вынужден был согласиться начальник разведки.
  Место для засады выбирали тщательно. Не один день потратили на изучение местности. Арт склонен был предполагать, что время потратили не даром. Уж кому как ни Итаю знать об этом. Возможный маршрут движения мапри они обсуждали еще тогда, когда выбрали место, где будет устроена ловушка.
  - Если все сработает как надо, у мапри будут потери. Будут ли они велики, не знаю. Но без потерь не обойдется, - говорил Арт. - Как думаешь, что они будут делать, после того, как ловушка сработает?
  - Как же я могу это знать? - удивлялся Итай.
  Арт хмурился. Учишь их думать, учишь, а опять задают такие глупые вопросы.
  - Знать ты не можешь. И я не могу знать. Но порассуждать мы можем?
  - Можем.
  - Пойдут они дальше по дороге?
  Лирок немного подумал.
  - Вряд ли. Они достаточно хитры.
  - Но мы попробуем быть хитрее. Итак, скорее всего, они поостерегутся дальше двигаться по дороге, чтобы не угодить в новую ловушку. Остаются три направления.
  - Назад они не вернутся, - отозвался лирок. - Мапри упрямы.
  - Согласен. Потери в ловушке не могут быть критическими. Итак, здесь у нас бревна. Слева будут устоять самострелы. Невысокий густой ельник как нельзя лучше подходит для того, чтобы их замаскировать. Куда они пойдут.
  Итай пожал плечами.
  - Подумай. Представь, что ты находишься здесь и ловушка сработала.
  Парень погрузился в размышления.
  - Я бы пошел направо, - сказал он чуть погодя.
  - А почему?
  - Не знаю. Это направление мне кажется наиболее безопасным.
  - Вот именно. Дорога опасна, самострелы будут бить слева. Для отступления человек неосознанно выберет направление, кажущееся наиболее безопасным. То есть - пойдет направо.
  - Так то человек.
  - Не думаю, что в этом мапри сильно отличаются от людей. Это естественная реакция - избежать опасности, удалившись от нее. Итак, исходим из того, что с наибольшей вероятностью они пойдут направо. Идем и мы. Посмотрим, куда это их может привести.
  Метров через четыреста лес поредел и закончился болотом. На вид довольно неприступным. Арт молча повернул налево и пошел вдоль его края. Раз уж мапри не станут возвращаться обратно по дороге, не пойдут они в обратном направлении и лесом. Итай шел следом, дивясь предусмотрительности вождя.
  - А это что? Как считаешь, туда можно пройти?
  До поросшего невысокими соснами островка было около ста метров. Итай попробовал копьем почву и ступил на кочку. Но не успел он сделать и десяток шагов, как провалился почти по пояс.
  - Не шевелись, сейчас я тебя вытащу! - крикнул Арт.
  - Не надо, я сейчас выберусь сам, - отозвался лирок.
  Ему было неловко оттого, что не смог выполнить поручение командира. Арт же, напротив, радовался тому, что болото оказалось так трудно проходимым. В неожиданно появившемся плане ему следовало сыграть немалую роль.
  Итай привязал болас к копью, взмахнул получившейся снастью и позволил шарам зацепиться за корягу. Подтягиваясь на руках, он пополз обратно. Через пару метров он уже смог идти. Выбравшись на берег, лирок виновато посмотрел на командира.
  - Пройти сложно. Но если надо, я смогу.
  - Верю. Давай лучше обойдем это болото вокруг.
  Болото оказалось довольно обширным. Лишь километра через два им удалось его обогнуть. Тянущееся в длину на несколько километров болото в ширину не превышало нескольких сотен метров. Они обошли его кругом и смотрели на заинтересовавший Арта островок с противоположной стороны.
  - Да, и здесь местность не лучше, - вздохнул Арт. - А островок уж очень удачно расположен. Завтра возьмешь пару десятков разведчиков, надо сделать мостки от того места, где мы сейчас стоим до острова.
  - Все сделаем, эр командир, - отозвался лирок.
  Он немало перепачкался, но радовался, глядя на задумчивую улыбку, которая блуждала на губах их вождя.
