Истомина Ольга: другие произведения.

Ведьма для князя

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 6.82*58  Ваша оценка:
  • Аннотация:


    Чем только не приходится заниматься выпущенной на вольные хлеба магичке. И упырей на кладбище упокаивать, и призраков в склепах гонять, и проклятия снимать. Княжеский заказ должен был стать просто маленьким плюсиком в моем послужном списке. В результате же вынуждена разбираться с лордами и ловить настоящих заговорщиков. Прибавьте к этому фамильные проклятия и скелеты в шкафу. Все еще непонятно, почему я требую надбавку за риск? Тогда сложите мои сердечные переживания и князя, никак не могущего решить, выгнать меня с княжества или признаться в любви? В общем, одно знаю точно: этот заказ скучным не назовешь!

    Мечты все же сбываются!



   ОЛЬГА ИСТОМИНА
   Ведьма для князя

Посвящается Виктории К., первому жителю этого мира

Глава 1

  
   Прорезавшая небо вспышка и раздавшийся следом грохот заставили кобылу нервно всхрапнуть, а меня выбросить вперед руку с вспыхнувшим в ладони огненным шаром.
   -- Тише, Молния. Кто только додумался дать тебе такую кличку, если ты так боишься грозы? -- сообразив, что никакой угрозы нет, я развеяла заклинание и успокаивающе похлопала кобылу по холке. -- Впрочем, дождь действительно штука малоприятная.
   Пришпоривкобылу, вынудила ее перейти с шага на рысь. Пришлось проехать две улицы, пока мне, наконец, не попалось на глаза подходящее здание. Конечно, в темноте рассмотреть внешний вид трактира практически не представлялось возможным, но он был большим, теплым, а самое главное, сухим. Большего же сейчас и не требовалось.
   -- Вычистить и накормить, -- бросив выскочившему слуге поводья, строго велела я.
   Предвкушая сытный ужин, поспешно двинулась к входу и едва не врезалась при этом в сидящую на ступеньках черноволосую девушку. Та даже не попыталась отодвинуться, только сильнее вцепилась в распахнувшийся плащ.
   -- Денег не подаю, -- привычно предупредила я.
   -- Нет, мне не нужно. -- Девушка вынырнула из состояния оцепенения и подняла на меня взгляд. -- Я немного устала и присела передохнуть.
   -- А внутри это делать не удобнее? Конечно, свежий воздух полезен для здоровья, но дождь тебе сил не прибавит.-- Распознав в незнакомке коллегу по ремеслу, я заметно смягчилась. -- Или это особый вид закаливания?
   -- К сожалению, вынужденный. В трактире нет мест. Этот уже пятый, и всюду полно посетителей.-- Поморщившись, она поднялась на ноги.
   -- Ерунда. Наверняка ты просто невнимательно смотрела, но при желании... -- Окончание моей фразы утонуло в очередном раскате грома. Упавшие на землю тяжелые капли окончательно убедили меня в бесполезности разговора. -- В общем, пошли.
   Не слушая возражений, я подхватила девчонку под локоть и потащила за собой. Заклинившую дверь пришлось открывать с помощью магии. Направленный воздушный поток заставил ее с грохотом врезаться в стену, но с петель дверь не слетела, силу я рассчитала грамотно. Как и следовало ожидать, на новых посетительниц тут же обратили внимание.
   Я еще и подыграла, скинула капюшон и тряхнула гривой ярко-рыжих волос. Количество заинтересованных взглядов удвоилось. Правда, продолжалось это ровно до того момента, когда я дернула завязки плаща, демонстрируя меч и гроздь амулетов под ним.
   Девушка не обманула, трактир действительно был набит до отказа. Наверное, если бы предприимчивый хозяин додумался сдавать места на люстре, посетители заняли бы и ее. Носившиеся по залу служанки с трудом успевали выполнять заказы, в помещениине смолкал гул голосов.
   Впрочем, витавший в воздухе запах жареного мяса несколько примирил меня со временными неудобствами.
   -- Какой тебе нравится столик? Думаю, вот тот у окна вполне неплох, -- я окинула посетителей оценивающим взглядом, прикидывая, сильно ли будет возражать трактирщик против досрочного "ухода" веселой компании.
   Судя по кожаным курткам и торчащим рукоятям мечей, в трактире пировалинаемники. А судя по количеству бутылок на их столе и горящим лихорадочным блеском глазам, пьяная драка была не за горами.
   -- Определенно, тем бравым парням уже давно пора домой, -- сильнее застучавшие за окном капли заставили мрачно усмехнуться.
   Наемники не обращали на меня внимания ровно до того момента, пока я не подошла вплотнуюк облюбованному столику и демонстративно не закашлялась.
   -- Сколько можно ждать?! Если через минуту на нашем столе не появится вино, мы уйдем в другой трактир! -- с трудом сфокусировав на мне взгляд, пригрозил темноволосый.
   -- Весьма здравая мысль, -- одобрила я. -- Можете собираться. Хочу скорее приступить к ужину.
   -- Ты что, нас в-выгоняешь? -- на лице наемника отразился бурный мыслительный процесс.
   -- Догадливый, -- похвалила я. -- Но если вам так проще, можете считать, что уступили место прекрасной мне.
   -- Кто ты такая, чтобы нам указывать? Да мы... -- светловолосый попытался встать, но не удержался на ногах и плюхнулся обратно на стул.-- Пшла прочь, девка.
   А вот отмахиваться от меня, словно от надоедливой мухи, определенно не стоило. На подобное неуважение я обычно обижаюсь.
   -- Я? Ведьма, -- паскудно усмехнувшись, перекинула в руках мгновенно созданный огненный шарик. Пламя неприятно покалывало руки, свидетельствуя о том, что запас сил на исходе, но сообщать об этом наемникам я не собиралась. -- Так что? Сами уйдете или помочь собраться?
   Средство ускорения я катала между ладонями, заставляя пламя менять цветот бледно-желтого до темно-багряного. Наемники машинально следили за шариком и, хотя двое потянулись к оружию, в ход его пускать не спешили.
   -- Ты делаешь крупную ошибку, ведьма.
   Наверное, если бы при этом наемник не уронил кинжал под стол, я бы насторожилась и попыталась-таки присмотреть другой столик. Вот только пьяная компания совершенно не вызывала у меня ни страха, ни уважения.
   -- Едва ли, -- я передернула плечами. -- После того как по заказу градоправителя мне пришлось полдня провести на кладбище, разбираясь с нечистью, единственной моей ошибкой будет отказ от заслуженного отдыха. Тем более что после длительных схваток мне обычно трудно контролировать силу и хотелось бы избежать всяких... досадных случайностей.
   Намеренно сделав паузу, я заставила пламя измениться на черное. Внутри шара вспыхнули искры. Новый раскат грома пришелся как раз кстати, он усилил эффект.
   Как и ожидала, связываться с раздраженным до предела магом наемники не пожелали. Правильно оценив ситуацию и прикинув, что лучше мокнуть под дождем, чем лечить ожоги, они торопливо засобирались.
   Развеяв остатки заклинания, я плюхнулась на освободившееся место и поманила трактирщика золотым.
   -- Чего угодно госпоже? -- невысокий пухлый мужчина старался держаться с достоинством, но в глубине глаз затаился страх, смешанный с настороженностью.
   -- Две порции чего-нибудь горячего, что не требуется долго готовить. И любое из эльфийских вин, если у вас такие найдутся, -- я давно привыкла к подобной реакции и удостоила трактирщика лишькоротким взглядом.
   Сделав заказ, обернулась к девушке, продолжавшей робко жаться к стене.
   -- В трактир приходят затем, чтобы поесть и отдохнуть. Если хочешь зрелищ, придется дождаться субботы. Хватит уже всех разглядывать, располагайся, -- усмехнувшись, указала магичке на соседний стул, куда она, помедлив, все же села. -- Я заказала ужин на двоих. Ты не против?
   -- Конечно, нет. Большое спасибо, -- в помещении было довольно тепло, и щеки девушки заалели. -- Вот только... разве так можно? Ведь те люди пришли первыми и имели право находиться здесь столько, сколько пожелают.
   Говоря, магичка то и дело посматривала на дверь, словно ожидала, что оскорбленные наемники сейчас ворвутся и захотят поквитаться с нами.
   Вот только я была более чем уверена, что они уже с не меньшим комфортом расположились в другом трактире и даже успели заказать новый кувшин вина.
   -- Ну а мы пришли, когда нам захотелось отдохнуть. И вообще, уступить место прекрасным дамам -- это честь для настоящего мужчины, -- согревшись, я сняла плащ и бросила его на спинку стула.
   -- Не слишком они похожи на благородных рыцарей, ищущих подвигов, -- девушка передернула плечами.
   -- В этой жизни вообще редко кто похож на себя, истинный облик откроется лишь за чертой, -- философски протянула я.
   -- А как же трактирщик? Вдруг он пожалуется? Мы ведь неправы,-- магичка принялась комкать в руках салфетку.
   -- Хочешь, открою секрет? -- поманив девушку пальцем, я заговорщицки сообщила. -- Ведьма всегда права. Желающих поспорить уже не осталось.
   Откинувшись на спинку стула, я полюбовалась вытянувшимся лицом магички. Несколько мгновений онапыталась понять, какая же мудрость скрывается в моих словах, но, сообразив, что это обычная шутка, негромко хихикнула.
   А потом и служанка с вином подоспела. Разлив напиток по бокалам, я полюбовалась темно-вишневой жидкостью, вдохнула сладковатый запах роз и миндаля.
   -- Надо же, действительно нашли эльфийское. Ну что, за знакомство?
   -- Да, давайте. Меня зовут Вэйли, -- подхватив свой бокал, затараторила девушка. -- Я окончила факультет промысловой магии.
   -- Ришида, -- в свою очередь назвалась я. -- Специализируюсь в практической магии. Впрочем, ты и сама видела.
   -- И как же вам не было страшно, -- вспомнив мою демонстрацию огненной магии, Вэйли качнула головой.
