Эльба Ирина, Осинская Татьяна: другие произведения.

Драгоценная

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
  • Аннотация:

    Временная аннотация:
    Когда в жизни есть цель, границы и препятствия отступают на второй план. И не имеет значения, сколько судеб будет оборвано на этом нелегком пути. Главное - осуществить все свои мечты и желания, не оглядываясь по сторонам, ступая по головам других, если надо.
    Но шаг... еще шаг... и под ногами разверзается пропасть, жадными языками страсти пожирающая сердце и душу. И как теперь добраться до цели? Построить мост из осколков души или же отступить, растворяясь в новом, таком сладком и загадочном чувстве, как любовь? Только бы не потерять остатки разума, когда вокруг плетутся интриги, в которых ты из королевы превращаешься в пешку...
    Прода от 18.07.16

Обновление
  
  
  
  Пролог.
  Повернувшись на другой бок, я закрыла глаза и попыталась уснуть. Выходило плохо, очень плохо. Близость мужчины разрядами скользила по нервам, вызывая зуд во всем теле и желание сбежать. Гнусный тип! Уверенна, он сделал это специально, чтобы отомстить. Да было бы за что! Подумаешь, прилюдно отклонила его предложение руки и сердца. Ну да, в очень некорректной форме, но и он хорош! Застал врасплох, вот я и растерялась, ответив в привычной манере.
  Но ведь столько времени прошло. Все должно было забыться, сгладиться. Так нет же, он решил все припомнить! А вот возьму и не поддамся на провокацию. Так, все, надо спать. Завтрашний день обещал быть тяжелым и насыщенным, так что лишние переживания ни к чему.
  Закрыв глаза, постаралась представить спальню загородного дома, где в распахнутое окно залетает ветерок, приправленный ароматом садовых роз. Скользя по телу, теплый воздух ласкал плечи и шею, покрывая их легкими, невесомыми поцелуями. Чуть сдвигая край одеяла, замирал над вырезом рубашки, словно останавливаясь в нерешительности. И из теплого превращался в горячий... А потом все же продолжал движение, расстегивая пуговички и уверенно, но нежно, сжимал холмик груди.
  Вынырнув из дремы, я резко села на кровати. Мой мучитель так же спал на полу, не подавая признаков бодрствования. Грудь мерно вздымалась в такт дыханию, а тело было расслабленным. Неужели мне все привиделось? Настолько реалистичный сон...
  И я бы даже поверила в это, если бы не одно но - пуговицы действительно были расстегнуты, а плечи и шея нестерпимо чесались. Вот такая вот странная реакция на мужскую щетину и неоспоримое доказательство того, что сон мой был реальностью. Чувственный сон... и запутанная реальность.
  

Часть первая. Знакомство.

  Предисловие.
  Замок спал, укрытый звездным одеялом ночи. Цикады на десятки ладов и мотивов возносили хвалебные песни серебряной Аше и её вечному спутнику - алому Калиту. Два светила, чьи лучи, сплетаясь в едином танце, любопытно заглядывали в приоткрытое окно, выхватывали из мрака маленькую хрупкую фигурку. Сжавшись в дальнем углу огромной спальни, она беззвучно проклинала свою судьбу.
  По бледным щекам катились голубые слезинки, на секунду замирая на подбородке, а уже в следующее мгновение срываясь драгоценными камнями. И так происходило всегда, сколько девушка себя помнила. Слезы радости были чистейшими эльтами, венчающими королевскую корону и регалии герцогов. Слезы счатья опадали желтыми, словно свет Звезды, интарами, что так ценились Мастерами. Слезы горя были лазурными лабитами, что жрецы преподносили своим богам, как редчайший дар. И так всегда... Каждый оттенок её эмоций имел свой цвет, свое название, свой драгоценный камень. Она сама была величайшим сокровищем этого мира, потому что дара, подобному её, не встречалось нигде и никогда. Или же, тщательно скрывался, точно так же, как стереглась тайна девушки.
  С детства её заставляли испытывать сильные эмоции, не подозревая о той боли, что неизменно приходила с использованием Дара. Да, вероятнее всего подобной ей не было ни на одном из пяти материков, и этот факт безумно радовал девушку. Ни одному живому существу она не пожелала бы такой жизни - жизни сокровища. И даже имя ей подобрали соответствующее - Армель, что в переводе означало "каменная принцесса".
  Но, какой бы сильной не была боль, девушка научилась мириться с ней. Радоваться каждому новому дню, купаясь в родительской любви и заботе. Она гуляла с подругами... Влюблялась. И мир казался созданным для неё одной... пока на пути Армель не появился Он.
  Орион Сельтор - капитан головорезов с лихим названием "Бездна".Его считали неуловимым призраком, появляющимся прямо из Тьмы и уничтожающим торговые суда. После нападений "Бездны" оставались лишь тлеющие угли... да редкие выжавшие. Многочисленные байки окружали капитана Ориона туманом тайн, усиливая страх перед безжалостным пиратом. Однако на деле все было куда проще.?
  Орион Сельтор, герцог Турмалинский, был умелым манипулятором. Где деньгами, а где и шантажом, он постепенно переманивал на свою сторону прочих герцогов и более мелких аристократов. Неуловимый? Нет... всего лишь умудренный жизнью и побитый судьбой мужчина. У него была цель и он упорно шел к ней, порой по головам целым, а порой даже по отсеченным...
  А целью его была месть. Когда-то давно, еще в прошлой жизни, Орион был самым обычным маркизом, прожигающим жизнь в светском мире и растрачивающим молодость на утехи тела. Тогда, еще совсем юный, он впервые в жизни полюбил. Полюбил так, как только может молодое, горячее сердце. Мимолетный взгляд сквозь бальную залу, игнорируя танцующих и смеющихся людей. Один удар сердца и понимание, вот она, любовь.
  Виктория Сальская - не наследная принцесса Америи. Молоденькая девушка, родившаяся от связи короля и фаворитки. Её планировали отдать в жены найону соседней державы - Мэнсей, используя в качестве разменной монеты. Орион знал это, однако что стоят доводы разума в сравнении с голосом сердца? Он выкрал её ночью, воспользовавшись помощью верных подданных, и увез в свое герцогство Турмалин - неприступный остров, со всех сторон защищенный высокими скалами и коварными рифами. И только истинные турмалинцы знали безопасный путь.
  Победа! Это была настоящая победа! Любимая Виктория рядом - добрая, нежная, хрупкая... И вся жизнь для них двоих. Так думал Орион, не замечая хмурых взглядов отца. Конечно, он не сказал пожилому мужчине, кто его возлюбленная. Но опытному интригану - старому герцогу Сельтору, этого и не требовалось. Он все понял и... отвез принцессу обратно во дворец. Король был умным правителем и обставил все так, что юную деву похитили, но благородные Морские герцоги спасли её и вернули домой. На следующий же день состоялась свадьбы Виктории и найона. Больше Орион свою любимую не видел. А через год до него дошли слухи, что правительница Мэнсей покончила с собой.
  В тот же день умер и юный маркиз. На смену ему пришел Орион Сельтор, герцог Турмалинский - пират, жестокость и хладнокровие которого вошли в историю. Теперь в сердце мужчины жила другая любовь - кровь, крики и запах смерти. И не было для него преград на пути к поставленной цели. За предательство отец Ориона был заживо замурован в стену замка. За гибель Виктории найон Менсей расплатился жизнью, а его дочери - рабством у охочего до пыток герцога. Увы, с королем Америи все было сложнее. Отца погибшей любимой Орион хотел растоптать, а что хуже всего для заботливого правителя? Правильно - гибель его королевства. К этому главарь "Бездны" и шел, используя всё и всех.
  И как-то так получилось, что Морской герцог прознал про девушку, чьи слезы обращались в камни. Дар определил судьбу драгоценной Армель, в одночасье меняя всю жизнь...
  
  
  Воспоминание первое. Малоприятное
  Магическое клеймо, знаком бесконечности горевшее на внутренней стороне бедра, жгло неимоверно. Больно не было, но и приятного, однозначно, мало. А еще жутко, потому что комната, в которую меня отвели сразу после "церемонии", нервировала. Небольшая, в алых тонах, она была сплошь завалена всевозможными орудиями пыток. Но больше всего пугала огромная кровать, располагавшаяся в центре. На спинках, в неровном свете двух светил, поблескивали наручники с тонкой цепочкой, явно рассчитанные на слабый пол.
  О любви Морского герцога к пыткам ходили истории одна страшнее другой. О гареме, размер которого давно перевалил за сотню - еще ужаснее. Но я и предположить не могла, что увижу все это воочию. И огромный дворец, окруженный со всех сторон неприступными скалами. И безымянных рабынь, снующих по "женскому крылу" и бросающих друг на друга сочувствующие взгляды. И шагая перед обрядом по натоптанной тропинке к зданию, больше всего напоминающему купальню, я ловила на себе совсем уж нехорошие взгляды. Так обычно провожают ягненка, идущего на заклание. Да, я была симпатичной девушкой, не красивой, но умеющей привлекать внимание мужчин. И на недостаток внимания никогда не жаловалась, что в этот раз сыграло со мной злую шутку. Помимо этого, в свои девятнадцать я была весьма завидной невестой. И выгодной. Очень выгодной! Об отношениях мужчина-женщина тоже знала, не так "углубленно", как близкие подруги, но целоваться умела. А вот все остальное... похоже, скоро меня посвятят и в более интимные аспекты отношений. А мне что-то не хочется. Очень не хочется!
  Сжавшись маленьким комочком, я тихонько роняла слезы, чувствуя привычную боль. Скатившиеся капельки до пола долетали уже голубыми камнями, нарушая стуком звенящую тишину. Слезы страха... давненько их не было. Родители опекали меня, как могли, даря всю любовь единственной дочери. А я любила их... Поэтому и пошла вместе с главарем "Бездны" без сопротивления. Одна угроза жизни дорогих людей... и я сдалась. Но нисколько не жалею об этом, потому что выбор между рабством и смертью самых близких, очевиден. Тем более, я уверена, что на мои поиски уже отправилась целая гвардия. Все-таки пропажа будущей герцогини Озёрной, фрейлины принцессы Аниты, да и просто замечательного человека - событие не скромное. Впрочем, уверенность, что спасти меня уже не успеют, крепла с каждой минутой.
  Гулкий звук шагов постепенно нарастал, заставляя вздрагивать от каждого удара металлических набоек о каменный пол. Наверное, так жизнь отсчитывает последние мгновения, что остались до встречи с палачом.
  Чем ближе Морской герцог подходил к комнате, тем сильнее становилось желание задавить голос разума и, закрыв глаза, броситься вниз. На скалы, что непрерывно лизали морские волны, столетиями шлифуя камень. Но тело словно одеревенело, и когда дверь в комнату отварилась, я могла лишь судорожно вздрагивать, ожидая неминуемого...
  - Какая рыбка нынче попала в наши сети! - голос был сильный, с хриплыми нотками и очень подходил известному во всех державах пирату. - Ну что же ты плачешь, милочка? Радоваться должна, что удостоилась такой чести! Не каждая женщина способна угодить моему вкусу! А уж такая молоденькая - тем более!
  Разговоры нисколько не мешали мужчине поглаживать орудия пыток, любовно проводя пальцами по каждому из них и примеряясь то к одному, то к другому.
  - Ну, чего ты там расселась, а? Уже давно должна была раздеться и устроиться на кровати! Давай-давай, поднимайся.
  Я продолжала сидеть неподвижно, не в силах даже вздохнуть. А пират, будто этого и не замечая, приблизился и, вздернув на ноги, удовлетворенно улыбнулся. Легкое движение - и мое импровизированное платье, закрученное на манер тоги, оказалось на полу.
  - Дяденька, не надо! Пожалуйста! - взмолилась я, но тихий шепот был пропущен мимо ушей.
  Зажмурившись, я даже не сопротивлялась, когда Морской герцог подтащил к кровати и бросил животом вниз, неспешно застегнув наручники. Как же я надеялась, что мужчина поддастся на женские слезы, и если не отпустит, то хотя бы в отвращении отступит и отложил свои коварные планы до следующего дня. А там бы я что-нибудь придумала. Подкупила бы, в конце концов. Но, увы, пират был привычен и к слезам, и к мольбам.
  Так что, забросив тщетную попытку вызвать у мужчины жалость, я постаралась абстрагироваться от происходящего. Что там писал Фрейдис в своих статьях по психологии? "Если насилие неизбежно, постарайтесь отвлечься от происходящего, чтобы не доставлять моральному уроду еще большего удовольствия"? Вот это я и постараюсь сделать!
  Только одно дело сказать, а совсем другое испытать на себе. Все-таки я девочка очень нежная и к боли неприученная. Самой большой травмой были разбитые коленки в далеком детстве, когда с подругами играли в салочки. Шитье я не любила, так что пальчики тоже не колола. Да и нож мне никогда не доверяли. Посему выходило, что болевой порог у меня низкий-низкий, и это открытие оптимизма не добавляло. Лучше бы Морской герцог уже приступил к своим пыткам, потому что хуже боли может быть только её ожидание!
  Резкий свист хлыста, рассекающего воздух, заставил сделать судорожный вдох и прикусить губу, чтобы не закричать. Удара не последовало, но это только пока... Герцог любил играть, запугивать жертву и, когда она уже сдавалась и была уверена, что хуже просто не может быть, доказывал обратное. Мастер своего дела... Палач, не знающий пощады.
  Я была готова снова умолять, обещая золотые горы за свое освобождение, вот только пират прекрасно знал, что я во сто крат ценнее "гор". Как он узнал про мой Дар, так и осталось загадкой, но в то, что продал меня кто-то из близкого окружения, верить не хотелось. Но иного варианта не было. Только вот кто? Отец с матерью? Только не они - единственная и долгожданная дочь была подарком судьбы, от которого так просто не отказываются. Нянюшка, учившая уму разуму с детских лет и хранившая тайны, о которых даже мама не знала? Тоже не верится! Или же Мастер Жизни, наблюдавший за мной с момента первого проявления Дара? Но он всегда был таким добрым и заботливым, забирая часть боли и подбадривая веселыми историями. Да и не стал бы родной дядя, который души во мне не чаял, идти на такое. Но тогда кто? Кто предал мое доверие, отдав на растерзание чудовищу? Многочисленные вопросы так и остались без ответа, вытесненные ощущениями тела.
  Холодный металл прижался к обнаженной спине, медленно заскользив вниз и царапая нежную кожу. Правильно... К чему испытывать судьбу и мое бедное сердце кнутом, когда можно часами вырезать узоры стилетом? Ведь простор для деятельности так велик...
  Сдавленный хрип и звук падения стали для меня полной неожиданностью, и я даже не сразу поняла, что происходит. Приоткрыв один глаз, обвела мутным взглядом кусочек комнаты с окном. Там было пусто, и лишь свет двух ночных Звезд скользил по предметам.
  Медленно повернув голову в сторону двери, я сначала снова зажмурилась, а потом неверяще распахнула глаза. Самый ужасный из всех существующих пиратов был там... Лежал на полу, со стилетом в руках и не подавал никаких признаков жизни! Мощная грудная клетка не вздымалась в так дыханию, а остекленевшие глаза смотрели в потолок.
  Слезы на глазах высохли сами собой, а из груди вырвался истошный крик. Последнее, что я помню перед потерей сознания - толпа мужиков, ввалившихся в спальню, и лицо пожилой женщины с удовлетворенной улыбкой...
  ***
  - Госпожа! Госпожа, вы живы?
  Если отмахнуться от въедливого тоненького голоса и продолжить сладкий сон еще можно было, то от пощечин никуда не денешься. Так что пришлось открывать глазки и судорожно вспоминать, а где я, собственно оказалась? Инспекция по задворкам памяти ничего хорошего не принесла. Картинки прошедшей ночи и испытанного ужаса нахлынули волной, со скоростью дракона на вылете сменяя друг друга. А от последней, напрочь закрепившейся в сознании, и вовсе стало жутко. Неужели это я убила Морского герцога? Странное, конечно, предположение, но других вариантов не было. Он ведь помер почти сразу, как раздел меня! Неужели сердце не выдержало созерцания такой красоты? Не знаю... Да и знать, пожалуй, не хочу.
  На данный момент важнее понять другое. Во-первых - где я? Во-вторых - что это за милый ребенок, с испуганными глазами и чумазым лицом? И, в-третьих - что со мной будет дальше? Пожалуй, вопрос про малышку не столь уж и важен на фоне двух других, но для общего развития тоже не повредит.
  - Ты кто такая? - медленно поднявшись, спросила у испуганного ребенка.
  - Уля, госпожа, - девочка, лет семи на вид, быстро поклонилась. - Меня приставили к вам, госпожа, пока не приедут хозяева.
  - Так, давай по порядку. Кто тебя приставил ко мне?
  - Мать ныне покойного герцога, госпожа.
  - Час от часу не легче, - вздохнула я. - Где мы находимся?
  - В женском крыле, госпожа. В свободном домике для наложниц.
  - Так, мелкие детали выяснили. Теперь скажи мне, Уля, что за хозяев мы дружно ждем?
  - Сыновей ныне покойного герцога, госпожа.
  - И когда они должны прибыть?
  - Никто не знает, госпожа.
  - А сколько у Морского герцога сыновей?
  - Двое, госпожа!
  И эта информация наводила на определенные думы. Если у герцога всего два сына, то борьба за власть пройдет довольно быстро. Короткий поединок - и все, к сильнейшему отойдет и герцогство, и наследство в виде немалой казны и целой сотни наложниц. Вот счастье-то кому-то привалит! Кому-то, но не мне. Потому что если от старого герцога я точно знала, чего ожидать - он с большим удовольствием делился своими планами, то от нового можно ждать лишь беды.
  - Уля, ответь-ка мне еще на один вопрос - а где мать хозяев?
  - Никто не знает точно, госпожа. У ныне покойного герцога было много наложниц...
  А вот это уже что-то новенькое! Впервые слышу, чтобы бастарды претендовали на титул и наследство. Их ведь ни одно высшее общество не примет! Кажется, я рассуждала вслух, потому что девочка негромко произнесла:
  - Господин был женат на знатной даме, дабы мальчиков признали. Один вроде действительно был её сыном, но кто именно - не известно.
  - А ты случайно не знаешь, из какой семьи она была?
  - Подробности мне неведомы, госпожа.
  - Жаль. Очень-очень жаль. Ладно, не суть. Кстати, а ты сама, случайно, не дочь герцога?
  - Нет, госпожа! Мой отец один из стражников замка. Мы с семьей живем за крепостной стеной.
  - А работаете здесь прислугой?
  - Да, госпожа.
  - Ясно, - задумчиво обведя взглядом помещение, я загрустила. - Уля, а тебе никаких распоряжений не давали по поводу платья для меня? Про завтрак я пока молчу...
  - Ой, простите, госпожа! - девчушка испуганно посмотрела на меня, а потом подлетела к шкафу, спрятанному прямо в стене. - Что желаете, госпожа?
  - Для начала, чтобы ты перестала в каждом предложении вставлять слово "госпожа". Это начинает раздражать.
  Завернувшись в простынь, я подошла ближе и, осмотрев внушительное содержимое шкафа, быстро выбрала вещи.
  - В доме есть купальня?
  - Нет, госп... ой, простите! Все купальни вынесены за предел жилой территории. Вот, накиньте халат. Я провожу вас.
  Шагая следом за девочкой, я с интересом осматривалась. Сегодня мне на встречу попадалось на удивление мало народу. То ли все еще спали, то ли куда-то ушли. Спрашивать у Ули, в чем дело, желания не было, так что я просто осматривалась, на всякий случай запоминая, что и где находится. Эту привычку переняла у отца, который когда-то был военным, но после травмы ушел в отставку.
  Как уже успела подметить ранее, небольшие однотипные домики стояли через равное расстояние друг от друга. Кое-где между ними протекали ручейки, от которых поднимался теплый пар, берущие начало в многочисленных фонтанчиках и скрывающиеся за высоким забором. По сравнению с замком, эти домики казались игрушечными, приятно разбавляя общую серость и унылость.
  Войдя в уже знакомое помещение с парой больших бассейнов, и десятком маленьких, я скинула халат и уверенно направилась к ближайшему. Опустившись в горячую воду, пенящуюся пузырьками, я блаженно прикрыла глаза. Несмотря на обморок, перетекший в живительный сон, отдохнувшей я себя не чувствовала. Напряжение последних часов бодрствования давали о себе знать, копошась противными мыслями в голове.
  Надежда, что сыновья герцога окажутся добропорядочными гражданами своего королевства и помогут всем несчастным наложницам вернуться домой приятно грела сердце... и граничила с заоблачными мечтами. Самое доброе, что могли сделать сынки этого чудовища - выставить престарелых дамочек, оставив для себя свежачок. И мне это категорически не нравилось! Я домой хочу, к мамочке и папочке. К подругам и дворцовым интригам, без которых жизнь казалась такой скучной. Хотя... в последнее время мне грешно жаловаться на скуку - что ни день, сплошные злоключения!
  Значит, надо хорошенько обдумать сложившуюся ситуацию и решить, как действовать дальше. Не верю, что не смогу договориться с молодым и, несомненно, корыстным мужчиной. Можно пообещать награду, причем не малую, за мое возвращение домой. Можно даже пообещать поддержку на совете герцогов, где отец имеет не малое влияние. В самом крайнем случае стану любовницей нового герцога и завоюю его расположение. Остальное уже дело техники. Конечно, последний вариант наименее приятный и длительный, но что только не сделаешь ради себя любимой?
  Впрочем, если эти сынки окажутся симпатичными... Думаю, отец не будет сердиться, коли я приведу в дом мужа с хорошим приданым и неплохой военной мощью. Ведь, не смотря на относительный мир в нашем королевстве, напряжение между приближенными к королю весьма ощутимо...
  В любом случае, мне предстояло выйти замуж за какого-нибудь маркиза, чтобы в последствии стать законной герцогиней и получить голос в совете. Жаль, очень жаль, что в Америи патриархат! Иной раз женщины намного мудрее и безжалостнее мужчин... Чего только стоит императрица Леда, властвующая в Нантэрии. А уж как она соседей строит... Да и магия у жителей её империи весьма интересная. Впрочем, опять не о том думаю.
  Так, значит, решено! Сначала попробую поговорить с новым герцогом, кем бы он ни был и, если ничего не выйдет, соблазню! Опыт есть, намеки на красоту - тоже, так что дело за малым. Ох, только бы мальчик оказался симпатичным! Я не прошу о божественной красоте, но отсутствие прыщей, косоглазия, горба и бородавок было бы очень желательным! Ах да, еще чтобы чистоплотным был, тихим и скромным. Идеально - если глухонемым! Тогда можно в короткие сроки взять всю власть в свои руки и...
  - Госпожа! Госпожа! - запричитала Уля, но я только отмахнулась от нее. - Госпожа! Он приехал! Приехал!
  - Кто приехал? - недовольная вмешательством в грандиозные планы, буркнула я.
  - Один из сыновей ныне покойного герцога, госпожа!
  - Ох, что же ты молчала до сих пор! Теперь придется одеваться и приводить себя в порядок в спешке!
  Выскочив из воды и закутавшись в полотенце, я накинула халатик на плечи и понеслась в выделенный дом. Так, для приведения в действие обоих планов понадобится что-нибудь светлое - чтобы сразу намекнуть на мою непорочность, но открытое, чтобы не выглядеть послушницей богов.
  Быстро просмотрев уготовленные старым извращенцем наряды, я поморщилась. Сплошь развратные полупрозрачные платья, делающие все прелести достоянием общественности. Ох, представляю, какой бы фурор произвело такое одеяние на королевском балу! Усмехнувшись собственным мыслям, я таки отыскала некое подобие желаемого. Два платья - белоснежное и нежно-голубое, вполне можно было выдать за одно. Талия у меня узенькая, так что мнимая полнота от двух слоев одежды, да еще и без корсета, не страшна. Даже наоборот - хоть объем округлостей увеличится.
  К тому же, данный цвет прекрасно оттенял мои глаза и придавал и без того бледной коже еще большую аристократичность. Полюбовавшись своим отражением в зеркале, я на скорую руку закрутила волосы в высокий "пучок" и наконец-то вышла из домика.
  Уля, все это время крутящаяся неподалеку, с важным видом повела меня в замок, куда уже стягивались остальные наложницы. Хм-м-м, судя по внешнему виду этих несчастных - конкуренция мне не грозит!
  Скользя по внушительной галерее, усыпанной кровавыми сценами морских сражений, я пыталась удержать на лице каменное выражение. Только от очередного полотна меня то и дело подташнивало.
  Уля же, казалось, вообще не замечает ничего вокруг, спеша в главный зал. Радостное возбуждение, сверкающее в карих глазах, лучше слов выражало нетерпение перед встречей с новым хозяином. Бедный наивный ребенок... Откуда ей знать, что новая власть не окажется во сто крат хуже предыдущей? И если прошлый хозяин хотя бы не трогал детей, то новый... Да, и такое случалось в нашем королевстве. Редко правда, потому что Себастиан Золотой с особой жестокостью наказывал таких моральных ничтожеств. Отец нередко принимал участие в карательных миссиях, радуя своего монарха сувенирами в виде отсеченных голов. Мне, слава извечным, этого видеть не довелось, но пересказы иной раз намного красочнее самого зрелища!
  Пристроившись в самом конце вереницы, я со скучающим видом вглядывалась в воодушевленные лица. Ах, эти женщины хуже малых детей! Я понимаю, что всем хочется верить в чудо и скорое возвращение домой, но нельзя же быть такими наивными! Я просто уверена, что новый герцог потребует плату за свою "милость". И не факт, что она окажется приемлемой.
  Наконец, все обитатели замка собрались и в полном молчании воззрились на потенциального хозяина. Ну, что я могу сказать по поводу этого недоразумения? Высокий, худой и нескладный. Не страшила, но пенсне, криво сидящие на носу, портило впечатление. Про ужас, что творился на голове у мужчины, вообще молчу! Ну как можно было прическу запустить до такого состояния? Сразу видно, что этот человек редко бывает при дворе! У нас ведь как - пэры всегда носили длинные прически, щеголяя друг перед другом пышными гривами. Военные же предпочитали короткую стрижку, не забивая голову уходом за волосами. Этот же мужчина выделялся "золотой серединой". Неровные рыжие пряди слегка вились и торчали во все стороны, будучи слегка оплавленными на кончиках.
  Интересно, а кто он по профессии? Врач? Вполне возможно, но взгляд слишком рассеянный. Может художник или музыкант? Нет, тоже вряд ли. Что же, у меня появилась первая тема для разговора с этим чудиком. На тот случай, если все-таки придется его соблазнять.
  - Как вы уже догадались, я лорд Лазар Сельтор - младший сын герцога Турмалинского. К сожалению, мой старший брат несколько задержится, так что похороны отца пройдут без него. Церемония состоится завтра. Уже после нее я займусь вами, дамы... Вопросы?
  Вопросов не было. Но удивительно то, что они с братом не собираются делить власть! Не думала, что у пиратов и их отпрысков в чести древние традиции наследования титула! Из этого можно сделать вывод, что молодые люди образованны и благоразумны, а значит, и договориться, не составит труда! Ох, никого не придется соблазнять! Прямо гора с хрупких плеч!
  ***
  Раньше, слушая рассказы о владениях Морского герцога, перед глазами вставала огромная скала, возвышающаяся над бушующим океаном и представляющая собой унылую каменную пустошь. Приятно знать, что хоть в чем-то байки о герцогстве Турмалинском оказались преувеличенными.
  За крепостной стеной, ограждающей замок, раскинулась долина, радующая глаз буйствами красок. Изумруд травы контрастировал с темной зеленью деревьев, разбавляясь пестрыми точками полевых цветов. В свете Звезды небольшие водоемы, с поднимающимся от них паром, утопали в радужном сиянии. Если бы на этом острове я присутствовала в качестве гостьи, не преминула возможностью погулять среди буйной растительности и окунуться в горячий источник. Знакомые любители путешествовать рассказывали, что такие ванны очень полезны для тела и души... Мечты-мечты...
  Аккурат по центру великолепной долины змеилась широкая, полноводная река, уносящая свои воды прямо в море. Вот к ней наша процессия и направлялась, ведомая лордом Лазаром Сельтором. Под печальную мелодию флейты, смешивающуюся с надрывными криками чаек, мы спускались по широкой каменной дороге. Спиральный спуск скрывал от любопытных глаз конечный пункт, но, кажется, кроме меня этот факт никого не беспокоил.
  Поправив черный платок, выданный вместо привычной шляпки и вуали, я тяжко вздохнула. Сегодня дневная Звезда была щедра на тепло, скользя золотыми лучами по коже и оставляя свою неласковую метку. Жарко, очень жарко, но если осмелюсь снять накидку, во-первых - нарушу древние правила похоронной процессии, а во-вторых - загорю. А аристократкам не пристало щеголять простолюдинским загаром. Посему я стоически терпела, украдкой вытирая со лба капельки пота. Врала тетя Марель, когда говорила, что настоящие герцогини не потеют! Это она, будучи Мастером Воздуха, могла себе позволить теплую шубу - летом, и легкое платье - зимой. Ветра всех сторон света, её вечные спутники, всегда оберегали мастерицу от погодных напастей. Жаль, от проклятия мгновенной старости спасти не смогли... И это не я его наслала! Не надо на меня так подозрительно смотреть.
  Наконец-то спуск с горы закончился, и из-за густых зарослей показалось большое озеро. Речушки, вытекающие из замка, да и прочие мелководные ручейки, наполняли его чистой водой, чтобы дать жизнь реке. Дно озера было усеяно камнями всех оттенков алого, придавая кристальной воде красный отлив. Теперь понятно, почему это герцогство носит название Турмалинское. Такие запасы неограненных драгоценных камней, а бывший герцог промышлял пиратством. Неужели у него совсем не было деловой хватки? Или мужчина настолько увлекся местью, что просто позабросил дела герцогства? Второй вариант - самый подходящий. Если я правильно прикинула габариты острова, то долина под нами должна была быть пашней, давно засеянной и уже с намечавшимся урожаем.
  Знание этих прописных истин шло с недалекого детства, когда отец брал меня на осмотры владений, заставляя слушать доклады управляющих. За десять лет волей-неволей научишься разбираться. И если судить по состоянию земли долины, последний раз она эксплуатировалась лет пятнадцать назад. Представляю, какая там сейчас плодородная земля! А если деревенские жители, чьи дома вынесены за пределы замка, еще и задабривали духов земли, то это не чернозем, а настоящее золото! В купе с влажным теплым климатом эти угодья стали бы настоящим раем для заморских кустарниковых деревьев, которые пытался вырастить отец!
  Если разговор с лордом выйдет удачным, надо будет намекнуть ему о возможности аренды земель. А еще о добыче и поставке турмалина, потому что негоже пропадать такому добру!
  Впрочем, пока я предавалась экономически выгодным мыслям, покойного герцога уже уложили в лодку, украшенную цветами. В полном боевом облачении, с копиями символов власти, он сжимал в руках меч. Лицо бывшего пирата выглядело умиротворенным, даже каким-то счастливым. Быть может, повстречав за гранью свою возлюбленную, он наконец-то освободился от бремени мести и ушел с миром. По крайней мере, я на это очень надеюсь, потому что быть связанной с недружелюбным призраком очень не хотелось. А ведь мне это грозило - именно в моем присутствии скончался мужчина. Человек, умерший с незаконченными делами, мог сделать своим якорем живое существо, находящееся в это время рядом и преследовать его до самой смерти. Или же, пока "якорь" не завершит дела умершего. Кстати, именно поэтому в нашем королевстве процветало наемничество и экзорцизм. Первое - в силу нежелания заказчиков обзаводиться тенью в облике призрака, а второе - за счет первых, освобождая убийц от "сопровождающих".
  Прочитав короткую речь об сыновей любви и преданности подвластного люда, лорд Лазар положил на глаза мужчине две золотые монетки и с традиционным: "Пусть душа твоя найдет дорогу к свету!" столкнул лодку в воду. Немного отплыв от берега, она вдруг закрутилась на месте волчком, а потом стремительно понеслась вниз по течению. Речные духи признали правителя.
  Почувствовав магический всплеск, я проследила за огненной птицей, взмывшей в небо и полетевшей следом за лодкой. Буревестник, махая огромными крыльями, настиг лодку на середине пути. Последний взмах - и лодку объяло пламя, освобождая душу от бренной оболочки. И полетели в небо искры, окрашивая лазурь в оранжевый цвет. И подхватил теплый ветер тлеющее знамя, на котором красовалась гордая птица, предвещающая бури, с драгоценным турмалином в лапе.
  Герцог умер... да здравствует новый герцог!
  ***
  С самого утра у кабинета лорда Лазара выстроилась очередь из желающих "поговорить". Тянулась она через весь коридор, спускаясь на первый этаж и сворачивая к уже знакомой галерее. Гвалт стоял соответствующий такому количеству людей, взлетая ввысь и тая под резным потолком.
  И, ясное дело, именно мне выпала честь замыкать немаленькую процессию. А во всем виновата Улька, которая не разбудила вовремя. Вернее, она-то пыталась разбудить, да только есть грешок - до десяти меня и из трубы не добудишься. Так что теперь приходилось терпеть последствия собственного слабоволия и выслушивать все истории последних десятков лет. Точнее, кто сколько жил в замке, тот столько и жаловался.
  На какое-то мгновение мне даже стало жалко юного лорда - мигрень ему обеспечена. Только вот хозяин сам виноват! Мог ведь заранее отдать распоряжение о переправке всех желающих наложниц по домам, а уже нежелающих выслушал бы. Даже не сомневаюсь, что таких здесь не имелось. Впрочем, куда уж мне, скромной дочери герцога Озерского до Морских повелителей? Так что остается только сидеть на мягком стульчике, да медленно попивать свежевыжатый сок из высокого бокала. Это Улька таким образом пыталась загладить вину и облегчить мою участь.
  Бывают такие моменты в жизни, когда в голове проскакивает умная мысль, заманчиво виляя пушистым хвостом и привлекая к себе внимание. Вот только все попытки поймать это великолепие всегда заканчиваются одинаково - она оказывается в руках другого. Со мной было тоже самое. Стоило подумать об участи лорда Лазара и способе облегчения его жизни, как наша часть галереи оживленно загудела.
  Оказывается, от временного начальства поступил первый умный указ - развести наложниц по домам. Сказать, что женщины были в восторге-ничего не сказать. Такой ликующей радости этот замок еще не видел. Не скрою, я веселилась вместе со всеми, сдержанно улыбаясь и обмахиваясь раздобытым веером, иногда пряча за ним коварную усмешку. Как только вернусь домой - сразу же посвящу отца во все свои планы. Не сомневаюсь, что он их одобрит, и уже мой следующий визит на этот остров будет носить дипломатический характер с захватническими замашками. Все складывается просто замечательно!
  И снова живая цепочка медленно потянулась вдоль галереи, только теперь конечным пунктом были домики. Женщины спешили собрать нажитое за долгие годы "имущество", хоть как-то компенсируя моральную травму. Но, надо признаться, угнетенными или побитыми судьбой жертвами ни одна из девушек не выглядела. Тонко намекнув на этот момент Ульке, получила лаконичный ответ: никого из наложниц бывший герцог не "навещал" более трех раз. А посему, отмучившись свой короткий срок, дамы предоставлялись сами себе. Правда, только в том случае, если не получили благословения богини плодородия. Но таких "счастливиц" тут оказалось всего три десятка.
  Так вот, пока женщины собирались, я с чистой совестью отправилась в бухту, чтобы занять место на корабле. Указания лорда Лазара были вполне четкими, так что судно, плывущее в нужную мне часть света, нашла быстро. Только команда его слегка настораживала... Их нельзя было назвать типичными пиратами, о которых частенько писались книги. Никаких повязок, скрывающих отсутствие глаз, или бороды, хранившей в себе кусочки обеда. Да и немытыми телесами тоже не отдавало - эти люди были вполне цивилизованными и даже галантными - один из моряков помог подняться на корабль, учтиво предложив руку. Только вот сама аура, окутывающая бывалых морских волков, подавляла. Поблагодарив за помощь, я быстро выбрала себе комнату на время плавания, составляющего сутки, а потом поспешила обратно на палубу. Несмотря на разумную настороженность, я не смогла отказать себе в желании поближе рассмотреть корабль. А он, надо сказать, впечатлял.
  Почти тридцать метров в длину, с высокими мачтами и парусами на косых реях - это судно было типичным представителем каравелл. Быстроходное, легкое и маневренное оно отлично подходило для людей, привыкших "появляться из ниоткуда и исчезать в никуда". От прочих собратьев этот корабль отличался большим количеством заплат, из чего можно было сделать вывод о его частых столкновениях с другими судами. Впрочем, ничего другого от пиратского корабля ожидать и не стоило.
  Медленно передвигаясь по палубе, я водила пальцами по глубоким зазубринам, оставшимся, по всей видимости, "на память" о не самом удачном нападении. Но даже эти отметины не могли испортить общего впечатления ухоженности. Было видно, что капитан любит и всеми силами старается сберечь своего морского друга.
  В некотором отдалении на волнах покачивалась еще одна каравелла, правда, сделанная намного грубее данной. Да и цвет не двояко намекал на неместное происхождение. Ну не растут у нас черные деревья! А в том, что корабль не крашенный, я была уверенна. Хотя, вполне возможно, что какой-нибудь мастер иллюзий за хорошую сумму продал артефакт, меняющий реальность. Только такие вещи по карману не каждому герцогу...
  Еще два судна относились к бригам, выделяясь одной открытой батареей с шестнадцатью пушками. И, в отличии от каравелл, красовались черными флагами с характерной для пиратов символикой. Представляю реакцию мирного населения, к берегам которого подойдет такой корабль!
  Улыбнувшись своим мыслям, я повернулась в сторону замка, до которого от силы было метров триста. Лодка, доставившая меня на судно, плыла с новой партией пассажиров. Судя по недовольным лицам команды, появление очередных "баб" на борту их не радовало. Да только делать нечего - в течение трехдневного траура они обязывались повиноваться временному "хозяину".
  Знала я это благодаря книжке, когда-то позаимствованной из королевской библиотеки и носящей гордое название "Пиратский кодекс". Правда, кодексом его можно было назвать с большой натяжкой.
  Вот там-то я и вычитала, что в случае смерти капитана, его место мог занять один из наследников, силой доказавший право управлять кораблем. Может смысл прочитанного я поняла не совсем верно, но суть одна - у них в чести была грубая сила. И пока не прошло трех дней, они подчинялись любому наследнику капитана, а уж после могли бросить вызов и, если потенциальный "капитан" проигрывал, выбирали нового... Таким же методом. Впрочем, мне-то что? Главное чтобы нас до дома довезли!
  Заметив какое-то шевеление в окне второго этажа, с удивлением узнала лорда Сельтора. Видимо мужчина следил за выполнением своего приказа... и вздыхал с облегчением, глядя на пустеющий берег. Да уж, после нелегко утра его вполне можно понять. Не каждый способен выдержать женскую болтовню, а уж в таком объеме! Да, весьма и весьма интересный экземпляр.
  Когда последние пассажиры поднялись на борт, капитан судна приказал развести всех по каютам и поднимать якорь. Команда тут же бросилась выполнять приказы, создав тем самым панику на корабле. Точнее, панику создали женщины, но виноваты в этом моряки! Стоя чуть в отдалении от основной массы, я с невольной улыбкой наблюдала за столпотворением, чувствуя движение корабля. Море я любила, поэтому и не спешила спускаться в свою каюту, которую делила еще с пятью дамами. Свежий соленый ветер намного приятнее удушливого влажного воздуха, с примесью ароматической воды, которой на метр несло от женщин. Только кто же меня спрашивает? Так что хочу или нет, а спускаться придется.
  Корабль отошел от берега уже метров на двести, когда я почувствовала это... Сначала болью обожгло внутреннюю сторону бедра, заставляя тихо застонать. Но с каждой минутой становилось только хуже и я, уже не в силах сдерживаться, упала на палубу, завыв диким зверем. Огонь буквально сжигал изнутри, лавой разливаясь по телу и испепеляя органы. Вечные Звезды, как же больно... Сил уже не было даже на то, чтобы кричать... Или я просто перестала себя слышать... Не важно. Потому что хотелось только одного -потерять сознание и раствориться в бархатной тьме. Наверное, извечные надо мной сжалились, потому что следом за очередной волной боли пришло благословенное забвение...
  
  
  Воспоминание второе. Удручающее
  Очнулась я, лежа на чем-то мягком, замотанная в кокон из шерстяных покрывал. Горло болело, а в ушах стоял противный звон. Первая попытка открыть глаза успехом не увенчалась, зато вторая дала неутешительные результаты - я снова была в замке герцога Турмалинского, о чем свидетельствовали картины морских сражений на потолке.
  Судя по полумраку в помещении и пляске теней от огня, день клонился к концу. Тяжелый спертый воздух комнаты мешал нормально вздохнуть, а слои ткани - пошевелиться. Издав тихий стон, я вновь попыталась высвободиться. И, о чудо, у меня получилось! Правда, прикрыв глаза от напряжения, я не сразу поняла, что кто-то помогает выпутаться из теплого кокона.
  - Госпожа, как вы? ? - раздался над головой знакомый голосок.
  - Воды... - еле-еле прошептала я.
  Мои губы тут же были смочены кусочком льда и несколько капелек медленно скатились по щеке вниз. Странное ощущение, что на мне гораздо меньше одежды, чем было до потери сознания, хорошего настроения не добавило.
  - Как вы себя чувствуете, госпожа? - пролепетала Улька, снова протягивая мне кусочек льда.
  - Странно чувствую... - честно призналась я и, пока говорила, заглянула под покрывало.
  Платья на мне не было. Точнее было, но не то, что надевала с утра. Да и белье куда-то испарилось... Чудеса, не иначе!
  - Простите, госпожа, но нам пришлось вас раздеть. Вы столько времени в мокрой одежде на холодных камнях пролежали...
  Удивленно посмотрев на девочку, уже хотела было поинтересоваться произошедшим, но тут в помещение вошел лорд Сельтор.
  - Дитя, сходи на кухню и попроси сделать для меня и леди чай.
  - Слушаюсь, господин! - пролепетала малышка, а в следующее мгновение её уже и след простыл. Улыбнувшись такой исполнительности, я перевела взгляд на мужчину.
  ?- Благодарю за проявленные внимание и заботу, лорд.
  - Не стоит, леди. Это - мой долг, как радушного хозяина.
  - Поведаете, как я оказалась в замке?
  - Как пожелаете. Только, будьте любезны представиться вначале. А то безликое обращение "леди" режет слух. Я, кстати, лорд Лазар Сельтор.
  - Простите мое невежество, - откашлявшись, постаралась убрать хриплые нотки из голоса. - Леди Армель Шанталь, дочь герцога Озерского.
  - Мое почтение, леди Шанталь, - улыбнулся мужчина и немного неловко поцеловал мою протянутую руку.
  Кажется, улыбнулись мы одновременно, потому что ситуация действительно выглядела комично - лорд Сельтор в свободной рубашке синего цвета, расстегнутой на две пуговицы, и я - вообще не понятно в каком виде, а все дворцовый этикет соблюдаем. Вот вам и правила хорошего поведения, что прививались с самого рождения.
  - Итак, леди Шанталь, что касается истории вашего появления в замке. Честно говоря, я сам не совсем понял, что произошло. Сидел в кабинете и корпел над бумагами, когда за мной прибежали слуги. Оказывается, вы спрыгнули с корабля и приплыли на берег... А вот зачем - поведайте мне сами.
  - По-правде, я ничего из этого не помню. Лишь момент, как стояла на корабле, а потом клеймо начало гореть огнем и... темнота.
  - Клеймо, миледи?
  Говорить об этом совершенно не хотелось, тем более человеку, которого едва знаю. Но сказанного не вернешь, так что остается только отвести глаза и промолчать, в надежде, что лорд Сельтор поймет мое поведение. Увы, не понял...
  ?- Леди Шанталь, прошу, не смущайтесь меня. Я искренне хочу помочь.
  - Сомневаюсь, что это в ваших силах.
  - И все же, попробуйте довериться. Тем более, есть у меня некоторые подозрения относительно вашего "клейма". Это ведь отец его поставил, не так ли?
  - Да, - вынуждена была согласиться я.
  - И если исходить из вашего заявления, что клеймо горело огнем, то посему выходит, что это магическая метка принадлежности... Простите за странную просьбу, но могу ли я взглянуть на неё?
  - Нет! - категорично ответила я.
  - Но отчего же, миледи?
  - Потому что в этом случае вам придется на мне жениться! - кажется, мужчина был ошеломлен моим заявлением. Пришлось пояснить. - Понимаете, это клеймо или метка, как вам угодно, находится в таком месте... В общем, постороннему мужчине даже думать об этом неприлично!
  - Но я не просто мужчина, леди Шанталь. Я человек, который хочет и может помочь, но для этого мне нужно взглянуть на рисунок!
  - Я и так могу сказать, что он из себя представляет.
  - И соотношение длины и ширины? И ровность линий определить? Поймите, миледи, в магических рисунках значение имеет любая мелочь. Если я не буду точно знать всех исходных параметров, то могу нечаянно навредить. Поверьте, у меня и в мыслях не было вести себя недопустимо или покушаться на вашу честь.
  - И все же я отказываюсь демонстрировать этот позорный символ. Лучше скажите, вы сможете прояснить мое возвращение в замок или ...
  - Вполне. Все магические знаки, что наносятся на тело, предназначены для привязки. В основном их наносят рабам, устанавливая ограниченное расстояние и замыкая контур на конкретном человеке. В данном случае, по всей видимости, вы были привязаны к моему отцу. Уж не знаю, что в вас такого ценного, но он явно не хотел расставаться надолго. Так вот, после смерти "якоря" привязки, сместились контуры метки и в итоге новыми якорями стали носители крови предыдущего "якоря". То есть, в нашем случае, это все дети моего отца.
  - Весьма сумбурное объяснение, но, кажется, основную мысль я уловила. Выходит, я теперь привязана к... Сколько у вашего родителя было бастардов?
  - Не имеет значения, леди Шанталь. Они уже отплыли на приличное расстояние, а это значит, что теперь единственными "якорями" будем мы с братом. Видимо, на вашем корабле детей не было, и как только расстояние до ближайшего наследника перевалило за допустимую норму, активировалась метка. Отсюда делаем вывод о дальности привязки - не более пятисот метров. Как только нарушите установленные границы, контроль над вашим сознанием будет брать клеймо.
  - Значит, сколько бы я не пыталась сбежать, всегда бы возвращалась, сама того не желая? Это очень жутко звучит, лорд.
  - Именно поэтому разрешите мне взглянуть на символ. Думаю, я найду способ разорвать нашу связь.
  - Каким образом? Вы, сударь, Мастер или, быть может, настоящий Маг?
  - Можно и так сказать, леди Шанталь. Не буду вдаваться в подробности, но навыки работы с магическими потоками у меня имеются.
  - Такой ответ меня не впечатляет, так что, будьте любезны пояснить, какая стихия вам подвластна?
  - Я - Мастер Материй, такой ответ устроит?
  Задумавшись, я стала вспоминать, что же это за направление такое. Определенно слышала о нем, но всего пару раз и вскользь. Значит... значит...
  - Сударь, уж не хотите ли вы сказать, что являетесь алхимиком?
  Судя по ехидной улыбке лорда, именно на это он и намекал. Ох, Вечные Звезды, угораздило же меня связаться с сумасшедшим! Видимо общая слабость и усталость ослабили контроль над эмоциями, потому что в следующее мгновение улыбка сползла с губ мужчины, а между бровями залегла глубокая складка.
  - Миледи, не все алхимики безумцы, гоняющиеся по свету за тенью философского камня! Уж вы то, дочь герцога, должны были абстрагироваться от мнения общественности и сплетен простого люда!
  - Так оно и было, лорд Сельтор, пока однажды в королевском дворце мне не довелось повстречать вашего коллегу. Неприятная была встреча, надо признаться!
  - Повторюсь, безумцы не все! Но многие... - уже тише добавил мужчина.
  - В любом случае, и при всем моем уважении, но метку показать я не готова. По крайней мере - пока.
  - А когда будете готовы? - встрепенулся мужчина.
  - Сударь, у меня такое ощущение, что вы в моем лице нашли новое увлекательное пособие... Даже не так, подопытного! И это, надо признаться, не очень приятно!
  - Леди Шанталь, несмотря на мою некую... увлеченность, в вас я в первую очередь вижу человека, которому нужна помощь. И я её окажу, будьте уверенны!
  - Звучит как угроза, - улыбнулась я и попыталась убрать прядь волос, сползшую на лицо. - Лорд Сельтор, понимаю, что моя просьба несколько неприлична, но...
  - Как только вернется служанка, она поможет вам добраться до купальни.
  - А далеко идти? - робко поинтересовалась я, понимая, что сил почти нет.
  - Шагов десять. Вы сейчас в моих личных апартаментах, так что все удобства рядом.
  - Благодарю, сударь.
  На этом мы распрощались. Принесенный малышкой чай с настойкой от простуды я выпила залпом, а вот на горячие пирожки, меня уже не хватило. Как добиралась до купальни - отдельная душещипательная история, а уж как мылась...
  Выбралась я оттуда только спустя час, проведя большую часть времени за отмыванием волос. Остальное пришлось на оттирание грязи и обработку ссадин, в которые попал песок. Приятного было мало, очень мало... И да, боль я терпеть не умею, так что все время, пока мне обрабатывали ранки, глотала слезы.
  В итоге, пред ясны очи лорда Сельтора я вышла чистая, посвежевшая, но с красными глазами и опухшим носом. Судя по растерянному и несчастному взгляду мужчины, что делать с такими вот дамами, он не знал.
  - Леди Шанталь, повар специально для вас приготовил куриный бульон по старинному рецепту герцогов Турмалинских. Надеюсь, он поможет вам справиться с простудой...
  - С простудой? Сударь, настоящие леди не болеют! - улыбнулась я, вытирая текущий нос.
  - Простите, миледи, запамятовал, - он протянул мне носовой платок, а ответная улыбка кардинально преобразила лицо мужчины, делая его по-мальчишески юным.
  Да уж, я успела позабыть, как выглядят настоящие, искренние эмоции. Во дворце считается неприличным выставлять свои чувства и мысли на показ, предпочитая любому их проявлению холодную улыбку и столь же ледяной взгляд. Не помню, когда сама в последний раз улыбалась - искренне, от души.
  - Миледи, может все же, покажете метку? - как бы между прочим спросил лорд, разморенную меня.
  - Возможно, но с парочкой условий...
  - Женитьба входит в их число? - усмехнулся мужчина, подавшись вперед.
  - А вам бы этого хотелось?
  - Надеюсь, вас не обидит моя искренность, но... нет. Несмотря на вашу красоту, великолепное воспитание и замечательное чувство юмора, я пока не готов расстаться с вольной жизнью. Да и вряд ли вас, дочь герцога Озерского, удовлетворит замужество с простым лордом.
  - Знаете, если бы не все условности нашего мира и надежды родителей, то вполне устроило бы. Вы кажетесь милым, искренним и интересным собеседником. Говорите то, что думаете. Для простого человека - это весьма достойные качества, но для человека аристократического происхождения - верный путь либо на каторгу, либо на плаху. Кстати, этими чертами характера вы напоминаете одного моего знакомого при дворе...
  - Вы друзья? - с любопытством спросил лорд Сельтор.
  - Да, заклятые... - грустно улыбнулась я. - Впрочем, мы отошли от основной темы разговора. Первое мое условие - я хочу повидать родителей.
  - Похвальное желание. Даже страшно представить, что они сейчас чувствуют.
  - Я рада, что вы меня понимаете. Второе условие - никто, повторюсь, абсолютно никто не должен знать о метке. Даже ваш старший брат!
  - С этим сложнее. Мой брат далеко не глупый человек. Рано или поздно он заметит наше с вами тесное пятисотметровое общение и тогда начнет задавать вопросы. А вру я очень скверно... Поверьте, сделаю все от меня зависящее, но обещать ничего не могу.
  - Что же, будем надеяться, что нам удастся сохранить сию маленькую тайну.
  - Каково же третье ваше условие?
  - А его я еще не придумала, - обворожительно улыбнулась, подмигивая мужчине. - Но как только решу, сразу же сообщу вам!
  - Что же, в таком случае, предлагаю перейти к сути вопроса. Показывайте метку! Хотя, нет, стойте. Мне надо взять необходимые приборы для замера и мою тетрадь для записей.
  И пока я, накормленная золотым куриным бульоном с кусочками мяса и ароматными сухариками, напоенная глинтвейном с невероятным вкусом и дольками лимона, боролась со сном, лорд убежал. Не знаю, сколько его не было, но закутанная в плед я успела-таки заснуть.
  - Леди, вы только ножку покажите, и можете дальше спать.
  - Лорд, я не настолько пьяна, чтобы доверить свое сонное тело незнакомому мужчине!
  - Мы знакомы, миледи. И даже успели выяснить, что я не собираюсь на вас жениться, так что вам нечего опасаться.
  - Знаете, именно это меня и пугает: вы собираетесь залезть даме под юбку, при этом отказываетесь нести ответственность!
  - Ох, леди Шанталь, если бы только знал, что от одного бокала вина вы так захмелеете, никогда бы не предлагал.
  - Еще бы я не захмелела! Во дворце нам его водой разбавляют, а тут... А еще есть?
  - Вам хватит, миледи. А теперь будьте хорошей девочкой и покажите мне метку.
  Немного поспорив, я все-таки сдалась и, кое-как подобрав подол платья, оголила бедро с позорным клеймом. Пробормотав что-то нечленораздельное, мужчина приложил к коже нечто металлическое и очень холодное. Вскрикнув от неожиданности, я попыталась оттолкнуть чужую руку, но он уже и сам отстранился. Еще бы, когда с таким грохотом падает целый поднос с посудой...
  В дверях гостиной стоял дворецкий, круглыми глазами наблюдая за нами. Точнее, за лордом, стоящим на коленях перед диваном, на котором сидела я, с задранной юбкой.
  Да уж, на удивление абсурдная и... скандальная ситуация. Покраснев, я быстро одернула платье...
  - Да как вы посмели! Воспользоваться моим беспомощным состоянием, чтобы проделать такое... такое непотребство? - мой голос срывался на фальцет. - Негодяй! Убирайтесь вон.
  И убедившись, что сказанное достигло цели, гневно посмотрела на лорда Сельтора. А он уже беседовал с дворецким, что-то ему втолковывая и эмоционально всплескивая руками.
  Как только за слугой закрылась дверь, лорд повернулся ко мне и, с извиняющейся улыбкой изрек:
  - Кажется, нам все-таки придется пожениться!
  - Спешу и падаю! - пробурчала я, а потом как-то неожиданно провалилась в глубокий исцеляющий сон.
  ***
  Корабль легко скользил по темным водам, подгоняемый порывами ветра, что принесли с собой тяжелые облака. Синее небо то и дело рассекали зигзаги молний, оставляя после себя запах озона. Косые полосы дождя неровными нитями соединяли тучи и воду, и уже не понять, где начинается одно и заканчивается другое.
  Стоя на носу корабля, я наслаждалась буйством стихии, иногда вздрагивая от колючих капель. Порывистый ветер разворошил простую прическу и теперь играл с длинными прядями, иногда нежно скользя ими по лицу, а иной раз жестко хлеща. И так хотелось раскинуть руки в стороны, закрыть глаза и взлететь, растворяясь в силе природы. Поддаться зову и впитывать в себя её мощь, наполняя живительной энергией каждую частичку тела. И смеяться... Хочется петь и смеяться, но нельзя.
  И приходится молча вглядываться в даль, изживая на корню странные порывы и желания. Вместо задорного смеха - рисовать на лице довольную, но скупую улыбку. Это улыбка человека, который любыми способами добивается своего.
  Даже здесь, на пиратском корабле, я чувствовала себя вполне уверенно. Не смотря на то, что мимо меня то и дело сновали морские головорезы с угрюмыми мордами, стоило сделать невинный взгляд, похлопать ресничками и робко улыбнуться, как пираты сбивались с шага и пытались приосаниться.
  - Леди, вам стоит спуститься в каюту, - голос капитана заставил отложить на некоторое время приятные мысли и, с кроткой благодарной улыбкой, покинуть облюбованное место.
  Сидеть одной категорически не хотелось, так что я решила навестить лорда Сельтора. Мужчина с самого отплыва сидел в своей каюте, то ли страдая от морской болезни, то ли погрузившись в изучения записей по моей метке. В любом случае, сейчас и узнаю, чем занят почтенный алхимик. И если первым - то придется переориентировать его на второе.
  Первые два стука были проигнорированы, а вот на третий, более настойчивый, ответили открывшейся дверью. Стоя в проходе, с растрепанными волосами, сонными глазами и пятном от чернил на щеке, он выглядел очень милым.
  - Я разбудила вас, сударь? Прошу прощения, - постаралась, чтобы голос звучал невинно.
  - Ничего подобного, леди Шанталь. Я лишь на минутку прикрыл глаза... А который сейчас час?
  - Перевалило за полдень. Кстати, лучше бы вам не подниматься на палубу. Кажется, у нас есть все шансы попасть в шторм.
  - Не страшно, - улыбнулся мужчина. - Каждый из кораблей Морских герцогов оснащен встроенными артефактами, направленными на защиту судна и экипажа.
  - Иными словами, мы не затонем? А если нарвемся на... ну не знаю, рифы? Айсберги?
  - Леди, нам не грозит ни первое, ни второе. Айсберги опасны для северных вод, рифы - лишь вблизи островов. Так что вам не о чем волноваться. Нас даже особо сильно качать не будет - артефакт и на это рассчитан. Так что, можете бояться только грома.
  - А молнии? Они ведь тоже опасны!
  - В этом случае сработает защитное поле, поглощающее разряды. Леди, вам действительно нечего бояться!
  - Так не интересно, - надула губки я, отодвигая лорда в сторону и проходя в каюту. - В чем тогда заключается опасность быта мореплавателя?
  - Поверьте, миледи, опасностей много. Ведь никто не отменял нападения пиратов - как морских, так и воздушных. А еще многочисленные твари, которых так и не извели.
  - И у нас есть шанс столкнуться с одной них?
  - Не знаю, к счастью или сожалению, но нет. Орланское море одно из немногих, откуда чудищ удалось изгнать.
  Улыбка помимо воли расцвела на моих губах. А я ведь считала, что лорд Сельтор не интересуется ничем, кроме алхимии. Оказывается - еще как интересуется. И намного смышленее, чем кажется. Это, конечно, несколько осложняет задачу, но делает игру лишь интереснее. Теперь придется пересмотреть свое поведение и подправить линию отношений. Но, ничего. Поставленная цель того стоит.
  Орланское море и всего сутки пути по нему. К завтрашнему утру я уже буду дома, в объятиях маменьки и под строгим надзором отца. Жаль, конечно, что наша встреча будет короткой, но главное убедить их, что все в порядке. Потом следует навестить принцессу и в красках рассказать о своих приключениях. Надеюсь, впечатлительная Анита пожалеет свою верную фрейлину и позволит отлучиться из дворца на неопределенное время. Интриги интригами, а от метки избавиться не мешало бы.
  - Миледи? Вас заинтересовали наши фамильные регалии?
  Я и не заметила, как в раздумьях остановилась напротив небольшого сундука и смотрела на его содержимое невидящим взглядом.
  - Да. Весьма тонкая и изящная работа.
  На атласных подушечках лежали символы власти герцогов - диадема с родовым камнем, перстень-печатка и медальон, с капелькой крови действующего герцога. Именно медальон с кровью - магический артефакт, отвечал за сохранность богатства, открывая тайники. Усиливал наследственность крови, являясь главным атрибутом жениха в первую брачную ночь. И выполнял еще ряд функций, о которых мне, к сожалению, было неизвестно - у каждого медальона она была особенной и неповторимой.
  - А для чего вы взяли регалии с собой? Разве им не надлежит дожидаться нового владельца в сокровищнице замка?
  - На время, пока мой старший брат не вернулся из плавания, я являюсь Хранителем. Поэтому и приходится везти с собой.
  - Ваше дело, - пожала плечами я, а потом заинтересованно посмотрела на записи. - Как продвигаются дела с клеймом?
  - Пока смог вычислить только два энергетических потока из восемнадцати, вложенных в плетение. Но все впереди.
  - Может, займемся тогда делом? А потом вместе поужинаем?
  На эти предложения мужчина ответил согласным кивком и, указав на стул рядом со своим, принялся за записи.
  ***
  - Армель, доченька моя! - стоило выйти из кареты, как меня тут же заключили в объятия ?- крепкие, нежные, родные.
  Мама тихо шептала ласковые слова, роняя горячие слезы. Я же просто наслаждалась ароматом ванили, что шел от её волос, и млела от мысли - я дома. Позади родительницы стоял отец - хмурый, напряженный, без единой эмоции на лице. Но я-то знала, что все это игра. Ни к чему посторонним знать, что самым большим сокровищем герцога Озерского является дочь. И он обязательно крепко обнимет меня, окутывая облачком ароматного табака. Поцелует в макушку и тихо шепнет:
  - Вот ты и вернулась, моя снежинка.
  Такого детского прозвища я удостоилась за свой странный цвет волос. Папа у меня ведь брюнет, с легкой сединой на висках, а мама - рыжая, как лисичка. А вот я, пепельная блондинка, сильно выделялась на их фоне. Но хоть внешностью пошла в мамочку, а характером - в отца. И никто и никогда не смел усомниться в моем происхождении. А те, кто все же рисковал, очень горько жалели об этом.
  - Армель, моя маленькая девочка! - мама нехотя отпустила, разжав трясущиеся руки.
  - Все хорошо, мамуль. Все действительно хорошо.
  - Дочь, ты не хочешь представить нам своего спасителя?
  - Да, конечно. Отец, это лорд Сельтор, сын ныне покойного герцога Турмалинского. Лорд, позвольте представить вам моего отца - герцога Озерского.
  И пока мужчины раскланивались, я взяла матушку под руку и повела в дом. Зевак вокруг нашего столичного дома и так собралось немерено, так что давать лишний повод для сплетен не хотелось. Прислуга, столпившаяся у входа смотрела насторожено, не зная, чего ждать от вернувшейся хозяйки. И правильно делали - в следующий раз будут лучше следить за своей молодой леди. И только любимая няня тихонько утирала слезы, стараясь не привлекать к себе внимания. Незаметно кивнув ей, подозвала к себе управляющего и, отдав распоряжения на счет Ульки и обеда, для гостя, пошла в сторону своей комнаты. Больше всего в данный момент хотелось принять ванну и переодеться в привычные вещи. Да и посекретничать с мамой не мешало. Вернее, рассказать ей краткую версию моего похищения, не вдаваясь в подробности, чтобы не волновать лишний раз.
  Так что, час спустя, посвежевшая и поведавшая о своих похождениях, я сидела в столовой, слушая диалог отца и лорда. Судя по вопросам, что задавал папа, лорд Сельтор ему приглянулся. Особенно та отрасль магии, в которой Лазар считался Мастером. Ох, чует мое сердце, так просто герцог Озерский от этого несчастного не отстанет. А мне это только на руку...
  - Благодарю вас, лорд, что доставили мою девочку в целости и сохранности до дома. Надеюсь, вы выкроите пару дней и останетесь погостить? - матушка, как и всегда, была гостеприимна.
  - Благодарю, миледи. Почту за честь!
  - Я уже распорядилась, чтобы для вас подготовили одну из гостевых комнат. Желаете отдохнуть с дороги? Фредерик вас проводит.
  - Благодарю, герцогиня, но я бы предпочел совершить небольшую прогулку по саду.
  - В таком случае, позвольте сопровождать вас. Дорогой? - обратилась мама к отцу.
  - Идите, леди. Мне все равно надо поговорить с дочерью.
  - Герцог, - поклон отцу, - миледи, - поклон мне, и лорд Сельтор, предложив матушке руку, отправился на осмотр парка.
  - В кабинет? - спросил папа, глядя в след удаляющейся паре.
  - Может, на веранду? Заодно чай попьем.
  - Как пожелаешь, дорогая. Фредерик, распорядись, чтобы подали чай. И напомни повару про сюрприз...
  Выслушав распоряжения, дворецкий исчез, а мы с отцом отправились на веранду. Стоило стеклянной двери захлопнуться за нашими спинами, как папа привлек к себе и, поцеловав в макушку, счастливо произнес:
  - В кабинет? - спросил папа, глядя в след удаляющейся паре.
  - Может, на веранду? Заодно чай попьем.
  - Как пожелаешь, дорогая. Фредерик, распорядись, чтобы подали чай. И напомни повару про сюрприз...
  Выслушав распоряжения, дворецкий исчез, а мы с отцом отправились на веранду. Стоило стеклянной двери захлопнуться за нашими спинами, как папа привлек к себе и, поцеловав в макушку, счастливо произнес:
  - Вот ты и вернулась, моя снежинка.
  - Прости, что доставила столько хлопот.
  - Хлопот, Армель?
  Подняв голову, посмотрела в голубые глаза отца, отмечая в них бушующее море эмоций. Как же ему было страшно... И страх этот добавил седых волос в некогда темную шевелюру. Лучиками морщин разрисовал лицо, темными разводами запечатлев усталость. Бедный мой папочка.
  - Зачем, родная? Почему ты пошла с ним?
  - Ради вас с мамой.
  - Армель!
  - Что, отец? Неужели ты думаешь, что я смогла бы спокойно спать с мыслью, что на ваши жизни в любой момент могут устроить покушение?
  - Снежинка, это родители должны защищать свое чадо, а не наоборот.
  - Папуль, ты меня и так оберегал, как мог.
  - Видимо, недостаточно хорошо. Жаль, что время не повернуть вспять. Лично бы убил этого мерзавца!
  ? - Папочка, он ничего мне не сделал. Почти ничего...
  - Расскажешь? Только сначала чай попьем...
  Служанка, тенью прошмыгнувшая в помещение и принявшаяся за сервировку стола, ловко сгружала с подноса приборы. Отточенными движениями разлив чай по кружкам, она покосилась на отца и, получив согласный кивок, сняла с последнего подноса кружевную салфетку. А там...
  - Мои любимые пироженки! С цветами орнисы! Но как, папуль?
  - Чтобы порадовать свою маленькую принцессу, отец может достать и звезду с небес. Все, давай за стол, а то все остынет.
  Послушно устроившись на плетеном кресле и взяв в руки кружку, с удовольствием сделала глубокий вдох. Вот оно, очередное подтверждение, что я дома! Чай, который делают из специального сорта, прорастающего только в нашем герцогстве. Сколько себя помню, дома мы пили только его. Без новомодных добавок, без сливок и сахара. А зачем они нужны, если этот напиток и так нес в себе сладость лета? Аромат лугов и нежный привкус дневной Звезды, что ласкала каждый листок золотыми лучами. Вот оно, мое личное волшебство. А если еще откусить кусочек пирожного с кремом из цветков орнисы, а потом глоток чая...
  - Люблю тебя, папуля! - счастливо улыбаясь, прошептала я.
  И нет смысла скрывать истинные эмоции, потому что мои родители никогда не используют их против меня. Не предадут, не растопчут. Наоборот, порадуются вместе со мной, даря ответную теплую улыбку.
  - И я тебя, Снежинка.
  Спустя некоторое время и две чашки чая, я все же собралась с мыслями и решила поведать отцу о своих приключениях. Сначала поведала о своем похищении и внезапной смерти старого герцога Турмалинского.
  - Армель, надеюсь, ты понимаешь, что он умер отнюдь не от старости?
  - Да. Но, больше чем уверена, что убийцы уже нет на острове.
  - На основании чего такие выводы?
  - Всех наложниц с детьми развезли по разным частям света.
  - Родная, а почему ты решила, что отравителем выступала именно наложница или ребенок? Почему не прислуга? Или же сын герцога? Да та же мать, о которой ты упоминала, могла подсыпать яд.
  - В отношении прислуги я тоже думала, но понаблюдав за ними, видимых мотивов не обнаружила. Герцог хорошо, если не сказать - замечательно, о них заботился. Про мать ответить сложнее - я её ни разу не видела за все три дня. А вот Лазар... Тут точно нет!
  - Отчего же, Снежинка?
  - Ну, какой из него убийца? Титул и основное наследство ему все равное не достались. Да и потом он слишком рассеянный, отрешенный, увлеченный своей работой. Сомневаюсь, что такой человек смог бы убить собственного отца.Ради чего?
  - Армель, ты начинаешь забывать, чему я тебя учил? Одно из правил аристократа - умей держать лицо и притворяться. Да ты и сама не раз использовала это искусство. Так что мешает молодому и амбициозному ученому, который умеет и любит работать с разного рода порошками, подсыпать один из них в еду? Или в воду? Кто знает, какие мотивы двигали молодым человеком. Быть может человеколюбие и желание прекратить кровавые нападения отца. А может и грандиозные планы по захвату власти. Ведь если убил одного герцога, почему бы не поступить так же со вторым и перетянуть бразды правления на себя? Или...
  - Я поняла, отец. Но, все же, мне сложно в это поверить. В любом случае, буду держать ухо востро.
  -Такого случая не будет, родная. Ты остаешься дома! А через неделю мы съездим в наше герцогство. Я уже поговорил с Его Величеством и нам дали небольшой отпуск.
  - Но папочка, я должна вернуться.
  - Почему? Пока что я не услышал ни одного довода.
  - Понимаешь, до смерти герцог успел поставить мне клеймо, которое ограничивает... свободу. Я не могу находиться на большом расстоянии от Лазара.
  - А может это очередная уловка охочего до власти лорда?
  - Инцидент, выявивший наличие и свойства клейма, произошел до того, как раскрылось мое инкогнито.
  - Всё равно, ни о какой поездке не может идти и речи! Тем более, пока не встретишься с дядей.
  - Я себя хорошо чувствую, отец. Не надо отвлекать его от дел.
  - Для Асхата ты важнее любого другого пациента. Тем более, он уже в пути.
  - Ох и достанется мне от дяди... - вздохнула я, поджав ноги под себя и удобно устроившись в плетеном кресле.
  - Рассказывай дальше, родная. Что еще интересного произошло?
  - Прежде чем продолжу, повторюсь - мне придется вернуться на остров. Лорд Сельтор обещал помочь снять клеймо, и остается только поверить на слово.
  - А почему он не может остаться у нас в гостях и продолжить свои исследования в тишине и покое?
  - Лазар забрал герцогские регалии брата с собой. А тому, чтобы вступить в права наследования, без них никак. Так что, вернуться придется в любом случае.
  - Пусть отошлет брату почтового дракона. Тем более, новому герцогу все равно придется предстать перед королем.
  - Ну, папа!
  - Признавайся, зачем ты хочешь вернуться на остров?
  - Ну-у-у... - замялась я, не зная, с чего начать. - Там столько всего интересного... Плодородная земля с благоприятным климатом, залежи драгоценных камней, замечательная бухта для своего небольшого военного флота...
  - Армель!
  - Да, папочка?
  - Останешься дома. И никаких планов по захвату власти!
  - Но почему другим можно, а мне - нельзя? - обиделась я на отца.
  - Потому что у других это только планы, а тебе же хватит ума и упорства воплотить задуманное в жизнь.
  - Ну, папочка!
  - Нет! Я все сказал!
  Шмыгнув носом, я полными слез глазами посмотрела на отца. Нижняя губа задрожала, пальчики потянулись к платочку...
  - Снежинка, в этот раз слезы не помогут. Мне твоя идея абсолютно не нравится и точка.
  - Но ты ведь сам хотел, чтобы я вышла замуж за богатого и хорошего человека!
  - Начнем с того, что в приоритете был именно хороший человек, а все остальное шло бы приятным дополнением. Что же касается нового герцога Турмалинского, то ты даже не знаешь, как он выглядит. Я, признаться, тоже. Слышал о сыновьях Ориона, но никогда даже не задумывался об их личности. Как оказалось, зря. Надо будет поговорить с королем...
  Начав рассуждать вслух, отец постепенно погрузился в свои мысли, изредка что-то бурча под нос. Ну вот, как всегда! Я ему идеальный выход из ситуации предлагаю, а он - противиться. Да, я не спорю, что страшно и опасно, но оно того стоит! А уж власть и голос в совете... м-м-м.
  - Папуль, я пойду к себе?
  - Иди, Снежинка, отдыхай. Кстати, выбери на завтра время, когда сможешь посетить короля. Да и принцесса Анита волновалась.
  - Хорошо, папуль.
  Поцеловав родителя в щеку, отправилась к себе, по дороге обдумывая, как бы убедить его в верности своих идей. Толковых мыслей не появлялось, так что я решила дождаться приезда дяди, чтобы попросить его совета.
  Ах да, чуть не забыла еще один момент - придумать, как вычислить личность гада, сдавшего меня бывшему герцогу Турмалинскому. Но это все позже, а пока - отдых!
  ***
  - Ну и где моя горе-племянница? - послышался голос дяди из гостиной. - Бесенок, хватит притворяться спящей.
  Улыбнувшись, я сладко потянулась, а потом соскочила с постели и, накинув халат на плечи, выскочила из спальни. Лорд Асхат Шанталь, младший брат папочки, как раз раскладывал на столике бутылочки с жидкостями всевозможных цветов. Однажды он пытался научить меня делать настойки и различать лечебные травы, но быстро забросил это неблагодарное занятие. Не было у меня склонности к целительству, как ни крути. Зато дядя славился своим даром на все королевство, прослыв лучшим Мастером Жизни.
  - Дядя!
  - Армель, - повернувшись на голос, мужчина заключил в свои медвежьи объятия, басовито рассмеявшись.
  Внешность у него была запоминающаяся и внушающая трепет, потому благородного целителя частенько принимали закостолома, чем вызывали неизменную добродушную улыбку. А уж когда он гулял по улице со своей миниатюрной женой, то и вовсе удостаивался звания чудища.
  Но знавшие этого Мастера люди неизменно повторяли одно - наидобрейшей души человек, борющийся за своих пациентов до последнего. И ведь он частенько выигрывал у Смерти, забирая пациента из-под самой косы.
  - Так, посмотрим, что тут у нас. Небольшое истощение, остаточные симптомы нервного срыва, легкая форма простуды и... измененная энергетическая структура. Это что еще такое?
  - Вы еще с папой не разговаривали, да?
  - Он отправился к королю на аудиенцию, вернется только к ужину. А что Исхард должен был мне поведать?
  - Историю моего похищения и все последствия.
  - Так это все рассказать можешь мне и ты, пока будем проводить лечение.
  Вздохнув, я принялась в очередной раз пересказывать свои приключения, с ужасом понимая, что предстоит проделать тоже самое еще как минимум три раза - перед королем, принцессой и "подружками". Правда, для всех версии будут немного разными, но все же - быть в центре внимания так утомительно.
  - ... вот так вот я и оказалась дома, с клеймом на ноге и грандиозными планами - в голове.
  - Бесенок, прости, но на сей раз я солидарен с твоим отцом. Не чисто тут... совсем не чисто.
  - А я так надеялась на вашу помощь и понимание. Дядя, мне совершенно необходимо вернуться!
  - Армель, ты и без этого герцога прекрасно проживешь. Зачем тебе лишняя головная боль? Ты хоть представляешь, какой это труд - поднять экономику герцогства? Да я в свое время пока изучал все аспекты ведения хозяйства, чуть умом не тронулся. Зачем тебе это, Хвостик? Наслаждайся жизнью и свободой.
  - Так я этого и хочу! Но чтобы получить полноценную жизнь и свободу мне нужно устойчивое место в обществе и совете. Я хочу, чтобы с моим мнением считались, а к словам - прислушивались. И, между прочим, у меня есть, на кого ровняться.
  - Ты опять про Инею? Ох, Бесенок. Я уже жалею, что когда-то рассказал тебе эту историю.
  - Я, между прочим, тоже, - отец, как всегда, появился в комнате бесшумно. - Это после твоих сказок у неё стали формироваться захватнические планы.
  - Ничего подобного! - возмутилась я, послушно глотая противное на вкус лекарство. - Я всегда знала, чего хочу от жизни. И голос в Совете один из обязательных пунктов.
  - Снежинка, никакого Совета! - стукнув кулаком по столу, рыкнул отец.
  Ой, кажется, довела! Говорила мне маменька, что с мужчинами мягче надо, но не могу я так. Одно слово - папенькин характер. Как и он, всегда иду на пролом к намеченным целям, и не важно, какие будут последствия.
  - Запру в комнате, и будешь сидеть, ноликом вышивать!
  - Брат, вообще-то вышивают крестиком...
  - Без разницы! Главное, что дома и под надзором!
  - Сбегу, - обижено сообщила отцу.
  - Вроде бы в строгости воспитывал, учил отца слушаться. В кого она такая пошла? - вздохнул родитель, опускаясь в кресло.
  - Даже не могу предположить, - засмеялся дядя, протягивая мне мятный леденец собственного приготовления.
  - Папуль, дядя, я ведь правда хочу, как лучше. Неужели вы не понимаете, что при участившихся столкновениях между герцогами, нам необходима дополнительная военная поддержка.
  - А про столкновения-то ты откуда знаешь? - удивился Мастер жизни.
  - Из дворцовых сплетен, - не моргнув глазом, соврала я.
  - А родственников обманывать не хорошо.
  - Подслушала... - нехотя созналась я, опустив взгляд. - Но сейчас речь не об этом! Герцоги объединяются в коалиции. После того, как они сметут слабых, начнут строить козни против более сильных. И чем богаче будет герцогство, тем соблазнительней кусочек. Как думаете, на чьи земли обратятся жадные взгляды?
  - Бесенок, король не позволит уничтожить род с тысячелетней историй и родной кровью! - возразил дядя.
  - Может быть, но подстраховаться необходимо. Между прочим, это твои слова, отец.
  - Я не отрицаю, что нужна подстраховка, но не ценой твоей жизни.
  - Пап, я справлюсь. В противном случае, никто не запрещает устроить маленький несчастный случай будущему мужу...
  - Армель! - возмущенно прошипел целитель.
  - Я не говорю, что нужно убивать. Но вот покалечить-то можно...
  Дядя попытался было еще что-то сказать, но отец его перебил.
  - Хорошо, допустим, я отпущу тебя на остров герцогов Турмалинских, но с несколькими условиями. Первое - если возникнет угроза твоему здоровью или жизни, тут же возвращаешься домой. Уточняю - даже если палец уколешь - вернешься! Вместе со своим лордом, между прочим. В родовом поместье будете клеймо изучать. Второе - если мне не понравится новый герцог, никакой свадьбы не будет.
  - Даже если он меня скомпрометирует?
  - Даже если обесчестит! Не позволю жить дочери с негодяем!
  - А я, простите извечные, не позволю жить самому негодяю! - и вот угроза дяди меня впечатлила намного больше, потому что убийство для Мастера Жизни, все равно что своя собственная смерть.
  - И, третье, Снежинка - с тобой поедет тетя Ашисса!
  - Нет! Что угодно, но только не она! Я на все пункты согласна, но только не на последний.
  - Либо так, либо дом и крестики с ноликами!
  - Но я ведь даже поговорить с герцогом нормально не смогу, если тетя будет рядом!
  - Армель, либо так, либо остаешься дома!
  Мой выбор был очевиден. Час спустя в наше герцогство отправился почтовый дракон с просьбой для леди Ашиссы явиться в столицу.
  ***
  - Вот вы где, лорд Сельтор! - заглянув в библиотеку, я застала мужчину за рассматриванием генеалогического панно рода Шанталь.
  - Доброго вечера, леди.
  Меня удостоили быстрым взглядом, коротким кивком и вернулись к изучению родового древа.
  - Позвольте узнать, что так сильно завладело вашим вниманием? - полюбопытствовала я, подойдя ближе.
  - Не могу понять, здесь,наверное, какая-то ошибка? - удивленно спросил мужчина, непочтительно тыкая пальцем в основание дерева.
  - Никакой ошибки нет, лорд. Основателем нашего рода действительно считается Инея Шанталь.
  - Но как? Впервые вижу, чтобы женщину считали Прародителем!
  - Тогда считайте ее Праматерью, если вам так проще, - я вздохнула. -Лорд Сельтор, неужели вы никогда не слышали легенду про Инею Защитницу?
  - Нет...
  - Что же, давайте присядем и я поведаю вам эту дивную сказку, -проводив мужчину к креслам, стоявшим у окна, я удобно устроилась и начала рассказ. - В давние времена, когда земли уже были поделены на материки, но магия еще не покинула этот мир, Америей правил славный король Люций. Великий и мудрый, он за короткое время сумел наладить отношения со всеми соседними державами, договорившись даже с жителями Фантума, которые в то время больше походили на дикарей...
  - А сейчас не походят? - усмехнулся лорд.
  - Ныне Фантум считается свободной землей кочевников-воинов, которыми правит вождь Маква. Вы желаете об этом поговорить?
  - Прошу прощения, леди Шанталь, - без тени раскаяния извинился алхимик.
  - Значит - нет. Тогда рассказываю дальше.
  Тихо вздохнув, таким образом, выражая свое неодобрение, я продолжила рассказ о славной прародительнице.
  - Так вот, в те глубокие стародавние времена, когда мир был наполнен магией, его регулярно атаковали зловредные порождения хаоса.Эти магические монстры лезли из разрывов вселенской материи и нападали на мирных жителей, выматывая их морально и физически. Многие маги, дабы выделиться на фоне своих не менее талантливых коллег, отправлялись в кристальные походы...
  - Кристальные? Простите, леди Армель, что снова вас перебиваю, но мне не знаком этот термин.
  - Ну... они пытались бороться с монстрами с помощью специально заряженных кристаллов, -сказав это, я внимательно наблюдала за собеседником, чтобы по его реакции понять, удалось ли мне выкрутиться из щекотливой ситуации.
  На самом деле я никогда не задумывалась, почему эти походы назывались именно так, но признаваться в этом Лазару категорически не хотелось. Дождавшись его понимающего кивка, я незаметно усмехнулась и продолжила повествование о зарождении великого рода Шанталь.
  - Так вот, данный способ борьбы с чудовищами не дал положительных результатов. Исчадия хаоса продолжали пробираться в наш мир, а количество магов быстро сокращалось. Тогда наиболее одаренные и талантливые из них попробовали закрыть дыры в мироздании, что вели в первозданный хаос. Но силы одного мага было для этого недостаточно, а объединиться мешала глупая гордость.
  И вот однажды внимание молодого короля привлекла одна из магинь, вступившая в неравный бой с монстрами. Звали её - Инея Шанталь. Эта юная леди переместилась из Нантэрии в приграничье Америи, следуя от разрыва к разрыву в горячем порыве закрыть проходы.
  Люциус магом не был, но всячески поощрял людей, наделенных Даром. И всегда сам возглавлял отряды боевых магов, выезжающих на места новых разрывов на территории королевства. Так он и познакомился с синеглазой магиней.
  Проводя многочисленные эксперименты с переходами и игнорируя насмешливые взгляды от своих более старших коллег, девушка медленно, но верно двигалась к разгадке возникновения дыр на теле мироздания. Люциус всячески поддерживал Инею, искренне интересуясь её теориями и предположениями. И, в один прекрасный момент, после очередного столкновения с чудовищами Хаоса, Инея нашла разгадку.
  Магические потоки... Те самые энергетические нити, что оплетали нашу планету, и служили причиной разрывов. Истончаясь, они лопались, тем самым нарушая силовой баланс и открывая проходы в другие миры. Поделившись своим открытием с коллегами и не отказавшись от их помощи, Инея высчитала основные потоки, необходимые для закрытия потока. Объединив магов и их силы, она направила энергию и напитала силовые нити, тем самым восстановив баланс.
  В знак благодарности Люциус провозгласил девушку Инеей Защитницей, даровав титул Герцогини Озерской. Так магиня Нантэрии стала Прародительницей рода, а когда у нее родился сын, он получил место в Совете после достижения им совершеннолетия.
  - Представляю, как радовался муж магини... - задумчиво заметил лорд.
  - А у неё не было мужа, - улыбнулась я, глядя на вытягивающееся лицо мужчины.
  - Откуда тогда ребенок?
  - Лорд Сельтор, не заставляйте меня, благовоспитанную девушку, рассказывать вам, откуда берутся дети.
  - И все же, леди, мне очень любопытно...
  - Ну, раз вы настаиваете, - я обреченно вздохнула, пытаясь удержать на лице серьезное выражение. - Мама говорила мне, что у алхимиков своеобразное образование, но я и подумать не могла, что вам не известны принципы продолжения рода. Так вот, когда мужчина и женщина сочетаются браком...
  Я только и успела, что стыдливо потупить глазки, как Лазар понял, к чему я веду, и стыдливо залился краской. Попытавшись что-то сказать, ученый закашлялся, и только успокоившись, смог выговорить.
  - Я понял, не продолжайте. Лучше поведайте мне известно ли что-нибудь об отце наследника леди Инеи.
  - Неужели вы думаете, что интерес короля Люциуса прошел бесследно? К тому же, кому он мог доверить место в совете, как не собственному ребенку?
  - Но почему он тогда не женился на девушке?
  - О, лорд Сельтор, это было так давно, что сейчас доподлинно неизвестно. Но дошедшие до наших дней летописи повествуют о том, что у Люциуса на тот момент уже была невеста из земель Росаи и отменить свадьбу он не мог. Несмотря на времена и нравы, короли всегда заключали браки исходя из выгоды, а не зова сердца. И эта печальная традиция сохранилась и по сей день.
  - Грустная сказка, - вздохнул Лазар, вызывая у меня улыбку.
  - Отнюдь, сударь. Чтобы быть счастливой с любимым мужчиной, не обязательно быть его женой... Эта мудрость актуальна и по сей день. Впрочем, воспитанной девушке не стоит беседовать на такие темы, посему, разрешите откланяться. Кстати, завтра я собираюсь во дворец. Составите мне компанию или предпочтете и дальше изучать семейную библиотеку?
  - Конечно, составлю, леди.
  - В таком случае, выезжаем в десять, сразу после завтрака. Доброй ночи, лорд.
  Мужчина снова не ответил, погрузившись в свои странные думы.
  