  Мостки сделали, построили и укрытия. Островок был невелик, но на нем все же смогли разместиться полсотни лучников. И вот сейчас они ждали появления врага. Рык клыкастых оповестил их о том, что ловушка на дороге сработала. Если мапри начнут действовать не так, как предполагал Арт... Что ж, и это было предусмотрено. Все наиболее удобные направления движения клыкастых были перекрыты засадами. Но засада на острове была самой удобной.
  Ожидания оправдались. Впрочем, они были построены не на пустом месте. Выводы были пусть и не бесспорны, но логичны. Отряд мапри показался на краю болота. Они шли настороженно озираясь. На этот раз командир отряда выслал разведку. Около десятка воинов опережали основной отряд метров на триста. Так, чтобы не слишком удаляться от основных сил. Арт улыбнулся. С точки зрения произошедших событий командир мапри действовал грамотно и логично. Он обезопасил отряд от повторения только что случившегося. А досталось клыкастым немало. Неизвестно, сколько из них остались на дороге навсегда, но судя по нескольким десяткам раненых, ловушка сыграла свою роль в полной мере.
  "Хорошо что разведка не слишком удалилась от основного отряда", - подумал Арт, осматривая берег болота, вдоль которого двигались мапри.
  Десяток клыкастых прошел мимо, не обнаружив скрывающуюся в сотне метров от них засаду. Люди затаились, стараясь не дышать. Возможно, их могли бы выдать кони. Неосторожным храпом или топотом. Но до них было не менее полукилометра. На таком расстоянии негромкие звуки не расслышит даже чуткое ухо мапри.
  Основной отряд клыкастых поравнялся с островом, когда Арт подал сигнал к началу. Там где недавно никого не было видно из-за невысоких щитов, скрывающих людей лишь по грудь, поднялись лучники и немедля взялись за дело. Первые стрелы устремились в сторону клыкастых уже через пару секунд.
  Это было как гром среди ясного неба. Мапри никак не ожидали нападения со стороны пустого болота. Со ста метров попасть в идущего воина не так-то легко, но дружный залп пяти десятков лучников это немалая сила. Клыкастые потеряли не менее полутора десятков воинов прежде чем опомнились и поняли что происходит. Рев досады потряс окрестности. Секундой позже толпа мапри рванула в сторону неожиданно обнаружившегося врага. В отличие от засады на дороге враг был отлично виден, почти осязаем. Чтобы преодолеть расстояние в сотню метров и сойтись врукопашную воину мапри надо меньше десяти секунд. Не выбери Арт для засады именно это место, очень скоро им пришлось бы сдерживать натиск клыкастых гигантов, теряя людей. Что такое атакующий порыв мапри Арт знал не понаслышке. Ему не раз доводилось наблюдать их атаки. Если строй недостаточно сплочен, их гигантские ятаганы выкашивают противника одного за другим. Но и в плотном строю клыкастых сложно сдерживать. А уж такому небольшом отряду и подавно. Расстояние и только расстояние - это единственная возможность не только потягаться с мапри на равных, но и получить преимущество.
  Атакующий порыв мапри захлебнулся, утонул в болоте в прямом и переносном смысле этого слова. Так резво рванувшиеся в сторону лучников клыкастые воины завязли, провалившись с трясину. Кто-то, отбежав от берега не более пяти метров. Некоторым повезло больше, они смогли продвинуться метров на десять-пятнадцать. Впрочем, это было относительное везение. Проваливаясь по колено, а то и по пояс в трясину, мапри лишались подвижности и были прекрасной мишенью для лучников. Тем кто продвинулся дальше, повезло умереть первыми, а это довольно сомнительное везение.
  Рев вновь огласил окрестности. На этот раз к ярости примешивалось разочарование. Враг был близко, но оставался в недосягаемости. В то же время он продолжал жалить все сильнее, лучники старались использовать ситуацию в полной мере. Стрелы летели непрерывно, надо было пользоваться моментом. Вскоре мипри поймут, что атаковать через болото бессмысленно. Сколько для этого им понадобится времени? Минута? Две минуты? Ни одна секунда не должна быть потрачена даром.
  Клыкастые опомнились быстро. Они откатились вглубь леса, подобно волне, попытавшейся выползти на берег и вернувшейся в море с осознанием всей бесперспективности этого занятия. Раненых они утащили с собой, в том числе и своего командира.