   Когда-то ее вопрос мог бы заставить меня задуматься, но теперь я только криво усмехнулась, привычно отмахнувшись от роя жалящих картинок-воспоминаний, промелькнувших перед глазами.
   -- Если бы наемники заподозрили, что я колеблюсь или, что хуже, истратила почти весь резерв, то никуда бы не ушли и подняли бы меня на смех. Но весь фокус в том, что я действительно выполняла заказ градоправителя, и, в случае чего, всех жалобщиков развернут обратно. Безопасность города стоит горячего ужина, не находишь? -- отпив глоток, поинтересовалась я.
   -- Пожалуй, в таком случае вы действительно заслужили отдых, -- заметно расслабившись, кивнула Вэйли.
   Я вновь пригубила вино, попытавшись прикрыть ободком бокала ироническую улыбку. Все-таки как просто иногда убедить в чем-то человека, подобрав нужные слова!
   Не знаю, были ли у Вэйли еще вопросы, но тут нам принесли ужин, и я сосредоточила внимание на жареной отбивной с картошкой.
   -- Ой, -- потянувшись вытереть губы, магичка в последний момент спохватилась и обнаружила, что держит в руке не салфетку, а изрядно помятый лист бумаги.
   -- Дай посмотреть. Хм-м, а вот теперь понятно, что праздновали те наемники, -- пробежав объявление глазами, констатировала я. -- Повод действительно стоящий. Если, конечно, этот князь Эшворд сдержит слово и выплатит хотя бы половину обещанного гонорара.
   -- Эшворд? -- Вэйли, как раз пригубившая вина, изменилась в лице и закашлялась. -- Не может быть. Вы что-то путаете!
   -- Да вроде бы не столько я выпила, чтобы у меня двоилось в глазах, -- на всякий случай я еще раз перечитала объявление. -- А что, собственно, тебя смущает?
   -- Князь Эшворд умер четыре месяца назад. Мама писала, что проводить его в последний путь отправились едва ли не все жители, а колокола не смолкали несколько часов, -- хрипло проговорила магичка.
   -- Видно, хороший был князь, не в пример многим, -- я передернула плечами. -- Впрочем, пусть хоть из мертвых восстанет, лишь бы расплатился. Уж могильную гниль я уничтожу без проблем.
   -- Вы это серьезно? -- Вэйли уставилась на меня круглыми глазами и явно начала жалеть, что пошла со мной в трактир.
   -- Огненная стихия всегда подчинялась мне лучше прочих, -- невозмутимо подтвердила я. -- Но, думаю, все куда проще. Титул ведь наследует старший сын, а уж о наследниках князь должен был позаботиться в первую очередь. Мама не писала тебе о церемонии приветствия нового правителя? Встречать нового князя должныс еще большим почетом.
   -- Нет, никакой церемонии не было. Потому что никакого сына тоже не было, -- сделав паузу, Вэйли качнула головой.
   -- Как это не было? -- теперь настал мой черед нахмуриться и судорожно порыться в памяти на предмет остатков знаний,сохранившихся после экзамена по истории.
   Раньше княжеств было одиннадцать, но потом в одном произошел бунт. Его подавили, а земли,лишившиеся хозяев, король забрал себе. Теперь княжеств осталось десять. Я успела побывать в трех и считала себя достаточно знающим человеком.
   -- Эвард. Или Эвис. Помню, ребенок родился в равновесную ночь, и многие считали, что у него обязательно проявится магический дар.
   -- Эвис -- это племянник князя и носит титул графаЛеванда. Было время, когда его действительно прочили в будущие князья и представляли всем как наследника. Но незадолго до смерти его светлости они сильно поссорились. Ходили слухи, что Эвису было приказано покинуть столицу. В любом случае, сейчас граф Леванд также живет во дворце, -- сбивчиво принялась рассказывать Вэйли.
   -- Ну и ну, -- я качнула головой, отметив, как много изменилось с момента моего последнего визита в город.
   -- Поэтому я не представляю, как можно было датьобъявлениеот имени князя. Разве что оно очень старое... -- неуверенно предположила магичка, чем вызвала мое недовольное хмыканье.
   В отличие от Вэйли, меня куда больше интересовал характер предполагаемой работы, чем личность заказчика. Само объявление было сформулировано очень расплывчато и подразумевало выполнение задания, включающего вопросы личного характера, но напрямую связанные с интересами княжества. Время выполнения заказа не указывалось, зато в случае успеха обещаливознаграждение в целых сто золотых. И это -- не считая обязательного аванса.
   Если,конечно, найдется, кому его заплатить.
   -- Или это и вовсе какое-то недоразумение, -- закончила Вэйли.
   -- Разберусь на месте. Если работы не предвидится, хоть отдохну как следует, -- свернув объявление, приняла я решение. -- Не хочешь составить компанию? Оплата щедрая, вполне хватит на двоих.
   -- Спасибо большое, но мне не нужна работа. Хочу навестить родителей, ужасно соскучилась за время учебы. Да и специализация у меня не та. Заказчику, судя по всему, требуется маг-практик.
   -- Что ж, тогда желаю удачи. Если повезет, еще встретимся, -- допив вино, я подхватила вещи и повертела головой, пытаясь отыскать служанку.
   Узнав у трактирщика, что в наличие имеется несколько свободных номеров, попросила оставить мне крайний у входа и приготовить ванну.
   -- Желаете что-то еще? -- окликать служанку не понадобилось. Заметив мой взгляд, та поспешила подойти сама. -- Есть отличный десерт. Запеченные в меду яблоки и пирожки со сливами и вишней. А еще рекомендую...
   -- Мой номер готов? -- перебила я словоохотливую прислугу.
   -- Да, все, как вы желали, -- девушка протянула ключ. -- Пойдемте, я провожу.
   -- Не стоит беспокоиться, я не заблужусь, -- заметив, что за нашим разговором наблюдает трактирщик, позволила себе лукавую улыбку. -- Разбудите меня завтра на рассвете.
   -- Спокойной ночи, Ришида. И спасибо большое, что не прошли мимо!-- Пылко воскликнула Вэйли.
   -- Просто нам оказалось по пути, -- я отвернулась, не хотелось, чтобы магичка увидела скользнувшую по моим губам горькую усмешку.
   Увы, самой мне подходящие "попутчики" почему-то никогда не встречались, и о том, как тяжело стучаться в закрытую дверь, я знала не понаслышке.
   Попрощавшись, поднялась в комнату. Номер был обставлен стандартно -- узкая кровать у стенки, стул, стол, принадлежности для умывания и темное пятно на стене, там, где когда-то висело зеркало, составляли всю обстановку. Ставить защитное заклинание я поленилась, так что, понадеявшись на благоразумность воров, попросту заперла дверь.
   Вода в ванной начала остывать, но температура оказалась достаточной, чтобы я, сбросив одежду и забравшись внутрь, смогла откинутьсяна бортик с блаженной улыбкой.
   Как все-таки мало нужно для счастья! Сытный ужин, горячая ванна и возможность провести ночь под крышей, не опасаясь, что в самый неподходящий момент тебя разбудят вой гарпии или скрежет когтей решившего прогуляться под луной упыря.
   Раздавшийся внизу грохот заставил меня недовольно поморщиться. Судя по звукам, только что в зале разбили несколько бутылок. Причем хорошо, если не о чью-то голову.
   Что ж, оставалось надеяться, что Вэйли не засиделась в трактире и отправилась спать. Не с ее характером участвовать в пьяных драках. Я и сама-то всего полгода назад освоила заклинание отталкивающего купола, позволяющего спокойно есть в то время, когда над головой летает посуда.
   "Спасибо большое, что не прошли мимо", -- вновь вспомнилась мне смущенная улыбка девушки.
   Даже и не верилось, что когда-то я сама точно также всего пугалась и наивно ждала одобрения окружающих, надеясь, что люди не откажут в совете. Ведь помочь юной магичке совсем не сложно...
   Судорожно вздохнув, я с головой ушла под воду.
   Это сразу подействовало. Все нежелательные мысли куда-то вылетели, воспоминания растворились в воде вместе с мылом. По телу разлилась приятная усталость, и, вынырнув, я широко зевнула.
   Думать о чем-то совершенно расхотелось. Вытершись полотенцем, я забралась в скрипнувшую кровать. Сон пришел практически сразу.
   Не помню точно, что мне снилось, но когда утром в дверь постучали, я подскочила и стала нервно оглядываться. Правда, одного взгляда на брошенное рядом с вещами объявление хватило, чтобы вспомнить о принятом решении.
   Попросив собрать в дорогу еды,начала одеваться. Кожаные штаны были вполне ничего, а вот на рубашке обнаружила несколько пятен. Увы, кровь богинков отстирывается плохо, поэтому не стоило даже пытаться привести вещь в порядок.
   Коротко чертыхнувшись, полезла в сумку за новой рубашкой. Сшитая из эльфийского шелка ярко-голубого цвета, она покорила меня причудливой вязью символов, вышитых на окантовке. Примерив ее, я тогда даже не стала торговаться и сразу заплатила запрошенную сумму. Правда, вырез у рубашки был довольно глубоким, да и рукава едва доходили до локтей, но купить запасную я забыла. Хорошо, что солнце для средины весны пригревало ощутимо, уж как-нибудь не замерзну.
   Завязав волосы в хвост и проверив содержимое сумки, посчитала сборы законченными и спустилась вниз.
   Правда, покинуть трактир сразу все равно не вышло. Сначала пришлось прогуляться на кухню и лично разбудить задремавшую служанку. Протирая глаза и зевая, она принялась сбивчиво извиняться и объяснять, что забыла о заказе. Я отмахнулась. Для меня, в сущности, не имело значения, заснула она потому, что возилась с больным ребенком, или удрала гулять с кем-то из посетителей -- главное, наконец, получить желаемое.
   В итоге из трактира я выехала, когда небо приобрело светло-серый цвет. Город еще пребывал во власти сна, и улицы за редким исключением были пусты.
   Проводив взглядом деловито летящую куда-то птичку, я улыбнулась. Мне всегда нравилось встречать рассвет. С детства я приучила себя подниматься пораньше и, глядя, как ночь медленно уступает место дню, загадывать желания и размышлять о том, что меня ждет. Это было время, когда я принадлежала сама себе и могла мечтать о чем угодно, ведь люди, которые могли разрушить мои фантазии, еще спали.