  Воспоминание третье. Интригующее.
  Узнав, что до королевского дворца шагов сто, от силы, лорд Сельтор уговорил меня на легкую утреннюю прогулку. Тем более, что погода стояла чудесная. Хотя, если бы не радужное настроение, вряд ли бы Лазар смог меня уговорить - фрейлине принцессы не подобает появляться при дворе таким образом.
  Взяв с собой Ульку, в качестве субретки, и небольшой отряд охранников, я отправилась на аудиенцию к Его величеству.
  - Леди, вы позволите узнать, что собираетесь рассказать королю? - заговорил мужчина, когда мы отошли на некоторое расстояние от дома.
  - Правду, сударь.
  - Значит, про похищение тоже поведаете...
  - А что вас смущает? Его величество должен знать, по чьей вине наследница осталась без своей лучшей фрейлины почти на неделю.
  - Если вы так значимы для королевства, то как отцу, храни Звезда его душу, удалось совершить похищение?
  - Дорогой мой лорд, - я укорительно похлопала Лазара веером по локтю. - Вы, как ученый, должны понимать, что при должной подготовке и "Сердце Таймиры", - венец королевских регалий, - можно украсть из сокровищницы. А уровень профессионализма специальной службы при высшей канцелярии определяется скоростью обнаружения пропажи и величиной возмездия провинившимся.
  - Армель, позвольте мне вас так называть. Знаете к каким выводам я, как ученый, прихожу, анализируя ваши слова? - увидев, что я вопросительно приподняла брови, лорд продолжил. -Хоть вы и прекрасны, как упомянутая драгоценность, но освободил вас именно я. А это значит, либо профессионализм шпионов короля оставляет желать лучшего, либо вы, простите за дерзость, не так значимы для принцессы, как думаете.
  Что-то беседа стала принимать неприятный поворот. Как он смеет - этот недоученый - сомневаться в моей значимости? Сделав максимально высокомерное лицо, я лениво обвела взглядом пейзаж, и после многозначительной паузы как бы невзначай обронила...
  - Лазар, - раз ему можно фамильярничать, чем я хуже. - Вы уже знаете, отчего умер ваш отец? Неужели столь скоропостижная кончина не вызывает у вас вопросов? Может быть всему виной плохая наследственность и скорая беспричинная смерть в порядке вещей в вашем роду?
  - Н-нет...
  - Тогда, вам не кажется, что смерть герцога была более чем своевременной? - И сразу уточнила. - Для меня, конечно же ?- молодой хрупкой девушки, оказавшейся на грани бесчестия.
  - Почему же тогда эти таинственные служители короны сами не спасли вас? Почему бросили там одну?
  - Потому что их дело следить, и вмешиваться только в крайнем случае. Угроза для моей жизни была устранена, так что думаю,через день или два за мной явилась бы королевская гвардия.
  Я замолчала, давая возможность оппоненту переварить информацию. И если он действительно не тот за кого себя выдает, как предостерегал вчера отец, то пусть хорошенько подумает, прежде чем затевать против что-нибудь недостойное. И он, и я понимаем, что в моих рассуждениях о причинах смерти старого пирата, только предположения. Но они имеют основания, чтобы быть правдой...
  - Никогда бы не подумал, что вы такая значимая фигура при дворе, - вернулся к разговору лорд Сельтор.
  - Лазар, видимо вы позабыли вчерашний рассказ. Я не только являюсь фрейлиной принцессы - в моих жилах также течет королевская кровь. Ведь сын Инеи, пусть и был бастардом, но от венценосного родителя. А потому, все причастные к моему похищению понесут наказание, так или иначе.
  - Леди Шанталь, а уж не на суд ли вы меня ведете? - с подозрением спросил алхимик.
  Я позволила себе звонко рассмеяться. Мне начинал нравиться наш разговор, особенно то русло, в которое он свернул.
  - Лорд Сельтор, - подхватила я его официальный тон, - даже если и на суд, главное в качестве кого вы там предстанете: свидетеля или подозреваемого.
  - Подозреваемого в чем? - мужчина не удержался в рамках этикета и возмущенно повысил голос.
  - Выслушав доклад своих шпионов, - проигнорировала я вопрос, - король может решить, что покойный герцог действовал не один. Однако, услышав из уст невинно пострадавшей меня рассказ о благородном спасителе, скорее всего, занесет вашу кандидатуру в свидетели.
  Теперь, видя слегка ошарашенное лицо мужчины, и при этом понимая всю серьезность вопроса, мне было особенно трудно сдержать смех. Поэтому я, продолжая движение в сторону дворца, молча ожидала усвоения предоставленной информации.
  - Почему мне кажется, - продолжил беседу Лазар, - что за рассказ о "благородном спасителе", мне придется дорого заплатить?
  Никак не прокомментировав догадку, я дала Лазару время подумать над моими словами, а пока уделила все внимание прекрасному Дворцовому парку, через который мы уже некоторое время шли. К слову сказать, именно эта возможность взглянуть на удивительное творение нечеловеческих рук главного садовника Королевства подтолкнула меня принять предложение о нашей прогулке. Вдоль посыпанной гравием дорожки стелились гибкие стебли с яркими бирюзовыми листьями, на кончиках каждого отростка блестел, словно капелька росы, бутон будущего клемантариса. Периодически справа и слева от дорожки попадались узорчатые решетки. И тогда стебли красочного растения взбирались на них и оплетали до самой верхушки, создавая изящную ширму, отбрасывающую тень на песок.
  Помимо красочного клемантариса парк населяли и другие яркие представители фауны. То тут, то там цветы были высажены в виде замысловатых узоров. Однако общий замысел художника от садоводства можно было постигнуть, только взобравшись на самый верхний этаж дворца, откуда открывалась потрясающая панорама на всю территорию.
  Будучи хорошо знакомой с дворцовыми распорядками и расположением комнат, мне не составило труда пройти к покоям принцессы, не привлекая излишнего внимания дворцовой знати. Сначала я хотела переговорить со своей подругой, посколькутолько узнав последние новости и сплетни смогу без опаски встретиться с местными акулами, не боясь попасть впросак.
  - Леди Армель, леди Армель, вы вернулись! - раздался звонкий, почти детский голосок.
  Однако, полностью избежать знакомых лиц мне не удалось...Нашу компанию догоняло прелестное создание с белокурыми вьющимися волосами, убранными в неприхотливую прическу. Большие глаза были распахнуты и сияли восторгом от неожиданной встречи. Розовые губки еле сдерживались, чтобы не растянуться в неприлично широкой, для светской дамы, улыбке.
  - Леди Армель, как я рада видеть вас в добром здравии и здесь - во дворце! - Девушка наконец-то догнала нас и попыталась приветствовать реверансом, что плохо ей удалось из-за легкой отдышки.
  Я подавила тяжелый вздох. Никак малышка не научится держать эмоции при себе. Более того, ее открытый взгляд и теплые слова провоцировали меня на ответные чувства. Но я, как главная фрейлина принцессы, не могла себе этого позволить.
  - Каталина, вы опять сбежали от своей дуэньи? Уж она-то просветила бы вас о том, что не подобает благородным девушкам бегать по коридорам королевского дворца.
  Благородная девушка, только недавно представленная ко двору, была прелестна и молода. Её невинная улыбка и слегка наивный бесхитростный взгляд привлекал заинтересованное внимание кавалеров и завистливые взоры их дам. Не знаю почему, но именно меня она выбрала в качестве объекта для подражания и с тех самых пор как мы познакомились, я не знала как "отвязать" от себя ангелочка. Её беззащитность пробуждала во мне желание уберечь дитя от интриг дворцовой жизни, но именно эти чувства я всеми силами старалась в себе искоренить. При дворе нельзя заводить друзей, поскольку любой из них может подставить тебе подножку или воткнуть нож в спину. Интриги и сплетни являются здесь особым культом и даже целой наукой, в изучении которой нет места простачкам.
  - Леди Армель, ну что же вы молчите? - донесся до меня голос Каталины, отвлекая от посторонних сейчас размышлений. - Как ваша поездка? Мне говорили, что вы отправились в загородное имение ваших родителей, навестить больную тетушку. Надеюсь, с ней все в порядке?
  Малышка задавала невероятное количество вопросов подряд и, кажется, даже не ждала на них ответа. Ох уж эта детская непосредственность. Сейчас она также легкомысленно начнет рассказывать нам всё, свидетелем чего была в мое отсутствие. И юная фрейлина совершенно не задумывается о том, как окружающие могут понять, а главное использовать в дальнейшем, такие на первый взгляд невинные истории, как потерявшаяся брошь леди Клисты или плохое самочувствие лорда Горенка.
  Меня от привычки болтать довольно быстро отучили родители, объяснив, что значительно ценнее получать информацию от других, нежели распространять её самой. Ну да, таких интриганов, как мои родственники еще поискать нужно.
  - Милая Каталина, - прервала я словоизлияния. - Вы совершенно не даете мне возможности представить вам моего спутника.
  Девушка резко замолчала, и ее щечки окрасились нежным румянцем.
  - Лорд Сельтор, позвольте вам представить одну из фрейлин Её Высочества - леди Каталину Аутсорскую, - дождавшись приветственного реверанса, я продолжила знакомство. - Леди Каталина, позвольте вам представить лорда Лазара Сельтора, практикующего ученого, мореплавателя и моего спасителя.
  - О! Так вы настоящий герой, как в исторических хрониках? - засмущавшись окончательно, пролепетало юное создание. Но тут, видимо, до девушки дошел смысл сказанных мною слов, и её взгляд окрасился беспокойством. - Леди Армель, вы сказали "спаситель"? Вы попали в беду? Что случилось?
  Как бы в подтверждение искренности своего беспокойства, фрейлина схватила меня за руку.
  - Леди Каталина, не волнуйтесь! - пришел мне на помощь сын герцога. - Леди Армель всего лишь попала в плен...
  На этом месте воздух покинул мои легкие, и я закашлялась, пытаясь одновременно убить Лазара взглядом. Мужчина оказался стойким и не поддавался убивательным планам. Наоборот, он обернулся к моей субретке и попросил ее принести стакан воды, дабы я смогла смочить растревоженное горло. Для человека, впервые оказавшегося во дворце, Улька обернулась на удивление быстро.И вот пока я жадно пила, этот ужасный человек решил продолжить разглашение моих секретов.
  - Так вот леди Каталина, спешу вас успокоить: леди Армель попала в плен безалаберности и разгильдяйства одного управляющего, запустившего дороги в провинции до такого состояния, что карета вашей подруги сломалась, вынуждая ее ночевать в поле.
  - Но тут, мне на радость, проезжал лорд Сельтор, - я наконец-то пришла в себя и перехватила инициативу повествования, - и как истинный благородный муж протянул мне руку помощи, позволив воспользоваться его транспортом.
  - О, какая романтическая история, - с восторженным придыханием произнесла юная фрейлина. - Прекрасная дева - одна, посреди бескрайних опасностей наших провинций, и доблестный муж - явившийся в минуту тревоги, дабы разделить с ней одну ка...
  - Милая Каталина, - поспешила я перебить болтушку, пока она своими восторженными выдумками не подвела нас с Лазаром под свадьбу. -Не поможете ли вы мне в одном важном деле?
  - Все что в моих силах, - со всей серьезностью ответила девушка.
  - Дело в том, что мне необходимо попасть на прием к его величеству, а лорд Сельтор впервые при дворе и никого здесь не знает. Не затруднит ли вас составить ему компанию и проводить в гостиную принцессы, куда я подойду после аудиенции?
  - Я с превеликим удовольствием составлю компанию лорду и поделюсь с ним своими знаниями о дворце.
  Дождавшись, пока лорд Сельтор предложит локоть временной спутнице, очень мило смущавшейся в присутствии "героя", я проследовала в сторону личных апартаментов короля. Улька и охрана поспешили за мной.
  В кабинете его Величества Себастьяна Златого меня ждало разочарование - время встреч было плотно расписано. И хоть отец говорил, что король желал меня видеть, пропустить посетителя без записи секретарь не мог. Пришлось, похлопав ресничками, попросить служителя "пера и бумаги" при первой возможности сообщить королю, что леди Армель Озерская находится во дворце, в покоях принцессы, и готова явиться по первому требованию.
  Направляясь к подруге, я уже знала, что тайком проберусь в ее личные покои и дам знать, что у нее гости. Я соскучилась по нашему общению, а потому не хотела делить ее внимание ни с кем.
   Оказавшись в спальне ее высочества, я активировала маленькую тельн* и отправила Аните весточку. Не прошло и десяти минут, как меня стиснули в нежных девичьих объятиях. Я даже растрогалась от неожиданности, не думала, что мои чувства взаимны, что принцесса также скучала по мне, как и я по ней.
   - Армель, негодница! - девичья ручка легонько хлопнула меня по плечу. - Как ты могла оставить меня тут одну? Променять на какую-то престарелую тетушку в далеком имении?
  - Простите ваше высочество, - я разжала объятия и отступила на шаг, дабы приветствовать принцессу реверансом. - Это случилось не по моей воле. Отец сказал, что поступили срочные известия о плохом самочувствии нашей родственницы, и нам пришлось спешно собираться в дорогу. Но хвала провидению - известия не подтвердились. Тетушка жива и здорова и даже скоро будет здесь, в столице.
  Врать моей будущей королеве было неимоверно сложно, но раскрыть тайну я не могла даже ей. Одна тайна цепляла за собой другую, норовя погрести меня под ворохом обстоятельств. Внезапные мысли о моей скрытности спугнул цепкий взгляд Аниты. Она пристально всматривалась в мое лицо, а потом потянулась к нему пальчиками.
  - Ой, а что это у тебя тут? - мягкие подушечки погладили меня по скуле, и я почувствовала, как принцесса что-то сняла с моей кожи. - Удивительно - это эльт! Небольшой, но кристально чистый. Откуда он у тебя на лице?
  В первое мгновение я ничего не могла понять и только молча хлопала ресничками. Это что же получается, я настолько обрадовалась нашей встрече, что невольно упустила слезинку радости, застывшую драгоценным камнем? Другого объяснения я не видела, а судя по удивленно-восхищенному взгляду подруги - надо было срочно что-то придумать.
  - Моя поездка загород все-таки не была совершенно бесполезной. Я придумала новый способ... - выдержала небольшую паузу, - украсить лицо!
  Теперь была очередь принцессы удивленно хлопать ресничками, а я спешно придумывала, как перевести разговор на другую тему.
  - Девичьи слезы способны разжалобить даже самое суровое сердце, и привлекают внимание окружающих. Закрепив легким магическим заклинанием камешек в виде слезы на щеке или скуле - можно выгодно подчеркнуть скромный взгляд и красивые глаза. Только вот в этот раз заклинание оказалось слабенькое, ведь вы смогли снять украшение...- жестом предложив принцессе расположиться на диванчике, я заговорила о другом. - Однако это не единственная новость из провинции. В дороге я повстречала милого молодого человека - лорда Лазара Сельтора, и хотела бы его вам представить.
  - А, я, кажется, знаю о ком речь. Незадолго до твоей весточки я видела леди Каталину с каким-то дворянином. Я ведь угадала - это он?
  Я, молча, кивнула и уже набрала в грудь побольше воздуха, дабы поведать Аните придуманную Лазаром легенду, как она опередила меня.
  - Пока ты не сбила меня с мысли, спешу высказать претензии по поводу твоего исчезновения! Этим поступком ты лишила себя самого громкого скандала этого сезона.
  - За время моего отсутствия что-то случилось? Но меня не было всего неделю... - я обижено надула губы, ну что за несправедливость в жизни?
  - Не просто случилось, - весело захихикала принцесса. - Планируемая тобой афера свершилась!
  - Афера? А какая именно?
  - Ну не афера, а мероприятие по защите чести и достоинства лорда Бодрика! - принцесса звонко рассмеялась. - Придуманная нами ловушка сработала.
  - Как?! Столько дней подготовки и я все пропустила? - из-за расстройства я даже не заметила, как начала мять в руках тонкий батистовый платочек. - Рассказывайте скорее, как все прошло? Как леди Гаагус?
  - О, давай я расскажу все по порядку, чтобы ты прочувствовала каждый момент. - Царственная особа самолично налила в мою чашку чаю, подала её на блюдечке и, сложив ладошки на коленях, начала вещать. - Во-первых, купленный нами магический пузырь справился со своей функцией. Он действительно невидимкой летал за лордом Бодриком и при малейшем эмоциональном всплеске лорда - начинал запоминать всё, что происходило вокруг. По началу, все было как обычно - на всех приемах и трапезах Гарус Бодрик не спускал глаз с нашей скромной красотки. Он буквально поедал её взглядом, делая какие-то намеки, но девушка была непреклонна и разве что мило краснела, потупив взор. В итоге я все-таки решила пойти на задуманную тобой авантюру и дать возможность парочке поговорить наедине. Надеялась, что скоро мы почтим визитом их свадьбу.
  Я поняла, что рассказ подошел к своей кульминации и начала нервно размешивать чай ложечкой, пока не поймала насмешливый взгляд её высочества. Смутившись, извинилась и попросила ее продолжать.
  - На одном из балов Гарус был в компании своего лучшего друга -графа Хастлера, и я тебе клянусь, Армель, каждый раз, когда лорд хотел подойти к леди Гаагус, друг его отговаривал. Ну, это, так сказать, события, происходившие на виду у всех. А на утро, ко мне прилетает наш маленький круглый шпион, и что же я вижу в его памяти...
  Тут Анита прервалась, чтобы глотнуть немного чая и промочить горло. Я решила последовать ее примеру.
  - ... злющий лорд Бодрик несется по коридору дворца, распугивая редких слуг - время было толи очень раннее, толи наоборот - позднее, поэтому коридоры практически пустовали. Подлетает к очень знакомым покоям, и без стука врывается внутрь! - Тут принцесса позволила себе сделать красивую паузу, а я перевела дух. - И что же я вижу в "воспоминаниях"? В комнате находятся... - рассказчица не удержалась и захихикала, - граф Хастлер и леди Гаагус в совершенно непристойном виде!
  - О-ля-ля, так это получается я не того жениха пыталась ей сосватать?
  - Кхм, милая Армель, боюсь ситуация несколько пикантнее...- я впервые видела свою подругу такой смущенной. - Ты пыталась сосватать Бодрику не ту невесту...
  - Э-э-э, это как? Поездка к тетушке явно утомила меня, я не могу понять, о чем речь, - лихорадочно прокручивая в голове возможные кандидатуры, я продолжила мучить платочек.
  - Нарушив уединение этой парочки, - Анита сжалилась и пояснила, - лорд Гарус начал предъявлять претензии своему лучшему другу. Нет-нет, не в том, что он совратил его возлюбленную, а в том, что он предал его, изменив с какой-то профурсеткой! Оказывается, они были не просто лучшими друзьями, а... самыми лучшими... Я бы даже сказала - неразлучными...
  Пока принцесса подбирала подходящее сравнение, я переживала свою ошибку. Это же надо так неудачно сложить все намеки и приметы. Не получится из меня юной интриганки, если не смогла сделать правильных выводов из всего увиденного. Однако долго придаваться унынию я не могла, и, успокоившись, смогла оценить всю забавность ситуации.
  - Ваше высочество, - я постаралась сделать взгляд как можно проникновеннее, - а воспоминания из пузыря все еще у вас?
  - Узнаю свою любимую фрейлину, - весело засмеялась Анита. - Вместе посмотрим?
  Но сбыться планам не удалось. Неожиданно открылась дверь, и в гостиную стремительно вошел Себастиан Златой.
  - Ну, с возвращением, пропажа! Как же ты нас расстроила, - произнес Его величество и по-отечески обнял меня, вскочившую с диванчика.
  Однако как только объятия ослабли, я сделала полагающийся случаю реверанс.
  - Анита, дорогая, позволь я ненадолго украду твою подругу. Знаю, что вы соскучились, но мне необходимо с ней побеседовать.
  Его величество явно пребывал в прекрасном расположении духа, расточая комплименты и радушие. Наследная внучка деликатно оставила нас вдвоем, упомянув, что будет ждать меня в цветочном зале с остальными фрейлинами.
  Разговор не заставил себя ждать. Король Себастиан расположился в кресле, по-отечески взирая на меня, и принялся задавать вопросы: как мне удалось выбраться из плена? Сильно ли я пострадала? Действительно ли его злейший враг - герцог Турмалинский умер?
  Я не удивилась, что Его величество осведомлен о настоящем месте моего пребывания. Единственный вопрос, не дававший мне покоя - почему его секретная служба не пришла на выручку? Все, что я наговорила Лазару было бравадой и попыткой доказать свою значимость для королевства. А на самом деле сердце сжималось от страха и обиды - что бы со мной сталось, не умри пират так своевременно?
  - Армель, - король наклонился вперед и взял меня за руку, - ты знаешь, как я к тебе отношусь. Для меня ты как вторая внучка, а если учесть твой ум, эрудицию и силу характера, я порой даже жалею, что ты только дальняя родня. И именно в надежде привить эти качества принцессе Аните, я рекомендовал твоим родителям согласиться на фрейлинство.
  - Спасибо Ваше величество, я очень ценю всё, что вы для меня сделали, - и смущенно потупила взор.
  - Оправдываться не буду, но скажу тебе - мои люди уже были на острове, когда пришло известие о кончине опального герцога. Так что моей драгоценной родственнице ничего не угрожало.
  По тому, как хитро блеснули искры в глубине венценосных глаз, я заподозрила, что королю известна даже самая сокровенная моя тайна. Но стоило ему моргнуть, как ощущение исчезло, будто и не было. Я тряхнула головой, прогоняя наваждение.
  - В свете изменившейся ситуации, - продолжил тем временем Себастиан, - агенты решили выждать и понаблюдать за развитием событий. И все сложилось самым удачным для нас образом: ты спасена, а я могу побеседовать с наследником герцога и удостовериться в его лояльности.
  - Кхм, с наследником пока не получится. Дело в том, что с острова меня забрал младший сын покойного герцога - лорд Лазар Сельтор. А титул переходит к его старшему брату.
  - Да? Как же так, а где наследник? - глядя в невинно-удивленные глаза короля, я не могла понять: он действительно не знает или со мной опять играют в "хищника и приманку"?
  - Возможно... - начала я после небольшой паузы, - лорд Лазар знает о судьбе своего брата? И если для вашего величества это важно, я готова не только побеседовать со своим спасителем, но и вернуться с ним на остров, и понаблюдать, как новый герцог вступит в свои права
  ***
  И снова перед глазами сменялись коридоры, залы и лестницы. За время, проведенное во дворце, я уже привыкла к роскоши и красоте, не обращая на нее внимание. Только парк всё еще продолжал пленять моё сердце. Однако неуместно было сейчас на него отвлекаться, необходимо еще раз продумать, как сообщить об отъезде принцессе.
  Разговор с сюзереном прошел в целом неплохо. Я могла собой гордиться: заверила в лояльности и получила разрешение на отплытие. Теперь осталось согласовать с Анитой тот факт, что мне опять придется оставить её одну. Как не жаль было расставаться, но проклятое клеймо не оставляло выбора.
  Свиту и саму прекрасную царствующую особу я нашла, как и было обещано, в цветочной гостиной. Когда-то эта комната стала моим самым большим разочарованием во дворце. Услышав название, я ожидала увидеть прекрасный зал, заставленный редкими и обязательно цветущими растениями, собранными с разных частей света. А оказалось... оказалось, что просто это единственное помещение во дворце, где стены расписаны цветочным орнаментом.
  - Я снова с вами, моя королева, - произнесла я негромко, пройдя сквозь ряды знакомых и присела в реверансе.
  - Ну, Армель, ну зачем ты мне об этом постоянно напоминаешь? - Анита укоризненно посмотрела на свою фрейлину, но потом ее взгляд смягчился. - Ты, кажется, хотела меня с кем-то познакомить?
  Я обвела глазами комнату. Присутствующие вели неспешные разговоры, кто-то подкреплялся у столиков с напитками и канапе. Там-то я и увидела своего "протеже". Он все также развлекал леди Каталину. Хотя, возможно, всё было наоборот.
  Пока мы с принцессой Анитой неспешно продвигались к интересующей нас паре, успели обменяться приветствиями и последними новостями с другими гостями. И вот когда мы уже подошли к цели нашего передвижения, в помещение на всех парусах вплыла дама, моментально пробравшаяся к нам.
  - Ваше высочество, - театральным шепотом заговорил желтый дворцовый вестник - леди Изольда. Желтой ее прозвали за непомерную любовь к платьям солнечной расцветки, а вестником - потому, что не только всегда в курсе последних событий, но и с удовольствием делится сведениями с окружающими. -Вы не представляете, какой пассаж только что произошел в голубой гостиной!
  - Добрый день, леди Изольда. Кажется, сегодня я еще не имела удовольствия приветствовать вас.
  Услышав этот ледяной тон и осознав смысл слов, леди смущенно потупила взор. Щечки ее окрасились пунцовым румянцем и,опускаясь в глубоком реверансе, она поприветствовала свою госпожу. Но надолго смирения не хватило. Видимо, новость и впрямь была невероятна.
  - Только что, леди Гаагус при десятке свидетелей вызвала лорда Бодрика на искупительный поединок!
  После этих слов, сказанных дрожащим от нетерпения голосом, мы с принцессой переглянулись. На нашей троице скрестились взгляды всех присутствующих, я это спиной почувствовала. Резко притихшие придворные активно прислушивались.
  - Разве дама, да к тому же леди, может вызвать кого-то на поединок... как вы его назвали - искупительный? - к разговору присоединился Лазар, стоявший в непосредственной близости от того места, где нас настигло известие.
  - Ваше высочество, позвольте представить вам благороднейшего человека, лорда Лазара Сельтора, - воспользовалась я ситуацией, дабы сгладить последствия от нарушения Лазаром этикета. Он не имел права вмешиваться в разговор, не будучи представленным принцессе. Однако его подвело присущее всем алхимикам любопытство.
  - Добрый день, лорд Сельтор, - Анита остановила на мужчине свой "королевский" взгляд, используемый ею при знакомствах. Надеюсь, в ближайшее время Вы расскажете мне, чем заслужили столько высокое звание "благороднейшего человека" у моей любимой фрейлины. Обычно, - хитрый взгляд в мою сторону, - она скупа на комплименты.
  - С удовольствием, Ваше высочество, - мужчина склонил голову в знак почтения.
  - Ну, так что там с леди Гаагус? Я совершенно ничего не поняла из ваших слов, леди Изольда, - вернулась принцесса и по совместительству моя подруга к сильно интересующей нас теме.
  - Ох, ваше высочество, - с придыханием продолжил наш "желтый вестник", - вы только представьте какой скандал! Леди врывается средь бела дня в гостиную полную знатных вельмож и вызывает лорда на "искупительный поединок". Позволю себе напомнить, что это поединок, при котором у более слабого противника появляется шанс отстоять свою честь, если богиня справедливости на его стороне.
  - Да-да, я помню эти правила, - вмешался в разговор звонкий голос леди Каталины, - как раз недавно в одном из романов их очень хорошо описывали. Оба поединщика пишут по два или три варианта подходящего для них вида "сражения", что-то, в чем они точно уверены в своей победе. И эти записки кидают в мешочек из плотной ткани. Мешочек хорошенько трясут, а затем... - к этому моменту нас уже обступала плотная толпа благородных мужей и высокопоставленных дам. К тем, кто ранее находился в гостиной, добавились вновь прибывшие. - Затем тот, кого вызвали, наугад достает бумажку и зачитывает описание поединка, в котором ему предстоит отстаивать свою честь.
  - Спасибо за этот краткий экскурс, Каталина, - нежным голосом проговорила принцесса. - А теперь давайте узнаем самое интересное: какой же вид поединка вытянул лорд Бодрик?
  В воздухе повисла дрожащая тишина, атмосфера, кажется, искрилась напряжением, ведь все понимали - благородных леди не учат сражаться на мечах или стрелять из лука. Использование магии в любых поединках за честь - запрещено, чтобы смертельно не покалечить участников. А поэтому вид сражения не мог предсказать никто. Добившись, таким образом, абсолютного внимания, леди Изольда торжественным голосом произнесла...
  - Сражение на спицах!
  - Каких спицах? - после некоторой паузы растеряно спросила я.
  - Ну, наверное, вязальных...- предположила принцесса, - а разве еще какие-нибудь есть?
  - Есть у колес в карете, - выдал свои познания лорд ученый.
  Но мы не стали углубляться в энциклопедические изыски, придворные пытались усвоить и осознать только что услышанную новость.
  - А что же послужило причиной столь дерзкого поступка? Чтобы леди открыто при всех... еще до обеда... - раздался удивленный голос леди Каталины.
  - Пока никто не знает! - взяла слово леди Изольда. - Но я буду не я, если не выясню! Вы только представьте, даже друг лорда - граф Хастлер, пришедший как раз к моменту фиксирования условий поединка, был удивлен и возмущен до глубины души. Голосом, способным заменить все дворцовые кухонные ледники, он поинтересовался подробностями происходящего и чуть ли не силком увел поединщиков на террасу для беседы без лишних ушей. Но и растения умеют слушать, так что скоро мы узнаем, что происходит!
  На этих словах двери в гостиную отворились с громким хлопком, пропуская вперед чинного и серьезного мажордома.
  - Первый обед подан в королевской столовой. Прошу всех проследовать.
  На этом, наполненный событиями день пришел в относительное спокойствие. Придворные, возглавляемые принцессой и ее старшей фрейлиной, продефилировали к месту трапезы. За столом все только и говорили, что о предстоящем поединке, но ничего нового мы с подругой для себя не почерпнули. Даже наоборот, мы в отличие от окружающих хотя бы знали причину столь неординарного поступка леди Гаагус.
  Улучив минутку, я предупредила свою госпожу, что буду вынуждена опять ее покинуть. Мне предстояло очередное морское путешествие. Как и предполагала, известие принцессу не обрадовало, но против воли коронованного дедушки она пойти не могла, и была вынуждена одобрить поездку. Правда, в этот момент ей на глаза очень некстати попалась моя субретка, и это своеобразным образом решило судьбу Ульки. Девочка осталась во дворце скрашивать будни наследницы.
  ***
  - Армель, это совершенно недопустимо! Ты знаешь, кто ходит на обеды в таких нарядах? А эта прическа... Какой кошмар! Просто немыслимо! Сейчас же вернись и приведи себя в порядок! Леди непозволительно одеваться так вульгарно!
  Лекции, подобные этой, сопровождали меня с самого отплытия из столицы. Не смотря на раздражительную нудность подобных речей, я радовалась, если им удавалось отвлечь меня от сожалений по поводу расставания с подругой, и от того, что опять пропускаю грандиозный скандал - поединок на спицах.
  Леди Ашисса, вызванная отцом из поместья, на славу выполняла поручения родителя, контролируя меня во всем, каждую минуту. Она придиралась к любой мелочи, снова и снова заставляя пожалеть о данном родителю обещании. О, извечные, как же мне хотелось сбросить её за борт! Скормить мифическим морским чудищам и освободиться от опеки.
  Но, увы, чудища не спешили на званый обед, а тетка, будто и не чувствовала нависшей над ней угрозы, продолжая распекать по поводу поведения юных дев. Круглое лицо с тройным подбородком даже покраснело от натуги, а внушительный бюст колыхался от частых вздохов, подчеркиваемый золотой цепью с кулоном в форме массивного сердца.
  - Да, тетя. Хорошо, тетя.
  Вот и все, что я повторяла раз за разом, не желая выслушивать очередные лекции о своем поведении и характере. Ох, как же мне сейчас не хватало маленькой Ульки и её непосредственных детских вопросов. Жаль, конечно, что принцесса забрала у меня малышку, но что поделаешь? Принцессам не отказывают. Тем более, если она твоя лучшая подруга.
  - Леди, можно узнать, ваша тетя хоть иногда молчит? - Лазар, держась за голову, вышел из своей каюты в коридор, где истолкнулсясо мной.
  - М-м-м, кажется, нет.
  - А во сне?
  - Во сне - тем более! Хотит удостовериться опытным путем? - усмехнулась я.
  - Нет уж, увольте. Никогда не думал, что сутки плаванья - это так долго и утомительно.
  - Все зависит от компании, мой друг.
  - Армель! Как тебе не стыдно! Одной, с малознакомым лордом в ограниченном помещении... Что о тебе скажут в высшем обществе? Это неприлично!
  - Да, тетя Ашисса, - произнесла я вслух, но не удержалась от мысли: и как в свете об этом узнают?
  - А это что, молодой человек? Злоупотребляете спиртным? Да еще и в присутствии моей девочки!
  Только сейчас я заметила, что лорд действительно держал в руках отливающий странной синевойбокал, периодически его взбалтывая. Может, принимал лекарство от головы?
  - Отдайте немедленно эту гадость! - голос тетушки был возмущенным до предела, а я негромко застонала.
  О любви тети Ашиссы к всевозможным горячительным напиткам знали немногие, но кто все же имел несчастье знать... и видеть тетушку опьяненой, старались помалкивать. Если будучи трезвой она не давала никому покоя, то на пьяную голову... становилась совсем... нехорошим человеком. Именно по этой причине наше загородное имение было лишено винных погребов. Точнее, в домепогреба не было, а вот за территорией усадьбы, на личных виноградниках - в избытке. Но тетя-то об этом не знала, поэтому последние несколько лет вела исключительно трезвый образ жизни, если не брать в расчет несколько случаев, когда для неё провозили наливку "контрабандой". В общем, тетушка и спиртное были двумя несовместимыми вещами! Но лорд Сельтор ведь этого не знал. Он вообще не подозревал от воспитанной леди такой прыти, а посему даже не сопротивлялся когда тетя Ашисса выхватила у него из рук бокал.
  - Нет! - эхом разлетевшееся по кораблю выкрикнули мы почти одновременно.
  Только если я была в ужасе от предстоящих нотаций тетушки, то Лазар просто в ужасе... Увы, сделать мы уже ничего не успевали. Не обращая внимания на нас, тетя Ашисса одним большим глотком опорожнила сосуд, напоследок причмокнув губами. На мгновение на лице появилось выражений крайнего блаженства, а в следующее...
  - Веером мне по морде, это что?! - взвизгнула я, отскакивая от того места, где ранее стояла тетя.
  - Веером мне по морде, это что?! - взвизгнула я, отскакивая от того места, где ранее стояла тетя.
  - Мой эксперимент... удачный, - мрачно отозвался Лазар, с брезгливым выражением поднимая на руки черную морскую свинку. Очень упитанную морскую свинку.
  - Лорд Сельтор, только не говорите, что превратили мою тетю в свинку!
  Лазар благоразумно промолчал, протягивая мне упитанный черный комок с влажными глазками-пуговками, сейчас выражающими крайнюю степень шока. Я тоже была... в шоке... полном.
  - Это что? Это как?
  - Она сама виновата! Любой благоразумный человек знает, что нельзя ничего пить и есть из рук алхимика!
  Возразить было нечего. Взяв подрагивающее создание на ручки, я обернула его в платочек и растерянно посмотрела на мужчину.
  - А у тебя противоядия нет? - я была так шокирована, что даже не заметила, как обратилась к лорду на "ты".
  - Пока нет. Это зелье было опытным образцом... Ох, морские черти, надеюсь она оставила хоть капельку. Иначе есть риск вместо тети получить в долгое пользование домашнего любимца.
  - Лорд, это не смешно!
  - А кто вам сказал, леди, что я смеюсь? - мрачно пробурчал Лазар, поднимая бокал и вертя его в руках. - Капелька все же осталась. Замечательно! Как только разберусь с вашим клеймом, примусь за разработку антидота.
  - Нет! Сначала тетушка, а потом уже клеймо! - возразила я и осеклась.
  Фактически, тетя будет все время рядом, а значит условия, выдвинутые отцом и дядей, я не нарушаю. Но на практике... Ашисса бы только мешала мне в охмурении герцога Турмалинского, а ныне... Как все-таки удачно складываются обстоятельства. Неужели сама судьба благоволит моим планам? Приятно так думать.
  - Знаете, лорд, вы правы. Лучше сначала решить проблему с моим клеймом, а потом и тетю спасти можно. Ведь проблемы надо решать по мере их поступления? - Наткнувшись на подозрительный взгляд мужчины, я кокетливо похлопала ресничками, поправляя пепельный локон. - Может, пойдем обедать? А то от всех этих стрессов я такая голодная...
  После обеда, не взирая на мои протесты, Лазар все же засел за составлении формулы противодействия, то и дело гремя склянками, громко ругаясь и иногда сотрясая корабль хлопками-взрывами. Из каюты он вышел лишь ближе к вечеру, когда на горизонте замаячил знакомый остров. И все бы ничего, но количество кораблей на нем вызывали смутную тревогу.
  - Ох, как же он быстро! - отдав подзорную трубу капитану, вздохнул лорд.
  - Кто - он?
  - Брат вернулся раньше времени. Наверное, только меня с регалиями и ждет.
  - А-а-а, ведь без регалий не может состояться битва за Право капитана? - решила блеснуть я своими знаниями.
  - Право он, я больше чем уверен, уже доказал. Тут дело вдругом... Указы, которые я составил, не действительны без подписи и печати нового герцога. Брату они, в принципе, безразличны, но вот для герцогства - важны. В общем получается, что я задерживаю брата, который и так с трудом сорвался со службы и приплыл домой.
  - Это все конечно печально и трогательно, но надеюсь, вы ничего не забыли?
  - Например?
  - Мы вообще-то договаривались, что ваш брат ничего не узнает про моё клеймо и все с ним связанное. В связи с этим возникает вопрос - в качестве кого меня собираются ему представить? И как вы объясните нахождение на острове благородной леди без дуэньи?
  - Ох, совсем забыл рассказать. Мы тут с капитаном посовещались, как можно вас спрятать и... В общем, вы будете изображать мою наложницу.
  - Лазар, кажется у меня из-за моря проблемы со слухом. Повтори, пожалуйста, что ты сказал? - Я опять не заметила, как перешла на фамильярное обращение.
  - Будешь изображать мою наложницу, - уже не так уверенно отозвался лорд, наткнувшись на мой пылающий взгляд.
  - А еще... м-м-м... варианты есть?
  - Нет, - развел руками мужчина, а потом небрежным движением взъерошил волосы. - Просто эта идея показалась мне удачной, так что другие я даже не рассматривал. Армель, это ведь ненадолго. Брат в герцогстве пробудет от силы дня три, а потом мы вплотную займемся твоим клеймом и... тетей.
  - Вот! Я так и знала, что ты ее специально заколдовал, маг-недоучка! Чтобы некому было защитить бедную девушку, попавшую в лапы... грязных пиратов! - я стояла чуть не плача, старательно изображая мировую скорбь и безысходность.
  - Да как ты могла так обо мне подумать? - лицо алхимика вспыхнуло негодованием. - Я ночей не сплю, в попытках найти решение твоей проблемы, волосы рву на... на...
  Тут мужчина запнулся, посмотрел на меня странным взглядом и на коже его стали расцветать красные пятна.
  - На груди? - решила я прийти ему на помощь, но видимо неудачно. Сама не поняла, почему предположила именно этот вариант.
  Резко повернувшись, Лазар скрылся за ближайшей дверью, громко хлопнув ею напоследок. Однако не прошло и пяти минут, как лорд вновь стоял на палубе. Тяжело вздохнув, он заговорил.
  - Пойми, это лучший способ провести тебя на остров незамеченной, тем более теперь, в свете отсутствия дуэньи! Замаскировать мы тебя не можем - женская фигура в плаще, с надвинутым на лицо капюшоном обязательно вызовет вопросы, - тяжело вздохнув, этот будущий наложевладелец продолжил убеждение. - А вот женщина в чадре, да еще и представленная наложницей - вряд ли. Во всяком случае, и у меня могут быть маленькие слабости.
  Я смотрела на мило краснеющего лорда и прикидывала в голове возможные пути выхода из сложившейся ситуации. А еще я сильно корила себя за то, что не продумала заранее такое развитие событий. Конечно, тётя казалась незыблемой скалой, форпостом, защищающим меня от кривотолков и условностей этикета. Но нельзя было исключать, например, вариант тяжелой и продолжительной болезни... морской... свинкой...
  - Допустим, я соглашусь. И возможно, твой брат даже не удивится появлению у тебя подобного вида собственности... - судя по тому, как забегали глаза моего визави, брат-таки удивится. - Но неужели он не станет задавать никаких вопросов? Что ты можешь рассказать новому герцогу про наше знакомство? Как и где оно состоялось? И почему ты выбрал именно меня?
  Вопрос "во сколько я ему обошлась" деликатно не стала озвучивать. Понадеялась, что у человека редкой профессии алхимик должно быть достаточно средств.
  - Так на материке и встретил! Один из моих клиентов - шейх -расплатился тобой за заказ. Кстати, я уже и наряд соответствующий подобрал! В трюмах у капитана чего только нет. Он в моей каюте.
  - Кто, капитан?
  - Кхм, нет... наряд - наденешь?
  Выбора особого не было, так что пришлось облачиться в предоставленные полупрозрачные ткани. К тому же, в тот момент идея лорда мне действительно показалась интересной, хоть и не особо здравой. Ну какая из меня наложница? Это в придворных платьях я чувствую себя уверенно, и осанка соответствует высокородной леди. А в этих воздушных брючках из трёх слоев летящей ткани, в этом вышитом корсете на голое тело, я только и думала, как бы остаться незаметной. Обещанная лордом чадра в костюме также присутствовала, но почему-то была выполнена из белой прозрачной ткани, только подчеркивая то, что скрывала. Посему я очень обрадовалась, обнаружив еще один элемент одежды - яшмак. Теперь рассмотреть мое лицо было невозможно.
  В любом случае, никто не будет обращать внимание на обыкновенную наложницу, тенью следующую за господином. Однако, я сильно просчиталась. Очень сильно.
  