  - Сколько железа пропадает, - вздохнул Итай, кивнув в сторону поверженных врагов, обильно покрывших берег болота и его прибрежную часть.
  - Не до трофеев сейчас, - отозвался Арт. - Когда мапри опомнятся, они обойдут болото с тыла. Ага, кажется, уже сообразили.
  Вдали от болота десятки клыкастых бросились бегом в стороны.
  - Жаль оставлять такую удобную позицию, - посетовал Итай.
  - Жаль. Но мапри больше не будут пытаться идти напролом. Мы же здесь как в ловушке. Если вовремя не отойдем, можем остаться здесь навсегда. На этой позиции у нас был только один шанс, и мы его использовали. Отходим.
  Люди бросились бегом к настеленным через болото мосткам. Арт радовался. Пока все шло по плану. Мапри потеряли не менее сотни воинов. Люди? Среди людей пока не было потерь. Понятно, что причиной тому заранее сделанные заготовки. Но заготовки таяли. Волей неволей вскоре им предстоит вступить в более тесную схватку с врагом.
  Добежав до коней, лучники не стали медлить. Через пять минут отряд спешно покидал место действия, отступая по заранее определенному маршруту. В бой еще не вступили два других отряда лироков. Их позиции были не такими удобными. На пути следования мапри было несколько обширных полян. Если представится удобный случай, лироки должны были обстрелять врага из луков. В любом случае все стрелки к вечеру должны собраться в родной деревне. Именно там предстояло дать окончательное сражение. И чем более потрепанным к тому моменту будет враг, тем меньшей кровью удастся отделаться защитникам.
  - Может, они повернут? - Предположил Итай. - Мы сильно проредили ряды клыкастых.
  - Этот было бы самым лучшим выходом, но вряд ли на это стоит рассчитывать. Мапри злы и упрямы. Впрочем, если они повернут, мы узнаем об этом.
  Несколько самых лучших разведчиков должны были следить за передвижением клыкастых, оставаясь на достаточном расстоянии. Для этих целей вдоль возможного маршрута движения мапри были оборудованы десятки тщательно замаскированных наблюдательных пунктов. Разумеется, как тщательно ни маскируй наблюдательные пункты, риск обнаружения остается, но информация о передвижениях противника была необходима.
  В деревне расположились с определенными удобствами. Правда, коней не расседлывали, оружие и снаряжение держали под рукой. Все равно расположиться в оставленных жителями, но родных домах было удобнее, чем в поле. Выставленная разведка должна была предупредить о появлении неприятеля. Да и километр открытого пространства между лесом и деревней был некоторой гарантией от неожиданного появления врага.
  Через пару часов наблюдатели просигналили о появлении своих. Вскоре один из мобильных отрядов присоединился к основным силам. Командовал им Ухак. Подъехав, он поспешил доложить о действиях их группы. Им удалось застать отряд мапри на открытом пространстве и произвести несколько залпов из луков. Клыкастые быстро ретировались в лес, постарались обойти открытое место и сблизиться. Пришлось срочно отступать. Их успехи были не такими впечатляющими, как достижения засады у болота. На отряд мапри потерял еще пару десятков воинов, и это не могло не радовать. Оставалось дождаться возвращения последнего отряда стрелков. Арт беспокоился о них больше всего. Наверняка, наученные горьким опытом мапри будут очень осторожны. Он хотел уже было отравить гонца с распоряжением отряду, сниматься с места и уходить к деревне, но решил этого не делать. Командиры отрядов должны расти. Если не научаться принимать самостоятельные решения, он за них это не сделает. Отряду предоставлена полная свобода действий в рамках поставленной задачи. В том числе предусмотрена и возможность отхода без боя если случая нанести врагу урон не представится.
  Последний отряд показался незадолго до заката. Лишь увидев приближающихся всадников, Арт понял, что беспокоился не напрасно. Несколько человек ехали лежа. Ноги из оставались в стременах, но сами люди низко склонились к шее коня. Так всадники не ездят. Разве что человек ранен. Ранен настолько сильно, что не может держать вертикальную посадку и вынужден склониться. Существовал и худший вариант - те охотники, что упали на шею коня, не едут, их везут. Везут, чтобы не оставлять врагу павших в бою товарищей.