   Вот и теперь, покачиваясь в седле, я вновь задумалась о подвернувшемся задании. Определенно, князь вряд ли попросит зелье от желудочных колик или станет жаловаться на уничтожающую урожай саранчу. С подобными вопросами без всяких трудностей справятся и штатные маги. Тем более что во дворцы их всегда нанимают как минимум пару, на случай, если один заболеет, или для выполнения очередного задания потребуются коллективные усилия.
   А значит, либо новоиспеченный князь просто не успел отправить запрос в ковен, либо не желал посвящать подчиненных в подробности заказа. Я-то птица вольная, отработаю, гонорар получу, и поминай, как звали.
   Главное, суметь справиться с заказом. Я всегда трезво оценивала свои силы и сейчас не желала тешить себя ложными надеждами. Если князю понадобится разобраться с восставшим из склепа родственником, чьи стоны довели до бессонницы всех обитателей замка, я без труда спою ему "колыбельное" заклинание. Но если речь пойдет о фамильном проклятии, повязанном на семейных узах, или о древней реликвии, в одиночку мне не справиться. В лучшем случае придется делиться гонораром с артефактником, в худшем -- удалиться, несолоно хлебавши.
   -- Эй, подруга, время сна уже закончилось, -- заметив, что кобыла перешлас рыси на шаг, я тряхнула поводья. -- Нечего лениться.
   Молния дернула хвостом, но послушно ускорила ход.
   -- Так-то лучше. Если все удастся, сегодня ночью отдохнем в княжеских покоях, -- похвалила яее.
   Город действительно просыпался. Выкатившееся из-за горизонта солнце сменило розовую рубашку на ярко-желтый наряд, небо стало пронзительно синим, обещая теплый и безоблачный денек.
   Сначала улицу заполнили стражники и нищие, причем последние сразу прибавили первым бдительности. Потом деловито засновали купцы, лекари и прочие представители ремесленников. Самыми сонными оказались аристократы. Кареты с богатыми гербами и разряженные наездники выехали на мостовую, когда солнце уже поднялось высоко в небо.
   Проводив взглядом небольшую, похожую на игрушечную, карету из красного дерева, запряженную тройкой белоснежных лошадей, я тоскливо вздохнула. Что сказать, путешествовать в подобной наверняка куда удобнее, чем трястись верхом, не имея возможности ни сменить позу, ни отдохнуть.
   -- Ничего, вот заработаю гонорар и буду целую неделю кататься в карете, -- передернув плечами, пообещала себе.
   Молния недовольно всхрапнула, и я потрепала ее по холке.
   -- Да-да, о тебе я тоже не забуду, оплачу самое дорогое стойло и лучший овес, -- заверила ее. -- Впрочем, не будем забегать вперед и делить шкуру неубитого дракона.
   На карте городок выглядел совсем небольшим, но в действительности путь до центра занимал изрядное время, так что развлекаться разговорами с кобылой мне предстояло долго. Кроме того, я успела прикинуть список вещей, которые куплю в первую очередь, и пролистала конспекты, освежив в памяти самые сложные заклинания.
   В какой-то момент, пригревшись на солнце, и вовсе задремала. А проснувшись, восхищенно ахнула. Замок из кирпичей цвета слоновой кости словно парил на фоне темно-зеленых елей. Более того, он утопал в зелени. Плети цветущего плюща покрывали стены и тянулись до самых башен. Определенно, умершийкнязь был ярым любителем живой природы. Не удивлюсь, если среди его предков затесался эльф.
   Навскидку в замке было около пяти этажей. Благодаря толстым стенам и массивным башням, ориентированным по сторонам света, жители без труда смогли бы выдерживать оборону несколько месяцев. Слева от замка располагалось озеро. Светло-голубая вода слабо светилась в лучах утреннего солнца и напоминала зеркало, на поверхности которого возникли "помехи" -- лебеди.
   Я даже ненадолго задержалась, чтобы полюбоваться белокрылыми красавцами. Лебеди, давно привыкшие к людям, меня ничуть не боялись, но и подплыть ближе не захотели. То ли сообразили, что ничего вкусного я не принесла, то ли просто не посчитали мою персону достойной внимания.
   -- Ну и демон с вами, -- пронаблюдав, как птицы, словно сговорившись, нырнули в воду, я толчком каблуков тронула Молнию.
   У замковых ворот наблюдалось столпотворение. Присутствию лордов я не слишком удивилась. В конце концов, где им еще быть, как не во дворце, но вот группа крестьян в поношенной одежде заставила меня недоуменно выгнуть бровь.
   Слуги в темно-зеленых ливреях поспешили ко мне и помогли спешиться. Один из них, светловолосый парень, подхватил Молнию под узды и повел куда-то, а второй, с черными волосами, занялся моей персоной.
   -- Я провожу вас к тронному залу, -- брюнет говорил вполне вежливо, как и полагалось в данной ситуации, но в глазах у него сквозила отчаянная скука.
   -- И даже не спросите, с какой целью и к кому я приехала? -- теперь уже поведение слуги стало казаться странным.
   -- Цельвашего приезда не имеет значения. Какая бы беда ни стряслась, его сиятельство не оставит вас без внимания и с радостью поделится частью своей мудрости, -- заученно отбарабанил парень.
   -- Боюсь, на всех желающих мудрости не хватит. Эдаккнязь у вас превратитсяв шута, -- развеселилась я.
   Вообще шутить подобным образом довольно опасно. Если слуга донесет о моих словах, я рискую не только остаться без необходимой работы, но и вылететь из дворца. Но если даже паренька и оскорбило мое замечание, внешне он никак не отреагировал.
   Пройдя через холл, мы свернули в широкий, увешанный картинами коридор. Какой-то закономерности в подборе полотен не существовало, на живописных работах были изображены влюбленные парочки, пейзажи, военные походы и баталии. У меня даже создалось впечатление, что слуги достали со склада все имеющиеся картины и-- не пропадать же добру! -- повесили везде, где нашлось свободное место.
   -- Сегодня что, какой-то праздник? -- проводив взглядом стайку разряженных щебечущих фрейлин, предположила я.
   -- В последний день месяца князь позволяет любому желающему обратиться к нему с просьбой и не покидает тронного зала, пока не выслушает всех, -- пояснил сопровождающий.
   -- Вот оно что, приемный день, -- я наморщила лоб, прикидывая, выгодно мне это или нет. -- А не знаете, его светлости еще требуется маг? Во дворце вообще есть маг?
   -- Нет, придворный магистр Элиус уехал, когда умер старый князь. Они были дружны, и господин Элиус не пожелал оставаться в замке, где его мучат воспоминания, -- наконец,слуга разговорился и стал выдавать информацию. -- Нынешний его сиятельство просил прислать нового мага, но до сих пор никто не приехал. Вы случайно не он? То есть... она?
   -- Возможно, -- я ограничилась многозначительной улыбкой.
   Учитывая, что слова слуги подтвердили мои предположения, я действительно могла получить неплохое местечко и продвинуться по карьерной лестнице. Конечно, по правилам, магов, которых отправляют на службу к аристократам, тщательно проверяют и выбирают самых достойных, но если его сиятельство сам станет настаивать на моей кандидатуре, возражать против небольшого исключения из правила никто не будет.
   Разговаривая, мы незаметно приблизились к тронному залу. Вернее, к концу очереди, которая вела к тронному залу. Приембыл в самом разгаре, и количество народа, желающего во что бы то ни стало поделиться с князем своими горестями, увеличивалось на глазах.
   -- Я оставлю вас. Мне нужно встретить новых гостей, -- отвесив легкий поклон, слуга быстро удалился.
   У дверей тронного зала стояли трое охранников и распорядитель, причем последний был одет в темно-коричневый камзол с воротником-стойкой. Очень высокий и худощавый, он напомнил мне цаплю. Когда же, вытянув шею, распорядитель принялся шевелить губами, пересчитывая прибывающих людей, сходство только усилилось.
   -- Кажется, подошла моя очередь. Никто не против того, чтобы пропустить очаровательную девушку? -- лордов у дверей не было, а купцов я беззастенчиво потеснила.
   Цапля при этом неодобрительно покосился на меня, но, видя, что торговцы не желают вступать в спор с ведьмой, также не захотел поднимать шум.
   Я довольно улыбнулась. Как все-таки иногда бывает выгодно умолчать о чем-то, не обманывая напрямую, но позволив при этом окружающим самим додумать и восполнить недостающую информацию.
   В тронный зал я входила с высокоподнятой головой, как и полагается будущему придворному магу. Хотя вряд ли последний сталбы с любопытством таращиться по сторонам, не зная, на что смотреть в первую очередь.
   По размерам двухъярусный зал напоминал центральную площадь, и при желании здесь можно былобез всяких неудобств кататься верхом, ездить в карете и устраивать рыцарские турниры. Привлекали внимание длинные ряды колонн из белоснежного мрамора и красного камня. Пол представлял собой причудливую мозаику с диковинными цветами. В первый момент я даже приняла их за особо сложную иллюзию и по привычке прищурилась, пытаясь разглядеть магические плетения.
   Заканчивался тронный зал полукругом позолоченной апсиды. Десять ступеней вели к помосту, где стоял огромный белоснежный трон из драконьей кости, обитый красным бархатом.
   Задумавшись, насколько удобен и практичен такой трон для ежедневного использования, я даже не сразу заметила князя. Его сятельство будто бы и не старался произвести должного впечатления.
   Я ожидала увидеть молоденького паренька, разряженного в шелка и золото, опьяненного свалившейся на него властью, но вместо этого столкнулась с сосредоточенным и серьезным мужчиной. На вид его сиятельствуисполнилось около тридцати лет. Поскольку князь сидел, оценить его рост представлялось сложным, был он худощав, а белоснежная рубашка с распахнутым воротом не скрывала мускулов.
