Эльба Ирина, Осинская Татьяна: другие произведения.

Избранница Коар

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Оценка: 9.16*63  Ваша оценка:
  • Аннотация:
      
    Порой жизнь преподносит испытания, с которыми очень трудно справиться. И рад бы уже опустить руки, вот только тихий голос, пробивающийся из самых потаенных уголков души, останавливает. Заставляет бороться и идти вперед, встречая очередной рассвет.

Обновление
  
  
  
  Пролог
  Как только он вошел, в помещении воцарилась гробовая тишина. Работники с нескрываемым интересом рассматривали молодого мужчину, рискнувшего заглянуть в столовую. Красивых представителей противоположного пола в торговый двор захаживало много, но таких... с шлейфом власти и силы - единицы.
   Решив помочь нерадивому клиенту, а заодно и оградить себя от приобретения пары рожек, один из работников участливо поинтересовался:
   - Заблудился, мальчик?
   - Мальчиком я перестал быть задолго до твоего рождения, Карл, - холодно произнес мужчина.
   - Кир? Это действительно ты, мой друг? - присвистнул мастер Металла. - Что с тобой случилось?
   - Смею предположить, что наш уважаемый нер Шейн встретил свою пару, - нера Лейлас постаралась ответить на вопрос супруга безразлично, но нотки раздражения все равно нашли выход.
  Пожирая тело бывшего любовника голодным взглядом, она, как никогда, остро чувствовала свою ошибку, сравнивая Кирэса и мужа. Увы, результаты были не в пользу последнего. А ведь всего десять лет назад именно Лия грела постель этого невероятного мужчины, тая под умелыми руками и губами. Когда же нер Шейн переступил порог столетия, женщина решила разорвать связь и выйти замуж за молодого и перспективного артефактора, о чем сейчас искренне жалела.
  Оттого и заочно ненавидела женщину, родившуюся парой этого мужчины и сумевшую пробудить его тело к регенерации и второй молодости. Как же сейчас Лия завидовала всей расе коар, способной физически изменяться и подстраиваться под избранников. Ныне она многое бы отдала, чтобы владеть Кирэсом единолично и безраздельно, став его Избранницей. Но, увы...
   - Вы, как всегда, зрите в корень, нера Лейлас, - благосклонно кивнул мужчина и, передав небольшую стопку документов обедающему тут же секретарю, отправился на выход.
  - И кто же она? - от любопытства одна из стихийниц чуть не упала со стула, подавшись вперед и демонстрируя выдающиеся части тела.
   - Увы, пока не могу Вам этого сказать, - приподняв уголки губ в подобии улыбки, нер Шейн слегка склонил голову в знак прощания и покинул столовую, не обращая внимания на перешептывания.
  Всю дорогу до лаборатории следователь то и дело ловил на себе заинтересованные взгляды девушек-мастеров. Благо, что никто их них не лез знакомиться. Наконец добравшись до нужного помещения, нер Шейн коротко постучал и, не дожидаясь разрешения, вошел.
   - Доброго дня, неры, - осмотрев присутствующих, поздоровался мужчина и нахмурился. - Где нера Леор?
   - Отсутствует по состоянию здоровья, - ответила напарница девушки.
   - Это как-то связано со вчерашней травмой?
  - Не знаю, нер. Рина отказалась идти к целителям.
  - Гордячка, - недовольно пробормотал коар и выскользнул из лаборатории.
  Без особых проблем пройдя сквозь защиту женского общежития, Кирэс поднялся на второй этаж и деликатно постучал в дверь. После нескольких минут тишины следователь легко взломал кодовый замок и вошел. Неры Леор в самой комнате не оказалось. Да и след ауры был почему-то затерт. Лишь шум воды из соседнего помещения выдавал местонахождение девушки.
  Решив дождаться практикантку в коридоре, Кирэс сделал шаг в сторону двери, но услышав слабый стон, замер.
   - Нера Леор? Вам плохо? - ответа не последовало. - Ринаэль, вы в порядке?
   - Нер Шейн? Что вы тут делаете? - шум воды стих.
   - Ваша напарница сообщила, что с утра у вас были проблемы со здоровьем. Почему вы проигнорировали мой приказ и не пошли к целителям?
   - Потому что вчера все было хорошо, - слабым голосом ответила девушка. - А сегодня все из рук валится. И этот проклятый жар... И все в мой день рождения, - уже тише прошептала нера. - Вот тебе и совершеннолетие. Впрочем, можете не волноваться, я сама со всем справлюсь.
   - Нера Леор, вы понимаете, что раны, нанесенные песчаником, не шутки? А... что это за запах?
  Подойдя ближе к двери, Кирэс уперся руками в стену и сделал глубокий вдох. От сладковатого аромата с пряными нотками по его телу прошла мелкая дрожь полутрансформации, слегка увеличившая мышечную массу. Сделав еще один вдох, он утробно зарычал, впиваясь ногтями в стену и оставляя глубокие борозды.
   - Я все прекрасно понимаю, нер. Так что можете не волноваться и идти по своим делам. А я, в конце концов, оденусь...
  Хотя последнее и было сказано шепотом, мужчина все же расслышал и нервно сглотнул. Коснувшись ручки, он открыл дверь и замер на пороге, не в силах отвести взгляд от обнаженной девушки. Может для кого-то она и не была идеальна - худая и бледная, с угловатой фигурой и маленьким вздернутым носом. Но для него в этот момент не было женщины восхитительнее и желаннее. Аромат, вначале ласкавший обоняние легким шлейфом, ударил с новой силой, унося остатки разума.
  Движения мужчины изменились, став более рваными. Казалось, он сам изменился, превращаясь в хищника, готового к смертоносному прыжку. Приблизившись к замершей Ринаэль, мужчина склонился к тонкой шее, снова делая вдох. Его пара. Он думал, что на поиски уйдут года, а тут...
   - Нер Шейн? - с дрожью в голосе спросила девушка. - Вы что, прошли инициацию? Нашли свою пару?
   - Нашел, - почти промурлыкал мужчина, ловя языком капельку, прочертившую влажную дорожку до груди. - Наконец-то нашел...
  
  
  История первая. Возрождение
  Ну вот, снова подвал. Маленькое сырое помещение, пропитанное запахом плесени и скисших солений. В грязно-серых клочьях десятилетней паутины мохнатой шубкой запуталась пыль, темными гирляндами украшая потолок. В дальнем углу копошились мелкие грязные твари, дожирающие остатки соленых огурцов. Ненавижу крыс!
  Они же, почуяв запах крови, сочившейся из ран на запястьях, стали медленно приближаться и попискивать. Если эта свора набросится, сломанным ножичком, оставшимся еще от дядьки Кузьмы, мне не отбиться. Раньше дед вырезал им фигурки из дерева и продавал на ярмарке, но срок службы железки истек. Жалко старику стало выбрасывать верного друга, прослужившего столько лет, поэтому и отдал мне. Так что, какое-никакое, а оружие. Еще бы воспользоваться им правильно.
  Поднявшись с пола, я осторожно залезла на стоящую рядом бочку, застонавшую под моим весом. Как бы костями не проломить прогнившие доски, а то не избежать новых шрамов. Подобрав под себя ноги и укутав их подолом юбки, я прикрыла глаза. Крысы шуршали внизу, но раз я их не вижу, то можно представить, что их нет? Интересно, сколько на этот раз мне придется сидеть в подвале? Надеюсь, до ночи тетка вернется, а то в кромешной темноте совсем с ума сойду. Не люблю тьму! Ненавижу боль! Но разве в жизни бывает по-другому?
  Соседская девочка говорила, что моя боль ничто по сравнению с той, что причиняет ей пьяный отчим. А малышке-то всего тринадцать. Прошлой зимой она пыталась сбежать из дома, да далеко не ушла. Повитуха, бабка Марья, её к себе забрала и оставила как ученицу, а отчима они со света сжили, чтобы больше никого не трогал.
  Сняв с волос липкую паутину, прислонилась спиной к холодной стене и тихо запела, стараясь отвлечься:
  
  Подари мне крылья, небо
  Искупай в злотых лучах.
  Расскажи про быль и небыль
  У камина, при свечах.
  
  Забери с собою, ветер
  Через горы и моря
  Где закаты и рассветы,
  Где рождается заря.
  
  Подари мне сказку, солнце!
  Жизнь - как книга на руках.
  И у светлого оконца
  Изгони из сердца страх...
  
  
  Погрузившись в себя, я даже не расслышала шагов, а когда дверь отворилась, прятаться было поздно. На пороге стоял наш сосед кузнец, сжимая пудовые кулаки и недобро улыбаясь. Ох, видно тетка ушла в лес за травами и Арул это видел.
  - Пошли, - грубо бросил парень, нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу. - Вставай, иначе хуже будет...
  От страха я сжалась еще сильнее, тем самым разозлив парня окончательно. Не обращая внимания на крыс, не успевших сбежать и теперь хрустящих и хлюпающих под подошвой тяжелых сапог, Арул схватил меня за косу и, сдернув с бочки, потащил на улицу. Не в силах встать на ноги, я пересчитала все ступеньки телом, снова и снова прокусывая губу до крови, чтобы не закричать.
  Вытащив во двор, парень огляделся и, не заметив никого из соседей, потащил меня за дом. Кусты можжевельника стеной отгораживали наш участок от соседского, пряча жильцов от любопытных глаз. Тетке это было на руку - на заднем дворе росли травки, о которых соседям знать не надобно. А вот мне...
  Тяжелое тело прижало к земле, обдавая мерзким запахом пота. Огромные ручища зашарили по телу, разрывая рубашку и до боли сжимая грудь. Попытка вырваться и позвать на помощь лишь раззадорила парня. Руки двинулись вниз, задирая подол юбки и бесстыдно обнажая ноги.
  - Помоги-и-и... - снова попыталась закричать я, чем заслужила удар по лицу.
  На мгновение мир померк, снова возвращая меня в столь ненавистную темноту, а затем раскрасился кровавыми цветами боли и звоном в голове. Одно хорошо - тяжесть с тела пропала. Кое-как открыв глаза, некоторое время разглядывала синеву чистого неба, а затем медленно перевернулась на бок.
  Арул лежал в трех шагах от меня, тоненько завывая и держась за приспущенные штаны. Над ним, ласково улыбаясь, стояла моя тетка с любимой клюкой в руках и абсолютно черными глазами. Рот, с рядом игольчатых зубов, открывался и закрывался, но из-за звона в ушах разобрать слов я не могла. Разве что по белизне, разливающейся по телу кузнеца, поняла - не жилец. За посягательство на свою собственность Тень наказывала жестоко.
  Вздрогнув, снова закрыла глаза и отвернулась, не желая видеть расправу. В том, что она будет кровавой, даже не сомневалась - темная сущность любила проводить обряды, где главным составляющим была боль.
  - Ну, чего разлеглась? - ткнув меня клюкой в бок, пробурчала старушка. - День близится к закату, а дома ни крошки!
  Разлепив глаза, кое-как приняла сидячее положение и, стянув рубаху на груди, посмотрела на тетку. Угольные глаза без белков смотрели недовольно.
  - Ступай в избу. А я тут пока приберусь...
  Спорить я не стала. Кое-как доковыляв до бочки, смыла с подбородка кровавые следы и жадно припала губами к воде. Затем переодела рубаху и занялась готовкой. Жили мы не богато, но благодаря умениям тетки-травницы и не бедствовали. Соседи частенько меняли отвары от простуды на продукты, а за грибами и ягодами мы ходили в лес. Вообще, тетка моя была хорошей, но иногда в нее вселялось... что-то. Именно оно издевалось надо мною, режа запястья и сцеживая кровь для обрядов. Прятало в подвал, чтобы скрыть мою силу, иногда вырывающуюся из-под контроля. А еще оно защищало от посягательств местных, считая своим добром. И оно же, в тайне от тети, учило. Знания, полученные от Тени, я хранила как самый страшный секрет. Потому что сила, пробужденная ею, пугала и завораживала одновременно.
  - Рина, я вернулась!
  Повернувшись на голос тети Ольны, заглянула в её глаза и облегченно выдохнула - серые. Обычные глаза человеческой травницы, что растила меня на протяжении семнадцати лет, обучая искусству обращения с растениями. Улыбнувшись старушке, поставила горшочек с кашей в печку и пошла помогать раскладывать принесенные травы. Часть из них отправиться на крышу, а другая - под навес. У каждого кустика был свой секрет приготовления, позволяющий вытянуть как можно больше пользы и силы.
  Как только разобрались с делами и поужинали, тетка отправилась отдыхать, а я принялась за уборку. А полчаса спустя из комнаты появилась Тень, улыбаясь мне зубастым ртом. Вздрогнув, беспомощно посмотрела на темную сущность и послушно побрела за ней в подпол.
  Многочисленные склянки с кровью людей и животных... Внутренности, о принадлежности которых даже думать не хотелось. Тут же, на огромном столе, лежало тело кузнеца, прикрытое льняной простыню. Вздрогнув от вида огромного мужчины, который всего несколько часов назад пытался меня изнасиловать, отвернулась и поймала заинтересованный взгляд Тени.
  - Боишься его? - ласково спросила сущность с нотками предвкушения в хриплом голосе.
  - Не надо... - жалобно зашептала я.
  Вот только мои мольбы никогда не трогали Тень. Жутко улыбнувшись, она моргнула черными глазами, а затем тело тетки упало на пол. Всего один вдох, и труп на столе зашевелился. С хрустом распрямились могучие плечи, руки сжались в кулаки, а затем голова медленно повернулась в мою сторону, являя черные провалы глаз и острозубую улыбку.
  Бежать! Надо бежать! Вот только как, если ноги отказываются слушаться, и невозможно дышать от страха. Остается только зажмуриться и с силой закусить губы, чтобы не закричать. Тень очень не любит, когда я кричу...
  Тихий шорох и беззвучные шаги... Ледяные пальцы, коснувшиеся лица и скользнувшие по шее вниз... Сущность прекрасно знала, чего я боюсь больше всего, и играло на этом, вызывая не страх, но ледяной ужас. Обойдя меня по кругу, почти ласково прикасаясь к плечам, талии и бедрам, Тень на мгновение с силой прижала к ледяной груди, а затем подтолкнула вперед. Споткнувшись, против воли открыла глаза и уставилась на стол, где повинуясь темной силе, собирались инструменты.
  Ритуальный нож с острым лезвием, который так легко вспарывает кожу. Глубокая костяная чаша, уже потемневшая от моей крови. И огромная книга в кожаном переплете, где на пергаментных страницах хранились знания...
  - Скоро, - прохрипела-просвистела Тень, холодными губами касаясь моего уха. - Уже скоро все закончится. Осталось потерпеть совсем чуть-чуть.
  Взяв мою руку, сущность нежно погладила запястье с полоской запекшейся крови и, удерживая над чашей, сделала новый разрез. Кажется, я уже привыкла к этой боли. И к холоду, что разливался по телу с каждой потерянной каплей. Но вот с прикосновениями Тени, которая иногда покидала телесную оболочку и превращалась в сгусток тьмы, свыкнуться так и не смогла.
  Но сейчас было ужаснее в разы - могильный холод мертвого тела за спиной, вжимающего в стол, и рука сущности, жадно шарящая по телу. Беззвучно глотая слезы, мысленно я отсчитывала удары сердца и ждала... ждала конца ужасной пытки, которая длилась уже семь лет...
  