  Через десять минут отряд остановился, достигнув центральной площади деревни. Командир группы виновато опустил глаза, ему стыдно было смотреть на своего вождя.
  - Рассказывай, - коротко бросил Арт.
  - Мы ждали клыкастых там, где было условлено. Но они пошли левее. Когда один из наших разведчиков сообщил об этом, мы решили переехать и устроить засаду на другом месте.
  - Дальше, - хмурясь сказал Арт.
  - Все шло по плану. Мы ждали врага на краю большой поляны. Мапри появились. Они связали из жердей большие щиты и шли, прикрываясь ими от стрел. Их было почти не видно из-за щитов. Тогда мы решили подпустить их ближе и метать стрелы навесом. Мы сделали несколько залпов. Стреляя навесом сложно прицелиться, но десяток врагов нашли свою смерть, прежде чем клыкастые бросились в атаку. Мы стреляли с коней и немедля пришпорили их, чтобы убраться подальше, но было поздно. Мапри незаметно выдвинули воинов по флангам и обошли нас лесом. Цепь клыкастых оказалась редкой, но если бы не кони, не ушел бы ни кто.
  - Куда смотрели разведчики? Вы выставили охранение по флангам?
  Лирок виновато потупил глаза.
  - Мы не захотели рассредоточивать силы. Мапри были слишком близко, надо было сделать лишь несколько залпов и убираться как можно скорее.
  - Надо? - гневно гремел Арт. - Ты до сих пор уверен, что надо было поступить именно так?
  Командир группы виновато опустил голову. Арт понимал суть промашки. Сколько ни учи теории, а отсутствие боевого опыта дает о себе знать. Ему даже было жаль этого лирока. Его ли вина в том, что мапри сделали выводы из первых столкновений и изменили тактику? Арт понимал командира группы, но оставить без внимания такое упущение, как пренебрежение фланговыми дозорами не мог.
  - Сколько людей вы потеряли?
  - Пятеро убиты трое ранены.
  - От командования группой отстраняешься. За потери спрашивать не буду, тебе смотреть в глаза родственникам убитых и рассказывать о своих ошибках тоже будешь им.
  Это было жестоко. Бывший командир группы совсем пал духом. От сжал челюсти, пытаясь удержать подступившие слезы. Оправдываться перед односельчанами за то что не уберег людей было для него худшим из наказаний.
  - Вождь, позволь, я поеду и вступлю в бой с мапри. Я умру как подобает воину.
  - Искать смерти недостойно воина. Это не отвага. Ехать запрещаю, скоро мапри и так будут здесь. У тебя будет возможность сразиться с ними. Но не ищи в бою свою смерть, в этом нет славы, ищи в бою смерть врага.
  - Я не подведу.
  В глазах лирока горел такой огонь решительности, что, казалось, он готов в одиночку выйти против всего воинства мапри.
  Арт печально вздохнул. Вот и первые потери. Было ясно, что без них не обойдется, но подспудная надежда "а вдруг удастся их отсрочить?" все-таки сидела где-то глубоко внутри.
  Когда сумерки совсем уже было собрались погрузить окружающий мир во тьму, со стороны леса показался одинокий разведчик. Дозорные лироки поприветствовали Укутая, одетого в свой необычный маскировочный костюм. Укутай был одиночкой. Нет, он вовсе не сторонился людей, но вести наблюдение предпочитал один. Если быть объективным, то следует все же признать, что получалось это у него, как ни у кого другого. Скрыто подобраться к стану врага, устроить наблюдательный пункт там, где другим это даже не пришло бы в голову... Укутай родился разведчиком. Вот только узнал он об этом, прожив на свете два с половиной десятка лет.
  Мягким стелющимся шагом лирок приблизился к командиру.
  - У нас от ужина что-нибудь осталось? - обернулся Арт к дежурному. - Неси все что есть, наверняка Укутай за день проголодался.
  Такая забота не осталась безответной, парень бросил на командира взгляд, полный благодарности. За день ему удалось перекусить лишь однажды и то довольно скромно. А вот побегать пришлось вдоволь. Лошадь он не брал. С ней, конечно, проще отрываться от погони. Вот только близко и незаметно подобраться к врагу вряд ли получится.