  
  Воспоминание четвертое. Веселое
  Все началось с того, что по прибытии в герцогство Лазар сразу отправился на встречу с братом, а меня, дабы лишний раз не попадалась на глаза, отправил в мои бывшие покои. Вот тут-то и был первый прокол, потому что "новенькая" в замке никак не могла узнать, где находятся гостевые домики. Но я это поняла, уже будучи на полпути к цели.
  Надежда, что моя ошибка останется незамеченной провалилась с треском, когда высокий щуплый мужчина, с белым париком и смешными очками на длинном носу, молча преградил мне дорогу. Окинув внимательным взглядом мой не самый целомудренный наряд, он попросил следовать за ним. Как выяснилось позже, это был господин Вильто - советник нового герцога.
  Шагая следом за мужчиной, я уже догадывалась, где окажусь в итоге - в кабинете нового владельца острова. Опустив глазки долу, чтобы не встречаться взглядами с присутствующими, я скользнула ближе к напрягшемуся Лазару и замерла.
  - Ах вот на что ты намекал... - видимо мое появление прервало разговор между братьями. - Тут нет никакой тайны. Это моя наложница, Арме...сана. Досталась мне в благодарность за работу от одного шейха. Редкой красоты девочка...
  - Неужели? - от голоса собеседника я вздрогнула, всеми силами заставляя себя оставаться неподвижной. - Как интересно. И кто же этот загадочный шейх, столь щедро оплачивающий твои услуги?
  - Почему загадочный? Это широко известный в узких кругах Абелим Мультис рао Сель-Мааби - покровитель редких талантов и коллекционер уникальных жемчужин.
  - Какая прелесть! Не знал, что у него появился амулет мгновенного переноса.
  - В смысле?
  - Смысл в том, братик, что я вместе с Абелимом был на острове Шеиль и точно знаю, что он планировал отплыть только ближе к концу недели. Ты же, как я понимаю, только что из столицы. Так что при всем желании он не мог оказаться там вместе с тобой.
  Младшенький нервно мялся под внимательным взглядом старшего родственника и явно был близок к тому, чтобы совершить опрометчивый поступок.
  - И знаешь, какой вывод напрашивается из всего этого? - дождавшись нашей заинтересованности, новоявленный герцог продолжил. - Либо тебя кто-то обманул, и эту "красотку" подкинули в качестве шпионки, а может даже... убийцы, либо - ты пытаешься обмануть меня, что уже ближе к истине. Так что повторюсь - ты ничего не хочешь мне рассказать?
  - Нет, - упрямо ответил Лазар.
  "Молодец мальчик! Держись - мы выкрутимся. Только не показывай меня своему братцу. Голос у него что-то очень знакомый, не к добру это." - Вот такие мысли метались в голове вспугнутыми пташками, пока я прислушивалась к противостоянию братьев.
  - В таком случае я настаиваю, чтобы ты продемонстрировал мне свою "редкую красоту".
  "Нет, только не это. Только не сейчас. Я не готова!"
  - Боюсь, что ты будешь сражен наповал и заберешь у меня девочку.
  - Бойся, не запрещаю, но вот на демонстрации лица настаиваю. Ну же!
  - А может как раз наоборот?
  - В смысле?
  - Ну, может она что-нибудь другое продемонстрирует, а лицо не будет?
  Честно говоря, в первый момент я даже растерялась от такого предложения. А потом в голове словно что-то щелкнуло и пришло озарение - есть верный способ избавиться от навязчивого внимания герцога! Встав на цыпочки, я прошептала на ухо Лазару просьбу о посещении "нужной" комнатки.
  - Да, Армесана, конечно, - схватив колокольчик для вызова прислуги мой "господин" адресовал следующие слова брату. - Ты так напугал бедную девушку, что ей требуется уединиться. Надеюсь, не возражаешь, чтобы служанка проводила её в ближайший будуар?
  Я выглянула из-за спины лорда, чтобы присмотреться к будущей жертве моих интриг повнимательнее. Но все, что мне удалось увидеть, это копну темных волос и легкий прищур сквозь бокал, доверху наполненный рубиновой жидкостью. И лицо такое знакомое-знакомое... Однако я отказывалась верить тому, что подсказывала услужливая память.
  - Говоришь, так сильно напугал, что она... кхм... неожиданно. Ладно, пусть облегчит... свою грешную душу, а после закончим разговор.
  На этих словах в кабинет просочилась - иначе и не скажешь, потому что очень незаметно - молоденькая горничная и повела меня навстречу спасению.
  Оказавшись, наконец, в помещении, предназначенном для женщин, я принялась его лихорадочно обыскивать. Мне могло пригодиться все, что осталось от предыдущих пользователей чудо-комнаты. К слову она была немаленькой, поделенной на две изолированные зоны. Первая - служила чем-то вроде будуара. Тут под окном стоял комод, в углу небольшой шкаф, ширма, парочка кушеток и трюмо. А уж во второй, надежно отделенной гардинами прятался шедевр местных мастеров - самоочищающийся горшок.
  Но бог удачи, вероятно, решил сегодня отдохнуть. Улов по итогам осмотра будуара был не богат: черный и белый карандаши, пользованная кем-то расческа, бутылочка ароматной жидкости и... И, кажется, я придумала, что мне поможет - вазочка перед зеркалом была доверху наполнена плодами монгонго.
  Обратно в кабинет я вернулась более уверенная, чем была. Оставалось красиво разыграть свою партию. Хотя слово "красиво" здесь вряд ли уместно. Я тихонько усмехнулась, вспомнив своё отражение в зеркале. На бледном после морского путешествия лице выделялись большие черные, как ночь, глаза, с яркими белками. Их я нарисовала теми самыми карандашами аккурат поверх прикрытых век. То есть видно эту прелесть будет, только когда я закрою глаза и собственно сама видеть никого не смогу. А довершал большеглазый образ круглый овал лица, образовавшийся у меня после того, как я запихнула за щеки и нижнюю губу те самые маленькие орешки монгонго. И чтобы образ прекрасной наложницы не был раскрыт раньше времени, накинула на голову чадру так, чтобы она заменила вуаль.
  Расстановка сил в кабинете не поменялась. Старший лорд Сельтор все также вальяжно - насколько я могла судить при столь ограниченной видимости - сидел в массивном хозяйском кресле, а младший - напряженно расхаживал по кабинету от окна до стены и обратно. Учитывая, что занять столь выгодную ранее позицию - за спиной у Лазара - не получалось, я застыла практически в дверях, не зная как поступить.
  - О! Наша милая наложница вернулась. А я уже хотел посылать спасательную шлюпку на поиски, - герцог Турмалинский рассмеялся, но при этом ощущение цепкого взгляда, ощупывающего фигуру, неприятно щекотало нервы.
  - С каких это пор моя наложница стала "нашей"? - оторопело проговорил младший лорд и протянул мне руку. - Армесана, проходи, не стой в дверях. Сейчас я представлю тебя брату, после чего сможешь отдохнуть в отведенной для гостей комнате.
  Я сделала несколько робких шагов и остановилась так, что оказалась стоящей спиной к Лазару и лицом к титулованной светлости.
  - Армесана, - произнес "господин", положив руки мне на плечи. - Это мой старший брат - лорд Ларион Сельтор, герцог Турмалинский. Он хозяин этих земель. А теперь, - продолжил мужчина, не сдержав вздоха, - приподними свою накидку и продемонстрируй брату лицо, в знак добрых намерений.
  "А может не надо?" - хотелось спросить мне, но орешки упорно мешали это сделать. Ну что же, будем выкручиваться. И не из таких переделок выбиралась. Тем более, сейчас у меня есть преимущество - маскарадная атака. Закрыв глаза, так чтобы на лице отразился нужный образ, я подняла вуаль.
  Лорд Ларион, как раз пытавшийся в этот момент отпить из бокала, закашлялся и вскочил с кресла, отряхивая разбрызганные рубиновые капельки.
  - Я всегда подозревал, что алхимия плохо скажется не только на твоем характере, Лазар, но и на вкусах. Однако не предполагал, что этот момент наступит так скоро.
  - Ларион, выражайся яснее. Я не понимаю твоих намеков. И, если ты удовлетворен увиденным, позволь девушке откланяться. Морское путешествие слишком утомило её.
  - Оно и видно, - пробурчал чуть слышно герцог.
  Я не могла его видеть, так как глаза все еще приходилось держать закрытыми, но что-то в интонации заставило мысленно улыбнуться. Причем, злорадно. Тем временем мужчина обратился к брату.
   - Надеюсь, за время путешествия ты успел хорошо узнать свою наложницу?
  - В каком смысле? - уже чуть ли не рычал, обычно спокойный алхимик.
  - Конечно же в смысле этикета и воспитания. Видишь ли, в замке практически никого нет, кроме нас. И я хотел бы, пригласить твою новую знакомую составить нам компанию за ужином. Ты же не против? К тому же, наложницы весьма искусны в сервировки стола и подаче... пищи.
  Мамочка, кажется, я действительно попала!
  ***
  Обеденный зал, в котором мне так и не довелось побывать, был напрочь проигнорирован новым герцогом. Дав нам время на отдых, мужчина настоял на ужине в скоромном семейном кругу, выбрав местом сбора свои апартаменты. Кто бы знал, как мне не хотелось туда идти, но обстоятельства вынуждали. Так что, пришлось вначале послушно проследовать за молчаливой служанкой, чтобы принять душ и переодеться в уже знакомые с прошлого визита полупрозрачные платья, а потом занять до боли знакомый домик. Его я выбрала сама, потому что более или менее знакомая обстановка хоть как-то успокаивала.
  Отдохнув часа два от силы, я снова вынужденно переоделась, как и в прошлый визит, используя два платья, вместо одного. Так, на всякий случай. Забрав из рук служанки выстиранную чадру, замоталась с ног до головы и, как на каторгу, потопала на кухню.
  К счастью, тащить тяжелые подносы с едой мне не пришлось. Почти всё слуги самостоятельно подняли на третий этаж и составили в соседнем с комнатой герцога, помещении. Так что мне оставалось только переносить подносы с одного стола на другой, под цепким взглядом мужчины. Глаза я упорно не поднимала, стараясь оттянуть тот момент, когда мы окажемся за одним столом. Впрочем, очередная надежда, что братья пожелают остаться наедине, приятно грело сердце. Увы, надежда так ею и осталась...
  Ужин протекал вполне спокойно, за неспешной беседой мужчин. Я же, уподобившись заморским наложницам, сидела "в ногах" своего "хозяина", вяло гоняя по тарелке оливку. Есть хотелось, не спорю, но под пристальным взглядом герцога кусок в рот не лез. Наконец, когда пустые блюда забрали слуги, и пришло время чаепития, я отправилась за подносом с приборами. С непривычки руки подрагивали, а кружки то и дело со звоном ударялись друг о друга. Но я все-таки сумела донести приборы до стола и, склонившись, почти поставила поднос на стол, когда раздался отчетливый шлепок...
  Среагировала я на одних рефлексах. Бросив поднос, ничуть не озаботившись сохранностью сервиза, я развернулась и залепила Лазару звонкую пощечину, шипя разъяренной кошкой. Мужчина, никак не ожидавший такой реакции, лишь широко распахнул глаза, да недоуменно смотрел на мою покрасневшую руку.
  - Охамел?!
  - Арме...сана! Ты чего?
  - Я чего? Да я тебе ручки шаловливые повыдираю и засуну куда подальше, если еще раз только посмеешь подумать о таком!
  - Женщина, ты совсем страх потеряла! - в ответ прорычал лорд, старательно мне подмигивая, и косясь в сторону брата.
  А мне, честно говоря, было глубоко плевать!
  - И не говори, братец! Таких строптивых воспитывать надо, иначе на шею сядут и ножки свесят.
  - А вы не лезьте, когда другие разбираются! - вспылила я и повернулась лицом к герцогу, чтобы тут же оказаться прижатой к крепкому телу.
  Глаза мужчины - темные, как бушующий океан, впились в мои пристальным взглядом, а руки потянулись к ткани, закрывающей лицо. Он не спешил, с каким-то извращенным удовольствием снимая слой за слоем. Когда плотная ткань осела молочным пятном к моим ногам, а платиновые волосы разметались по плечам и спине, на губах мужчины заиграла довольная, плутовская улыбка.
  - Теперь я даже не знаю что думать, братец, - обращался герцог к Лазару, но смотрел по-прежнему на меня. - То ли ругать тебя за похищение столь ценной для короля и принцессы особы, то ли благодарить за спасение от... шейха. Или же подозревать в заговоре с этим юным и коварным созданием? Кстати, доброго вечера, леди Шанталь.
  - Доброго?- непослушными губами прошептала я, все еще не веря в происходящее, но уже понимая, что вечер перестал быть добрым.
  Это действительно был он ?- лорд Ларион Идамас. Самый молодой контр-адмирал королевства, под командованием которого находилась эскадра красного флага - арьергард. Лучший разведчик Его величества и неотъемлемая составляющая любой дипломатической миссии. А еще... еще... просто невыносимый тип, с отвратительным характером!
  При дворе его знали как сына ныне покойного маркиза Идамаса, но то, что он сын Морского герцога, верилось с трудом! А еще меньше верилось в то, что король не знал, какую змею пригрел на груди! Хотя, возможно именно поэтому он сделал мужчину приближенным. Ведь, как известно, держи друзей близко, а врагов - еще ближе! Но мне-то от этого не легче!
  - Удивлены, миледи?
  - Не то слово, - выдохнула я, не в силах скрыть свои эмоции. - Вы даже на этом удаленном острове умудрились меня достать!
  - Я, леди? Мне-то казалось, это вы преследуете меня. Надеюсь, в этот раз вы без подруг?
  - Никак не можете забыть прошлую встречу?
  - Скорее, изгнать из памяти фрагмент, когда я доказывал сэру Ристеру, что не прикасался к его дочери.
  - Ну, это была явная ложь! Еще как прикасались! Особенно когда из постели вытаскивали, - не выдержав, я засмеялась и тут же пожалела об этом.
  Руки мужчины крепче сжались на талии и я, как никогда, отчетливо почувствовала их жар. Глаза герцога из темно-синих превратились в черные, а лицо было на недопустимом расстоянии от моего.
  - Давайте не будем о прошлом, миледи. Эти разговоры меня... расстраивают. А вы ведь помните, как я несносен, когда расстроен?
  Я помнила... Очень хорошо помнила. И вкус крови на языке, когда он прокусил мне губу. И жар дыхания на шее и... небольшой "след", что остался на нежной коже на долгие две недели. Да, лорд Идамас, вернее уже герцог Турмалинский, умел мстить. Расчетливо, извращенно, но очень искусно. И пусть долгое время он скрывал свои способности от общественности, введя в заблуждение меня и заставляя сделать море ошибок, но все же... Великие Извечные, за что вы снова столкнули меня с этим мужчиной?!
  - Так вы что, знакомы? - тяжелую тишину разрушил удивленный голос Лазара.
  - Приходилось... встречаться, - уклончиво отозвалась я, пытаясь высвободиться из крепкого захвата.
  С большой неохотой герцог отпустил, позволяя сделать несколько шагов назад, но когда я вскрикнула от боли, мгновенно оказался рядом, подхватывая на руки.
  - Брат, будь добр, попроси слуг убрать стекло, вызови целителя и, наконец, вели подать чай.
  - А ты?
  - А я пока помогу леди устроиться с комфортом, полагающимся статусу. Заодно немного... пообщаюсь.
  И так многозначительно и обещающе это прозвучало, что мне сделалось страшно... А еще жарко. И румянец к щекам прилил. Мамочка, лучше бы я послушалась папочку и дядю и осталась дома!
  ***
  Я полулежала на миленьком диванчике и осматривала комнату, пока мой старый знакомый готовил какой-то восстанавливающий напиток. Дело в том, что когда сильные и надежные руки несли меня "устраивать с комфортом", я углядела, как за нами на дорожке распускаются кровавые узоры, быстро капающие из моей ножки. Глядя на этот завораживающий след, не сразу поняла, что сознание медленно, но верно уплывает.
  И вот теперь я лежала в герцогских апартаментах, в ожидании неприятного разговора и, в попытках отвлечься, изучала обстановку. Комната была на удивление схожа с той, в которой я отлеживалась после побега с корабля. Но там были апартаменты Лазара. Видимо прежний герцог не утруждал себя разнообразием в оформлении замка. Мои размышления неожиданно прервал возникший перед лицом наполненный бокал.
  - Возьмите, леди Шанталь. Надеюсь, это немного приведет вас в чувство, мне надо осмотреть рану.
  - Это ту, которая на ноге? - ну почему в присутствии этого мужчины я начинаю вести себя, как ребенок.
  - А что, есть еще какая-то? - герцог удивленно приподнял бровь и внимательно осмотрел меня с ног до головы. - Судя по тому, что брат до сих пор не привел лекаря - он за ним в столицу отправился. Я хотя бы попробую остановить кровотечение.
  - К-как в столицу? А как же я? Он не мог бросить меня тут одну! - я вовремя прикрыла рот ладошкой, чтобы не сболтнуть лишнего.
   Ну и шуточки у некоторых! Ведь если бы Лазар уехал так далеко, печать бы вынудила меня кинуться следом. Или не вынудила... ведь второй наследник крови тут, рядом. Как всё сложно с этой меткой! Скорей бы уже от нее избавиться.
  И где этого лекаря морские ветры гоняют? Необходимо срочно заняться моей раной, пока кое-кто не заметил участившееся дыхание и румянец на щечках...
  - Позвольте вашу ножку, миледи.
  Испугавшись, что мужчина сейчас возьмет меня за ногу, я резво поджала конечность под себя, совершенно не заботясь о том, что кровоточащая рана испортит не только обивку дивана, но и мой костюм. Резкая боль пронзила от пятки до бедра. Вскрикнув от неожиданности, пришлось закусить руку, в попытке сдержать набежавшие слезы.
  - Миледи, что же вы делаете? - отчитал меня герцог и принялся выуживать мою стопу из вороха одежды. - Стекло ведь могло остаться. Вы только хуже сделаете. Дайте мне ногу!
  Я отрицательно покачала головой и зажмурилась.
  - Дай, кому говорю, - донесся грозный рык и я почувствовала, что кое-кто все-таки справился с экзотическим нарядом и ухватил меня за щиколотку, неумолимо доставая ногу и пытаясь ее оголить. Я еле удержалась от крика, но при этом совершенно непроизвольно ударила Его светлость другой ногой в попытке оттолкнуть мучителя. Одновременно с этим раздался жуткий грохот падающего с посудой подноса, и ненадолго в комнате повисла тишина.
  - Простите мою неловкость, - донесся невозмутимый голос дворецкого. - К следующему разу я окончательно привыкну. Сейчас будет новый чай.
  С этими словами мужчина развернулся и покинул помещение. Но на моё спасение тут же вошел лекарь, приведенный Лазаром.
  - О, еще один сервиз? - лорд Сельтор окинул задумчивым взглядом место трагедии. - Мне кажется, посуда здесь бьется чаще, чем в моей лаборатории при опытах. Брат, с этим надо что-то делать, если ты надумаешь тут жить.
  По-моему, столь скорое появление младшего лорда вызвало неудовольствие новоявленного герцога. Он опять вернулся к бару и стал что-то разливать по бокалам. Это, в свою очередь, напомнило о том, что у меня в руке тоже есть напиток. Так что пора бы слегка успокоить нервы. Тем более - лекарь как раз занялся ногой.
  Хорошо, когда у Мастера Жизни есть магические способности. Не смотря на то, что в ране действительно оказалось стекло - боли я не чувствовала, позволяя спокойно обрабатывать порез. Возможно, этому также способствовал и приготовленный для меня ликер. Приятное тепло разливалось по венам, вызывая ненужную сонливость: уж очень не хотелось пропустить что-нибудь из разговора братьев. А они не спешили откровенничать, видимо дожидаясь ухода постороннего человека.
  Я сделала еще глоток, предварительно покатав напиток на языке, настолько вкусным и необычным он был. И посетила меня замечательная мысль откланяться вместе с лекарем. Ну, в самом деле, пусть Лазар сам разбирается со своим братом. А то втянул меня в сомнительную авантюру с наложницей, а я ведь сразу говорила, что это плохая идея.
  Еще тетушка так некстати лишила нас своего общества. А кто будет защищать её маленькую подопечную от необоснованных нападок грозного контр-адмирала? У меня же от одного его голоса, такого властного, сурового... волнующего... бархатного... Ой, мне действительно пора откланяться, дабы набраться сил в спасительной тишине гостевого домика.
  Поняв, что лекаря уже поблизости нет, и больной собственно никто не интересуется, я тихонечко встала и на цыпочках - чтобы не тревожить порез лишний раз - двинулась в сторону выхода. Дверь оказалась заперта, и на аккуратные попытки ее открыть - не реагировала.
  - Леди Шанталь, - от раздавшегося за спиной насмешливого голоса я невольно вздрогнула. - Не поделитесь, что вам понадобилось в моем кабинете? Кстати дверь открывается от себя.
  Растерявшись, я последовала совету и, перестав дергать за ручку, толкнула створку вперед. Как и следовало ожидать, дверь поддалась и отворилась. Ощущение неловкости опалило щеки, окрашивая их в красный цвет.
  - Мне показалось, что там кто-то ходит, - постаралась, как ни в чем не бывало, произнести я, и обернулась к мужчинам.
  - Видимо ваши манипуляции его напугали, и этот "кто-то" ушел, - засмеялся Лазар. - Леди Армель, вы, наверное, устали. Позволите сопроводить вас до выделенной комнаты?
  - Лорд Лазар, вы так любезны. Буду крайне признательна вам за помощь, - я подхватила подошедшего мужчину под локоть и очаровательно ему улыбнулась.
  Наше движение к выходу прервали ироничные хлопки. Повернувшись на звук, я увидела вальяжно стоящего у окна герцога.
  - Я очень рад, что вы нашли общий язык за время путешествия, но мне бы хотелось сегодня услышать историю о том, как первая фрейлина принцессы и наследница древней фамилии стала наложницей моего младшего брата.
  В комнате повисло неловкое молчание. Учитывая, что мы не рассчитывали на столь скорое разоблачение, то и не заготовили никакой правдоподобной версии. А если бы и заготовили, в свете моего знакомства с новоявленным наследником, вряд ли бы она пригодилась.
  Лазар догадался потянуть время и не спеша проводил меня к креслу, помогая с комфортом устроиться. А тут и дворецкий подоспел с очередной порцией чая. Пока сервировался столик, я прокручивала в голове возможные варианты беседы, и вывод напрашивался только один - мне категорически не везёт!
  - Любезный герцог, - я взяла маленькую фарфоровую чашечку и сделала глоток. - А я ведь не менее любопытна, чем вы. Поведайте нам, как так вышло, что при дворе Его величества вы известны под именем лорда Идамаса?
  Упомянутый лорд выдержал небольшую паузу, во время которой внимательно рассматривал меня, и как только я решила глотнуть чаю - заговорил.
  - Не смотря на то, что это вы обманом проникли в мой дом, - не удержавшись, я неприлично громко стукнула чашечкой о блюдце, выражая тем самым свое неприятие такой постановкой вопроса, - я никогда не скрывал своего второго имени. Во всяком случае, от Его величества.
  - Вы намекаете на то, что я обманываю короля? - моим голосом можно было заморозить самое глубокое озеро на этом острове, но продолжить возмущение мне не дал Лазар.
  - Ларион, ты не прав. Леди Шанталь находится здесь по моему приглашению. О каком обмане ты говоришь!
  - И давно ли первая фрейлина Ёе высочества стала принимать приглашения от молодых неженатых мужчин на длительные морские прогулки, да еще и без сопровождения? - герцог сел наконец-то за столик, в полной тишине налил себе чаю, и сурово взглянул на меня. - Помнится, мне вы отказали даже в прогулке по королевскому саду, мотивируя недостаточным для благовоспитанной леди количеством сопровождающих компаньонок, - задумчиво побарабанив пальцами по столу, закончил он. - Их, кажется, было пять?
  Только я собралась сказать, что зависть по отношению к младшему брату, это не достойное благородного человека чувство, как этот самый младший брат меня опередил.
  - Понимаешь ли, Ларион, тут такое дело... - Лазар мялся и явно не знал какими словами обрисовать проблему, - компаньонка была, но...
  - Братик не томи, я жажду услышать, что же случилось с этой святой женщиной.
  - Почему святой? - вырвалось у меня, когда в голове родился образ тётушки Ашиссы в белом длинном облачении и распущенными белыми святящимися волосами. Бр-р-р, только не это. Ведь тогда её нравоучениям не будет конца и края.
  - Потому что только святая женщина отважится в одиночку сопровождать столь предприимчивую особу как вы, миледи.
  Кажется, впервые я не знала, что ответить этому наглому типу. С одной стороны было приятно, что он признал во мне умную предприимчивую женщину, но с другой стороны, сделано это было таким образом, что складывалось ощущение - не это герцог имел ввиду.
  Однако моего ответа никто и не ждал. Лазар все еще пытался донести новость о происшествии с тетушкой.
  - ... ну и вот, она выхватила у меня из рук бокал и опрокинула его одним махом, - вырвал меня из задумчивости голос "сообщника". - Так что на остров леди Армель прибыла в компании... морской свинки.
  На некоторое время в комнате воцарилась гнетущая тишина. Мы с Лазаром ждали реакцию хозяина дома на рассказ о нашем путешествии. Но вот раздалось какое-то фырканье, и сразу после этого гостиную потряс бархатный, глубокий смех. Герцог Турмалинский перестал сдерживаться и от души веселился над нашей историей.
  - Я жажду знакомства с этим интересным животным, - немного успокоившись, заговорил лорд. - Я всегда был уверен в твоей гениальности Лазар, потому и помогал с обустройством лаборатории. Но, кажется, ты превзошел сам себя. Это надо отметить.
  С последними словами Его светлость поднялся из кресла и направился к напиткам. Погремев немного бутылками, он поставил перед нами на столик три бокала, два из которых искрились янтарем в отблеске свечей, а третий, невзначай пододвинутый ко мне - дымился легким белым паром. Пока я размышляла о том, насколько доверяю новоиспеченному герцогу, он уже поднял тост.
  - За новое невероятное оружие! - и братья опустошили бокалы. Мне, глядя на них, оставалось только сделать то же самое, но я смогла лишь робко пригубить незнакомый напиток. А восторженный голос герцога продолжал вещать.- Ты только представь, Лазар, в умелых руках удачно подлитое снадобье вмиг превратит врага в милое добродушное создание.
  Я так и застыла после этих слов. Герцог абсолютно прав! Даже страшно подумать какие потрясающие перспективы откроются перед тем, кто будет владеть бутылочкой с заветной синюшной жидкостью. Только сначала надо дождаться, когда алхимик выделит противоядие или как правильно назвать лекарство, возвращающее первоначальный вид? Я потрясенно осмысливала новые данные, прикидывая, кто из моих знакомых лучше всего смотрелся бы в образе мелкого пушистого зверька. Но стоило поднять взгляд от бокала, как я тут же наткнулась на серьезный прищур хозяина дома.
  - Даже не думайте, юная леди, опробовать это средство на мне, - я покраснела как птица торка, а мужчина усмехнулся, прошел к креслу и расположился в нем, как ни в чем не бывало. - Во-первых, вы поставите в неловкое положение моего брата. Представьте, какого это - быть виновным в превращении близкого человека. А ведь он именно себя обвинит в случившемся, как изобретатель данного зелья.
  Сказав это, несостоявшаяся жертва моего произвола замолчала, раскуривая сигару. Устав от томительного ожидания, пришлось задать вопрос самой...
  - А во-вторых?
  - М-м-м, во-вторых... - тягучим волнующим голосом протянул мужчина, затягиваясь, - будучи морской свинкой, я не смогу отказать себе в удовольствии и... покусаю вас, - герцог резко подался в мою сторону и демонстративно щелкнул зубами.
  Не ожидавшая такого, я вскрикнула, подпрыгнув на кресле, чем опять вызвала приступ смеха у Турмалинского. Его младший брат только непонимающе переводил взгляд с него на меня и обратно.
  И так мне обидно стало, что он все веселится и веселится за мой счет. Надо будет внести свои штрихи в этот красивый довольный "портрет".
  - Ладно, леди, пойдемте, - неожиданно произнес Ларион и протянул мне руку.
  - Куда?
  - Провожу до покоев, чтобы Вы могли в тишине и спокойствии обдумать очередной коварный план, как испортить мне жизнь.
  - До своих?
  - К сожалению, до Ваших...
  
  
  Воспоминание пятое. Обещающее...
  Все-таки место обитания мне сменили - вместо милого уединенного гостевого домика, радушный хозяин распорядился выделить апартаменты в господском крыле этого большого дома. И самолично сопроводив до них - откланялся, пожелав спокойной ночи. Оставшись одна, начала осматривать новое жилище: прошлась по гостиной, заглянула в кабинет и спальню. На улице уже смеркалось, однако слуги еще не закрыли окна тяжелыми портьерами и мне понравилось изучать обстановку при таком освещении. Было в этом что-то загадочное, волшебное...
  - Как ты посмела одеть столь вызывающий наряд?! - раздался в тишине неожиданный писклявый голос.
  - Свет! - воскликнула я и хлопнула в ладоши, продолжая озираться вокруг себя в поисках говорившего. Мгновение тишины... и ничего не происходит.
  - Ха-ха-ха, - размеренно произнес все тот же противный голосок. - Деточка, это замок в старинном народном стиле - тут магические светильники не предусмотрены. И чему тебя только родители учили?
  Действительно, что-то я оплошала, ведь сама же видела, что в общей гостиной только что горели свечи. Однако привыкшая к благам магически подкованного общества, в минуту опасности я рефлекторно попыталась зажечь маг-свет. Ладно, будем действовать по-другому.
  Подойдя к столику с канделябром, я зажгла свечи и, ухватив сей тяжелый предмет двумя руками, отправилась повторно осматривать все комнаты. Где-то здесь должен быть шкаф с не в меру говорящими скелетами, а я сейчас не в том настроении, чтобы выслушивать нравоучения еще и от них. У меня был слишком тяжелый день.
  Обойдя все комнаты, я ни с чем вернулась в гостиную. Шутника так и не нашла - горничная не спешила вылезти из укрытия и сознаться в розыгрыше.
  - И не разгуливай тут с горящими свечами! Хоть мы и рядом с морем, а пожар быстро займется - ты даже не успеешь свой бесстыжий наряд переодеть, так и придется меня в неглиже спасать, - снова, словно из ниоткуда, раздался писклявый голос и вдруг на ковер перед диваном выползла знакомая морская свинка.
  - Тётушка! - воскликнула я и, не удержавшись на подкосившихся коленках, опустилась на ковер рядом с ней. В последний момент уберегла от падения подсвечник, вспомнив о предупреждениях родственницы.
  - Да уж, какая я теперь тётушка, - тяжело вздохнул зверек. - Где этот архи... алхи... эх, естествоиспытатель - пусть вернет все обратно!
  - Тетушка, он не может сейчас вернуть, - я взяла животное на руки и погладила шерстку. - Он еще не придумал, как - вы выпили опытный образец.
  - Армель, милая, я обещаю больше ничего не пить, только расколдуйте меня! Это же такой позор, в мои-то годы... - дальше раздавались только повизгивания и похрюкивания, поскольку свинка уткнулась мордочкой мне в живот и явно предалась горю.
  - Значит, обещаете больше не пить? - я задумалась о том, как можно использовать неожиданную лояльность и покладистость пожилой женщины.
  - Обещаю! Только поесть дай... а то не кормят меня тут... совсем.
  Удивительно, но на почве ухода за пожилой... морской свинкой, мы с тетушкой даже как-то поладили.
  Следующие пару дней прошли в беззаботной неге и изучении владений. В перемещениях по острову меня не ограничивали. Младший брат закрылся в выделенных ему под лабораторию комнатах и, я очень надеюсь, искал решение всех свалившихся на его голову проблем. А старший брат занимался своими делами и на меня не обращал ни малейшего внимания.
  И это было очень странно. Когда при дворе я пересекалась с тогда еще лордом Идамасом, он не упускал случая задеть меня как-нибудь. Этот несносный мужчина постоянно упражнялся в остроумии, на что мне приходилось отвечать маленькими женскими каверзами. А теперь, когда я оказалась практически в полной зависимости от хозяина острова - не замечал! Как будто меня не было. Отец рассказывал, что при получении титула и вступлении в наследство у мужчины уходит много времени на решение деловых вопросов. Но герцог и раньше не был праздным дворцовым гостем, однако находил минутку для светских забав. Что случилось теперь?
  За всеми этими раздумьями я повернула в сторону замка. Время близилось к обеду, и пора было не только подкрепиться самой, но и накормить мою маленькую питомицу. Свинка мирно посапывала в плетеной корзинке, болтающейся у меня на руке, и даже не подозревала о том, какие непростые мысли терзают её бедную племянницу.
  В холле первого этажа оказалось на удивление многолюдно. Суетились слуги, перетаскивая багаж, недалеко от входа стоял сам герцог с лордом Лазаром, в окружении каких-то морских офицеров.
   - О! А вот и моя гостья, - по-военному строго произнес Его светлость, повернувшись ко мне. - Миледи, я получил срочное известие и вынужден отплыть с острова.
  - Лорд Сельтор, а вы тоже отбываете? - я окинула присутствующих беспокойным взглядом.
  - Нет, у брата какой-то важный эксперимент, он не может его прервать, - ответил мне герцог, не дав своему младшему родственнику вставить и слова. - Но вы не волнуйтесь. Я обязуюсь доставить вас к родителям в целости и сохранности.
  - М-м-м, не стоит беспокоиться. Мы с тетушкой замечательно проводим время у вас в гостях и нисколько не заскучаем, в ожидании, когда лорд закончит свои алхимические изыскания.
  Приветливо всем улыбнувшись, я пожелала господам приятного плавания и поспешила покинуть холл, дабы не услышать еще одного предложения убраться домой подобру- поздорову.
  Пройдя несколько шагов по коридору, я вздрогнула от хлопка парадной двери, сотрясшего замок до основания. Кажется, кому-то не понравился мой ответ. Мне же не оставалось ничего иного, как проследовать дальше в свои апартаменты. Необходимо было заново обдумать сложившуюся ситуацию.
  Как только руки избавились от достаточно увесистой корзины с питомицей, водрузив её на стол в гостиной, ноги стали измерять комнату вдоль и поперек, давая тем самым разуму простор для размышлений.
  Что я имела? Клеймо, привязывающее меня к наследникам покойного герцога крепче любых оков. Компаньонку тетушку Ашиссу, ставшую маленьким беспомощным животным. И целый "остров сокровищ" - принадлежащий одному наглому, нахальному, невоспитанному, дерзкому контр-адмиралу. Который, к тому же, собрался оставить меня тут совершенно одну, без шанса на более близкое знакомство для обсуждения деловых контактов.
  Неожиданно дверь в гостиную отворилась, явив грозный лик предмета моих размышлений.
  - И все-таки мы поговорим, миледи. Я не позволю вам остаться здесь наедине с моим братом! - герцог быстрым шагом пересек комнату и остановился напротив меня, испепеляя суровым взглядом. - Вы погубите свою репутацию.
  - Почему это наедине? Я, между прочим, тут с компаньонкой, - рука сама потянулась к стоящей поодаль корзинке. Но увидев, что тетушка довольно посапывает, накинула на нее платок. Не надо ей просыпаться раньше времени и демонстрировать наш маленький секрет - остренький язычок.
   - Не смешите меня. Вы - благородная, воспитанная девушка. Первая фрейлина ее высочества. Вы прекрасно понимаете, что компания милого домашнего животного не тот барьер от сплетен, который может вас защитить если информация о вашем пребывании под сводами этого дома станет известна при дворе.
  - А кто, позвольте, виноват в том, что моя тетушка вынуждена влачить столь жалкое существование? - моему возмущению не было предела. Это не семья, а какое-то стихийное бедствие. И я еще хотела с ними породниться!
  - Миледи, почему вы сопротивляетесь? - Ларион положил руки мне на плечи и требовательно заглянул в глаза. - Я же о вас беспокоюсь! Опыты брата не безопасны. Он может неделями не выходить из своей лаборатории, совершенно игнорируя то, что происходит снаружи.
  - Лор... э-э-э герцог, ваша забота очень трогательна, - начала я, старательно пряча от него взгляд, - но я бы предпочла остаться в этом чудном месте, если конечно, вы не против. - Ну не могла же я ему рассказать, что непостижимым образом привязана к Лазару. Вернее, к ним обоим, и не в состоянии находиться вдали.
  Герцог Турмалинский еще некоторое время, молча, всматривался в мое лицо, видимо ища в нем какие-то ответы. А затем резко отстранился и, не говоря ни слова, покинул комнату.
  С его уходом стало как-то тоскливо, но я быстро взяла себя в руки. В основном потому, что проснувшаяся тетушка уже некоторое время следила за мной, хмурясь. На бело-рыжей мордочке был такой умильный взгляд, что вызывал желание почесать свинку за ушком. Что я и проделала, в последствии чуть не лишившись пальцев.
  - Армель, это не допустимо!
  - Что на этот раз? Находиться с мужчиной в одной комнате? Или пребывать в его замке на птичьих правах?
  - Чесать тетушку за ушком! Хотя, не скрою, приятно.
  - А-а-а... Тетя, а на счет герцога ты мне ничего сказать не хочешь?
  - Видный мужчина. К тому же, явно испытывает к тебе интерес, раз терпит все выходки. Так что, вперед, на покорение! Станешь герцогиней, заберешь к себе старую больную тетушку...
  - Старую, как же, - улыбнулась я, подхватывая пискнувшую свинку на руки и прижимая к себе. - Не наговаривайте на себя!
  Польщенный писк был мне ответом, но я уже не обратила на него внимания. Ощущения, которые я очень надеялась более никогда не испытать вновь, накатили волной, смывая сознание и оставляя после себя туман боли. Короткими мутными отрывками я видела происходящее, но была не в силах взять контроль над телом и что-либо изменить. Окончательно сознание уплыло, когда я прыгнула в холодную воду, на мгновение погрузившись в морскую толщу. И наступила блаженная темнота...
  ***
  - Миледи, откройте глазки! Ну же, не упрямьтесь. Не притворяйтесь, микстура совсем не горькая.
  Открыв глаза, я натолкнулась на добрую улыбку довольно пожилого мужчины, с аккуратной бородкой пепельного цвета, посеребренными висками и выцветшими глазами. Удерживая в одной руке пустую ложку, а в другой - противную на вкус микстуру, он смешно хлопал глазками. И такое выражение на лице было, словно он ждал, что я вот-вот превращусь в неведому зверушку от его лекарства. Кстати, о зверушках.
  - Где свинка? - я аж с места подскочила, но тут же легла обратно, чувствуя головокружение.
  Ну вот, опять простыла. И опять по милости семейства Сельтор!
  - Отдыхает в моей каюте, миледи, - улыбнулся мужчина, убирая бутылочку в сумку. - Я дал ей укрепляющей микстуры, а потом уложил спать. Очень милое создание, должен признаться. И умное...
  - Еще бы ей умной не быть, - вздохнула я, расслабляясь. - Простите, вы сказали, в каюте? Это значит, что мы на корабле?
  - Да, миледи. Мы на "Алате", личном корабле лорда Идамаса.
  - А что я тут делаю?
  - А это уже у вас нужно спросить, - снова улыбнулся мужчина. - Впрочем, со всем разберемся позже. Сейчас отдыхайте, миледи. Я зайду через пару часов, проверю ваше состояние.
  - Благодарю... простите, как ваше имя?
  - Сэр Артур Шэлон.
  - Благодарю, сэр Артур, - улыбнулась в ответ и последовала совету корабельного лекаря, закрывая глаза.
  Спать не хотелось, но противня резь мешала рассмотреть убранство каюты, так что приходилось лежать и прислушиваться к звукам, доносящимся снаружи.
  Веселый мужской смех, громкие голоса и шелест волн, стучащихся в деревянные стены. Тяжелый гул не то ветра, ни то моей собственной крови в ушах. И тихие легкие шаги, что затихли у самой двери каюты, а потом появились вновь, только значительно ближе.
  - Вы спите, леди Шанталь?
  - Нет, - с трудом ответила я. - Можно воды?
  - Конечно.
  Глаз я не открывала, поэтому вздрогнула, когда знакомые горячие руки легли на плечи и помогли приподняться. Сквозь тонкую ткань чужой рубашки жар чувствовался куда острее, заставляя щеки заалеть, а сердце застучать чаще. Когда губ коснулся край кружки, я без вопросов сделала глоток. Обжигающая жидкость с легкой кислинкой скользнула по горлу вниз, приятным теплом разливаясь по желудку. Следующий глоток принес с собой дополнительные оттенки, палитрой вкусов оседая на языке.
  - Вы решили меня споить? - тихо спросила я, когда волшебная жидкость закончилась.
  - Боюсь, мне не простят, если я совершу такую глупость, - осторожно опуская меня обратно на подушки, ответил герцог.
  Голос раздался над самым ухом, вызывая толпу мурашек и странную дрожь в теле. Облизнувшись, я приоткрыла глаза и наткнулась на тяжелый, пристальный взгляд мужчины, замерший на моих губах. Было большое желание повторить действие и проверить реакцию Лариона, но я сдержалась. Уж слишком жадно и опасно сверкали его глаза.
  - Леди Шанталь? - нарушил затянувшуюся тишину Его светлость.
  - Где мы?
  - В открытом море, миледи. И довольно-таки далеко от дома.
  - От вашего или моего?
  - От обоих. Вы почти сутки пролежали без сознания, изрядно напугав моего лекаря.
  - А вас, сударь?
  - Что меня?
  - Вас я тоже напугала? - и откуда у меня в голосе эти кокетливые нотки?!
  - Скорее меня напугала перспектива объясняться перед королем и вашим отцом, почему вместо живой и привлекательной девушки, домой вернулось растрепанное бледное чучело.
  - Что?!
  Даже не знаю, что меня возмутило больше - абсолютное безразличие мужчины, не заинтересованного в моем благополучии, или прямое оскорбление! Вот же... герцог!
  - Ну с-спасибо! - прошипела разъяренной кошкой я, отталкивая от себя наглеца. - Вон отсюда!
  - Простите, миледи, но это моя каюта.
  - Ах так? Тогда я сама уйду!
  - О-да, думаю, матросы очень обрадуются вашему обществу.
  - Можно подумать, на этом корабле нет свободных кают!
  - Я вас очень удивлю, если скажу, что нет? Я не рассчитывал на извоз гостей, так что свободных комнат нет. Но, как я уже сказал, вы вполне можете порадовать своим присутствием матросов.
  - Лучше они, чем вы!
  - Тогда не смею вас задерживать, - усмехнулся мужчина, отходя в сторону и скрещивая руки на груди.
  Просить дважды меня не надо было. Сбросив одеяло, я сползла с кровати и, не особо заботясь внешним видом, направилась к двери. Я даже успела добраться до неё, прежде чем мужские руки скользнули на талию, а потом прижали к сильному телу.
  - Я, конечно, могу вас отпустить, миледи, но тогда вы не узнаете, куда и зачем мы плывем.
  - А я все-таки настаиваю, чтобы вы меня отпустили! А потом уже так и быть я вас выслушаю, - попытка самостоятельно разжать наглые мужские руки успехом не увенчалась.
  - Хм... так не интересно, - протянул мне на ушко бархатный голос.
  - А мне неинтересно по-другому!
  - Да? Ну, ладно, - и меня отпустили! Мало этого - подтолкнули к двери.
  Наглый, беспринципный, самоуверенный тип! Знает ведь, что неумеренное любопытство - мое больное место. Еще при дворе успел это выяснить и использовать. И вот теперь - опять! Слов нет... приличных. Однако теперь, когда меня не прижимают к крепкому мощному телу, можно и поговорить.
  - Слушаю вас, - хмуро произнесла я, возвращаясь на кровать и закутываясь в одеяло.
  - Может, после ужина побеседуем?
  - Ужин еще не принесли, так что у нас полно времени. Я слушаю!
  - Нельзя же быть такой настойчивой, леди. Это дурной тон, - усмехнулся мужчина, а меня аж током прошибло от его улыбки.
  Так, Армель, сосредоточься! Это все действие глинтвейна на голодный желудок, так что не стоит волноваться - не нравится тебе этот тип! Совсем-совсем не нравится! Ни его темные глаза, ни чувственные губы, ни смуглая кожа, виднеющаяся в вырезе рубашки... Ох!
  - Мы не при дворе, так что не вижу смысла соблюдать этикет! И не меняйте тему, герцог.
  - Кстати, об этом. Прошу при команде обращаться ко мне лорд Идамас, капитан или, если вам угодно, по имени... - и так интимно прозвучало последнее предложение, что я даже покраснеть умудрилась.
  - Как пожелаете, капитан.
  - Хорошо, - задумчиво протянул мужчина, а потом коротко пересказал причину столь скорого отбытия с острова.
  Оказывается, пока я гостила в замке герцога, из дворца была похищена одна из молодых фрейлин принцессы. Причем, знакомая мне фрейлина -Каталина Аутсорская. Кому и зачем могла понадобиться эта милая и недалекая девушка, для меня оставалось загадкой. А вот Его светлость, судя по всему, успел эту загадку разгадать и теперь спешил на помощь леди.
  Да уж, что-то в последнее время слишком часто стали похищать молодых девушек. Прямо мода какая-то новая.
  - Я так полагаю, вы знаете, где сейчас леди Каталина?
  - Знаю, - и взгляд такой хитрый.
  - И как её спасти можно, тоже знаете?
  - Знаю.
  - Издеваетесь?! Мне подробности из вас клешнями вытаскивать?
  - Можете попробовать. Хотя, я знаю куда более действенные методы, леди...
  Нет, он точно издевается! Специально говорит тихим, чуть хриплым голосом, вызывая нестерпимое желание стереть с лица эту дьявольскую улыбку чем-нибудь тяжелым! Поцелуем, например. Тоже мне искуситель нашелся.
  - Капитан, я слишком устала, чтобы играть в загадки. Просто расскажите, что да как. И быть может, я даже сумею помочь.
  - О вашей помощи, миледи, даже речи быть не может. А рассказывать, в сущности, нечего. Так как я во время похищения, как и вы, пребывал на острове, то знаю ровно столько, сколько поведал посланник, который и привез поручение монарха. По этим скудным сведениям выходит, что во время похищения Каталины Аутсорской в столице гостил печально известный шейх Лабим. Слышали о нем?
  - Кто не слышал об этом старом извращенце, - меня аж передернуло при упоминании этого мерзкого существа, заплывшего жиром и позабывшего дорогу к купальням.
  - В день, когда пропала девушка, шейх спешно покинул Америю. Естественно, это показалось подозрительным, но остановить его мог только указ короля. Увы, Его величество не успел, и Лабим спокойно покинул территорию нашего королевства.
  - Значит, по факту у вас нет доказательств, что именно шейх украл девушку, - я вопросительно взглянула на своего визави, и, дождавшись утвердительного кивка, продолжила рассуждения. - В связи с этим команда не сможет высадиться на его острове и устроить обыск. И из всего этого следует, что когда судно подойдет к берегу, мы, произведя тайную высадку, отправимся на разведку.
  - Все верно, леди. Я и мои люди отправимся в разведку и освободим девушку, а вы тем временем будете сладко спать в моей кроватке.
  - Что? Да как вы смеете такое говорить?!
  - Простите, но что "такого" я сказал. Вы ведь действительно сейчас на моей кровати и в ней же проведете последующие ночи. Если, конечно, не надумали скрасить досуг команды...
  - Нет! Их досуг лучше скрасите вы! - своё возмущение я могла передать только уничтожающим взглядом, одновременно сильнее укутываясь в чужое одеяло. - Кстати, а где, позвольте поинтересоваться, собираетесь спать вы? - каюсь, не смогла сдержать ехидные нотки.
  - У ваших ног, миледи. У ваших ног...
  Достойно ответить этому провокатору мне помешал ужин. Матрос, доставивший нам еду, удостоился такого зверского взгляда от меня, что ретировался быстрее, чем тарелки с подноса оказались на столе. Герцог, ничуть не расстроенный спешным бегством члена команды, сервировал стол, разлил по металлическим бокалам вино и жестом пригласил к столу. Отказываться я не стала, тем более, что есть и правда очень хотелось. Конечно, предварительно пришлось одолжить у герцога длинный плотный халат, чтобы не сидеть за столом в одной рубашке. Неплохо было бы выяснить, как она вообще на мне оказалась, но сначала надо подкрепиться.
  Весь ужин прошел в напряженном молчании, которое иногда прерывали крики и смех матросов. Пару раз я ловила на себе задумчивые взгляды мужчины, но стоило вопросительно приподнять бровь, как он хватался за стакан и начинал пить вино. Причем так медленно и утонченно, что у меня невольно учащалось дыхание. А когда одна неосторожная капелька сорвалась с его губ и покатилась по подбородку, я только усилием воли удержала себя на месте, хотя очень хотелось наклониться и поймать ее на кончик языка... А-а-а, что со мной происходит?! Надо срочно отвлечься.
  - Хватит уже так на меня смотреть, капитан! Спрашивайте уже, что хотели, или дайте спокойно поесть.
  - Ешьте, леди, ешьте. Все, что меня интересует, вполне может подождать. А вот ваш голод, как и мой... стоит утолить сейчас.
  И опять двусмысленный намек, от которого щекам стало жарко. Почему, ну почему при дворе он вел себя совершенно иначе - более сдержанно и отстранено, а сейчас словно с цепи сорвался? Да если бы тогда лорд Идамас был таким вот остроумным, соблазнительным, загадочным, возможно, я и не совершила бы такую глупость... Хотя, на тот момент его социальное положение было намного ниже, нежели сейчас. И все же, стоило ему тогда приспустить маску и показать себя истинного, и... я бы точно не удержалась. А сейчас? Сейчас чисто из принципа не буду поддаваться на провокацию! И вообще, где лекарь, который обещал навестить меня через несколько часов?
  Словно в ответ на мои мысли, в дверь каюты вежливо постучали и, дождавшись ответа, вошли. Кивнув капитану, пожилой целитель быстро осмотрел меня, снова напоил гадкой микстурой, а потом строго-настрого наказал соблюдать постельный режим.
  - Лорд Идамас, надеюсь, вы присмотрите за исполнением предписания? - уточнил лекарь.
  - Непременно, сэр Артур. Непременно... - и снова эта искушающая улыбка, которая точно сведет меня с ума!
  ***
  Повернувшись на другой бок, я закрыла глаза и попыталась уснуть. Выходило плохо, очень плохо. Близость мужчины разрядами скользила по нервам, вызывая зуд во всем теле и желание сбежать. Гнусный тип! Уверена, он сделал это специально, чтобы отомстить. Да было бы за что! Подумаешь, прилюдно отклонила его предложение руки и сердца. Ну да, в очень некорректной форме, но и он хорош! Застал врасплох, вот я и растерялась, ответив в привычной манере.
  Но ведь столько времени прошло. Все должно было забыться, сгладиться. Так нет же, он решил все припомнить! А вот возьму и не поддамся на провокацию. Так, все, надо спать. Завтрашний день обещал быть тяжелым и насыщенным, так что лишние переживания ни к чему.
  Закрыв глаза, постаралась представить спальню загородного дома, где в распахнутое окно залетает ветерок, приправленный ароматом садовых роз. Скользя по телу, теплый воздух ласкал плечи и шею, покрывая их легкими, невесомыми поцелуями. Чуть сдвигая край одеяла, замирал над вырезом рубашки, словно останавливаясь в нерешительности. И из теплого превращался в горячий... А потом все же продолжал движение, расстегивая пуговички и уверенно, но нежно, сжимал холмик груди.
  Вынырнув из дремы, я резко села на кровати. Мой мучитель так же спал на полу, не подавая признаков бодрствования. Грудь мерно вздымалась в такт дыханию, а тело было расслабленным. Неужели мне все привиделось? Настолько реалистичный сон...
  И я бы даже поверила в это, если бы не одно но - пуговицы действительно были расстегнуты, а плечи и шея нестерпимо чесались. Вот такая вот странная реакция на мужскую щетину и неоспоримое доказательство того, что сон мой был реальностью. Чувственный сон... и запутанная реальность.
  Откинувшись обратно на подушки, стала медленно застегивать пуговички и размышлять о страшной мести. Это уже переходит всякие границы - разбудить меня, а самому претворяться спящим. Я прокручивала в голове возможные варианты отмщения, но все они никуда не годились. Глаза потихонечку закрывались, усталость и общая ослабленность организма брали своё, и я начала уплывать в страну грез. Но затем мысль о том, что сон может повториться, заставила испуганно распахнуть глаза и проверить, что делает герцог.
  Он по-прежнему спал. Бледные лучики луны аккуратно пробирались в маленькое окно, прыгали на стул, с него на пол. Но вот корабль качнулся, и светлые пятнышки скатились на мужское лицо. Погладили брови, пощекотали высокие скулы, приласкали твердые губы... Спящий капитан глубоко вздохнул, потянулся и... не дал мне уличить себя в бодрствовании, повернувшись на другой бок и даже всхрапнув!
  Вот же... мужчина! Сам спит, а мне приходится лежать и придумывать коварные планы, вместо того, чтобы отдохнуть хорошенько.
  И тут, я услышала, как кто-то скребется. Неприятный звук явно шел из коридора, а точнее - скреблись в дверь нашей каюты, только как-то низковато для обычных посетителей. Успокоив себя тем, что в случае чего, герцог обязательно проснется и придет мне на помощь, я тихонечко вылезла из кровати и на цыпочках пошла открывать.
  За дверью никого не было. Окинув коридор задумчивым взглядом, я, наконец-то, догадалась опустить взор на пол. Снизу, с непередаваемым выражением мордочки, на меня взирала - ни много, ни мало - любимая тетушка. Как же своевременно она появилась! Я разве что не завизжала от радости. Подхватив на ручки пушистое тельце, вернулась обратно под одеяло, укрылась с головой и провела с тетей Аршиссой секретные переговоры, после которых свернулась калачиком и со счастливой улыбкой на лице - уснула.
  Утро наступило неожиданно рано. Оно чем-то мокрым и холодным толкало меня в щеку, затем сопело на ухо, потом пощекотало, пробираясь под рубашку, и именно это разбудило меня окончательно. Потянувшись, я вспомнила, о чем мы договорились с тётей накануне ночью. Чмокнув её в мохнатое ушко, помогла спуститься с кровати и приготовилась смотреть.
  Свинка прошлепала маленькими лапками по полу и подобралась к спящему мужчине. Обнюхала его голову, ткнулась носиком в ухо, лизнула. Когда герцог наклонил голову на бок, чтобы прекратить измывательства над собственной частью тела, тетушка не преминула этим воспользоваться и провела мокрым носом ему по губам.
  - М-м-м, Армель... - раздался сонный голос, и я тут же притворилась крепко спящей. Однако больше тишину ничего не нарушало и, приоткрыв один глаз, я убедилась в "мертвом" сне военных королевского флота.
  Любимая тетя Аршисса тем временем продолжила исследовать мужчину, лежащего у её ног. Аккуратно ступая мохнатыми лапками, она забралась на герцогскую грудь, потопталась там немножко, а затем поддев край слегка распахнутой рубашки, пробралась внутрь.
  - О, - протянул чуть хриплый голос, - ты такая нежная, такая податливая... - и руки стали на ощупь искать ту, что виделась в сладком предутреннем сне. - Постой, не уходи! Побудь еще со мной.
  Последние слова я еле разобрала. Все-таки речь спящего иной раз весьма специфична. И тут, морская свинка совершила оговоренную заранее кару - своими маленькими остренькими зубками она цапнула мужчину за кожу. После этого главной ее целью было успеть выбраться наружу и запрыгнуть ко мне на кровать, где бы мы изображали мирно спящих морских путешественников.
  Так нам виделся план мести накануне ночью, и совсем не так все пошло сейчас.
  - Ай, страстная какая, - неожиданно вскрикнул Ларион и резко перекатился на живот, подминая под себя моего питомца.
  В последний момент я удержалась от возгласа "Тётя!", потому как жертва женской мести, поняв, что никого рядом нет, проснулась. А я наоборот - притворилась спящим трупиком.
  Слух оказался плохим помощником в понимании происходящего в каюте. Герцог издавал непонятные мне звуки, топтался по импровизированной кровати, что-то двигал. Не удержавшись, я приоткрыла один глаз, дабы разобраться в обстановке, и вздрогнула. Прямо надо мной нависло лицо коварного капитана.
  - Я так и знал, что вы не спите! Что здесь происходит? - он выпрямился и теперь смотрел на меня с высоты своего роста.
  - Что происходит? - зевнула я, старательно изображая недавнее пробуждение. - Доброе утро, лорд Идамас. Вы всегда так шумите по утрам?
  - Только когда мне мешают спать, - меня окинули подозрительным взглядом, а затем отвернулись со словами: - Вставайте! Позавтракаем на палубе. Солнце обещает нам отличную погоду, располагающую к трапезе на свежем воздухе. Заодно обсудим текущие дела.
  Я посмотрела вслед удаляющемуся мужчине и еле сдержала смех. Со спины, отчаянно цепляясь за пояс его домашних бриджей, висела милая морская свинка, всеми силами пытающаяся остаться незамеченной.
  ***
  На корме уже был накрыт столик. Напитки в бокалах раскачивались в такт вздымающихся волн, а молодой юнга замер неподалеку в ожидании распоряжений. Герцог, услышав тихий цокот каблучков по дереву, обернулся и, наградив меня улыбкой, отодвинул стул. Кивнув в знак благодарности, я устроилась за столом и расправила плечи.
  На самом деле чувствовала я себя несколько неуверенно. Собираясь на выход, старательно осмотрела всю каюту, но из одежды приличным оказалось только ношенное накануне платье. Вычищенное после стирки в морской воде, оно все же сильно пострадало, поблекнув в цвете, да изрядно помявшись. Однако выбора у меня не было, поэтому теперь, садясь за стол, я старательно избегала смотреть в глаза окружающим, дабы не увидеть в них сочувствие или, что еще хуже, неприязнь.
  Как только мы отдали дань искусству корабельного "шеф-повара", лорд Идамас решил приступить к расспросам, взяв в руки изящный бокал.
  - Итак, миледи, я хотел бы услышать вашу версию случившегося.
  - А что именно случилось? - невинная улыбка расцвела на губах.
  - Вы, случились, леди, - вздохнул мужчина и в его темных глазах блеснули лукавые искорки. - Не хотите поведать, по какой причине вы преследовали мой корабль?
  - Я? Преследовала? Капитан, у вас сложилось неверное впечатление о происходящем, - кинув взгляд из-под полуопущенных ресниц, я промокнула губы салфеткой и взяла бокал с водой. - Давайте разберемся в случившемся вместе. Расскажите, пожалуйста, как я очутилась здесь...
  Звук поперхнувшегося напитком человека бальзамом пролился на темные струны моей души.
  - Насколько я помню, - отдышавшись начал рассказ герцог, - мы с вами расстались в ваших апартаментах, после того, как вы категорически отказались ехать со мной.
  - И у меня это последние воспоминания! Стоило вам уйти, как сознание мое помутилось, и очнулась я уже тут. Ничего не хотите мне пояснить?
  - М-да, ситуация, - лорд Идамас немного помолчал. - Миледи, вы и вправду ничего не помните?
  - Вы так тонко намекаете, что первая фрейлина принцессы склонна ко лжи?
  - Почему вы всегда превратно толкуете мои слова?- мужчина тяжело вздохнул и пристально посмотрел мне в глаза. - Я всего лишь хочу разобраться.
  Некоторое время завтрак проходил в напряженной тишине, нарушаемой лишь странными звуками, издаваемыми юнгой. А потом капитан заговорил вновь.
  - Корабль уже отплыл от острова на приличное расстояние, когда я вспомнил, что не отдал брату...кое что. Мы с несколькими моряками сели в шлюпку и по пути к берегу услышали тонкие, еле слышные крики о помощи. Если б не яркое платье, мы бы наверно и не нашли вас. Когда подплыли поближе - вы лежали на воде без сознания. Я так и не понял, кто же тогда привлек наше внимание, но очень ему благодарен.Многочисленные юбки раскачивались на волнах, и по ним с диким визгом носилась ваша тётушка... в смысле - морская свинка. Вытащив вас из воды, мы спешно вернулись на корабль, дабы передать в руки лекаря. И предвосхищая ваш следующий вопрос, отвечу -да, до корабельного целителя было ближе, чем до замкового. Как только мы убедились, что вашей жизни ничего не угрожает, попытались вернуться на берег, но увы, начался шторм и спутал все карты, - лорд Идамас отпил из бокала, так как под конец повествования в голосе уже проскальзывали хриплые нотки. -Чтобы не терять время, мы отправились в путь вместе с вами на борту. И да, надеюсь, в следующий раз миледи, вы сразу согласитесь на мое предложение, а не будете пугать окружающих и подвергать свою жизнь опасности.
  Я не удержалась от тяжёлого вздоха. Кто бы еще спрашивал моего мнения, заставляя кинуться вслед уплывающему кораблю. Сколько еще Лазар будет работать над устранением клейма? И как мне быть, если Ларион решится без меня отлучиться по делам?
  - Скажите, лорд Идамас... а там, в море... рядом со мной не плавал какой-нибудь сундук с платьями? А то, знаете ли, неудобно всё время ходить в одном наряде.
  - М-м-м, нет... не припомню, - увидев мой искрящийся весельем взгляд, капитан смекнул в чем дело и сделал ответный ход. - Но у меня есть наряды для вашей тетушки. Не желаете?
  - А почему это для тетушки у вас есть платья, а для меня - нет? Это что - такая изысканная месть? - жаль, что искрами из глаз нельзя поджечь его белоснежную рубашку, и таким образом стереть маску превосходство с красивого лица.
  - Это не изысканная месть, а подарок нашего кока его маленькой дочурке - комплект кукольных платьев. Как раз в размер теперешнего облика вашей родственницы. Леди Шанталь, если вы закончили трапезу, может быть, прогуляетесь со мной по палубе?- без перехода спросил герцог.
  Я не стала отказываться от столь заманчивого предложения. В морском путешествии не так много возможностей размять ножки. Поэтому с удовольствием приняла предложенную руку, и мы неспешно двинулись вдоль фальшборта.
  - Если вы не откажетесь, - заговорил через некоторое время мой сопровождающий, - я могу предложить вам костюм своего юнги. Он аккуратный молодой человек и по комплекции вполне вам соответствует.
  - К-костюм юнги?
  - Да, бриджи, рубашка, сапоги и сюртук. Все вполне прилично и главное удобно в путешествии. Опять же, - усмехнулся мужчина, - на ваших очаровательных ножках брюки будут смотреться замечательно.
  - Это когда вы успели рассмотреть мои ножки?! - возмущенно прорычала я. Неужели этот негодяй накануне сам меня переодевал, не доверив это лекарю? Он же мог обнаружить треклятое клеймо и тогда все пропало.
  - Ну как вам сказать - этот дар в нашей семье передается по наследству.
  - И что это за дар?
  - Видеть людей насквозь, - и такая коварная и многозначительная улыбка. - А что касается платьев... дело в том, что я не планировал заходить в какой-либо порт вплоть до земель шейха. Поэтому вам крупно повезет, если в пути мы пересечемся с каким-нибудь торговым судном и попробуем выменять у них что-то подходящее из женских нарядов.
  Мы немного побродили в молчании. Я размышляла на тему смены одежды и осваивания навыков стирки. О чем думал капитан - неизвестно, но и уходить он не спешил. Солнышко начинало припекать, но легкий бриз пока дарил ощущение приятной свежести, поэтому я была готова пройти еще парочку кругов по палубе.
  - Скажите, лорд Идамас, а как вы планируете спасать леди Каталину?
  - На самом деле, четкого плана у нас пока нет. Из-за нехватки информации, естественно. Поэтому по предварительным прикидкам придется пришвартоваться под видом судна свободных мореплавателей...
  - Простите, каких мореплавателей? - не совсем поняла я намек собеседника.
  - Свободных, миледи, то есть - под видом пиратов. Хотя флаг с костлявым гоблином, символом этого братства, я, пожалуй, воздержусь поднимать. Постараемся сохранить общее инкогнито.
  - Да-а-а, памятуя о том, кем был ваш батюшка, я удивляюсь, что вы не плаваете под этим флагом постоянно.
  - Родителей не выбирают, - сурово возразил мне потомок грозного пирата и, кажется, обиделся. - Мне продолжать или вам уже неинтересно?
  - Я вся во внимании, - пришлось задобрить герцога самой милой из улыбок.
  - Мы пришвартуемся для пополнения запасов судна, а ночью специальный отряд отправится разведать обстановку. И вот, исходя из результатов этой вылазки, будет принято решение и разработан точный план по спасению девушки. Очень надеюсь, что к этому времени она серьезно не пострадает.
  - Знаете, капитан, - произнесла задумчиво, - сейчас я думаю, что это воля Изначальных толкнула меня на ваш корабль. По крайней мере, бедное дитя не будет одиноко после пережитого... А теперь позвольте мне вас оставить. Бедная тетушка с утра ничего не ела...
  - Я дам распоряжение коку, чтобы он проинвентаризировал трюм на предмет подходящей для нее еды.
  И на этой питательной ноте мы разошлись с капитаном в разные стороны. В каюте меня уже поджидал голодный зверек. Однако в соответствии со всеми правилами этикета, перво-наперво помогла тетушке Аршиссе с умыванием и утренним туалетом. И когда мы уже заканчивали расчесывать пушистую шерстку, в дверь раздался неуверенный стук. Это прибыла продуктовая корзина вместе с её "сборщиком", и она оказалась на удивление разнообразной. Секрет такого чуда состоял в том, что у корабельного кока тоже был свой питомец - маленький бурундучок. И наиболее подходящие для свинки продукты даровались именно "мистером Буром" желающим свести близкое знакомство с прекрасной пушистой леди.
  Честно говоря, услышав этот невероятный рассказ, я решила, что меня разыгрывают и от души посмеялась. Однако смех мой оборвался, как только коварный бурундук начал недвусмысленно заигрывать с моей любимой тетушкой. А та в свою очередь, не придумала ничего лучше, чем разъяренно повизгивая скрыться под моими длинными юбками.
  Пришлось встать на защиту чести и достоинства благородной леди, и известить ухажёра вместе с его хозяином, что до обеда свинки "не принимают". Ну а после обеда мы с ней что-нибудь придумаем.
  Оставив тетушку проводить ревизию принесенной снеди, я вновь поднялась на палубу. Прекрасная погода так и манила подышать свежим морским воздухом. Побродив немного, я остановилась на носу корабля, восхищаясь открывшимся видом и той неимоверной силой, с которой судно вспарывало водную гладь, разрезая волны и выбивая из стихии пенистые брызги. Приятный свежий ветерок как будто отгонял от меня жаркие солнечные лучи, не позволяя им жечь нежную кожу.
  Наслаждаясь тепловой ванной, я не сразу заметила, что воздух вокруг как-то изменился. Ветер уже не проносился со свистом, играя длинными волосами. Он свернулся вокруг меня нежным коконом,оглаживая и лаская изящную шею. А стоило мне раскинуть руки в стороны, как мягкие воздушные волны обхватили кисти, пробежались до плеч, аккуратно накрыли грудь, а дальше, опоясывая с двух сторон, спустились к ступням.
  Закрыв глаза, я наслаждалась аномальными явлениями морских просторов. Это было так неожиданно волнительно, так приятно. Однако почувствовав, как нечто бесплотное охватило меня за лодыжки, резко открыла глаза и схватилась за перила, чтобы не упасть. На полубаке поблизости никого не было, но неспешные касания никуда не делись. Слегка щекочущие, слегка возбуждающие, они поднимались вверх по моим ногам, вызывая дрожь по всему телу.
  Благовоспитанной девушке не пристало наслаждаться такими откровенными ласками, пусть даже и от невидимого поклонника и, тряхнув головой в попытке отогнать наваждение, я попыталась развернуться, чтобы спуститься в каюту. Не тут то было. Воздушный кокон, окутывающий меня, тут же уплотнился и не дал сдвинуться с места.
  Изначальные, куда я попала? Возбуждение схлынуло также неожиданно, как и зародилось. Я заметалась в попытке высвободиться из неведомого плена, и стоило с губ невольно сорваться слову "пусти", как все прекратилось. Я почувствовала, что свободна. Солнце стало нещадно припекать, а ветер уже не был таким нежным, кидая в лицо пенные брызги.
  Размышляя о произошедшем, я вернулась в каюту, но открыв дверь - не удержалась от крика. Видимо слишком большое количество необычностей за короткий промежуток времени лишили меня стойкости духа. В кресле, напротив входа, развалилась морская свинка, с мордочкой обильно перепачканной кровью.
  - Тетушка Аршисса, зачем вы загрызли бурундука? Неужели нельзя было договориться по-хорошему? - всплеснула я руками и прошла внутрь, закрывая дверь. Взяв первое попавшееся полотенце и смочив его в воде, приблизилась к креслу. Разбуженная свинка непонимающе таращила на меня глазки-пуговки.
  - Какого бурундука, девочка? О чем ты?
  - А в чем тогда испачкана ваша мордочка, если не в крови поверженного поклонника? - продемонстрировала уже порядком испачканное полотенце.
  - Ух ты, какой эффект, - задумчиво пробормотал зверек, но больше ничего добавить не успел.
  От сильного удара дверь распахнулась, и в помещение влетел капитан со шпагой наголо.
  - Армель, что случилось? Вы кричали...- тут его взгляд переместился на отмываемый комок шерсти у меня на коленях. - Морские дьяволы, кто покушался на вашу тётю?
  - Никто на меня не покушался, - пробурчала виновница переполоха. - Уже поесть спокойно не дадут. Подумаешь, испачкалась в соке плодов кетавы, - уже громче добавила она и зафырчала.
  - Она еще и говорит? - последняя новость добила доблестного защитника угнетенных. Потрясенный, он попытался опуститься на стул, но промахнулся и плюхнулся на пол. - Скажите миледи, какие еще сюрпризы мне готовит путешествие с вами?
  ***
  Плавание наше продолжалось без происшествий еще пару дней. Погода стояла чудесная. Я в обязательном порядке два раза в день совершала променад по палубе. Иногда одна, иногда в компании тётушки или капитана. Однажды ко мне присоединился лекарь, обычно не покидающий своей каюты. Он оказался любопытным человеком, подверженным приступам морской болезни, отсюда и склонность к уединению. Воспользовавшись случаем, я выяснила у мужчины подробности своего беспамятства, в глупой надежде услышать, что такого больше не повторится. Естественно, ничего такого он не сказал, так как не знал про моё клеймо.
  В тот памятный день, когда капитан узнал наш маленький свинский секрет, он еще долго сидел в каюте, привыкая к новым условиям проживания. Тетушка, поняв, что можно говорить всё, что ее душеньке угодно, тут же высказала герцогу по поводу нашего совместного с ним проживания в одном помещении. И донесла до него мысль, как это неприлично, неудобно и вообще... Отправила мужчину с вещами на выход. Он ушел, но уже через десять минут вернулся обратно с одеждой юнги. И долго еще расписывал мне преимущества брючного "костюма", явно надеясь, что я примерю и продемонстрирую ему свой новый облик.
  Не на ту напал! Тетушка Аршисса, критически осмотрев вещи, прочитала нам получасовую лекцию о правилах дворцового, бытового и походного этикетов, попросила накормить её ужином и выпроводила капитана из его бывшей каюты, сославшись на то, что стесняется в таком виде питаться при посторонних.
  