  ***
  Рассвет нового дня встретил меня на лавке у окна, коварным зайчиком скользнув по телу и удобно устроившись на лице. Потянувшись, сбросила с себя лоскутное одеяло и посмотрела на перевязанные запястья. Этой ночью Тень пообещала дать мне отдохнуть, странно прислушиваясь к чему-то неведомому.
  Радостно улыбнувшись хорошему дню, поплескала в лицо холодной водой и принялась за дела. Недовольное пернатое хозяйство ругалось в сарае, требуя свободы и корма. Зарянка обижено мычала в хлеву, ругаясь на нерадивую девчонку, проспавшую рассвет. Лай собак и блеянье соседской животинки... В деревне никогда не бывает тихо, но в этом и была её особая прелесть.
  После завтрака мы с тетей Ольной планировали отправиться на дальнюю делянку, где среди вековых деревьев пряталась поляна с земляникой. Я хотела сделать пирожков и варенья на зиму, чтобы в холодную стужу наслаждаться летним ароматом. Собравшись, взяли по плетеной корзине и медленно побрели по тропинке, уводящей в лес. Густая трава, еще не успевшая избавиться от росы, оставляла на подоле юбки радужные бусы, крупными каплями стекающие наземь.
  Соловьиные трели радовали слух, делая и без того хорошее настроение ясным и солнечным. Вдохнув свежий воздух полной грудью, улыбнулась, да так и замерла, глядя на двух путников, шагающих навстречу. Высокий мужчина в дорожном костюме держал за руку миловидную женщину, о чем-то обеспокоенно расспрашивая. Женщина отвечала с улыбкой, но по бледному лицу было видно, что что-то не так.
  - В положении, - коротко просветила меня тетя, с первого взгляда определив причину недуга незнакомки. - Надо бы помочь, а то не убережет малыша.
  Дождавшись, пока путники поравняются с нами, тетка поздоровалась и, внимательно осмотрев женщину, покачала головой.
  - Чего же ты, зная свое состояние, отправилась в дорогу?
  - По делам, - слабо улыбнулась незнакомка.
  - Пойдемте, - коротко приказала травница и развернулась в сторону дома.
  Спорить путники не стали. Оказавшись в избе, тетя повела женщину в соседнюю комнату, шикнув на её мужчину. Тот все порывался отправиться следом за женщинами, но получив дверью по лбу, хмуро притулился к стене. Опасливо косясь на незнакомца, я некоторое время ходила по кухне, машинально подогревая воду для травяного сбора и накрывая на стол. И все это время не могла перестать смотреть на человека, чувствуя в нем скрытую угрозу. Вроде обычный - с коротким ежиком темных волос, загоревшей на солнце кожей и сильными руками, но сила, что разливалась в воздухе, заставляла нервно вздрагивать от каждого шороха и ждать... Чего? Сама не знаю, но было не по себе.
  Женщины появились где-то час спустя, как раз к готовности мясной похлебки. Поставив перед гостями тарелки с едой, малосолы, горячий хлеб и масло, сама устроилась в уголке и принялась рассматривать гостью. И как тетка определила, что она ждет ребеночка? Живота не видать, а больше признаков и нет. Или тут сказывался опыт?
  - Травы я тебе соберу, как раз с неделю как просушили, а дальше ты сама. Во мне силы нет и нужные зелья не приготовлю.
  - Немного отдохну и сделаю, - улыбнулась порозовевшая незнакомка. - И вам, если что-то надо, приготовлю.
  - Да мне-то что, - отмахнулась тетя Ольна. - У нас окромя простуды, да зубной боли ничего и не случается.
  - Тогда возьмите хотя бы деньгами. Помощнице вашей на приданое пригодятся.
  Вот с этим старушка спорить не стала. Пообедав, отправила странную пару отдыхать на чердак, выдав тонкое одеяло и набитые травами подушки. Я же, испросив разрешения, все-таки отправилась на поляну за ягодами. Уж очень хотелось сладких пирожков и ягодного морса.
  Лес, пробудившийся ото сна и прогретый солнцем, радовал своими ароматами и звуками. Терпкий запах прелых листьев, мешавшийся с хвойным... Мягкий мох, укутавший деревья и камни. И под каждым кустиком своя жизнь, своя тайна. Стоит отодвинуть листик, и можно разглядеть ежевичную лозу, с белыми звездочками цветов. Под еловыми лапами прятались упитанные грибы, так и просящиеся в корзинку. Трели птиц и любопытные мордочки белок. Лес жил и дышал, даря пищу и защиту сотням своим жителей...
  Полянка с земляникой порадовала двумя желтыми бабочками, беззаботно порхающими с листика на листик. Ни проблем, ни забот. Жизнь, как один миг, наполненная теплом и радостью.
  Опустившись на колени и примостив корзину рядом, начала свою охоту. Коварные ягоды умело прятались среди обильной зелени, лишь иногда показывая алые бока. Первая же добыча отправилась в рот, принеся с собой сочную сладость с легкой кислинкой. Следующая - в корзинку. И так до тех пор, пока плетенка не была наполнена до половины. Больше срывать я не рискнула, чтобы не подавить спелые ягоды.
  Оглядев земляничные угодья, прикинула, сколько раз можно будет заглянуть в гости и, напевая песнью, отправилась домой. По пути, не удержавшись, набрала немного грибов для жаркого с картошкой. С солеными огурцами будет в самый раз!
  Я уже почти добралась до дома, когда на моем пути появился Махр - младший брат покойного ныне кузнеца.
  - Доброго дня, - тихо поздоровалась я и попыталась обойти мужчину.
  - Брат мой где?
  Ох, я очень надеялась, что мне этот вопрос зададут в последнюю очередь. Мало ли куда мог отправиться Арул? Может пошел в соседнюю деревеньку, да нарвался на волков. Или разбойников, хотя их в наших местах не видели давненько.
  - Не знаю, - пропищала я.
  Ведь действительно не знала, что с ним сделала Тень. Может, разложила по полочкам в подполе, а может, предала земле...
  - Вре-е-ешь. Я знаю, что он ходил к тебе...
  Значит, кузнец успел поделиться, куда и зачем шел. И никто его не остановил...
  - Как видишь, не дошел, - вздернув подбородок, выплюнула я.
  - Опять врешь, - зло сощурив голубые глаза, Махр двинулся на меня. - Ну, если не он, то буду я. Хорош ты хвостом покрутила, пора и меру знать.
  Корзинка сама выпала из ослабевших рук, рассыпая по земле все собранное за день. Сделав несколько шагов назад, подобрала подол юбки, а потом побежала куда глаза глядят. Петляла среди деревьев, стараясь оторваться, но тщетно. Несмотря на свои габариты, Махр оказался быстрее...
  Повалив меня на землю, лицом в траву, мужчина пристроился сверху. Разорванная юбка и потные руки, скользящие по ногам... Мой отчаянный крик и боль в груди... И отчаянная мысль - "Как же я устала..." Устала убегать от парней, которые не желали понимать отказа. Устала от Тени и её выходок. Надоело бороться за каждый новый день и осознавать, что он же может стать последним. Сопротивляться и кричать сил больше не осталось...
  - Ай-яй-яй, как не хорошо, - знакомый голос донесся сквозь стук собственного сердца. - А я ведь предупреждала, что трогать девчонку нельзя. Предупреждала?!
  Прежде, чем Махр успел что-то ответить, её отбросило в сторону, впечатывая в дерево. Упав наземь, кузнецов брат тут же поднялся и в упор уставился на тетку, которой сейчас управляла сущность.
  - Придет день, Ольна, когда ты не сможешь её защищать. И тогда мы всей деревней позаба... - а дальше мужчина захрипел и упал на землю, царапая собственное горло.
  - Я всегда смогу защитить её, - усмехнулась Тень, присаживаясь рядом со мной и натягивая юбку на голые ноги. - Всегда...
  - А я все думал, почему твоя аура кажется такой знакомой, - новый голос заставил вздрогнуть и перевернуться на бок. - Давненько я не встречал Пожирателей.
  - Зря Ольна вас приютила, очень зря, - печально покачала головой Тень и поднялась на ноги. - Если уйдешь сейчас, я не трону тебя и твою семью.
  - Ты и так не тронешь - сил не хватит.
  - Что же, твой выбор, - зубасто улыбнулась сущность и запустила в мужчину черным сгустком.
  Не желая попасть под горячую руку, я медленно поползла к деревьям, стараясь даже не оглядываться. Не знаю, кем был наш гость, но отчего-то была уверенна - он действительно сможет противостоять Тени. И, чего уж таить, очень надеялась на его победу.
  Воздух вокруг звенел от силы, вызывая зуд в ладонях и желтые точки перед глазами. Отмахнуться от них не получалось - светлячки впитывались в кожу, оставляя после себя приятное тепло. Со стороны Тени слышалось недовольное шипение перемежавшееся с бранью. Кажется, в кои-то веке нашлось существо сильнее нее!
  К сожалению, я так и не смогла узнать, чем все закончилось. Внезапная боль, сковавшая тело, стерла краски мира и погрузила в блаженное беспамятство.
  ***
  - Очнись, девочка! Да очнись же! Вар, она не приходит в себя! Я не могу ничего сделать.
  - Наллия, успокойся. С ней все будет хорошо. Просто дай ребенку отдохнуть.
  Сквозь сон я слышала незнакомые голоса, но разобрать, откуда они доносятся, не могла. Да я даже глаз открыть не могла - тяжко. Хотелось свернуться клубочком, закутаться в любимое одеяло из лоскутков и спать. Видеть сказочные сны о волшебных краях и не возвращаться в суровую реальность.
  - Она не хочет бороться, - в голосе женщины проступили нотки отчаяния.
  - Наллия, любимая, не плачь. Мы сделали все, что могли. Остальное нам не подвластно.
  - А если провести ритуал и...
  - Нет! Она сама должна решить, уйти за черту или остаться здесь.
  Ничего не ответив, женщина стала гладить меня по волосам, напевая старую колыбельную:
  
  Закрой глаза, представь, что мы - созвездия,
  Над миром ночью темной пролетим.
  Послушаем предания и песни
  Народа, что так горячо любим.
  