   Обычно мужчины в городе стриглись коротко, но волосы князя доходили до плеч и имели непонятный серебристо-пепельный цвет. В сочетании с насыщенно карими глазами смотрелось это довольно необычно. Хотя в целом мужчина обладал вполне обычными чертами лица. Открытый лоб, ровный нос, высокие скулы и узкие губы.
   А вот венец на князеотсутствовал. То ли он считал, что перепутать его все равно ни с кем нельзя (охранники безликими статуями, за которые я их сначала и приняла, стояли у колонн, а никто другой сесть на трон не решилсябы), то ли не хотел кичиться собственной властью.
   -- Добрый день, ваше сиятельство. Благодарю за то, что согласились принять меня, -- понимая, как важно произвести благоприятное впечатление, я улыбнулась и отвесила поклон.
   -- Все подданные княжества могут рассчитывать на мое внимание, -- стандартно ответил лорд Эшворд.
   -- Но все-таки совесть не позволяет мне отнимать у вас слишком много времени, поэтому предлагаю сразу перейти к делу, -- из-за акустики приходилось говорить очень медленно, и я рискнула подойти поближе. -- Какая именно проблема вас беспокоит, и чем я могу быть полезна вашему сиятельству?
   -- Кажется, это должны быть мои слова, -- качнул головой мужчина. -- Попробуйте обратиться снова.
   Легкая полуулыбка должна была ободрить меня, вот только я заметила, что равнодушие в глазах князя сменилось любопытством. Что ж, если его сиятельству угодно повеселиться за мой счет, я не против.
   -- Меня зовут Ришида. Пять лет назад я окончила академию, факультет боевой магии, если желаете, можете ознакомиться с моим дипломом и рекомендациями. Только вчера я по заказу градоправителя очистила кладбище от богинков. Раньше мне не приходилось выполнять заказы лордов, но, смею надеяться, моей квалификации хватит для решения вашей проблемы. Я говорю об объявлении, -- вытащив из кармана лист бумаги, хотела протянуть его князю, но тот остановил меня взмахом руки.
   -- Да, когда-то я высказывал желание встретиться с магом. Госпожа Ришида, я ценю то, что вы откликнулись на мою просьбу, но, боюсь, вы зря проделали свой путь, -- устало произнес лорд Эшворд.
   -- Вы нашли другого мага? Проблема решилась сама собой? -- если князь надеялся, что я извинюсь и уйду, то он просчитался.
   Я успела представить, как буду тратить сто золотых, и теперь желала хотя бы узнать причину отказа.
   -- Мне по-прежнему требуется маг, но я желал бы иметь дело с кем-нибудь более опытным, -- уклоняться от ответа, как и отделываться ничего не значащей формулировкой, лорд не стал, предпочел сказать правду.
   Наверное, стоило восхититься столь необычной откровенностьюкнязя. Или наоборот, поразиться тому, насколько легко он нарушает правила этикета, но мне было не до подобных мелочей. Вместо этого я разозлилась.
   Конечно, за эти пять лет я успела столкнуться со многими людьми, и, бывало, получала отказыс самыми разнообразными основаниями, помнится, один жрец даже сослался на летящие не в ту сторону облака, что свидетельствовало о неблагоприятном дне. Но за эти же пять лет я усвоила, что возраст для магов ничего не значит. Лишь уровень дара и природная смекалка давали возможность чего-то добиться.
   -- Не понимаю, почему в таком случае я вас не устраиваю? -- несмотря на то, что мужчина задел мою профессиональную гордость, я по-прежнему вежливо улыбалась. -- Мне приходилось иметь дело едва ли не с половиной представителей классификационного нежитиеведческого справочника, этот опыт является достаточным, чтобы справиться с большинством проблем.
   -- Насколько я припоминаю, одна треть нечисти не водится в наших краях, -- проявил удивительные познания лорд. -- Впрочем, это не имеет никакого значения. Я найму на работу мага, успевшего зарекомендовать себя и повидать мир, но никак не глупую девицу. Если больше у вас нет вопросов, вы можете идти.
   -- У меня есть вопрос. Хочу пожаловаться на одного князя, который слишком подвержен распространенным предрассудкам, -- выдохнув, озвучила я. -- Хотя этот князь нуждается в магической услуге, а маг нуждается в оплате за эту самую услугу.
   -- Так вот оно в чем дело, -- в глазах мужчины появился стальной блеск, а у меня внутри похолодело.
   Ох, не следовало испытывать удачу и лезть на рожон. Все же его сиятельство-- лорд, и может не простить столь вопиющую наглость со стороны обычной ведьмы.
   -- Обратитесь в казну. Вам возместят расходы и выдадут задаток. Ведь по вашим правилам, если заказчик отказывается от работы, положено поступать именно так? -- несмотря на явственно прозвучавшую вопросительную интонацию, ответа князь явно не ждал, поскольку потерял к моей персоне всякий интерес.
   Я замялась, не зная, следует ли попрощаться, или лучше молча удалиться, но тутдвери распахнулись, и в зал одновременно протиснулись двое.
   Причем, судя по богато расшитым камзолам и перстням, аудиенция у его светлости потребовалась лордам. А я-то думала, все свои вопросы аристократы решили с утра!
   -- Ваше сиятельство, это оскорбительная дерзость! -- первый, невысокий пухлый мужчина в бордовом камзоле, одной рукой прижимал к животу золотой ларец, а другой тряс в воздухе. -- Я барон и я не потерплю подобного непотребства. Вы должны немедленно принять меры!
   -- Да, ваше сиятельство! Это дерзкое оскорбление! -- у второго, достаточно худощавого мужчины, обе руки были заняты серебряным и бронзовым ларцами, так что жестикулировал он с помощью бровей.-- Как граф я требую, чтобы вы немедленно бросили эту негодную девчонку в тюрьму.
   -- Лорд Блэйтин, лорд Мейрн, почему у меня создается впечатление, что вы на базаре? -- Князь окинул их холодным взглядом. -- Я не собираюсь гадать, каковы ваши мысли, поэтому будьте добры, поясните все сами.
   Граф покрылся красными пятнами. Ему пришлось сделать несколько глубоких вздохов, чтобы справиться с собой. Наконец, он поудобнее перехватил ларец и негромко кашлянул, готовясь дать пояснения. Вот только неожиданно вперед выступил барон.
   Не на шутку заинтересовавшись, я в свою очередь подвинулась ближе к колонне и постаралась слиться с нею.
   -- Ваше сиятельство, дочь барона Петтера леди Веритасыграла с нами жестокую шутку ивыставила круглымидураками. Поскольку и я, и лорд испытывали к ней симпатию, мы решили жениться, -- каркающим голосом принялся пояснять барон.
   -- Вдвоем? -- лорд Эшворд изогнул бровь. -- Не знал, что на моих землях подобное позволено.
   -- Нет, что вы, -- горе-женихи одновременно покачали головами. Переглянулись, и на этот раз барон отступил, передавая инициативу графу. -- Каждый из нас делал ледиВеритесвое собственное предложение. Мы оказали ей честь, позволив выбрать, чьей женой стать. Но, когда мы, как и было уговорено, явились за ответом, леди Верита выставила три шкатулки и заявила, что спрятала кольцо внутри одной из них и станет женой того, кто сумеет найти украшение.
   -- Девушке всего лишь захотелось внести разнообразие в скучную церемонию. Пока я не вижу в ее поведении ничего оскорбительного, -- его сиятельство перебирал пальцами по подлокотнику.
   -- Оскорбление заключается в том, что леди Верита, невзирая на наше положение и заслуги, посмела одурачить нас. Она вручила ключ, который должен открыть шкатулку, но предупредила, что попытка будет лишь одна. Если ошибемся, замок сломается, -- заметив, что князь недоволен, зачастил граф.
   -- Еще добавила, что шкатулки сами подскажутответ, а на крышках -- сплошное издевательство написано, -- сердито пояснил барон. -- Она все твердила, будто верна только одна надпись.
   Мужчины перевернули шкатулки так, чтобы князь мог прочитать написанное. Я, заинтересовавшись, также присмотрелась.
   На золотой шкатулкебыло начертано:"Кольцо в этом ларце". Серебряную украшала витиеватая надпись:"Кольцо не в этом ларце". На бронзовой же значилось:"Кольцо не в золотом ларце".
   Горе-женихи продолжали наперебой жаловаться на капризную, совершенно не ценящую своего счастья девчонку, я же задумалась над прочитанным. Хотя я никогда не виделась с Веритой, почему-то мне не верилось, что девушка рискнула откровенно надуть благородных господ. Уж скорее, она зашифровала в этих надписях разгадку.
   Я шевелила губами и загибала пальцы, проверяя пришедшую в голову идею. Сначала собственная затея показалась глупой, но через пять минут могла поспорить, что подобрала ключик к загадке и знаю, где кольцо.
   А вот у князя дела обстояли хуже. Судя по тому, что он не одергивал спорщиков и все больше хмурился, ему разгадка так легко не далась.
   -- Богиня благословляет лишь тот брак, что заключен по согласию двух сторон. Поскольку леди Верита явно продемонстрировала свое нежелание идти к алтарю, я не могу ее принудить. Наказывать за детскую шалость также не собираюсь. Возможно, когда она подрастет и наберется ума, сумеет по достоинству оценить ваши предложения, -- помолчав, наконец, озвучил решение его сиятельство.
   -- А мне кажется, леди Верита сама может поделиться мудростью с кем угодно, -- забыв о своем решении молчать, вступилась я за девушку. -- Только вот случай слишком уж безнадежный.
   -- Поясните, -- судя по тому, как резко лорд Эшворд повернулся, он действительно забыл о моем существовании.
   -- Все просто. Давайте начнем с того, что нам известно, а именно -- верной будет только одна надпись. Отталкиваясь от главного условия, проверим каждый вариант. Пусть кольцо находится в золотом ларце, тогда надпись на нем правдива. И надпись на серебряном ларце также подтверждает это утверждение, ведь мы предполагаем, что кольцо в золотом. Но если посмотрим на бронзовый ларец, увидим, что он утверждает: эта идея ошибочка. Поэтому нам нужно переходить к следующему варианту.