  И вот на горизонте показалась земля! Как же я радовалась этому факту, неотрывно глядя в иллюминатор. В противовес радости от скорейшего "приземления" с неба зарядил мелкий противный дождик, и нахождение моё на палубе было крайне нежелательно. Поэтому я грустила в каюте, до тех пор пока не увидела сквозь стекло горы. При ближайшем рассмотрении горы эти оказались скорее какими-то барханами или лысыми холмами, но было уже неважно. Я готовилась сойти на берег.
  - Войдите, - прокричала, услышав стук в дверь.
  - Леди Армель, как вы себя чувствуете? - капитан был, как всегда, свеж и подтянут. Свободная рубашка "морского волка", никогда не застегивалась им под горло, демонстрируя бронзовый от долгого путешествия загар и цепляя внимание скромного девичьего взгляда. - Непогода никак не сказалась на вашем самочувствии?
  - О, все в порядке, спасибо, капитан, - пришлось отвести взгляд в сторону, дабы меня не поймали на любовании одним образцом мужественности и отваги. - В отличие от вашего лекаря, я довольно неплохо переношу морские путешествия. А от мысли, что в ближайшее время смогу ступить на твердую землю и обойти все портовые магазинчики и лавки, меня переполняют радость, легкость и предвкушение.
  При последних моих словах бровь герцога удивленно выгнулась, заставляя заподозрить неладное.
  - Мне понятна ваша радость от предстоящих покупок, но совсем не ясно, почему вы не воспользовались предоставленной вам одеждой? Да это не были юбки и платья, но вы понимаете, что в чисто мужском коллективе было бы странно обнаружить эти детали гардероба, - он задумчиво потер подбородок. - На самом деле я хотел поговорить не об этом. Корабль зайдет в порт для пополнения провианта и запасов воды. Однако я не отпущу вас на берег. - Поймав мой ошарашенный и вместе с тем возмущенный взгляд, герцог поспешил продолжить, - и не спорьте со мной! Мы причалим под видом свободного зафрахтованного судна. На берег отправится разведывательная команда, и если нам придется спешно отплывать, я не хочу, чтобы вы были случайно забыты в одном из ателье.
  - Только попробуйте меня забыть! - произнесла угрожающим голосом. - И я вплавь догоню ваш корабль! И тогда абордаж пиратов покажется вам детской забавой!
  - Вот поэтому, - тоже переходя на грозный тон, произнес капитан, - вы останетесь в этой каюте все то время, что мы будем находиться в порту!
  - И как же вы удержите меня тут?
  - Запру! На ключ!
  - Только попробуйте запереть меня в четырех стенах!
  - И что вы сделаете? - усмехнулся этот будущий труп. - Догонять тут некого... - довольная улыбка расплылась по его лицу.
  - Попрошу тётю погрызть ваш корабль! - и я отвернулась к окну, не желая видеть этого отвратительного человека.
  Слово своё капитан сдержал наполовину. В каюте он меня, конечно, не запер, но и с корабля не отпустил. Справедливости ради отмечу, что заскучать леди не дали. Шпионский отряд контр-адмирала разошелся по заданиям: кто собирать сплетни, кто пополнять запасы. А мы с тетушкой были приглашены на ужин, накрытый на корме корабля. Как я потом догадалась, место было выбрано не случайно: в полглаза мужчина следил за берегом, контролировал передвижения вблизи судна, и только оставшиеся "полтора" глаза были полностью преданы нам с питомицей.
  Блюда нашего кока были как всегда на высоте. За неспешной беседой я не заметила, как выпила аперитив, съела закуску и уже доедала горячее. И только тетя Аршисса воздержалась от трапезы. Она сидела на столе, с моей стороны стола и пристально следила за капитаном, не спуская с него немигающего взгляда. Видимо поэтому мужчина, когда отвлекался от беседы и "слежки", уделяя внимание еде - с трудом проглатывал пищу. А беседа была довольно занимательно й...
  - Видите ли, леди Армель, шейханат этого, как вы метко подметили - извращенца, Лабима, начинается дальше за барханами. Довольно далеко от моря, с точки зрения нападения с берега, быстрого похищения девушки и отплытия восвояси. Но с другой стороны, будь порт составной частью владений шейха - мы не смогли бы здесь высадиться: без флага, без опознавательных знаков, и уж тем более как посланники короля Себастиана.
  - Сейчас же мои люди, пока мы стоим на якоре, соберут всю доступную информацию: когда прибыл шейх, что привез, насколько усиленно охранял в этот раз свой караван. А если нам повезет, то удастся и проводника завербовать. Затем, когда команда вернется, "Алата" покинет порт и бросит якорь недалеко отсюда, в бухте, наиболее выгодно расположенной для наших целей.
  - А затем всё просто: быстрая ночная высадка, верхом добираемся до земель шейха, проникаем во дворец, повторно похищаем девушку, и возвращаемся на судно. А дальше - лишь бы был попутный ветер. Ну, да с ветром я договорюсь.
  И вот тут у меня появились вопросы. При том сразу несколько, я даже растерялась - с какого начать? Видимо с самого волнительного...
  - Вы умеете договариваться с ветром? - и взгляд такой прищуренный и опасный. Перекатывая вино в бокале, продолжила, - и часто вы с ним так договариваетесь... а главное - о чем?
  Герцог, кажется, смутился, а тетушка перестала изображать памятник самой себе, и переводила взгляд с него на меня, не понимая о чем речь. Естественно, что о своем маленьком приключении на носу корабля я ей не поведала. Зачем травмировать взращенную строгим этикетом душу?
  - Я не совсем понимаю, о чем речь, - уже повеселевшим голосом ответил капитан и с насмешкой посмотрел на меня.
  - Я тоже чего-то не понимаю, - пропищала морская свинка. - Армель, деточка, ты сейчас что хочешь нам сказать?
  Поймав снисходительно-заинтересованный взгляд мужчины, я поняла, что не готова при тёте продолжать этот разговор и сменила тему, благо вопросы еще оставались.
  - А верхом на чем вы собирались покинуть безлюдную тихую бухту?
  Поймав снисходительно-заинтересованный взгляд мужчины, я поняла, что не готова при тёте продолжать этот разговор и сменила тему, благо вопросы еще оставались.
  - А верхом на чем вы собирались покинуть безлюдную тихую бухту?
  - О, это главный секрет здешних мест. В этой части света, под барханами, таится уникальный источник магии. При правильном использовании он поднимает любые объекты на небольшую высоту и переносит в заданном направлении. Некоторые из магов овладели мастерством по созданию, - тут капитан немного задумался, видимо вспоминая правильное слово, а затем, щелкнув пальцами, отчего тетушка нервно подпрыгнула, произнес, - маговозов...
  - Кого? - я совершенно неприлично уставилась на Лариона. - Простите, что перебила вас, но я так живо представила, как некий магически одаренный человек перевозит на своих плечах по воздуху людей, поймав... м-м-м... воздушный поток. А если лететь нужно женщине? Это как они её, простите...
  Глубокий красивый смех прервал мою разыгравшуюся фантазию. И он оказался настолько заразен, что уже пару мгновений спустя ему вторили тоненькие свинячьи повизгивания. Это было последней каплей...
  В смысле - вина в бокале только пара капель и осталось, оно все равно было не так чтобы очень вкусное. А то сколько можно надо мной смеяться, подшучивать и... и... и не ухаживать. Давно пора было остудить чей-то пыл.
  - Ой, простите милорд, сегодня как-то штормит. Море слишком не спокойное, наверно это к грозе? Вам подать салфетку? - я взяла со стола озвученный предмет, на котором по чистой случайности весь вечер просидела морская свинка, и протянула его мужчине.
  - Спасибо, я уже нашел у себя аналогичную, - донеслось до меня сквозь белую ткань, убирающую остатки моего экспрессивного поступка.
  Мне оставалось деликатно дождаться, пока герцог Турмалинский приведет себя в порядок. Тетушке почему-то надоела наша компания, и она стала изучать пути спуска на палубу. Как только я помогла ей слезть со стола, она тут же юркнула в распахнутую дверь, ведущую к каютам. Следом за ней в проёме мелькнул еще один пушистый хвост, но задуматься об этом явлении мне не дал собеседник.
  - Итак, надеюсь, вы выплеснули все свое негодование, и мы можем спокойно продолжить разговор.
  Я утвердительно кивнула. Совершенный поступок даровал мне хорошее настроение и приклеил к губам легкую довольную улыбку.
  - Маговоз - это такой ковер, на нем способно разместиться несколько человек. Зачарованный специальным магом, он приобретает способность по воздуху переносить путешественников. Правда - строго в границах действия местного магического источника.
  - А шейх проживает в этих самых границах? - краем глаза я наблюдала как один из моряков менял нам приборы, чтобы разместить десерт.
  - Безусловно, - капитан легко мне улыбнулся, - шейхи как раз и являются единственными собственниками соответствующих магов и реализуют их таланты на благо своей казны.
  - И что, эти ковры летающие специально разложены по пустынным бухтам, дабы заблудившиеся моряки могли долететь до ближайших поселений?
  - Безусловно, - капитан легко мне улыбнулся, - шейхи как раз и являются единственными собственниками соответствующих магов и реализуют их таланты на благо своей казны.
  - И что, эти ковры летающие специально разложены по пустынным бухтам, дабы заблудившиеся моряки могли долететь до ближайших поселений? - я скептически выгнула бровь.
  - Скажу откровенно, - в голосе собеседника проскальзывало лукавство, - я как-то об этом не задумывался. Но мы все равно не будем полагаться на волю случая и раздобудем маговоз заранее...
  - Раздобудем? Смотрю, лавры батюшки не дают вам покоя, - я взяла со стола маленькое пирожное и, надкусив его, продолжила. - Ответьте, капитан, а сколько человек способна перевозить одна такая вещица?
  - Достаточно, - произнес было герцог, но увидев как заблестели мои глаза, тут же язвительным тоном поправился, - если только среди них нет женщин и фрейлин.
  Вот он и попался! Даже тетушка в своем нынешнем облике сможет обойти эту оговорку.
  - А тогда как, позвольте узнать, вы доставите обратно леди Каталину? - мысленно я уже потирала ручки, продумывая, где у такой перевозки самое безопасное место.
  Герцог Турмалинский на некоторое время задумался, а потом его взор озарила возникшая идея...
  - Только не надо говорить, - быстренько сбила его с мысли, - что она побежит за вами следом. Еще неизвестно в каком состоянии вы ее найдете. Возможно, ей понадобится помощь и трепетное женское плечо, - для большего сочувствия из закромов был вынут аккуратный платочек, коим я и промокнула глаза.
  На самом деле я не горела желанием лезть в пекло сомнительногопредприятия. Но интуиция подсказывала, что Ларион не откажет себе в удовольствии развлечься. А какое расстояние до этого шейханата мне не ведомо. Потому выбора не было. Будущая герцогиня Озерскаяне опозорится повторно кинувшись преследовать мужчину.
  Довести разговор до логического конца мы не смогли. Капитан, не теряющий бдительности, заметил возвращение своих людей и начал подниматься из-за стола. В этот же момент на нижней палубе раздался душераздирающий визг, затем писклявое "нахал!", следом за этим упало нечто громоздкое и какой-то из моряков озвучил лекцию по морской терминологии и дисциплинарным взаимоотношениям личного состава. Во всяком случае, я пришла к такому выводу на основании немногих понятых мною слов. И тут из приоткрытой двери вылетела морская свинка и с разбегу забралась ко мне на руки.
  - Тетя, что вас так напугало? - я погладила встопорщенную шерстку. - И что там произошло? Сюда долетели странные звуки...
  - Не волнуйтесь, леди Армель, я сейчас всё выясню, - успокоил меня контр-адмирал и, развернувшись, быстрой походкой спустился на нижнюю палубу.
  - Девочка моя, отнеси свою старую тетушку в каюту. Такие нервные потрясения не для моего возраста, - раздался голосок из моих ладошек.
  По дороге в каюту родственница загадочно молчала и на вопросы не реагировала. Протискиваясь в один из коридоров мимо валявшегося такелажа я услышала обрывок разговора. Теперь понятно, кто разбросал поперек прохода корабельные снасти:
  - ... я сразу говорил, баба на корабле - жди проблем!
  - Ты, Палый, не так говорил, ты брехал, что это к плохой погоде, - говоривший засмеялся.
  - А что соврал я что ли? Вчера вон дождь лил, что хорошего? А сегодня несу такелаж, кругом никого, и вдруг женский голос, как со дна морского, кричит- "нахал"...
  - Ну, ты сразу и струхнул!
  Я прямо воочию представляла, как зубоскалит собеседник этого сказочника.
  - А ты бы нет?
  - Тогда понятно, чего ты так орал. Вот не думал, Палый, что ты такое трусло.
  - Ты за ветром-то следи! - зарычали в ответ. - Я просто снасти себе на ногу уронил...
  Громогласный хохот дал понять, что моряков за углом уже больше двух, и надо было как-то мимо них пройти. Однако пока я прикидывала как бы половчее это сделать, разговор продолжился.
  - Я и так обхожу эту ледю стороной, - послышался голос потерпевшего,- а все едино мерещится...
  - Это морские сирены почувствовали нанашей"Алате" родственную душу и хотят тебя погубить, - зловещим голосом кто-то запугивал моряка.
  На этом месте я не выдержала и, обойдя загородившую проход кучу, свернула за угол, представ пред бравыми морячками.
  - Надеюсь, вы не думаете, что морские владычицы проникнутся вашими жалобами и сами уберут тот мусор, что вы разбросали?
  Толи вояки не слышали моего приближения, толи испугались, что я их подслушала, но ближайшие ко мне на пол сели вполне синхронно. Эх, слабоваты здесь мужики, никакой выдержки. Перешагнув разбросанные ноги, я продолжила движение в каюту.
  Как оказалось, долго оставаться в своем временном "пристанище" я не смогла. Тетушка Аршисса играла в молчанку, предварительно, правда, озвучив пожелания по еде. А больше в четырех стенах заняться было нечем. Ну не шить же себе новое платье, только потому, что кто-то запретил мне сойти на берег. Да и шить было не из чего - разве что из постельного белья. Перспектива спать на голом матрасе не внушала оптимизма.
  Рассудив таким образом, отправилась изучать еще не осмотренные мной места на судне. Над бухтой сгущались сумерки. Палубы все больше утопали в тени, и моя скромная фигура не слишком выделялась на фоне корабельной оснастки, что позволяло спокойно наслаждаться теплым бризом и криками чаек. Вдруг птичьи разговоры разбавились более понятными мне - человеческими. Я начала разыскивать источник звука и дошла до небольшого округлого отверстия, видимо предназначенного для оттока воды, так как располагалось оно у самого пола.
  Звезды сегодня благоволили к получению тайных знаний. За один только вечер услышать столько интересного... И вовсе я не подслушивала, это Извечные направляли меня к местам скопления интересных звуков.
  -... значит повторяю еще раз, - донесся суровый голос капитана, после того как я преклонила колени в знак великого почтения к милости Извечных. Лбом, правда, пришлось в палубу упереться, дабы боги не наказали за халатное отношение к получению знаний, ведь именно в такой позе голоса было слышно лучше всего. Одна только мысль, что моряки регулярно драят все палубы, утешала мою брезгливость. - Выходим в море и через полчаса уже бросаем якорь вот в этой бухте. Затем я, Криспер и Вильто со своей неудержимой пятеркой, высаживаемся на берег.
  Голос контр-адмирала америйского флота умолк, вызывая в душе огорчение от того, что столь поздно нашла "слуховое" окно. Однако пищу для размышлений я получила: необходимо вспомнить, где я слышала имя Криспер. А думается лучше всего в каюте, там вездесущая свинка может дать дельный совет. Но не успела я выпрямить спину, как герцог продолжил делиться ближайшими планами.
  - Криспер, повторяю специально для тебя: держишься позади всех, "на абордаж" не лезешь, исключительно следуешь инструкции. Для тебя эта вылазка как обучение на местности.
  После поучительной реплики до меня долетело что-то нечленораздельное, и я как раз вспомнила, кто такой этот Криспер - юнга. Это внушение было сделаномолодому, подающему надежды, юноше.
  - Как только высадимся, старина Грем уже будет ждать нас с маговозом. Размещаемся согласно "полученным приглашениям" и сразу стартуем в шейханат. Там, в соответствии с добытыми сведениями, находим леди, подменяем её фантомом, чтобы не хватились раньше времени, и шустро возвращаемся на борт.
  - Капитан, а когда мы выходим в море? - судя по тембру, это сказал юнга.
  - Как только ты отнесешь лоцману приказ поднять паруса и сообщишь пункт назначения.
  После небольшого затишья раздался хлопок двери, потом еще какой-то непонятный шум, и как только я решила, что заговорщики расходятся, низкий грудной голос произнес:
  - Какие-то особые указания на счет парня, кэп?
  - Да, приглядывайте за ним, это во-первых. Он излишне горяч, что не удивительно для его возраста, но пусть пока набирается опыта на чужих ошибках. На территорию шейха он не полезет, будет сторожить маговоз...
  - А что, тоже почетная обязанность, - заржал кто-то грубый и явно не отесанный.
  - А потом будет девицу эту успокаивать, а то мои головорезы напугают её поболе этого шейха.
  - Морской дьявол и все его сирены, - ругнулся кто-то еще. - Куда нам столько девиц на одно судно? Помяните моё слово...
  Дослушать памятку опытного мореплавателя мне не удалось, поскольку за спиной раздалось аккуратное покашливание, и приятный молодой голос поинтересовался:
  - Миледи вам плохо?
  - Кому плохо? Мне? - я подняла голову и обернулась. За моей спиной стоял растерянный юнга. - О, да, сударь! Мне плохо. Вы бы побывали на моем месте, и вам было бы не лучше...
  - Э-э-э, мне встать рядом с вами на колени?
  - Зачем? - удивилась я и даже оставила попытку подняться, чему затекшие мышцы очень обрадовались.
  - Ну-у-у, побыть на вашем месте?
  - Чтобы понять все прелести моего места, вам придется неделю проходить в одном и том же платье, - мне было плохо видно лицо юнги при лунном освещении, но то, что он отступил от меня на пару шагов, говорило о его желании скрыться бегством.
  - Но я не ношу платья... Я позову капитана, он лучше разбирается...
  - Стоять! - еле успела я остановить юнгу, - лучше подайте мне руку, и помогите дойти до каюты.
  После строгого окрика томная усталость в голосе давалась плохо, но я справилась. Молодой человек наконец-то вспомнил о манерах, и мы неспешно двигались в сторону моих апартаментов. И пока вслух я отвлекала его неспешной беседой, в мыслях продумывала варианты спасения чуткой ранимой души этого юноши от жестокости сомнительной операции. То ли попросить тетушку заговорить его до обморока. Она и в бытностью свою человеком могла любого уболтать, а тут представьте шок не подготовленного мальчика на говорящую свинью. То ли угостить его чаем со снотворным, у меня как раз что-то осталось из прописанного доктором. Добродушный дядечка не смог объяснить причины моего тогдашнего моциона - вплавь за кораблем - иначе как болезнью ходящих во сне людей. И прописал расслабляющее снотворное, чтобы не только разум, но и тело мое по ночам отдыхало.
  Придя до места, я не позволила юнге сразу сбежать, уверив его, что по этикету, дама обязана отблагодарить за услугу. Криспер почему-то покраснел, что делало его исключительным милашкой, и уселся на краешек моей кровати.
  - Ну что же вы в верхней одежде и прямо на постельное белье! - всплеснула я руками.
  - М-м-мне раздеться? - тут же подскочил он, начав теребить верхнюю пуговицу.
  - Зачем? Вам жарко? -мне некогда было задумываться над странностями в поведении гостя и я тут же переключилась на другое. - Присаживайтесь за стол, сейчас я чаю налью, и тут где-то сладости оставались... - схватив корзинку с тетушкой я выскочила за дверь.
  - Тетя Аршисса, просыпайтесь, - зашептала, приникнув как можно ближе к свинке, - мне нужна помощь.
  - Что случилось деточка? - она сладко потянулась и начала чесать мохнатое пузико.
  - Как можно обезвредить мужчину на некоторое время?
  - Ну, если он такой вредный, там у капитана подзорная труба припрятана, тресни этого нехорошего человека по голове и дело с концом.
  - Ой, я так не смогу, вдруг она сломается?
  - Кто, голова? - свинка даже привстала на лапках. - Поверь мне, деточка, слабоголовых на флот не берут!
  - Да я про трубу, и вообще не уверена, что смогу так...
  - Ну, тогда...
  Договорить нам не дали, я услышала звук шагов на лестнице, ведущей к каютам, и поторопилась скрыться за дверью.
  - Извините, что оставила вас одного. Это крайне невоспитанно с моей стороны, и чтобы искупить вину, я лично заварю для вас чай.
  
  Спустя двадцать минут, я ловким движением руки успела выхватить чашку с блюдцем из под склоняющейся головы Криспера, и подменить их маленькой подушкой. Теперь надо быстро переодеться. Стянув уже порядком надоевшее платье, я достала одолженный мне наряд и приступила.
  - Леди Армель, мы не могли бы минутку поговорить? -раздался вместе со стуком в дверь серьезный голос капитана.
  Я стояла посреди каюты в тонкой и короткой нательной рубашке, которая от активной носки уже расползалась по швам и с ногой, просунутой в бриджину. В голове вертелась единственная мысль - закрыла ли я замок на двери. И в этот эпический момент от стола раздался громкий всхрап юнги.
  - Я вас не расслышал. У вас все хорошо? - а герцог-то обладает отменным слухом, помимо настойчивости. Как бы его спровадить...
  - Со мной все хорошо, я всего лишь легла спать.
  - Может быть, вы уделите мне минуту внимания, раз уж я все равно разбудил вас, - не унимался Ларион.
   - А может быть, вы тогда отпустите меня на берег, чтобы я могла обзавестись гардеробом, необходимым для встречи посторонних мужчин в неурочное время, - только произнеся фразу до конца, я поняла, какую неприличную двусмысленность сказала. В порыве исправить оплошность кинулась к двери, но спотыкнулась, и влетела бы в нее головой, не выстави в последний момент руки.
  - Я лучше буду разговаривать с вами через дверь до конца плавания, чем отпущу в порт на вражеской территории, - грозно произнес капитан, как будто не заметив моей оговорки.
  - О, вы так за меня переживаете, - растрогавшись, я выводила узоры по дереву, думая о том, как близко с другой стороны стоит мужчина.
  - Вообще-то я беспокоился за торговцев, которых вы сведете с ума, дорвавшись до нарядов. И тогда мы не успеем выполнить возложенную на нас миссию.
  Услышав подобный ответ, мне оставалось только в бессильной злобе сжимать кулаки.
  - Значит так, я не готова сейчас с вами разговаривать. Приходите завтра, - последние слова были наполнены фырчанием дикого ежа. Из-за двери послышался вздох.
  - Хорошо я уйду. Но если вы решите ночью искупаться и добраться вплавь до берега, имейте ввиду: мы уже вышли в открытое море.
  Пока я набирала в легкие побольше воздуха, чтобы громко спросить, на что это он намекает, в коридоре раздались прощальные шаги.
  - Ишьраскомандовался! Пусть лучше идет к операции готовится, - бурчала я себе под нос, в раздражении натягивая наконец-то бриджи и следом сапоги.
  - Армель, деточка, что ты там возмущаешься? - судя по шороху, доносившемуся из корзинки, тетушка после сытного ужина почивала на мягкой перине. Видимо поэтому она так спокойно реагировала на мои действия и общение с капитаном - свинка все проспала. - У меня был сегодня тяжелый день, столько нервных потрясений. И совершенно нечем успокоить разошедшуюся мигрень.
  Да-да, помню я тетину мигрень, после того как она ее последний раз успокаивала, все работники поместья, попросили расчет. Папа лично ездил беседовать с людьми. Но оставим темное прошлое леди Аршиссы. Мне пора поторопиться, если не хочу опоздать на сбор и отплытие спасательной группы.
  И вот, споро надев рубашку и повязав корсарскую косынку на волосы, так чтобы скрыть их цвет и длину, я приступила к самой сложной части плана. Надо было снять куртку с заснувшего гостя. Эта деталь туалета была призвана подтвердить всем, что перед ними именно юнга, а не кто-то еще. Все получилось достаточно легко. Ворочаясь во сне, дабы устроиться с комфортом - что, на мой взгляд, в принципе не возможно, сидя за столом - молодой человек позволил стянуть с него верхнюю одежду.
  Бросив последний взгляд в зеркало, я вышла из каюты. В коридоре все было тихо. Когда добралась до палубы, сердце уже лихорадочно стучало, отдаваясь звонким эхом в висках. Но и на поверхности гулял только ветер и посторонних людей не наблюдалось. Я как можно тише кралась вдоль борта.
  - Каким ветром этого юнгу носит? - принесло откуда-то снизу грубый голос. - Капитан, может, проучим его? На военном флоте опоздания не приемлемы, а то можно с хранителем извечных разминуться.
  - Не гони волну... - глухо произнес капитан, и я слегка перегнулась через борт, чтобы увидеть говоривших.
  - О! А вот и он, приливом на волне, - сказал один из моряков, сидящих в лодке.
  Солнце уже давно скрылось за горизонтом, а уютная желтая луна робко прикрывалась перистыми облаками, как будто скрывала свою внешность подобно мне. Просеянный свет не позволял рассмотреть говоривших, но и мои черты скрывал довольно неплохо.
  - Кончай водоросли жевать и спусти уже свой зад в шлюпку.
  Я чуть было не возмутилась такому беспардонному обращению с моей светлостью, но вовремя вспомнила, что перед ними юнга, и, значит, маскарад удался.
  С трудом преодолев висячую лестницу, села на корме на свободное место и затихла.
  - Отчаливаем, - негромко произнес капитан, но был услышан, и гребцы налегли на весла.
  Я сидела тише воды, ниже... кормы, но капитан все равно постоянно оборачивался и кидал на меня подозрительные взгляды.
  - Криспер, что ты вцепился в борт как кисейная барышня, - я тут же одернула руки и сложила на коленях. При отсутствии веера, совершенно не знала чем их занять. - Пройди на нос и займись уже своими прямыми обязанностями.
  Я все-таки бросила на Турмалинского злой взгляд, надеясь, что под покровом темноты он этого не заметит. Ну почему мне заранее никто не объяснил, какие такие обязанности есть у юнги на носу? С трудом сохраняя равновесие на неустойчивом судне, я начала пробираться вперед, шаг за шагом, удерживая руки от желания схватиться за ближайшее крепкое плечо и не отпускать до самого берега. И тут случилось это...
  Было пройдено уже больше половины пути, я так сосредоточилась на своей цели, что не замечала раздающихся по сторонам покашливаний и непонятных сдавленных звуков. Все чувства обострились до предела - мне предстояло пройти мимо капитана, не отрывающего от меня подозрительного взгляда. Я демонстративно его не замечала, пока не раздался всплеск воды, и лодку не закачало из стороны в сторону. Голова закружилась, и без того ненадежная опора начала уходить из-под ног, и неловко взмахнув руками я упала точнёхонько на колени самого молодого контр-адмирала Америи.
  - Хм, юнга, вы хорошо себя чувствуете?
  Я попробовала молча сползти на дно лодки и добраться наконец-то до места назначения. Не тут-то было, крепкие руки, обхватившие меня за талию и поверх бедер, надежно удерживали на месте.
  - Криспер, мой мальчик, - неожиданно выдохнул мне на ухо Ларион, - если бы я раньше знал, что у тебя такая... м-м-м... женственная фигурка, - с этими словами одна рука нахала переместилась на мою попку, а вторая потихоньку подбиралась к груди. Сопротивляться действиям мужчины было неимоверно сложно, так как от дыхания, щекотавшего шею, непонятная дрожь распространялась по телу. - Я бы никогда не взял тебя на флот! Последняя фраза, произнесенная громко и четко вызвала громоподобный смех присутствующих. А у меня путались мысли, мешая выдать достойный ответ.
  Я попробовала молча сползти на дно лодки и добраться наконец-то до места назначения. Не тут-то было, крепкие руки, обхватившие меня за талию и поверх бедер, надежно удерживали на месте.
  - Криспер, мой мальчик, - неожиданно выдохнул мне на ухо Ларион, - если бы я раньше знал, что у тебя такая... м-м-м... женственная фигурка, - с этими словами одна рука нахала переместилась на мою попку, а вторая потихоньку подбиралась к груди. Сопротивляться действиям мужчины было неимоверно сложно, так как от дыхания, щекотавшего шею, непонятная дрожь распространялась по телу. - Я бы никогда не взял тебя на флот!
  Последняя фраза, произнесенная громко и четко, вызвала громоподобный смех присутствующих. А у меня путались мысли, мешая выдать достойный ответ.
  - Леди Армель, - тяжело вздохнув, но при этом, не убирая своих наглых ладоней, произнес капитан, - вы бы сразу сказали, что любите плавать в море, мы бы остановки периодически делали, удовлетворять потребности высокопоставленных гостей - наш долг.
  - С чего вы взяли, что я люблю плавать? И отпустите меня наконец!
  - А разве не любите? Вы с таким упорством напрашиваетесь на водные процедуры, что вывод может быть только один. Да и в первый раз мы, кстати, выловили вас в море. Зря вы не послушались моего совета остаться в каюте...
  От того, каким тоном были сказаны эти слова, у меня замерло сердце от нехороших предчувствий. А коварный герцог как специально выдерживал паузу, прежде чем вынести приговор. Неожиданно я поняла, что мужчина мягко и ненавязчиво поглаживает меня по бедру и, как будто задумавшись, выводит пальцем замысловатые узоры. Учитывая количество неотесанных мужланов вокруг, я не рискнула вслух выразить свое возмущение. Тем более, это только привлекло бы ненужное внимание к действиям капитана, в темноте не особо заметным. Схватив наглеца за кисть, я предприняла очередную попытку сползти с чужих коленей. Их хозяин тут же встрепенулся и озвучил вердикт.
  - Выбирайте - вы возвращаетесь на корабль вплавь, так как брать женщину с собой на операцию я не собираюсь, или...
  - Или! Я выбираю или, - не плыть же мне самой до судна, раскачивающегося на волнах чуть ли не у горизонта.
  - Но вы даже не услышали, какую я предлагаю альтернативу, - герцог смотрел мне в глаза насмешливым взглядом, его лицо, освещенное вышедшей из-за облаков луной, казалось слегка надменным, но очень красивым.
  - Что может быть хуже, чем добираться вплавь?
  - Ну как вам сказать. А вдруг я попрошу "десять поцелуев принцессы"?
  - Принцессы Аниты? - Я наконец-то вырвалась из крепкого захвата, и тут же чуть не упала на другого моряка, но меня удержали за руку.
  Лодка мягко стукнулась о дно, давая понять, что дальше ее нужно вытаскивать на берег руками.
  - Что же вы раньше не сказали, что хотите поближе с ней познакомиться? - Я поняла, что злюсь, но из чего родилось это чувство, не могла разобраться. Да и время для размышлений было не подходящее, от чего злость только усиливалась.
  Не дожидаясь помощи, я спрыгнула в воду и выбралась на сушу, с удивлением осматривая нахлебавшиеся воды сапоги. Ухватив один, я попыталась опорожнить его, стоя при этом на одной ноге.
  - При чем здесь Анита? - сзади на талию легли сильные мужские ладони, не позволяя мне упасть носом в песок. - Вы опять меня не правильно поняли?
  - А вы знаете еще какую-то принцессу помимо нее? - я развернулась в руках мужчины, чтобы видеть его лицо. Однако вместо ответа услышала лишь тяжелый вздох, прорвавшийся сквозь уставшую улыбку. Решив завершить неприятный разговор, я неосмотрительно перевернула свой сапог и с громким "плюх" вода вылилась на обувь милорда. Мы одновременно посмотрели вниз.
  - Так о какой альтернативе вы говорили? - как бы невзначай спросила я.
  - Видите эту шлюпку? - капитан махнул рукой в сторону моря. - Она полностью в вашем распоряжении, как и её весла.
  Я кинула взгляд на обсуждаемый предмет. По-моему это не шлюпка - а целая ладья. Даже если я встану аккурат посередине, чтобы дотянуться до обоих весел одновременно и при этом не упасть, вряд ли у меня получится грести в позе морской звезды, выкинутой на берег.
  - Лорд Ларион, вы не поможете мне осушить и второй сапог, пока я всесторонне обдумываю ваше предложение?
  Он молча опустился передо мной на одно колено, ловко взялся правой рукой за щиколотку, а левой за пятку сапога и легким движением освободил одно от другого. В целом, его коленопреклонный вид у моих ног мне понравился. Надо чаще давать герцогу повод занимать столько эффектную позицию.
  - Я выбираю третий вариант!
  - Это который, из двух предложенных? - в вопросе Лариона звучали явные смешинки, когда он поднимался с колен.
  - Тот, где вы предлагаете мне подождать вас в этой уютной тихой бухте, сидя в лодке с чашечкой чаю.
  - Капитан, - прервал нашу пикировку один из матросов. - Грем нашелся, маговоз готов к отлету.
  - Где он? - от резко посуровевшего голоса, моряки засуетились, и перед нами предстал добытчик данной операции. - Итак, квартирмейстер, видишь вот эту леди? - последовал утвердительный кивок. - Доставишь ее на борт и проследишь, чтобы она зашла в свою каюту и не выходила из нее до нашего возвращения.
  - А если с вами что-нибудь случится? - Конечно же, на подобный вопрос отважилась именно я.
  - Вы настолько не верите в успех нашей операции? - мужчина вопросительно изогнул бровь.
  - А если корабль пойдет на дно, мне тонуть вместе с ним?
  - Без вашей помощи с моим кораблем ничего не случится.
  - А если...
  - Хватит миледи придумывать отговорки и откладывать неизбежное! Мы уже задержались по вашей милости, и это может сулить определенные проблемы.
  - Грем, забирай пассажирку и отчаливай! Мы проследим.
  Под суровыми взглядами стаи морских волков, я полезла обратно в шлюпку. Следом двигался мой конвоир и перевозчик с каким-то непонятным баулом на плече.
  - Грем, ты что прибарахлился, пока на задании был? - засмеялся кто-то из команды.
  - Дубина, ты, стоеросовая, - отмахнулся моряк. - Это маговоз. Я продам его знакомому магу и получу неплохую выручку.
  - Так они же не работают за пределами этих мест!
  - А кто-нибудь это проверял? - усмехнулся опытный делец.
  Спустя несколько минут я стояла в лодке и смотрела на оставшихся на берегу людей. Точнее на одного человека, который сейчас поднес к губам сложенные "шариком" руки, подержал их так пару мгновений, а затем раскрыл ладони и подул. Шлюпка, разрезая волны, устремилась к кораблю. А до меня долетел легкий ветерок, окутал древесным ароматом калабрийского бергамота с пикантной цветочной аурой чудной жимолости, и прошептал на ушко: "Вам очень идут эти брюки, миледи. Зря вы не носили их раньше". Вот же, морской демон! И все-то он успел подметить в темноте. А мне теперь из-за него новый план действий продумывать!
  Собственно первоочередной задачей являлось устранение моего конвоира. Нет, убивать его я не собиралась - слишком много чести. Но вот расстроить нервишки можно. Претворить план в жизнь было не сложно. Всего-то изобразить из себя капризную светскую барышню: тут мне сидеть неудобно, а на корме поддувает, а с левого борта брызги от весла летят, то я буду выходить из лодки, то не буду, подниматься по веревочной лестнице опасно, а потом... сломать ноготь и устроить истерику. Заставить проводить меня до каюты, а по дороге обвинить его же в преследовании благовоспитанной леди, первой фрейлины наследной принцессы. В запасе у настоящей придворной дамы много сюрпризов. Когда я хлопнула дверью по носу бедняги Грема, его лицо уже было красным от сдерживаемых чувств, а из ноздрей чуть ли не пар шел от клокотавших внутри эмоций. Множество непередаваемых ругательств неслось по коридору, следом за удаляющимся моряком.
  А теперь мне стоило поторопиться, неизвестно как действует эта рабская привязка к семейству герцогов Турмалинских, и когда меня накроет очередная волна.
  - Армель, деточка, что ты так дверью хлопаешь? Тетушке любимой отдыхать мешаешь, - морская свинка потянулась на своей "перине", а затем спрыгнула на пол и направилась в сторону стола. - Вон и гость твой, того гляди, проснется. Все чего-то бормочет и ворочается.
  Острой болью вспыхнул проклятый знак печати на бедре. Стон удалось сдержать, чтобы не пугать мою пушистую дуэнью, но она все равно заметила неладное.
  - Малышка, а что ты такая бледная и совсем не разговариваешь? И как-то ногу странно волочешь, - тетя смотрела как я дохромала до немногих оставшихся вещей капитана, и начала бесцеремонно их обыскивать.
  - Армель, скажи уже хоть слово! - Свинка забралась на спинку кровати, таким образом, оказавшись напротив меня, и попробовала упереть передние лапки в боки. - Что ты ищешь? Воспитанные леди не рыскают в вещах постороннего мужчины!
  - Оружие я ищу. Кортик какой-нибудь или кинжал, - ногу стало сводить судорогой, и я бессильно опустилась на кровать, однако успев при этом заметить, как тетя после моих слов перевела ошарашенный взгляд на юнгу.
  - Ты решила совсем избавиться от этого мальчика?
  Во имя Извечных, если бы мне не было так больно и мысли не начали путаться, я бы расхохоталась. Поняв по-своему выражение моего лица, тетя Аршисса почесала брюшко, прежде чем ошарашить своим заявлением.
  - Правильно! Ты не можешь потерять доверие капитана. А как он отнесется к постороннему мужчине в твоей каюте - неизвестно. Лучше подстраховаться.
  Пока я во все глаза рассматривала кровожадную родственницу, заодно пережидая очередной приступ боли, та времени не теряла. Пара минут и на пол к моим ногам был притащен замечательный кортик.
  Схватив искомое и закрепив
  его на поясе, я насколько это позволяло уплывающее сознание, поспешила на палубу. К счастью на пути не встретилось ни одной живой души.
  И вообще, звезды и Извечные благоволили мне в эту ночь. Надежда на то, что Грем забудет убрать маговоз, обозлившись на одну взбалмошную девицу, - оправдалась. Рядом с бортом лежал свернутый куль, и тут же свисала лестница к пришвартованной шлюпке.
  Итак, план был прост: скинуть летающую штуку в лодку, залезть туда самой, доплыть до берега, а дальше самое легкое - расстелить ковер от поддаться зову клейма.
  Я в своем плане не учла только двух факторов: как управлять магическим транспортом и кто будет грести?!
  Очередной приступ боли толкнул меня на доски. Дрожащей рукой вытерев проступивший на лбу холодный пот, я услышала взволнованный писк:
  - Деточка, ты что задумала? Я же вижу, как тебе плохо.
  За всеми заботами я упустила из виду маленькую компаньонку, сопровождавшую меня от самой каюты. В голову пришла абсурдная идея: раздобыть колесо, спустить его в лодку и прикрепить к веслам. Если свинку попросить бегать по колесу - весла начнут грести сами.
  Очередной приступ молнией прошил от макушки до пяток. Сил на ответ тёте уже не хватило. И пока сознание окончательно не покинуло меня, уступая контроль над телом проклятой метке, я из последних сил подняла маговоз и бросила его за борт, очень надеясь, что попаду в лодку.
  Руками помогая себе подняться, добралась до креплений веревочной лестницы. Подтянулась, сумев опереться животом на борт, и с ужасом поняла, что перелезть его и спуститься уже не смогу.
  С трудом прояснив затуманенный взор, с ужасом осознала, что спускаться некуда. За бортом вместо ожидаемого моря, волнующегося на несколько метров ниже уровня палубы, колыхался зеленый ковер. Ух ты, травка! Мягкая, пушистая... Уже не осознавая, что делаю, я уцепилась руками за короткие стебли и заползла на "берег". Сознание, прежде чем отключиться окончательно, отметило, что земля подо мной заколыхалась и, кажется, начала куда-то двигаться.
  Не знаю, сколько времени прошло, прежде чем ко мне вернулись чувства и мысли. Мою щеку облизывал чей-то мокрый и шершавый язычок. Представив, кто бы это мог быть, губы растянулись в довольной улыбке...
  - Хвала всем Извечным, ты пришла в себя!
  Писклявый голосок тетушки Аршиссы моментально стер улыбку с моего лица. С трудом удалось сесть. Оглядевшись, я поняла, что лечу в неизвестном направлении на куске... А что это кстати?
  Встав на колени, я исследовала поверхность того, на чем путешествовала. Очень интересное устройство. Лорда Лазара заинтересовало бы, несомненно. Так вот ты какой - волшебный маговоз. Большое полотно плотной ткани с проросшей сверху травой, отчего лежать на нем было удобно и приятно, а в случае неожиданных ветряных завихрений, можно было и держаться.
  - Давно мы летим? - я подхватила свинку на руки и погладила, благодаря за то, что она не бросила меня одну.
  - Как тебе сказать... достаточно для того, чтобы уже добраться до места назначения.
  - А как мы оказались на маговозе? Я смутно помню этот момент...
  - Так ты зачем-то бросила его за борт, а он видимо развернулся в полете, а, может, зацепился за что, и сразу принял рабочую форму. И ты вместо того, чтобы спуститься в шлюпку, забралась на него. Я, конечно же, от тебя не отставала.
  Мы посидели немного в молчании. Луна светила нам в спину, окутывая путь бледно-голубым светом. Звезды приветливо мерцали и подмигивали, уговаривая запомнить их расположение, чтобы потом поиграть в угадайку.
  - Интересно, долго еще? Куда эта штука нас несет? - тетушка обежала вокруг меня, разминая лапки, а после запрыгнула на колени.
  - А мне кажется, я уже вижу стены шейханата. Пора искать, где у этого ковра корни или якорь.
  Воспоминание седьмое. Спасательное.
  - Леди? Леди Армель, вы меня слышите? - Знакомый голос медленно разгонял туманную дымку боли, лучиком света распугивая мрак.
  - Мне бы такую леди!
  - О да, я бы тоже не отказался!
  А вот эти голоса припоминались смутно, но все же, из чего можно было сделать вывод, что я их где-то раньше встречала. При дворе? Или на прогулке в парке? Или... на корабле! Узнавание навалилось на уставшую голову тяжким грузом, вызывая желание застонать.
  - Сначала заслужите такую леди, хамы корабельные! И губы закатайте, иначе отгрызу. Занята моя девочка, так что нечего слюни пускать, - а вот это бушевала моя любимая тетушка.
  - И кем она, позвольте узнать, занята?
  Голос Лариона, прозвучавший слишком близко -настораживал.А нечто горячее, поглаживающее спину и чуть ниже, я опознала как руки мужчины. И слава Извечным, что это всего лишь руки! Так, соберись, Армель. Тебе еще выяснять, как и где ты оказалась, а потом придумывать объяснения этому. Так что, глубоко вдохнув, как перед прыжком, я открыла глаза и в упор уставилась на моего капитана.
  Впрочем, на меня в данный момент он не обращал никакого внимания, сосредоточившись на дувшейся морской свинке. Та же, в свою очередь, сверлила глазами-бусинками мужчину, пыхтя как заправский ежик. Интересно, что умудрился натворить капитан, раз моя маленькая дуэнья на него ополчилась?
  - А вот не ваше дело, кому она оказывает знаки внимания. И вообще, нехорошо это, в чужую личную жизнь нос совать!
  - Пока леди находится на корабле, её личная жизнь полностью зависит от меня!
  - В таком случае просто замечательно, что мы сейчас не на корабле! Армель, детка, ты пришла в себя? Отлично! Тогда вставай, и пойдем соблазнять шейха.
  - А-а-а... А зачем?
  - Такое добро лишним в хозяйстве не бывает. Так что, бросай этого неотесанного мужлана и пойдем.
  - Да я бы и рада, только этот самый "мужлан" меня не пускает.
  Чуть повернув голову, я вопросительно заглянула капитану в глаза, пытаясь отыскать ответы на свои многочисленные вопросы. И в первую очередь меня интересовало, что его шаловливая ручка делает на моей... Моих задних карманах?!
  - Капитан?
  - Леди?
  - Отпустите.
  - Не отпущу.
  - Ударю!
  - Поцелую!
  - Покусаю! - Это в наш обмен любезностями решила вмешаться тетушка Аршисса, ныне изображавшая злобного хомяка.
  - Посажу в клетку... и на диету, - как бы между прочим заметил капитан, не сводя с меня своих чарующих глаз.
  - Ну, не будем иммешать, выяснять отношения... - Удаляющийся голос маленькой дуэньи заставил меня разогнать романтический дурман и уже более осмысленно осмотреться.
  Оказывается, мы находились в камере. И видимо - подземной! Узкая сырая клетушка, пропахшая сыростью и погруженная в полумрак, разгоняемый только чадящим факелом, вызывала не самые положительные эмоции. Вздрогнув, я с большим удовольствием прижалась к надежной груди Лариона, умудрившись еще и носом в шею уткнуться.
  - Как мы тут оказались? Нас поймали, да? - Отлипать от мужчины я категорически не желала, поэтому слова вышли приглушенно. А если учесть, что губами я в этот момент касалась теплой смуглой кожи...
  - Нас с командой поймали, - как-то хрипло отозвался капитан. - А вот как вы с тетей сюда попали для меня секрет. Но любопытнее всего, где вы, леди, научились так драться и обращаться с оружием.
  - Вы о чем?
  - Миледи, вам не кажется, что немного поздно разыгрывать святую невинность?
   - Милорд, скорее это вы меня разыгрываете, потому что я действительно не понимаю о чем речь!
  - Вот об этом, Армель...
  Меня подхватили на руки, а потом стремительно понесли на выход из камеры, к лестнице. И вот пока мы шагали по коридору, я все больше бледнела, стараясь на корню задавить зарождающуюся истерику. Все дело было в том, что вдоль нашего пути лежали многочисленные тела, в традиционной одежке восточных жителей. И все они были неподвижными, а некоторые еще и с кровавыми разводами...
  - Ларион, умоляю, скажи, что это не я сделала! Я ведь никого не убила? Прошу тебя...
  Мужчина замялся лишь на мгновение, после которого строго посмотрел на меня и твердо ответил:
  - Нет, не убила. Все живы и относительно здоровы, так что не смей ни в чем корить себя! Ты все сделала правильно, хотя я до сих пор теряюсь в догадках, как именно. Расскажешь?
  - А давай после того, как выберемся, а?
  - Я не против. Тем более, у нас впереди еще столько времени наедине...
  Нет, я не пойму, что он опять пытается найти в моих задних карманах, а?! Так, где тетушка, когда она так нужна? И некому защитить девичью честь одной маленькой меня, которая за столь короткий срок успела примерить на себя роль рабыни, наложницы, юнги, а теперь еще и непобедимого воина. А я ведь всего-навсего хотела удачно выйти замуж и стать герцогиней... И кажется, кто-то скоро своими домогательствами исполнит мою мечту. Правда, только в том случае, если окажется честным человеком.
  Тетушка нашлась двумя этажами выше, командующая операцией захвата и разоружения. Причем, Аршисса играла главную роль - выбегала вперед и начинала голосить о поруганной чести любимой племянницы. Видя этот маленький ужас на лапках, стража впадала в ступор, которым и пользовались бравые моряки. Таким нехитрым образом мы выбрались с подземных этажей, оказавшись на улице, где медленно гасли звезды, а на горизонте показалась первая розовая полоска рассвета.
  ??- Куда дальше? - с деловым видом поинтересовалась тетушка, прохаживаясь по плечам одного из мужчин.
  - Во дворец. Зайдем через вход для слуг. Рассредоточимся и будем искать девушку. Скорее всего, она на женской половине, но может статься и так, что леди ночует в спальне шейха...
  - Если он девочку хоть пальцем тронул, я ему все пооткусываю! - Тетя Аршисса была зла не на шутку.
  - Откуда у вас эта дурная привычка, брать всякую гадость в рот? - глядя, как она нервно смокчет ворот рубахи моряка, спросила я. И даже не поняла, почему мужчины разом грохнули со смеху, а моя милая тетушка надулась и гневно сверкнула глазками.
  Ларион же, уткнувшись лицом мне в волосы, очень тихо рассмеялся, но от этого звука мурашки побежали по коже, вызывая странное чувство томления.
  - Может, отпустите меня на землю? - Робко спросила я, хотя идти ножками абсолютно не хотелось.
  - Как только освободим девушку, так сразу и отпущу.
  - А сейчас что мешает?
  - Чувство самосохранения. Знаете ли, леди, у вас есть исключительная способность влипать в истории. А мне сегодняшней ночью приключений хватает по горло. Так что, будьте умницей и ведите себя тихо.
  Просить дважды меня не пришлось, тем более что после очередного приступа тело болело, а голова была легкой-легкой. Прислонившись к твердому мужскому плечу, я лениво вслушивалась в неспешную беседу моряков о том, как лучше всего попасть в замок. Все сводилось к тому, что проникнуть надо незамеченными, но раскидывая по дороге всех врагов. Потом бравые вояки отыщут прекрасную деву и вместе с ней исчезнут в ночи, оставляя за спиной расстроенного шейха.
  - Бре-е-ед, - выслушивая очередное предложение, изрекла тетушка.
  Эта краткая характеристика идеи заставила всех замолчать и обратить возмущенные взоры на маленькую свинку, невозмутимо пританцовывающую на месте.
  - И что же, позвольте узнать, в нашем плане бредового?
  - Все! Начнем с того, что во дворце через каждые семь метров стоит стража, по два человека в дозоре на пяти башнях, а еще и дикие псы. У вас нет ни единого шанса проникнуть внутрь незамеченными, но зато с пунктом "раскидать по дороге всех врагов" проблем не будет.
  - И откуда у вас такие познания в организации охраны? - с насмешкой спросил помощник Лариона.
  - Ой, а я знаю! - встрепенулась я, но под тяжелым взглядом тетушки замолчала.
  - Было дело, изучала архитектуру и ландшафт, - жеманно поджала губки свинка. Выглядело это весьма комично, так что я еле-еле сдержала смешок. - В общем, есть у меня предложение, как можно проникнуть внутрь!
  ***
  В предрассветном сумраке нового дня вдоль дворцовых стен медленно двигались закутанные во все черное тени, чьи лица и фигуры были скрыты за многослойными тканями. Стоявшие на посту стражи смотрели на это шествие с подозрением, но останавливать пока не спешили, ожидая дальнейших действий. Когда первая из теней поравнялась с аркой входа, дорогу ей перегородил высокий мужчина, придерживающий шашку рукой.
  Вопрос, заданный красивым, певучим языком, заставил замереть всю процессию. Тень, что шла первой, слегка качнула головой, а потом кротко ответила на том же певучем наречье, заставляя мужчину отшатнуться. Новых вопросов не последовало, и вереница спокойно проскользнула во дворец, более не сопровождаемая подозрительными взглядами. Стражники очень хорошо знали, чем чреват интерес к наложницам своего повелителя...
  ***
  - Тетушка, вы - гений! - прошептала я, прижимая к груди теплый комочек. - Кстати, я чуть в обморок не упала, когда этот здоровяк мне дорогу заступил!
  - Вот именно поэтому первым должен был пойти я, - очень тихо, но не менее сурово заявил герцог, поравнявшийся со мной.
  - Боюсь, что окажись вы на месте Армель, то не в обморок упали, а в морду двинули. И куда бы полетела вся наша конспирация?
  - Тетушка, откуда вы такие слова знаете? - возмутилась я.
  - Конспирация? Так книги умные читать надо!
  - Нет, "морда". Воспитанной леди не престало так выражаться!
  - Милая, у меня такое ощущение, что мы местами поменялись, - хрюкнула от смеха тетя, завозившись у меня на руках. - Будь добра, только к спиртному не подходи, а то после последнего раза...
  - Стоп, давайте не будем об этом!
  - А я вот не прочь поговорить, - в голосе капитана мне послышалась улыбка.
  - Извините, что вмешиваюсь, но мне интересно, откуда мадам знает язык наших недругов? - Каверзный вопрос задал господин Вильто.
  ***
  - Тетушка, вы - гений! - прошептала я, прижимая к груди теплый комочек. - Кстати, я чуть в обморок не упала, когда этот здоровяк мне дорогу заступил!
  - Вот именно поэтому первым должен был пойти я, - очень тихо, но не менее сурово заявил герцог, поравнявшийся со мной.
  - Боюсь, что окажись вы на месте Армель, то не в обморок упали, а в морду двинули. И куда бы полетела вся наша конспирация?
  - Тетушка, откуда вы такие слова знаете? - возмутилась я.
  - Конспирация? Так книги умные читать надо!
  - Нет, "морда". Воспитанной леди не престало так выражаться!
  - Милая, у меня такое ощущение, что мы местами поменялись, - хрюкнула от смеха тетя, завозившись у меня на руках. - Будь добра, только к спиртному не подходи, а то после последнего раза...
  - Стоп, давайте не будем об этом!
  - А я вот не прочь поговорить, - в голосе капитана мне послышалась улыбка.
  - Извините, что вмешиваюсь, но мне интересно, откуда мадам знает язык наших недругов? - Каверзный вопрос задал господин Вильто.
  - А мадам интересно, в чем это вы её подозреваете? - недовольно пробурчала свинка и перепрыгнула на плечо любопытного господина. Как только он повернул к ней лицо, тетя уперлась лапкой ему в нос, - вы, советник, пока еще ничего путного не посоветовали. Зато задерживаете спасительную миссию неуместными вопросами. Вот что должно волновать капитана в первую очередь - на чьей вы стороне?
  Пока мужчина подбирал приличные слова для ответа, морская свинка повернулась к нему спиной, и с разбегу перепрыгнула на плечо герцога Турмалинского.
  - Не хотелось бы подрывать ваш авторитет, капитан, - донесся до меня писклявый шепот, - поэтому разделите уже сами команду на группы, и пора прочесывать дворец. Солнце скоро встанет.
  Ларион только тяжело вздохнул. Полагаю, он и сам собирался это сделать, но неугомонная тетушка не давала ему и слова вставить. Однако мужчина не стал ее ни в чем упрекать.
  Быстро разделившись на три группы, мы определили направления движения для каждой и разошлись в разные стороны. Я даже не удивилась, когда в нашей с тетей Аршиссой "команде" оказался сам герцог Турмалинский. А вот то, что присоединился еще один моряк - угрюмый и молчаливый Питкас - стало неожиданностью. Хорошо, что чадра скрывала его неприветливое лицо. Надетые нарядысильно сковывали движения, но избавлять от маскировки было рановато. Как правильно заметила тетя - кругом враги.
  Длинный коридор, тускло освещенный редкими светильниками, выглядел как вход в зловещий лабиринт. На стенах висели богатые гобелены, расшитые золотой нитью, с изображением различных шейхов в окружении полуобнаженных наложниц. На полу стояли вазы, разрисованные витым орнаментом и украшенные каменьями. Равномерно расставленные двери были оформлены причудливыми узорами, и за каждой мне виделась ловушка. И, похоже, она виделась не только мне, поскольку капитан вёл нас вперед как флагманский корабль, совершенно игнорируя скрытые за "вратами" - а иначе эти двери язык не поворачивался называть - комнаты.
  - А как мы узнаем, где держат леди Каталину, и что она не находится за одной из тех причудливых дверей?
  - Видите ли, леди Армель, - Ларион приблизился ко мне вплотную, подстраивая свой размашистый шаг под мой девичий. - Я обладаю уникальным даром, доставшимся мне в наследство от предков. Один мой далекий пращур выменял это умение у демона...
  - И что это за дар? - я была заинтригована.
  - Возможность видеть сквозь предметы... и вещи, - последнее было добавлено после небольшой запинки.
  - Так вот как вы узнали, что я не юнга! - возмущенный взгляд прожег бы нахала насквозь, но ткань, накинутая на лицо, помешала осуществить задуманное.
  Герцог же пока рассказывал про свой дар, откинул покрывало на голову, открыв тем самым лицо, и теперь оно выражало крайнюю степень... веселья?
  - Вы что - обманываете меня? - я всё еще не верила, что он на это способен.
  - Ну, как вам сказать, Армель... немного подшучиваю, - узрев, как я замахнулась на него кулачком, мужчина отскочил в сторону. - Ну, должен был я отвлечь вас от тягостных мыслей и волнения. А теперь, все ваше внимание переключилось на меня.
  Рассматривая, как мужественное лицо озаряли веселые морщинки вокруг глаз, я поняла, что не могу на него сердиться.
  - Тогда, вы не ответили на мой вопрос.
  - Помнится мне, лет пять назад, - подала голос наша бравая свинка, - в этот шейханат приезжала дипломатическая миссия Америи, для проведения переговоров. - Морской питомец почесал лапкой за ухом, после чего повернул мордочку к лорду и поинтересовался, - Не вы ли, случаем, возглавляли то посольство, молодой человек?
  Получить ответ я не успела, так как, заболтавшись, мы натолкнулись на спину Питкаса. Коридор, по которому двигалась наша группа последниепару минут - поворачивал, и моряк замер на углу, не зная, что там ожидает. Обменявшись с капитаном взглядами и какими-то знаками, Питкас аккуратно выглянул из-за стены. Меня же в этом время герцог отвел подальше и попытался спрятать за напольной вазой. Я попробовала возмутиться, но меня сбил с толку приказ, отданный морской свинке: "Головой за нее отвечаете". Зверек, как то весь подтянулся, встал на задние лапки и совершенно серьезно кивнул головой. Не знай я, что тетушка Аршисса, скрывавшаяся нынче под личиной пушистого толстобрюха, большую часть жизни провела в удаленном от столице поместье, то решила бы, что у нее за спиной бравое военное прошлое.
  Однако про женщин в наших войсках я никогда не слышала, даже легенд о воительницах не так много в библиотеках. А значит всё, что мне остается - устроить кое-кому допрос с пристрастием, как только мы вернемся домой.
  Пока я размышляла о родственнице, пытаясь одновременно сколупнуть камушек, украшавший вазу, Ларион успел вернуться. Он стоял напротив меня и протягивал руку, ожидая, когда я обращу на нее внимание.
  - Хотите, мы и вазу с собой возьмем?
  - Вы что?! Это же воровство! - я возмущенная его словами без всякой помощи подскочила на ноги, и случайно вытерла о свинку почему-то вспотевшие ладони. Ну не о брюки же мне было вытирать, воспитанные барышни так не поступают.
  - Позвольте открыть вам маленький секрет. За похищение новой наложницы шейха, нам грозит более суровое наказание, нежели за это "вместилище для цветов", - углядев моё испуганное и явно побледневшее лицо, мужчина поспешил меня успокоить. Быстро притянув к себе, он прошептал мне на ушко: - не волнуйтесь, я смогу вас защитить и от шейха, и от его стражи, и даже... от самой себя.
  Ни ответить, ни посмотреть герцогу в лицо я не успела. До нас долетел непонятный шум, напомнив, что мы не в каюте корабля королевского флота, а в коридоре дворца злодейского шейха, где за каждым углом могли притаиться его стражники.
  Нестройной шеренгой, в которой мне отводилась роль замыкающего, мы двинулись к большим резным дверям, богато украшенным цветами и драгоценностями. Перед ними на полу распростерлись два тела. И они явно не отдохнуть прилегли.
  - Э-эт-то вы их... так?
  Однако не успела я добиться ответа от смущенного защитника, как его опередил писклявый голосок.
  - Кхм, если вы такие бравые вояки, как вас угораздило в темницу попасть? - И перепрыгнув на плечо капитана, свинка взглянула ему в глаза, закончив бархатным тоном, - не надо, не отвечайте мне сейчас. Эту замечательную историю вы поведаете за чашечкой крепкого тцай-е в один из тихих вечеров, коротаемых нами на палубе "Алаты".
  И снова до нас донесся шум, но теперь он был более разборчив. Из помещения, перед которым мы столпились, доносились какие-то крики. Не дворец, а какое-то беспокойное хозяйство. Каждый раз что-то отвлекает от увлекательной беседы в нашей теплой компании.
  Нестройной шеренгой, в которой мне отводилась роль замыкающего, мы двинулись навстречу шуму. К слову сказать, мой тыл не остался без присмотра. Тетя Аршисса расположилась спиной по ходу движения и пристально следила за обстановкой. К большим резным дверям, богато украшенным цветами и драгоценностями, я подходила заметно нервничая. Перед ними на полу лежали два тела. И они явно не отдыхали.
  - Э-эт-то вы их... так?
  Однако не успела я добиться ответа от смущенного защитника, как его опередил писклявый голосок.
  - Кхм, если вы такие бравые вояки, как вас угораздило в темницу попасть? - И перепрыгнув на плечо капитана, свинка взглянула ему в глаза, закончив бархатным тоном, - не надо, не отвечайте мне сейчас. Эту замечательную историю вы поведаете за чашечкой крепкого тцай-е в один из тихих вечеров, коротаемых нами на палубе "Алаты".
  И снова до нас донесся шум, но теперь он был более разборчив. Из помещения, перед которым мы столпились, доносились какие-то крики. Не дворец, а прямо беспокойное хозяйство. Каждый раз что-то отвлекает от увлекательной беседы в нашей теплой компании.
  Мужчины приникли ушами к двери, и тут же отпрянули, так как непосредственно за ней раздался грозный рык...
  - Пой!
  В ответ долетел тихий неразборчивый ответ.
  - Пой, я сказал.
  Гаркнули на несчастную так, что и немой бы заговорил, поэтому неудивительно, что вскоре до нас донесся тоненький девичий голос, выводящий какие-то рулады. Ларион аккуратно потянулся к ручке двери, и, судя по всему, хотел ее приоткрыть, чтобы разведать обстановку.
  - Тряпку опусти! - зашипела сквозь зубы свинка. - В смысле - ткань на лицо накиньте, олухи. Нас не должны узнать.
  Что тут скажешь - мужчинам непривычным к таким аксессуарам, простительна забывчивость. Тем более, что эта деталь туалета самым отвратительным образом ограничивает видимость и может стать большой помехой в случае непредвиденных ситуаций. Поэтому замаскировавшись таким образом, мы приоткрыли, наконец-то, дверь и приникли к щели кто как смог.
  В комнате царил полумрак. Рассвет уже занимался за окнами, но из-за большого количества воздушных полупрозрачных штор, развешанных по всему помещению - он не смог пробраться сюда так, как мы.
  По полу были разбросаны какие-то подушки. Вдоль стен стояли горшки с цветами различных размеров и оттенков, создавая видимость прекрасного сада.
  Я нечаянно навалилась на герцога, не удержав равновесия. Он негромко крякнул, но устоял на ногах, всего лишь шире отворив вход.
  Нашему взору предстала огромная кровать в центре комнаты с многослойными прозрачными балдахинами. На ней восседала дева в необычном костюме, со сложной косой из светлых волос и пестрой расцветкой на лице. Девушка пела пронзительную песню о том, что благодарна судьбе, приведшей её в руки властителя миров - шейха Лабима. Правда голос ее постоянно сбивался на хрип и кашель, поэтому подробности восхваления остались для меня загадкой, чему я была несказанно рада.
  Помимо певуньи в комнате обнаружилось еще несколько женщин, судя по всему наложниц, с музыкальными инструментами в руках. Они располагались на полу, по периметру спального ложа, и выглядели несколько замученными. Самого шейха видно не было...
  - Что ты опять замолчала? Пой еще... - зато его было хорошо слышно.
  - Певчие птицы не поют в неволе, или ты забыл Лабим?
  Я не сразу поняла, кто это произнес. Оказалось, звонкий, слегка дрожащий голос долетал с плеча капитана. Мохнатое тельце говорившей было прикрыто той же накидкой, что и волосы мужчины, а потому сразу понять, кому принадлежат слова, даже мы с Питкасом не смогли. Что уж говорить о властителе шейханата.
  - Кто здесь? - донесся до нас крик. - Кто это сказал?
  - У тебя всегда была коротка память Лабим. Или это уже старческие симптомы? - ткань, прикрывающая мою тетушку, заколыхалась, из чего я сделала вывод, что она еле сдерживает смех.
  - Нет, это не ты! Это не можешь быть ты! - я вздрогнула от звука упавшей мебели. - Тебя забрали ваши боги. Ты не можешь со мной говорить.
  С каждым словом мне становилось все интереснее. И кажется не только мне. И мужчины под дверью, и женщины у кровати - с любопытством прислушивались к разговору. Последним повезло больше, они, в отличие от шейха, видели, кто стоит в дверях, но на наше счастье, не спешили проливать свет на появление незваных гостей.
  - Где ты? Почему ты молчишь? - голос мужчины дрожал от волнения.
  - Я думаю, как тебя наказать, - в невидимой нам части комнаты стали раздаваться какие-то странные звуки: упало что-то мягкое, но тяжелое, потом звякнуло что-то легкое, но хрупкое, и под конец чем-то противно заскрежетали по полу. Однако видимо только я сгорала от любопытства, что там происходит, потому что тетушка начала выдвигать обвинения: - посмотри, во что ты себя превратил!
  - Я скучал... - донеслось до меня жалобное. Но тетя продолжала сыпать обвинениями, не слушая оправданий.
  - Как ты обращаешься с этими несчастными? Заставляешь бедных птичек петь тебе целую ночь.
  - Вернись, и я все исправлю, - неожиданно решительным тоном выкрикнул мужчина, но тут же опять голос его сделался просительно-умоляющим. - Вернись ко мне, о прекраснейшая из цветов.
  Я уже не слышала дальнейших комплиментов. У меня перед глазами, как живой, встал образ тетушки: круглое лицо с тройным подбородком,краснеющее, стоило только тетушке сделать пару лишних движений, внушительный бюст, который подчеркивалине только оборочки и украшения, но и колебания от частых вздохов. И разве что голубые глаза выделялись на общем фоне своей живостью. Интересно -каким же был этот "прекраснейший цветочек" в молодости, что из него получился такой плод?
  - Вернуться? В качестве кого? - прервал мои фантазии вопрос, полный сарказма. - Пятой женой в третьем гареме?
  - Это Извечные лишили тебя памяти? Я предлагал тебе стать моей единственной, самой главной женой...
  - Кхм, над кем главной, если жена единственная? - шепотом поинтересовалась я у спутников. Но, кажется, меня хорошо услышали не только они.
  - Над наложницами, конечно... -удивленно пробормотал мужчина, а потом интонации резко сменились на довольно грубые и при этом певучие. -Шамю-ль-хвай-бю-стой-вий-дайнар-сварадюй.
  - Что он сказал? - еще тише пробормотала я.
  - Что кто-то любопытный задает слишком много вопросов, - прорычал капитан и вышел из-за двери.
  Он двигался вперед немного необычно для мужчины: сгорбившись под темной накидкой, ладони сложены вместе в молящемся жесте, и при всем при этом он постоянно кланялся. Моего слуха коснулась произносимая им тарабарщина. Или не им - голосок был очень странный. Но и на тетю не похоже - у нее после превращения появились характерные пищащие нотки.
  Моё внимание привлек моряк. Указав на кадки, стоящие вдоль стены, он знаками предложил следовать за ним. Маскируясь под зеленые кущи, мы успели обойти полкомнаты и добрались до спального шедевра мебельного искусства. Глаза сидящих вокруг него наложниц разбегались в разные стороны. Пытаясь сохранить невозмутимость, они делали вид, что ничего и никого не замечают, но при этом зрачки их бегали с местоположения их повелителя на наши перемещения.
  Я встала так, чтобы меньше бросаться в глаза шейху, которого сейчас активно отвлекал на себя герцог. Не уверена, что их надолго хватит, оба уже явно выходили из себя. Поэтому немедля больше ни минуты, я начала знакомиться...
  - Пссс, наложница, можно вас на минутку?
  Девушка, единственная из всех сохранявшая напряженную позу и не видящая наших перемещений в силу глубокой погруженности в себя, вздрогнула и испуганно повернулась. И как она не падает с этой горы подушек, которую навалили посреди кровати?
  - Малышка, судя по речи - ты не местная, - зашептала я дальше слегка фамильярно, увидев, что "певунья" вроде совсем молоденькая. - Хочешь, мы тебя спасем?
  - Леди Армель? - удивление и неверие смешались в этом вопросе с робкой надеждой.
  - Каталина?! - откинув накидку с лица, пристально вглядывалась в рисунок, исказивший знакомые черты. - Как же так, это ты? Что они сделали с тобой? - я так растерялась, что совершенно неправильно себя повела. Надо было срочно исправляться. - Давай сюда руку, пора бежать.
  Мы потянулись навстречу друг другу, и как только я смогла ухватить тонкую кисть, дернула её со всей силы. Леди не удержала равновесия и кубарем скатилась к самому краю ложа. Но тут же резво вскочила и спрыгнула на пол.
  - Можем идти? - спросила я у Питкаса.
  - А как же они? - Леди Аутсорская кивнула в сторону остальных наложниц, уже не скрывавших своего пристального внимания.
  И тут подчиненный герцога выдал на непонятном мне языке певучую фразу, а дождавшись от наложниц отрицательного ответа, повернулся ко мне.
  - Они не хотят...
  - Здесь что, только я не знаю этот странный язык?! - возмущению моему не было предела. От меня постоянно что-то скрывают.
  Неожиданно воцарившаяся тишина - оглушила. А чего это все замолчали? Я вроде шепотом говорила... Осторожно обведя комнату взглядом, поняла - всё внимание приковано ко мне. И даже шейх перестал выяснять причину появления странной наложницы, под нарядом которой скрывался герцог. Не придумав ничего лучше, я опустилась в полуприсядь и, прикрываясь Каталиной, двинулась на выход.
  - Кажется, пора ретироваться, - сквозь зубы прошептала, просачиваясь мимо Питкаса, сидевшего под прикрытием кровати.
  Мужик оказался смышленый и уже развернулся, чтобы следовать за нами, как раздалось громовое:
  - Вы кто такие?
  - Гости, - произнес, уже не скрывая своей мужской сущности, герцог, и с размаху ударил похитителя невинных дев кулаком в лицо.
  Правитель шейхонатаупал на пушистый белый ковер под грозный рык "бежим!". Однако поверженный противник быстро оклемался, и к дверям наша компания подбежала оглушаемая пронзительным свистом. Он раздавался из какой-то узорной трубочки, в которую старательно дул шейхЛабим. Противный звук явно имел магическое усиление, поскольку ощущался мною почти физически. Это сложно объяснить, но свист, подобно ветру, пролетал по помещению, обволакивал нас, лишая сил и желания уходить. В один момент я почувствовала,будто от него отделилась какая-то часть, вырвалась в коридор и полетела дальше, разнося сигнал тревоги.
  - Это нужно прекратить, -донеслиськак сквозь подушку слова Лариона,- иначе мы далеко не уйдем.
  Тут из-под накидки капитана показалась пушистая мордочка, поводила носом из стороны в сторону, и со словами "уходите, я его отвлеку", свинка спрыгнула на пол и помчалась к виновнику нашей задержки.
  - Ну что, старый извращенец, поговорим? - тетушка с разбегу запрыгнула на колени старого знакомого.
  - Арса? - перестав играть, мужчина неверящим взглядом уставился на чудное явление.
  Оцепенение тут же спало. Я дернулась в сторону морской свинки, но герцог перехватил меня за руку, и подтолкнул в сторону выхода, прихватив заодно и спасенную нами леди. А в след нам неслось: "за что Извечные поместили тебя в тело этого диковинного зверя, о цветок моей жизни?"
  Мы бежали по коридорубыстро, насколько это было возможно, -Каталина постоянно спотыкалась. Видно было, что от усталости ее шатает, но эйфория побега придавала необходимые сейчас силы.
  Краем глаза уловила, что Ларион сжал в руке какой-то амулет и приложил его ко лбу. Заинтересовавшись происходящим, я отвлеклась и врезалась в Питкаса. Идя первым, он приостановился,чтобы просмотреть обстановку за поворотом.
  -Армель, будь внимательнее. Нам нужно как можно быстрее покинуть пределы дворца. Я уже дал сигнал остальным группам, - он указал на амулет, - они двигаются на выход.
  - Но как же тетя? - не смотря на все распри, которые были у нас в прошлом, за последние дни мы, если не сдружились, то сработались. - Я не могу бросить её тут. Она же такая маленькая, пушистая... вдруг он... сделает из нее коврик?
  - Из морской свинки? - бровь капитана скептически изогнулась.
  Тут наш "дозорный" подал сигнал, что можно идти дальше, и мы поспешили к выходу. Однако я не сдавалась.
  - А что тут такого? Ты видел, какой у нее мех красивый? Поймает еще с десяток - и вот вам, пожалуйста.
  - Мне очень приятно, что мы с вами перешли на "ты", но, кажется, этим вы смутили леди Каталину.
  Я чуть не задохнулась от возмущения - это кто еще из нас первым фамильярничать начал! В каком свете он меня перед фрейлиной принцессы выставил?
  - Вы уходите от ответа, - я припустила за ускорившим шаг капитаном, за руку таща за собой несостоявшуюся наложницу.
  Герцог Турмалинский на ходу оглянулся, ругнулся сквозь зубы, и снова использовал амулет связи. Закончив, он обратился ко мне.
  - Я ухожу не от ответа, а от погони. По коридору за нами движется личная охрана шейха. И на выходе из дворца уже собирается отряд стражников. Поторопитесь.
  Ларион подтолкнул меня в... если бы в спину! Он посмел коснуться заднего кармана на моих бриджах, под предлогом увеличения скорости и контроля направления. И не важно, что эти карманы сверху все еще были прикрыты нашей маскарадной одеждой. Если бы не преследующие нас стражники, которых пока - спасибо Извечным - не было видно, я врезала бы наглецу по лицу. А сейчас, нам надо скорее покинуть эту неблагодарную обитель, чтобы составить новый план спасения - теперь уже любимой тетушки. Однако на этот раз моим замыслам помешала леди Каталина.
  Девушка резко затормозила, как будто сбросив с себя оцепенение, и заозиралась по сторонам.
  - Леди Каталина, что случилось? Нам нельзя терять ни минуты, - капитан источал участие и теплоту. Захотелось чем-нибудь его стукнуть, но девушка наконец-то заговорила, тем самым отвлекая на себя внимание.
  - Там, за вазой, есть ход для слуг, - она махнула рукой в указанном направлении. - Я знаю. Меня по нему вели к повелителю...
  Голос ее задрожал в преддверии слез, и мне не оставалось ничего иного, как приобнять бедняжку за плечи и попытаться утешить.
  - Девочка моя, успокойся. Всё теперь будет хорошо, нас не дадут в обиду.
  Пока я шептала, Питкас уже успел метнуться к стене и начать обследования на предмет выявления ручки или рычага, открывающего потайную дверь. В отдалении, пока еще скрытом от нас изгибами коридора, послышался нарастающий шум. Несомненно, это бряцала оружием приближающаяся личная охрана шейха. А наш бравый моряк как будто решил уборкой заняться и,во искупление грехов, отмыть во дворце часть стены. Он так старательно ее протирал, прощупывал, простукивал, что она скоро блестеть начнет.
  Капитан встал за спиной у своего подчиненного и что-то зашептал в сомкнутые ладони. Через пару мгновений он удовлетворенно хмыкнул, дотянулся ногой до одной из крайних плиток в полу и надавил на нее. Вход отворился.
  Стоило нам протиснуться в темный узкий проход, как дверь за спинами неслышно затворилась, а несколько мгновений спустя, по коридору прогремела погоня.
  - А здесь не слишком ли... мрачновато, для коридора, которым пользуются слуги?
  Одной рукой я все еще прижималась к Каталине, а вот другой решила немного "осмотреть" пространство, чтобы ориентироваться в обстановке.
  - Ой, щекотно, - тихонько засмеялся рядом со мной Ларион.
  Поняв, что за стенку я ощупывала, тут же одернула руку, но мужчина молниеносно перехватил её и прижал к своей груди.
  - Не бойтесь, - прошептал он, - сейчас мы разберемся, как работает освещение, и быстро выйдем наружу.
  - Мамочки... у вас глаза светятся, - испугавшись, я отпустила Каталину и попыталась отойти назад, но уперлась в стену.
  Герцог приблизил своё лицо к моему.
  - Вам показалось...
  Не выдержав пристального взгляда, я моргнула, и одновременно с этим коридор озарился желтым светом -тусклым, однако достаточным для нормального передвижения. Глаза напротив уже выглядели совершенно нормально. Ничто не напоминало о недавнем необычном явлении. Неужели действительно показалось?
  Капитан стремительно вел наш маленький отряд к свободе. Замыкающим в этот раз назначили моряка Питкаса. Ощущение взгляда в затылок крайне нервировало и придавало ускорения. Тем более, что отставать было нельзя. Ларион уверенно вел нас вперед, не смотря на имеющиеся ответвления коридора, как будто он бывал в гостях не только у шейха, но и у его прислуги. К слову о ней - пару раз нам попадались какие-то служанки, но неприятностей это не повлекло: работницы падали ниц, завидя разношерстную компанию, положив голову на ладони.
  Наконец мы дошли до каких-торабочих помещений и за дверью одного из них показалась улица. Счастью моему не было предела. Хотя неправда, был. Капитан. Он пустил на улицу только Питкаса. И пока бравый вояка зачем-то лазилпо дворцовым кустам, ненавязчиво насвистывая под нос мелодию, мне задали провокационный вопрос...
  -А где остался вашмагавоз, леди Армель?
  Ответить на него по понятным причинам я не могла, а потому решила сменить тему на более актуальную.
  - Без тетушки Аршиссы я никуда не поеду!
  - Предпочитаете занять в гареме место, освобожденное леди Каталиной?
  Я хотела ответить достойно, что у каждого места есть свои сильные стороны, надо только их найти и использовать. Но выражение лица герцога не располагало к непринужденной беседе...
  Мне на помощь пришла команда, обнаруженная Питкасом в кустах.
  - Единственный выход отсюда - пробиваться с боем через запасные ворота, - доложилсяпомощник Вильто. - По тревоге поднята вся охрана, но по непонятным причинам, они пока мечутся в пределах дворца, не предпринимая никаких активных действий.
  - Тогда поспешим. Нам еще надо понять, как выбираться отсюда.
  - В кустах был найден брошенный маговоз. Давайте им воспользуемся, раз наш изъяли.
  Я не успела и слова сказать, как меня взяли под локоток, и повели вслед за остальными. Дальнейшее происходило так стремительно, что перевести дыхание я смогла только за стенами дворца, где - не без определенных трудностей - мы оказались спустя пятнадцать минут.
  Мои попытки, привлечь к себе внимание и высказать отношение к происходящему,бессовестно игнорировали, ровно до тех пор, как я отказалась залезать на чудо ткацкого производства.
  Однако куда мне было тягаться с сильными и упертыми мужчинами. Следом за леди Каталиной, на ковер закинули и меня. Не размышляя долго над последствиями своего поступка, я тут же слезла с другой стороны на землю.
  - Армель, что ты делаешь?
  Маговоз уже взмыл на метр от земли, и капитан смотрел мне в глаза, сидя на корточках у волнистого края.
  - Без тетушки я никуда не поеду!
  - Мы не можем сейчас за ней вернуться. И потом ты слышала - она прекрасно ориентируется в обстановке и сможет укрыться до того, как мы придумаем план спасения.
  - План я уже придумала, - я сверлила упрямца гневным взглядом.
  - Я весь внимание. Хотя у нас очень мало времени - стража может объявиться здесь в любой момент.
  - Даже два плана... - понимание сложности моей затеи поубавило рвения, но прибавило упрямства.
  - Даже два, - задумчиво пробормотал он. - Начните с самого простого.
  - Надо подождать, - я неожиданно засмущалась, поняв, сколько мужчин прислушивалось к нашему разговору. - Она наверняка побежала за нами следом. Просто она маленькая и ей нужно больше времени.
  - А искать она нас будет по запаху, - засмеялся один из морячков, но смолк сразу, как поймал убийственный взгляд капитана.
  - Каков второй план? - уже совершенно другими глазами Ларион посмотрел на меня.
  - Выждать пару часов, пока охрана дворца не успокоится, и повторно проникнуть в покои шейха.
  - Я не вернусь, - истерично взвизгнула юная фрейлина и схватилась за руку лорда Идамаса.
  - Успокойтесь, - похлопал он ее по пальцам. - Никто не заставит вас идти обратно.
  - Да, леди Каталина, - язвительно вмешалась я, - вы можете подождать всех здесь. Заодно коврик постережете.
  Девушка побледнела и отползла на середину летательного устройства, накрепко вцепившись руками в ворс. Капитан укоризненно взглянул на меня, но я не стала отводить глаза, давая понять, что всё еще жду ответа.
  - Армель, пойми, каков бы ни был план - мы не можем сейчас тут оставаться. Сначала необходимо передать юную леди в надежные руки в безопасном месте.
  Впервые в жизни я почувствовала полную безвыходность ситуации, в которой очутилась. Я не могла остаться тут, если все - а главное Он - улетят. И я не могла улететь, если тётя останется здесь. На ресничках собирались маленькие слезинки, пока еще отчаянно сдерживаемые силой воли.
  - Армель, забирайся, - и мужчина протянул мне руку.
  - Я никуда не поеду без тети...
  - Хорошо, - тяжело вздохнул он, а потом хитро взглянул мне в глаза. - Оставайся и жди нас под стенами дворца. Как только я посажу девушку на корабль, тут же вернусь за тобой.
  Я открыла рот, чтобы возразить, но тут же закрыла его, чтобы не сболтнуть лишнего. Потом опять открыла, так как капитан все еще ждал ответа, но пришлось снова закрыть, чтобы всесторонне обдумать аргументы.
  Не дождавшись ни слова, мужчина склонился к моему уху и прошептал так, что услышала только я...
  - Но что-то мне подсказывает, что как только маговоз долетит до воды, не пройдет и пары мгновений, как ты окажешься рядом с нами.
  Я почувствовала как начинаю краснеть, а терпкий мускатный запах мужчины, неожиданно оказавшегося так близко, начал кружить голову, путая и без того разбегающиеся мысли.
  - Я еще не разобрался, что именно во мне так притягательно для "снежной королевы", но уже отчетливо понимаю, что она жить без меня не может...
  В голове было пусто. Мне никак не удавалось контролировать выражение лица, и я смотрела на Лариона большими испуганными глазами. Какой позор! После того как я прилюдно отклонила его предложение, позволить герцогудумать, что я за ним бегаю. Как быть? Мысли испуганными стрекозами проносились в голове, отчего она только сильнее кружилась. В одно мгновение я поняла, что в глазах потемнело, и уже неконтролируемое тело стало заваливаться на любезно подхватившие меня сильные мужские руки...
  Я потихоньку приходила в себя. В голове шумело, руки дрожали, а весь организм в целом размеренно качался на волнах. Неужели я опять преследовала несносного герцога вплавь? И что случилось потом, почему меня все еще качает? Я попробовала сесть, но чьи-то крепкие объятия удержали на месте, надежно прижимая к теплому боку. Или не к боку, но явно чему-то теплому.
  Вот и славно. Значит, о моем полубессознательном теле есть кому позаботиться, можно еще немного полежать, приходя в чувства. Почему-то этим рукам я доверяла. Меня окружала аура надежности и спокойствия, которая ощущалась даже с закрытыми глазами. Так что есть время обдумать выход из сложившейся ситуации.
  Я отключилась в тот момент, когда лорд Ларион посмел высказать крамольную мысль, что я "жить без него не могу". Если бы мы находились во дворце, мне бы оставалось только сложить с себя полномочия первой фрейлины и уехать в поместье пережидать позорный скандал. Но хотя бы тут Извечные сжалились надо мной, и свидетелями стали несколько моряков - доверенных людей лорда.
  Ой, как же я забыла про леди Каталину?
  -Не надо так хмурить свой прекрасный лобик, - раздался у самого уха чуть хрипловатый голос. - Мы решим все проблемы, поверьте, я знаю что делаю.
  - Ну, раз вы знаете, может быть, поведаете и мне, что вы делаете? - я открыла глаза и посмотрела на склонившееся надо мной лицо.
  - Вы уверены, что хотите обсудить это прямо сейчас?
  - Почему бы и нет?
  - Наверно потому, что нас слушает несколько человек. А так как мы вот-вот пришвартуемся, то можно отложить разговор до того, как не окажемся в кают-компании.
  С трудом оторвавшись от радужного взгляда, я оценила обстановку вокруг и снова попыталась сесть.На этот раз мне позволили разомкнуть объятия и разместиться самостоятельно на лавке.
  Оглядев морской пейзаж, размеренно вздымающиеся весла и пенных барашков, я вздохнула. Свежий соленый ветерок возвращал ясность мысли. Это действительно оказалась шлюпка, а значит, мы были уже очень далеко от шейханата.
  - А как же тетя? - вскрикнула я и заозиралась по сторонам. - Тетя Аршисса?
  - Успокойтесь, - капитан осторожно сжал мою ладонь, - мы обязательно вернемся за вашей родственницей, как только оставим леди Каталину в безопасном месте, под присмотром врача.
  - Леди уже в безопасном месте, в то время как моя тетя... - я не удержалась от всхлипа. - Как вы могли, оставить маленькую, беззащитную...
  - Ничего себе беззащитная, - неосознанно потирая бедро, пробормотал капитан себе под нос так, что я еле его расслышала.
  - Вы желаете что-то мне рассказать? - Уняв подступающие слезы, как можно строже проговорила я.
  - Только то, что эта бойкая зубастая морская свинка успешно продержится до нашего возвращения. Тем более, что как мне показалось - они знакомы с шейхом Лабимом.
  С одной стороны, я понимала, что герцог ничего не делает просто так, а значит, он поступил, как счел нужным. С другой же стороны - родственная солидарность и природная вредность не позволяли согласиться с ним в угоду какой-то молоденькой девицы.
  - Да о чем с вами разговаривать...
  Вскочив на ноги, я едва удержалась, чтобы не упасть в резко качнувшемся суденышке. В попытке меня удержать Ларион схватился за черную ткань маскарадного костюма и дернул ее на себя. А так как я к этому моменту уже двинулась в противоположную сторону, стремясь быстрее добраться до лестницы, свисающей с борта "Алаты", полотно натянулось и затрещало.
  - Что вы наделали? Я не позволяла себя раздевать, - в образовавшуюся дыру хорошо просматривались мои стройные ноги, обтянутые темными бриджами и одетые в сапоги.
  - Да о чем с вами разговаривать...
  Вскочив на ноги, я едва удержалась, чтобы не упасть в резко качнувшемся суденышке. В попытке меня удержать Ларион схватился за черную ткань маскарадного костюма и дернул ее на себя. А так как я к этому моменту уже двинулась в противоположную сторону, стремясь быстрее добраться до лестницы, свисающей с борта "Алаты", полотно натянулось и затрещало.
  - Что вы наделали? Я не позволяла себя раздевать, - в образовавшуюся дыру хорошо просматривались мои стройные ноги, обтянутые темными бриджами и обутые в сапоги.
  - Обычно на это разрешение и не требуется, - тихонько сболтнул один из моряков, и остальные поддержали его несдержанными смешками.
  Возмутившись, я уже хотела отчитать нахала, но меня опередили.
  - Матрос, наряд вне очереди и налегайте лучше на вёсла.
  Будучи великодушной особой, я кивком поблагодарила капитана за поддержку, и, развернувшись, проследовала на нос шлюпки, ожидая швартовки.
  Как только удалось ухватиться за штормтрап, я поднялась на борт, игнорируя окружающих, и проследовала в свою каюту. Однако и в ставших почти родными стенах мне не удавалось найти покой. Грудь сдавливало непонятное волнение. Внутри как будто образовался клубок из различных чувств и переживаний. Тревога, страх, ожидание неизведанного. И в самой сердцевине этого хитросплетения притаилось легкое томление, навевающее воспоминания о взгляде Лариона, после того, как я пришла в себя. Почему он так смотрел на меня? Одновременно волнуясь и любуясь. Чем там можно было любоваться... Наверняка бледная, неумытая, лохматая. Девушка, испытавшая на себе все тяготы трудного путешествия.
  Он-то, сразу видно, привык к лишениям, раз они на нем уже никак не сказываются. Всё такой же обаятельный, ироничный, дерзкий. Но при этом во дворце он вел себя совершенно по-другому. Сдержанно, холодно, отстраненно. Лорд Идамас - там, и герцог Турмалинский - здесь.
  Если бы тогда я видела второй его "образ" - смогла бы отказаться от предложения руки и сердца?
  Стук в дверь отвлек меня от ответа на этот непростой вопрос. Интересно, у кого хватило смелости побеспокоить меня в таком состоянии. Мне казалось, что покидая шлюпку, я четко дала понять, что не желаю никого видеть и ни с кем разговаривать.
  Я неспешно подошла и открыла дверь. За ней стояло понурое создание с перепачканным лицом, одетое в тряпки, которые уменя и язык бы не повернулся назвать одеждой. Разве что накинутая на плечи мужская куртка могла носить это гордое название.
  - Что вы здесь делаете, леди Каталина? Мне казалось, я дала понять, что не желаю никого видеть, - я продолжала стоять в дверях так, чтобы у леди даже мысли не возникло о возможности просочиться в мою обитель.
  - Но капитан... Мне сказали... Я хотела... - мямлила девушка, переминаясь с ноги на ногу и обнимая себя за плечи, однако я была неумолима. Мне нужно было побыть одной.
  - Ах, леди Армель, а я полагал, что первой фрейлине принцессы присуще сострадание и щедрость, - громко произнес появившийся в коридоре герцог Турмалинский, стремительно приближаясь к нам.
  - Вы верно заметили, лорд Идамас, - вспомнила, что при посторонних его нужно называть именно этим "дворцовым" именем, - я как раз-таки страдаю! По внезапно покинутой тетушке.
  С этими словами я попыталась грубо нарушить правила этикета и захлопнуть дверь перед носом нежданных гостей, но ловкий визитер схватил меня обеими руками за талию, приподнял и таким образом внес внутрь.
  - Мы поможем вам смириться с утратой! Правда, леди Каталина? - однако девушка все еще топталась на пороге и смотрела на нас широко распахнутыми глазами. - Что же вы застыли, юная леди? Проходите, располагайтесь.
  Не смотря на то, что меня уже поставили на ноги, я так оторопела от происходящего, что продолжала стоять рядом с лордом. Что примечательно -он тоже не спешил от меня отдаляться. От лежащих на талии горячих ладоней тепло распространялось по коже. Я и не предполагала, что озябла, пока от контраста температур дрожь не пробежала по телу.
  Ларион поднял руку и аккуратно отвел упавший на лицо локон за ухо. Я не понимала, что со мной происходит. Почему стояла и не могла отвести глаз от радужного взгляда.
  - А где тут можно умыться? - Разрушил все очарование момента робкий девичий вопрос.
  - У себя в каюте, - слегка севшим голосом ответила я, отходя от капитана и присаживаясь за стол.
  - Собственно об этом я и хотел с вами поговорить. На корабле нет других свободных кают, - капитан последовал моему примеру и сел за стол, правда, сперва усадив на один из стульев спасенную девушку. - И других женщин тоже нет. Так что можно считать, что леди - ваша новая компаньонка.
  Увидев мою реакцию на столь неординарное предложение, мужчина поспешил исправиться.
  - Ну, или вы - её. Я полагаю, вы сможете разобраться с этим вопросом и без меня. В любом случае, дамы, вдвоем вам будет веселее.
  На этом, видимо, капитан счел свою миссию выполненной и поспешно отправился на выход. Но прежде чем оставить нас в теплой женской компании, он оглянулся и спросил:
  - Кстати, леди Армель, а вы не знаете, куда делся мой юнга?
  - Юнга?... Юнга! - Я привстала и обвела взглядом комнату, однако следов постороннего присутствия не обнаружила. - А почему вы решили, что я должна это знать?
  - Как бы вам сказать, - усмехнулся герцог, - что-то мне подсказывает, что перед нашим отъездом вы последняя, кто его видел.
  - Не знаю, что натолкнуло вас на эту мысль, но уверена, что за время моего отсутствия на корабле, его видела еще уйма народу, - я с вызовом посмотрела на этого несносного мужчину.
  - Возможно, вы правы. Пойду, поговорю с командой, - с этими словами капитан кивнул головой в знак прощания.
  - Кстати, когда найдете, одолжите у него, пожалуйста, еще один комплект одежды - бриджи и рубашку. - Моя фраза застала Лариона в дверях, вынудив обернуться.
  - Зачем?
  - Вы, наверное, заметили, что леди Каталина также как и я путешествует налегке, без багажа. Не можем же мы позволить ей прогуливаться по палубе в наряде наложницы...
  - Кхм... Действительно не стоит так прогуливаться. Я вас понял, комплект одежды доставят в кротчайшие сроки. А заодно я распоряжусь, чтобы закрепили подвесную койку.
  - Что закрепили? - теперь была моя очередь удивляться.
  - Гамак.
  - Зачем?
  - Вы, наверное, заметили, - в тон мне подхватил капитан, еле сдерживая улыбку, но я видела, как искрятся смехом его глаза, - что леди Каталина также как и вы путешествует налегке, без кровати. В моей каюте установлено только одно спальное место, и я, как благородный человек, не могу позволить даме спать на полу.
  Пока я придумывала, чтобы такого ответить этому "благородному человеку", он вышел, захлопнув за собой дверь.
  