  Вообрази простыми мотыльками,
  Летящими в просвет средь серых дней...
  Живущими с цветными огоньками,
  Жалеющими все себя сильней...
  
  Закрой глаза и стань простой песчинкой,
  Покорной дуновению ветерка,
  Но, если хочешь, будь моей снежинкой,
  Чтоб умирая - вновь на облака.
  
  Стань, кем захочешь. Вечность - не обманешь!
  Ведь будешь тем, кем выдумала жизнь.
  Судьбу, надежду, пальцем не заманишь,
  А если борешься, тогда, дружок, держись...
  
  Стой до конца, когда уже нет шансов,
  Верь в крепость духа, сердце и мечты!
  Всё кружится под звуки новых танцев -
  Под музыку надежды... и любви...
  
  
  Мелодичный голос ласкал слух, а слова заставляли душу цепляться за тело. Еще слишком рано уходить. Если смогла выжить, значит, достойна. Улыбнувшись во сне, я позволила себе впервые в жизни расслабиться и насладиться отдыхом.
  И я, действительно, летала во сне, кружа над городами, освещенными множеством огней. Каталась по млечному пути, словно по ледяной горке, проносясь мимо россыпей бриллиантовых звезд. Ловила в ладошки пушистых солнечных зайчиков и растворялась в золотых лучах, согревающих мое крошечное сердечко. Мой сон... Моя светлая сказка...
  Второе пробуждение оказалось более приятным. Сначала бросилось в глаза богато украшенное застекленное окно. Роскошь, которую в нашей деревне не сыщешь. Значит, я не дома... Следующим открытием стала цветущая вишня. Странно, вроде бы лето на дворе...
  Медленно сев, я спустила босые ступни на пол и, поднявшись, сделала несколько неуверенных шагов к окну. Воробьи, до этого весело спорящие за гусеницу, вспорхнули в небо. Вот бы и мне так...
  - Проснулась уже?
  Обернувшись на голос, я еле удержалась, чтобы не упасть. Голова закружилась, а в глазах заплясали разноцветные пятна.
  - Как ты, милая? - знакомая женщина, которой помогла тетя Ольна.
  Тетя... Воспоминания о случившемся навалились разом, заставляя мелко затрястись от пережитого ужаса. Что же случилось? Как я оказалась в этом месте и кто выиграл в сражении?
  - Что с тетей? - хрипло прошептала я.
  - Прости, девочка, но мы не смогли её спасти. Сердце не выдержало...
  Осев на пол, я обхватила себя руками и начала медленно раскачиваться из стороны в сторону. Её больше нет... Женщины, что растила меня с рождения, даря материнскую любовь и заботу. Больше никто не ждет меня в нашей избушке, с кружкой горячего отвара и сдобными пирогами. Больше никто не пожалеет и не утешит... Тень забрала у меня все, что могла.
  - Не плачь, моя хорошая. Отпусти её дух, чтобы он смог обрести покой. -Отпущу... Как только грудь перестанут сдавливать рыдания и высохнут дорожки слез. - На вот, выпей.
  Пить через стучащие зубы было нелегко, но несколько глотков я все же осилила. Судя по запаху, отвар был сильным успокоительным. Как раз то, что сейчас нужно.
  - Как тебя зовут?
  - Рина, - выдохнула я и покосилась на женщину.
  Странная она и красивая. Толстая рыжая коса, молочная кожа и зеленые глаза с черным ободком. Ведьма...
  - Я не ведьма, а травница, - словно прочитав мои мысли, улыбнулась женщина. - А ободок - отличительная черта моего племени. Всмотрись, девочка.
  Женщина поймала мой взгляд и удерживала его, пока я тяжело не выдохнула. Ободок казался сотканным из десятка маленьких черных звезд, окружившим зрачок. Красота... хоть и пугающая.
  - Голодная? - указав на поднос с овощным супом и краюхой хлеба, спросила незнакомка.
  - Есть немного, - смущенно призналась я.
  Есть действительно хотелось, несмотря на все случившееся. Кое-как поднявшись на ноги, устроилась за столом и принюхалась к супу. Аромат был восхитительным, вызывая в желудке болезненные спазмы. Вкус тоже был чудесным, так что я даже не заметила, как приговорила всю тарелку. Тепло, разлившееся по телу, приятно ласкало изнутри, вызывая желание в очередной раз провалиться в сон.
  - Отдыхай, маленькая, - заметив мой зевок, улыбнулась женщина. - Если что, я буду рядом.
  Благодарно кивнув, забралась на кровать и закрыла глаза. Отчего-то я верила, что травница не причинит мне вреда. Наоборот, сделает все, чтобы защитить. Прямо как Тень...
  - Рина, просыпайся, - тихий голос и осторожно касание к плечу. - Пора пить лекарство.
  Вздохнув, нехотя приоткрыла один глаз и посмотрела на склонившуюся надо мной женщину с кружкой. Принюхавшись, определила в мутноватой жидкости укрепляющий отвар и через силу влила в себя все до капли. Немного посидела, сбрасывая остатки сна, а потом попросилась в туалет.
  Когда вернулась, на кровати лежало легкое платье из льна, украшенное ручной вышивкой и красным бисером. Рядом расположилась нижняя рубаха на тонких лямочках, с кружевными вставками. Красота какая!
  - Спасибо, госпожа, но я не могу это принять!
  - Еще как можешь! - уперев руки в бока, возразила женщина. - Негоже такой красавице ходить в старье. Давай, примеряй. Самой интересно, как оно на тебя сядет!
  Было очень стыдно брать у незнакомки одежду, но ведь и в одной рубахе далеко не уйдешь. Пришлось надевать, в тайне наслаждаясь и мягкостью ткани, и богатой вышивкой.
  - Да уж, откармливать тебя и откармливать, - покачала головой травница. - Давай пока затянем платье поясом, а позже сходим на рынок и купим тебе другое.
  - Мне и в этом платье удобно. Спасибо, госпожа!
  - Сменные вещи все равно понадобятся, так что не отказывайся. И зови меня нера Наллия.
  - Спасибо...
  - Что не так, девочка?
  - Я... не могу понять, почему вы возитесь со мной.
  - Не хочу начинать наше знакомство со лжи, так что скажу, как есть. Мы с мужем исполняем последнее желание твоей тети. Она просила присмотреть за тобой и помочь встать на ноги.
  - Вы и так помогли, освободив меня от Тени. Так что я вернусь домой...
  - Туда ты точно не вернешься, - покачала головой травница. - Деревенские покоя не дадут. А с нами ты сможешь начать жизнь заново и выбрать свой путь. Соглашайся, маленькая.
  Смущенно кивнув, я замерла посреди комнаты, не зная, как быть дальше. Слава творцу, за меня все решила травница, протянув руку.
  - Пойдем, познакомишься с нером Варго Нилем - моим мужем. Он боевой маг, специализирующийся на защите от Тьмы, - пока слушала объяснения травницы, не заметила, как мы вышли из комнаты и спустились по лестнице.
  В небольшом помещении на первом этаже располагалось около десятка крепких с виду столов, отсвечивая маслянистыми пятнами и темными разводами от пролитых напитков. Со стороны кухни раздавались голоса, звон посуды и доносились ароматные запахи
  -От Тьмы и всех её проявлений, - засмеялся мужчина, возникший прямо из воздуха посреди зала.
  Приоткрыв рот, я смотрела на человека с копной синих волос, на кончиках которых мерцало голубое пламя. Кожа мужчины выглядела вроде и загорелой, но с синюшным оттенком, а глаза поражали своей глубиной. Я только однажды видела такой цвет. Еще будучи ребенком, вытащив из теткиного тайника драгоценные камни невероятного синего оттенка, я восхищалась их красотой, даже не подозревая, что когда-нибудь встречу существо с такими же глазами. С глазами цвета сапфира.
  - Да уж, давненько юные девы так на меня не смотрели, - усмехнулся мужчина, оглаживая короткую бороду. - Что, понравился?
  Почувствовав, как кровь прилила к щекам, смущенно опустила голову.
  - Не красней так, девочка. Не ты первая попала под очарование этого лэроса. Что поделаешь, такова натура Ледяных демонов...
  Услышав слово, которое в нашей деревне сопровождалось охранительным знаком, я резко дернулась назад. Врезавшись в дядьку, несущего около десятка кружек с чем-то пахучим, не удержалась и полетела на пол, утягивая мужчину за собой.
  Драгоценная ноша опрокинулась на сидящих за соседним столом посетителей, отчего дядька громко закричал...
  - Ах ты дрянь! - и замахнулся для удара.
  Я инстинктивно прикрыла лицо ладонями, даже не успев понять смысл слов.
  В ожидании удара я просидела секунд десять, а потом решилась отвести руки. Мужчина, до этого ругающийся грязными словами, висел над полом и мотал ногами из стороны в сторону в тщетной попытке освободиться из захвата демона. Лэрос же, со скучающим видом удерживал грубияна за шею, постепенно сжимая руку. Когда несчастный мужик почти сравнялся цветом кожи с нером Нилем, тот отбросил его в сторону и обвел зал таверны ничего не выражающим взглядом.
  - Есть еще желающие пообщаться? Нет? В таком случае всем приятного аппетита.
  После этих слов люди, как ни в чем не бывало, вернулись к прерванной трапезе и разговорам, лишь изредка поглядывая на лэроса. А я? Я заплакала. Тихо, чтобы никто не заметил, пряча лицо за копной черных волос, рассыпавшихся по плечам после падения.
  - Ну, будет тебе, девочка! Чего сырость разводишь? - подняв меня на ноги, спросил демон.
  - Милая, сильно испугалась? - ласково спросила травница, погладив меня по голове.
  - Простите, - заикаясь пробормотала я. - Это все нервы...
  - Ничего, моя хорошая, скоро станет легче. А пока предлагаю заглянуть на рынок, а оттуда отправиться в харчевню.
  Возражений не нашлось.
  ***
  - Посмотри, Рина, - раздался восторженный возглас травницы.
  Оторвавшись от созерцания каменных плит, я подняла голову, чтобы тут же замереть от удивления. Вход на рынок был увит золотыми цветами, из бутонов которых то и дело вылетала сверкающая пыльца, подхватываемая вольным ветром и улетающая ввысь. Некоторые же песчинки, успевшие прошмыгнуть мимо игривого ветерка, опускались на головы прохожих, заставляя их сиять. Подойдя ближе, я подняла лицо, чтобы лучше рассмотреть бутоны, но, увы, тут же зажмурилась. Десятки маленьких светил... вот на что это похоже.
  - Это растение - Иллюзоин. Он рассеивает магию иллюзий, помогая стражам в их нелегком деле, - пояснила нера Наллия. - Иллюзоин был создан придворным магом короля Фей и поначалу украшал врата на границе маленького народа. Со временем феи стали дарить отростки этого цветка дружественным королевствам, тем самым укрепляя связи и помогая в борьбе с Темными. Заметь, ни одно существо со злыми помыслами и черной душой не пройдет сквозь такие врата - его отбросит силовой волной. Жаль только, срок жизни у иллюзоина короток - всего-то десять месяцев.
  - Нера Наллия, значит, когда вы появились в нашей деревне, на вас была иллюзия?
  - И на мне, и на Варе. Как думаешь, какой бы была реакции людей, если они увидели зеленоглазую травницу и ледяного демона?
  Согласно закивав, я вернулась к осмотру рынка, стараясь рассмотреть все и сразу. Здесь были сотни лавок и палаток, а голоса зазывал и торговцев сливались в монотонный гул. Чтобы не потеряться в этом хаосе, я вцепилась в руку нера Варго, а то мало ли что...
  - Не потеряешься, - по-отечески улыбнулся мужчина, крепче сжимая мою ладонь.
  - Мы тебя не потеряем, - взяв меня за другую руку, подтвердила травница.
  Еле сдержав набежавшие слезы, постаралась взять себя в руки. Снова закрутив головой, невольно залюбовалась камушком, поблескивающим на одном из прилавков. Заметив интерес, лэрос мягко подтолкнул меня в сторону лавки.
  При ближайшем рассмотрении камень оказался частью великолепного кольца, с тонкими переплетениями черненого серебра. Нежный розовый цвет приятно ласкал взор, а тонкие прожилки черной вязью складывались в затейливые узоры.
  - Доброго дня, многоуважаемые неры! - склонился в глубоком поклоне продавец.
  - И вам того же, - отозвался демон. - Что тебе приглянулось, Рина?
  Покачав головой, я попыталась сделать шаг назад, но нер Варго не дал, приобняв за плечи.
  - Неужели прекрасная нера разочаровалась в моем товаре? - со скорбью в голосе спросил продавец.
  Переведя взгляд с кольца на него, я невольно нахмурилась, испытав легкую неприязнь к мужчине. Белые волосы, белая кожа... черты лица какие-то миниатюрные и невыразительные. Все в нем казалось искусственным и лживым, но даже не это отталкивало. Меня пугали его глаза с тонкой сетью лопнувших капилляров в белке.