   -- А почему ты веришь надписи на бронзовом ларце, а не на золотом?-- забыв удивиться, откуда я вообще взялась в зале, потребовал уточнения граф.
   -- Вспоминаем условие -- верна только одна надпись, -- я подняла палецвверх. -- Так что переходим к серебряному ларцу. Пусть кольцо будем в нем. Тогда первая и вторая надписи ложны, а третья правдива. Мы ведь думаем, что кольцо положили в серебряный ларец, и оно не может находиться в золотом. Выходит-- два отрицательных ответа и один положительный. Именно так, как говорила Верита.
   -- А что вы скажете насчет бронзового ларца? -- Князь скрестил руки и откинулся на спинку трона, всем своим видом демонстрируя скептицизм.
   -- Кольцо совершенно точно не в нем. Ведь иначе первая надпись будет ложной, а вторая и третья дадут положительный ответ, что исключает верное решение, -- я ответила ему уверенным взглядом.
   -- Хотите сказать, что это правда? Почему мы должны вам верить? -- уж не знаю, чем слушал меня барон, но явно не ушами.
   -- Могу показать, -- затевать беспроигрышные споры я никогда не любила.
   Понимая, что проводить эксперимент никто мнедобровольно не позволит, я щелкнула пальцами и приманила к себе нужный ларец и ключ. Граф только сдавленно охнул, когда шкатулка взлетела в воздух. Барон отреагировал куда более бурно, подпрыгнул и попытался схватить упорхнувший из кармана ключ.
   Затаив дыхание, я вставила ключ в отверстие. Раздался негромкий щелчок, а потом крышка сама отскочила вверх.
   -- Пожалуйста, -- я развернула шкатулку, позволив мужчинам полюбоваться на тоненькое золотое колечко.
   -- Ваше сиятельство, с вашей стороны было очень разумно нанять мага, чтобы он выслушивал людей вместе с вами. Благодарим за помощь, -- поклонившись, граф двинулся ко мне и попытался отобрать шкатулку, но я шустро спрятала ее за спину.
   -- Зачем она вам? Вы ведь не отгадали загадку!-- прямо спросила его.
   -- Лорд Блэйтин, лорд Мейрн, вы можете удалиться, -- поддержал меня князь.
   Спорить с его сиятельством лорды не посмели и, витиевато попрощавшись, захлопнули за собой дверь.
   В зале повисла тишина. Князь не спешил начинать разговор и внимательно меня разглядывал. Я даже с трудом удержалась от желания передернуть плечами, чтобы избавиться от невольной дрожи.
   -- Что вы теперь скажете о моих умственных способностях? Или по-прежнему считаете, что я ни для чего не гожусь? -- начавшие затекать ноги заставили меня первой вернуться к прерванному разговору.
   -- Пожалуй, какие-то навыки у вас есть, -- с таким видом, будто делал мне одолжение, кивнул лорд.
   -- И это значит, что...
   -- Вы можете остаться, -- правильно истолковав мою паузу, продолжил князь. Но прежде чем я успела обрадоваться, добавил. -- Правда, за заказ вы возьметесь только после того, как докажете свои способности в по-настоящему серьезном деле. Думаю, месяца для испытательного срока будет вполне достаточно. Приходите на днях, подыщем вам работу. Если, конечно, не передумаете.
   -- Не передумаю. Спасибо, -- я заставила себя благодарно поклониться.
   -- А зачем вы забрали шкатулки? -- вопрос князя догнал меня уже на пороге.
   -- Верну законной владелице, -- оборачиваться я не стала.
  

Глава 2

  
   За то время, пока длилось мое "собеседование" с князем, Молнию успели накормить отборным овсом, вычистить, расчесать гриву и, кажется, пытались заплести косички. Пришлось шикнуть на не в меру ретивых слуг и поскорее вывести кобылу из стойла. Где это видано, чтобы боевой маг каталась на разукрашенной лентами лошади?
   Определить местоположение Вериты оказалось несложно. Без ложной скромности я могу заметить, что поисковые заклинания -- мой профиль. В самом деле, зачем, как угорелой, прочесывать кладбище или бродить по болоту, если куда удобнее связать магическую сеть и задать нужные параметры? Работа довольно муторная и требующая не абы какой внимательности, зато потом можно раскинуть сеть над объектом и дремать в свое удовольствие.
   Прикинув, что из всех предметов роль привязки лучше всего сыграет кольцо, сложила шкатулки в сумку. Для лучшей концентрации прикрыла глаза и сосредоточилась.
   Еще на первом курсе нас учили, что любые предметы сами по себе являются пустыми и не обладают никакой аурой. Но зато прекрасно умеют вбирать в себя отголоски чужих энергий. Достаточно легчайшего касания, чтобы оставить на вещи свой след. Правда, настолько глубоко видеть я не умела, здесь требовались маги-артефактники, различающие даже малейшие колебания эманаций.
   На мое счастье, сейчас такой глубокий подход не требовался. Верите определенно былодорого это кольцо. Весьма незатейливое, оно представляло собой тонкий золотой ободок, лишенный украшений и гравировок, но девушка явно мечтала, чтобы именно это колечко украсило ее правую руку.
   Я сделала глубокий вдох ирасслабилась настолько, насколько это возможнобыло сделать, сидя верхом. И уже через мгновение засекла голубовато-зеленую вспышку. "Привязать" ее, вплетая в заранее подготовленное заклинание, оказалось делом пары минут.
   -- Ну вот, наш путеводный клубок готов, -- сообщила я Молнии.
   В готовом виде заклинание действительно напоминало тянущуюся нить. По мере того как я приближалась к цели, она становилась ярче, указывая, что направление выбрано верно. Для посторонних глаз "клубок" был незаметен, разве что коллеги при желании могли бы увидеть мое заклинание.
   Определившись с дорогой, тронула Молнию толчком каблуков, призывая перейти с шага на тихую рысь. Контролируя стабильность нити, я успевала крутить головой по сторонам.
   Сам городок практически ничем не отличался от десятков других, посещенныхмной ранее. Ближе к центру дома были повыше и побогаче. Двухэтажные и трехэтажные строения приковывали взгляд красно-золотистой, сияющей в солнечных лучах черепицей, фигурными башенками и резными перилами.
   Особенно приглянулся один домик. Двухэтажный, построенный из красного кирпича, с белой крышей, он состоял из самого дома инескольких примыкающих ажурных башен. Прилагался к поместью и сад. Привстав в стременах, я полюбовалась извилистыми дорожками, ведущими к крыльцу. Утропинок росли желтые и красные розы, а возле пруда хозяева высадили дубы. Наверняка в жаркую погоду сплошным наслаждением было удобно устроиться в тени и, слушая жужжанье пчел, спокойно подремать.
   Правда, когда я с надеждой покосилась на "клубок", тот повел дальше, даже не подумав задержаться у очаровавшегося меня дома. С другой стороны, глупо надеяться на такое везение.
   Нужный мне дом отыскался лишь через час. Судя по тому, что особняки и поместья лордов остались позади, таинственнаяВерита происходила из среднего класса. Возможно, ее родители были богатыми торговцами, сумевшими оплатить дочери выезды в высший свет. Или она обладала каким-то талантом, играла в театре, пела в опере, что также открывало неплохие перспективы для нужных знакомств.
   Наконец "клубок" подкатился к очередному дому и остановился у ворот. Я окинула оценивающим взглядом двухэтажноестроениеиз желтого камня. Навскидку внутри могло оказаться около двадцати комнат, финансовые вопросы хозяев определенно не беспокоили. Имелся и аккуратный сад, где яблоки-груши-сливы соседствовали с кустами белой сирени и желтой акации. Несколько кустов были подстрижены и при должной фантазии в них угадывались фигуры зайцев и лебедей.
   -- Ну что, идем знакомиться с Веритой?-- Я свела кончики пальцев, связывая уже ненужное заклинание.
   Кобыла недовольно тряхнула головой, словно остатки магии еещекотали.
   Ажурные ворота, украшенные изображением изрядно помятого подсолнуха, были не заперты, и я сочла, что это можно считать приглашением.
   Вытащив шкатулки, спрыгнула на землю и, велев Молнии ждать, постучала в дверь. Та распахнулась практически мгновенно, будто с той стороны специально поджидали гостей.
   -- Добрый день, -- невозмутимо кивнула пожилому слуге. -- Могу я увидеть леди Вериту?
   -- Да, разумеется, я передам госпоже, что ее ожидают, -- старичок бодро засеменил по коридору, но, дойдя до средины, резко замер.
   Вернувшись обратно, около минуты разглядывал меня, подслеповато щурясь и беззвучно шевеля губами.
   -- А кто ее ожидает? Как ваше имя? Госпожа вас ждет? -- наконец, собрался он с мыслями.
   -- Мы с леди не имеем чести быть знакомыми, и мое имя вряд ли что-то ей скажет. Просто доложите, что ей пора придумывать новую загадку, -- попросила я.
   На этот раз слуга дошел до двери, но, взявшись за ручку, отчего-то передумал.
   -- Прощу меня простить, я запамятовал, как ваше имя, -- смущенно признался он.
   -- Немудрено, я ведь его не называла, -- хмыкнула в ответ. -- Если это так необходимо -- Ришида.
   Третья попытка оказалась куда удачнее. Скрывшись за дверью, слуга отсутствовал около пяти минут. Скучающе прислонившись к стенке, я принялась разглядывать холл. Собственно, он играл роль промежуточного помещения, и смотреть было особо не на что. Справа от меня расположились шкаф и вешалка, слева маленький стол и ваза с тюльпанами. Обстановку оживляли несколько картин с изображениями гор и пляжа. А вот забытый в углу ярко-желтый зонтик от солнца определенно принадлежалВерите.
   Уже начав подозревать, что мне придется довольствоваться компанией зонтика вместо самой госпожи, я собралась окликнуть невесть где потерявшегося слугу, но тут послышались шаги.
   -- Госпожа Ришида, а вы не желаете подождать в малой гостиной, пока я доложу ледиВерите? У нас есть превосходные чай и горячий шоколад, -- любезно предложил слуга.