  - Садись, рассказывай, - предложил Арт.
  - Мапри остановились в двух часах хода от деревни. Разбили стоянку, выставили часовых. Думаю, до утра они дальше не тронутся.
  - Сколько их?
  - Примерно полторы сотни.
  Арт бросил настороженный взгляд и разведчик ответил, не дожидаясь уточняющего вопроса.
  - Это все мапри, других отрядов поблизости нет.
  - Значит половина? - вполголоса проговорил Саша. - Что ж, неплохо. Наша подготовка не прошла даром. Можно сказать, мы уравняли численность.
  Принесли и поставили на стол успевшее остыть жаркое. Арт кивнул, и Укутай впился зубами в еду. При необходимости охотник мог несколько дней обходиться без пищи, но при этом терял в весе до килограмма в день. Такая диета была совсем не полезна молодому организму, состоящему из одних лишь мускулов.
  Арт задумался. Мапри расположились на стоянку, не атаковать ли прямо сейчас. Видимо об этом думал не он один.
  - Эр командир, давай нападем на клыкастых ночью, - предложил Ухак.
  Предложение было неплохим, но не в этой ситуации. Мапри насторожены как никогда, наверняка они выставили усиленные караулы. Могли и дозоры разослать. Ночью нарваться на чужую засаду проще простого.
  - Слишком опасно. Ты сам знаешь, чем может закончиться рукопашная с мапри. Действуем по плану, ждем клыкастых здесь.
  Мапри появились через час после рассвета. Должно быть, они выступили затемно, чтобы побыстрее добраться до деревни лироков. Дозорные предупредили о приближении врага и присоединились к отряду. Сегодня предстояло дать врагу решительный бой. Партизанские действия оказались успешными, от отряда захватчиков осталась лишь половина. Но здесь и сейчас партизанские действия больше не помогут. Иначе придется оставить деревню.
  Если бы мапри было больше, Арт пошел бы на это. Отвел бы войска, чтобы продолжить вылазки. Но их эффективность неминуемо должна была упасть, приготовленные врагу сюрпризы сработали. В дальнейшем пришлось бы импровизировать. Нет, уходить рано. В их распоряжении еще есть последний козырь. Козырь сильный, но из разряда тех, которыми не разбрасываются.
  На этот раз мапри были осторожны. При виде деревни они радостно взвыли, но не бросились по обыкновению бегом в ее сторону. Они приближались осторожно, прикрываясь большими деревянными щитами. Большие щиты из сырых жердей весили, должно быть, килограммов по тридцать. Человек с трудом справился бы с подобным щитом. Мапри, с их невероятной силой, справлялись. Да, эту громаду приходилось тащить, зато они чувствовали себя в относительной безопасности от своего основного врага - лучников.
  Арт оценил плотность строя врага и площадь его щитов и скомандовал:
  - Луки в сторону. Строимся для атаки.
  Для мапри это будет сюрприз. Вряд ли именно здесь и сейчас они ожидают массированного кавалеристского удара. От лучников они защитились, смогут ли устоять против кавалерии. Пусть у лироков нет опыта кавалерийских атак, с конем и копьем они обращаться умеют, а сила удара разогнавшегося всадника значительно превосходит силу удара пехотинца.
  Невидимые из-за домов всадники в последний раз поправляли доспехи и амуницию. Легкие одежды охотников были отложены в сторону. На всадниках красовались плотные кожаные куртки с нашитыми броневыми пластинами - память о службе в легионе. Все кони были защищены нагрудниками из войлока и таких же металлических пластин. Кавалерия выглядела грозно.
  Мапри миновали две трети открытого пространства, когда Арт отдал команду:
  - Вперед!
  Для мапри это был шок. Когда они увидели стройные ряды начинающей разгон кавалерии, по их порядкам пронесся ропот. Клыкастые дрогнули, некоторые из них готовы были обратиться в бегство, настолько неожиданным был эффект. Но крики командиров заставили их собраться. Мапри плотно сдвинули щиты, выдвинув из-за них ятаганы и копья.