  - Я вижу, юной нере понравился радомир. Чудный камушек, скажу я вам. Он обладает особенными свойствами, помогая пробудить скрытые таланты и усилить их. А еще он возвращает любовь к жизни... - прошептал продавец, приблизив ко мне лицо. - Что же привлекло в нем Вас?
  - Сколько? - оттеснив от меня неприятного мужчину, спросил лэрос.
  - Я отдам его взамен на одно зелье из коллекции Вашей супруги, - мерзко заулыбался продавец. - Надеюсь, зелье Аллюции у Вас с собой?
  - Неужели у северного нарга "проблемы" с женщинами? - хмыкнула травница.
   - Возраст - возраст, - притворно вздохнул продавец, продолжая разглядывать меня. - Скажите, а нет ли у вас желания оставить это прелестное дитя здесь и...
  - Только посмей договорить, и я заберу кольцо у трупа, - оборвал мужчину демон, загораживая меня своим телом.
  - Как пожелает достопочтенный нер, - долетел до меня ответ продавца, рассеявшись эхом. - Но предложение все равно остается в силе...
  - Как и отказ, - в голосе лэроса прорезалась сталь, заставившая отступить нелюдей, толпившихся у ближайших лавок.
  - Тише, любовь моя, - шепнула нера Наллия, касаясь плеча мужчины. - Вечером приходите к постоялому двору "У Понча". Я приготовлю нужное вам зелье. А колечко мы заберем сейчас.
  - Непременно приду, - голос с лживыми нотками лести заставил меня передернуться от отвращения.
  Я уже пожалела, что вообще посмотрела на кольцо, но... слишком желанным оно оказалось. Почувствовав, как что-то прохладное скользнуло на указательный палец, я опустила взгляд на руку. Розовый камень приветливо поблескивал на бледной коже, смотрясь слишком уж шикарно на фоне обломанных и грязных ногтей. Я попыталась снять украшение, чтобы ненароком не испортить красоту, но оно намертво обвило палец.
  - Все магические камни чувствуют законного хозяина и, если найдут его, то уже не отпустят, - глядя на мои потуги, шепнула травница. - Не пытайся снять кольцо. Теперь вы принадлежите друг другу.
  - Не делай такие удивленные глаза, - погладив меня по голове, улыбнулся нер Варго. - Ты ведь неспроста выделила именно его среди множества других. Значит, такова судьба у вас двоих. Но об этом можно поговорить и позднее. Сейчас сделаем необходимые покупки и отправимся ужинать.
  Кивнув, я взяла под руку лэроса и пошла к следующему прилавку, где в воздухе летали странные, резкие ароматы. Разноцветные горки сыпучих веществ пользовались популярностью у покупателей. Они наперебой просили взвесить им тот или иной порошок, не редко отстаивая последний грамм кулаками.
  - Рина, пойдем пока за травами. А то Вар застрял здесь надолго, - хмыкнула женщина, с нежностью глядя на своего мужчину.
  В голове крутился вопрос: "Как же демон потом найдет нас в этой толпе?", но раз травница так спокойно оставила его далеко позади, то и мне волноваться нечего. Отыскав лавку с нужными растениями, женщина начала перебирать цветки и листья, принюхиваясь, а иной раз и пробуя на вкус. Большинство растений были мне знакомы, поэтому при попытке травницы попробовать ядовитый корешок, я резко дернула её за руку.
  - А я думала, что мне показалось, - улыбнулась женщина. - Разбираешься в травах?
  - Тетя учила понемногу.
  - Если захочешь, сможешь продолжить обучение. Помощница мне не помешает.
  - Спасибо, - только и шепнула я, не в силах выразить словами свою благодарность.
  Когда с травами было покончено, мы отправились за одеждой. Это оказалось непривычно - вот так ходить за покупками, разглядывать диковинные вещички и слушать веселые рассказы. Мне было так хорошо в компании неры Наллии, а еще завидно... Оказывается, у лэроса и травницы была дочь, которая нынче училась в магико-военном университете, постигая азы ведения боя и защиты мирного населения. Интересно, каково это - учиться?
  За этими мыслями я не заметила, как мы оказались на площади, большая часть которой была огорожена полупрозрачным сияющим куполом. Внутри него сновали нелюди, затянутые в черные кожаные доспехи и обвешанные оружием. По всей видимости, они выступали в качестве охраны для существ, запертых в клетках. О, великий творец, кого там только не сидел!
   Таких созданий я не видела никогда прежде и слава творцу за это! Монстры, внушающие страх и отвращение, издавали булькающие звуки, одаривая прохожих плотоядными взглядами. Тела, покрытые язвами и сочащиеся гноем, больше подходили разлагающимся трупам, нежели живым созданиям. Переведя полный ужаса взгляд на травницу, я потянула её в сторону, желая поскорее покинуть злачное место, но тут встала, как вкопанная.
  Среди многообразия чудовищ были люди... Простые люди, закованные в кандалы и выставленные на всеобщее обозрение. Рабы... Один из нелюдей, затянутых в черную кожу, весело рассказывал о маленькой девочке, которая валялась у него в ногах. За эту кроху он просил пять златней.
  - Что это?
  - Невольничий рынок, - голос травницы звучал глухо. - Ты не должна была этого видеть.
  - И здесь торгуют людьми?
  - Это не люди, - ответил лэрос, внезапно оказавшийся рядом. - Присмотрись... Их кожа серая, как пепел и холодная, как лед. Их глаза пусты, а сердца черны... Они лаготерии - мертвые души.
  - Кто?
  - Существа, заключившие сделку с Тьмой и потерявшие самое ценное - души. Никто не знает, за что они платили такую цену, да и знать не хотят. Только в тот самый момент, как сделка заключена, они перестают быть людьми. Они помнят прошлую жизнь, но она не вызывает ничего, кроме отвращения и боли. Такое создание легче убить - просто из жалости, но некоторые находят пользу в их рабском труде.
  Оказывается, мир намного более жесток, чем я предполагала...
  ***
  На следующий день жизнь уже не казался такой серой, но чувство глубокой печали никуда не ушло. Сидя в главном зале таверны и поглощая завтрак, я то и дело косилась на розовый камень, украшающий руку.
  - Сегодня мы отправляемся в путь, Рина, - отвлек меня от созерцания нер Варго. - Тебе что-нибудь нужно в дорогу?
  - Помимо тех вещей, что вы накупили для меня?
  - Мало ли. Как любит говорить дочка: "Вещей много не бывает! Бывают маленькие шкафы!". Так что, я уже ничему не удивляюсь в отношении всего женского пола.
  - Да уж, что-то расслабилась я, - подошедшая к столу нера Наллия лукаво подмигнула мужу и села рядом со мной. - Запомни на будущее, милая, мужчину всегда нужно удивлять и держать в напряжении, и тогда он от тебя никуда не денется!
  - Но всему надо знать меру, - закивал головой лэрос, - иначе мужчина может просто взять и отшлепать строптивую женушку!
  - Это при условии, что он её догонит! - засмеялась травница и показала демону язык.
  Наблюдая за шутливыми ссорами пары, я не переставала удивляться их веселому взгляду на жизнь и чистым, открытым сердцам. Не знаю, благодарить творца или матушку-судьбу, но встреча с этими нелюдями в любом случае стоила всех моих мучений.
  Разделавшись с завтраком и прихватив запасов в дорогу, мы отправились к ближайшему переходу, который должен был перенести нас в другую точку земли. После объяснений нера Варго ступать в телепорт было уже не так страшно, но все равно нервная дрожь то и дело пробегала по телу. Все-таки, рассеивание на мириады крупиц, а потом восстановление из них, случается не каждый день.
  Отправной пункт находился в центре города, под огромным навесом из белого камня. На ступеньках, ведущих внутрь, толпилась целая вереница желающих посетить другие миры. Одни были "налегке", смело шагая в светящийся переход с кожаной сумкой. Другие же вьючных животных, обвешанных баулами, в которых мелькал различный товар.
  Заняв очередь, мы прождали почти час, пока получили возможность воспользоваться телепортом. Возле светящегося круга сидел коренастый мужичок, собирающий деньги за проход, а заодно проверяющий сумки на наличие запретных товаров. Записав наши имена и взыскав положенную плату, он поднес к сумкам стеклянный шарик и, дождавшись зеленого цвета, разрешил проходить.
  - Ну что, готова? - улыбнулась мне нера Наллия и взяла за руку.
  - Нет, - вздохнула я, сжимая крепче пальцы.
  - Поздно отступать, - хмыкнул нер Варго, беря меня за другую руку.
  Переглянувшись, чета Ниль сделала шаг вперед, увлекая меня за собой и закручивая в вихре новых приключений.
  История вторая. Новый мир
  Было такое ощущение, что я парю в облаках, превратившись в невесомую пушинку, подхваченную игривым ветром. Спустившись по каменным ступенькам, оглянулась на арку перехода и открыла рот от удивления - огромная! Испещренная непонятными каракулями со вставками перламутровых камней. Интересно и необычно!
  - Как себя чувствуешь? - мягко спросил лэрос.
  ?- Потрясающе! Только ноги не держат, - смущенно улыбнулась я и опустилась на сочную траву неподалеку от ступенек.
  - Это нормально. Со временем привыкнешь.
  - Со временем? А мы будем еще путешествовать?
  - Еще бы! - улыбнулась нера Наллия, присевшая рядом. - Ты себе даже не представляешь, как прекрасен мир... Есть, конечно, злачные места, которые лучше обходить стороной, но в остальном наша планета волшебна!
  - Кстати, на счет волшебства. Насколько я помню, разница во времени между нашей империей и людским государством составляет всего пару часов. Так почему, стесняюсь спросить, здесь уже сумерки, когда на Лайре было утро?
  - Не знаю, любимый, но предлагаю подумать об этом после разбития лагеря, - нахмурилась травница. - Как жаль, что нужная мне трава растет только на этой территории...
  - Нера Наллия, - позвала я, указывая в сторону леса, где в зарослях мерцало пламя. Поднявшись на ноги, мы собрали сумки и двинулись следом за нером Варго.
  - Наллия, надень амулет, - напряженно вглядываясь вдаль, приказал лэрос.
   Судя по его голосу, в лесу происходит что-то плохое.
  - Надень, - взяв из рук травницы маленький камень на шнурке, одела его через голову.
  Странная вещичка. С виду ничего особенного, а по телу пробегает щекотка, не больно жаля кожу и вызывая покалывание в кончиках пальцев. По мере того, как мы приближались к костру, становились слышны голоса и лай собак. Воздух как-то подозрительно сгустился, мешая нормально дышать.
  - Что за чертовщина? - прошептала нера Наллия, поглаживая свой амулет. - Рина, встань позади меня.
  Послушавшись, я перешла в конец нашей маленькой процессии, то и дело оборачиваясь, чувствуя спиной чей-то взгляд. Странно, но меня больше пугало не то, что ждало впереди, а то, что следовало сзади.
  - Рина, что такое? - спросила травница, заметив мое беспокойство.
  - Такое чувство, что за нами кто-то следует.
  Услышав мои слова, нер Варго резко остановился и обернулся. Его глаза горели синим пламенем, заставляя съежиться и отступить.
  Только вот стоило мне сделать шаг в сторону, как чья-то когтистая лапа ухватила за ногу и поволокла вглубь леса. Закричать я не успела. От удара о землю воздух покинул легкие, вызывая в груди жжение. Когти все сильнее пробивали плоть, но боли не было. Через несколько ударов сердца я вообще перестала что-либо чувствовать, погружаясь в какое-то подобие дремы. Яд... Мысль пронеслась в голове и скрылась на задворках путающегося сознания.
  - Рина! - раздался испуганный крик неры Наллии.
  Я попыталась ответить, но буквы не желали складываться в слова, рваной цепочкой кружась в голове. В загустевшей тьме я могла разглядеть только ярко горящие желтые огоньки. Так вот какие глаза у смерти... Янтарные, с вкраплениями алых пятен и змеиным вытянутым зрачком. А звуки... мерзкие, рокочуще-шипящие.
  Судя по треску разрываемой ткани и громкому чавканью, есть меня уже начали. Все-таки хорошо, что боли нет. Её и так с лихвой хватило. И лишь непонятный ком, собравшийся в центре груди и требующий выхода, мешал уплыть в сон окончательно. Такое уже было раньше, когда моя странная сила выходила из-под контроля... Тогда Тень говорила, что не стоит сдерживать себя. Надо отпустить этот ком, позволив ему вырваться на свободу. Так я и сделала, позволяя ласковой Тьме укрыть от всех невзгод.
  