   -- То есть, за все это время вы еще не сообщили обо мне? -- Я вздернула бровь. Поселившееся внутри недовольство стало сменяться глухим раздражением. -- Знаете что, заварите лучше чаю себе, а леди Вериту я и сама прекрасно найду.
   -- Не нужно меня искать, я здесь, -- в холл шагнула невысокая девушка. Кивнув мне, тепло улыбнулась старику. -- Теренс, спасибо, что встретили гостью, я позабочусь о ней, можете отдыхать.
   Пока Верита провожала взглядом слугу, я еерассматривала. У девушки было треугольное личико, острый носик и высокие скулы. Светло-русые волосы заплетены в сложную косу и аккуратноуложены. Голубая блузка с белыми манжетами оттеняла глаза, но, хоть и имела глубокий округлый вырез, смотрелась довольно строго. А вот серая юбка доходила всего лишь до колен. И это при том, что Верита давно уже вышла с детского возраста, и одеваться ей следовало соответственно статусу.
   -- Не сердитесь на Теренса. Он уже стар, но отец хочет, чтобы у нас обязательно был дворецкий, -- голос у Вериты оказался мягким и бархатным.
   -- Ничего страшного, -- я улыбнулась, показывая, что конфликт исчерпан.
   -- Вы хотели видеть меня? -- взгляд девушки зацепился за шкатулки. -- Прошу, проходите.
   Она провела меня в небольшую гостиную. Благодаря огромным окнам комнату буквально заливали солнечные лучи. С другой стороны в нишах были расставлены свечи. Посредине располагался небольшой белый столик, вокруг него стулья ручной работы. У одной из стен стоял шкаф, напротив висела картина, на этот раз изображающая цветущее поле.
   Присев, Верита указала мне на противоположный стул. В отличие от девушки, ровно державшей спину и сложившей руки на коленях, я откинулась на спинку стула и обратила на нее внимательный взгляд.
   -- Вы, должно быть, знаете мое имя, но я все же представлюсь. Меня зовут леди Верита Петтер, -- вежливо улыбнулась девушка.
   -- Ришида, -- я невозмутимо кивнула.
   -- Госпожа Ришида, могу я узнать, что послужило поводом для вашего визита? -- учитывая, что Верита при этом не сводила напряженного взгляда со шкатулок, повод она прекрасно видела, но, не смея нарушить правила этикета, вынужденно начала с формальностей.
   -- Хотела вернуть вам ваше имущество, -- я не стала долго мучить девушку. -- Кстати, довольно любопытная загадка. Сами придумали или где-то прочитали?
   -- Сама. Но, судя по вашему визиту, не такая уж и любопытная. И кто же из них ее разгадал? Барон слишком скуп, чтобы оплатить ваши услуги, а граф предпочитает действовать лично и ни за что не связался бы с ведьмой, -- Верита криво усмехнулась. -- Хотя, должно быть, все-таки барон.
   -- А какие услуги я должна была оказать? -- теперь настала моя очередь удивляться. Конечно, за свою недолгую практику я успела столкнуться с самыми разнообразными заказами, но за сваху меня еще не принимали. -- Как вы поняли, что я маг?
   -- Я видела, как вы колдовали у ворот. У вас с рук сыпались искры, -- смущенно призналась Верита. -- Меня вы также заколдуете? Или придется пить какое-то зелье? Учтите, у меня аллергия на ромашку и папоротник. Барону ведь не нужна опухшая и чихающая невеста?
   Столь деловой подход заставил меня хмыкнуть и по-новому взглянуть на закусившую губу девушку.
   -- Никогда не делаю работу наполовину. Уж если я возьмусь воздействовать на сознание, то сниму всевозможные негативные последствия, -- Верита при этих словах побледнела, -- но вынуждена вас огорчить, меня никто не нанимал. Я пришла исключительно затем, чтобы вернуть шкатулки. Ни граф, ни барон не сумели разгадать загадку, так что замужество в ближайшее время вам не грозит.
   -- Хвала богам! -- шумно выдохнула Верита.
   -- Неужели брак настолько вам претит? Обычно в вашем возрасте девушки мечтают об обратном, -- не смогла не поинтересоваться я.
   -- Госпожа Ришида, вы же видели этих женихов. Думаете, я мечтаю стать женой самовара или базарного столба? -- Девушка вздернула нос.
   Я лишь усмехнулась. Вообще, учителя наверняка отругали бы Вериту за подобные разговоры, но ассоциации были правильными. Краснеющий и пыхтящий от натуги барон действительно напоминал закипающий самовар, а обвешанного побрякушками графа можно было сравнить со столбом, на который в базарный день нацепили всякую всячину.
   -- Ну, если этот самовар золотой... -- многозначительно протянула я.
   -- И все равно нет, -- Веритакачнула головой. Впрочем, почти сразу девушка вспомнила, что она леди, и вновь заставила себя отрешиться от эмоций. -- Спасибо, что вмешались и забрали мои вещи. Могу я отблагодарить вас не только словесно? Конечно, его сиятельство наверняка уже помог вам, но если есть что-то еще...
   -- Откуда вы знаете, что я виделась с князем? -- Я точно помнила, что не упоминала, где встречалась с лордами, и теперь начала тревожиться.
   -- Сегодня последний день месяца, и его сиятельство принимает всех желающих. Барон грозился, что, если я отвергну его предложение, найдет на меня другую управу. Пожалуется князю, наймет ведьму. Я считала, что это только слова, но, увидев вас, изменила мнение, -- все тем же невозмутимым тоном пояснила Верита.
   -- Пустая угроза, -- я качнула головой. -- Приворот можно наложить, но подобные заклинания строго запрещены. Ни один маг не захочет рисковать дипломом, берясь за столь опасный заказ. Леди Верита, если вы так боитесь стать жертвой заклинания, почему не носите амулет? Защититься от постороннего воздействия сложно, но возможно.
   -- Для этого мне нужно разрешение отца, а он его не даст. Не подумайте, что меня принуждают выходить замуж, просто отец слишком верит в благородство лордов и считает их неспособными прибегнуть к жульничеству. Надень я амулет, это станет вызовом для всего общества, -- с грустной улыбкой призналась девушка.
   Объяснение удовлетворило меня только наполовину. Да, действительно, если по происхождению Верита ниже лордов, шутить с ними не стоит. Даже если барон в сердцах высказал угрозу, ни в коем случае нельзя показывать, что ты воспринял ее всерьез. Но, с другой стороны, у подобного разговора не могло быть много свидетелей, а значит, ничто не мешалоВерите придумать подходящий повод для приобретения нового украшения. В конце концов, высшая магия -- это не базарные фокусы, и при нужде аристократы вовсе не брезгуют к ней прибегать.
   -- Но я отвлеклась. Могу я быть вам чем-то полезна? -- с сосредоточенным видом произнесла Верита.
   На этот раз я задумалась, не спеша сразу давать ответ. С одной стороны, собственное вмешательство не казалось мне слишком существенным, князь все равно вернул бышкатулки девушке, но с другой... отказываться от добровольной помощи было не в моих правилах.
   -- У его светлости я искала работу и, думаю, получила ее. Но мне нужно где-то жить. Может быть, подскажете, где можно остановиться? Я плохо знаю город, но жилье мне нужно недорогое и расположенное не слишком далеко от замка. Не собираюсь вставать на рассвете, чтобы добираться на работу.
   -- Это сущий пустяк. Оставайтесь у нас, -- не колеблясь, любезно предложила Верита.
   -- Шутите, -- констатировала я.
   Некоторые лорды, конечно, увлекались благотворительностью, но до сего дня я не думала, что в список добрых дел входит предоставление жилья бездомным ведьмам.
   -- Напротив, я говорю серьезно. Судите сами, свободных комнат у нас полно, и вы никого не стесните. К тому же, это совершенно ничего не будет вам стоить. Да и замок от нас недалеко. Опять же, конюх без труда позаботится о вашей лошади, а кухарка готовит больше, чем мы можем съесть, -- принялась загибать пальцы девушка.
   -- Да, плюсы очевидны, -- я нахмурилась, в свою очередь пытаясь сообразить, в чем заключаются минусы. -- А как насчет вашего отца? Он не станет возражать? Я ведь не могу скрыть свою профессию, а некоторые мои занятия могут показаться весьма... специфичными.
   -- Вообще-то да. После недавнего инцидента папа не очень жалует магов, -- качнула головой Верита. -- Но, думаю, я сумею что-то придумать. Пойдемте.
   На смену гримасе пришла легкомысленная улыбка. Вспорхнув с кресла, девушка поманила меня за собой.
   Подниматься пришлось на второй этаж. Тут-то я и поняла, зачем Верита надела короткую юбку. Будь она в платье до пят, ей пришлось бы придерживать подол и смотреть под ноги, а так девушка быстро взбежала наверх.
   -- Зерина, отец все еще в кабинете? -- окликнула Верита попавшуюся навстречу женщину в накрахмаленном переднике и строгом платье. Вероятно, экономка или домоправительница.
   -- Да, он работает и просил не беспокоить, --женщина едва скользнула по мне взглядом, да и госпоже отвечала не слишком почтительно.
   Что ж, если я буду здесь жить, кому-то придется пересмотреть свои привычки. Конечно, иногда не замечать меня бывает полезно, но куда чаще еще и опасно.
   -- Ничего, для меня он найдет время, -- поблагодарив служанку улыбкой, Веританаправилась к двери.
   Постучав и дождавшись "войдите", девушка потянула за ручку. Переступив порог следом за ней, я окинула беглым взглядом кабинет.
   Небольшой, он был довольно уютным. Мебель выполнена из красного дерева. Напротив окна книжный шкаф, причем пустые места на полках указывали, что хозяин действительно любит читать, а не использует книги в качестве декорации. На стенах несколько картин, изображающих горные пейзажи. Выдержанные в одинаковой манере, полотна явно принадлежали кисти одного мастера. Но больше всего меня очаровал пылающий камин.
   Я редко задумывалась о собственном доме, но, если он когда-нибудь у меня появится, там обязательно будет камин. И, возвращаясь после очередного рейда на кладбище, я смогу сидеть у огня и потягивать вино, наслаждаясь отдыхом.