  Это было что-то новое. Впервые на памяти Арта клыкастые прибегали к такой оборонительной тактике. То ли они поумнели, то ли так напуганы потерями. Надо признать, тактика их была не так плоха. Атаковать плотный строй щитов - непростое дело. Вот только клыкастые не знали об еще одном сюрпризе. Копья всадников не даром не были заранее приведены в боевое положение, они до поры были бы помехой задуманному.
  Преодолев половину пути, лироки начали раскручивать над головами довольно простые, но интересные приспособления. Собственно это была модернизация болас. Именно искусство, проявляемое лироками в метании этого снаряда, навело Арта на мысль о его модернизации. Шар был один. Более того, шар был каменным и весил добрых пару килограммов. Чем-то это оружие напоминало кистень, вот только, в отличие от последнего, было предназначено для метания.
  Возглавляющий атаку Ухак выкрикнул команду, когда до строя мапри оставалось метров сорок. Шары сорвались с места, на клыкастых посыпался каменный град. К скорости самого броска присоединялась скорость разогнавшейся лошади. При этом удар двухкилограммового камня производил просто ошеломляющее действие. От щитов мапри во все стороны летели щепки, некоторых клыкастых просто сбивало с ног. Через секунду от их плотного строя не осталось и следа. И в этот момент в их порядки вклинилась кавалерия.
  Для мапри это был полный разгром. Далеко не все из них смогли оказать хоть какое-то сопротивление. Через двадцать минут после начала атаки мапри были уничтожены практически полностью. Лишь нескольким клыкастым удалось добежать до леса. Они бежали, бросив оружие и не оглядываясь назад. Зрелище бегущего мапри было редким явлением. Что на них так повлияло? Уж не неожиданность ли такого мощного отпора. Они ждали легкой добычи, а получили сокрушительный разгром.
  Лироки вернулись в деревню, пришло время считать потери. Были они на удивление небольшими - вот что значит, заранее продумать сражение и ошеломить врага. Двое убитых, семеро раненых. Из них только двое тяжело. Потери были сравнимы с теми, что понес отряд, попавший в окружение и прорывающийся сквозь строй зубастых. А вот соотношение потерь... Соотношение своих и чужих потерь не шло ни в какое сравнение.
  Это была победа. Крики радости наполнили деревню.
  Арт не мешал этому ликованию. Люди храбро сражались и заслужили его. Вот только считать, что все закончилось, было преждевременно. В обход озера ушел еще один отряд, почти такой же, как этот. Понятно, что целью его была деревня соседей, но если мапри не встретят там должного отпора, могут наведаться и сюда. Кто знает, где у них намечено место сбора. Нет, праздновать победу рано. Пусть люди порадуются, пусть немного отдохнут. Впереди еще немало дел. Разведчиков стоит разослать не медля. А после небольшого отдыха надо двигаться на помощь соседям, как и было оговорено в соглашении. Правда, договаривались, что на помощь приходит та деревня, которая не подверглась нападению. Но стоит ли цепляться за формальности? Здесь и сейчас врага уже нет, самое время помочь тому, кто все еще ведет бой.
Оценка: 6.41*44  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Ю.Иванович "Обладатель двудесятник" М.Гелприн "Хармонт.Наши дни" Д.Смекалин "Николас Бюлоф - рыцарь-дракон с тысячью лиц" А.Степанова "Темный мастер" Т.Форш "Дневник бессмертного" М.Михеев "Осознание" К.Стрельникова "Скажи мне "да" Л.Ежова "Тень Ее Высочества" Н.Косухина "Мужчина из научной фантастики" А.Большаков "Секреты долгожителей.Искусство быть здоровым" А.Черчень "Счастливый брак по-драконьи.Догнать мечту" А.Гаврилова "Соули.В объятиях мечты" Г.Долгова "Иллюзия выбора.Шаг" М.Николаева "Фея любви,или Эльфийские каникулы демонов" О.Говда "Операция "Рокировка" Ю.Фирсанова "Божественное безумие" К.Демина "Невеста" А.Левковская "Сбежать от судьбы" Н.Жильцова "Сила ведьмы" Е.Звездная "Все ведьмы-рыжие" О.Куно "Записки фаворитки Его Высочества" В.Чиркова "Ловушка для личного секретаря" Е.Щепетнов "Нед.Путь Найденыша"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"