  ... опять этот вязкий туман и жар, разливающийся по всему телу. Я словно объята пламенем, которое не знает пощады и которое невозможно погасить. Оно сжигает изнутри. А еще боль - сильная, всепоглощающая, но не дающая переступить за черту. Чужие голоса доносятся словно сквозь водную толщу, вялыми отголосками отпечатываясь в голове и исчезая вновь под давлением невиданной силы.
  - Надо вывести яд! - шипит мужчина, где-то над моей головой.
  - Если мы сделаем это, у неё будет болевой шок! Нужно сначала срастить кости и плоть, - а это голос неры Наллии.
  - Яд убьет её быстрее, - снова шипит мужчина. - Я успею все сделать. Выводи!
  - Нет!
  - Наллия, любимая, он прав...
  Последнее, что я слышу, это голос нера Варго. Потом губ касается что-то холодное. Оно растекается по горлу и телу, принося с собой освобождение от беспощадного огня, только стоит пламени утихнуть, как на его смену приходит новая боль. Мое тело, до этого почти безжизненное, выгибается дугой. Хочу закричать, но жуткий спазм сжимает горло, мешая даже вздохнуть.
  - Поставьте на неё ментальный блок! - кричит кто-то из женщин, и в её голосе явно чувствуется мука.
  Ей тоже больно? А каково тогда мне?! По щекам текут слезы, кажущиеся острыми льдинками, разрезающими нежную кожу. Творец, прошу, пусть это закончится... я больше не выдержу.
  И, словно в ответ на мои молитвы, все проходит. Остается только тяжесть и далекие отголоски былых мучений. Неужели, это конец? Я так легко сдалась?
  Теперь меня окружает золотое свечение, постепенно меняющее свои оттенки и приносящее покой. Так хорошо...
  "Ринаэль, проснись!" - чей-то голос врезается в мысли.
  "Не хочу!" - капризничаю я.
  "Надо, девочка! Ну же, маленькая, открой глазки. Не заставляй Наллию плакать".
  "А почему она плачет?"
  "Думает, что потеряла тебя".
  "А разве это не так?" - удивленно переспрашиваю я.
  "Нет, не так. Я тебя не потеряю!" - рычит демон.
  "Почему?" - неуверенно спрашиваю я, боясь услышать ответ.
  "Ты стала частью нашей семьи, - в мыслях нера Варго чувствуется улыбка. -А за своих борются до конца".
  "А разве я заслуживаю этого?" - опять эта противная горечь.
  "Рина, прекрати немедленно! Возвращайся к нам. Покажи всему миру, что ты сильная! Возвращайся..."
  Следуя за эхом родного голоса, я проталкивалась вперед, высвобождаясь от златых оков и стремясь ввысь, во тьму, которая сулила жизнь.
  ***
  - Она просыпается, - тихо шепчет девичий голосок.
  - Рина? - в надрывном голосе травницы смешались удивление, радость и страх. - Вар, она просыпается!
  - Я же сказал, что наша девочка сильная.
  - Пап, ей больно, - снова шепчет девичий голосок.
  - Знаю, котенок, но сейчас мы бессильны.
  Открыв глаза, я натолкнулась на пронзительный взгляд сапфировых глаз со звездочками вокруг зрачка. Рыжие волосы, на кончиках которых мерцало синее пламя, касались моего лица, щекоча нос и вызывая желание чихнуть.
  - Ты как? - спросила девушка, рассматривая мое лицо.
  - Можно я не буду отвечать? - сморщив нос, спросила я.
  - Она в порядке! - заулыбалась девушка. - Точнее, в относительном порядке.
  Скосив глаза на мои ноги, девушка тут же отползла в сторону, позволяя нере Наллии поцеловать меня в лоб и ласково погладить по голове. Глаза травницы были красными и опухшими, а кожа белее обычного.
  - Милая, ты живая...
  - Любимая, ей нужен отдых, - нер Варго приобнял жену за плечи и улыбнулся мне. - Она и так выложилась на полную. - А тебе надо выпить успокоительное.
  Кивнув, травница поправила мою "подушку" и меховую накидку, закрывающую тело. Вяло улыбнувшись им всем, я снова закрыла глаза.
  - Рина, не спи! Сначала надо поесть!
   - Дай помереть спокойно, - попыталась я отмахнуться от въедливой рыжей особы, но она оказалась упорной.
  - Давай, давай, вставай! Хватит прикидываться жижиком в сезон спячки!
  - А кто такие жижики? - нехотя открывая глаза, поинтересовалась я.
  - Это такие мохнатики, с глазами на пол мордочки и с маленькими рожками. В зимнее время они впадают в спячку, превращаясь в некое подобие чучелок. Растормошить их может только переселение в Запретные леса!
  Пока я слушала эту краткую лекцию, Рыжик, как я успела окрестить её про себя, впихнула в меня кружку бульона со специями.
  - А что такое Запретные леса?
  - Это земли, расположенные на юге нашей империи. Там живут народы, которых в простонародье называют дети природы. К ним относятся альвы, дриады, единороги...
  - Я про единорогов я читала, но не думала, что они настоящие! Погоди, а о какой империи идет речь?
  - Иленталь. Сейчас ты находишься в приграничье имперских земель, рядом с Мертвым перевалом. Единственная брешь в Громовых горах между нашей и Теневой империями. И судя по выражению твоего лица, ты понятие не имеешь, о чем речь. Ничего, как прибудете домой, мама займется твоим обучением. Не все же мне одной мучиться...
  - Рыжик, ты меня пугаешь...
  - Я не Рыжик, а Алия Ниль.
  -Это я уже поняла! - разглядывая синие огоньки, отозвалась я.
  - Нравятся? Дарю! - хмыкнула девушка, задорно улыбнувшись.
  Не успела я поинтересоваться смыслом её слов, как несколько огоньков проворно спрыгнули с локонов девушки и уютно устроились на кончиках моих грязных волос. Да уж, чем они только не были измазаны! Но, больше всего - кровью.
  Посмотрев испуганными глазами на рыжую, я стала медленно стягивать накидку с ног. Их я не чувствовала. Вообще...
  - Лучше не надо! - поймав мои руки, покачала головой Алия.
  - Все плохо, да?
  - Нет! Просто ранам нужно время, чтобы затянуться. Тебя, хм, немного пожевали. Но не бойся! - видя ужас на моем лице, поспешила добавить девушка. - Целители почти все зарастили. Осталась пара царапин, от которых завтра и следа не останется.
  - Ты ведь понимаешь, что это все звучит не убедительно? - вздохнула я.
  - Понимаю, но все на самом деле не так страшно. Завтра посмотришь сама.
  Согласившись с рыжей, я снова устроилась на своей импровизированной кроватке.
  - Алия, а кто на меня напал?
  - Этих тварей называют сейшары. Подвид нежити, чем-то схожий с упырями. Мы как-то нарвались на лабораторию темного, где создавались эти существа. С помощью ряда обрядов он изменял энергетическую структуру людей, меняя не только магическую составляющую, но и физическую оболочку. В результате получается бешенное животное, иммунное к магии.
  - Они питаются плотью?
  - Они питаются абсолютно всем! К лагерю вы шли по темноте и не видели, что эта гадость сделала с лесом. Прислушайся, как тихо! Они сожрали все! И кстати, это еще не самое страшное. По мере того, как увеличивается численность сейшар, их организм начинает вырабатывать особое вещество, концентрация которого приводит к параличу у живых существ.
  - И как же с ними бороться?
  - Сейшары ненавидят солнечный свет и живой огонь. Солнце нам пока недоступно...
  - Почему?
  - Над лесом висит заклинание черной магии, которое мы пока не сумели развеять. По-идее, сейчас время ближе к закату.
  - Ничего себе силища!
  - Да, среди темных часто встречаются сильные маги, - недовольно пробурчала Рыжик. - И эти засранцы очень любят пакостить. Сейшары еще не самое страшное, что лезло из-за перевала. И всем обязательно надо в сторону города...
  - А что будет, если они доберутся?
  - Первую неделю - ничего. Защитный купол их не пропустит. Но чем дольше сейшары будут отираться под городскими стенами, тем слабее станет полог и тогда... Представь себе многотысячный город, кишащий такими существами.
  - Алия, перестань пугать девочку! - шикнул на мою собеседницу молодой парнишка, чей голос показался смутно знакомым. - Привет, я Дан.
  - Привет, - неуверенно кивнула я. - Рина.
  По понятным причинам ко всем мужчинам, кроме нера Варго, я относилась с опаской. Алия, заметив этого, покосилась на парня и уточнила:
  - Ты чего хотел?
  - Ноги проверить. Рина, закроешь глаза, пока я буду смотреть? Не упрямься только, это для твоего же блага!
  Честно говоря, мне и самой не особо хотелось знать, что твориться ниже пояса. Поэтому натянув одеяло почти до носа, стала ждать, пока Дан закончит осмотр.
  - Ну вот, все отлично! - через несколько минут раздался довольный голос целителя. - У тебя очень хорошая регенерация! Завтра уже и не вспомнишь о своих боевых ранениях.
  Это замечание навело меня еще на один важный вопрос:
  - Алия, а как вы меня нашли?
  - Благодари отца. Он кинулся следом, перебив по пути пяток тварей и бросил ментальный кличь о помощи. Честно говоря, у меня до сих пор в ушах звенит, - улыбнулась девушка. - Успели как раз вовремя. Почти вовремя... - опустив глаза, Алия погладила огонек, примостившийся на моем колтуне из волос.
  -Спасибо! - устало улыбнулась я, чувствуя, что засыпаю.
  - Ты её специально усыпил? - тихо спросила Алия, глядя на притихшего Дана.
  - Самое лучшее лекарство - сон, так что отстань от девочки и дай ей отдохнуть!
  - Но я хочу познакомиться поближе! Как - никак, теперь она часть моей семьи.
  - У вас еще будет время на общение, а пока - спать! Тебя это тоже касается. Завтра у нас тяжелый день.
  - А когда бывало иначе? - вздохнула Рыжик.
  - Покой нам только снится, - хмыкнул в ответ целитель, а я окончательно провалилась в сон.
  ***
  Где-то за серебряным плетением защитного контура раздавалось тихое шипение, порыкивание и плачь... Эти звуки окутывали, заставляя вздрагивать всем телом и крутиться с бока на бок, лишь бы не слышать... не чувствовать.
  Рядом со мной лежала Алия и, хотя дыхание её было ровным, я почему-то была уверенна, что девушка не спала. Все воины, расположившиеся вокруг костра, чего-то ждали, и от этого было особенно жутко.
  Сделав очередной вдох, поморщилась и еле успела зажать нос, чтобы не чихнуть.
  - Земляное масло, - приоткрыв один глаз, коварно улыбнулась рыжая. - Стоит только сейшарам подойти к лагерю, как их тела слижет огонь. Так что не о чем не волнуйся и спи. Тебе ни к чему видеть, как работают боевые маги!".
  - Я не смогу уснуть. Нервничаю. Почему монстры мешкают? Почему не напали раньше?
  - Мне кажется, они ждут хозяина.
  - Мне страшно, Алия, - честно призналась я, судорожно вздыхая.
  - Не стоит бояться. Сейшары не смогут прорваться через защиту нера Шейна!
  - А кто он?