   -- Ита, случилось что-то срочное? Мне необходимо до вечера разобраться с этими документами.
   Размечтавшись, я совершенно выпустила из виду хозяина, сидевшего в углу за столом. Непростительная халатность для боевого мага!
   -- Папа, я подумала, что тебе захочется познакомиться с нашей гостьей, -- ничуть не смутилась девушка. -- Благодаря ей мы сумели избежать свадебных хлопот.
   Я мысленно хмыкнула, удивляясь столь необычной характеристике, но мужчину замечание дочери не оставило равнодушным.
   -- Что ж, выходит, я должен поблагодарить вас за сохранность нашего бюджета, -- поднялся хозяин из-за стола.
   От отца Верита унаследовала разве что упрямый подбородок и умение пристально разглядывать собеседника, во всем остальном они оказались полными противоположностями. Невысокий, кряжистый, широкоплечий, с густыми темно-каштановыми, слегка тронутыми сединой волосами и карими глазами, мужчина отчего-то напоминалмне медведя.
   По-крайней мере, мишка, спячку которого я однажды случайно нарушила, смотрел на меня именно так -- сонно щурясь, раздумывая, прогнать грубиянку или сделать вид, будто ее и вовсе здесь не было. А может, и вообще использовать как дополнительный запас продуктов.
   -- Позвольте представиться. Барон Петтер.
   -- Ришида, -- я ограничилась кивком, машинально отметив отсутствие у мужчины родового перстня.
   Еще одна неписанная традиция, согласно которой только лорды, наследовавшие титул, получали родовой перстень, чтобы в дальнейшем передать его уже своим детям. Предложение снять перстень могло быть воспринято аристократом как оскорбление, и лорд скорее согласился бы отрубить себе палец, чем расстаться с украшением. Из чего выходило, что Петтер просто купил себе титул. Вот и разгадка, почему лорды решили пожаловаться князю.
   -- У вас красивый дом, -- желая как-то заполнить повисшую паузу, проговорила я.
   -- Он не просто красивый, а очень красивый. Планировкой занималась мама. Живя здесь, вы непременно в этом убедитесь, -- ослепительно улыбнувшись, Верита бросила взгляд на барона. -- Пап, ты не против? Это самое маленькое, чем я могу отблагодарить Ришиду за возвращенную шкатулку.
   -- Выписать вексель на нужную сумму будет куда проще. Верита, ты ведь знаешь, как я отношусь к гостям, тем более, гостям магам, -- давая понять, что разговор окончен, барон вновь опустился в кресло и придвинул к себе документы.
   Но если Петтер был медведем, то Верита сейчас напоминала бойкого зайчишку. Переполняющая тело энергия, пронизывающий взгляд, разве что воинственно вздернутых ушек не хватало.
   -- Папа, позволю напомнить, что то твое замечание касалось приятелей господина Хершида. К тому же, он предложил тебе воспользоваться услугами мага в качестве оплаты договора. Мы никак не могли заранее знать, что Антал окажется его троюродным кузеном и нарочно даст неверный прогноз, чтобы запутать тебя и помочь своему родственнику. С Ришидой все будет совсем по-другому, -- прервав речь, девушка сделала глубокий вдох. -- Во-первых, Ришида недавно в городе и не знает ни твоих конкурентов, ни твоих друзей, так что не заинтересована в сотрудничестве с кем-либо. Во-вторых, если ты позволишь Ришиде воспользоваться нашим гостеприимством и жить здесь, в ее интересах будет позаботиться о безопасности дома. Ты ведь сам переживал, что последняя партия товара гораздо ценнее предыдущих, а маги не боятся воров. В-третьих, Ришида работает у его сиятельства, и назвать ее обычной гостьей не повернется язык, такое знакомство окажется полезным. В-четвертых, кухарка уже неделю жалуется на подозрительные скрипы, доносящиеся из подвала, и маг точно скажет, стоит вызывать плотника или лучше заказать очистительный обряд. Ну и в-пятых, Ришида поможет мне с новой загадкой. Предлагать следующим женихам старую я не стану.
   Триумфально загнув пятый палец и полюбовавшись на сжатый кулак, довольная девушка ожидающе уставилась на отца.
   Барон в свою очередь вновь окинул меня оценивающим взглядом. Мне к подобному было не привыкать, на ярмарках клиенты нередко выбирали магов, словно скотину, детально выспрашивая о послужном списке, количестве выученных заклинаний и рекомендациях с прошлых мест работы. Разве что в рот не заглядывали.
   -- Кажется, у нас найдется пустующая гостевая комната, -- Петтер задумчиво пожевал губу. -- Но откуда мне знать, что вы действительно так хороши, как описывает моя дочь? Не поймите превратно, но шарлатанов в городе хватает.
   О чем я и говорила. Все-таки большинство людей ведут себя удивительно предсказуемо, вне зависимости от того, есть у них титул или нет.
   -- Предъявить вам жетон или желаете взглянуть на рабочую грамоту? -- привычно предложила я.
   -- Не вижу смысла, я все равно не разбираюсь в ваших ведьминских штучках. Даже если в дипломе будет написано, что вы лично упокоили кладбище восставших упырей, мне не оценить трудности работы, -- я не была согласна с замечанием, ночестный и деловой подход барона импонировал. -- Сделаем по-другому. Представим ситуацию: в дом залез грабитель. Что вы сделаете, чтобы его задержать?
   -- Использую "сетку" второго или третьего уровня. В зависимости от его оружия, добавлю парализующие чары. Одновременно отправлю поисковые импульсы, он ведь вполне мог прихватить сообщников. Если последних не окажется, изменю вектор с поиска на охрану и отправлюсь спать, -- скучающе (знал бы барон, какие задания нам подкидывали на экзамене!) перечислила я.
   -- Спать? А как же грабитель? -- Верита на всякий случай оглянулась, словно разбойники прятались за дверью.
   -- Пусть подумает над своим поведением. Разорвать чары он все равно не сможет, а сдать его стражникам можно и утром, не рискуя нарваться на засаду или заснуть в карете, -- передернула я плечами.
   -- Звучит довольно любопытно, -- осторожно, чтобы ненароком не дать мне ложную надежду, отметил лорд, -- но как это будет выглядеть на практике? Не кажется ли вам, что оставлять преступника без присмотра неразумно? Вдруг он попытается сбежать или придумает, как отомстить?
   Наверное, задай подобный вопрос староста местной деревни, я пустилась бы в подробные объяснения, разжевывая элементарные магические принципы и нахваливая собственную компетентность. Вот только барон не мог не знать очевидных вещей. Так что, или он подыскивал способ тактично указать мне на дверь, или желал скрасить досуг, устроив экзамен наглой ведьме. Причем с последним я точно могла помочь.
   -- А вы бы сумели? -- ухмыльнувшись, я нарисовала в воздухе руну-активатор, после чего резко свела руки вместе.
   Повинуясь моим жестам, "паутинка" крепко спеленала барона и подвесилаего к потолку. Для Вериты все выглядело так, будто отец просто повис в воздухе, я же видела слабо светящиеся желтые нити, оплетающие мужчину.
   -- Частичный паралич. Говорить вы можете. Если у вас есть какой-то амулет, и вы попытаетесь его применить, я мгновенно почувствую. Тогда сеть начнет весьма болезненно обжигать. Собственно, вариации могут быть разными. Эта -- самая простая, -- как ни в чем не бывало продолжила я.
   Последовал очередной жест, и "паутинка", опустив хозяина обратно в кресло, рассыпалась искрами.
   -- При необходимости заклинания разграничиваются, так что "свои" в ловушку не попадут. Вы довольны?
   Раскаяния в моих глазах не было совершенно. Может быть, не стоило так шутить с бароном, но, во-первых, он сам пожелал убедиться в моих способностях, а во-вторых, я все еще злилась на пренебрежительно отнесшегося ко мне князя и желала взять реванш хотя бы здесь.
   -- Как ты себя чувствуешь? Это был непередаваемый опыт, верно? -- проявлять тревогу, что ожидалось отхорошей дочери, Верита явно не собиралась, предпочла вновь перевести ситуацию в прагматическое русло. -- Я могу загнуть еще один палец? Как раз через месяц у нас прием, так что будем точно уверены -- среди приглашенных не затешется вор.
   -- Сомневаюсь, что гости согласятся весь праздник болтаться под потолком, -- нахмурился Петтер.
   -- В таком случае, рада была познакомиться, -- не дожидаясь, пока меня попросят удалиться, двинулась к двери сама.
   Особой досады я не испытывала. Просто вернусь к первоначальному плану снять комнату в трактире.
   -- Ужин ровно в восемь. Не опаздывайте, -- настигло меня замечание.
   Лорд черканул что-то на отдельном листе бумаге, после чего продолжил:
   -- Зерина покажет ваши комнаты и ответит на все вопросы. Если его сиятельство считает вас достаточно способной, я также не смею оспаривать это. Ита, проводи нашу гостью.
   Благодарить и делать реверансы я не стала, ограничилась кивком. Впрочем, барон и не ждал ничего подобного, сразу же уткнулся в бумаги.
   -- Я ведь говорила, что папа не будет против, -- выйдя в коридор, ликующе объявила Верита. -- Сейчас позову Зерину, пусть...
   -- Не спешите, --перебила я девушку. -- Мне все равно нужно в город, а за это время слуги успеют подготовить комнату и перенести мои вещи.
   -- Ищете что-то конкретное? Я могу помочь? -- с готовностью откликнулась Верита.
   -- Можете, -- поскольку девушка предлагала помощь не из простой вежливости, я также не стала отказываться. -- Ответьте на один вопрос. Зачем все-таки вам маг?
   -- Разве я не объяснила все отцу? Наверное, вам было не очень приятно слушать собственную характеристику, но папа предпочитает сразу видеть в ситуации все плюсы и минусы... -- самоконтроль Вериты дал сбой, и девушка нервно затеребила пояс.
   -- Эти причины устроили вашего отца, но ведь у вас были и свои мотивы? Если не желаете, можете не отвечать. Мне всего лишь любопытно, не имею права настаивать, -- смягчилась я.