  Воспоминание восьмое. Признавательное
  Ветер по волнам бежал, наш корабль подгонял. Я была готова молиться на этот ветер, усилиями которого пункт назначения приближался с неестественной скоростью. Хотя, наверное, спасибо стоило сказать не потокам воздуха, наполняющим наши паруса, а вполне конкретному человеку. Как-то он утверждал, что способен договориться с этой конкретной силой природы, но я не спешила рассыпаться в благодарностях коварному морскому волку.
  Словно в ответ на мои мысли сильный порыв ветра ударил в спину, да так неожиданно, что я по инерции сделала несколько шагов вперед, чтобы устоять на ногах. Штормовое предупреждение? Неужели прогулка по палубе закончится, так и не начавшись, или это очередная шалость несносного рабовладельца. Вспомнив о своем клейме, я невольно задумалась и о недавних словах герцога. Если он действительно догадался, что некая невиданная сила меня к нему притягивает, моя жизнь превратится в ад. Он не остановится на догадках и быстро установит причину моего поведения. Остается только надеяться, что к тому времени мы доберемся до Лазара, а у него уже будет нейтрализующее заклинание.
  Размышляя, я остановилась по правому борту, вглядываясь вдаль. Из мыслей меня вырвал очередной воздушный поток, определенно подталкивающий к носу корабля. Поняв, что сопротивление бесполезно, я предпочла проследовать в заданном направлении и выяснить, что это за шутки.
  Стоило мне дойди до полубака, как ветер стих и словно из-под земли появился капитан. Он выглядел залихватски в белой корсарской рубахе, расстегнутой до середины груди и облегающей крепкое тело, и черных обтягивающих бриджах.
  Скользнув взглядом по сильному и весьма соблазнительному телу, я отчаянно покраснела и отвернулась. Ноги слушались плохо, однако до бортика я все же смогла дойти, сосредоточив все внимание на море. И как-то мимо сознания прошел тот факт, что команда исчезла с палубы, оставляя нас с капитаном наедине.
  - Люблю море и то чувство свободы, что оно дарит, - прозвучал тихий и от того еще более пугающий голос над ухом.
  - В этом я с вами солидарна... Никогда не думала, что скажу это, но... Путешествовать - просто восхитительно! Раньше я часто ездила с отцом по делам герцогства, объезжая земли и любуясь красотами природы, но... ничто не сравнится с морем. С синими водами, в которых сокрыто столько тайн...
  - Прямо как в вас, моя леди.
  И снова тело охватила дрожь, когда сильные руки легли мне на талию, а затылка коснулосьтеплое дыхание. Но еще большей неожиданностью было легкое прикосновение к шее, вырвавшее тихий стон. В душе тут же вспыхнуло два противоречивых желания - оттолкнуть мужчину и... прижаться к нему сильнее, отдаваясь во власть чувств. Не зная, как поступить, я позорно закрыла глаза и прислонилась головой к крепкомуплечу, позволяя самому Лариону сделать выбор. И он был очевиден...
  Заскользив губами по обнаженной шее, он на мгновение замер у мочки уха, чуть прикусывая её, а потом коснулся уголка губ, скользнув по ним языком. Новый разряд прошелся по моему телу, а ноги окончательно отказались слушаться, подводя нерадивую хозяйку. Если быне герцог, я бы точно упала. И, наверное, лучше бы так и случилось, но...
  Он прижал к своему сильному телу, позволяя сквозь тонкую ткань рубашки и бриджей почувствовать каждый изгиб, каждуювыпуклость. И это взволновало настолько, что я была готова лишиться чувств. Но кто же мне позволит?
  - Почему, Армель? - зашептал мой личный соблазн, скользя руками по телу. - Почему ты отказала мне?
  - Я не отказывала... - Голос сел и звучал глухо и хрипло.
  - Значит, твой ответ можно считать своеобразным согласием?
  Что на это сказать я не знала. Потому что вообще не понимала, о чем говорит этот невероятно обольстительный мужчина. Да и какая разница, если мне так хорошо и уютно в его объятиях?
  - Молчание мне опять же расценивать как знак согласия?
  - Если хотите получить от меня вразумительный ответ, то отпустите... - с трудом отозвалась я, когда твердые губы вновь скользнули по шее.
  - Знаете, моя леди, ваши вразумительные ответы меня не устраивают. Так что я лучше продолжу и... поймаю вас на слове.
  - Такое поведение недостойно герцога...
  - Сейчас я не герцог, а мужчина, желающий обладать любимой женщиной. И обладание распространяется не только на сердце, руку и тело, но и душу.
  - Любимой?
  - Это все, что вы вычленили для себя, миледи?
  - Простите. Просто мне не каждый день признаются в любви таким оригинальным образом.
  - А как вам признавались до этого?
  - В стихах...
  - У меня плохо с рифмой.
  - ...песнях...
  - Голос подвел.
  - ...писали письма...
  - На корабле закончилась бумага. Разве что туал... кхм.
  - Но ни один из обожателей не позволял себе подобного! Это возмутительно!
  - И что именно вас возмутило? Это? - Губы Лариона снова скользнули по шее. - Или это? - Горячее дыхание опалило губы, но прикосновения не последовало. - Или это? - Капитан "Алаты" с новой силой прижал к себе, позволяя почувствовать разницу полов.
  И после такой демонстрации я оказалась на грани, которая отличает приличную девушку от парии. И я была готова переступить невидимую черту, потому что этот невероятный мужчина умел убеждать. Соблазнять... Подчинять... Сводить с ума. И я сошла, раз поддалась его чарам и растворилась в вихре неведомых ощущений. Он колдун! Злой чародей, очаровавшийменя. Привороживший и сделавший зависимой... Зависимой от него.
  Вдруг стало как-то не важно, чем закончится наш роман, и с чем я останусь в итоге. Просто в какой-то момент захотелось отбросить все условности и... стать морем. Стать такой же свободной и равнодушной к чужому мнению. Превратиться в стихию и полностью раствориться во всепоглощающем чувстве, что поднялось из глубины сердца и заполнило все мое существо. И именно в этот миг, наполненный нежным шепотом, теплым солнечным светом и соленым привкусом на губах, я вдруг отчетливо поняла, что пропала... Пропала безоговорочно и полностью, потому что... влюбилась. Окончательно и бесповоротно...
  - У меня есть просьба, - слабеющим голосом прошептала я.
  - Какая?
  - Поцел... - договорить мне не дали.
  - Леди Армель! - Каталина, поднявшаяся на палубу, стояла в проходе и растеряно смотрела на нас с Ларионом.
  И её можно было понять - благовоспитанной девушке не пристало находиться с мужчиной наедине. И уж тем более стоять с ним в обнимку и ... жаждать поцелуя. Отчаянно, до безумия...
  - Вы что-то хотели, леди? - С большим трудом высвободившись из объятий капитана, я сделала несколько шагов по направлению к девушке.
  - Всего лишь уточнить, когда мы прибудем на место, - мило покраснев, отозвалась Каталина. - Но это уже не столь важно. Я, пожалуй, пойду.
  - И я с вами, дорогая, - отозвалась я, старательно пряча глаза.
  Отчего-то стало стыдно за свое поведение и странные желания. И возник правомерный вопрос - а может герцог Турмалинский околдовал меня? Подсыпал что-то в питье. А вдруг - это клеймо так действует, подчиняя волю и лишая разума или... Или я действительно влюбилась и теперь просто пыталась понять, что делать с этим чувством.
  В общем, от такого желанного и притягательного мужчины я постыдно сбежала, так и не подняв взгляд. И позже, сидя в каюте, терялась в догадках - послышался мне его смех или он действительно звучал, заставляя трепетатьот непонятных ощущений?
  В итоге, в герцогство Турмалинское я попала в таком состоянии, что в пору было вызывать врача. Кстати, капитан так и поступил, перепоручив заботу обо мне и Каталине корабельному лекарюи... брату. Лазара я была искренне рада видеть. Он немного похудел с нашей последней встречи, но оставался тем же странным алхимиком, помешанным на опытах. Только вот блеск его глаз слегка изменился после встречи с Каталиной.
  Глядя, как эти двое общаются, то и дело краснея от каждого слова, я задумала очередную авантюру. Точнее, составила план, как свести этих двоих и отдать Каталину в хорошие руки. Почему-то даже сомнений не возникло, что Лазар будет хорошим мужем и отцом. И не я одна так решила! Случайно, совершенно случайно, подслушав разговор братьев, узнала, что они тоже придумали план по сватовству. Ларион по праву оправдывал свое звание лучшего стратега, разработав такой план, что мне с моими детскими интригами даже стыдно стало. Пришлось отодвинуть коварные замыслы в сторону и дать дорогу более искушенным в этом деле людям.
  От нечего делать в голову полезли всякие нехорошие мысли, большая часть которых касалась тетушки. Интересно, как она там? Смогла сбежать или сидит в плену у шейха? Или же... Думать об извращенных фантазиях мужчины в отношении одной маленькой морской свинки не хотелось!
  В общем, просидев с час в выделенной комнате и выпив целую бутылку успокаивающей настойки, я утвердилась в мысли - надо возвращаться и спасать тетушку! Неважно как, главное - прямо сейчас! Увы, но капитан с моими порывами оказался категорическине согласен...
  - Леди Армель, я понимаю ваши опасения и обещаю, что вернусь за вашей тетей. Но уже без вашего общества.
  - Почему?
  Разговор наш проходил в кабинете герцога, где он уже второй час подряд подписывал какие-то бумаги.
  - Как бы мне не хотелось провести еще несколько восхитительных дней в вашем обществе... - Не знаю, от слов мужчины или от его взгляда, но я вспыхнула и смущенно потупила глазки. - ...но вам предстоит вернуться в столицу вместе с леди Каталиной и Лазаром. Ваши родители, наверняка, переживают.
  - Не переживают, - поспешила заверить я, даже не распознав подлого маневра со стороны капитана. - Я объяснила им, что мне необходимо некоторое время погостить у нового герцога и вместе с Лазаром...
  Прижав руку к губам, я поняла, что чуть не сболтнула лишнего. Попятившись к выходу, я попыталась было выбежать в коридор, но неожиданно налетевший ветер захлопнул двери, отрезая путь к спасению. На всякий случай подергав ручку и убедившись, что дверьмне не открыть, тяжело вздохнула и прикрыла глаза. И что теперь делать?
  - Говорить правду и только правду, - голос Лариона прозвучал совсем близко, а в следующее мгновение шаловливые ручки уместились на моей талии. Снова!
  - Я что, сказала это вслух?
  - Сказали, моя радость. И теперь я горю желанием... узнать, что же вы скрываете.
  - Я почувствовала, каким желанием вы горите! Милорд, держите себя в руках!
  - В каком смысле этого слова? - нагло переспросили у меня, поцеловав за ушком.
  - Нахал!
  - Не отрицаю.
  - Пошляк!
  - Жизнь научила.
  - Растлитель малолетних!
  - Вы себе льстите...
  - Что-о-о? - Возмущению моему не было предела. Да как он посмел намекнуть на мой возраст? Не отрицаю, я чуть-чуть старая дева, но все же, говорить об этомтак открыто! - Отпустите меня немедленно!
  - Зачем? Мне и так все нравится.
  - Зато мне не нравится!
  - Вы лжете.
  - Что?!
  - Вы мне лжете. В моих объятиях всем нравится.
  Все, это заявление было последней каплей. Резко двинув локтем назад, я попыталась задеть герцога, как учил дядя, но этот коварный злодей перехватил мою руку. Потом так же поступил со второй и, вытянув вперед, прижал к двери. Теперь я была полностью обездвижена, да еще и зажата в ловушку из горячего и очень наглого тела.
  - Отпустите меня!
  - Кокетничаете?
  - Нет! Я говорю то, о чем думаю!
  - Не верю. Думаете вы сейчас обо мне, значит говорите ложь, и из этого вытекает, что кокетничаете! А еще воспитанная девушка... Фрейлина принцессы...
  - Да не думаю я о вас! Ни капельки! Вы вообще мой самый страшный кошмар!
  - Неужели? Отчего вы тогда везде за мной ходите? Я бы даже сказал - преследуете.
  - Папа учил смотреть свои страхам в глаза, - пропыхтела я себе под нос, пытаясь высвободиться. А затем с отчаянным рывком воскликнула: - И вообще - не было такого!
  - Еще как было. Два раза или даже три проплыли море, пробрались во дворец шейха, в мою каюту и даже сердце. А все для чего? Чтобы увидеть меня! Значит - преследуете.
  - Да не хотела я этого! Если бы не клеймо, я даже близко бы не подошла! - В сердцах воскликнула я и тут-то поняла, что произошло.
  Меня развели. Как маленькую девочку, которая только-только начала обучаться правилам ведения дворцовых интриг. Ввели в заблуждение и заставили выдать все тайны. От осознания случившегося слезы навернулись на глаза, а в горле встал ком. Я пропала... Герцог Турмалинский умный мужчина. Ему не составит труда провести параллель между моим поведением и желанием проводить время с Лазаром. И когда все кусочки головоломки встанут на места, моя жизнь будет разрушена.
  Больше капитану не потребуется играть в благородство и ограничиваться поцелуями. Он сможет приказывать мне и наверняка потребует... этого. И я не смогу ему отказать... А что потом? Когда он наиграется и решит выкинуть меня? Молодость пройдет, моя репутация будет растоптана, а сердце - разбито. Я останусь одна... Совсем одна...
  Слезы покатились с новой силой, и как я не пыталась сдержать судорожное рыдание, ничего не вышло. Руки на талии вначале сжались, а потом меня резко развернули и снова прижали к двери.
  - Девочка моя, что случилось? - Лицо Лариона я не видела, но голос звучал встревожено.
  - Ты меня бросишь! - решив не рассказывать всю цепочку своих умозаключений, я выдала только итог.
  - Куда? - Кажется, при виде женских слез мужчины глупеют.
  - Куда-нибудь! Наиграешься и бросишь!
  - Пресловутая женская логика? - Тяжелый вздох огласил помещение, а в следующее мгновение меня подхватили на руки и куда-то понесли.
  Я не сопротивлялась, тем более что из-за слез не могла разобрать ни направления, ни скорости движения. Только судорожно поинтересоваться:
  - Куда мы?
  Ответом мне была зловещая тишина, так что я благоразумно решила, что допекла мужчину и он решил воспользоваться моим же советом и... выбросить. Стало еще горше за свою судьбу, так что я снова разрыдалась. И как-то мимо сознания прошел момент, когда меня внесли в большую комнату, освещаемую дребезжащим пламенем камина, осторожно посадили на кровать и всучили бокал с вином. Пила я тоже чисто на рефлексах, иногда давясь жидкостью и слезами. И когда от истерики осталась только икота, услышала невозмутимое:
  - Еще пара минут таких рыданий, и я смогу купить два новых корабля.
  Сначала не поняла, о чем речь, но почувствовав знакомую боль в голове, в очередной раз вскрикнула и прижала ладонь к губам.
  - Только не снова! - предостерег меня Ларион, сидящий рядом.
  Заметив затравленный взгляд, он снова тяжело вздохнул, а потом притянул к себе ближе и усадил на колени. Некоторое время рассматривал заплаканное лицо, а потом стал медленно покрывать припухшие глаза поцелуями, постепенно переходя не щеки, потом на красный носик, а потом и к уголку губ.
  - Я страшная... - еле выговорила, прикрыв глаза.
  - Ты - восхитительная. Иногда нелогичная и смешная, но при этом очаровательная в своей непосредственности. Стервочка, но зато любимая...
  - Не надо больше врать мне, - тихо попросила я, снова чувствуя подступающую истерику. - Теперь тебе нет смысла быть со мной милым. Ведь ты - хозяин...
  - Армель, мне очень тяжело уследить за ходом твоих мыслей. Давай по порядку, хорошо? И перестань плакать! Нет, для казны герцогства твои слезы, конечно, незаменимы, но для меня... Не плачь, родная. Не надо...
  Закусив губу, я кивнула и неожиданно поймала тяжелый взгляд мужчины. Вдохнула, чтобы пояснить свои слова и смущенно потупилась. Слишком уж интимной была обстановка и ситуация в целом.
  - Так почему ты назвала меня хозяином?
  - Думаю, ты и сам уже все понял...
  - Клеймо... Наверняка основанное на подчинении по особым признакам владельца. Либо кровь, либо одна из магических составляющих. Если так, то власть над тобой перешла по наследству. Именно это пытался скрыть Лазар, когда привез тебя на остров под личиной наложницы. Он обещал помочь, так?
  Я кивнула. Говорить было нечего - Ларион и так сопоставил все факты и выстроил логическую цепочку. Правильную цепочку, надо признать.
  - Но пока не смог. Значит, ты все еще привязана к нам... Какое расстояние действия клейма?
  - Пятьсот метров...
  - Значит, если отправишься в столицу, брат должен поехать с тобой.
  - Я не уверена, что это будет эффективно.
  - Почему?
  - Помнишь, когда впервые оказалась на твоем корабле? Я потом думала, и по всему выходило, что до Лазара мне было проще добраться, однако потянуло к тебе.
  - Значит, основной фактор не кровь, а нечто другое. Ладно, об этом потом поговорим, в присутствии брата. Быть может, у него появились новые идеи по делу. Теперь что касается метаморфоз с твоими слезами... Что-нибудь болит?
  Честно говоря, я ожидала любого вопроса, кроме этого. Даже родители никогда не интересовались моим состоянием после драгоценных слез, а капитан... Его не сами камни волновали, а мое здоровье. Снова захотелось плакать, только теперь от щемящей нежности, поселившейся в груди.
  - Зацелую! - неожиданно пригрозили мне и для подтверждения серьезности намерений, чмокнули в нос. - Перестань плакать, маленькая. Все будет хорошо.
  - Знаю, - кивнула я и отчего-то была уверена, действительно будет.
  Мой капитан защитит от всего, поможет и ничего не потребует взамен. И как я могла усомниться в его порядочности?
  - Так что, болит что-нибудь? Метаморфозы такого уровня не проходят бесследно для владельца, а значит, ты должна чувствовать определенный дискомфорт или боль.
  - Голова болит, - честно призналась я, устраивая ладошку напротив сердца мужчины.
  - Лекаря позвать?
  - Не надо, само пройдет. Мне бы поспать пару часиков...
  Больше вопросов не последовало. Меня очень ловко освободили от платья, туфелек и даже порывались снять нижнюю рубашку, но я не дала. Потом устроили на кровати, при этом замотав в кокон из одеял, а после исчезли из комнаты. Я не успела даже испугаться, как услышала плеск воды из соседнего помещения. А пару минут спустя Ларион вернулся, сверкая капельками воды на широкой загорелой груди. Отбросив в сторону полотенце, он в одних мягких штанах забрался на постель и, подвинув меня ближе к себе, обнял через одеяло.
  Некоторое время я ерзала, ожидая неприличных действий со стороны мужчины, но постепенно нервное напряжение пропало, а усталость взяла свое. И уже уплывая в страну грез, я услышала нежный шепот о любви и уверенное "Моя!", вызвавшие глупую, но такую счастливую улыбку.
  Пробуждение было не менее приятным, но более интересным. Начать хотя бы с того, что оно было весьма непривычным - меня целовали. В нос, лоб, щеки... Снова и снова легко касаясь кожи и рождая в груди теплый комочек счастья. И когда я, с большой неохотой, открыла сонные глаза, мне прошептали нежное:
  - Доброе утро, любимая.
  И улыбку подарили, да такую, что я только чудом не расплылась лужицей от счастья. Под взглядом моего капитана - жаркого, обещающего, но бесконечно нежного, даже пальчики на ногах поджимались. И в какой-то момент я просто не удержалась. Подалась вперед и, крепко зажмурившись, поцеловала мужчину в губы. Ну, как поцеловала? Правильнее будет сказать - клюнула. И, как выяснилось секундой спустя, совсем не в губы.
  - Армель, за что? - страдальчески спросил герцог странным голосом.
  Открыв глаза, с удивлением отметила, что он держится за нос. А в синих омутах столько муки...
  - За какие прегрешения ты решила сломать мне нос?
  - Я... я... - от нахлынувшего смущения вкупе со стыдом захотелось накрыться подушкой, а потом еще и одеялом, но мне не дали.
  Услышав тихий смех, который иначе как добрым не назовешь, я снова взглянула на своего несносного мужчину и уже не могла отвести взгляд. А он, словно этого и ждал. Придвинувшись ко мне, Ларион заставил перевернуться на спину и, уперевшись руками в мою подушку, навис сверху. Несколько долгих и мучительных минут он просто смотрел на мои губы, а потом стал медленно наклоняться.
  Я до последнего не решалась закрыть глаза, опасаясь снова сделать какую-нибудь глупость, но вот когда твердые мужские губы коснулись моих... Это был взрыв! Голова внезапно стала легкой-легкой и закружилась, смешивая вспыхивающие цветные пятна в калейдоскоп. Вдох застрял где-то в горле, а кровь прилила к щекам, медленно расползаясь по всему телу красным пятном.
  - Открой глазки, родная, - и снова мне чудится улыбка в голосе герцога.
  Приоткрыв один глазик, ровно на столько, чтобы увидеть выражение лица мужчины, снова прикрыла. А потом еще и ладошками закрыла, чтобы у одного коварного капитана не возникло желания меня принудить. Впрочем, все попытки изначально грозили провалом.
  Убрав ладошки с лица, Ларион поцеловал каждый пальчик, потом внутреннюю сторону запястья, а потом... снова поцеловал. Только на этот раз прикосновения были другими. Более смелыми и настойчивыми. Поначалу легкое, оно сменилось мягкимпокусыванием, больше похожим на непонятную игру. И когда я попыталась включиться в неё, чтобы одарить ответным укусом, язык мужчины скользнул между губ. Коснулся кончиком моего язычка, а потом стал творить такое... такое... что ранее я и вообразить бы не смогла! И это было возмутительно... восхитительно.
  Невольный стон сорвался с губ, послужив сигналом для моих непослушных рук. А они, две предательницы, скользнули по шее капитана и зарылись в короткие упругие пряди, вызывая ответныйстон. Ох, Изначальные, кажется, я потеряла голову! И это было так чудесно!
  - Моя! - с трудом прервав поцелуй, хрипло прошептало мое синеглазое наваждение.
  - Мой? - игриво поинтересовалась в ответ.
  - Твой...
  - А доказательства?
  - А какие нужны? - с любопытном спросил герцог, очерчивая пальцем контур моих губ.
  - Рука, сердце и роспись в брачных документах.
  - А как я смогу без руки и сердца расписаться? Вы нелогичны и непоследовательны, миледи.
  - А вы возмутительны!
  - Но логичен.
  - Нахальны!
  - Но мил.
  - Бессовестны!
  - И очень... очень коварен!
  И вот после этого обмена любезностями меня снова поцеловали. Да так, что желание спорить, а так же воевать за руки и сердца, отпало. В общем, не знаю, чем бы закончилось все это безобразие, но когда мне уже не хватало дыхания, в дверь гостиной деликатно постучали.
  С тяжелым вздохом и мученским взором Ларион сполз с кровати, наградив меня напоследок еще одним одурманивающим поцелуем и шепнув: "Дыши, маленькая!" вышел из комнаты. Я же, уткнувшись носом в подушку, где некоторое время назад лежал мой отважный капитан, отчаянно пыталась подавить глупую улыбку. Увы, получалось плохо.
  Вернулся герцог несколько минут спустя, с выражением какой-то мрачной решимости на лице. Но стоило ему увидеть меня, как губы растянулись в улыбке, а глаза заблестели. И таким милым и домашним он выглядел в этот момент, со встрепанными ото сна и моими стараниями волосами, с небольшой щетиной на загоревшем лице и в мягких штанах, скорее подчеркивающих, чем скрывающих...
  Новая порция жара прокатилась по телу, оставляя на щеках яркий румянец. Но отворачиваться я не стала. Просто потому, что Ларион с не меньшим интересом скользил взглядом по моему телу, слегка прикрытому одеялом. И я чисто из принципа копировала взгляд моего капитана, ожидая дальнейшего развития событий. И оно не заставило себя ждать.
  - Миледи, предпочитаете завтрак в постель или в гостиной?
  Закусив губу, я некоторое время размышляла, во что может вылиться завтрак в постели, а потом приняла решение.
  - В гостиной.
  Веселая улыбка расцвела на губах Лариона, но комментировать мой выбор он не стал, за что большое спасибо. Да, я испугалась! Но мне позволительно - я все-таки аристократка, а не деревенская простушка, бегающая по сеновалам! Жаль только, что такие мысли не особо помогали пробудить скромность и избавиться от желаний, что разбудил во мне герцог.
  Под пронзительным взглядом синих глаз я соскользнула с постели и тут же была укутана в мужской атласный халат, в котором совершенно утонула. Потом меня подтолкнули к дверям, ведущим в ванную и, дав несколько минут на водные процедуры, стали терпеливо ждать под дверями. Я управилась быстро и когда вышла, была подхвачена на руки и перенесена в гостиную. Попытка вырваться из крепких объятий успехом не увенчалась, так что Ларион сел в кресло вместе со мной, довольно вздыхая.
  - Милорд, это неприлично! - возмутилась я.
  - Что именно, леди?
  - Все! Это возмутительно!
  - Возмутительно, это когда я делаю так, - поцелуй за ушком, - потом так, - это в шею, - и так, - прикосновение к носу, - а вот это определенно верх возмутительности! - и меня поцеловали в губы.
  Жадно, напористо, но бесконечно нежно и приятно. И я растворилась в прикосновениях синеглазого капитана, потеряв способность мыслить. В очередной раз от необдуманных поступков меня спас грохот, раздавшийся от двери.
  Оторвав затуманенный страстью взгляд от губ Лариона, я повернулась на звук и ничуть не удивилась, заметив до боли знакомого дворецкого с пустым подносом в руках. Осколки некогда красивого сервиза валялись на полу, в коричневых лужах разлившегося чая.
  - Милорд, позволите взять отпуск? - голос мужчины звучал невозмутимо.
  - Причины? - со смешком спросил герцог, уткнувшись носом в мои волосы.
  - Хочу съездить на остров Лао, нервы полечить.
  - Нервы - это святое. Зайдешь к секретарю, он отдаст твое жалование и премиальные.
  - Благодарю,- чинно кивнул мужчина и, медленно развернувшись, скрылся в коридоре.
  С минуту в помещение стояла тишина, которая в следующее мгновение взорвалась нашим дружным смехом. Да, давно я не смеялась так искреннее, от души. И это было так здорово... И приятно!
  - Да-а-а, довела ты беднягу, - немного успокоившись, попенял мне Ларион, целуя в кончик носа.
  - А почему я?
  - Лазар поведал мне о первой встречи с дворецким. Про вторую и третью, думаю, упоминать не стоит. Так что, в какой-то мере это ты виновата в расстройстве его нервной системы.
  - Виноваты люди, отвечающие за его воспитание! Где это видано, чтобы слуга входил в помещение без дозволения господ? А вдруг мы бы чем-нибудь другим занимались? - возмутилась я и тут же отчаянно покраснела под взглядом моего капитана.
  - И чем, интересно, мы могли заниматься? - от мурлыкающих ноток, вновь прорезавшихся в голосе Лариона, по телу забегали мурашки.
  - В шарады играть, к примеру! Или крестиком вышивать. Да мало ли! Главное, что слуга не должен так врываться и... - под конец фразы я сдулась и спрятала пылающее лицо на плече герцога.
  - Мне нравится, как ты краснеешь, родная, - тихо шепнул синеглазый, легко целуя в висок. - И когда злишься, и когда улыбаешься. Ты - чудо, Армель. Мое драгоценное чудо!
  - Вот уж точно, драгоценное... - вздохнула я, сразу погрустнев. - Что теперь со мной будет, милорд? Вы так и не ответили на мои вопросы.
  - Как и вы на мои, миледи.
  - Я первая спросила! И вообще, я - дама, а нам положено уступать.
  - Как пожелаете, леди. Спрашивайте.
  - Что теперь со мной будет?
  - Думаю, вначале займемся клеймом. Пока Лазар будет разбираться в магической части, я отправлюсь в столицу и попрошу у ваших родителей разрешения на ухаживания. Думаю, месяца будет достаточно.
  - А потом?
  - А потом свадьба, миледи. Или вы всерьез думали, что второй раз я вас отпущу?
  - Но мое согласие...
  - Я уже получил, - лукаво улыбнулся мужчина. - Ваша реакция на мои поцелуи и прикосновения красноречивее всех слов.
  - Нахал!
  - Не отрицаю.
  - Вы скомпрометировали меня!
  - Может, повторим для закрепления результата?
  - Вы... Вы... А, ладно, целуйте!
  Махнув рукой на всевозможные приличия, потребовала я. И даже глаза закрыла, чтобы Ларион не усомнился в моих требованиях и желаниях. Только вместо поцелуя меня сначала крепко обняли, а потом уткнулись в волосы и засмеялись. Да так, что грудь ходуном пошла и я вместе с ней.
  - Ну и что смешного я сказала?
  - Не смешное, родная. Просто я определенно плохо на тебя влияю.
  - Ну хоть это вы признаете, милорд!
  - Признаю и горжусь, моя леди.
  - Вы возмутительны!
  - Но логичен.
  - Нахальны!
  - Но мил.
  - Бессовестны!
  - И очень... очень коварен!
  Спорить было бессмысленно. Да и сложно, по правде говоря. Ведь когда рот закрывают поцелуем, все слова вылетают из головы, а спор отходит на второй план. И мне это безумно нравилось. Ох, Изначальные, я все-таки влюбилась... Серьезно и очень-очень сильно!
  ***
  - Ларион, ты все не так понял!
  - А мне кажется, что я понял даже больше, чем тебе бы того хотелось.
  Разговор этот состоялся много позже, в кабинете герцога, куда нам подали обед. Каталина, утомленная своим заключением и дальнейшим путешествием, отсыпалась в комнате и появляться не спешила. Мы же, устроившись за небольшим столиком, с удовольствием поедали приготовленные поваром блюда. Точнее, это я поедала, а мужчины беседовали. Рабочий кабинет, конечно, не был предназначен для принятия полноценного обеда, но зато в нем было удобнее всего обсуждать серьезные вопросы. Удобно расположившись на аккуратном и уютном диванчике, я попробовала первую ложку мясного рагу и поняла - такую вкусноту я готова есть где угодно и когда угодно.
  - Брат...
  - Лазар, просто ответь.
  - У меня пока нет ответа, - вздохнул младший, опустив голову. - Прости, Армель, но порадовать ничем не могу.
  - Армель? Вы уже на "ты"? - Мне показалось или в голосе капитана прорезались ревнивые нотки?
  - А что, если и так? - с вызовом спросил младшенький, но под моим насмешливым взглядом вновь потупился.
  - Милорд, по-моему, мы здесь несколько по иному вопросу, - поспешила напомнить я, пока синеглазое чудище не просверлило в брате дыру.
  - Вы как всегда правы, леди, - взяв в руки бокал с вином, мужчина сделал небольшой глоток и перевел взгляд на меня.- Может быть, теперь расскажете всю историю вашего знакомства?
  - Расскажу, - кивнула я, отложив в сторону столовые приборы и тоже взяв бокал, только с томатным соком. - В герцогство Турмалинское я попала будучи похищенная вашим покойным отцом. Ни для кого не секрет, что он имел склонность к коллекционированию девушек, вот решил украсить свою коллекцию мною. Только сомневаюсь, что его привлекла исключительно моя неземная красота...
  - Ваши слезы, леди?
  Я испуганно взглянула на младшего лорда.
  -Надеюсь, об этом разговоре никто не узнает?
  - Не стоит беспокоиться, миледи, - улыбка, адресованная мне капитаном, заставила вспыхнуть.
  - Мой Дар проявился еще в глубоком детстве, можно сказать, при рождении. Тогда-то и появились первые драгоценные слезы. При родах присутствовал дядя - лучший Мастер Жизни и кормилица, так что маленькая тайна за пределы семейного круга не вышла. Со временем, по мере взросления, Дар стало сложнее контролировать, но и тут на помощь приходил дядюшка, умеющий работать с разумом...
  - Так он еще и Менталист? - в голосе младшего лорда сквозило удивление вперемешку с восхищением. - Силен!
  - Не то слово. Именно благодаря ему я научилась контролировать свои эмоции, лишь изредка срываясь... И надо отдать должное тем, кто мог вывести меня из душевного равновесия.
  При этих словах я покосилась на Лариона, припоминая наш вчерашний разговор. А он, ничуть не стесняясь младшего брата, вдруг встал с кресла и, пересев на мой диван, обхватил рукой за талию и придвинул к себе. Легко поцеловав в висок, он уткнулся носом мне в волосы и тихо прошептал:
  - Прости, что довел до слез и заставил испытывать боль. Больше этого не повториться, обещаю!
  - Знаю, - тихо ответила я, прикрывая глаза.
  Как же хорошо в его объятиях! Так уютно и спокойно.
  - Я что-то пропустил? - Вопрос Лазара нарушил нашу идиллию, возвращая в суровую реальность.Опомнившись, попыталась отодвинуться от любимого герцога, но мне не позволили.
  - Просто уйму всего, но сейчас не до рассказов, братик. Нам надо выяснить, как работает клеймо и вернуть леди домой. Если не выйдет, придется придумать, как замять скандал.
  - Скандал? - удивленно переспросили мы с Лазаром.
  - Армель, ты второй раз за короткое время исчезаешь из дворца. Это не могло остаться незамеченным - все-таки ты первая фрейлина принцессы. И если в первый раз версия о необходимости навестить родственницу в поместье и выглядела правдоподобно, второй раз ею вряд ли удастся прикрыться.
  - Со службы ее высочеству так часто не отпрашиваются, - с тяжелым вздохом подтвердила я рассуждения герцога.
  - Поэтому досужие домыслы, уверен, уже блуждают в умах твоих завистников.
  - И ты даже знаешь, о чем именно перешептываются в кулуарах дворца? - скорее утверждал, чем спрашивал у Лариона брат.
  - Дети, а вы, правда, думали, что смогли отбыть из столицы незамеченными? Я сомневаюсь, что кто-нибудь из придворных интриганов знает о реальной цели вашего путешествия. Но когда это останавливало сплетников? Тем более, что отплыли вы сразу после аудиенции Армель с Его Величеством.
  - Значит, все знают...
  - Не знают. Поэтому строят различные догадки. И если по возвращении ты не сумеешь достойно объяснить своё отсутствие, может разразиться скандал.
  - О, Изначальные... - вздохнула я, прекрасно понимая, чем мне грозят слухи в высшем свете.
  - Вот именно. И из этого вытекает ряд проблем. Отсутствие твоей компаньонки - основная. Как говорится: неважно, где ты была и чем занималась - главное, чтобы за твоей честью в это время присматривала достойная доверия женщина.
  Господин алхимик при этих словах издал какой-то странный звук, что натолкнуло меня на мысль - ему вспомнилось общение с тетушкой незадолго до ее превращения.
  - И что нам делать? - задал он правильный вопрос.
  - Тут есть два варианта. Первый - ты вместе с леди Армель и леди Каталиной, по возможности скрытно, отправляешься в поместье герцога Озерского, минуя столицу, и уже там проводишь исследования. Но в этом случае возможности твоей лаборатории будут не доступны и велика вероятность, что привязка не сработает и леди Шанталь вернется ко мне, - интересно, мне показалось или в голосе капитана зазвучало самодовольство? - Второй вариант более сложен, но оптимален. Ты, вместе с леди Каталиной, едешь в столицу, а мы с миледи отправляемся за её тетушкой в шейханат. Как только вернемся в столичный порт, ты тайно поднимешься на борт "Алаты", чтобы вернуть морской свинке человеческий облик. Леди Армель вместе с дуэньей возвращаются домой. И я, естественно, еду вместе с ними, чтобы попросить разрешение на ухаживание. Потом будет свадьба и после этого неограниченное время для исследований клейма.
  - А ты все просчитал, брат, - усмехнулся Лазар, подмигивая мне. -Кроме одного...
  Добившись таким образом нашего абсолютного внимания, мужчина закончил фразу.
  - ... ты не придумал причину отъезда леди Армель.
  Я с тихим обреченным стоном уткнулась в плечо будущего мужа. Погладив меня по голове, он нежно прикоснулся губами к виску и только после этого ответил.
  - А для обдумывания причины у меня будет достаточно времени в путешествии.
  Ненадолго в комнате воцарилась тишина. Каждый думал о своем.
  - Даже не знаю, кто из вас больше выигрывает в сложившейся ситуации, - первым нарушил раздумья Лазар.
  - Конечно, я! - убрав наглую конечность герцога со своей талии, заметила возмущено. - Одно дело, что я выхожу за герцога, так еще и за контр-адмирала Его величества, капитана армады и, что самое главное...
  - Потрясающего мужчину? - непреминул уточнить Ларион.
  - За лорда Идамаса, на которого охотились все кокетки двора, но он достался мне!
  - Вы правы, миледи. Вам повезло значительно больше, - улыбнулся Лазар, а Ларион только хмыкнул.
  И вроде бы действительно повезло мне, но почему тогда такое ощущение, что где-то я просчиталась? И что меня провели, как ребенка? Впрочем, от мужчин рода Турмалинских ничего другого и не стоило ожидать. Пиратские замашки у них в крови!
  И лишь где-то на краю сознания промелькнула мысль, что я в очередной раз не была представлена матери покойного герцога. Но она быстро забылась и не без помощи одного синеглазого чудовища.
  ***
  За любимой тетушкой Аршиссой, к моему огромному сожалению, мы смогли отправиться только на третий день. У Лариона накопилось столько дел, что впору было закрываться в кабинете и безвылазно заниматься подписанием всевозможных указов и рассмотрением дел. Но на этот случай, слава Извечным, у капитана был секретарь. Вникнув в суть дела, он довольно-таки быстро сменил "на посту", взяв все дела под свою ответственность.
  Довольный же герцог, пропал еще на один день. С одной стороны с острова он никуда уехать не мог. Ведь я пока спокойно сидела в своей комнате и острого приступа кинуться в погоню не испытывала. Но как я не пыталась его разыскать - никаких следов не нашла.
  Ларион вернулся только поздней ночью, обрадовал меня заявлением, что для спасательной миссии все готово и завтра мы отплываем. Стоит ли уточнять, что между нами разгорелся нешуточный спор на тему моего багажа? Точнее, его отсутствия.
  И что с того, что я взяла с собой более дюжины платьев из запасов, дожидающихся меня на острове? Для первой фрейлины принцессы это было смехотворное количество. Поэтому красивые наряды и туалетные принадлежности аккуратно дожидались погрузки на борт.
  Прослушав весь перечень упакованных вещей, Ларион сначала пригрозил оставить меня в замке, а после напоминания о клейме, вообще ушел из комнаты и вернулся только полчаса спустя, с целой горой мужских брюк и рубашек. Причем, явно снятых с чужого - детского, плеча.
  На мой вопрос, что это за тряпки, был дан лаконичный ответ -подарок от юнги.
  Спать в эту ночь капитан ушел на диван. Да, я его выгнала и пообещала жестоко отомстить, если посмеет пробраться в мою, точнее свою-мою комнату. В общем, поругались мы знатно.
  Конечно, я понимала, что такое поведение не подобает леди, больше походя на ребячество, но что еще мне оставалось делать, если внезапно разгорелось желание выглядеть красивой? Ловить восхищенные вздохи своего герцога. Но... увы.
  Во-первых, брать роскошные наряды с собой на корабль было действительно не целесообразно. В основном потому, что мы отправлялись в спасательную миссию, а не на увеселительную прогулку. А во-вторых, помимо капитана там была еще и команда, которая и так меня недолюбливала.
  В итоге, с час провалявшись в кровати и измучившись голосом совести, я взяла подушку и отправилась на диван к капитану - мириться. И уже там, в темноте и тесноте, я сладко уснула, прижимаясь к теплому боку возлюбленного. Хорошо, что родные не видели меня в этот момент...
  Наутро я со спокойной совестью заново собрала вещи, не побрезговав и костюмами юнги. Потом прошлась по библиотеке и собрала несколько книг, показавшихся мне наиболее занимательными. В частности это были любовные романы, среди которых каким-то образом затесался Сказитель - сборник мифов и легенд нашего мира. Но его я обнаружила уже много позже, когда корабль рассекал синие воды.
  А легкое чтение было в дороге совсем не лишним. Капитан предупредил, что "лорд Идамас" получил от короля поручение, доставить некий секретный пакет адресату. Для выполнения задания мы должны были незначительно отклониться от намеченного курса. Это, конечно, увеличивало длительность путешествия на пару суток, но приказы монарха не обсуждаются. Поэтому пришлось самой заниматься своим же досугом.
  Как-то раз, сидя в нашей с Ларионом общей каюте - причина вновь оказалась в нехватке спальных мест - я услышала крики с палубы и, поддавшись любопытству, решила подняться наверх. Каково же было моё удивление, когда вечно смущающийся юнга перегородил дорогу и почти насильно заставил вернуться обратно.
  На закономерный вопрос о том, что происходит, он посоветовал дождаться капитана и расспросить его. Я так и поступила, правда, пока ждала мужчину, успела изрядно известись и стоптать туфельки. Герцог, увы, появился не один. Вместе с ним в каюту пожаловал корабельный лекарь, которому зачем-то понадобилось срочно меня осмотреть. Противиться я не стала, благо магическое сканирование много времени не заняло.
  Пока лекарь изучал меня, я изучала герцога. Он выглядел заметно уставшим, в глазах не было прежнего огня,и потухший взор с тревогой следил за врачебными действиями.
  Как только мы остались одни, я постаралась приструнить своё любопытство и действовать более мягко.Усадив моего синеглазого капитана на стул, я легко поцеловала его в щеку, а потом обошла и принялась разминать плечи.
  - Расскажешь, что случилось?
  - Двое ребят из команды погибли...
  - Несчастный случай?
  - Не знаю. Я впервые с таким сталкиваюсь.
  - С чем именно?
  - Они словно с ума сошли. Вначале метались по палубе с криками, а потом стали кидаться на своих же. Пока их поймали и связали... В общем, они погибли.
  - Кому-то пришлось убить их в целях самообороны?
  - Не поверишь, девочка, но они погибли от страха.
  - Что? - от заявления Лариона я вздрогнула, что не прошло незамеченным.
  Взяв меня за руку, мужчина аккуратно вывел из-за стула, а потом усадил к себе на колени и обнял. Крепко-крепко.
  - Я тоже вначале не поверил, но... Они поседели, Армель. И врач поставил диагноз - сердце не выдержало. Он видел только одно объяснение такой смерти - страх.
  - А что думаешь ты?
  - Возможно, парни курили табак определенного сорта, вызвавший видения. Или накануне выпили слишком много... Не знаю, родная.
  - Соболезную, - тихо прошептала я, сжимая руку Лариона.
  - Спасибо. У меня есть к тебе одна просьба. Пообещай, что исполнишь.
  Я кивнула. Знала, что этот мужчина не потребует ничего, что навредило бы мне. А значит, и волноваться не стоит.
  - Не выходи из каюты без меня, хорошо?Надеюсь, моя осторожность излишня, но все же.
  - Хорошо. Только с тобой.
  За покладистость меня наградили мягким и нежным поцелуем, а потом до самого вечера мы просидели в каюте, просто прижавшись друг к другу и думая каждый о своем.
  