  - Следователь ордена Порядка, сильный маг и лучший специалист в борьбе с темными! Нам очень повезло, что он оказался в приграничном городе.
  - Интересно, как такой важный нер оказался на границе?
  - А кто их, следователей, знает.
  - Значит, никакой опасности нет?
  - Именно. А теперь спи!
  Перевернувшись на бок, я случайно бросила взгляд на кромку леса и обмерла от увиденного. Десятки изувеченных чужой волей существ осторожно приближались к нашему лагерю, то и дело останавливаясь и принюхиваясь. Длинные передние конечности волочились по земле, цепляясь когтями за траву и кочки.
   - Рина, закрой глаза! - зашипела на меня Алия.
  Да я бы и рада, но горящие янтарным цветом точки не позволяли это сделать. С тела свисали то ли куски одежды, то ли плоти, бесформенными шмотками болтаясь в воздухе.
  Еще до того, как сердце успело сделать очередной удар, земля внезапно загорелась, а беспощадное пламя накинулось на изуродованных существ, освобождая от оков чужой воли. Страшный рев огласил поляну, вызывая боль в ушах и голове, но в следующее мгновение... потонул в вихре новых. А огонь все горел и горел, беспощадно забирая неугодные творцу жизни...
  - Они умерли еще в тот момент, когда яд попал в кровь, - постаралась успокоить меня рыжая.
  - А как это происходит?
  - От самого первого сейшара через укус или царапину, - не глядя на меня, ответила Алия, о чем тут же пожалела.
  Не раздумывая ни минуты, я откинула в сторону накидку и чуть не закричала в голос, испытав настоящий шок. Мои ноги были вдоль и поперек исполосованы, представляя собой не самое приятное зрелище. Но страшнее был цвет кожи - болотный...
  Закрыв рот ладошкой, чтобы сдержать рвущиеся крики и рыдания, я с мольбой в глазах посмотрела на Алию, а потом и на подоспевшего ко мне Дана. Я не хочу становиться похожей на этих тварей! Не хочу...
  - Тише, девочка, тише, - нер Варго крепко сжал мою руку, заставляя посмотреть на него. - Все уже хорошо. Зелье Наллии не позволило заразе распространиться. Это всего лишь остаточное явление, которое в скором времени пройдет. Ты не станешь такой, не станешь!
   Меня била нервная дрожь, да такая, что мысли разбегались в разные стороны, оставляя после себя лишь тягучее ощущение пустоты. Неру Варго я верила, хотя и сама не могла понять причину такой глубокой симпатии. Да... именно о таком отце я всегда мечтала и тайно надеялась, что он придет и спасет меня от Тени. Увы, мечты редко сбываются, точнее, сбываются, но не так как мы того желаем.
  - Рина, выпей успокоительное, - протянув мне кружку с отваром, произнесла нера Наллия.
  Отрицательно покачав головой, я вернула накидку на место и постаралась выкинуть из головы картинку увиденного. Получалось плохо...
  - Через десять минут выступаем! - вмешался в наш разговор мощного телосложения мужчина, с длинными посеребренными сединой волосами и пронзительными черными глазами.
  Несмотря на его почтенный возраст, у меня язык бы не повернулся назвать мужчину немощным стариком. О сроке, перевалившем за столетие, свидетельствовали только многочисленные морщины, испещрившие некогда привлекательное лицо.
  - Нер Шейн, - кивнул мужчине нер Варго.
  - Нер Ниль, - кивнув в ответ, мужчина открыто улыбнулся, а потом и вовсе захватил лэроса в медвежьи объятия, похлопывая по спине. - Сколько лет не виделись, друг?
  - Да уж ни один десяток минул. Где ты был? Я не смог вчера найти тебя.
  - Ходил на разведку. Дело совсем плохо...
  Нахмурившись, нер Шейн перевел на меня взгляд темных глаз и, медленно присев на корточки, сдвинул в сторону накидку. Закрыв глаза и повернув голову в сторону, я сосредоточила все внимание на руке неры Наллии, сжимающей мою ладошку.
  - Когда? - кратко спросил мужчина.
  - Сразу после начала операции, - ответила Алия, пододвигаясь ближе ко мне. - Она не заражена!
  - Нера Ниль, на основании чего вы сделали такие выводы? - спокойно спросил нер Шейн.
  - Зараза не распространилась дальше ног. Видимых симптомов помутнения рассудка нет. Она здорова, - услышала я голос Дана. - Лорд, она действительно здорова.
  Кивнув каким-то своим мыслям, мужчина что-то пробормотал, и под дружный вздох я почувствовала, как по телу поползло что-то странное. Приоткрыв один глаз, увидела тонкую пленку, больше похожую на мыльный пузырь. Она осторожно расползалась по всему телу, отгораживая меня от остальных. Коснувшись пальцем стенки пузыря, я наблюдала, как он принимает такую же форму, не мешая двигаться, но и не позволяя выбраться наружу.
  - Зачем? - тихо спросила нера Наллия.
  - Пока мы не вернемся, так будет лучше. Купол защитит и её, и оставшихся в лагере... от неё же.
  Поднявшись, он обвел собравшихся строгим взглядом и дал короткий приказ:
  - Выступаем! - повернувшись к неру Варго, он тихо поинтересовался: - Ты с нами?
  - Обижаешь!
  Поцеловав жену и ласково улыбнувшись мне, лэрос пошел следом за собравшимися воинами. Алия последовала примеру отца, на ходу засовывая меч в ножны. Вот и все... в лагере остались только пара целителей, возившихся с травами, да совсем молоденькая девушка, готовившая что-то в котле.
  - Милая, я пойду и помогу Таре готовить восстанавливающее зелье. Тебе что-нибудь нужно?
  - Можно посмотреть, как и из чего оно готовится?
  - Может, все-таки, полежишь? А то ты еще бледная, да и не ела ничего.
  - Сейчас мне кусок в горло не полезет. Пожалуйста, разрешите посмотреть!
  - Пойдем, - улыбнулась нера Наллия, помогая встать и поправляя меховушку на плечах.
  Устроив меня около огня, травница принялась за дело, попутно рассказывая о процессе приготовления и свойствах, которые проявляет каждая травка в сочетании с другими.
  - Запоминай, девочка. Первая и самая важная трава - крапива. Она обладает очистительными свойствами и укрепляет тело. Сухие листья можно оставить на зиму и делать из них отвар, а вот молодые толченые листья хорошо подходят для зелий. Смешивать крапиву можно со всеми травами. Как правильно её собирать, я научу тебя позже, - не отрываясь от работы, улыбнулась нера Наллия. - Потом добавим Золотой корень. Он помогает восстановить энергию, и придает сил. Для отвара корень лучше всего натирать... - на мгновение слова травницы потонули в заунывном вое, раздавшемся совсем близко от лагеря и заставившем кровь застыть в жилах.
  Вздрогнув, я испуганно посмотрела в сторону леса, где на самой границе с куполом появился сейшар. Чудище медленно водило когтями по невидимой стене, недовольно шипя и поскуливая. Постепенно из леса выходили все новые и новые существа, окружая нас. А что делать, если они прорвутся?
  - Не прорвутся. Купол надежный. Так что продолжаем заниматься своими делами и ждать...
  ***
  Воины вернулись, когда у нас уже все было готово. Заметив недобитых тварей, часть отправилась заканчивать зачистку, а другие прямиком к котлу с бурлящей золотой жидкостью.
  - Как все прошло? - спросила нера Наллия, целуя мужа.
  - Их оказалось больше, чем мы рассчитывали. Хорошо, что Совет отправил на подмогу патрулям старшекурсников. Да и наша с Киром помощь оказалась не лишней.
  - Хозяин сейшар объявился?
  - Мы видели его на перевале, но достать не смогли.
  - Ничего, в следующий раз, - ободряюще произнесла травница, вручая неру Варго кружку с зельем.
  - Вы тут как? Рина, сильно испугалась?
  - Она у нас молодец. Помогала с готовкой.
  - И не на кого не кидалась? - от голоса нера Шейна я вздрогнула и придвинулась к нере Наллии.
  - Нер Шейн, повторяю, с девочкой все в полном порядке! - снова заступился за меня Дан.
  - Вот-вот. Так что Кир, будь добр, сними с неё щит, - попросила травница.
  - Еще рано, - покачал головой мужчина.
  - Так ей что, теперь ни поесть, ни попить? Кирэс эль Шейн, немедленно уберите защиту с Рины!
  - Уберу, как только поговорю с ней, - глядя на меня сверху вниз, отозвался нелюдь. - Идем!
  Тяжко вздохнув, я пошла следом за нером, стараясь подавить нервную дрожь. Скрывшись от любопытных глаз за кустами, мужчина резко притянул меня к себе и пытливо заглянул в глаза. Пискнув от неожиданности, я вскинула руки, закрывая лицо.
  - Что с тобой? - в голосе мужчины проскользнули нотки удивления. - Неужели ты решила, что я способен поднять руку на женщину?
  Я не шевелилась, не зная, чего ожидать от друга лэроса. Он же, в свою очередь, продолжал молчать, о чем-то размышляя. Кажется, прошла целая вечность, прежде чем мужчина отступил.
  - У тебя очень интересный отпечаток силы, - задумчиво произнес нер Шейн. - Что-то знакомое, но такое неуловимое... Нет желания продемонстрировать способности?
  - Я не умею ими пользоваться, - честно призналась.
  - Даже не знаю, хорошо это или плохо. Мой тебе совет, сходи к магам и заблокируй дар. Бесконтрольная магия еще никому не приносила добра.
  Снова окинув меня внимательным взглядом черных глаз, нелюдь прищелкнул пальцами, снимая "защитный" пузырь, вышел на поляну и направился в сторону лагеря. Я же, закрыв лицо руками, обессилено опустилась на землю и заплакала. Постепенно напряжение, накопившееся в теле, отпускало, позволяя свободно дышать.
  - Рина? Что с тобой? - нер Варго, появившейся спустя три удара сердца, опустился на колени и обнял меня.
  - Устала, - слабо улыбнулась я, вытирая слезы.
  - Пойдем обратно. Здесь не безопасно.
  - Почему? Сейшаров же больше нет.
  - Да, но где-то там бродит темный, породивший их. Я уже не говорю о других тварях, что лезут с перевала. Так что успокаивайся и пойдем. Сейчас Кир развеет заклинание и мы отправимся в путь.
  В лагере сборы шли полным ходом, чему немало способствовал запах гари, заполнивший воздух. Все спешили покинуть это проклятое место и вернуться к благам цивилизации.
  - В город мы прибудем как раз к закрытию портала, так что пройдем без очереди. Я отослал неру Алию предупредить стражей о нашем появлении и порадовать наместника хорошими новостями, - обратился нер Шейн к лэросу.
  - Опять заставляешь мелкую использовать боевую ипостась? - покачал головой нер Варго, проследив дорожку изо льда и падающих снежинок.
  - Я никогда не устану любоваться вашим племенем, - на лице нера Шейна появилась мечтательная улыбка.
  - Думаю, через пару месяцев ты получишь приглашение в наше княжество, - похлопав по спине мужчину, пообещал демон. - А пока собираемся. Время не ждет!
  