   -- Здесь нет никакой тайны, -- решившись, Верита подняла на меня взгляд. -- Я боюсь, что барон сдержит слово и наймет мага, чтобы приворожить меня. Пусть это и не совсем честно, но ведь я его оскорбила. А если так, хорошо и мне иметь свою собственную ведьму.
   -- Леди Верита, даю слово, что пока я здесь живу, вы можете не опасаться магического воздействия. Если барон на такое решится, это станет моей заботой, -- твердо пообещала я.
   Попрощавшись с Веритой, отправилась за Молнией. Кобыла, успевшая с комфортом устроиться в просторном стойле и как раз предвкушавшая внеплановый обед, недовольно фыркнула, но я была неумолима.
   -- Отдохнем вечером, а сейчас закончим дела, -- выведя лошадь из конюшни, я взобралась в седло.
   Перед тем как тронуть Молнию, оглянулась на дом. В окнах никого не было, но занавеска на втором этаже колыхнулась.
   Что ж, за время моего отсутствия слуги вволю насплетничаются о новой гостье, а я как раз успею получше познакомиться с городом.
   Мой путь лежал через базарную площадь. Я собиралась как прикупить новых вещей, так и послушать сплетни. Князь ищет мага достаточное время для того, чтобы слухи расползлись по городу. Кто знает, вдруг удача улыбнется в первый же день, и я узнаю, с чем придется иметь дело!
   Где находится рынок, я приблизительно помнила, а потом и вовсе пристроилась за купеческим обозом. На рынке царил привычный шум, торговля была в самом разгаре. Мальчишки-разносчики наперебой предлагали всем желающим букеты и сладости. Женщины с корзинками нахваливали пирожки "с пылу, с жару". Неспешно прогуливающиеся мимо стражники намекали, что ворам здесь поживиться не удастся.
   Привязав Молнию к коновязи, я взмахнула рукой, нарисовав несколько символов. Чересседельные сумки на мгновение окутались красным свечением. Полюбовавшись магическим зрением на пульсирующую сеть, довольно улыбнулась. Стражники стражниками, но о сохранности своих вещей я предпочитала заботиться лично. Целее будут.
   Безошибочно определив вещевой ряд, направилась к палаткам.
   -- Эта рубашка сшита прямо на вас. Да все упыри будут очарованы и сами закопаются обратно в могилы, лишь бы вас не утруждать, -- узнав, что мне нужно, соловьем заливалсяпузатый торговец с рыжими усами. -- Всего за пять серебряных.
   -- Госпожа, лучше обратите внимание на мой товар. Шелк окутает вас, словно вторая кожа, а цвет заставит волосы гореть ярче пламени, -- его эльфийский коллега также не оставался в стороне.
   -- Сколько просите? -- красный цвет я с детства считала исконно ведьминским, так что не удержалась от соблазна пощупать рубашку. -- Мне нужны будут еще две, попроще и подешевле.
   -- У нас найдется товар на любой вкус. Что бы вы ни надели, обязательно ощутите себя королевой, -- сообразив, что клиентка попалась, торговец увлек меня внутрь палатки и разложил на столике разноцветный ворох рубах. -- Смотрите, их можно купить за пять, семь и десять серебряных.
   -- За это? Нет, я, конечно, не отправлюсь на бал и вместо принца с куда большей вероятностью встречусь с неупокоенным привидением в полуразвалившемся склепе, но зачем же травмировать его вкус после смерти? --Я недовольно наморщила нос. Чистокровный эльф не спустил бы подобного оскорбления, но торговлей и прочими подобными делами занимались исключительно полукровки. Вопреки собственным уверениям они куда больше походили на людей, чем на перворожденных, да еще впитывали все худшие человеческие качества.-- Больше пяти серебряных не дам.
   -- Семь! -- мгновенно среагировал полуэльф.
   В итоге мы сошлись на шести монетах. Кроме трех сменных рубашек, яеще купила пару туник, штаны и короткую кожаную куртку, облегчив кошель сразу наполовину. Обычно я предпочитала тратить деньги поэкономнее, но сейчас надеялась на обещанный аванс.
   Побродив по рядам, разжилась коротким кинжалом, но так и не узнала ничего полезного о князе. Его сиятельство вроде бы часто появлялся на публике, успел дать пять балов, но, несмотря на это, никто не мог описать его толково.
   Балы поражали богатством и шиком, приглашалось множество гостей, но сам князь танцевал лишь первый обязательный танец. Выступая перед народом, лорд держался непринужденно и властно, благожелательно реагировал на вопросы, даже подарил кольцо выскочившей на помост любопытный девчушке. Но как только часы били полдень, знаменуя окончание выступления, мгновенно забывал о речах и удалялся. В общем, темная лошадка.
   С другой стороны, рынок -- не единственное место, где собираются сплетники. Поскольку на обед барон Петтер меня не приглашал, я решила не смущать его своим присутствием и перекусить в трактире.
   -- "Лошадиная голова". Не правда ли, любопытное название? -- Я тронула Молнию каблуками, направляя ее к выбранному заведению.
   Кобыла всхрапнула, явно считая, что расплывчатое пятно похоже на что угодно, но только не на лошадь. И вообще, в месте, где так отвратительно рисуют, не могут хорошо готовить.
   Но, к моему счастью, кухня оказалась достаточно сносной. По крайней мере, изучив принесенные мне котлеты с картошкой, я не нашла, к чему придраться. Да и пахло аппетитно.
   Орудуя вилкой, одновременно рассматривала посетителей. Левый угловой столик заняли стражники, в правом обосновались наемники. Обе компании демонстративно друг друга не замечали, но, судя по все добавляющимся кувшинам пива, надолго их терпения не хватит. Либо наемники устроят ссору, и представители закона не преминут совместить приятное с полезным и арестовать нарушителей, либо стражи порядка увлекутся дегустацией алкоголя и, допустив какой-то промах, выставят себя на посмешище.
   Я уже доедала десерт, когда шум за левым столиком усилился. Судя по долетавшим до моего слуха сбивчивым выкрикам, пиво оказалось не только вкусным, но и быстро исчезающим. Стражники сами не успели заметить, когда выпили четыре кувшина вместе трех, и теперь пытались собрать деньги.
   -- И вовсе ничего сложного в этом нет. Я справлюсь даже с закрытыми глазами, --привлек мое вниманиегромкий возглас.
   Наемники все-таки нашли себе развлечение и теперь посмеивались над молоденьким пареньком в добротной, но великоватой одежде.
   -- Подрасти сначала, малыш, -- лысый мужчина играючи подкинул в воздухе кинжал, -- острые предметы не детскиеигрушки.
   -- Я не малыш! Испытайте меня, и я покажу, на что способен, -- раскрасневшийся, с русыми вьющимися, доходящими до плеч волосами, парень смотрелся настолько забавно, что даже я не удержалась от улыбки. -- Я не порежусь сам и не порежу никого из вас.
   Опрометчивое заявление вызвало дружный хохот со стороны наемников. Уж не знаю, чего добивался паренек, но произвести впечатление ему точно не удалось.
   -- Если ты так настаиваешь... Только, чур, потом не плакать, -- даже не пытаясь выглядеть серьезным, лысый протянул кинжал. -- Попадешь хотя бы.... ну вот в центр нарисованного озера, и мы подумаем над твоей просьбой.
   Шмыгнув носом, парень поскорее схватил кинжал. Оружие ему было явно не в новинку, он вполне профессиональновзвесил кинжал в руке, проверяя балансировку. А вот с броском поспешил. Прищурив один глаз, замахнулся, отправляя нож в полет.
   Я машинально качнула головой, подметив ошибку. В академии учитель боевых искусств постоянно лупил нас прутьями по рукам, вдалбливая -- в броске участвует плечо и предплечье, но никак не кисть.
   Допущенная оплошность обошлась пареньку в стоимость вазы, которую кинжал расколотил вдребезги. На шум из подсобки выскочил трактирщик, но призвать мальчишку к ответу не успел.
   -- И чем мы здесь занимаемся? -- импровизированным уроком заинтересовалась не только я, но и стражники. Один из них, толстый румяный тип, тверже всех стоящий на ногах, даже подошел поближе и теперь смотрел на парня с очень нехорошей улыбкой. -- Это ведь твой кинжал?
   -- Ну... -- покосившись на невозмутимых наемников, мальчишка сглотнул, -- наверное, да.
   -- Забирать посуду или вы будете заказывать что-то еще? -- отвлекла меня служанка.
   -- Пожалуй, кружку пшеничного пива. Есть у вас настоянное на меду? -- задумалась я.
   -- К сожалению, последний кувшин только что забрали. Кое-кто сегодня угощает всех присутствующих, -- служанка презрительно покосилась на паренька. -- Только вот друзей это ему так и не прибавило. Может, вы попробуете вишневую наливку?
   -- Несите, -- разрешила я.
   Сильно напиваться не входило в мои планы, не хотелось производить на барона с дочкой впечатление пьяницы, но от одного стакана вреда не будет. Да и надо ведь отметить поступление на новую работу.
   Увы, насладиться принесенным напитком мне не дали. Я сделала глоток и закрыла глаза, дегустируя вкусовые качества, а открыв, увидела напротив знакомого стражника.
   -- Госпожа ведьма, будьте любезны ответить на один вопрос, -- мужчина крепко держал поникшего паренька за локоть, будто боялся, что тот может сбежать.
   -- Какой же? -- Я смерила обоих скучающим взглядом.
   -- Этот мальчик утверждает, будто бы является вашим оруженосцем. Хотя я подозреваю, что это жалкое вранье, попытка избежать наказания, -- толстяк отвесил парню воспитательный подзатыльник. -- Не проясните ситуацию?
   Вот теперь я действительно заинтересовалась. Конечно, разбитая ваза потянет на пять-шесть серебряных монет, но трактирщик еще не успел предъявить претензии. Да и не такой уж это серьезный проступок. И почему тогда, спрашивается, коллеги толстяка так напряженно следят за нашим диалогом?
  

Оценка: 6.82*58  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"