  
  Воспоминание девятое. Пугающее.
  Утро началось неожиданно. Сквозь сон до меня доносился чей-то плач. Прорываясь сквозь дремоту, я пыталась понять, где нахожусь, и какой из гувернанток нужно сделать строгий выговор за то, что не уследила за ребенком. Как только я попыталась перевернуться на другой бок и спрятаться от нудного рыдания под подушкой, то сонливость лопнула как мыльный пузырь. Обнаружившийся рядом мужчина вернул воспоминания о моем местонахождении.
  Мы все также лежали в одной кровати: я в длинной целомудренной сорочке под одеялом, а сверху на нем - герцог в мягких домашних брюках. Он выглядел очень встревоженным и неосознанно приобняв меня, прижимал к себе все сильнее. Тут непонятно откуда взявшийся на корабле детский плач поменял тональность и начал удаляться. И только теперь я со всей очевидностью осознала, что это был не ребенок.
  Быстро чмокнув меня в нос и прошептав: "Никуда не выходи!", капитан выбежал из каюты.
  Лежа в кровати, я изучала балки на потолке. Пережитый испуг не давал повторно уснуть. Пришлось подниматься. Быстро одевшись, причем в наряд "юнги" - почему-то интуиция шептала, что сегодня в брюках будет сподручнее - я села у иллюминатора и принялась расчесывать волосы.
  Привычное занятие и перекатывающиеся барашки на волнах немного успокоили растревоженное сердце, а улыбка сама собой поселилась на губах. Интересно, если бы не странный плачь, как бы началось мое утро? С поцелуев или нежных слов? А может, мой капитан снова лежал бы и разглядывал меня, притворяющуюся спящей, рассказывая, какая я красивая и вредная?
  Да, не спорю, в прошлом я изрядно потрепала ему нервы. Многочисленные каверзы, устраиваемые с подружками, на долгое время останутся в памяти всех дворцовых сплетников. И вот интересно, а зачем я это делала? Быть может уже тогда я начала влюбляться вэтого мужчину, столь непохожего на аристократов, наполняющих дворец.
  Ларион не умел скрывать своих мыслей под маской лживого почтения, но при этом хорошо прятал свои истинные чувства.Контр-адмирал никогда и никого не боялся, всегда доказывая слова поступками. Но, не смотря на излишнюю прямоту и резкость, по нему сходили с ума все придворные дамы и это меня неимоверно злило! А еще злило то, что он не пал к моим ногам и проявлял свое внимание крайне сдержанно. Было очевидно, что я интересна ему, пока играю роль холодной и неприступной красавицы. А стоило дать слабину, и он бросил бы меня, найдя для покорения другую неприступную крепость. Подобные рассуждения и побудили меня отказать лорду Идамасу на предложение руки и сердца.
  Как же я тогда ошибалась... Если бы только знала, какой Ларион на самом деле, не потеряла бы столько времени даром и не обрела статус "старой девы". Хотя, не стоит жалеть о прошлом. Ведь не известно, чем бы обернулось будущее. Пусть все остается так, как есть, ведь в этот миг - здесь и сейчас, я счастлива.
  Улыбаясь собственным мыслям, я не без удовольствия следила за плывущим за нами кораблем, сверкающим в лучах восходящего солнца. Белые паруса слепили своей белизной, мешая рассмотреть судно в деталях, но мне отчего-то казалось, что оно прекрасно.
  - О чем задумалась?
  - О нас, - не стала скрывать я, поворачиваясь к своему мужчине. - Что случилось?
  - Еще один из команды...
  - Сколько нам плыть до суши?
  - Еще полдня. К закату должны быть на месте. Я уже отправил в порт весточку с просьбой выделить нам Мастера Жизни и Инспектора.
  - Инспектора? - с удивлением переспросила я, услышав новое слово.
  - Это люди с Даром определенного рода. Они выявляют наложенные чары и проклятия. Такая магия сама по себе редкость, но стоит проверить все варианты.
  - А что сказал бортовой лекарь?
  - Тот же самый диагноз.
  - Это ужасно, встретиться с собственным страхом и не суметь перебороть его, - вздохнула я, а затем поднялась и прижалась к любимому. - Избавьте нас Изначальные от такой участи...
  - Помогите нам боги, - вздохнул Ларион, сжимая объятия.
  Раньше наши завтраки сопровождались веселым мужским смехом и шуточными перебранками, что устраивали между собой моряки, но сегодня... Воцарившаяся на корабле тишина была давящей, заставляя нервно передергивать плечами. Я буквально считала часы до прибытия на сушу, а еще болтала безумолку, чтобы хоть так заполнить звенящую пустоту. Было страшно, очень страшно. И даже не от чувства опасности, которое витало в воздухе, и не от ожидания очередной смерти. Намного ужаснее было находиться в неведении, толком не понимая, что именно происходит.
  А все началось аккурат после нашего скромного завтрака, когда я изъявила желание прогуляться по палубе. Погода стояла хорошая, море мерно покачивало судно, легким ветерком неспешно направляя судно заданным курсом. Вдохнув полной грудью свежий, оставляющий соленый привкус, воздух, я прошла на корму, в надежде полюбоваться виденным в иллюминаторе кораблем.
  Позаимствовав у капитана подзорную трубу, я некоторое время вглядывалась в даль, но увы, ничего не увидела. Решив, что судно сменило направление и пошло другим курсом, я окинула горизонт печальным взглядом и повернулась к морю спиной. Неплохо было бы получше рассмотреть сам корабль, которому ранее не уделяла должного внимания. Внезапно заметила одного из моряков, странно размахивающего руками. Как будто он отгонял надоедливое насекомое. Так как обратиться в этот момент было не к кому - Ларион спустился в трюм за какими-то документами - я решила самостоятельно выяснить, что происходит. Возможно, человеку требуется срочная помощь. Быстро спустившись по лестнице, подошла к мужчине. Краем сознания отметила, что в рыжей шевелюре уже проглядывала седина. Странно, вроде на вид не больше тридцати...
  - Вам плохо? - заглядывая в бледное лицо, участливо спросила я.
  Меня проигнорировали. Даже внимания не обратили, косясь куда-то за спину и беспрестанно что-то бормоча. На попытку привлечь внимание тоже не отреагировали, зато когда я попыталась взять моряка за руку и проверить пульс... В общем, с мужчиной мы закричали вместе. Не знаю, почему голосил он, но мне было банально больно. Схватив за запястье, моряк во всю силу легких выкрикивал обвинения. Называл меня "ведьмой" и "демоном", свободной рукой расшвыривая всех, кто пытался мне помочь, а потом и вовсе решил сделать доброе дело и избавить команду от "проклятой твари". То есть, меня подняли в воздух и вышвырнули за борт.
  Не успев сгруппироваться, я ударилась о воду правым боком. Острая боль, пронзившая тело, заставила разум помутиться. Наверное, из-за воды, забившей нос и рот, у меня начались галлюцинации, потому что для всего последующего логичных объяснений не было. А что собственно происходило? Наверное, чудо.
  А как иначе назвать полупрозрачное эфемерное видение, больше похожее на обнаженного мужчину, который обхватил меня за талию и, припав к приоткрытым губам, вдохнул живительный воздух? Вода, что до этого буквально выжигала изнутри, куда-то испарилась, оставляя лишь чувство дискомфорта. Сделать новый вдох было страшно, но под насмешливым взглядом неизвестного существа, я все же решилась и... ничего! Словно я была на поверхности, потребляя необходимый для жизни газ!
  Немой вопрос застыл в моих глазах, потому что говорить было откровенно страшно, но неизвестный его проигнорировал. Вместо этого, положив мои руки себе на шею, он сделал несколько сильных гребков в сторону. Только сейчас я обратила внимание, что ушла на довольно-таки приличную глубину, а корабль к тому же успел отплыть вперед. И именно в его направлении стало грести мое видение. Правда, работать извозчиком ему пришлось недолго. Буквально через пару секунд в воде появилось еще несколько людей, среди которых был мой синеглазый капитан.
  Почувствовав, что меня больше не держат, я инстинктивно сделала несколько неумелых гребков, а потом поплыла к Лариону. И лишь оказавшись в его объятиях и начиная всплывать, позволила себе оглянуться. Эфемерное видение оставалось все на том же месте, провожая меня чуть грустным взглядом.
  "Ты так на неё похожа..." - раздался приятный мужской голос в голове, прежде чем я окончательно потеряла сознание.
  Долгое время пребывать в беспамятстве мне не дали. И чуть не зацеловали до смерти, когда я пришла в себя. А потом очень долго и со вкусом объясняли, как я была неправа, когда сунулась к моряку. На вопрос касательно виновника моего купания предпочли не отвечать, лишь махнули рукой в сторону трюма. Оставалась надежда, что он еще жив и дотянет до прибытия на берег.
  Потом меня отнесли в капитанскую каюту, попытались переодеть, но я не дала, выставив слишком заботливого герцога за дверь. И уже облачившись в платье и расчесывая волосы, снова увидела в иллюминаторе силуэт корабля. Странного и слишком сверкающего корабля... Только мысли о нем как-то отошли на второй план, когда в каюту вернулся Ларион с горячим чаем и очередной порцией поцелуев.
  ***
  Порт Луре, в котором мы оказались волею Его Величества, представлял собой небольшой торговый городок, расположившийся восточнее столицы. Судя по рассказам Лариона, промышляли здесь в основном морской рыбой, а еще торговали фиолетовыми водорослями, используемыми в лекарском деле. Ничего необычного, если посудить.
  На весь город было около пяти гостиниц, пара рестораций и одно маленькое кафе, открытое приезжей из заграницы парой. Вот туда-то я и решила отправиться, пока всю команду осматривал приглашенный Мастер Жизни, а судно проверял Инспектор. Ларион моей легкой прогулке не противился, но одну отпускать категорически отказался. И так как его самого ждали с королевским письмом, снарядил в качестве моего охранника Криспера. Юнга приказ капитана воспринял без особого энтузиазма, но противиться не стал.
  А вот я искренне не понимала, какой из Криспера защитник, если даже я с ним справилась! Правда, высказывать свое недоумение вслух не стала, разумно опасаясь, что Ларион передумает и вовсе не пустит меня на прогулку. А мне надо было! Во-первых, очень хотелось попробовать "глясе", которым раздразнил меня местный Мастер Жизни сразу после обследования. А во-вторых, я планировала посетить несколько лавок, которые обязаны были быть в этом захолустье! И желательно, чтобы посещение прошло без участия юнги, ибо если кто-то узнает об этом, я умру со стыда!
  В общем, прихватив увесистый мешочек из своего тайника, я решила сначала пойти в кафе и уже там подумать, как избавиться на четверть часа от Криспера.
  Прогулка по городу особо приятных впечатлений не принесла, наверное, оттого, что повсюду стоял неприятный запах рыбы. Кажется, даже цветы источали этот мерзкий аромат, заставляя морщиться. Так что когда я дошла до кафе, то сразу же нырнула в тень помещения, игнорируя столики, расположенные на веранде. Ароматы ванили и сдобы, окутавшие с порога, заставили облегчено выдохнуть и улыбнуться.
  Осмотревшись, я выбрала столик возле небольшого окна, рассчитанный как раз на двоих. Криспер, все это время безмолвной тенью следовавший за мной, подозвал разносчика и попросил для леди, меня то есть, меню. Сделав заказ, я не без интереса стала оглядывать помещение. Кафе разительно отличалось от всех рестораций, в первую очередь отсутствием помпезной позолоты и дорогих статуй. Вместо них в просторном и светлом помещении расположились многочисленные горшки пестрящие всеми оттенками розового. Под потолком висели белые клетки, в которых цвели розы. Не смотря на обилие цветов, запаха их, увы, я не чувствовала. Воздух был насыщен ароматами выпечки, с оттенками различных начинок. В общем, здесь было красиво, светло и как-то по-домашнему уютно.
  Улыбнувшись подошедшему разносчику, я приняла высокий стеклянный бокал с коричневой жидкостью и белой шапкой мороженого, посыпанного сверху тертым шоколадом. Первый же глоток обволок язык приятной сладостью, а контраст холодного и горячего вызывал настоящий восторг! Жаль, здесь нет Лариона. Интересно, ему бы понравилось? И... А что я вообще знаю о вкусах своего мужчины? Ох! Ведь давала себе зарок все о нем разузнать, но под давлением обстоятельств все мысли вылетели из головы. Значит, надо во чтобы то ни стало узнать, какие любимые блюда у герцога, что предпочитает читать и чем заниматься в свободное время!
  Погрузившись в раздумья, я лишь краем уха услышала чертыханье юнги и его просьбу подождать в кафе. Куда и когда ушел парень, даже не заметила, зато когда рядом послышалось негромкое покашливание, все-таки вернулась в реальность.
  Рядом со столиком стоял высокий, статный мужчина, в богато расшитом камзоле и с широкополой шляпой, что сейчас была зажата в руке. Насыщенного шоколадного цвета волосы были собраны в низкий хвост, открывая лицо с чуть резкими, но тем не менее приятными чертами. Темные глаза смотрели внимательно, даже как-то вопрошающе, а пухлые губы были растянуты в дружелюбной улыбке. Наверное, если бы не щегольская бородка, сбритая по моде соседней державы, мужчины выглядел бы женственно, а так... Было в нем какое-то очарование, располагающее к себе.
  - Простите, сударь, я задумалась.
  - Нет ничего удивительного, что юная и такая прекрасная леди витает в облаках, - улыбка стала еще теплее, даже какой-то отеческой. - Позволите присесть за ваш столик, леди? Понимаю, что это выглядит неприлично, но ждать, пока освободятся места, я не могу.
  Быстро окинув помещение взглядом и убедившись в отсутствии мест, благосклонно кивнула. Склонив голову в знак благодарности, мужчина опустился на стул, что до этого занимал Криспер и, подозвав разносчика, заказал кофе и диковинное пирожное. И уже после этого перевел взгляд своих темных глаз на меня, рассматривая не без интереса.
  - Позвольте представиться, леди - Андре Вальро, капитан корабля "Скиталец".
  -Армель Шанталь, - представилась я в ответ, решив не упоминать титул и принадлежность к аристократии.
  - Приятно познакомиться с такой восхитительной красотой!
  - Право, сударь, вы вгоняете меня в краску, - улыбнулась я, опуская глаза.
  - Всего лишь констатирую факт. Вы действительно прекрасны. Нежный бутон, который только-только начал распускаться и еще не осознал всей силы своей совершенной красоты. Белая роза...
  - Почему именно белая? - спросила я, уверенная, что мужчина намекнет на мой странный цвет волос.
  - Белый - цвет невинности, чистоты и непорочности.
  - Неужели я произвожу такое впечатление? - еще более смущенная, поинтересовалась я.
  - Да, леди, - кивнул Андре, но пояснять свои выводы не спешил.
  - Благодарю за такой изысканный комплимент, - наконец выдала я, кое-как совладав с эмоциями. - Позволите узнать, какие дела привели вас в этот провинциальный городок? Занимаетесь торговлей?
  - Скорее, работаю по найму. А сюда я приплыл в поисках одного человека, но это не самая интересная тема для беседы. Лучше поведайте, как вы оказались в этом захолустье, да еще и без соответствующего сопровождения?
  - А с чего вы решили, что мне нужно сопровождение?
  - Леди, за свою долгую жизнь я повидал немало Льдинок, так что не стоит скрывать свое происхождение. Однако я удивлен, что вас отпустили так далеко от дома, да еще и без хранителя.
  - Простите? - удивленно переспросила я, не сводя взгляда с мужчины.
  Если поначалу капитан показался мне весьма милым и обаятельным, то теперь я стала побаиваться его. Судя по странным речам, либо он спутал меня с кем-то, либо бредит, что гораздо хуже. Льдинки? Хранитель? Или это такая своеобразная шутка, распространенная у моряков?
  - Что же, леди, если желаете и дальше сохранять свое инкогнито, не буду допытываться. Но все же не гоже вам гулять одной.
  - А с чего вы решили, что я одна? Мой спутник ненадолго отошел...
  - Уже более чем на половину часа. Иной раз и этого времени хватает для похищения.
  - Это угроза, сударь?
  - Не от меня, - как-то грустно улыбнулся мужчина. - И все же, не гуляйте больше без хранителя.
  - Постараюсь, - пролепетала я, косясь в окно.
  Ну, куда же подевался Криспер? Неужели у него возникли дела важнее и неотложнее, чем приказ капитана? Тогда не завидую этому юнцу, бросившему меня одну! И не важно, что всего час назад я придумывала способ, как избавиться от навязчивой опеки. Сейчас-то общество юнги мне жизненно необходимо, а его нет!
  - Так что, леди?
  - Что, простите?
  - Я спросил дозволения проводить вас до корабля.
  - А откуда вы знаете, что я прибыла именно на корабле? - тихо спросила я, чувствуя, как начинают подрагивать руки.
  - Знаю, леди. Я все знаю... - просто ответил мужчина и, поднявшись со своего места, протянул мне ладонь.
  Несколько мгновений я раздумывала, как поступить. Затем решившись, вложила свои пальчики в протянутую руку и поднялась.
  - Ой, мне необходимо еще расплатиться, - замешкалась я у столика, пытаясь развязать тесемочки ридикюля.
  - Не оскорбляйте меня, леди Армель. Я сам оплачу ваш заказ, - и мужчина, развернувшись к подошедшему разносчику, полез во внутренний карман камзола.
  Воспользовавшись моментом, я быстро двинулась в сторону выхода. Стоило переступить порог гостеприимного заведения, как меня сжал в крепких объятиях Ларион, чуть не сбив с ног. Он замер на несколько мгновений, уткнувшись в мои волосы и не давая возможности пошевелиться.
  - Слава Извечным, с тобой все в порядке, - прошептал он, отодвигаясь, но я не слушала, оглядываясь в поисках нового знакомца. Очень хотелось наябедничать на подозрительного посетителя своему защитнику.
  - Кого ты ищешь? - Тут же напрягся герцог.
  - Хотела кое с кем тебя познакомить, - посмотрела я в синие глаза. - Кстати, как ты меня нашел?
  - С кем ты хочешь меня познакомить? - прозвучал одновременный вопрос.
  - Видимо уже ни с кем, - я еще раз посмотрела по сторонам, но статной фигуры в богатой одежде так и не заметила. - Поэтому предлагаю отправляться обратно на корабль и по дороге все обсудить.
  - Согласен. Только раз уж здесь такая замечательная кондитерская, давай возьмем немного пирожных с собой.
  И не дожидаясь ответа, герцог крепко взял меня за руку, зашел в кафе, и позаботился о том, чтобы скрасить путешествие в не самых приятных условиях воздушными заварными эклерами.
  На корабль мы возвращались более приятной дорогой, чем та, по которой прогуливалась я. Спускаясь вниз по мощеной булыжником улице, мы быстро достигли красивой тенистой набережной. Не смотря на близость моря, тут запах рыбы и водорослей был практически незаметен. Свежий ветерок и водная пыль скрашивали нашу неожиданную прогулку.
  - Так как ты оказался у кафе?
  - Сначала расскажи, с кем ты хотела меня познакомить?
  - Я первая спросила, - мне стало немного обидно, - ты опять у меня все выспросишь, а сам ничего не расскажешь.
  - Когда это я так делал? - и взгляд такой честный-честный.
  - Постоянно! - Попыталась ткнуть его локтем в бок, но находчивый мужчина быстро прижал к себе, так что удара не получилось. В этом незнакомом городке, вдали от родного дома и, главное, дворца, мы чувствовали себя раскрепощено, не оглядываясь на этикет. - Ты уже все обо мне знаешь, а мне между тем, даже неизвестно, как ты стал сыном пирата...
  Кружащую поблизости чайку вспугнул неожиданный громогласный смех. Такого поведения я уже не могла простить и надула губки, выжидая окончания приступа веселья.
  - Прости, Армель, я не хотел тебя обидеть. Просто вопрос... он... - Ларион постарался взять себя в руки и успокоиться. - Обещаю, что после свадьбы обязательно расскажу... и даже покажу, - добавил он чуть тише, - откуда у людей, и в частности у пиратов, берутся дети.
  Как только смысл сказанного полностью дошел до сознания, я стала медленно заливаться краской стыда. Надо же было такое спросить! Гордо подняв подбородок, и старательно отводя взгляд от лица мужчины, я продолжила движение по набережной, выражая, таким образом, крайнюю степень недовольства подобными шутками. Как то так совпало, что в это время на набережной почти никого не было - только вдалеке прогуливалось несколько человек. Поэтому когда я на полном ходу врезалась в какое-то препятствие - даже вскрикнула от неожиданности. Оказалось, это была воздушная стена. Неожиданное препятствие не просто преградило мне путь, а стало медленно, но неотвратимо отодвигать обратно к моему невозможному мужчине.
  Через несколько шагов на талию легла крепкая рука, а на ухо раздался тихий шепот.
  - Не надо от меня больше бегать. Я все равно не позволю тебе ускользнуть. Теперь, когда знаю каково это - держать тебя в объятиях, чувствовать твое дыхание...
  Сладкая дрожь скользила по телу от каждого слова, только что помянутое дыхание слегка участилось. Однако когда я собралась прислониться спиной к надежному сильному телу, герцог сделал шаг в сторону и, взяв меня под локоток, потянул вперед по аллее, как ни в чем не бывало продолжив разговор.
  - Я уже успел закончить свои дела и вернуться на "Алату", когда туда на всех парах примчался Криспер. Я глазам своим не поверил, когда увидел его. И как только додумался оставить тебя одну? Мальчишка! Но ничего, теперь у него будет достаточно времени, чтобы поразмышлять.
  Капитан, видимо, был чрезмерно зол, потому как начал непроизвольно сжимать кулаки, а в одном из них находился мой локоть. Ойкнув, я попыталась переключить внимание Лариона.
  - А зачем он вообще вернулся на корабль? Я его не посылала... - в то, что он хотел оставить меня одну как-то не верилось.
  - Он забыл взять с собой деньги. Сама понимаешь, воспитание не позволило бы ему разрешить леди расплачиваться. Вот он и надеялся, что обернется до того, как ты надумаешь уйти.
  
  - Ох, он и правда еще такой мальчишка, - я усмехнулась, задумавшись о порывах и принципах юности, однако недовольное покашливание вернуло меня к теме разговора. - Я имела ввиду, что поставить свою кредитоспособность выше моей безопасности, мог только безусый юнец. И я надеюсь, что прочитанные ему нравоучения будут достаточным наказанием за пренебрежение своими... точнее твоими обязанностями. Ведь ты же обязан защищать меня?
  Невинный взгляд и похлопывание ресничками заставили капитана потерять дар речи. А сказать-то ему было нечего, кроме как согласиться со мной. Что он и сделал. Притянув меня к себе за талию одной рукой - вторая была занята коробочкой со сладостями, - он поцеловал в висок и прошептал "до последней капли крови". А затем - будто ничего и не было - шустро подхватил меня под локоток и продолжил движение в сторону пристани.
  - Ты подсказала мне замечательную идею, - его глаза искрились весельем.
  - Какую? - испуганно уточнила я, вспоминая его тихое обещание.
  - Как совместить наказание с обучением. - Капитан с нежностью посмотрел на меня, при этом, не сбавляя хода продвигаясь вперед. - Не забивай свою белокурую головку. Лучше расскажи, кого ты успела околдовать, пока оставалась одна?
  - И вовсе я его не околдовывала, - недовольно пробурчала я, и подробно пересказала встречу в кафе.
  Когда я закончила, мы уже шли по пристани. Разговаривать в толпе людей было несподручно.
  - Значит капитан "Скитальца"...Надо будет до отплытия побольше о нем узнать, - вот и всё, что мне удалось услышать от капитана до тех пор, пока мы не оказались в нашей каюте.
  Однако как только мы в ней оказались, мне опять не дали вставить ни словечка. Когда за спиной закрылась дверь и щелкнул замок, поймали в жаркие объятия и обожгли страстным поцелуем. Этот вихрь ворвался в моё сердце, поселился в мыслях и завладел душой.
  Легкие стало обжигать от нехватки воздуха, голова закружилась, и я уже была готова забыть все нравоучения гувернантки и наставления тетушки и сдать свою "гавань" без боя этому пиратскому фрегату, еще до подписания брачного... то есть мирного договора. Но мужчина оторвался от моих губ и слегка дунул в лицо.
  - Моя льдинка, - нежно прошептал он.
  - Мой пламя, - я провела рукой по его волосам. - Не боишься, что я растаю?
  - Я не позволю тебе этого, - увидев, что я хочу что-то возразить, герцог подтолкнул меня к столу и добавил, - но если это произойдет, причем совершенно случайно, я соберу все капельки в маленький флакон и отвезу далеко-далеко, где зимнее сияние и морозные искры вернут тебя к жизни. А знаешь, какой десерт я больше всего люблю? - неожиданно спросил Ларион, и мои щеки покрылись легким румянцем - мне опять стало стыдно, что я так мало знаю об этом мужчине. Не дожидаясь моего ответа, он продолжил. - Больше всего я люблю мороженое. А самое вкусное мороженое получается, если смешать лед со сладостями.
  Из-за волнения и все еще будоражащего кровь поцелуя я с трудом следила за рассуждениями герцога. А то, что его последнее утверждение было совершенно абсурдным - уж в десертах-то я разбиралась - приводило меня в легкое недоумение. Это к чему он клонит?
  - Поэтому моя льдинка сейчас посидит одна и поест вкусные пирожные, - на стол водрузили знакомую коробку, - а мне необходимо отдать кое-какие распоряжения. Не скучай.
  И с этими словами мужчина быстрым шагом покинул каюту.
  
  Выполнение непосредственных обязанностей затянулось до вечера. Это и не удивительно. Судя по доносившимся звукам и усиливающейся качке - мы отчаливали. Заняться в ожидании капитана и ужина было совершенно нечем, а выходить на палубу я пока опасалась. Вот и наблюдала в окно за уплывающим вдаль берегом.
  Пейзаж выходил таким красочным, что просился на полотно - синее море, пенные шапки на гребнях волн, полоска земли на горизонте и прелестный белый парус.
  На парусе я мысленно спотыкнулась, поскольку только что этого элемента в "моей картине" не было. Присмотревшись, я поняла, что это тот же самый корабль, виденный перед неожиданным купанием.
  Судно меня неимоверно заинтересовало, и подгоняемая азартом, я решила отыскать его в корабельном справочнике. Наверняка у капитана есть нечто подобное - на то он и капитан. Я улыбнулась своим мыслям и со всем возможным рвением кинулась перебирать скудную библиотеку, если можно назвать этим громким словом ящик с книжками, притулившийся у стены.
  Темно-синий деревянный гигант вмещал в себя изрядное количество испещренной чернилами бумаги: карты, тетради, журналы, конверты и, конечно же, книги. А поверх всего громоздилась стопка привезённых мной произведений.
  Потихоньку перекладывая их в сторону, я невольно начала рассматривать обложки и аннотации. Хотелось понимать, что будет скрашивать мой досуг в дальнейшем. И каково же было удивление, когда отложив в сторонку очередной томик любовных переживаний легкомысленной героини, я обнаружила под ним небольшое, но увесистое издание в изысканной кожаной обложке. Я помнила эту книгу - мой любимый с детства "Сказитель". Изящный переплет, посеребрённые буквы названия. И таинственный влекущий запах, окутывающий читателя, как только он переворачивает первые страницы.
  Я не заметила, как поднялась и, подойдя к кровати, залезла на нее с ногами, не отрывая взгляда от красочных сказок и легенд народов мира. Отец частенько читал их своей маленькой дочурке на ночь. Вот сказка о прекрасном принце. А вот легенда о черной обезьяне.
  Перелистнув сразу несколько страниц я с удивлением всмотрелась в иллюстрацию великолепного фрегата с белыми парусами, рассекающего море. Эту историю я почему-то не помнила, но название - Легенда о "Вагусе" и рисунок корабля всколыхнули пока неясные ассоциации. Так что выбросив все посторонние мысли из головы я погрузилась в чтение.
  Повествование было захватывающим и немного грустным.
  "В одном уединённом диком племени хранилась великая реликвия - Камень предков. Этот артефакт передавался из века в век от одного шамана другому. Предание дикарей гласило, что когда тело вождя умирало, его душа не уходила к богам, а сохранялась в этом камне. Во время важных ритуалов шаман надевал на шею ремешок со священной подвеской, и духи предков передавали через него свою мудрость потомкам.
  Однако дни процветания и благоденствия для этих мирных, в общем-то, людей неожиданно закончились, когда бесстрашный пиратпроник в самое сердце племени и выкрал священную реликвию. Но воспользоваться мудростью чужих предков вор не успел. Шаман, обнаружив пропажу, наложил проклятие на укравшего ее. С тех пор капитан пиратов вместе со своей командой вынужден скитаться по морям до тех пор, пока не найдет обратной дороги в дикое племя. И если шаман по доброй воле заберет обратно священный амулет, души предков освободят "Вагус" от проклятия."
  Перевернув последнюю страницу, я тяжело вздохнула. Отчего-то стало жалко неудачливого пирата, хоть в этой истории он и оказался злодеем. Но...нет участи страшнее, чем из года в год бороздить моря в поисках дороги к забытой свободе. Кто-то скажет, что море и есть свобода от преград и оков, но нет... Настоящая свобода, это возможность самостоятельно выбирать свою судьбу и её направление!
  За чтением книги время пролетело незаметно. Посмотрев на часы, с ужасом поняла, что с минуту на минуту должен появиться мой синеглазый кошмар с ужином. Так что вскочив с кровати, я заметалась по каюте, пытаясь одновременно и переодеться, и поправить прическу. В общем, придать себе наиболее привлекательный вид. Однако, все старания оказались напрасны...
  Ларион был мрачен и немногословен. Войдя в каюту, он первым делом обнял меня, и некоторое время мы стояли молча, прислушиваясь к дыханию друг друга. Затем я удостоилась легкого поцелуя в висок, и предложения садиться за стол.
  Раньше, когда капитан еще не имел осуждаемой моряками привычки перевозить на корабле женщин, он трапезничал в кают-компании вместе с офицерами и лекарем. Но с тех пор, как его каюту оккупировало прелестное беловолосое создание, принимать пищу мы предпочитали совместно. Кок или юнга приносили ее с камбуза по распоряжению капитана, а я занималась сервировкой стола. Недаром же матушка с гувернанткой с детства вбивали в меня эти знания. Хотя бы есть чем перед женихом блеснуть.
  - Опять произошел несчастный случай? - первая не выдержала тягостного молчания я. Но Ларион не поддержал беседы и только резко кивнул в ответ, продолжая механически пережевывать пищу.
  - Опять... - немного запнулась я, - со смертельным исходом?
  - На этот раз нет, - собеседник взглянул на меня мрачным немигающим взглядом. - Но я не уверен, что это во благо. Бедняга горит в лихорадке и бредит. Его пришлось обмотать его же гамаком и положить в трюме.
  - Но ты ведь приглашал и Мастера жизни, и этого, - запнулась я вспоминая слово, - инспектора?
  - Мастер забрал на берег того моряка, что бросил тебя за борт. Сказал, что только так сможет ему помочь. А инспектор не выявил никакого магического вмешательства и, взяв причитающуюся плату, ушел.
  На этой печальной ноте опять повисла пауза, во время которой я старательно пыталась придумать, как отвлечь любимого, чтобы он отдохнул. Ведь сытый и отдохнувший мужчина способен на великие подвиги. О каких именно подвигах говорила матушка, я могла только догадываться, но воспоминания о её нежном румянце и счастливых глазах и меня заставили сейчас зардеться.
  - Ты не скучала, пока меня не было? - нейтральную тему для разговора первым нашел герцог.
  - Ни в коей мере. Я нашла среди книг замечательное издание "Сказителя" и так зачиталась, что не заметила, как пролетело время.
  - Папа не читал тебе в детстве сказок? - по доброму рассмеялся Ларион и нежно провел пальцами по моему лицу. - Что именно тебя так увлекло?
  - Легенда о "Вагусе". Яеё совсем не помнила.
  - О, поучительная история. Закономерная участь для человека, любящего поживиться за чужой счет.
  - Бессердечный! Одно название, что контр-адмирал Его Величества! - надулась я.
  - Ты такая милая, когда злишься, - улыбнулся мужчина, а потом перетянул меня к себе на колени.
  - Зато ты не милый, когда злишься! - парировала я.
  - Зато хорош собой...
  - Скромность так и плещет...
  - Умен...
  - Если сам себе не польстишь, никто не польстит.
  - Отважен...
  - Да-да, отправился спасать морскую свинку.
  - И очень-очень ненасытен!
  - А это к чему... - договорить не успела, потому что меня самым наглым и бесстыжим образом поцеловали.
  И целовали так, что перехватывало дыхание, а руки начинали жить своей жизнью и скользить по сильному телу любимого мужчины. Увлекшись процессом, я даже не сразу заметила, как оказалась на кровати, а мой синеглазый кошмар лежал рядом и нежно касался лица. Набрав в грудь побольше воздуха, я снова потянулась к его губам, но была остановлена темным взглядом.
  - Не надо, родная. Я все-таки не железный.
  - Прости... - вздохнула я, хотя мучениями капитана не прониклась, потому что хотела еще поцелуев. - О чем тогда поговорим? Может, почитаешь мне сказку?
  - О "Вагусе"? - улыбнулся Ларион.
  - Хотя бы и о нем, - улыбнулась в ответ. - Кстати, смешное слово "Вагус". Оно никак не переводится?
  - Так, дай-ка подумать. Если припомнить наш древний... нет, не то. А если... Да, точно! С одного из островных языков "Вагус" переводится как "Скиталец". У них еще легенда есть о корабле-призраке...
  И во после этих слов я вздрогнула. Да так, что это не могло остаться незамеченным.
  - Что случилось, родная?
  - Да так, ничего. Просто подумала, что у одного охочего до женского внимания капитана дурное чувство юмора.
  - Ты сейчас о ком?
  - О мужчине, с которым я столкнулась в кафе. Этот ненормальный представился капитаном "Скитальца"!
  - Я надеялся, что ты уже выкинула его из головы. - Вздох, и тихое: -мне так ничего и не удалось узнать о нем перед отплытием. В судоходных журналах порта не было ни слова о корабле с подобным названием.
  - И что это значит?
  - Пока не знаю, - герцог в задумчивости прошелся рукой по волосам, создавая творческий беспорядок на голове. - Но мы все обязательно выясним.
  И так страшно это прозвучало, что я даже не усомнилась:выяснит, определит степень вины и воздаст по заслугам!
  
  
  Воспоминание десятое. Освободительное.
  "Алата" неумолимо приближалась к порту, ведущему в шейханат. Пока капитан был на мостике, мне разрешили прогуляться по палубе, а точнее по носовой части корабля. После происшествия с морским купанием Ларион боялся оставлять меня без присмотра за пределами каюты. А высидеть безвылазно в четырех стенах молодому активному организму было сложно, поэтому мне предложили вот такой выход: курсировать от бушприта к полубаку и обратно.
   Раздумывая о том, чем бы себя занять, я успела натереть до блеска дорожку на досках. С высоты мостика наверняка видно этот вытоптанный мягкими дамскими башмачками круг. Но меня больше занимал другой вопрос - почему так скучно и что с этим делать? Порыв налетевшего ветра взлохматил волосы и прогнал прочь сомнения. Я бросила лукавый взгляд в сторону капитана и смело направилась прямо по курсу. Оперившись ногами на фальшборт, так чтобы не упасть, я раскинула руки в стороны и подставила лицо встречному ветру...
  Сначала я не почувствовала ничего необычного - порывистые касания стремительного воздушного потока, насыщенного горьковато-солеными брызгами и пахнущего водорослями, жаркие солнечные поцелуи. И только ощущение свободного полета над волнами, проникающее постепенно в каждую клеточку, пробуждало во мне чувство детского восторга. Как только я вместе с кораблем покоряла очередной морской гребень, в груди обмирало сердце и потом пускалось вскачь, навстречу очередной волне.
  - Балуешься? - неожиданно прошелестело у самого уха.
  Я вздрогнула и открыла глаза. Вокруг - никого. Однако что-то изменилось. Касания ветра стали более мягкими, нежными. Он шаловливо окутывал меня с ног до головы, аккуратно расчесывая белые волосы, спутанные его резвым порывистым собратом. Я улыбнулась, да и как можно было не улыбнуться, когда о тебе так заботятся. Обернувшись и облокотившись руками о фальшборт, я попыталась отыскать глазами своего капитана и замерла. Щеки, и без того согретые жарким солнышком, налились пунцовой краской. На реях тут и там, как обезьянки болтались моряки, не сводившие с меня пристальных взглядов. Над ухом раздался тяжелый вздох, но я снова никого поблизости не обнаружила. А прямо напротив меня, у капитанской рубки, возвышался герцог Турмалинский собственной персоной и с хитрым прищуром наблюдал за одной раскрасневшейся особой.
  Вдруг в руках мужчины мелькнул белый листок, через несколько секунд и ловких движений ставший бумажной чайкой. Ларион размахнулся и запустил птицу в мою сторону. Я с удивлением наблюдала, как постоянный спутник всех рыбаков, легко преодолевая встречный ветер, планирует прямо ко мне в руки. Поймав посланника, я развернула его и прочла убористые слова.
  "Милая Армель, спустись, пожалуйста, в каюту. Через час мы прибудем в порт, не стоит отвлекать команду от обязанностей".
  Губы непроизвольно растянулись в улыбке. Какой он все-таки заботливый. Заранее беспокоится о том, чтобы при прохождении бухты все были сосредоточены на своих обязанностях и мы пришвартовались без происшествий.
  Я аккуратно сложила листок и убрала в карман, продвигаясь вдоль борта к спуску в трюм. Взгляд непроизвольно зацепился за горизонт. Погода стояла ясная и границы, отделяющей блестящее в лучах море от голубого небосвода, было почти не видно. Оттого плывущий вдалеке корабль казался висящим в воздухе. Он как будто летел над водой, раздувая белые паруса.
  Разместив ладонь козырьком над глазами, я впитывала в себя чудесное видение, силясь рассмотреть хоть какие-то детали судна.
  - Что тебя так привлекло в этом пейзаже? Он почти не менялся за время нашего плавания, - от прозвучавших за спиной слов легкая дрожь пробежала по позвоночнику. Никогда бы не подумала, что могу так чутко реагировать на тембр мужского голоса.
  - Тебе не кажется, что этот корабль, будто висит в воздухе? А небо утонуло в море, перевернув все с ног на голову?
  - Какой корабль, моя льдинка? Судя по твоим поэтическим словам, на горизонте мелькнул мираж. Это бывает при такой ясной погоде. Горизонт действительно сливается в единое полотно мироздания. - Крепкие руки обняли за талию и прижали на мгновение к сильному телу. Капитан поцеловал меня в висок, а затем повернул в сторону двери, наградив легким шлепком. - А теперь марш в каюту, и очень прошу не покидать ее, пока я не спущусь за тобой.
  Кто я такая, чтобы перечить капитану, хмыкнула про себя, и пошла выбирать наряд, для прогулки в порту.
  ***
  Одиночество моё несколько затягивалось. Я уже выбрала подходящий наряд и приступила к измерению каюты, путем пересечения ее из конца в конец и обратно. Трепетное волнение, бурлящее в крови в ожидании реакции капитана на мой выбор, уже улеглось. Ему на смену приходило волнение другого рода - почему мне так долго не разрешают покидать эти надоевшие стены? По моим ощущениям и по тому, что мне удалось разглядеть в иллюминатор - корабль уже пришвартовался. Но за дверью не раздавалось ни звука. Только крики чаек и шум с набережной доносились из приоткрытого окна. Подумав о чайках, я непроизвольно полезла в карман и достала давешний листочек. Еще раз перечитала заботливые строки и вздохнула, а мгновение спустя с легким вскриком отскочила в сторону. Безобидная с виду бумажка начала сама по себе складываться, вновь становясь белой птицей, которая взмахнула своими крыльями и, сделав круг над столом, выпорхнула в сторону моря.
  Не прошло и десяти минут, как слуха коснулся звук четких уверенных шагов. Еще пара мгновений и в отворившуюся дверь вошел капитан. Он был мрачнее тучи. Брови сдвинуты, суровый взгляд подобрел только когда наткнулся на меня. Мне уже было неважно, какое впечатление произведет на него мой наряд. Сильнее всего хотелось вернуть этому лицу прежние веселье и обаяние.
  - Опять что-то случилось? - я подошла и обняла мужчину за талию.
  - Да, - сильные пальцы аккуратно убрали прядь моих волос за ухо. И не дожидаясь нового вопроса продолжил. - Снова погиб моряк. Когда именно - точно неизвестно. Его нашли в трюме, за мешками...
  - Мне снова нельзя выходить из каюты? - как ни старалась, обреченность в голосе скрыть не удалось.
  - Наоборот. Мне кажется, что на "Алате" сейчас опаснее. Я провожу тебя в городок, в какое-нибудь приличное кафе, а сам попробую еще раз с магом проверить тут каждый закуток.
  - А как же тетушка? - я прижалась к любимому, пытаясь выказать ему свою поддержку.
  - Не волнуйся. В шейханат лучше всего выдвигаться ближе к ночи. Когда доберемся до места - все уже будут спать и останется только обойти ночную стражу. Это не так много, как прятаться от каждого слуги и других обитателей дворца.
  - Тогда я готова идти. Если честно - жутко надоело любоваться рисунком на досках.
  Мы двинулись на выход.
  - А как же чтение? Ты набрала столько... кхм... сказок, что я думал, придется записываться к тебе на прием, чтобы удостоиться капельки внимания. - У капитана было такое забавное выражение лица, что я не удержалась от улыбки.
  - Не преувеличивайте, лорд Идамас, вы давно научились добиваться аудиенции в обход всех записей и распоряжений "никого не пускать", - подражая лорду, я произнесла слова с истинно дворцовыми интонациями. - А чтение увлекает в открытом море, когда шум гавани и крики торговцев с портового рынка не раззадоривают любопытство одной юной непоседливой особы.
  - Вот уж точно - непоседливой, - усмехнулся он. - Но я убедительно прошу юную леди, сделать над собой усилие и посидеть в заведении до тех пор, пока яеёне заберу.
  За такой ничего незначащей пикировкой мы и не заметили, как дошли до места. Краем сознания отметила, что лорд на удивление хорошо ориентируется в этой местности. Хотя в прошлый наш заход он не сходил на берег, коротая со мной время за ужином.
  Местечко, где мне предстояло выпить не одну чашечку популярного нынче горьковато-сладкого напитка - киффи - выглядело очень мило и уютно. Маленькие столики на двоих, покрытые белыми узорчатыми скатертями. Каждый украшает вазочка с букетом нежно-голубых цветов. Если выбрать места, что расположены на открытой террасе, то можно с одной стороны любоваться волнующимся в отдалении морем, а с другой - небольшой базарной площадью. После многодневного, почти одиночного, плаванья, больше всего привлекала площадь, пестреющая различными прилавками, товарами и самой разномастной публикой.
  Как ни уговаривал меня Ларион пересесть за столик в глубине зала, я не поддалась. Мне предстояло, судя по всему, провести в этом кафе некоторое время и снова любоваться стенами я не хотела. И вот, наблюдательный пункт был занят, заказ сделан, носик поцелован...
  - Ой, а деньги? - прошептала я спохватившись. - Я, кажется, забыла взять кошелек.
  - Он тебе и не нужен, я все оплатил, - как-то обиженно произнес герцог.
  - Но за время твоего отсутствия я могу проголодаться или захочу попробовать другой напиток, или...
  - Любое "или" ты можешь заказать у разносчика. А когда я за тобой приду, счет будет оплачен полностью.
  - Но...
  - Никаких но! По крайней мере, я буду уверен, что из кафе ты никуда не денешься, пока я не закрою счет, - и на лице мужчины расплылась коварная и неимоверно довольная улыбка.
  Пока я придумывала как бы поделикатнее развенчать мужские убеждения, Ларион чмокнул меня в нос, и быстро покинул террасу. Усмехнувшись иронии Извечных, соединивших меня именно с этим человеком, я сосредоточила внимание на ярмарке.
  Открывалась она навесами с блестящим, ярким и разноцветным товаром. Со своего места я могла только догадываться, что там, видимо, продавались различные украшения, но чтобы знать наверняка - нужно было подойти поближе. Мешали присмотреться внимательнее и снующие лоточники, предлагавшие свой товар всем, кто так или иначе пересекал площадь. Они явно соревновались в громкости и оригинальности зазывательных речей.
  Пестрая толпа настолько увлекла своим мельтешением, что когда кто-то коснулся моего плеча, я вздрогнула.
  - Льдинка моя, пообещай мне одну вещь...
  - Почему ты вернулся? - Сердечко потихоньку успокаивалось, и я перевела дыхание.
  - Чтобы еще раз попросить тебя никуда отсюда не уходить. Ни с кем, кроме меня! - Ларион взял мою руку и прижался губами к ладошке. - Меня что-то тревожит и я не пойму с чем это связано. Поэтому хочу быть уверен, что ты в безопасности, пока я выясняю, что с судном.
  В голубых глаза плескалось столько тревоги, что легкомысленная шутка так и не соскочила с языка. Я только и смогла прошептать "обещаю". Поцеловав руку, герцог быстро развернулся и вновь покинул территорию.
  На этот раз я решила не отвлекаться на обстановку, а вкусить прелести поданного напитка. Он был налит в элегантную высокую чашку с интересным рисунком. А точнее его отсутствием. Не знаю, какой мастер изготавливал эти чайные шедевры, но в нескольких местах стенки чаши были совершенно прозрачны, и эта прозрачность имела форму парусника. Когда киффи было налито, а сверху на нем плавал кусочек мороженого, то снаружи казалось,будто по голубому морю плывет настоящий кораблик - коричневое судно и молочно-белый парус.
  Опять несколько увлекшись, я потеряла связь с реальность. Поэтому когда над головой раздалось деликатное покашливание, чуть не расплескала свою вкуснятину.
  - Я вдруг подумал, что надо предусмотреть возможность для тебя быстро со мной связаться. Мало ли какая ситуация может быть, - я никогда еще не видела герцога таким взволнованным. Вероятно, раньше ему не приходилось делать выбор между долгом и личной привязанностью.
  - Да, это было бы очень предусмотрительно с твоей стороны, - произнесла я и сама засмеялась от того как это прозвучало.
  - Я договорился с разносчиком. Если будет что-то срочное, попроси его послать братишку на "Алату", тут недалеко - он лихо обернется.
  От улыбки лицо Лариона преобразилось, и я невольно залюбовалась им. В данный конкретный момент меня никакие предчувствия не тревожили. Я собиралась набраться впечатлений, чтобы их хватило на обратное морское путешествие. Постоянное сидение в каюте надоело мне настолько, что я с содроганием думала о том, как буду возвращаться.
  - Все будет исполнено согласно вашим указаниям: сижу тут, никуда дальше террасы не ухожу, если захочется тебя побыстрее увидеть - пошлю гонца, - чтобы удержать серьезное выражение лица, я даже дыхание задержала.
  - Правильно... и спасибо тебе. - Мой удивленный взгляд герцог проигнорировал и только спросил: - Я пошел?
  - Иди...
  - Ты ничего не хочешь мне сказать?
  - Я тебя люблю?
  - И никуда отсюда не уйдешь!
  - Не уйду.
  И капитан в очередной раз покинул место моего временного швартования. Я вздохнула, пора было насладиться десертом да и свежий киффи заказать. Как только заказ оказался на столе, я взяла в руки ложечку и...
  - Кхм-кхм... - раздалось деликатное покашливание.
  Губы непроизвольно расползлись в улыбке.
  - Видимо нам лучше вернуться на корабль вместе, - промолвила я поворачивая голову да так и застыла, глядя на того кто меня отвлек...
  - Добрый день. Не уверен, что вас заинтересует экскурсия по моему "Скитальцу"...- увидев, как я помотала головой, мужчина продолжил. - Позволите присесть за ваш столик, ледиАрмель? Понимаю, что это выглядит неприлично, но ждать, пока освободятсяместа,я не могу.
  Я обвела растерянным взглядом полупустую веранду. Этот человек мало того, что преследовал меня, так еще и издевался.
  - Добрый день. Мне право неловко вам это говорить, капитан Вальро, - я постаралась придать голосу как можно больше сожаления, - но за моим столиком тоже нет свободных мест. Возможно, вам повезет внутри кафе?
  Капитан хмыкнул, и, развернувшись, зашел в зал. Проводив его удивленным взглядом - некоторых мужчин совершенно невозможно понять - я решила отдать должное своему десерту и вонзила ложку в шоколадный бисквит, пропитанный халвяным кремом. М-м-м, такие сладости достойны украшать дворцовые приемы. Если бы я не была благовоспитанной леди, обязательно бы попросила рецепт у кондитера. Сладковато-терпкий вкус растекался по нёбу, даря невероятное удовольствие.
  - Вы не поверите, леди Армель, - одновременно с этими словами морской волк отодвинул стул и уселся за мой столик, а пришедший с ним разносчик составлял с подноса тарелочки с различными десертами. - Но внутри помещения также нет свободных мест, поэтому я позволил себе заказать понравившиеся вам пирожные, и добавил к ним парочку от себя. Чтобы нам было вкуснее разговаривать.
  - Боюсь мне не о чем с вами разговаривать, - я была предельно серьезна. - Поэтому попрошу вас освободить мой столик, ко мне сейчас подойдет жених.
  - Не подойдет...
  - Что за шутки, капитан?
  - Можете звать меня - Андре. - Мужчина взял в руки чашку и сделал несколько глотков, совершенно игнорируя мое возмущение.
  - Не могу! - от возмущения у меня даже пропал вкус к десерту, а я так надеялась приятно провести время. - Чего вы добиваетесь, капитан? Поскольку я не думаю, что повторная встреча в такой дали от первой - может быть случайна.
  - Вы правы. Наша встреча не случайна, - задумавшись, мой собеседник раскручивал одно из блюдец, принесенных разносчиком. Затем видимо что-то для себя решив, пододвинул его мне, - угощайтесь, здесь очень вкусно готовят. А я пока попробую изложить свою проблему.
  У меня к этому моменту совсем пропал аппетит. Однако капитан "Скитальца" производил на меня двоякое впечатление, и разговорить его было необходимо. А значит, пододвигаем к себе блюдце, улыбаемся и жуем, дабы он не отвлекался от рассказа.
  
  Идея совместить чревоугодие с доброжелательностью была не самой удачной. Собеседник вместо того, чтобы приступить к рассказу смотрел на меня во все глаза и, кажется, даже побледнел.
  - Как же ты на нее похожа, - с непередаваемой тоской в голосе вымолвил он, наконец.
  Вопрос 'на кого?' застрял у меня в горле вместе с кусочком нежнейшего заварного крема, пришлось протолкнуть его глотком киффи. А пока я прочищала горло - мужчина заговорил.
  - Когда-то давно, когда я еще был молодым отчаянным повесой, я решил завоевать расположение понравившейся мне девушки, и не придумал ничего лучше, чем подарить ей редкий артефакт. К тому времени я уже был капитаном новенькой бригантины, и заручившись поддержкой своих матросов отправился в путь...
  Увлекшись повествованием, я забыла как жевать и вся обратилась в слух. "Андре" оказался неплохим рассказчиком, переливы его баритона цепляли внимание слушателей и не отпускали до... Ровно до тех пор как у меня появились вопросы.
  - А моряки у вас по дороге не умирали? - спросила я, даже не осознав, что бы хотела услышать в ответ.
  На меня пристально взглянули, и, бросив едва слышное "нет", продолжили воспоминания.
  - Добыть артефакт не составило большого труда, охраны почти не было, так - парочка шаманских заклинаний. И неделю спустя мы с командой уже отмечали успешное завершение миссии. Отплывая от берегов уединенного острова, я готовился распрощаться с холостяцкой жизнью, - капитан замолчал, улыбаясь своим воспоминаниям. Затем улыбка его померкла, и он продолжил: - а наутро один из членов команды был найден мертвым. Потом еще один сошел с ума и умер... Третий же выпрыгнул за борт незадолго до прибытия в порт. Тело так и не удалось выловить...На этом странные смерти прекратились.
  Капитан замолчал, а я, пребывая в безрадостных размышлениях, даже не сразу это заметила. От тяжелых дум у меня, было, собрался пропасть аппетит, но потом вспомнил, что сладкое очень способствует мыслительному процессу и накинулся на меня с новой силой.
  - То есть моряки все-таки умирали, - напряженно поинтересовалась я, угрожающе постукивая ложечкой по столу.
  - Но на обратном пути, впрочем - не торопитесь, моя история скоро закончится, и тогда вы все поймете.
  Собеседник бросил тоскливый взгляд в сторону моря, протяжно вздохнул и, резко опорожнив чашку с киффи, заговорил.
  - "Скиталец" еще только отдавал швартовый, а я уже был готов отправиться на бал, где планировал вручить добытый подарок своей возлюбленной. Но подарка нигде не было...
  - Вам не кажется, что дарить ворованные вещи любимой девушке не совсем правильно? - поучительно влезла я в повествование, как только представилась возможность. Капитан лишь зло ухмыльнулся и оставил мою реплику без ответа.
   - Я был в ярости, но масштабные поиски и обыск команды ни к чему не привели. Решение отправиться во дворец с пустыми руками далось нелегко, но мне не терпелось увидеть 'мою снежинку'... Как же она ругалась, когда узнала, что я наделал. А несчастный влюбленный всего лишь хотел подарить ей мудрость веков...
  На этом эпическом моменте я не удержалась и закашлялась. Знаю, это было очень невоспитанно с моей стороны, но длительная изоляция от общества в целом и от королевского двора в частности, сделали меня несколько не воздержанной и язвительной. Потому прокашлявшись, я спросила.
   - Она была настолько глупа? Что вы захотели добавить ей мудрости?
   - Вы еще совсем дитя, - начали меня сурово отчитывать, - поэтому я прощу вашу бестактность. И если вас, леди Армель, еще интересует причина нашей встречи - я продолжу.
  Удовлетворившись молчаливым кивком, капитан приступил к самому интересному. С его слов, девушка-снежинка оказалась не столь глупа, как можно было предположить. Во всяком случае, в отличие от капитана, она знала, что собой представляет украденный артефакт, и что бывший владелец наложил проклятие на воришку. До тех пор, пока подвеска с камнем - а именно так незамысловато выглядел подарок - не вернется к исконному владельцу или его потомкам, все причастные к краже будут скитаться по бескрайним морским просторам без возможности находиться на берегу дольше одних суток.
  Но и это было не все. Тот, кто брал камень в руки - начинал сходить с ума. Видимо мудрость предков в концентрированном виде плохо сказывалась на неокрепших умах. Вернуть камень было подвластно только истинному виновнику - капитану Андре Вальро.
  Андре рад бы был вернуться на место преступления, но он не знал, где находится несостоявшийся подарок. Судя по всему - моряк, выпрыгнувший с судна незадолго до прибытия в порт, унес вещицу с собой.
  С тех пор "Скиталец" бороздит просторы океана, преследуя непутевых охотников за редкостями или невинных обладателей опасных безделушек. Однако камень постоянно уплывает из рук искателей самым непостижимым образом.
  - Вы ничего не хотите у меня спросить? - взгляд рассказчика оставался хмурым и будто погруженным в воспоминания.
  - Вы достаточно подробно все рассказали, - прежде чем продолжить свою мысль, я дождалась, когда разносчик уберет со стола использованную посуду и оставит нас вдвоем. - Сопоставив некоторые детали, и придя к определенным выводам, у меня остался только один вопрос... хотя нет, пожалуй - два.
  - Вы умеете интриговать, - ухмыльнулся мужчина.
  - Как данный артефакт попал на "Алату"? - озвучила я первый вопрос.
  - И удивлять... - он ненадолго задумался. - Пути Извечных мне неведомы. Я только чувствую направление перемещения камня мудрости. Но порой мне кажется, что это живое существо виртуозно уходящее от преследования.
  Капитан замолчал, и мне тоже было о чем поразмыслить. А лучше всего мне думалось за чашечкой горячего шоколада. Его я пока и заказала.
  - Каков же второй вопрос? - темные глаза пристально изучали меня, будто пытаясь по выражению лица догадаться об ответе.
  Передо мной расположилась привычная голубая чаша, но теперь уже с совершенно черным парусником. Это выглядело несколько мрачновато, а в свете рассказанной истории нагнетало мысли о мистических знаках и символах.
  - На самом деле я не уверена, что хочу услышать на него ответ, - отринув предрассудки, я сделала первый глоток и зажмурилась от удовольствия. Горьковато-сладкое тепло разливалось по языку и дарило неимоверно приятные ощущения.
  - Леди Армель, вы окончательно меня заинтриговали. Хорошо, что смерть от любопытства мне не грозит, иначе моя жизнь оказалась бы под угрозой.
  - Ну да, а пока под угрозой только моя жизнь, - я вперила пристальный взгляд в капитана, но его лицо оставалось совершенно бесстрастным. - Какой выход вы предлагаете? Вы же не просто так поведали мне вашу тайну.
  - Прежде чем предложить выход, я бы хотел понимать, осознаете ли вы всю серьезность ситуации? Если да, то у вас не должно оставаться вопросов.
  - Как вы деликатно подводите меня к тому,что вас интересует, - я не сдержала улыбку.
  Капитан развел руками, как бы подтверждаямою правоту и вынуждая сознаться. И видимо как бы мне этого не хотелось, а придется уступить.
  - Мне было интересно сколько времени вы уже ищите эту вещицу?
  - И почему же вы боитесь услышать ответ?
  - Недавно я читала легенду о "Вагусе"...
  - Тогда вы можете понять, как долго ищу я этот камень и как сильно хочу его вернуть, - перебил меня собеседник, напугав своими словами до крайности. Ведь эта легенда не может быть о нем? Это ведь всего лишь старая сказка... - Не пугайтесь леди, если мы сделаем все быстро, то несчастья не произойдет.
  - Если я правильно понимаю, к чему вы ведете, то мне предстоит отыскать на корабле маленькую неприметную вещь и отдать ее вам? - я дождалась утвердительного кивка и поинтересовалась, - и как это сделать? Мой жених вместе с магом обыскали все судно, но ничего подозрительного не нашли.
  - Ну, самый простой вариант - это дождаться пока очередной владелец артефакта начнет сходить с ума и умрет. Обыскать его тело, в крайнем случае, личные вещи... Леди Армель, вам плохо? Вот выпейте воды, а то ваше лицо приняло неприятный зеленый оттенок.
  Опустошив залпом больше половины бокала, я начала обмахивать лицо ладонями, чтобы чуть-чуть проветриться. К поведению капитана было сложно придраться, но своими словами он как будто хотел мне за что-то отомстить. Лицо ему мое не понравилось. Зеленый, между прочим, - цвет девы-удачи, которая мне бы не помешала.
  - А в чем заключаются более сложные варианты?
  - В хорошей памяти.
  От удивления я даже перестала обмахиваться.
  - Вам необходимо вспомнить или найти того, кто помнит, с кем из матросов тесно общался перед смертью последний погибший. Велика вероятность, что камень уже в его вещах.
  - К чему все эти сложности? Вы не могли напрямую обратиться к лорду Идамасу? - я скептически изучала это не по годам молодое лицо.
  - А вот здесь мы подходим к самому щекотливому вопросу, - я вопросительно изогнула бровь, ожидая продолжения. - Судя по всему, вы единственная, кто может видеть меня, разговаривать и даже трогать.
  Перед последним словом мужчина слегка запнулся, видимо поняв его двусмысленность. Меня эта неловкость тоже не миновала - чувствовалось, что щеки заливает легкий румянец. Я поспешила продолжить беседу.
  - Вы вот сейчас совершенно откровенно меня обманываете. Возьмем хоть разносчика, - я махнула рукой в сторону мальчишки, суетящегося неподалеку, - он не только принял ваш заказ, но и обслужил впоследствии по высшему разряду.
  - Тут всё очень просто и никакого обмана. Я обладаю определенными магическими способностями и могу внушить окружающим потребность совершить те или иные поступки. Однако лучше всего это удается, если кто-то есть рядом. Тогда внушаемый на него переносит вторгшиеся в разум посторонние мысли.
  - То есть вы хотите сказать, что мальчишка думал, будто разговаривал со мной, когда принимал заказ?
  - Вы поразительно быстро все схватываете.
  - Вы мне льстите, и не возражайте, - пресекла я попытку мужчины. - Поскольку мне пока еще не все ясно.
  - Я готов развеять ваши сомнения.
  - Как вы сделали первый заказ? Внутри кафе меня с вами не было, - я победно усмехнулась, радуясь тому, что загнала мужчину в ловушку.
  - Вы меня разыгрываете, леди Армель.
  - Ничуть, - ожидая оправданий мужчины, я с удовольствием продолжила есть очередное пирожное.
  - Ну что ж, тогда возможно мне удастся вас удивить, но... - капитан наклонился вперед, слегка опираясь на столик, и продолжил заговорщицким шепотом, - внутри кафе тоже есть люди...
  Я надеялась, что мне удалось удержать на лице бесстрастное выражение, однако Андре все равно засмеялся, откидываясь обратно на спинку стула, и уже в полный голос закончил свою мысль.
  - Так что разносчик в полной уверенности, что это один из них передал заказ с вашего столика. Кстати к вопросу о заказе - если вы наелись, я готов проводить вас на корабль, дабы побыстрее разрешить сложившуюся ситуацию.
  ***
   Я уже пятнадцать минут сидела в гордом одиночестве в своей каюте и ожидала результатов. Последний час выдался очень суматошным. Сначала я упражнялась в красноречии, пытаясь убедить капитана Вальро в том, что никак не могу самостоятельно покинуть место за столиком на террасе летнего кафе. За это время вихрастый мальчишка успел добежать до "Алаты" и передать лорду Идамасу просьбу как можно быстрее прийти ко мне.
  Стоит ли упоминать, что и без того встревоженный Ларион увидев "вестника" примчался ко мне в полной боевой готовности, то есть готовый ко всему, кроме одного - включить меня в группу по обследованию судна. И я вновь начала упражняться в красноречии теперь по убеждению другой особи мужского пола и в капитанских регалиях в том, что я действительно знаю, что за проклятие нас преследует. Естественно "скиталец" не мог мне помочь с объяснениями. Хоть он и находился в непосредственной близости от нас, взгляд герцога ни разу за него "не зацепился" подтверждая версию о том, что видим этот расхититель шаманских ценностей только мне.
  Спустя несколько долгих минут и пару стаканов воды мы достигли некоторого соглашения. К сожалению, внятно объяснить, что за вещица губит членов команды и откуда мне об этом известно - я не смогла. Кажется, любимый решил, что здесь подают очень крепкий киффи, который в купе с жарким полуденным солнцем дал своеобразные результаты. Однако герцог согласился, что начнет обыск с вещей покойных и тех, с кем они теснее всего общались. Потом пройдутся по вещам остальных членов команды и так шаг за шагом осмотрят всё в поисках утерянного камушка. Мне же все это время предстояло просидеть взаперти в каюте - чтобы, не дай Извечные, чего-нибудь не случилось. А когда обнаружат что-нибудь хоть отдаленно напоминающее описание - Ларион приведет меня для опознания. И дальше дело за малым - в точности выполнить указания капитана Вальро.
  - Армель, ты готова? - неожиданно раздавшийся голос заставил вздрогнуть.
  - Вы что-то нашли?
  - Ну как тебе сказать, - герцог Турмалинский мялся в дверях и, кажется, смущался. - Даже не знаю, подходит ли хоть что-то под твое описание, но лучше, чтобы ты сама взглянула. Никогда не думал, что моряки настолько суеверны, и таскаю с собой столько...
  Я не дала ему договорить, а взяла за руку и направилась на выход. Если скиталец не обманул, то я почувствую, что именно нам нужно.
  На палубе были разложены личные вещи, около каждой "кучки" стоял их владелец и ожидал результата обыска. Все мужчины заметно нервничали, кто-то курил, один из морских волков страшным загробным голосом описывал смерти бывших членов команды, запугивая юнцов...
  Я пошла вдоль ряда. Ларион аккуратно придерживал меня за локоток, отчего мы походили на молодоженов совершающих променад. Вот только обстановка не способствовала расслабленной прогулке, а матерые волки не походили на изнеженных придворных, вышедших в парк. Поэтому я сосредоточилась на том, какая из найденных вещей - та самая.
  Герцог был прав, по количеству мелочевки, наполняющей личные вещи команды, они были похожи на морских свинок - тётушка, в соответствии с новым образом, тоже любила все блестящее, необычное, интересное.
  - Капитан, а что это такое? - я как можно незаметнее указала на странный предмет. Он был сделан из какого-то темно-бордового материала и наполирован до блеска. Сначала я думала, что кто-то оторвал набалдашник у трости, но его вытянутая форма опровергала мои подозрения.
  - Почему ты спрашиваешь, вроде бы этот предмет не совсем подходит под описание?
  - Совсем не подходит, - усмехнулась я, - просто никогда не видели ничего подобного.
  Перестав обращать внимание на ерунду, я неспешно продвигалась вперед, в надежде отыскать "камень преткновения". И удача мне улыбнулась. Он лежал на куче какого-то тряпья среди других безделушек. Небольшой серый округлый камень, как будто слепленный из двух половинок, очень похожий на ядро мэнсейского ореха. Его поверхность плотно испещряли змеящиеся борозды, не очень глубокие, но в целом оставляющие неприятные ощущения у того, кто начнет рассматривать эту реликвию.
  Я присела на корточки, и занесла руку над предметом, дабы проверить догадку. Сначала ладонь ощутила тепло, но через пару мгновений в голове стали появляться какие-то неясные чужеродные образы, пропитанные паникой, ужасом и обреченностью. И вдруг как вспышка, на меня смотрят усталые мудрые глаза. От неожиданности я вскрикнула и отскочила от вещей.
  - Армель, что случилось? - тут же подхватил меня Лираон. - Что ты чувствуешь, с тобой все в порядке? Да не молчи же ты! - уже рыкнул напоследок он.
  - Я объяснюсь, как только ты дашь мне слово вставить, - отодвинувшись на пару шагов от мужчины - все-таки мы были в людном месте - я сочла возможным дать небольшие пояснения. - Это действительно та вещь, поэтому вам надо сейчас всем разойтись и оставить меня...
  - Договорить я не успела, моряк, стоявший напротив заинтересовавшей меня кучки, кинулся на нее плашмя с криками "не отдам, это мой камень! Никому не отдам, моё!". Однако старпом и боцман, оба не обделённые силой и комплекцией, шустро с двух сторон подхватили болезного и отволокли - не без усилий - в сторону.
  - Всем покинуть палубу! По местам! - крикнул капитан, продолжая прикрывать собой мою скромную персону. Сделал он это даже не задумываясь, как только почуял угрозу. От понимания этого приятное тепло разгоралось в душе.
  - Теперь ты... - попыталась я избавиться от последнего свидетеля, но он категорически этому воспротивился.
  С трудом, но мы договорились о компромиссе. Пока я буду улаживать вопрос возвращения артефакта, Ларион будет держать меня в поле зрения с расстояния в несколько метров.
  Заручившись такой поддержкой, я подошла к чужому скарбу, опять присела на корточки и стала аккуратно откладывать в сторону те мелочи, что лежали рядом с проклятой вещицей.
  То, что моряки чрезвычайно суеверны - не секрет, а женщина на корабле для них является сущим проклятием. И вот интересно, эти бравые морские волки всегда с собой столько оберегов носят или это они с моим появлением озаботились? Но, пожалуй, не стоило сейчас искать ответ на этот любопытный вопрос, лучше сосредоточиться на деле. Если из-за неаккуратных действий мне второй раз привидятся эти глаза... бр-р-р, кошмары в ближайшее время будут обеспечены.
  Когда вокруг опасного предмета не осталось никаких посторонних безделушек, я подхватила тряпицу, на которой он лежал, не касаясь самого камня, и двинулась в сторону кормы. Море за бортом плескалось и шумело. Стоило мне подойти к фальшборту, по доскам ударила особенно сильная волна, покрыв пенной шапкой всё вокруг. А я... осталась сухая, словно оказавшись в невидимом коконе.
  - Капитан Вальро, вы здесь? - негромко поинтересовалась я.
  - Да, маленькая льдинка, - раздалось из-за борта.
  Перегнувшись через поручень, я увидела как на бурлящей волне, словно на пьедестале, стоит высокий коренастый мужчина. Стоило нашим глазам встретиться, как морская вода зашумела сильнее и стала потихоньку поднимать капитана ввысь, пока мы не оказались на одном уровне.
  - Посмотрите, это то, что вы искали? - я протянула руки вперед.
  - Да, Армель, это камень мудрости.
  Я ожидала, что капитан возьмет его, вместе с тем проклятием, что преследует обладателя артефакта, и оставит наше судно в покое. Но мужчина молчал, изучая меня с какой-то затаенной грустью.
  - Вы же заберете его? Пока у нас вся команда не погибла, - в нетерпении я переминалась с ноги на ногу.
  - Надень его мне на шею...
  Это было неожиданное предложение. Во-первых, за нами наблюдал Ларион. Сложно было предугадать его реакцию, на то, что я не только взяла опасную вещь в руки, так еще и полезла с ней к незнакомому человеку. Я оглянулась, чтобы проверить на месте ли мой "защитник". Герцог не сводил с меня пристального сурового взгляда, и был готов при первом же намеке на опасность кинуться на помощь.
  А во-вторых, камушек действительно непредсказуемо коварен и мысль подержать его в руках не вызывала бурных восторгов. Эти глаза напротив...
  - Не бойся, льдинка, - словно прочитав мои страхи, промолвил Андре Вальро, - он тебе не повредит, и это единственный способ для меня завладеть артефактом, чтобы вернуть хозяину.
  Посомневавшись еще немного, я набрала в грудь побольше воздуха и, повесив тряпицу на фальшборт, обеими руками взялась за ремешок, на котором болталась эта дрейфующая неприятность.
  Процедура не заняла много времени и от волнения совершенно не сохранилась у меня в памяти. Только по рассказам герцога я потом узнала, что долго стояла в одиночестве у борта, а передо мной бушевала стихия и крутились в причудливых вихрях волны. А затем я взяла подвеску и как будто надела ее на... воду? Или что-то невидимое. После передо мной развернулись морские крылья, и когда одно из них окатило меня брызгами, капитан "Алаты" не выдержал и кинулся на помощь.
  Это неожиданное омовение привело меня в чувства, и я поняла, что нахожусь на руках у любимого мужчины, в крепких надежных объятиях. Вот только второй капитан все еще не покинул нас, а так и нависал над палубой на морском троне. Однако, как я в очередной раз убедилась, - видела его только я.
  - Теперь я твой должник, - донесся шепот волн.
  - Не стоит благодарности, - не сдержала улыбки. - Если легенда не врет, то эту вещь давно пора вернуть законному владельцу.
  - Не стоит отказываться от помощи, когда ее предлагают бескорыстно и от чистого сердца. Просто пришли мне весточку, когда понадобится помощь - и я верну долг.
  - С кем же я могу ее прислать, если вас никто не видит кроме меня?
  - Ты передай ее с таким же скитальцем, как и я, вечно ищущим приключения. - Увидев мое непонимание, капитан сжалился, - я говорю о ветре. Выйди к морю или к широкой реке и "поймав" попутный ветер прокричи мое имя. А теперь - прощай.
  И нас с Ларионом снова накрыл фонтан брызг.
  