  
  История третья. Испытание жизнью
  Второй в моей жизни переход прошел как-то незаметно на фоне волнений предшествующего дня. Спустившись по каменным ступеням, отошла от арки и устало привалилась к ближайшему дереву. Очень хотелось спрятаться за каким-нибудь кустиком, закрыть уши и хоть немного посидеть в тишине. Просто расслабиться и ни о чем не думать.
  - Еще чуть-чуть и окажемся дома, - раздался над головой голос нера Варго, после чего он протянул мне руку и указал головой на холм, выросший рядом с телепортом. - Город Дэйрос расположен в самом сердце империи, являясь не только магическим, но и культурным центром. Хочешь посмотреть на него с высоты?
  Отказать лэросу было сложно, поэтому вцепившись в протянутую руку, медленно начала подниматься на холм. Оказавшись на вершине, я заворожено замерла, с восхищением рассматривая огромный город, которому, казалось, не было конца и края. Первой линией шли одноэтажные домики, утопающие в буйной зелени. Как объяснил нер, там жили семейные маги, ветераны и пожилые пары. Далее шли двух и трехэтажные здания, в которых квартировались лицензированные специалисты и приглашенные мастера, а потом уже многоэтажные студенческие общежития, принадлежащие различным заведениям. И в центре всего этого великолепия сиял белизной огромный дом с развивающимися на башенках флагами.
  - Нравится? - улыбнулся демон, наблюдая за моей реакцией.
  - Очень!
  - Жаль, что вторую половину города не видно. Там располагаются торговые дворы, Радужная площадь и здание Ордена Порядка. Впрочем, у тебя будет возможность еще раз полюбоваться на город с высоты.
  - Спасибо, - улыбнулась я и оглянулась в поисках неры Наллии.
  Травница, заметив что-то интересное у полосы деревьев, ползала на коленях, не замечая никого вокруг. Вопросительно посмотрев на лэроса, получила одобрительный кивок и быстро спустилась вниз, прихватив по пути о чем-то задумавшуюся Алию.
  - Девочки, знаете, что это за травка? - спросила женщина, заметив наше появление.
  Опустившись на колени, я взяла в руку одно из соцветий нежного фиолетового цвета и сделала вдох, наслаждаясь невероятным ароматом.
  - Тимьян ползучий или, как его еще называют, чабрец.
  - Верно. А какими свойствами он обладает?
  - Трава чабреца содержит эфирные масла, дубильные вещества, органические кислоты, горечи, минеральные соли. Эфирные масла оказывают антибактериальное действие. Также чабрец является болеутоляющим, противовоспалительным, и ранозаживляющим. Настой травы стимулирует дыхание, кашлевой рефлекс и это способствует отхождению мокроты, - скороговоркой выпалила я.
  - Рина, ты что, наизусть заучивала все травы?
  - У меня просто память хорошая, - смутилась я.
  - И это хорошо, - улыбнулась нера Наллия, укладывая соцветия в тканевой мешочек. - Теперь я расскажу вам о свойствах росы, снятой с цветов чабреца. Собранная на рассвете волшебным народом, именуемым альсы, она способна исцелить тяжелые болезни у младенцев, для которых многие лекарства попросту не подходят. Одна капелька снимает жар за час, а в течение дня полностью очищает организм от заразы.
  - А разве помощь целителя не будет эффективнее?
  - Не каждый маг жизни возьмется лечить дитя по одной простой причине - у каждого из них дар проявляется в разном возрасте, оттого есть вероятность использовать диссонансную магию и тогда...
  - ... малыш погибнет, - невесело улыбнулась Алия. - Поэтому работать целители соглашаются исключительно с детьми, чьи силы уже проявились.
  - Но ведь если они не вмешаются, ребенок тоже может пострадать!
  - Может, поэтому на помощь и зовут травниц и знахарок, которые лечат без угрозы для жизни. Так вот, всегда носите с собой сладости и, если встретите волшебный народец, собирающий чудодейственную росу, не скупитесь и обменяйте все, что сможете!
  Кивнув, мы продолжили заниматься сбором трав, заодно слушая наставления неры Наллии.
  - Ну что, можно уже отрывать вас от занимательного занятия? - улыбнулся лэрос, забирая у жены сумку. - Нас уже заждались.
  - Ой, что-то я и правда увлеклась! - всплеснула руками травница, потирая спину.
  - Как будто в первый раз, - хмыкнул демон, за что был награжден возмущенным взглядом и легким шлепком по мягкому месту.
  Переглянувшись с Алией, мы захихикали и пошли вперед, не желая мешать сладкой парочке.
  - Ой, Рина, погоди! У тебя в волосах козявка запуталась! - приблизившись ко мне, Рыжик с легкостью освободила букашку, а потом взвесила на руке мои волосы. - И как ты справляешься с такой косой?
  - Делаю шампуни из трав. От них волосы мягкие и гладкие - даже расчесывать не надо. Хочешь, тебе тоже сделаю?
  - Мне нельзя, - с сожалением вздохнула Алия. - Я мою голову специальной водой, которая подпитывает энергией мои огоньки. По-другому, увы, никак.
  - А они живые?
  - Кто - волосы или огоньки? - засмеялась девушка.
  - Да ну тебя! - улыбнулась я в ответ, а потом резко остановилась.
  - Что с тобой?
  -Такое ощущение, что не пускает что-то... - Протянув руку вперед, я словно уперлась в невидимую стену.
  - Странно... Ладно, сейчас дождемся родителей. Может какие-то проблемы с защитным куполом.
  Недоуменно посмотрев на Алию, я сошла с тропинки и опустилась на траву. Откуда-то из леса доносились трели птичек, а над головой парили ласточки, подхватывая на лету мошек и купаясь в потоках ветра. Сочные ягоды дикой ежевики уже успели налиться, привлекая своим ароматом мелких любителей кисло-сладкого плода. Я сама с большим удовольствием закинула в рот парочку ягод, спрятавшихся за листом лопуха, при этом показав язык Алии.
  В итоге, когда к нам подошла чета Ниль, нижняя часть нашей одежды была изрядно запачкана соком травы и ягодными капельками. Посмотрев на улыбающихся взрослых, мы с Алией спрятали измазанные руки за спину и опустили глаза.
  - Хоть бы зверушкам еды оставили, - хмыкнула нера Наллия, протягивая флягу с водой. - Умойтесь, а то в студенческом городке вас примут за упырей.
  - У нас цвета кожи и глаз под описание не подходят! Да и оттенок ауры несколько отличается. Так что, при всем желании, нас нельзя перепутать!
  - Однако защита на вас среагировала, - нахмурился нер Шейн, появившийся с той стороны купола и заставивший меня вздрогнуть. - Нера Алия, пройдите вперед.
  Послушно сделав несколько шагов, Рыжик спокойно миновала слегка блеснувшую границу и повернулась ко мне, тоже начиная хмуриться.
  - Рина, теперь ты, - нер Варго подтолкнул меня вперед.
  Кивнув, я зажмурилась и пошла, правда спустя пару шагов чуть не упала, снова на что-то натолкнувшись. Открыла глаза и посмотрела на Алию, удержавшую от столкновения с землей. Я прошла!
  - Странно... - пробормотал мужчина и принялся вызывать кого-то для проверки границы.
  Мы же продолжили путь, возвращаясь к прерванной беседе об упырях. Лишь на мгновение во мне шевельнулось какое-то нехорошее чувство, да легкая дрожь пробежала по телу, а потом все прошло и забылось под давлением новых впечатлений.
   - Алия, а кто такой упырь?
  - Упырями называют колдунов и ведьм, которые восстают после смерти. Обычно это происходит из-за всплеска силы, которая и напитывает мертвые тела. Для существования упырям необходима энергия, которая проще всего усваивается через выпитую кровь.
  - Гадость какая, - передернула плечами я. - А упырь бы прошел сквозь границу?
  - Нет. Даже если бы и прошел, то в следующие пять минут превратился в горстку пепла. В Дэйросе нечисть есть только в музее.
  - Такая хорошая защита?
  - Ага, но это второстепенная причина. В империи нежити и нечисти негде особо разгуляться - куда не плюнь, везде маги. Кстати, когда начинается настоящая практика, нас отсылают на границы с Теневой империей, где текут темные силовые потоки. Вот там весело! Да ты и сама все видела.
  - А что такое темные потоки? - любопытство, проснувшееся во мне, подталкивало задавать все новые и новые вопросы.
  - В мирах существует четыре основных потока: Жизни, Смерти, Созидания и Хаоса. Только не путай Созидание и Жизнь, потому что они предназначены для разных видов магии. Например, поток Жизни используется целителями, светлыми народами и светлыми же существами. Из него они пополняют свой резерв, собирают нити для каркасов заклинаний и творят волшебство. Потоки Смерти принадлежат некромантам и некромагам. Кстати, в основном в империи потоки смешаны, но есть территории, где протекают только определенные виды. Так, на чем я остановилась?
  - На потоках Хаоса и Созидания, - подсказала я, завороженная рассказом.
  - Так вот, потоки Хаоса используются исключительно темными созданиями для создания различных тварей. Они помогают поддерживать подобие жизни в нежити и нечисти, и даруют силу. Потоки Хаоса и Созидания в чем-то похожи, но...
  - А вот это "но", Рина, ты можешь узнать из курса "Рождение мира", - прервал Алию нер Варго, поравнявшись с нами. - Помимо этого ты смогла бы получить более полные знания в сфере травоведения и стать вполне успешной травницей, а может даже целительницей. Кстати, надо бы выяснить какой у тебя дар.
  - Думаю, из этого ничего не выйдет.
   - Рина, ты не спеши с ответом. Поверь, учиться действительно здорово!
  - Подумаю... - вздохнула я и отвела взгляд, за что тут же поплатилась.
  Натолкнувшись на преграду и не удержав равновесия, вскрикнула и приземлилась на пятую точку.
  - Тут начинается второй круг Границы... - задумчиво произнесла Алия, подходя ко мне, но нер Шейн резко оттолкнул её в сторону, накрывая нас двоих прозрачным куполом.
  - Встань! - в его голосе прозвучал приказ, который было трудно проигнорировать.
  Потирая ушибленное место, я медленно поднялась на ноги и опустила голову, чтобы не встречаться взглядом с черными омутами, затягивающими в свою пучину.
  Приблизившись, мужчина схватил меня за подбородок и заставил посмотреть на него. Слова, слетавшие с губ следователя, были почти не слышны, но от этого становилось только страшнее. По телу снова прошла странная дрожь, а потом меня и вовсе затрясло с такой силой, что зуб на зуб не попадал. Когда же глаза мужчины на мгновение покраснели, а на руках проступили черные когти, я испугалась по-настоящему.
  Попытка вырваться особых успехов не принесла. Не придумав ничего лучше, я со всей силы пнула нера Шейна по ноге, попав аккурат по коленке.
  - Ты что делаешь? - удивленно спросил он, не разжимая рук.
  По щекам покатились слезы, а я продолжала дрожать, но вырываться сил уже не было. Появилось странное ощущение опустошенности, словно что-то дорогое и важное внезапно взяли и забрали, оставив после себя лишь холод. Всхлипнув, дернула головой и уткнулась лбом в грудь мужчины. Когда его руки опустились мне на плечи, бережно обнимая, стало только хуже.
  - Ты что с ней сделал? - зашипела на нера Шейна травница, но попытка отбить меня не увенчалась успехом.
  - Не трогай её! - внезапно рыкнул мужчина, а затем поднял меня на руки и еще крепче прижал к себе.
  - Что? - услышала я растерянный голос неры Наллии.
  - Пока не трогай её, - повторил следователь.
  - В чем дело, Кир? Что с девочкой? - обеспокоенно спросил нер Варго.
  - Не могу объяснить, но лучше вам не приближаться. Сейчас я перенесу девочку в лазарет для сканирования, а потом вернусь и все расскажу.
  - Но...
  Что хотела сказать нера Наллия, я уже не услышала. Все потонуло в черном вихре, который спустя один удар сердца перенес нас в небольшую, но светлую комнату. Помимо большой кровати в ней ничего не было.
  - Потерпи чуть-чуть, сейчас станет легче, - прошептал мужчина, опуская меня на постель и начиная стягивать платье.
  Задрожав еще сильнее, я снова принялась вырываться и кричать, пытаясь оттолкнуть от себя мужчину. Потерпев поражение в попытке меня успокоить, нер Шейн взмахнул рукой и все, ни голоса, ни возможности вырваться. В два счета освободив меня от одежды, а затем завернув в покрывало и укутав сверху одеялом, следователь принялся осматривать вещи. Ничего не обнаружив, дернул один из завитков, украшавших кровать. Когда сбоку отъехала часть стенки, бросил на меня быстрый взгляд и скрылся в темноте.
  Появился мужчина минут пять спустя, держа в руке пузырек с темно-вишневой жидкостью. Выдернув крышку, он приподнял мою голову и поднес склянку к губам. Первая мысль была об отравлении. Вторая - о попытке усыпить и оставить меня в этой комнате до скончания веков, но... на деле все оказалось куда хуже.
  - Девочка, не упрямься. Это зелье тебе поможет.
  Но я упорно отказывалась пить подозрительную жижу, крепко сжимая зубы. Когда неру Шейну это надоело, он зажал мне нос и, дождавшись пока я открою рот, влил содержимое пузырька. Давясь, я проглотила эту пакость и тут же вся сжалась от нестерпимой боли, скрутившей внутренности.
  Почувствовав свободу, я отползла на другой край кровати и уже там меня вывернуло. Вишневая жижа, заляпавшая пол, сначала почернела, а потом начала медленно испаряться. Дышать было тяжело и больно. В этот момент я ненавидела нера Шейна неистово, как никого раньше, мысленно желая ему долгой и мучительной смерти... и эти чувства были явно не моими...
  - Ш-ш-што вы с-с-со мной с-с-сделали?! - с губ сорвалось тихое шипение.
  - Попытался помочь. Видимо, не помогло.
  - Не помогло, - подтвердила я, медленно сползая с кровати.
  Опасность... Мужчина, что не сводил с меня взгляда был для нас опасен. Он мог разгадать тайну, которую мы так тщательно хранили. А этого допустить никак нельзя! Убить! Убить его!
  От чужих мыслей, засевших в голове, я резко дернулась назад, врезаясь в стену. Обняв себя руками за плечи, медленно сползла на пол и испуганно замерла. Создатель, что со мной?
  - Кирэс, что у тебя здесь происходит?
  Золотое свечение, выглядевшее до этого простым лучиком солнца, стало увеличиваться в размере, заставляя меня сильнее вжаться в стену и поджать под себя ноги. Мне был неприятен этот свет. Омерзителен! Однако мужчина, появившийся пару секунд спустя, привлекал внимание. Он был молод, крепок, и сам походил на золотое солнце, со своими короткими пшеничными волосами и медовыми глазами
  - Пытаюсь разгадать одну сложную загадку.
  - И как успехи?
  - Пока не очень, господин ректор.
  - А на кого среагировала защита?
  - Вот на эту юную неру, которая ведет себя весьма странно.
  Взгляд золотых глаз, обращенный на меня, очень не понравился. Причем не только неизвестной личности в голове, но и мне самой.
  Опустившись передо мной на колени, мужчина протянул руку вперед и коснулся щеки, убирая выбившиеся из косы пряди. От этой легкой ласки кожа внезапно стала плавиться, а из горла вырвалось шипение пополам с криком. Резко вытянув ноги вперед, я ударила мужчину в грудь, отправляя в недолгий полет до ближайшей стены. Сорвавшись с места, сделала попытку выскочить в окно, но сильные руки нера Шейна помешали. Я вырывалась, шипела и рычала, но ничто не могло предотвратить медленное приближение господина ректора.
   - Изыйди! - раздался его властный голос в голове, следом за которым наступило забвение.
  ***
  - Рина, я знаю, что ты уже не спишь!
  - Алия, угомонись, - оборвал дочь нер Варго. - Дай ей прийти в себя.
  - Она уже пришла. Вон как нос морщит!
  - Просто помолчи минутку! - медленно открыв один глаз, я обвела небольшую комнату мутным взглядом, а потом снова закрыла. - И водички дай, пожалуйста.
  Поддерживая голову, Рыжик напоила меня соком, а потом заботливо вытерла пот со лба. Посмотрев на её ехидную улыбку, я не смогла сдержаться и показала язык.
  - Что со мной было?
  - Нер Шейн сказал, что ты подхватила какую-то инфекцию, поэтому защита и не хотела пропускать тебя. Хотя, такое произошло впервые на моей памяти.
  - А вам разве можно со мной находиться? Это не заразно?
  - Не волнуйся, наш ректор собственноручно вылечил тебя и дал добро на посещение. Как себя чувствуешь?
  - Спать хочу.
  - Сейчас выпьешь лекарство и отдыхай, маленькая. Чуть позже мы придем снова и принесем фирменный суп Налии.
  - Буду ждать! - улыбнулась я, помахав на прощание самым замечательным нелюдям на свете.
  Повернувшись к окну, за которым медленно умирал день, даря прощальный алый свет, я тяжело вздохнула и попыталась вспомнить, что со мной приключилось. Увы, память отказывалась помочь хозяйке. Расплывчатые образы мелькали в голове, но выхватить хотя бы один из них не получалось. И чем больше я пыталась, тем сильнее начинала болеть голова.
  - Привет! - за нелегкими думами я не заметила, как в дверях комнаты появился парень, на котором тряпкой болталось одеяние целителя.
  Кивнув в ответ, я не без любопытства стала разглядывать посетителя. С виду - парень, как парень, только вот синюшние круги под глазами, да неестественная бледность слегка настораживали.
  - Новенькая? - примостившись на краешке кровати, спросил посетитель.
  В очередной раз кивнув, я подалась вперед, пытаясь понять, что же кажется таким странным в этом незнакомце. Вроде, обычный человек, но... все равно что-то странное.
  - Я Шили, - улыбнулся он.
  - Рина.
  - Очень приятно познакомится. Лекарство пить будем?
  - Будем, - вздохнула я и приняла кружку с чем-то весьма неаппетитным.
  - Интересное у тебя имя, - пробормотала я, рассматривая содержимое отвара. - Оно что-то означает?
   - Ага, терпеливый, - туманно ответил парень, а потом вскочил на ноги. - Так, меня уже зовут. Давай, пей залпом, а я потом дам конфетку.
  Покосившись на Шили, вздохнула и присосалась к кружке. Фу-у-ух, ну и гадость! Даже слезы на глазах выступили.
  - Умничка! На, заслужила! - и мне действительно дали шоколадку, которую я тут же слопала, стараясь заглушить мерзкий вкус. - Попозже приду снова.
  Помахав на прощание, парень скрылся за дверью, спеша на слышимый только ему зов. Я же, проворочавшись еще некоторое время, я все-таки смогла заснуть, даря организму желанный отдых. И снился мне красивый темноволосый мужчина, с глазами цвета крови, и сладким голосом, умолявшим вернуться...
  