  ***
  После всего, что произошло за сегодняшний день, каюта больше не казалась мне ненавистной тюрьмой. Особенно её украшало присутствие Лариона, вытирающего полотенцем мои волосы. Прощальный жест капитана Андре оказался несколько мокрее, чем хотелось бы, в результате - мне пришлось сменить платье, да и волосы нуждались в дополнительном уходе. Но ради того, чтобы побыть с любимым наедине, я готова была "искупаться" еще раз.
  - О чем ты думаешь, моя льдинка? - вопрос заставил вздрогнуть, возвращая в реальность.
   - О том, что теперь у меня есть должник...
  - Ты про капитана "Скитальца"?
  После того, как "Алата" избавилась от опасного раритета, я посчитала возможным хотя бы в общих чертах рассказать любимому, что происходило.
  - Ну да, про него. Вот скажи, теперь, когда у него есть возможность избавиться от проклятия, он же наверняка это сделает в ближайшее время?
  - Хотелось бы верить, - мужчина закончил заниматься моими волосами, и мы присели к столу.
  - Вот как тогда он сможет вернуть мне долг? Ведь существуют различные поверья, что если освободить душу, скованную проклятием, то она уходит в лучший мир, ее ждут объятия Извечных. - Я разлила чай по чашкам и поставила одну перед герцогом, другую пододвинула к себе. Капитан тут же вспомнил, что в этот раз забыл купить с собой пирожных, и сокрушался, что мне придется удовольствоваться засахаренными фруктами, но я вернула его к более интересной теме. - Боюсь, что даже если позову его указанным способом, вряд ли он сможет да и захочет вырваться из таких приятных объятий.
  - Думаю, здесь тебе стоит довериться слову морского волка. Раз он сказал, что отдаст долг - значит, найдет способ.
  - А когда ты выдвигаешься за тетушкой? - без перехода спросила я. - И что мне лучше одеть?
  Капитан вышел из-за стола и, подойдя ко мне, обнял со спины, прошептав на ушко...
  - Мне ты больше всего нравишься в экипировке моего юнги, но я не уверен, что готов позволить и своим ребятам наслаждаться этим зрелищем... еще раз, - добавил он после паузы и нежно укусил меня в основании шеи.
  Я тихо млела от прикосновений герцога, пока неожиданно он не замер.
  - А куда это ты собралась в таком наряде? - в голосе прорезалась сталь.
  - Спасать тетушку, - ответ получился с придыханием, я еще не так хорошо владела собой.
  - Ты останешься на судне, - оставив в покое мою шею, мужчина отошел к окну и с суровым видом смотрел вдаль. Мне оставалось только вздохнуть.
  - Кажется, кто-то запамятовал, отчего совершает это непростое путешествие в моей компании. - Теперь была моя очередь обнимать со спины, что я и проделала, подойдя и положив руки на талию герцогу.
  - Мы не знаем, что там. Вдруг шейх поставил к оружию всё мужское население своего дворца и только и ждет, как разделаться с нами.
  - Ты считаешь, он способен будет думать о таких глупостях, пока у него гостит тётушка Аршисса? - тихонько рассмеялась я.
  - Да уж, твоя тётя суровая и решительная женщина, способная навести страху на целый шейханат. Только ты забываешь, что сейчас эта решительность заперта в маленьком пушистом комочке шерсти.
  - О том, как этот комочек справляется с ситуацией, мы узнаем, только добравшись до дворца.
  - Боюсь, на маговозе нет свободных мест, - все еще раздраженно произнес капитан.
  - Значит, кто-нибудь побежит рядом, - тоже раздражаясь, возмутилась, но увидев хитрые глаза оглянувшегося на меня мужчины, быстро добавила, - и это буду не я!
  Развернувшись в кольце моих рук, капитан хотел сказать что-то еще, но я предупредила его попытки, найдя подходящие слова.
  - Ты же понимаешь, что самое безопасное для меня место - рядом с тобой. - Встав на цыпочки, я поцеловала сурово поджатые губы.
  В ответ с тихим смешком Ларион лбом уперся в мой лоб.
  - Когда ты рядом, я не могу сосредоточиться на работе. А если учесть, что нам предстоит не просто работа, а спасательная миссия... - он немного молчал, а затем разорвал объятия и начал, задумавшись, расхаживать по каюте. - Меня не покидает ощущение, что придя спасать твою родственницу, нам в итоге придется спасать тебя.
  - Главное, чтобы нам не пришлось спасать шейха, - рассмеялась я. - А со всем остальным ты справишься.
  
  ***
  Выдвигаться решили, как и в прошлый раз - когда стемнеет. Правда, темнота была относительной: в спину нам светила полная красная луна. В ее волшебном свете играли маленькие блестящие рыбки, выпрыгивающие из воды, чтобы совершить головокружительный пируэт.
  И в дальнейшем, когда мы уже летели над землей, моментально преодолевая овраги и барханы, именно ее свет открыл нам красоту пустынных земель. Их песчаную зыбкость и кристальную вечность.
  Пребывая в каком-то мечтательном настроении, я тесно прижималась к Лариону, не обращая внимания на окружающих нас моряков, и даже не заметила как мы прибыли на место. Так получилось, что подлетал маговоз со стороны больших резных ворот, и тут творилось нечто странное.
  Как я поняла из негромкой беседы капитана со старпомом, высадившись в укрытии декоративных кустов, украшающих главный вход, отряд должен был двинуться вдоль стены в поисках подходящего для "абордажа" места. Однако, не смотря на поздний час, главные ворота были призывно открыты и манили воспользоваться ими, пока в обозримом пространстве отсутствует стража.
  - Ну что, рискнем? - прошелестел в темноте вопрос главы нашей спасательной миссии.
  - А вдруг это ловушка? - старпом явно был настроен пессимистично.
  - Во всяком случае - мы будем к ней уже готовы, - усмехнулся мой любимый, и наша маленькая кавалькада двинулась на выручку одной пушистой и весьма милой свинки.
  Внутренняя территория дворца выглядела безлюдно, и это было крайне подозрительно. Несмотря на поздний час, должна была присутствовать хотя бы охрана. Продолжая оставаться "в тени", что оказалось несложно при отсутствии рукотворного освещения, мы пробирались через двор к центральному зданию. Луна ярко озаряла его контуры и бликовала на окнах, будто украшая дворец сказочным нарядом.
  Шейханат казался вымершим, и это начинало как-то пугать. Что здесь произошло за время нашего отсутствия? В душе всколыхнулись страшные предчувствия - недаром я не хотела уплывать отсюда без тетушки. Если мы не сможем ее отыскать, герцог Турмалинский будет лично рассказывать моим родителям, каким образом я осталась без компаньонки.
  - Ваймэ, они все-таки смогли вас найти, - раздался обрадованный женский голосок с жутким акцентом. - Идемте же скорее, почему вы стоите во дворе?
  Однако мужчины не торопились. Как только неизвестная к нам обратилась, моряки все как один подняли оружие, встали - прикрывая меня спинами, и приготовились атаковать. Но кроме служанки никого более не появлялось. Сама же она, не обращая внимания на действия морских волков, обошла их по дуге и взбежала по лестнице. Открыв тяжелую дверь, она склонилась в поклоне и сделала рукой приглашающий жест, подкрепив его словами: "пожалуйста, проходите быстрее, пожалуйста".
  - Предлагаю разделиться, - негромко произнес Ларион. - Четверо останутся здесь, остальные со мной внутрь. Связь держим, как и всегда. И не стойте прямо в лунном сияние - укройтесь где-нибудь и следите за обстановкой.
  После распоряжений, герцог взял меня за руку и начал подниматься по лестнице, одновременно объясняя, что отныне моё место у него за спиной, что бы ни случилось. Его слаженная команда приучена прикрывать спину капитана, а значит там для меня безопаснее всего.
  Поравнявшись со служанкой, Ларион прикрыл меня могучим разворотом плеч, а женщине предложил войти в дверь первой и указать дорогу. Она не стала сопротивляться, а только низко поклонилась и, подгоняя нас словами, двинулась внутрь дворца.
  Здесь на радость Извечным освещение было, нам не пришлось плутать в темноте. Провожатая без умолку что-то говорила. Сначала её еще можно было понять, не смотря на усиливающийся акцент. Она радовалась тому, что нас так быстро отыскали. Но пока я недоумевала о том, кто и зачем нас искал, и точно ли именно нас, женщина перешла на родную речь, а разобрать это птичье щебетание под силу разве что магам.
  Чем дальше мы продвигались вглубь дворца, петляя по многочисленным коридорам и переходам, тем чаще нам попадались люди. Я не знала, что и подумать - кем бы ни были встречные, все они в пояс кланялись нам и уступали дорогу. А две девушки, которым наша провожатая что-то крикнула на своем птичьем языке, упали на колени и воздели руки к небу, начав голосить какую-то тарабарщину.
  Так мы и дошли до той части дворца, где проживал сам шейх. До нас стали долетать отзвуки какого-то разговора. Мужской голос то ругался, то умоляюще просил, и явно был неадекватен. А завернув в коридор, где располагались непосредственно покои хозяина дворца, мы застыли от неожиданности. Большие резные двери были открыты на распашку, а перед ними толпилось чуть ли не все население этого немаленького шейханата.
  Все что я смогла подумать, это то - что подкрасться незамеченными у нас теперь вряд ли получится. Хорошо если нам в принципе удастся подобраться ко входу в личные покои, настолько плотно его облепили люди.
  Но все оказалось не так страшно. Стоило ведущей нас служанке громко произнести какие-то слова, как народ быстренько рассредоточился вдоль стен и, упав на колени, принял вид людей возносящих молитву богам.
  Капитан не стал мешкать. Отдав приказ двум своим бойцам стоять на входе, он уверенным шагом направился в покои недавно обокраденного нами шейха. Я тенью последовала за ним, остальные "тени" тоже не отставали.
  - О, вы не оставили меня, Великие хранители шейханата! - раздался громогласный возглас и на нашего предводителя накинулось нечто пестрое большое и вонючее. При ближайшем рассмотрении это оказался гостеприимный хозяин.
  Пока мы приходили в себя от столь теплого приема, слуги уже вносили круглый низкий столик и подносы с посудой и едой. Изящные девушки в провокационных нарядах маленькой стайкой влетели в покои и принялись за сервировку. Я первая сориентировавшись в обстановке, постаралась занять место как можно дальше от шейха, а то ведь даже видимость вежливой гостьи не смогу изобразить с такими-то ароматами за столом. Герцог Турмалинский со старпомом сели по сторонам от меня, а два других наших спутника, повинуясь едва заметному жесту командира, встали около дверей.
  Капитан не спешил начинать беседу, я же старалась не привлекать к себе излишнего внимания, поскольку активно маскировалась под юнгу. Наконец, неловкое молчание нарушил шейх Лабим.
  - Она не хочет выходить. Забилась в эту... нору, и не поддается на уговоры.
  Наш радушный хозяин судорожно вздохнул и продолжил жаловаться. Я же, совершенно игнорируя угощение, старалась исподволь, хотя бы взглядом, найти то место, куда могла забиться вполне себе крупная морская свинка. А то, что речь шла именно о ней, я нисколько не сомневалась.
  - А вы не пробовали оставить ее в покое? Захотела бы есть - сама вылезла, - дал дружеский совет Ларион. Лучше бы он подобные советы при себе держал.
  - Я не знаю, чем она питается, видимо ее кормит сама Богиня, но она сидит там уже третий день. Я пробовал вытащить ее силой, но... в общем это плохо кончилось.
  Меня заело любопытство, это что же такого сделала тетушка, что шейх только при воспоминании об этом пятнами пошел. Однако выдавать мое инкогнито было еще рановато, и я незаметно толкнула локтем своего капитана, в надежде, что он догадается задать вопрос. Слава Извечным - он догадался. "Ответчик" немного помялся, но все-таки изложил ситуацию с подробностями.
  Оказывается, в этих покоях у шейха есть тайник, в котором спрятаны самые ценные его драгоценности - регалии, обличающие властью, печать рода и кое-что еще. Тайник этот вскрыть не так-то просто. Устройство, его открывающее, тоже замаскировано, и надо еще знать, где оно находится, чтобы попробовать разобраться в механизме. Так вот в нише, ведущей к этому устройству, и живет теперь моя тетушка. И каждый раз, когда мужчина пытается её оттуда извлечь, она кусает его за пальцы. А один раз, смущаясь, признался шейх, когда он поднес свечу дабы рассмотреть получше всё ли в порядке с его божественной гостьей (да-да я так и поверила, что именно за этим) - она повернулась к нему хвостом и выпустила струю прямо ему в лицо. Доверить же деликатный процесс изъятия морской свинки слугам Лабим не мог - ибо сведения о тайнике были совершенно секретны и посторонних он к ним не допускал.
  - Это такой позор! - сокрушался тот, кто ранее отмахивался от проблем любой сложности, решая их если не деньгами, то силой. - Если кто-нибудь из моих врагов узнает, что я лишился регалий, начнется переворот. А даже если и не начнется, как я смогу на равных общаться со своими соседями, зная, что они смеются у меня за спиной.
  - А нечего было пытаться меня дрессировать, - раздался откуда-то суровый, но такой родной голос. А мгновение спустя на столик запрыгнула и сама его обладательница.
  Как же я по ней соскучилась! Не сдержавшись, я схватила родственницу на руки и начала тискать.
  - К чему эти нежности, - вырвавшись, она запрыгнула мне на плечо, дождалась, когда я поверну к ней голову и, уперевшись передними лапками в мой подбородок пристально посмотрела в глаза. - Надеюсь, вы привезли оборотное лекарство? - прошептало это дивное создание.
  - Тетя, вы не представляете, как мы спешили к вам на выручку, до того ли нам было? - и пока мне не задали еще какой-нибудь неудобный вопрос, я быстренько перевела тему. - Лучше расскажите, с вами хорошо здесь обращались?
  - Да как же хорошо, - тут же вспылила тетушка Аршисса. - Я же говорю - меня пыткам подвергали: заставляли ходить на задних лапках и показывали наложницам, этим диким женщинам.
  - Капитан! Мы сейчас же покидаем эту негостеприимную обитель, - решила я воспользоваться предлогом и побыстрее улизнуть отсюда. - Путь к вашим сокровищам открыт, любезный шейх, наслаждайтесь и дальше общением с соседями.
  Взяв для надежности свинку на руки, я шустро подскочила со своего места и двинулась к дверям. Мужчины хоть и выглядели удивленно, но быстро сориентировались и последовали за мной. Однако далеко уйти нам не удалось. Негромкая команда шейха на родном языке и перед дверьми как по волшебству возникли два стражника в полной боевой готовности и с оружием наизготовку.
  - Вы господа, можете быть свободны, - произнес шейх, даже не повернув к нам головы. - А божественную Аршиссу я никуда не отпущу.
  - Я не останусь во дворце работорговца! - взвилась в моих руках "божественная" свинка, а затем, спрыгнув на пол, в один прыжок оказалась напротив безмятежно жующего десерт Лабима. - Как ты можешь воровать невинных дев и продавать их в рабство?
  - Каждый развлекается, как может. Ты бы предпочла, чтобы я их себе оставлял? - по полноватому лицу мужчины было хорошо видно, что его этот разговор забавляет.
  - По крайней мере, в этом случае мне было бы из кого собрать армию для борьбы с работорговцами. - Свинка неловко схватила в лапы вилку и угрожающе направила ее на Лабима. Мы с интересом следили за разворачивающимся зрелищем.
  - Ты и в молодости была воинственно настроена к нравам и обычаям моего народа, - тяжело вздохнул повелитель шейханата и опрокинул в себя бокал с каким-то напитком, после чего уже более веселым тоном добавил, - но я рад, что за прошедшие годы ты не растеряла своей стр-р-растности.
  - Я всю ее потрачу на то, чтобы спасти юных невинных дев, попавших в твои сети и ловушки, - и с воинственным рычанием малютка кинулась на противника.
  Чудо спасло её от расставленной ловушки. Шейх с ловкостью, удивительной для такого тучного человека, вскинул свои загребущие ручки, чтобы поймать мчащееся на него животное. Десертная вилка в качестве колющего оружия его явно не испугала - с таким количеством жировых складок это не удивительно. Однако неимоверным образом тетя поскользнулась на заморском фрукте, лежащем на краю столика, и подлетела вверх лапками. Затем совершив головокружительный пирует, приземлилась мне в руки. Подозреваю, что тут не обошлось без умений одного "повелителя ветров", но сделал он это настолько умело, что придраться было не к чему.
  Снова завладев своей родственницей, я начала прикидывать варианты отступления, но оказывается, у некоторых были совершенно другие планы по нашему времяпрепровождению. Капитан вернулся и занял прежнее место за столиком.
  - А я бы с удовольствием послушал историю про похищенных невинных дев и их дальнейшую судьбу, - заявил он, наливая себе темно-красной заварки в пиалу.
  - Зачем вам это? - прищурившись, поинтересовался его визави. - Что вы можете сделать?
  - Допустим, попрошу своего короля вмешаться в ситуацию. Все же вы похищаете его подданных.
  - Только самых выдающихся и талантливых, а таких в вашем королевстве не много - шейх подался немного вперед, убежденно закончив, - и поверьте, их ждет более интересная и насыщенная жизнь.
  - В качестве рабынь? - взвизгнул у меня на руках комочек шерсти.
  - В качестве любимых и оберегаемых наложниц, обладающих ценным даром.
  - И каким же даром обладала леди Каталина? - я не смогла остаться в стороне от столь любопытного диалога. Но, судя по взгляду, шейх не понял, о ком я веду речь, и пришлось освежить его память. - Я говорю о той несчастной девушке, которая покинула эту не в меру гостеприимную обитель вместе с нами в предыдущий визит.
  Усмехнувшись моим аккуратным и деликатным выражениям, мужчина ненадолго задумался, покатывая по стенкам напиток в своей пиале.
  - Ладно, судя по всему, второй раз эта птичка уже не попадет в мои силки, а значит, рассказав - я ничего не теряю. У этой девушки несравненный голос. Есть у одного из далеких южных султанов талантливый маг, так вот если бы он с ней поработал, она многого бы добилась одной лишь силой своего голоса. Её пение смогло бы убить или возродить к жизни. Такие певчие птицы встречаются крайне редко. - Лабим опрокинул целиком пиалу в рот и закончил слегка трагичным тоном, - а у вас она растеряет свой талант, даже не узнав его силы.
  В установившейся тишине особенно неожиданно прозвучал горький всхлип, затем еще один, и после этого морская свинка разразилась пищащими рыданиями. Все присутствующие всполошились не на шутку, уж больно горестно сокрушалась моя маленькая дуэнья. Я попыталась было для успокоения напоить ее водой, но не рассчитала размеры посуды, кто-то в суете толкнул руку, и полная чашка воды вылилась на бедное животное. Мы застыли в ожидании реакции, и только капли с мерным стуком, стекали с мокрой шерстки на пол.
  - Уииииииии, мое бедное сердце, какой ужас. Вы хотите меня убить, - заверещала тетя Аршисса. - Даже он не подвергал меня таким пыткам.
  Бедное животное, спрыгнув с моих рук, носилось по столу, разбрызгивая капли в разные стороны, и не переставало верещать. Когда она пошла уже на третий круг, шейх сделал изящный выпад и подхватил свинку цепкими пальцами, попутно обернув невесть откуда взявшимся шарфом. Очень дорогим кстати шарфом.
  - Тихо, тихо, моя прелесть, - принялся он вытирать мокрую шерстку. - А ты еще хотела от меня сбежать, глупенькая. И к кому? К этим развязным морякам, которые только и видят, кого бы искупать.
  Я притихла, ожидая, когда тетя окончательно успокоится, и заодно наблюдая за поведением этого противоречивого мужчины. Продавать в рабство молодых талантливых девушек и при этом с таким трепетом вытирать пухленькую морскую свинку. Я не могла этого понять.
  - Завтра мы пойдем с тобой в храм Извечных, - продолжал тем временем тихо успокаивать свою незваную гостью Лабим, - принесем им дары и узнаем, как вернуть тебе прежнее тело.
  Тетушка Аршисса заголосила пуще прежнего, так что даже у меня стали слезы на глаза наворачиваться. Но тут свинка выпуталась из импровизированного полотенца, и, забравшись в широкий рукав хозяйского одеяния, поползла вверх - к плечу. Угомонилась она, развалившись у работорговца на загривке вместо воротника. Положив грустную мордочку на сложенные лапки, она обвела свою спасательную команду мрачным взглядом. Все-таки не смотря на чужое тело, человеческие качества остались ей не чужды.
  Я поймала себя на мысли, что принюхиваюсь - так ли противно все еще пахнет от нашего гостеприимного хозяина? А главное как тетушка выносит в таком близком соседстве жуткий запах этого мужчины? Не знаю, куда бы привели эти размышления, если бы меня не прервали.
  - Боюсь Извечные тут бессильны, - вздохнуло это прелестное создание.
  - Ты так их прогневила, Арши? - шейх поднял руку и почесал свинку за ушком. Не дожидаясь ее ответа, продолжил, - я всё равно найду способ вернуть тебе прежние формы, и больше ты...
  - Себе сначала форму верни, - грубо перебила тётя. - А то страшно смотреть, во что ты превратился за эти годы. И не надо оправдываться.
  Наглый "воротник" поднялся на лапки и сбежал с мужчины, направившись в мою сторону.
  - Шейх Лабим Ибрам рао Мель-Сааби никогда ни перед кем не оправдывался! И не будет! - раздался звереющий рык. Глазки Лабима и без того заплывшие - сузились в две щелки, лицо стало наливаться кровью.
  - Ты бы так не нервничал, в твоем возрасте это вредно, - невозмутимо продолжила гнуть свою линию леди морская свинка, - кровь не к тем чреслам приливает.
  Работорговец подскочил на свои маленькие ножки, сжал в кулаки толстые пальцы. Ноздри его так натужно раздувались, будто из них сейчас дым повалит.
  - Вон! - прокричал во всю силу лёгких обиженный шейх.
  - Не смеем задерживаться, - тут же сориентировалась я, подхватила свинку, толкнула локтем Лариона, и мы пулей вылетели в коридор, где нас догнал старпом с остальными моряками. Тут уж капитан взял ситуацию под контроль: сделал знак своим людям, схватил мою ладонь, и мы изо всех сил побежали на выход. Нам на радость, посторонних - в смысле слуг или стражи - тут уже не осталось. Однако не успели мы и за угол свернуть, как из покоев донесся еще более надрывный крик.
  - Назад! Догнать! Вернуть! - а после команды отдавались уже на чуждом нам наречии.
  Догнать нас теперь было проблематично. Стоявшим в дверях стражникам, кинувшимся исполнять приказ, навстречу полетел сильнейший порыв ветра, сметающий все предметы на своем пути. Капитан же, не оглядываясь, уверенно вел нас к свободе. Я старалась сосредоточиться на дыхании и не сбиться с шага, как вдруг раздался вопрос, ненадолго вогнавший меня в ступор.
  - Армель, солнышко, как ты думаешь, а лорд Лазар сможет и для Лабимчика приготовить снадобье, возвращающее истинный облик?
  
  
  
  

Часть вторая. Поиск.

  Воспоминание первое. Плавательное
  Темные тучи заволокли небо, яркими зигзагами прорезая пространство и освещая почерневшее море. И с каждым ударом сердца вспышки становились все чаще, а гулкие раскаты сотрясали судно, заставляя вздрагивать и теснее прижиматься к любимому.
  В очередной раз нервно дернувшись от грохота грома, я была удостоена тихого смешка и поцелуя в макушку. Объятия стали еще крепче, а потом шаловливая ручка скользнула чуть ниже спины, вызывая у меня возмущенный вздох. Попытка вырваться из объятий и высказать несносному капитану претензии относительно норм поведения и морали успехом не увенчалась, зато я услышала довольное:
  - Зато дрожать перестала, - а потом меня ловко повалили на постель и, нависнув сверху, смерили долгим и пристальным взглядом. - Что тебя беспокоит, родная?
  - Гроза, - дыша чуть чаще и тяжелее, отозвалась я, не в силах отвести взгляда от губ мужчины.
  Да уж, и кому тут лекции о морали читать надо? Совсем я стыд потеряла вдали от дома. Мамочке стало бы плохо, если она меня увидела. А у тети Аршиссы вообще приступ случился. Но, к счастью, в настоящее время она находилась под присмотром лекаря и лечила простуду. Чихающая морская свинка то еще зрелище, должна признаться.
  - Армель, я не про данный момент, а вообще. С самого отплытия ты сама не своя. В чем дело?
  - Не знаю, - честно призналась я, не зная, как обосновать то странное чувство безысходности, что поселилось в груди.
  Ощущение чего-то близкого и неминуемого накрывало волной, и я чувствовала себя маленьким кораблем, попавшим в самый центр бушующей стихии. Без шанса на спасение... Без надежды на удачный исход... И это откровенно пугало.
  Вздохнув, я обняла своего мужчину за шею и сама потянулась за поцелуем, надеясь хоть на краткое время обрести душевное равновесие. Ведь в последнее время только рядом с ним я чувствовала себя... защищенной.
  Тягуче-сладкий поцелуй медленно перерастал в более пылкий, патокой растекаясь по телу и заставляя сердце учащено биться. Тонкая ткань сорочки не защищала от жара, исходящего от тела любимого, а лишь делала пытку острее и чувственнее. Особенно когда мужская ладонь медленно скользнула с талии вверх, осторожно накрывая холмик груди.
  Такого капитан себе еще не позволял, поэтому я в первое мгновение растерялась, даже не зная, как реагировать. То ли возмутиться и напомнить, что до свадьбы ни-ни, то ли плюнуть на все и раствориться в неожиданной ласке. Однако мужчина решил все за меня, немного распустив шнуровку сорочки и, нежно коснувшись губ, стал спускаться короткими поцелуями по шее, а потом и...
  - Ларио-о-он, - судорожно выдохнула я, закрывая глаза и отчаянно краснея.
  - Тише, родная, - хрипло отозвался мой капитан, целуя там, где даже после свадьбы вообще-то стыдно.
  И я бы вела себя потише, если бы не было так волнительно-приятно и стыдно, одновременно. Так что очередной стон совпал с раскатом грома, правда, я его даже не заметила, полностью теряясь в умелых ласках жениха. А он, коварный, этим беззастенчиво пользовался, покрывая поцелуями то грудь, то шею, то возвращаясь к губам. И когда я окончательно растворилась в своих ощущениях, меня весьма целомудренно чмокнули в губы, потом завязали шнуровку сорочки и, накрыв одеялом, придвинули под бочок.
  Некоторое время приходя в себя, я пыталась осознать случившееся, а потом не выдержала и весьма обиженным голосом задала мучавший вопрос:
  - И это все?
  - А все остальное только после свадьбы, родная.
  - А... так не честно!
  - А как честно?
  - Не знаю, но точно не так!
  - А вдруг именно так? Ты ведь точно не знаешь, - в голосе любимого мужчины отчетливо проскальзывали смешинки.
  - Не может быть, чтобы так. От поцелуев дети не появляются!
  - Ну, это зависит от того, как целовать.
  - Ларион!
  - Да, дорогая?
  - Так не честно!
  - А как честно?
  - Не зна... м-м-м, знаю! Я видела!
  - И что же вы видели, леди? И главное - где? - а вот теперь голос жениха зазвучал строже, но я не обратила на это особо внимания.
  - В книге. Нам с фрейлинами как-то попалась весьма интересная литература с картинками и пояснениями к ним. Так вот, там помимо поцелуев еще и ... - тут я поняла, что случайно выдала маленький секрет, о котором вообще-то было известно только трем фрейлинам, забредшим не в ту секцию библиотеки.
  - И что же ты замолчала, родная? Ты продолжай-продолжай, я внимательно слушаю.
  - Ой, да мне что-то спать так неожиданно захотелось.
  - Армель!
  - А-а-а?
  - Зацелую.
  - Мы это уже проходили.
  - Защекочу?
  - И это тоже!
  - Покусаю? Точно! Таких извращений в наших отношениях еще не было! - и Ларион снова оказался надо мной, примериваясь к носу.
  - Ты возмутителен!
  - Возмущать тебя одно удовольствие, - ответа на это заявление у меня не было, поэтому я просто обняла жениха за шею и поцеловала в уголок губ.
  Счастливая улыбка сама расцвела на лице, а сердце защемило от нежности. И глядя на лицо дорого человека я с неожиданной ясностью поняла - за ним хоть в пучину морскую, хоть к Извечным. Не отступлюсь, не отпущу, потому что пока он рядом, я живая. Не скованная придворным этикетом и нормами общественности. Я такая, какая есть и он не пытается меня изменить.
  - За что? - сорвалось с губ раньше, чем я успела себя остановить.
  - За что покусаю?
  - За что ты меня любишь?
  - За то что ты, это ты. Иногда холодная, как льдинка, иногда смешная и возмутительная, но всегда нежная и родная. И не любить тебя невозможно...
  - Люблю тебя...
  И тая в объятиях Лариона, я лишь убедилась в правоте своих мыслей - не отступлюсь, не отпущу. Хоть в пучину морскую, хоть к Извечным. Только бы вместе...
  Утренняя погода разнообразием не радовала, поэтому лежа под теплым боком Лариона, я рассматривала струи дождя, скользящие по стеклу иллюминатора и думала. Мысли в голове роились самые разнообразные, сменяя друг друга с невероятной скоростью и не давая зацепиться хотя бы за одну.
  - Почему не спишь? - щеки коснулись теплые губы.
  - Выспалась.
  - После свадьбы такой возможности у тебя уже не будет, - засмеялся жених.
  - Почему?
  - А кто вчера хвастался, что читал в книжке об аспектах этой стороны супружеской жизни?
  - Понятия не имею, - улыбнулась я, разворачиваясь к любимому.
  На глаза попался медальон, относящийся к герцогским регалиям. Красивый. Овальное произведение искусства, с выбитым на нем буревестником - гербом герцогов Турмалинских и инкрустированный бриллиантами и этим сам турмалином. Даже на вид тяжелая штучка, а Ларион носит и не снимает. Нет, я конечно помню рассказ Лазара, что этот медальон обладает какой-то родовой магией, усиливающий наследственность и вообще, что-то вроде охранительного талисмана, но все же, зачем его все время носить?
  - Согласна?
  - Прости, я прослушала.
  - Я уточнял, не откажется ли прекрасная леди составить мне компанию на завтраке?
  - Если тетя этой самой леди будет не против, то тогда не откажет. Кстати, куда мы сейчас направляемся?
  - Хотел бы сказать, что домой, но не уверен. Я отослал королю письмо в котором подробно рассказал про незаконные дела шейха. Скорее всего Его Величество пожелает, чтобы я отправился в Менсей и попытался вызволить девушек. А так как твоя тетя единственный чел... единственная, кто располагает хоть какой-то информацией, её придется взять с собой.
  - Значит, поплывем вместе, - вздохнула я, а потом сладко потянулась. - Так что у нас на завтрак?
  - Ты! - был мне емкий ответ, а потом кто-то очень наглый и настырный полез с поцелуями.
  И вот только стоило закрыть глаза, предвкушая нежные касания, как в дверь настойчиво поскреблись. Что-то неразборчиво пробормотав и тяжело вздохнув, Ларион плавно перетек из лежачего положение в стоячее, а потом ловко расстелил второе одеяло на полу, кинул туда подушку и, приняв самый независимый вид, отправился открывать. На пороге, как и предполагалось, сидела надутая морская свинка, гневно сверкающая глазами-бусинками.
  Тяжело переваливаясь с лапы на лапу, она скользнула в каюту и, оглядев разложенное капитаном постельное белье, а потом и меня, недоверчиво пискнула. И судя по выражению милой мордочки, нам она ничуть не поверила, но высказываться вслух не стала. Вместо этого, забравшись по простыне на кровать, она подползла ближе и, вскарабкавшись на мой живот, проницательно заглянула в глаза.
  - Доброго вам утра, тетя.
  - И тебе того же, Армель.
  - Что-то случилось?
  - У меня к тебе разговор... приватный.
  Переглянувшись с Ларионом и получив утвердительный кивок, снова посмотрела на тетю. Та наше перемигивание тоже заметила, но опять-таки промолчала, что наводило на определенные мысли - тетя что-то хотела.
  - Пойду за завтраком, - донеслось уже от двери и, когда послышался щелчок замка, тетушка нервно забегала по мне.
  - Армель!
  - Что?
  - Армелюшка!
  - Тетя, вы меня пугаете...
  - Армелюсик!
  - Чем доктор вас поил?
  - Да причем тут доктор? У меня беда!
  - Вы опять поправились? - на меня так возмущено посмотрели...
  Нет, ну а что еще я могла подумать? В былые времена основными проблемами тети были нехватка выпивки и лишний вес, так что вопрос вполне закономерный.
  - Нет! Наоборот, сбросила, но речь не об этом. Армель, насколько ты доверяешь своему капитану?
  - Как себе самой, - не раздумывая ответила я.
  - А его команде?
  - Она состоит из людей, которым в свою очередь доверяет Ларион.
  - Значит, если я попрошу не распространяться о моем пребывании в шейханате, они промолчат?
  - Тетушка, а что они вообще могут сказать? Что по приказу капитана спасали от шейха Лабима морскую свинку?
  - Но мое имя...
  - Аршисса одно из немногих имен, что имеет распространение на трех материках!
  - Точно?
  - Тетушка, тут даже волноваться не о чем! - заверила я задумавшуюся свинку. Правда, думала она не долго.
  - Тогда второй вопрос.
  - Я внимательно слушаю.
  - Когда мне вернут прежний вид и... твой знакомый алхимик сможет помочь Лабиму.
  - Смотря, что вы подразумеваете под помощью.
  - Понимаешь, он ведь раньше не был таким... таким...
  - Толстым?
  - Упитанным! - снова грозно сверкнув глазками, поправила меня тетя. - И вот я подумала, а нет ли средства, чтобы убрать все лишнее.
  - Есть, - важно закивала я и, заполучив полное внимание тети, добавила, - диета называется. А еще физические упражнения!
  - Армель!
  - Тетушка, я вас очень люблю и потому врать не намерена. Шейх не тот мужчина, который должен быть рядом с вами.
  - Почему?
  - Потому что он откровенно до вас не дотягивает.
  - Хочешь сказать, что я тоже толстая?!
  - Да нет же! Я имею ввиду, что он просто не подходит к вам. И даже не из-за своего поведения, несоответствующего нормам морали, и не из-за незаконной деятельности. Просто он... слабый. А вам нужен сильный мужчина, который сможет защитить и закрыть своей широкой спиной от всех невзгод. Чтобы при одном взгляде в его синие глаза все проблемы улетучивались, а душа наполнялась нежностью. Чтобы от одного прикосновения сладких губ чаще билось сердце, а коленки подгибались. Чтобы...
  - Армель, поверь, герцог Турмалинский всего один. Или ты хочешь, чтобы я у тебя его отбила? Ты ведь знаешь, если я включу свое обаяние, у тебя не будет ни шанса. Но, так как ты моя любимая и единственная племянница... Так уж и быть, оставлю мальчика тебе.
  - С-спасибо, тетушка! - теперь уже пришла моя очередь возмущаться, только все слова испарились, когда я посмотрела на дверь.
  А там, стоя с подносом в руках, нашей беседе внимал мой синеглазый капитан. И с каждым мгновением его глаза становились все больше. В общем, сдержать рвущийся наружу смех у меня просто не вышло.
  - Чего в дверях застыли? - не растерялась тетушка и даже не смутилась. - Несите завтрак! Как уже было упомянуто ранее, за время пребывания в шейханате я значительно убавила в весе. Так что надо исправлять! Что у нас на завтрак?
  - Для нас с Армель чай и блинчики, с вареньем из личных запасов кока. Честно говоря, раньше не замечал за ним такой щедрости, но не суть. А для вас, леди - яблоки.
  - Во-первых, не Армель, а леди Шанталь! Вы еще не женаты, чтобы позволять себе фамильярности. А во-вторых, яблоки ешьте сами. А мне блинчиков! И варенья! И побольше!
  - Тетушка... - выдохнула я, пораженно глядя на тетю. - Надо срочно возвращать вам прежний вид!
  - Как только, так сразу, - махнула лапкой мелкая хамка и, дождавшись, пока Ларион разместит поднос с завтраком на столе, отправилась на покорение очередной вершины.
  Смотреть, как это упитанное чудо прыгает вокруг ножки и пытается взобраться наверх, было одно удовольствие. Улыбаясь, я быстро накинула халат и, подняв тетю наверх, отошла к любимому. прижавшись к теплому боку, получила нежный поцелуй в висок, а потом печальное:
  - Как я и предполагал, король требует отправиться на остров за девушками. Подкрепление уже в пути, а нам велено разведать обстановку и попытаться все решить мирным путем.
  - Значит, решим. В конце концов не зря с нами плывет леди морская свинка. В случае чего натравим её на найона, а там глядишь, и он сам девушек отдаст.
  - Надеюсь, что так и будет, - улыбнулся Ларион и мы принялись за завтрак.
  ***
  К обеду погода нисколько не изменилась. Темные тучи плотным покрывалом застили солнце, то и дело оглашая окрестности громовыми раскатами. Дождь лил, как из ведра, налетая на щит корабля и растекаясь мириадами бриллиантовых осколков. Корабль швыряло из стороны в сторону, но благодаря магической защите, это почти не ощущалось. Как и порывы ледяного ветра, завывающие над водными просторами. Жуткая погода. Очень жуткая.
  Иные штормы проходили быстро, но этот, словно наведенный, следовал по пятам, постепенно истощая резерв щита. И я даже знать не желаю, что произойдет, когда защита падет...
  Пяти минут на палубе мне хватило, чтобы убедиться в мысли - лучше из каюты не высовываться. А посему, спустившись вниз и застав мерно сопящую тетушку, я устроилась на постели и полезла за Сказителем. В прошлый раз одна из якобы сказок помогла спасти любимого и команду от гибели, так что я решила на всякий случай снова пересмотреть книгу. Так, просто на всякий случай.
  Открыв оглавление, я некоторое время скользила взглядом по разделам, а потом решила начать с Морских легенд. И первая же из них заставила погрузиться в чтение с головой.
  История эта была о волшебном кочующем острове, что появлялся во время шторма. Когда корабль напарывался на рифы и команда терпела кораблекрушение, он затягивал на свой песчаный берег спасшихся и даровал им вторую жизнь. Не долгую, но счастливую. А потом... питался душами умерших, чтобы набравшись сил, в очередной раз перенестись в новое место. Одни считали, что это проклятая земля, распробовавшая вкус крови. Другие же утверждали, что на острове жил Пожиратель, случайно попавший к нам из другого мира и накапливающий энергию, чтобы вернуться обратно. Но это все только догадки...
  Меня от таких предположений пробрала нервная дрожь, но свет знаний не угас. А потому я перевернула страницу и принялась за следующую легенду о морском чудище пострашнее кракена. Ужасный монстр, что жил в самой глубокой расщелине Бескрайних вод, только одним своим названием пугал бывалых морских волков. Одно упоминание о нем заставляло капитанов разворачивать суда и стремиться к берегу, в тщетной надежде спастись. Но если оно выходило на охоту, спасения уже не было...
  Тулхут - неизвестное существо, наделенное магическими силами. Оно могло неделями удерживать корабли с людьми, погружая их в иллюзорный сон, из которого за все время смог вырваться только один человек - магистр разума. И когда его корабль прибился к берегу, среди многочисленных трупов команды сидел он... Сидел и невидящими, слепыми глазами смотрел в никуда. Он и подтвердил, что тулху не вымысел. Правда, рассказать успел не многое, скончавшись через несколько часов от магического истощения.
  В очередной раз передернув плечами, я закуталась в плед и снова посмотрела в окно, за которым сгущались сумерки. Тетушка продолжала сладко спать, даже не подозревая об угрозе неспокойного моря. И вот, что самое страшное... Если меня не подводит память, то остров, к которому мы направляемся, находится как раз за Узким проливом, что переходит в Бескрайние воды.
  И как-то сразу расхотелось отправляться за девушками. Тем более, что у нас дел полно! Надо расколдовать тетю, сообщить родителям радостную новость о моей помолвке и, в конце концов, вернуться к своим прям обязанностям первой фрейлины! Знаю, что не долго мне осталось носить это звание, однако поддержку принцессе Аните никто не отменял. А она в ней точно нуждается, потому что время свадьбы наследницы Золотого трона с царем соседней державы не за горами. Конечно, это еще не точно... Я лишь краем уха слышала, что Его Величество уже нашел выгодную партию для внучки, но и основываясь на этом можно было сделать выводы. Вряд ли дядя Себастиан отдал бы единственную родственницу правителю дикарей, к которым причислял и найона Мэнсей, и вождя Макву. Племя последнего вообще к человеческому виду не относилось, так что тут даже сомнений нет. Императрице Леде в принципе жена ни к чему, так что остается только царь Расаи - Любомир Мудрый. Хорошая партия, и для королевства, и для самой Аниты. Царь был молод, хорош собой, а еще невероятно обаятелен.
  Приезжал он как-то к нам с делегацией. Гостил целых две недели, по истечении которых абсолютно все леди были покорены. И моя подруга в том числе.
  Надеюсь, я вернусь домой до того, как будет объявлено о помолвке. А еще, очень надеюсь, что вообще вернусь...
  
  А плаванье всё продолжалось. День сменялся ночью, дождь сменялся... а вот дождь лил не переставая, отказываясь уступать небо ясному солнышку. Не хорошие предчувствия продолжали грызть душу и угнетать мысли, и это плохо сказывалось на моём самочувствии. Меня терзало головокружение, слабость. Я все чаще проводила время, сидя в каюте на своей кровати с книгой в руках. Присутствие Лариона вдыхало в меня силы, но он не мог постоянно быть рядом - корабль требовал его пристального внимания, и с этим я не могла тягаться. Очень хотелось побыстрее ступить на твердую землю.
  Тетушка строила радужные планы по обустройству личной жизни, причём делала это исключительно в движении: то протаптывая дорожку под столом, то расставляя по одному ей понятному принципу приборы на скатерти, приговаривая: 'этих поселим сюда, там продадим, тут будем по два месяца проводить, главное - вернуться в форму'. Притом, она хоть и делала вид, что не замечает, что со мной происходит, но нет-нет, да и бросала в мою сторону задумчивые взгляды.
  И вот, наконец, настал тот день, когда на горизонте показалась земля, а вместе с ней к нам вернулось и солнышко. Моряки потом рассказывали, что это было потрясающее зрелище, даже они - видавшие виды морские волки - не могли оторвать глаз от светила, которое, поднимаясь над спокойной морской гладью, указывало им путь на землю и тот самый пролив, подсвечивая их всеми оттенками красного и играя бликами на гранях утесов.
  Однако позвать меня полюбоваться на это чудо никто почему-то не догадался. Ларион утверждал, что пока отдал все распоряжения, пока спустился в каюту, солнце сместилось, и моему проснувшемуся взору предстало только ясное небо. Но долго роптать я не смогла. Сам проход между высокими скалами представлял из себя восхитительное зрелище и наблюдать за его приближением было усладой для глаз. Но прежде чем пройти грозный оскал пролива, 'Алата' сделала остановку. Лоцман проводил последние замеры и расчеты, благодаря чему само прохождение заняло не так много времени, хотя и этого хватило, чтобы рассмотреть скальную породу. То тут, то там на поверхности были разбросаны скопления кристаллов, которые и играли бликами солнца, указывая путникам дорогу.
   Когда противоположный берег остался позади, а перед нами расстилались Бескрайние воды, я даже немного взгрустнула. Но впереди ждала великая миссия, поэтому времени на ненужную грусть не было.
  Углубившись в морские просторы так, что от недавней суши не осталось и памяти на горизонте, мы дождались часа, когда смогли увидеть конечную точку нашего путешествия - остров Менсей, место правления найона Тумура. Как оказалось, доступ на скрытый от посторонних глаз остров могли получить только те, кто знал в какой именно точке и в который час должен расположиться корабль, чтобы путь открылся.
  - Ларион, скажи, тебе удалось за время путешествия подготовить какой-то план по освобождению похищенных девушек? - поинтересовалась я, когда капитан смог оторваться от обязанностей, и спуститься ко мне, чтобы выпить чего-нибудь согревающего. - Как всё будет происходить?
  - Как-как, - вклинилась в разговор тетя, - как и в прошлый раз. Оставит тебя на корабле, а сам попадется в плен и будет ждать, когда ты к нему пробьешься.
  Пока герцог приходил в себя от такого провокационного обвинения, свинка пробежалась по столику, элегантно обходя расставленный сервиз, и подойдя к блюду с печеньями, вгрызлась в одно из них зубами.
  - Тетушка, а вы помните, как всё происходило в прошлый раз? - решила я дать будущему мужу возможность обдумать достойный ответ.
  - Ням-ет,- донесся сквозь хруст еды отрицательный ответ.
  - Как же так? - я несказанно удивилась, - ведь на вас не распространялось действие клейма, и от меня вы ни на шаг не отступали.
  - Армель, луна моя ясноликая, - заподхалимничала родственница, перестав грызть. - Я - женщина с хрупкой ранимой душой, я не могла смотреть на то, как ты одна пробиваешься в защищенный дворец. А поэтому вцепилась в твое платье и крепко зажмурилась.
  - Но... но может быть вы что-то слышали?
  - Слышала! Деточка, я такого наслушалась, что спать потом неделю не могла, - и, видя, что с моего языка готов сорваться вопрос, закончила, - непередаваемые душераздирающие звуки.
  И морская свинка картинно упала в обморок.
  
  Высаживались на остров мы, вопреки сложившейся традиции, днем. Тут не было порта как такового. У прибрежного поселения имелся небольшой пирс, облегчающий прибывшим спуск на берег. А так, все иноземные суда, коих было не много в силу защищенности острова, швартовались в бухте.
  Незадолго до рассвета герцог Турмалинский отправил нескольких разведчиков обследовать береговую линию. Как я впоследствии узнала, мужчина очень оригинально решил проблему отсутствия транспорта для обследования территории. Он выделил подчиненным маговоз, приобретенный в шейханате, а отсутствие движущего источника магии заменил потоками ветра. И на таком усовершенствованном ковре моряки и отправились в путь.
  К моменту схода на сушу у капитана уже были первые данные от разведки - небольшой флот хозяина этих земель располагался в другой части острова, надежно укрытой от нападения. Взяв с собой привычную боевую команду, а также меня и моё грозное оружие (я про тетю), Ларион дал распоряжение найти подходящий транспорт и послал вперед вестника, предупредить наместника о прибытии дипломатической миссии. Сам же он планировал разместиться в единственной имеющейся на берегу гостинице, ожидая возвращения всех своих людей.
  Пока мы двигались к месту временного проживания, я, не стесняясь, рассматривала всё вокруг. Природа поражала взгляд своей красотой, а низкие домики - необычностью архитектуры. А вот население выглядело натуральными дикарями, заставляя сердечко трепыхаться от непонятных предчувствий. Когда проходили мимо одной из лавок, мне неожиданно показалось, что в окне мелькнуло знакомое женское лицо, значительно выбивающееся из общей безликой массы аборигенов. Но Ларион шагал размашисто и, побоявшись отстать, я не стала задерживаться, чтобы рассмотреть, не почудилось ли мне.
  Дойдя до нужного здания, капитан быстро прошел сквозь приветливо распахнутые двери, и, сходу оценив обстановку, повел меня вглубь небольшого холла. Присев на один из стоящих тут пуфиков я осмотрелась, поглаживая размещенную на коленях подозрительно молчаливую морскую свинку. Небольшое полукруглое помещение с низким потолком. Стены совершенно ничем не украшены, даже побелки не было. Справа от входа находилась деревянная стойка, за которой восседал местный житель, кидая на нас оценивающие взгляды. Сопровождающие нас моряки тут же рассредоточились по территории: двое остались у дверей, один стоял за плечом у герцога, еще один занял позицию между мной и дверью ведущей в смежное помещение.
  Переговорив с портье, герцог Турмалинский получил ключ и, подхватив меня под руку, к той самой - второй - двери. Надолго задерживаться в этом нелепом месте мы не планировали (во всяком случае, я на это очень рассчитывала). Команде всего лишь нужно было место, чтобы свести все ниточки воедино и разобраться с ситуацией. Пока я присела на стул, одиноко стоящий в центре небольшой комнаты, Ларион подошел к окну и, открыв створки, сосредоточенно замер.
  - Разведчики уже возвращаются. Скоро будут первые сведения, - удовлетворенно вздохнул он и подошел ко мне.
  - Я все равно не понимаю, зачем вы лично отправились в это мероприятие? - возобновила ворчание тетя Аршисса. - Вы же контр-адмирал, а приплыли сюда практически в одиночку. Это неразумно и бессмысленно!
  Я попробовала прикрыть болтливый ротик, но тут же одернула руку, почувствовав остренькие зубки.
  - Вы верно заметили: я - военный. Мой долг выполнять приказы отданные королём. - Мужчина ненадолго замолчал, а затем пристально посмотрел мне в глаза и с какой-то шальной улыбкой продолжил, - тем более, что спасать прекрасных дам попавших в беду, кажется, становится моим предназначением.
  Капитан присел перед стулом на корточки, и сжал мои пальцы в ладонях. Неожиданно идиллию нарушил писклявый крик.
  - Что? - свинка слетела с моих коленей и начала лихорадочно нарезать круги по центру комнаты. - Армель, детка, ты только послушай - этот человек, по видимому, собрался завести себе гарем!
  - Леди Аршисса, к чему это наигранное возмущение? Не вы ли еще недавно планировали пополнить гарем одного небезызвестного нам шейха?
  От этих слов маленький комок шерсти словно спотыкнулся на ровном месте, замер, присев на задние лапки, и стал хватать ртом воздух. Я перепугалась, что тетя задыхается и уже сорвалась к ней на помощь, как оказалось, что она всего лишь искала подходящие слова...
  - Негодяй! Нахал! Ловелас! Ты себя с Лабимчиком не ровняй. С этим выдающимся...
  - В ширину, - не удержалась я от реплики, перебивая возмущенную тетушку.
  - Что? - Переспросила поперхнувшаяся воздухом свинка.
  - Говорю, в ширину он выдается больше чем в другие стороны.
  - Это дело поправимое, - тут же насупилась тетушка и демонстративно отвернулась от нас, бросив напоследок, - лорд Лазар - этот благороднейший и образованнейший человек - наверняка поможет мне решить проблему.
  Стук в дверь прервал нашу занимательную беседу, и после разрешения в помещение зашел один из вернувшихся разведчиков. Учитывая небольшой размер выделенной комнаты, помимо нас с Ларионом тут находился только старпом (небольшая морская свинка - не в счет). Остальные сопровождающие нас моряки давно рассредоточились по ключевым постам: в коридоре, в холле, на улице.
 Разведка доложила, что они обследовали довольно большую часть побережья и в одном наскальном гроте обнаружили присутствие девушек. Недолгое наблюдение показало, что скорее всего похищенные находятся именно там.
 Посовещавшись немного, герцог отдал следующие распоряжения: вместо него во дворец поедет двойник. А он с несколькими ребятами попробует забрать девушек и перевезти их на 'Алату', которая должна будет пришвартоваться поблизости. Мужчины на ковре станут снимать пленниц по очереди и свозить на берег. А оттуда их уже шлюпкой доставят на борт.
 В целом все произошло по плану. Как и следовало ожидать, я осталась бродить по песочку пляжа в бухте швартования корабля и снизу наблюдала за началом спасательной операции. А потом уже было не до этого: пленниц приходилось успокаивать и объяснять, что теперь все будет хорошо и скоро их вернут домой. В этом мне особенно помогла тетушка Аршисса.
 Нет, она ни с кем не разговаривала, и не учила жизни, дабы не выдать свое инкогнито. Однако наличие у меня в руках пушистого обаятельного зверька действовало на девичьи нервы получше любых успокоительных настоек. А когда свинка забиралась к ним на плечи и, становясь на задние лапки, аккуратно стирала передними слезы со щек - про истерики забывали все, даже самые нервные.
 Когда шлюпка с корабля забирала последних девушек с берега, спустился на ковре Ларион. Как оказалось, несколько пленниц забились в какой-то угол и отказывались идти на контакт с незнакомыми мужчинами. Оставлять их там герцог не хотел - по манере говорить и одежде было ясно, что это наши соотечественницы. Поэтому жених решился попробовать последнее средство...
 Мы поднимались к пещерам, чтобы я поговорила с похищенными по-нашему, по-девичьи, и убедила их не сопротивляться и не поднимать шум. На самом деле я пока слабо представляла, что могу им сказать, но присутствие красивой морской свинки у меня на руках вселяло надежду на успех предприятия.
 Первым на пол грота ступил герцог Турмалинский. Как ни странно, но даже в таких 'морских' условиях его аристократичные манеры никуда не пропали и со стороны было заметно воспитание и 'породу'. Протянув мне руку, он помог спуститься и повел вглубь пещеры. Я немного поежилась - обстановка была мрачноватая: серый камень, за выступами прячутся тени и никаких признаков длительного пребывания людей. Чем глубже мы продвигались, тем ниже становился свод, темнее и плотнее воздух. Когда Ларион подошел к самой дальней стене и, согнувшись, откинул в сторону какой-то полог, я зажмурилась от вырвавшегося на свободу яркого света.
 Чтобы пролезть в открывшееся отверстие мне также пришлось склониться, а заодно придержать ладошкой тяжелую тушку, забравшуюся мне на плечо.
 Первое, что я сделала, распрямившись, это осмотрела помещение. Тут не осталось и следа от мрачного сырого грота: высокий потолок, стены задрапированы сочными тканями, в центре стоят небольшие пуфики. Ларион направился к неприметной двери, и я была вынуждена последовать за ним.
 Однако непонятное движение у боковой стены привлекло мое внимание. Резко повернувшись, я увидела сидящую на низкой табуретке женщину, явно пожилую, в платке, накинутом на волосы и странном платье. Она опиралась на клюку и провожала нас цепким внимательным взглядом.
 В голову забрались смутные подозрения, что эта женщина мне знакома. Но освежить воспоминания мне не дали, потянув дальше - к нашей конечной цели.
 - Вижу, - раздался зловещий уверенный голос, - всё вижу! Ждет тебя беда за этой дверью.
 Мы с Ларионом замерли на месте. Не знаю, как чувствовал себя он, но у меня по спине после этих слов расползался липкий озноб. А свинка, восседавшая у меня на плече, так сильно схватилась за мои волосы, что я ойкнула от неожиданности.
 - Может ну их, наложниц этих? - шепотом поинтересовалась я, выпутывая пряди из когтистых лапок. - Раз они сами не хотят быть спасенными, насильно мил не будешь.
 Однако мужчина продолжал стоять на месте и хмуро взирать на вещунью с очень знакомым лицом.
 - Повороти! Беду накличешь, коль не послушаешь - продолжила говорить загадками смутно знакомая незнакомка.
 - Мы не можем бросить похищенных тут, - не понятно кому из нас ответил герцог, и снова попытался продолжить путь, но я одновременно с ним развернулась в обратном направлении, и в результате мы не сдвинулись с места.
 - Изыди - и ждет тебя великое будущее! - пророчица вскинула костлявую руку и махнула в сторону, откуда мы пришли. - За той дверью ждет...
 - Меня? - тут же подняло голову мое любопытство, но было вынуждено опустить ее вновь под каркающим смехом старухи.
 - Мужчину твоего. Быть ему наместником Менсей, коли меня послушает. Великим правителем будет.
 - И все-таки я вас где-то видела...
 Старуха уже ушедшая мыслями куда-то далеко резко вскинула голову и под ее пристальным взглядом я моментально стушевалась.
 - Или не вас... все бабушки одинаково похожи друг на друга... Бабушки... - пробормотала я, пытаясь ухватить убегающую мысль, - ба...
 Я почти уже вспомнила, но тут Лариону надоел этот спектакль, он обнял меня за талию и направился снова вглубь пещер.
 - Беда, беда неминучая прячется за этой дверью, не ходи... - затянула вновь старуха, но отважный герцог уже никого не слушал.
 Когда он толкнул хлипкую преграду, у меня на мгновение замерло сердце. Я представляла, что беда клубится и раздувается как живая, и кинется на нас, как только мы пройдем внутрь. Но ничего такого не произошло. Перед нами открылась еще одна просторная комната без углов, без окон.
 Она была больше похожа на гостиную в доме родителей, чем на грот в глубине горы. Пол был устлан богатыми коврами, от одного вида которых хотелось снять сапожки и пробежаться босиком. На коврах валялись подушки, в центре был невысокий круглый столик, уставленный чашками и чайными принадлежностями.
 По началу, я подумала, что Ларион поведет меня дальше, поскольку комната казалась совершенно пустой. Но это только на первый взгляд. А на второй - у дальней от нас стены на полу сидели девушки, в ярких и чрезвычайно прозрачных нарядах. Но так как сидели они очень кучно, а некоторые еще поджали коленки к подбородку, то подробнее рассмотреть их не получалось. И хорошо, а то у любимого от такого количества красоток может голова крУгом пойти.
 Я ненадолго задумалась с чего мне начать, и пришла к выводу, что начать надо с главного...
 - Ларион, любимый, ты не оставишь нас на минутку? Мне с девочками пошептаться надо.
 Идея герцогу явно не понравилась, он нахмурился, молча осмотрел помещение, и, наконец-то, ответил.
 - Армель, у меня крайне нехорошие предчувствия, я бы хотел закончить тут всё побыстрее, и выпускать тебя из поля зрения совсем не планирую.
 - Пойми, мне с ними проще будет договориться без пристального мужского внимания. - Повторно осмотрев комнату, я выдвинула предложение, - может ты пройдешь посмотришь, что там дальше находится? А я как раз успею узнать, почему они сопротивляются.
 Тяжело вздохнув, Ларион пристально посмотрел мне в глаза, видимо искал подтверждение серьезности моих намерений.
 - Если тебя что-то насторожит - кричи. Я буду совсем рядом. - Он погладил меня по волосам. - В любом случае - со стороны грота никто кроме наших прийти не может.
 С этими словами он мимолетно коснулся губами моей щеки и скрылся за дальней портьерой. А я еще несколько мгновений стояла растерянная, чувствуя как остывает на коже его поцелуй.
 Тряхнув головой, отогнала неуместные сейчас мысли и прошла к маленькому столику. Оценила расположенные на нем сладости и напитки, быстренько переложила на поднос, лежащий рядом, вазочки с цукатами, и направилась в сторону пленниц, которые все мои действия сопровождали пристальными взглядами.
 - Да определят Извечные вашу судьбу, - поздоровалась я первая. - Меня зовут леди Армель Шанталь, и я прибыла на остров со своим женихом, чтобы спасти вас от рабства.
 - А с чего ты взяла, что нас нужно спасать? - спустя пару вдохов, показавшихся мне вечностью, поинтересовалась рыжеволосая девушка, сидящая от меня дальше всех. Видимо из-за спин подруг ей было не так страшно спрашивать. А то что обратилась она ко мне на моем же языке, говорило о том, что мы не ошиблись в подозрениях - пленницы были выкрадены из нашего королевства.
  Однако вопрос вызвал недоумение и заставил задуматься.
  - Разве вас не похитили страшные работорговцы и не продали в гарем наместника?
  - Похитили... - прошептала брюнетка с большими зелеными глазами и всхлипнула.
  - И продали... - тяжело вздохнула русоволосая девушка, теребя кончик косы.
  - Но господин, он такой... - и мечтательный взор одной из пленниц устремился к потолку.
  - Такой... м-м-м - подхватили этот вздох все остальные и на их лицах расцвели счастливые улыбки.
  Было понятно, что от них вразумительного ответа ждать бесполезно. Но не бросать же их тут одних? Надо как-то убедить пойти со мной.
  - Мы поможем вам вернуться к семье. Родители наверняка убиваются от горя, не зная, что с вами произошло. Пойдемте... - я смотрела на девушек, пребывающих в мечтательной задумчивости, и не понимала, как они могли сдаться и перестать бороться за свою свободу? Как можно так восторженно отзываться о том, кто вырвал тебя из родного дома и содержит в одной комнате с десятком таких же глупышек?
  - Они не пойдут, - раздался за спиной зловещий голос, и я чуть не подпрыгнула от неожиданности. - Они уже подпали под влияние господина, и вдали от него будут стремиться обратно.
  - Я вспомнила, где видела вас, - проигнорировала я слова старухи, и еще раз окинула ее внимательным взглядом. - Вы присутствовали на похоронах старого герцога Турмалинского... Кто вы такая?
  В ответ раздался лишь каркающий смех, но затем женщина снизошла до ответа.
  - Я - мать погибшей дочери. Я - бабка похищенного внука. Какое еще из моих званий тебе назвать?
  - Могли бы ограничиться своим настоящим именем. Хотя больше всего меня интересует, какое отношение вы имеете к герцогам Турмалинским.
  - Любопытная какая, - пробурчала старуха, но глаза, тем не менее, смотрели на меня с одобрительным прищуром.
  - Да как не любопытствовать, если вы меня только больше запутываете, а времени и так нет, - и, обернувшись к девушкам, я попыталась еще раз воззвать к их разуму. - Леди, вас дома ждут родные, они переживают, не зная о вашей судьбе. Пойдемте со мной.
  Не увидев иной реакции на свои слова, кроме презрительных и недоуменных взглядов, я попыталась взять за руку ближайшую ко мне наложницу. В ответ раздался резкий визг с одной стороны и жуткий грохот с другой. Отпустив недотрогу, я оглянулась на шум. В помещение влетел Ларион с мечом в руке. Пробегая мимо, он схватил меня в охапку и не останавливаясь помчался на выход.
  - А как же они? - махнула я рукой в сторону разряженных дев.
  - Поздно. Самим бы уйти.
  Из моего положения открывался хороший вид на всю комнату. Не сдержавшись, я сильнее вцепилась в плечи любимого, когда в другую дверь вбежали люди найона. Их было человек десять, все в черных облегающих одеждах и с обнаженным оружием. И только один страж выделялся среди них золоченым поясом. Но разобраться в его исключительности не получилось: Ларион миновал узкий проход, и опустившаяся за нами ткань вновь скрыла все следы обжитых помещений.
  - Армель, сейчас нужно быть очень быстрой, - герцог поставил меня на ноги и крепко сжал ладонь. - Сможешь?
  Не говоря ни слова, я потянула его вперед. Но, не сделав и пары шагов, мы с трудом успели остановиться перед внезапно возникшей преградой. Будто радужная прозрачная пленка натянулась от пола до потолка, отрезая нас от спасительного выхода из грота и летающего ковра. А за спиной уже чувствовалось чужое дыхание.
  - Вам некуда бежать, - слова прозвучали сурово и с сильным акцентом. - Извольте следовать за нами.
  Оглянувшись мы практически уткнулись носами в одного из преследовавших нас воинов, того единственного, что отличался золотым поясом. Видимо он был среди преследователей старшим.
  - А если мы откажемся? - Ларион одним быстрым плавным движением выдвинулся вперед, спрятав меня за собой.
  - У вас нет шансов. Мы применим силу, - и мужчина отошел в сторону, демонстрируя нам единственный выход из данной ситуации.
  Герцог Турмалинский стоял напряженный и несгибаемый как скала, но мы оба понимали, что нам придется познакомиться с найоном этого острова. И все что я могла сделать в этой ситуации - это поддержать. Я обняла мужчину за талию и прижалась к спине.
  - Уйти домой и не поздороваться с правителем этого чудесного острова, наверно, было бы невежливо? - прошептала негромко.
  - Думаю, ты права, - Ларион взял меня за руку, освобождаясь из захвата, и как ни в чем не бывало обратился к местным. - Вы покажете дорогу?
  Часть стражей, держа оружие на изготовке, развернулась и пошла в обратном направлении, указывая путь. Остальные дождались, когда мы покинем грот и двинулись следом. Как будто у нас был хоть один шанс сбежать: непонятная пленка продолжала тускло мерцать, отрезая нас от спасения.
  Вновь оказавшись в помещении с девушками, мы обнаружили их спокойно сидящими за столом. Наложницы как ни в чем ни бывало с любопытством разглядывали наш конвой.
  А я вдруг подумала, что можно представить, будто это почетный караул, приставленный к таким важным гостям как мы, дабы сопроводить на высокую аудиенцию. И тогда нервное напряжение уже не будет так сильно давить на виски, станет легче дышать, и безотчетный страх пропадет.
  На ходу задержала дыхание, медленно выдохнула и представила. Только после этого оглянулась назад, чтобы проверить, как у меня получилось. И натолкнулась на злой угрожающий взгляд старшего воина. Собственно, глаза - это единственная часть лица, оставленная им без прикрытия, и тем страшнее они выглядели. Попытка переключить внимание - не сработала. Страх только сильнее разросся, сворачиваясь ядовитой змеей в животе.
  Нигде не задерживаясь, нас провели через несколько обжитых комнат. Что примечательно - странной старухи нигде видно не было. А затем мне стало не до размышлений о посторонних. Нас вывели в темный сводчатый туннель, изредка подсвечиваемый необычными зелеными светильниками. Непроизвольно сжала руку герцога крепче. Почувствовав это, он посмотрел на меня, аккуратно высвободил свою ладонь и приобнял за плечи, даря тем самым ощущение надежности. И сразу стало легче дышать, не смотря на мрачный сумрак, на воинственную охрану и на предстоящую встречу.
  Путь наш несколько затянулся. Я начала уставать и всё чаще спотыкаться, и только поддержка любимого не позволяла упасть и расплакаться. Внезапно в конце туннеля забрезжил свет. И можно было бы порадоваться, если бы привыкшие к темноте глаза не щурились от слепящей яркости. Из-за этого только по свежему ветру, донесшему ароматы сладких фруктов и садовых цветов, я догадалась, что мы оказались в саду.
  Привыкнув к свету, я убедилась в своих подозрениях - сад ошеломлял. Однако мрачная охрана на фоне прекрасных деревьев недвусмысленно напоминала, что мы не на прогулке и не в гостях, и движение продолжилось.
  Теперь идти было не так страшно и утомительно и вскоре нас вывели к площадке внутреннего двора. С одной стороны высилась громада дворца найона. Здание было каким-то рубленным, неаккуратным, оно подавляло своей мощью, и мрачностью. С другой стороны была открытая территория, ограниченная небольшим кованым заборчиком, за которым открывался вид на открытое море. А прямо перед нами располагался большой многоярусный фонтан.
  После того как я смогла отвести взгляд от венца островной архитектуры, обратила внимание на то, сколько кругом женщин. Тут и там сидели, перемещались, лежали разряженные наложницы. Не знаю, почему я сразу отнесла всех именно к этой категории, не заподозрив в том, что это могли быть служанки или гостьи. Возможно, причиной послужила их одежда - воздушная, полупрозрачная, из тканей пестревших оттенками и узорами.
  - Закрой глаза, - прошипела я Лариону сквозь стиснутые зубы, даже привстав на цыпочки для лучшей слышимости.
  - Что? - мужчина оторвал взгляд от 'пейзажа' и посмотрел на меня. - Не бойся, Армель, всё будет хорошо. Я никому не позволю причинить тебе вред.
  - Смотри, чтобы я тебе вред не причинила, - пробурчала я неслышно, уже стесняясь своей глупой ревности, но тут явилась спасительная мысль. - Ларион, наверно тебе стоит опустить взгляд и не рассматривать этих женщин. Вдруг наместнику это не понравится, а нам не нужны лишние проблемы.
  - Любимая, где ты здесь видишь женщин? Это несчастные создания по недогляду Извечных попавшие в рабство. Я пытался рассмотреть нет ли среди них других подданных Его величества Себастиана Золотого.
  - Рассмотрел? - с трудом сохраняя остатки вежливости, поинтересовалась я.
  Ответить мне не успели, так как охрана, наконец-то, подвела нас к ложу наместника. Жаль, что со мной не было любимой тетушки. Она бы обязательно подняла крик вокруг такой срамоты, чем бы улучшила мне настроение и вселила уверенность в то, что всё будет хорошо.
  Ложе (назвать это троном язык не поворачивался) стояло на небольшом возвышении тут же на 'свежем воздухе', аккурат перед фонтаном. Сверху от палящих лучей солнца его скрывал большой полог, широко распахнутый с нашей стороны. Найон острова располагался полулежа, обложившись подушками, наложницами и окруженный опахальщиками. Мужчина выглядел на удивление молодо и привлекательно. И только пронзительный взгляд ярко-синих глаз, выдавал его действительный возраст. Темные волосы были заплетены в причудливую косу, перекинутую на обнаженное плечо.
  Внезапно у меня потемнело в глазах. Мелькнувшая мысль, что от пережитого потрясения, а также горячих солнечных лучей я начала терять сознание, быстро исчезла. Я почувствовала, что темнота вызвана ладонью Лариона, мешающего рассматриванию хозяина этого острова.
  - Так вот кто нарушил границы моих владений, - донесся до меня немного ленивый голос. - Как вам это удалось? Этот грот всегда считался недоступным.
  - Нойон Тумур, а вы проверяли это самостоятельно или доверились донесениям стражи? - слегка иронично ответил герцог Турмалинский.
  - Проникнуть в грот с моря пытались лучшие из лучших. Однако тебе удалось даже похитить оттуда часть наложниц. В чем твой секрет?
  Я устала стоять в неведении и самостоятельно убрала ладонь Лариона с лица. Однако поймав на себе сразу два мужских взгляда: недовольный от жениха и презрительный от нойона; не рискнула разрывать контакт, а только сильнее вцепилась в руку герцога.
  - Я всё еще жду ответа, - нарушил затянувшуюся паузу недовольный голос.
  - Секрет, на то и секрет, чтобы о нём никто не знал.
  Уверенный тон стоящего рядом мужчины с одной стороны поддерживал во мне остатки спокойствия, но с другой - заставлял задуматься о размерах терпения у хозяина здешних мест. А задумавшись, я невольно начала сравнивать словесных дуэлянтов. Было в их лицах что-то неуловимо похожее. Наместник острова имел точеные черты лица, высокий лоб, тонкий нос, хищный взгляд. Но больше всего поражали татуировки, плотной вязью украшавшие торс и руки мужчины.
  - Ты будешь служить мне! - внезапно мою задумчивость спугнул резкий окрик наместника. - Даже если для этого мне придется оставить у себя твою женщину.
  Заинтересовавшись неожиданным поворотом разговора, большую часть которого я пропустила, начала глазами выискивать ту женщину, о которой шла речь. И только по напрягшемуся Лариону, который пытался аккуратно задвинуть меня себе за спину, я поняла, что речь шла обо мне. Это что же, меня - молодую невинную девушку - обозвали... Да как он посмел? Резкие слова готовы были сорваться с языка, но мое внимание отвлеклось на злобное шипение. Я оглянулась и поймала полный ненависти взгляд одной из наложниц, возлежавшей около бассейна на цветных покрывалах. Но как оказалось - не одна она слышала слова нойона и готова была вцепиться в волосы потенциальной сопернице. Ближайшие к нам наложницы сейчас превратились в разъяренных львиц, готовых избавиться от нежеланного пополнения гарема.
  - Я приносил клятву верности королю Себастиану и не нарушу ее, - от этих слов, произнесенных низким угрожающим голосом, легкая поземка, подхватив мелкие листики, травинки, камушки, зазмеилась по плитам, которыми был вымощен двор этого зловещего замка.
  - Я даю вам месяц, на то, чтобы вернуться ко двору и аннулировать клятву. А тем временем, ваша спутница скрасит мое ожидание, - нойон Тумур сделал едва заметный знак рукой и у меня за спиной тихо встали двое охранников, из числа тех, что привели в это цветущее место.
  - Ты не тронешь ее, - уже громче, но не менее грозно произнес Ларион и усилившийся ветер опасно заколыхал царственный полог, а ветки ближайших деревьев склонились, признавая власть зарождающейся стихии.
  - Не пыли, - усмехнулся нойон и щелкнул пальцами, отчего ткань полога перестала дрожать от ветра и замерла.
  Я с удивлением осмотрелась, пытаясь оценить, как далеко распространяется магия наместника. Оказалось, что он избавился от ветра только вокруг себя, а на остальном пространстве двора продолжали летать потоки постепенно усиливающегося воздуха. Они трепали прически наложниц, отнимали у них покрывала и одежды, шумели листьями. То есть площадь действия была не велика, либо мужчина пока не хотел показывать нам свою силу.
  - Думаю, переговоры зашли в тупик, и нам самое время попрощаться, - Ларион церемониально поклонился наместнику и повернулся ко мне.
  - Не смей отворачиваться, пока я с тобой говорю, - донесся рык с царственного ложа, и неведомая сила оттолкнула нас с герцогом друг от друга.
  Я не смогла устоять на ногах, но упасть на каменные плиты мне не дали стражи, все еще стоящие рядом со мной.
  - А она очень даже ничего, - будто успокоившись, лениво произнес наместник. - И такая беленькая... Она замечательно украсит мою коллекцию. Подведите поближе.
  Ларион дернулся, чтобы помешать стражникам выполнить приказ, но охрана нойона помешала ему, скрестив перед ним сабли.
  Охранники, удерживая меня за локти, подвели к ложу и, поставив напротив наместника, отошли в стороны.
  Пару минут меня придирчиво рассматривали с головы до ног, после чего ярко-синие глаза загорелись неподдельным интересом, окончательно напугав меня. Я неосознанно попятилась назад, но после слов наместника остановилась.
  - Знаешь, а ты можешь даже не возвращаться от своего короля. Люблю редкие экземпляры, такая замена меня вполне устроит.
  - Она не устроит меня, - услышав за спиной звон оружия, я резко обернулась, но увидела уже только Лариона, стоящего в двух шагах от меня. Удерживающие его стражники обезоруженные валялись на земле.
  Не раздумывая, я бросилась в объятия жениха, и была тут же прижата к сильному телу, возвращая себе былую уверенность.
  - И как ты надеешься отсюда уйти? Да еще с такой ношей? - спокойный тон нойона взволновал, кажется, только меня. Окружавшие его наложницы беззвучно засмеялись и придвинулись к своему господину, как кошки, требующие ласки.
  Но мгновение спустя веселье сменил страх. Возле шеи наместника острова Менсей завис кортик, острием почти касающийся кожи.
  - Попробуешь нам помешать, и я проткну тебе горло, - с этими словами герцог развернул меня, приобняв за талию и направился прочь.
  Через несколько шагов я не выдержала давящей тишины, казалось, будто даже птицы замолчали от такого наглого обращения с хозяином острова, и оглянулась. Тумур двумя руками держал кортик за рукоятку, пытаясь отвести остриё в сторону, но пока ему это не удавалось. Одна из наложниц закрыла лицо руками, и только плечи ее подрагивали. Другая пристально следила за господином. В ее взгляде читалась решимость подставить свою шею под клинок, если бы нойон смог отвести его подальше.
  - Пойдем быстрее, я боюсь, - прошептала, посмотрев на Лариона, и ускорила шаг.
  Когда мы дошли до бортика фонтана, за спиной раздался женский крик. Я обернулась первая и успела увидеть, как нойон метнул в нашу сторону кортик. Не знаю, как ему удалось справиться с магией ветра, но кровь на руках наложницы испугала. Происходящее заняло несколько мгновений, но для меня время словно остановилось. Вот вскочивший на ноги мужчина, сверкая татуировками, кричит, что живым герцог от него не уйдет. Вот кинжал, нацеленный в спину любимого, который только начал оборачиваться и еще не осознал, что происходит. Изо всех сил я толкаю Лариона в сторону, но по инерции делаю шаг вслед за ним, и кортик входит мне между ребер.
  Боль пронзила насквозь, затмевая разум и возвращая обычный ход времени. Спотыкнувшись о бортик, я упала в фонтан. Тело медленно опускалось ко дну, но я этого даже не замечала. Боль не исчезла, она взрывалась множеством игл, раздирая меня на кусочки. И только когда пылающие частички стали растворяться в воде, боль отступала, унося с собой сознание. Разум погружался в мягкую бархатную темноту, приносящую долгожданное освобождение.
  
   ***
  Ларион не верил своим глазам. Зачем она это сделала? Зачем толкнула его? Надежда на то, что все обошлось, не давала холоду и отчаянию пробраться в сердце. Наверняка оружие пролетело мимо, а любимая всего лишь споткнулась о край фонтана, и сейчас вынырнет на поверхность, ругаясь на то, что они испортили ее наряд.
  Увидев, как стража кинулась к воде, он прогнал оцепенение и вновь призвал ветер. Верный друг раскидал тех, кто находился ближе всего, и завертелся вокруг хозяина. Пока он, образуя непроницаемую воронку, захватывал все большую территорию, мужчина склонился к воде, намереваясь схватить Армель и вытащить оттуда. Но тут по поверхности стали растекаться кроваво-красные круги.
  Не медля ни секунды, капитан ринулся было в воду, но та озарилась идущей из глубины яркой вспышкой. А пришедшая вслед за этим энергетическая волна отбросила мужчину навзничь. Когда он смог подняться и снова склонился над фонтаном, поверхность уже стала совершенно прозрачной. Тела Армель не было нигде.
  Рев раненого зверя раздавшийся посреди двора наместника, эхом разнесся по саду, и отразившись от стен дворца улетел в море. От этого звука оцепенение охватило всех присутствующих.
  - Что ты с ней сделал? - герцог Турмалинский вскочил на ноги и повернулся к нойону. Кулаки были крепко сжаты, вены на руках вздулись, на скулах ходили желваки.
  - При чем здесь я? Это был твой кинжал, - лениво ответил хозяин острова, но в его голосе проскальзывало напряжение. - Давай, прыгай туда и ищи свою женщину. В таком виде она мне уже не нужна.
  Вихрь, немного притихший на время разговора противников, вновь загудел, поднялся над землей, где до этого стелился поземкой, и, набирая обороты, закружил по двору. Он поднял в воздух покрывала, расшвыривал немногие предметы мебели, ломал тонкие ветки деревьев. Стража кинулась к своему господину, прикрывая его от опасности. Наложницы носились по двору с визгами и криками. Одни пытались поймать улетающую одежду, другие уворачивались от проносящихся предметов.
  Потихоньку сформировавшаяся вокруг капитана воронка втянула в себя всю воду по капле, извлекая ее из фонтана и вплетая в свои потоки. И когда на дне остались лишь мелкие камушки да пара луж, воздух сотряс отчаянный крик:
  - Армель!
  А потом небо затмили черные тучи, ветер крушил все, что попадалось у него на пути, и гнал людей прочь. Он не мог допустить, чтобы кто-то еще увидел слезы его хозяина. И пока одна часть стихии буйствовала и бесновалась, другая - чистым воздушным потоком подхватила капитана на руки, и понесла в сторону моря.
  
   Воспоминание третье. Познавательное
  
  Сознание медленно возвращалось в уставшее тело. Отголоски боли то тут, то там покалывали кожу. Я ощущала, что лежу на чем-то мягком, колышущемся, практически утопаю в незнакомой субстанции, но открыть глаза боялась. И страх этот был разнообразным. В голове начинали копошиться мысли о том, что случилось, почему я не могу пошевелить руками или ногами, во что такое меня положили и прочее, и прочее.
  Я бы наверно долго еще оттягивала момент знакомства с неизбежностью, но вдалеке послышались легкие шаги. Они достаточно быстро приближались, пока не затихли за головой.
  - Я очень рада почувствовать твое возвращение, - раздался надо мной мелодичный женский голос. - Открой глаза. Не бойся.
  Я медленно приподняла тяжелые веки и вскрикнула (если можно так назвать раздавшийся хрип) от неожиданности: прямо надо мной нависало женское лицо в ореоле длинных белых волос.
  Проморгавшись, я поняла, что лицо было не само по себе, а являлось все же составной частью привлекательной незнакомки, которая стояла в изголовье моего странного ложа.
  - Ну вот, видишь. Я совсем не страшная, - и она улыбнулась по-матерински теплой улыбкой.
  Я не стала оспаривать ее утверждение, тем более, что пока слабо понимала что происходит и где я нахожусь.
  - Кто вы? - голос все еще плохо подчинялся и то хрипел, то пищал.
  - Давай сначала мы приведем тебя в порядок, а потом сидя за столом обо всем поговорим, - женщина выпрямилась и величественно отошла от моего ложа.
  - Где я? - поведя глазами по кругу, я постаралась увидеть, в чем таком лежу.
  - Потом, все потом! Главное, что мы наконец-то нашли тебя и теперь все будет хорошо.
  - Что будет хорошо? Я лежу в каком-то... желе? - попробовав поднять руку, я поняла, что свобода движений мне доступна только в пределах чаши, в которой я располагалась.
  Паника накатила внезапно. Казалось, будто я утопаю все сильнее, и скоро непонятное вещество затечет в рот, заполнит легкие. Я затрепыхалась как бабочка в паутине и этим только ухудшила свое положение.
  - Тихо, успокойся, - лба коснулась теплая ладонь, - я не причиню тебе вреда, сейчас подойдут жрицы и помогут тебе выбраться. Помоют, оденут.
  Я постаралась успокоить дыхание, сосредоточившись на вдохе и выдохе и тут почувствовала, как тело стало само подниматься на поверхность, выталкиваемое из чаши чудо-желе.
  Тут же со всех сторон ко мне подошли женщины в длинных белых одеждах, но при этом с голыми руками. Две из них выливали на меня из ковшей голубую искрящуюся воду, две другие обмывали, убирая остатки желе. Оставшиеся помогали вынимать из чаши тело. Чувствовала я себя при этом совершенно обновленной, переполненной небывалой легкостью. Незнакомая доселе энергия бурлила в крови.
  Когда мне помогли выбраться и поставили на пол, накатила легкая неуверенность, будто я младенец, впервые вставший на ножки. Но попробовав переступить с ноги на ногу, я убедилась, что это не так.
  - Не волнуйся, чувство неуверенности в твоем состоянии совершенно нормально, - прервала мои размышления всё та же незнакомка.
  - А какое у меня состояние, - я рассматривала свои руки и не узнавала их: кожа была гладкая и шелковистая, ни детского шрама, ни приобретенного во время плавания загара - видно не было.
  - Обновленное, - рассмеялась она мелодичным голосом и, развернувшись, быстро удалилась из комнаты.
  
  ***
  Полностью одетая в свободные развевающиеся одежды (хорошо хоть не белые, мне досталось яркое пестрое облачение), я вошла в просторную светлую гостиную. Судя по оформлению и ухоженности - комната принадлежала приютившей меня хозяйке дворца.
  Пока я совсем не понимала где нахожусь и что происходит, но мысль о том, что где-то поблизости должен быть Ларион, поддерживала уверенность и вселяла веру в счастливое разрешение обстоятельств, в которые я угодила.
  - Ты уже здесь, - раздался знакомый голос и из-за ближайшей оконной занавеси выплыла - иначе и не скажешь - уже знакомая мне незнакомка. Мельком я успела заметить, как за ее спиной скрылся балкон. Видимо в ожидании гостьи она принимала солнечные ванны.
  - Да, только хотелось бы узнать, где это 'здесь' находится? - глядя на молодое лицо в обрамлении белых приглаженных волос с не по возрасту опытными глазами, я совсем оробела и стушевалась.
  - Всему своё время, не торопись. Тем более, что теперь у тебя очень много времени. После этой странной фразы я почувствовала, что колени стали предательски подрагивать и норовили уложиться отдыхать на полу. Видимо почувствовав мое состояние, женщина поспешила предложить мне сесть за чайный столик и занялась организацией питейного процесса.
  - Для начала, девочка, подскажи, как тебя зовут, - мне протянули чайную пару с фруктовым, судя по запахам, чаем.
  - Армель... - дрожащими руками я взяла блюдце и, не откладывая, сделала глоток. Бодрящий фруктовый вкус порадовал и немного успокоил.
  - Армель, красивое имя, как, впрочем, и ты сама, - хозяйка тоже поднесла к губам живительный напиток. - А меня зовут Леда и я в какой-то мере твоя бабушка.
  Такого я точно не ожидала и совершенно неприлично закашлялась. Как только мне удалось отдышаться, я поспешила развеять чужие заблуждения.
  - Боюсь вас огорчить, но ныне здравствующие родственники мне известны, а бабушки тем более. И вы к их числу до сих пор не относились.
  - Значит, нам с тобой предстоит расширить ваше генеалогическое древо, - Леда мелодично засмеялась, и тут же, резко оборвав себя, стала озабоченно серьезной. - Видимо ты попала в беду, раз сработала магия крови нашего рода и перенесла тебя ко мне. Мы носим в крови магию водных элементалей, и когда жизни нашей угрожает опасность - вода помогает спастись.
  - Вода... - задумчиво пробормотала я, - вода... по сути это последнее, что я помню: как она смыкается надо мной. Но я не успела даже испугаться, тело пронзила невероятная боль, а потом я очнулась уже здесь. Вы живете во дворце наместника Мэнсей?
  По комнате разнесся мелодичный смех.
  - Нет, малышка, у меня свой дворец и я не нуждаюсь в покровителях, - промолвила женщина, успокоившись. - Скорее нуждаются во мне.
  Поймав мой недоумевающий взгляд, она долила мне чай, пододвинула блюдце с пирожным. Однако пояснять свои слова не стала, вернувшись к расспросам.
  - Постарайся спокойно вспомнить все, что предшествовало твоему переходу. Мне необходимо знать, что с тобой случилось.
  В надежде, что как только женщина всё узнает, она восполнит пробелы моей памяти, я напрягла последнюю и приступила к неспешному рассказу. На моменте, когда чуть не убили Лариона, голос предательски дрогнул.
  - Понимаете, на мне клеймо его рода. Мы еще не придумали, как его снять, и поэтому не можем удаляться друг от друга на большие расстояния... А это значит, что он где-то рядом, он здесь?
  - Боюсь тебя огорчить, но избранник твой остался там же где был. И если он не может за себя постоять... - Леда прервалась для того, чтобы сделать глоток чая, а у меня руки задрожали от волнения, вынуждая поставить чашку на столик. - В таком случае - он не достоит наследницы великих водных магов.
  Последние слова были произнесены таким суровым властным голосом, что мне невольно захотелось вскочить и согнуться в глубоком реверансе. Однако слова о 'наследнице великих водных магов' подсказали, что я могу быть не менее суровой, хоть пока и не такой властной.
  - О достоинствах и недостатках моего избранника мы поговорим как-нибудь в другой раз, а пока прошу, поведайте мне - где я очутилась? А главное как?
   Бабушка (попыталась я мысленно примерить это определение к незнакомке) поджала губы, что-то обдумывая. Видимо придя к определенному решению, она тяжело вздохнула и уже более дружелюбно посмотрела на меня.
   - Насколько я могу судить из твоего рассказа, ты подверглась нападению, и удар клинка был смертельным...
   Я невольно вскрикнула и рука сама накрыла то место, куда вошел кортик. Леда резко поднялась со своего места и пересела ко мне поближе. Взяв мою ладонь двумя руками, женщина попыталась согреть заледеневшие пальцы.
   - Ты умерла Армель. Но тебе повезло, что сделала ты это, окунувшись в родную стихию. Вода растворила твое тело и поглотила душу. Магия предков призвала свою наследницу, и ты возродилась в храме водных элементалей. Стихия отдала то, что собрала по крупицам, и твое тело восстановилось. А клеймо... - родственница немного помолчала, будто подбирая слова, - оно было чуждым твоей плоти и разрушилось с твоей смертью. Теперь ты свободна от своего... жениха, - она словно выплюнула последнее слово.
  - Я никогда не буду от него свободна, - второй рукой я накрыла ладонь собеседницы и сами собой вырвались слова: - я люблю его. И пусть теперь притяжение ненавистной метки не властно надо мной, я все равно чувствую, как сердце рвется к нему, как беспокойство разъедает душу и хочется быстрее убедиться, что он жив, что ему ничто не угрожает.
  - Но он тебя заклеймил! - возмущенно всплеснула руками собеседница.
  Я не успела ничего возразить, как она продолжила уже более спокойно.
  - Ничего сейчас не говори. Поживешь у меня, пообщаешься с родной стихией. Я научу чувствовать её, а управлять ею сможешь, когда придет время. И тогда посмотрим, что станется с твоей болезненной привязанностью.
  - Это не...
  - Еще чаю? - как ни в чем не бывало поинтересовалась бабушка и потянулась к чайничку.
  Поняв, что тему Лариона сейчас продолжать бесполезно, я задумалась о том, что же еще меня интересует.
  - А сколько времени потребуется, чтобы я почувствовала стихию?
  Вопрос был не праздный. Вот захочу я, к примеру, пить или совсем наоборот, хотя о таком даже подумать стыдно, а возможность управлять водой внутри себя значительно облегчит мою участь.
  - Достаточно, - вернул меня к действительности голос хозяйки.
  Я подняла на нее взгляд и увидела сурово поджатые губы и решительное выражение лица. Кажется, в этой умной головке зарождался коварный план по истреблению наследника рода Турмалинских. Нужно было срочно что-то предпринять.
  - А когда я смогу вернуться к родителям? Матушка, наверное, с ума сходит, оттого что я снова пропала, - от безрадостных воспоминаний на глаза навернулись слезы, и я взяла в руки чашку, чтобы избавиться от кома в горле.
  - Матушке твоей придется еще немного пострадать.
  Сказано это было вроде и мягким успокаивающим голосом, но у меня руки задрожали еще сильнее. Сделав спешный глоток я поперхнулась и закашлялась.
  - Куда ты все спешишь, торопыжка? Знакомство с водной стихией не терпит суеты. Это только огонь горяч да скор на расправу. Родительнице твоей надо было лучше за дочерью неразумной смотреть. А теперь уже ничего не попишешь.
  - То есть я ваша пленница?
  Женщина удивленно взглянула на меня, а потом звонко заливисто рассмеялась.
  - Нет, конечно. Что ты удумала. Ты моя внучка, моя наследница. Моя кровиночка. Знаешь, Армель, дар такой силы не в каждом ребенке проявляется. А уж через пару поколений и подавно. Матери твоей потому и позволили покинуть Империю, что стихия ее не отметила. Ну да это дела давно минувших дней. Сейчас иди отдохни, прогуляйся. Посмотри что у меня во дворце как устроено. А с завтрашнего дня приступим к занятиям.
  С этими словами меня погладили по волосам и оставили в одиночестве, величественно удалившись.
  Нужно было срочно разрабатывать план действий по побегу из золотой клетки. А для этого, как верно отметила 'бабушка', необходимо было разобраться с обстановкой. Выбрав наугад направление, я отправилась в исследовательское путешествие.
  Обслуги во дворце было немного, а из гостей мне совсем никто не попался, и это придавало каждой новой комнате оттенок зловещей загадочности. Я привыкла к другому. С принцессой Анитой мы с трудом могли найти тихий уголок, чтобы отдохнуть от назойливых придворных. А теперь, я мечтала, чтобы у меня на плече сидела тетушка Аршисса и немного писклявым голосом комментировала происходящее. Как она там без меня? Ведь её тоже нужно срочно спасать, а я застряла в этом странном месте.
  В целом - дворец оказался совершенно обыкновенным - в меру большим, красивым, со светлыми комнатами, расписными потолками, цветущей оранжереей. Когда от смены залов у меня стала кружиться голова, я спустилась по широкой лестнице на первый этаж и не без труда отыскала двери на улицу. От открывшегося за ними вида у меня перехватило дыхание. Вперед от порога уходила вымощенная пестрым камнем дорожка, заканчивающаяся ступенями. От первой ступеньки начиналась аллея из аккуратно подстриженного кустарника. Складывалось впечатление, что аллея эта уходит далеко-далеко и заканчивается в бесконечно синем озере.
  Конечно же такое количество воды под боком привлекло мое внимание и я отправилась на прогулку по парку. День выдался теплым, но не жарким. В своем необычном наряде я не испытывала дискомфорта. Легкие одежды струились вдоль ног, начиная развиваться за спиной от порывов ветерка. Это странным образом поднимало настроение. Заточение уже не казалось таким бесконечным, новообретенная родственница - суровой, а встреча с любимым - нереальной. Озеро оказалось прекрасным. Водная гладь блестела серебряными искорками, простираясь до самого горизонта, то тут, то там из воды выскакивали маленькие рыбки и, сделав кувырок, опять скрывались в родной стихии. Белые чайки пытались поймать вертихвосток, но каждый раз в последний момент получали хвостом по клюву.
  От того места где я остановилась в обе стороны уходила песчаная полоска берега. А напротив в сизой дымке и томном мареве возвышались горы. Тяжело было смотреть против солнца, но мне показалось, что между скалами есть ущелье. Тогда озеро вполне может оказаться уютной бухтой с выходом в море. Сердце забилось чаще, боясь поверить в такое близкое спасение. Нужно было вернуться во дворец и расспросить подробнее об этом месте.
  Неожиданно в нескольких метрах от берега забурлила вода, запенилась, поднимаясь все выше, будто кто-то включил фонтан. Словно живая, она перетекала вверх и вниз, образуя чашу. Пара мгновений и под мой визг чаша разлетелась множеством брызг в разные стороны, отчего в летающих в воздухе каплях отразилась яркая радуга.
  - Будешь стараться, и у тебя так получится, - раздался за спиной проникновенный голос.
  Я была так поражена зрелищем, что не расслышала чужих шагов.
  - Если ты проголодалась, скоро подадут ужин. Пойдем, я провожу тебя, чтобы ты могла переодеться и умыться.
  Я с благодарностью воспользовалась предложением, и через некоторое время уже сидела за накрытым столом в обществе своей бабушки...
  - Если вы действительно моя... родственница, почему мама никогда о вас не рассказывала? - тут же озвучила я пришедшую мысль.
  - Здесь я могу только предполагать, дитя, - женщина подождала, когда слуга положит ей на тарелку выбранные блюда и отойдет. - Возможно, она обижена на меня, за то, что не допустила к таинствам обряда. Но к нему допускаются только дети стихии с сильным даром, не от меня зависело решение. Возможно, муж не разрешал ей вспоминать о столь могущественных родственниках, ревнуя к более знатному роду.
  На губах Леды заиграла высокомерная улыбка и я поспешила встать на защиту отца.
  - Мой отец тоже не последний человек королевства и всегда с уважением относился не только к моей матери, но и к ее родственникам.
  - Что толку гадать, если правду нам могут поведать только они. - Хозяйка приступила к трапезе, вонзив вилку в кусок аппетитного мяса.
  - И это возвращает нас к вопросу о том, когда я смогу увидеть родителей? Они будут волноваться, если в ближайшее время я не покажусь дома.
  - Армель, если тебе так будет спокойнее, мы можем отправить им весточку. Я задумалась на счет того, насколько меня устроит данный вариант, одновременно отдавая дань таланту повара. Необычные овощи, порезанные на мелкие кусочки и политые соусом, открывали мне новые вкусовые грани.
  - А что еще я могу делать из воды, помимо показанного вами фонтанчика? - утолив первый голод, я решила провести беседу с пользой.
  Бабушка рассмеялась.
  - По сути все что угодно: управлять, изменять структуру, призывать, и многое другое.
  - А превращать в драгоценные камни? - спросила и затаила дыхание.
  - Ну... - бабушка задумалась, - не совсем. А почему ты спросила?
  - Когда я испытываю сильные эмоции, вызывающие слезы на глазах, каждая слезинка превращается в драгоценный камень, - я поежилась от воспоминаний. Неужели эта моя тайна так и останется неразгаданной?
  - Ты не перестаешь меня удивлять, - женщина смотрела на меня пристальным взглядом. - Драгоценные камни - это побочный эффект неинициированного дара. Сила, скрытая в тебе, ищет выход и проявляет себя таким образом. Как только ты пройдешь инициацию, сможешь подчинить дар себе.
  - Смогу сама создавать камни?
  - И это тоже, - Леда рассмеялась, в то время как глаза ее лучились материнской нежностью.
  - И когда я смогу пройти инициацию?
  - Когда захочешь. Выбери подходящего мужчину, опытного, нежного и много времени это не займет... хотя, - хозяйка посмотрела на меня с легки прищуром, - действительно опытный мужчина, постарается растянуть удовольствие.
  Поняв, на что намекает женщина, я покраснела.
  - А если я так и не пройду инициацию? - слова были еле слышны, но собеседница смогла их разобрать и, кажется, мое смущение ее забавляло, но вот голос, которым она задала вопрос, заставил вздрогнуть и поднять на нее взгляд.
  - Ты что же, собралась податься к путницам? К этим больным женщинам, забывшим, что природа наделила их даром к продолжению рода не случайно?
  - Тогда это возвращает нас к вопросу о том, когда я смогу вернуться домой, - я набралась смелости снова поднять этот вопрос. - Здесь у вас что-то не видно подходящих кандидатур.
  Леда рассмеялась не по возрасту звонким смехом.
  - Спешить нам с тобой некуда, поэтому предлагаю завтра с утра начать занятия. Буду показывать тебе основы овладения даром.
  
  Покои, в которых мне предстояло ночевать оказались на удивление светлыми, хотя и окрашены были в непривычные оттенки голубого. Создавалась иллюзия, будто ты находишься на морском или озерном дне, но не очень глубоко, так что лучи солнца проникают сквозь толщу воды, подсвечивая ее нереальными гранями.
  Я лежала на большой мягкой кровати и не могла уснуть. Сначала в голове порхали мысли о предстоящем обучении. О том, что наконец познаю свой дар, научусь им владеть. Сладкое предвкушение от знакомства с волшебством щекотало живот и покалывало подушечки пальцев. Но чем сильнее ночь вступала в свои права, пологом тишины укутывая дом, тем стремительнее в сознание врывались воспоминания о том, что предшествовало моей... гибели. Вооруженная стража, визг наложниц и крик Лариона, пробирающий до самого сердца. Я многого не знала о герцоге, но каким бы сильным магом он ни был, в минуту моей смерти остался беззащитен перед врагом и мог поплатиться за это жизнью. Мне оставалось молиться только о том, чтобы его (если не смог отбиться и сбежать) заключили в тюрьму, откуда я смогла бы его вызволить. Обязательно смогла бы, ведь каганат находится на острове, а значит кругом столько воды, что как только я овладею даром - смою их всех с лица земли, вытащив на поверхность только любимого.
  Под натиском беспокойных мыслей отчаянье накатывало волнами, заставляя сон отступить. И только тревожное забытье сморило меня в предрассветные часы. К этому времени я уже точно знала, что буду делать. Даром мне мой дар не нужен, если потеряю Лариона, а значит, на утро назначаем побег! Вот только один вопрос - позавтракать или на глупости нет времени?
  Впрочем, если я опоздаю, и с Ларионом что-нибудь случится, мне будет не до еды. А значит, надо успокоиться, чтобы разумные мысли потекли в мою уставшую голову и помогли найти решение. Еще там, в парке, интуиция робко шептала мне, что открытая вода это как раз то что нужно. Но затуманенный рассудок все больше прикидывал вероятности и шансы выбраться с острова вплавь. И только теперь под покровом ночи я поняла, что именно не давало мне покоя: способ вызова капитана 'Скитальца'. Он же говорил - это что-то простое и легкое. Точно, мужчина сказал: 'Выйди к морю или к широкой реке и, "поймав" попутный ветер, прокричи мое имя'. Найдя способ сбежать, я тут же забылась, сморенная предрассветным сном, и, конечно же, проспала.
  Очнулась от того, что кто-то гладил меня по волосам, легкими мягкими движениями. С трудом разлепив веки, я обнаружила бабушку Леду. Женщина была похожа на фею. Легкое воздушное платье цвета морской волны, волосы, подсвеченные солнечными лучами, создавали волшебный ореол вокруг ее лица. Вот только внимательные умные глаза выбивались из образа добродушного нереального существа.
  - Доброе утро, моя девочка. Приятно видеть, что ты смирилась со своим пребыванием здесь. Никуда не торопишься, отдыхаешь. Но все же тебе придется вставать - нас ждут великие знания.
  - Знания - это хорошо, - я с удовольствием потянулась, разминая затекшие за ночь кости. - Думаю, их мне больше всего сейчас не хватает.
  - Тогда вставай, одевайся. Я жду тебя в столовой.
  Как только за 'феей' закрылась дверь, я подскочила на ноги. Надо было запастись в дорогу хоть сменой белья. Я помнила, что попала в этот дом не то что, без вещей... кажется даже и без тела. Но путешествовать голышом мне не позволяло воспитание, а превращаться в воду я еще не научилась.
  Дальнейшее проходило для меня словно в тумане. Завтрак в столовой, беседа с бабушкой и даже небольшое занятие после этого. Все мысли были там... на берегу, в ожидании 'Скитальца'. Не знаю, как мне удавалось скрывать свое состояние от проницательных глаз, но вроде бы она ничего не заметила.
  О том, чтобы скрыться до обеда теперь не могло быть и речи. Все что я себе позволила - это прогулку по парку с небольшой котомкой, которую я удачно припрятала под каким-то душистым кустом.
  На обеде я не находила себе места под внимательным взглядом хозяйки дома, и чтобы отвлечь от себя подозрения решила немного похулиганить. Прокрутив в голове те фокусы, которые утром мне показывала Леда, попутно объясняя принцип действия, я выбрала один наиболее простой. Для меня во всяком случае. Сосредоточившись, вперила пристальный взгляд в супницу, царственно возвышающуюся в центре стола.
  Сначала со дна поднялось несколько пузырьков, но никто не обратил на них никакого внимания. Бабушка видимо отвлеклась на ловлю последнего кусочка артишока, ускользающего от ее острой вилки, а слуги были целиком сосредоточены на нашем питании. Потом бульон немного поперемешивался сам собой, и только после этого жидкость стала застывать. Ощущения при этом были такие, будто из нее уходила жизнь, останавливались все процессы, замирала даже аура (если можно было так сказать). Волнующее чувство и немного пугающее...
  - Дитя мое, с тобой все в порядке? - от взволнованного голоса я вздрогнула и подняла испуганный взгляд на Леду. - Ты так покраснела и лицо напряженное будто... впрочем, не будем за столом. Как ты себя чувствуешь?
  - Нормально, - буркнула я, расстроившись такой реакции на мои успехи.
  В этот момент одна из служанок подошла к столу убрать супницу, попыталась взять ее на руки, но взвизгнув уронила чашу обратно. Тут же покраснев и потупив взор, она повернулась к хозяйке.
  - Простите, - девушка сделала книксен, - суп почему-то замерз, и я не удержала его.
  Взгляд бабушки потеплел, она с легкой укоризной посмотрела на меня.
  - Балуешься?
  - Тренируюсь.
  - Полезное занятие. Только служанок мне не перепугай.
  - Тогда я с вашего разрешения продолжу на улице? Заодно прогуляюсь. Легкий моцион после еды очень полезен.
  Собственно на этом мы с бабулей и порешили. Я с трудом сдерживала себя, чтобы, покидая столовую, не показать излишней спешки и волнения. Но стоило ступить на территорию парка, как вокруг разлилось спокойствие и умиротворение. На всякий случай осмотревшись по сторонам, я не увидела ни одной живой души, впрочем как обычно, и двинулась к тому самому кусту. Заначка лежала на своем месте. Одевать на плечо или тем паче прятать котомку под юбку я не стала, просто несла в руке, беспечной походкой продвигаясь в сторону берега.
  С каждым шагом, приближавшим к цели, на душе становилось легче настолько, что под конец казалось, что ветер-шалунишка подхватил и несет меня в бухту. Подойдя к воде, я присела на корточки и поводила по ней ладошкой. Стихия встретила меня как старую знакомую, лизнув пальцы и обдавая зарядом бодрости. С такой поддержкой можно было действовать, поэтому я поднялась и позвала капитана "Скитальца".
  Ничего не происходило. Штиль простирался над водной гладью, солнышко припекало. даже птички, лениво парящие в вышине, не утруждали себя лишними криками. Я вздохнула и повторила процедуру еще раз: раскинула руки, чтобы поймать ветер, и прокричала имя (надеюсь, никто посторонний меня не услышал), после чего всмотрелась вдаль.
  И опять тишина. Я вздохнула и присела на большой валун, приглянувшийся еще в прошлые прогулки по берегу. Что можно было сделать не так? Тихо звала? Не от всего сердца? Слова заветные забыла?
  У меня выходил отрицательный ответ на все вопросы, и надо было что-то решать. Время не стояло на месте. Время... как тебя много когда ждешь, и как не хватает, когда сердце рвется на помощь любимому. Время... точно! Видимо я выбрала неподходящее время для зова, надо было рано утром или наоборот - на закате, когда кроваво-красные волны устилают дорожку для солнца. Хотя я не помнила, чтобы капитан Скитальца оговаривал какой-то точный промежуток.
  Пока мысли крутились вокруг причин неудачи, я подхватила плоскую гальку и запустила по поверхности залива. Потом еще одну - она проскакала дальше предыдущей. Третий камень побил достижения первых двух и с громким бултых ушел на дно, и в этот момент из-под воды величественно вынырнул на поверхность легендарный корабль.
  От неожиданности я отшатнулась, хорошо хоть позорно не шлепнулась на гальку. Судно почти моментально обсохло, словно и не купалось пять минут назад. Паруса натянулись от ветра, но при этом матросов шустро сворачивающих снасти я не заметила. Капитан скитальца вышел на нос, запрыгнул на фальшборт, виртуозно балансируя на узком бортике, а затем легко спрыгнул прямо в воду.
  Однако на дно мужчина не ушел. Поверхность спружинила под его ногами, слегка подбросив обратно, и как ни в чем не бывало, мужчина направился ко мне.
  - Маленькая льдинка, тебе понадобилась моя помощь?
  - Я думала, вы уже не придете, - одновременно с капитаном выдохнула я.
  - Никогда не нарушал данного слова, просто это место... не чаял уже здесь оказаться, - и мужчина посмотрел мне за спину, где за деревьями возвышались стены дворца. От того, какая тоска плескалась во взгляде, у меня защемило сердце. - Магия острова не пускала нас. Только твой искренний зов помог нам преодолеть древний щит.
  - Я рада, что вам удалось преодолеть препятствия, а посему предлагаю скорее... покинуть сию гостеприимную обитель. К слову сказать, мне не помешало бы немного подучиться, но боюсь, сейчас на это совершенно нет времени.
  Капитан лишь согласно кивнул моим словам и галантно предложил локоть. Однако стоило нам приблизиться к воде, как она вспенилась, забурлила и откатилась от берега, оскалившись подобно хищной пасти.
  - И далеко ты собралась, дорогая внучка? - голос раздался будто из воды, и, подтверждая мои предположения, оттуда на песок шагнула...
  - Императрица! - запальчиво произнес капитан и упал на одно колено, прижав руку к груди.
  Я перевела ошарашенный взгляд с мужчины на бабушку.
  - Императрица? - прошептала непроизвольно. - Императрица Леда?! Та что... Пока в голове складывались кусочки мозаики (о которых автор уже забыл, но обязуется исправиться при вычитке), я, повинуясь вбитым с детства правилам, склонилась в глубоком реверансе.
  - Полно, Армель. Какие церемонии между родственниками.
  Я выпрямилась, подняла взгляд на Леду. Великолепная женщина. Сейчас в ней было бы сложно увидеть кого-то еще кроме легендарной правительницы: высокая, статная, светлые волосы убраны в сложную прическу, образующую корону, взгляд голубых глаз будто подчиняет своей воле. Но мне удалось справиться с неосознанным порывом во всем подчиняться.
  - Я рада, что вы не сторонница излишних церемоний. Тогда мы поплыли? - я постаралась незаметно толкнуть плечо все еще коленопреклонённого мужчины.
  - И далеко ты собралась?
  - Сложно сказать. Я же не знаю, на каком расстоянии отсюда находится мой дом. Но полагаю, что далеко.
  - И ты готова бросить все это, - она обвела рукой полукруг, как бы демонстрируя свои владения, - наше обучение... меня, в конце концов? И ради чего?!
  - Ради любимого человека, - прошептала я, тем не менее, не отводя уверенного взгляда.
  - А если я не пущу? - грозно свела брови бабушка.
  - А вы не пустите?
  - Смысла не вижу, - она сложила руки на груди.
  Я не сразу нашлась с ответом, а потом потупила взор и, краснея, прошептала...
  - А как же инициация?
  - Хм, - донес ветер, - с другими, вижу, ты не согласишься, а насилие... Хорошо, будь по-твоему.
  Я подняла глаза на Леду, не сдержав облегченного выдоха, но следующие слова показали, что рано я радовалась.
  - Но в обмен ты будешь должна мне...
  - Согласна, - а куда деваться, просто так бабуля не отпустит.
  - Ты даже не услышала, что именно, - усмехнулась императрица. - Ты должна будешь вернуться со мной и пройти полное обучение.
   - Выбор у меня не богатый, ради спасения Лариона я готова на многое. А обучиться мне тем более стоит. - После этих слов я обернулась. - Капитан, пойдемте.
  Мужчина стоял, не обращая на меня внимания, и смотрел на Императрицу. Столько отчаяния и тоски было в этом взгляде, что и меня пробрало, а хозяйка словно не замечала. Что-то здесь не так, но разбираться со странностями времени не было. Взяв мужчину за руку, я потянула его в сторону корабля. И тут же замерла от удивления, ибо бабушка последовала за нами.
  - А вы куда? - вопрос бестактный, но в данных обстоятельствах на большее меня не хватило.
  - Хочу побыстрее решить твои проблемы, чтобы ты не отвлекалась на всякую ерунду и приступила к выполнению своей части сделки.
  Женщина взмахнула рукой, и водная гладь перед нами застыла ковровой дорожкой. Я с опаской ступила на воду. Поверхность под ногами пружинила, как желе под вилкой. Очень не обычные ощущения.
  - А я не провалюсь? Очень не хотелось бы застрять в этом 'блюде', как вишенка в десерте.
  - Ты, пожалуй, можешь. Если будешь слишком активно об этом думать и нечаянно повлияешь на структуру воды.
  Больше вопросов мне задавать не хотелось. Сделав еще парочку осторожных шагов, я уже увереннее пошла к трапу корабля. Не успела я взяться рукой за веревочную лестницу, как дорожка взметнулась вверх, доставляя нас с Ледой прямо к палубе.
  - Армель, не забывай, что ты будущий маг воды. А значит, уже сейчас учись управлять ею и использовать для своей пользы.
  - Физические упражнения тоже полезны, - я кивнула головой в сторону поднимающегося по старинке капитана. - А показушничество приравнивается к хвастовству.
  Императрица рассмеялась, но комментировать мой выпад не стала.
  Мужчина, шагнув на борт, тут же предложил нам пройти в каюты. При этом он старался не смотреть на мою родственницу и выглядел крайне напряженным. Мысль о том, что дальнейшее плаванье корабль продолжит также, как прибыл сюда - то есть под водой - подтолкнула меня в направлении выделенной каюты. По дороге я успела отметить убранство судна: палубы надраены, тина из щелей не свисает, паруса - как новенькие. Сразу чувствуется, что капитан морякам спуску не дает и за 'Скитальцем' следит. Вопрос о том, откуда у призрака и мифа средства, разбился о воспоминания о сокровищах, спрятанных на дне морском.
  Каюты нам с бабулей выделили разные, такие же чистые и опрятные как само судно. И в дальнейшем путешествие проходило тихо и спокойно, насколько может быть спокойным морское путешествие. Если бы я знала, что это затишье перед бурей, я бы старательнее перенимала у Леды знания и навыки работы с водной стихией, а не пыталась выяснить, что за кошка пробежала между ней и капитаном. Тем более что последнее мне так и не удалось, оставляя в душе только догадки и предположения.
  Самые большие споры с моими сопровождающими и наставниками вызвал план действий. Я им рассказала, что плыть надо на остров наместника, поскольку там меня... даже мысленно я не хотела использовать слово 'убили'... отправили на встречу с Императрицей.
  Леда настаивала, что если мой жених хоть чего-то стоит, то уже должен был отомстить и вернуться домой - заливать горе от гибели любимой. А значит надо ехать в его родовой замок, а это совершенно в другой стороне от острова Менсей.
  Капитан настаивал на третьем варианте - отправиться ко двору короля Себастьяна, поскольку Ларион служит короне и на острове был, выполняя задание. А значит, должен был вернуться ко двору.
  Спорили мы долго и по очереди, так как Императрица редко снисходила до общения с капитаном, будто не замечая его, и мне приходилось выступать в роли посла-глашатого. Но наконец, я приняла решение и смогла на нем настоять - плывем во дворец, он находится посередине между островом и родовым замком.
  Расслабиться и начать волноваться о судьбе любимого я не успела. Корабль попал в сильный шторм, его кидало из стороны в сторону. Волны, словно ожившие великаны, решили поиграть в игру с валанчиком. Я так боялась, что от встречи с очередным валом судно рассыплется на кусочки, что волноваться еще за кого-то у меня не получалось, просто потому что эти мысли уже не умещались в голове. Я стояла у иллюминатора, обеими руками накрепко вцепившись в поручень, и созерцала буйство стихии. Как вдруг судно, подпрыгнув на очередной волне, ухнуло в пучину, погрузившись в толщу воды.
  Я вскрикнула от испуга, а потом завизжала от восхищения. Сквозь воду просматривалось дно усеянное где кораллами, где причудливыми обломками. Среди зарослей морской травы мельтешили блестящие рыбки. Услышав как за спиной хлопнула дверь, я, не поворачивая головы, позвала бабушку посмотреть на эти чудеса.
  
  А после шторма мы уже прибыли к месту. Конечно же, столица и дворец располагались не на побережье, открытые всем ветрам и врагам. Но по реке мы смогли подняться к самым подступам. Пересев с бабушкой в нанятый экипаж отправились в городской дом моих родителей, ибо появиться во дворце даже перед Анитой в непотребном виде я не могла. А уж к приемной короля меня бы и не подпустили.
  Дом встретил нас траурным одеянием: окна занавешены черной тканью, у дверей венки с красно-черными цветами. И даже фасад будто постарел - обтесался, выглядел мрачно, под стать общему впечатлению. Сердце болезненно сжалось. Что я пропустила, пока пропадала неизвестно где? Только бы с родителями все было в порядке. От тревожных мыслей я разволновалась и, спускаясь из экипажа, чуть виртуозно не растянулась на дорожке.
  - Армель, соберись! - грозно процедила Леда. Сейчас назвать ее императрицей язык не поворачивался - просто строгая знатная дама. - Наверняка это траур по любимой дочери. По тебе то есть! Поэтому возьми себя в руки и следуй в дом.
  Осознав, что скорее всего бабушка права, я постаралась унять дрожь в руках и подойдя к двери активировала магический звонок. Потянулись секунды томительного ожидания. Сцепив пальцы в замок, я еле сдерживалась, чтобы не поторопить слуг неприличной долбежкой в дверь.
  - Что вам угодно? Хозяева не... - начал говорить дворецкий и оборвал себя на полуслове, разглядев кто перед ним. Не теряя больше ни минуты, я отодвинула в сторону старого Добсана и побежала на поиски матушки.

Обновление

   Мы сидели в маминой гостиной, и я держала ее за руку, ожидая, когда она успокоится. После обниманий и ощупываний на предмет целостности, матушка не смогла больше сдерживаться и разрыдалась. Отца пока дома не было, но за ним уже послали. Мне предстояло морально настроиться на встречу. Я очень люблю своих родителей, но тем труднее рассказать, что произошло в ту злополучную поездку, куда я пропала и где провела прошедшее время.
  Перемежая рассказ всхлипами леди Шанталь поведала, что лорд Ларион Сельтор герцог Турмалинский вернулся ко двору один, вытребовал аудиенцию у короля, что в принципе является нонсенсом, и чуть ли не первым случаем на памяти двора. От короля Себастиана он вышел сам ни свой. На попытки герцога Озерского с ним поговорить не отреагировал и вообще вел себя странно и агрессивно. Отец дал ему время до утра, чтобы прийти в себя. Но утром Лариона уже не нашли. Он отбыл в неизвестном направлении - ни в городском доме, ни в герцогстве его не было.
  - И мы так и остались в неведении, куда ты делась, - всхлипнула мама. - А потом по дворцу поползли слухи, что ты погибла в результате несчастного случая. Но толком никто ничего не знал. Король отмалчивался.
  - А тетя Аршисса, она не появилась? - попробовала я отвлечь маму, потому как она опять поднесла платок к глазам.
  - Нет, тетушка тоже бесследно исчезла, - навзрыд проговорила леди.
  - Мамочка, успокойся, пожалуйста, - у меня сердце разрывалось видеть ее такой. - Посмотри, я вернулась, значит, и тетю найдем.
  В этот момент в комнату размашистым шагов вошел Лорд Исхард Шанталь герцог Озерский.
  - Дорогая, что произошло? Слуга не смог... - отец не успел договорить, так как я поднялась из-за кресла, около которого присела, чтобы успокоить маму.
  - Армель!
  В общем на объяснения с отцом ушло еще какое-то время, пока служанка не доложила, что моя гостья крайне недовольна тем, что ее так надолго бросили одну.
  Самое сложное было объяснить родителям кто такая Леда. Сначала они отказывались верить, что она Императрица. Эту легендарную личность у нас при дворе, да и пожалуй вообще в королевстве, никто не видел, а портреты все были рисованы в парадных нарядах, и получившийся на них величественный образ никак не вязался с той дамой, что сидела в гостиной. В то, что эта 'милая' женщина не только знаменитая правительница, но и моя дальняя родственница, родители в принципе отказались верить. Пришлось устраивать личное знакомство при таких странных обстоятельствах. Я боялась, что утомленная императрица разозлится, и нам тогда не поздоровится, но все обошлось благополучно.
  Когда первая эйфория от встречи сошла, я поняла, что потеряла непростительно много времени, а до сих пор не выяснила где мне искать любимого. Однако попытки оставить Леду на родителей, а самой сбежать во дворец - успехом не увенчались. Меня быстро привели в приличный вид и погрузили в карету. Следом сели все остальные.
  - Снежинка, Ларион действительно пробыл при дворе недолго и отбыл в неизвестном направлении, - повторил отец то, что мне уже рассказала мама. - И если честно, я сомневаюсь, что его величество откроет тебе тайну нового назначения контр-адмирала, его отъезд наверняка связан именно с поручением короля.
  - А мне кажется, главное правильно попросить. - Бабушка с хитрым видом окинула меня с ног до головы. - Если ты скажешь что мальчик... тебя... - тут Леда задумалась, явно подбирая подходящие слова, что несколько меня озадачило. - Ну, обесчестил, и теперь просто обязан жениться, поэтому ты его и ищешь...
  - Бабушка! - возмутилась я.
  - Ваше Величество! - одновременно возмутилась мамочка.
  - Интересная мысль, - задумчиво произнес лорд Шанталь. - Просто так король ничего не скажет, а тут вроде как есть шанс... Я, не одобряю, но если другого выхода нет...
  Как я дошла до приемной Его Величества - не помню. Людей здесь было немного и судя по внешнему виду - это представители не самых именитых родов, попавшие в затруднительное положение. По сложившейся практике такие люди часто околачивались в приемной в надежде добиться аудиенции. Но мы не могли ждать милости от Богини, поэтому оставив дам шептаться около окна, отец пошел к лорду Фриске, секретарю короля Себастиана. Некоторое время они о чем-то беседовали, лорд Шанталь, кажется, начинал злиться. В результате парой минут спустя отец вернулся ни с чем: приема нет, а у Его Величества сегодня другие государственные дела, чтобы отвлекаться на прошения.
  Пока отец с трудом сдерживал эпитеты, пересказывая нам все это, я на нервах чуть не сломала веер. Вариантов решения проблемы было немного. Один из них - это все же обратиться к принцессе Аните.
  Но тут мое внимание привлекла невысокая фигурка в платье маленькой фрейлины. Ее черты показались мне неуловимо знакомыми. Присмотревшись внимательнее, я узнала в ней Улю, ту служанку, что привезла с острова Турмалинских. Я окликнула девочку, и когда она подошла - поинтересовалась, что на ней за маскарад. Я же оставляла ее Аните совершенно в другом качестве.
  - О, госпожа Армель, я была так старательна и прилежна, что принцесса сделала меня своей младшей фрейлиной. А его величество, видя как усердно я служу его внучке, тоже выказал мне доверие и иногда посылает по важным поручениям.
  Меня слова малышки насторожили: во-первых со мной она такого усердия не проявляла, а во-вторых - сколько их старательных и прилежных, не всех же король одаривает вниманием. Нет, что-то тут не сходилось, но заниматься расследованием сейчас не было ни времени, ни желания. Я узнала главное - девочка вхожа туда, куда мне крайне необходимо попасть - на аудиенцию к Себастиану. А это значит, будем использовать и такие связи.
  - Уля, а ты могла бы тихонечко уточнить, когда у его величества найдется свободная минутка для меня?
  Малышка ненадолго задумалась. Видно было, что ее терзают противоречивые мысли. В конце концов, она выдохнула и шепотом произнесла:
  - Идемте со мной. Сейчас он должен пить чай в кабинете, возможно, ему не хватает приятной компании.
  Я двинулась за девочкой, но через пару шагов она остановилась, посмотрела на "хвост", что шел за мной следом, и брови ее нахмурились.
  - Так не пойдет. Вас слишком много.
  Встреча с королем, в которой я так нуждалась, могла сорваться из-за ерунды. Я оглянулась и угрюмо посмотрела на родственников. Сразу за мной стояла императрица, сейчас удачно выдающая себя за простую светскую даму. За ней пряталась мамочка, и закрывал эскорт отец.
  - Чета Шанталь вполне способна подождать нас здесь, - повелительным тоном произнесла бабушка. - А я прослежу, чтобы аудиенция прошла в нужном русле.
  Спорить никто не посмел, и мыс Ледой двинулись за девочкой. Проводив нас в ту часть дворца, где располагались личные покои, малышка оставила нас в одной из приемных и скрылась за дверью. Ждать пришлось недолго, но внутрь пустили только меня. С молчаливого согласия Леды я зашла в кабинет Его Величества.
  Обстановка меня несколько удивила. Ранее мне не доводилось заходить на личную территорию короля Себастиана Золотого, он любил внучку и к ее подругам относился по-отечески снисходительно, то есть, как кандидаток в возможные фаворитки не рассматривал. А те, кто сам проявлял инициативу - надолго подле принцессы Аниты не задерживался.
  Поэтому судить о предпочтениях монарха в плане интерьера я могла только в общих чертах. Но никак не ожидала затемненной комнаты, укутанной дымкой чадящих благовоний, расставленных по углам. Некоторой захламленности не только бумагами, но и странными вещами, больше похожими на шкурки убиенных животных или пучки недосушенных трав или фруктов.
  Сам монарх со дня, когда я видела его последний раз, тоже несколько изменился: осунулся, кожа будто высохла, натягиваясь на скулах, посерела. Промелькнула мысль, что я после смерти и то выглядела более живой. Но что меня удивило сильнее всего, что моя бывшая служанка Уля прошла и встала у короля за правым плечом, что позволено только самым доверенным лицам.
  - Зачем ты пожаловала? - скрипучий голос мурашками пробежал по коже, вынуждая поежиться, не таким он был еще каких-то полгода назад. Страх родился где-то в животе и когтями скребся по мышцам.
  - Ваше Величество, - я склонила голову в знак покорности. - Не за себя осмелилась я просить. Герцог Турмалинский... Ларион... ваш контр-адмирал может быть в опасности. Мне необходимо срочно его найти.
  - С чего ты взяла, что мне известно его местонахождение?
  - Вы последний, с кем он разговаривал, пока был в столице. И вы единственный, кто мог его куда-либо отослать. - Моя выдержка дала сбой, я подняла жалостливый взгляд на Себастиана. - Умоляю вас, Ваше Величество.
  Ненадолго в комнате воцарилась тишина, все плотнее окутываемая чадящими благовониями.
  - У меня на него далеко идущие планы, - раздался, наконец, скрипучий голос. - Ты не сможешь им помешать, девчонка.
  Поняв, что меня сейчас выставят за дверь, я подалась вперед и быстро заговорила.
  - Я не смею мешать вашим планам. У меня и в мыслях не было. Я только хочу спасти от гибели того, кто неоднократно приходил мне на выручку.
  

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"