  
  
  ***
  - Ну и чего ты боишься? - нахмурилась Алия, шагая рядом.
  - Я не боюсь...
  - Тогда в чем причина?
  - Просто не хочу.
  - А я тебе не верю!
  - Твое право, - пожала я плечами, с любопытством рассматривая дома.
  - Ну, Рина-а-а! Ну, скажи-и-и!
  - Что ты хочешь от меня услать?
  - Истинную причину, почему ты не хочешь поступать учиться!
  - Мне лень.
  - Не верю!
  - Что возвращает нас к началу беседы. Рыжик, пожалуйста, давай сменим тему. Я правда не хочу об этом говорить.
  - Вредина, - обиженно пробурчала девушка.
  - Даже не буду отрицать, - усмехнулась я. - Алия, я все как-то стеснялась спросить... А чем занимаются твои родители? То что нера Наллия травница я знаю, а нер Варго?
  - На самом деле мама не просто травница, а мастер Зелий, работающий в одном из лучших торговых дворов Дэйроса. Папа же мастер Металла.
  - То есть кузнец?
  - Честно говоря, даже не знаю, как правильно охарактеризовать его специальность. Он занимается ковкой оружия, которое затем подвергается магической обработке и становится артефактом. Его мечи и кинжалы славятся на всю империю!
  - Как здорово! Вот бы посмотреть на его работы.
  - Дома у тебя будет такая возможность. У папы целая комната отведена под оружие, причем там не только его работы, но и раритеты. В общем, сама увидишь. Добро пожаловать домой!
  С этими словами Рыжик распахнула кованую калитку, украшенную вьюнком и приглашающее махнула в сторону добротного каменного домика. Сад и само здание буквально утопали в зелени, радуя сочными красками и дивными ароматами.
  - Девочки? - раздался удивленный голос нера Варго от окна.
  Выскочив нам на встречу, лэрос с улыбкой заключил меня в крепкие объятия и чмокнул в макушку. Как будто настоящий отец, встретивший ребенка после долгой разлуки. Слезы удалось сдержать с большим трудом, и то, лишь благодаря Алии.
  - Мама зайчика с пряными травами жарит! Рина, пошли быстрее, пока соседи не сбежались и все не съели!
  - У нас на горизонте проблема посерьезнее соседей, - хмыкнул нер Варго, рассматривая кого-то за моей спиной. - Будь здоров, Кир! Ты в гости?
  - Если позовешь, то с удовольствием зайду. Давненько я не ел деликатесов Наллии, - улыбнулся мужчина, протягивая руку другу. - Как дела, хулиганки?
  - Мы не хулиганки! - возмутилась Алия, но под насмешливым взглядом следователя стушевалась. - Ну, разве что чуть-чуть...
  - Та-а-ак, и что натворили мои девочки?
  - Сбежали из лазарета. Нера Рина, напомните, когда Вам разрешили покинуть больничное крыло? - в ответ я опустила глаза и покраснела.
  - Алия? - хмуро спросил лэрос.
  - А почему сразу я? Меня Рина вынудила!
  - Ты на сестру не спихивай! Кто из вас двоих старше?
  Что ответила Рыжик, я уже не слышала. Слово "сестра" вызвало во мне целую гамму чувств, которые я, кажется, не смогла скрыть от посторонних глаз.
  - Тебе плохо, милая? - потрогав мой лоб, спросил нер Варго.
  - Нет, все в порядке. Просто есть хочу, - неубедительно соврала я.
  - Ну-ну, - хмыкнула Алия. - Потом поговорим об этом.
  Вздохнув, покорно кивнула и пошла в дом, следуя за названной сестричкой.
  - Надо помочь маме накрыть на стол, а то знаю я аппетит нера Шейна. После него запасы значительно редеют!
  - Неужели он такой большой любитель покушать? А по виду и не скажешь.
  - Рина, запомни совет на будущее - никогда не суди нелюдя по внешнему виду. Ты можешь очень сильно обжечься...
  Было желание спросить, откуда столько горечи в словах Рыжика, но я решила промолчать. Если захочет, сама расскажет.
  - Мамуля, а мы пришли тебе помочь!
  Обернувшись на голос дочери, нера Наллия радостно улыбнулась нам и подарила по одному нежному поцелую в щеки. Все-таки хорошо иметь такую милую и заботливую маму. Оказывается, за пару дней, проведенных в больнице, я успела сильно соскучиться.
  - Так, девочки, пока я дожариваю пирожки, отнесите на стол картошку и овощи. Через пару минут и мясо "дойдет". И надо будет достать грибочки.
  - Мам, а к нам в гости нер Шейн пришел!
  - Ведро грибов...
  Засмеявшись, мы с Рыжиком принялись носиться между комнатами, перенося тарелки. Потом, уточнив у Алии, где у них хранятся соления, пошла во внутренний двор. Из общих объяснений я поняла, что в домах магов вместо обычного подвала делают отдельную зачарованную комнатку, где и держат продукты. Ну да, если брать в расчет аппетиты некоторых нелюдей, необходимость кладовой становится понятной.
  Так вот, наслушавшись указаний Рыжика, я отворила двери и начала спускаться вниз по деревянной лестнице, стараясь на ощупь отыскать злополучный фонарь со спящими светлячками. Насколько я помню, в книге про насекомых говорилось, что достаточно небольшого физического воздействия на этих маленьких козявок, чтобы они засветились. Надеюсь, мне все-таки удастся их задеть!
  Вот с такими мыслями я и преодолела все расстояние до главной комнаты кладовой. Свет, льющийся из оставленной открытой двери, освещал лишь маленький пятачок при входе. И вообще, лучше поскорее выбираться отсюда, а то как-то боязно.
  Так, если бы я была ведром с грибами, то где пряталась? Правильно, в самом дальнем и темном углу. А если бы была чудищем, то где затаилась? Ага, там же! Ох, чувствует мое сердечко, сейчас сама себя запугаю, а потом с криками побегу наверх. Нет уж, не буду ничего бояться! Крыс тут точно нет, а страшнее их никого не бывает. Разве что сейшары, да упыри... а еще лихо лесное, лич... Лучше бы я не расспрашивала Алию про виды нечисти!
  Словно в ответ на мои самые страшные мысли тьма в углу стала сгущаться, из полумрака превращаясь в непроглядную черноту, а входная дверь с громким хлопком закрылась, отрезая путь к позорному бегству. Нет... Не может этого быть!
  От страха горло сдавила невидимая рука, мешающая закричать и позвать на помощь. Тело одеревенело, не слушая более свою хозяйку, а по коже прошелся знакомый холод, всегда сопровождающий Тень...
  Зажмурившись, я почувствовала нежное прикосновение к лицу, а затем ледяное касание к губам. И тихая песня, Её песня, разлилась по помещению, вызывая судорожный вздох.
  "...Дили-дили-бом.
  Ты слышишь, кто-то рядом?
  Притаился за углом,
  И пронзает взглядом.
  
  Дили-дили-бом.
  Все скроет ночь немая.
  За тобой крадется он,
  И вот-вот поймает.
  
  Он идет... Он уже близко..."1*
  
  Обхватив себя руками, я начала медленно раскачиваться из стороны в сторону. Тень же чего-то выжидала, обходя меня по кругу, легко касаясь кожи и обдавая ледяным дыханием. Справа скрипнула половица... слева послышался шорох. Мой ночной кошмар был везде...повсюду... не оставляя надежды на спасение, но и не спеша лишать жизни.
  - Тебя больше нет! - непослушными губами прошептала я, и тут же почувствовала стальную хватку на своей талии.
  Всхлипнув, я закусила губу до боли и попробовала вырваться, но мне не дали, крепко, но бережно удерживая на месте. Отведя в сторону волосы, неизвестная тварь, которой завладела Тень, прикусила мочку уха и игриво спросила:
  - Соскучилась?
  - Тебя ведь уничтожили... - всхлипнула я, чувствуя острые когти на своей ноге.
  - Всего лишь одну частичку из сотни. Неужели ты думала, что я оставлю тебя, сладкая? Ты моя, помни это!
  Руки на талии сжались сильнее и, когда я уже хотела просить о пощаде, от лестницы раздался спокойный мужской голос, следом за которым по помещению пронеслась вспышка света. Нечеловеческий вой на мгновение оглушил, пробирая до костей, а потом все резко стихло. Потеряв опору, я обессилено упала на пол и не в силах сдержаться, позорно разрыдалась.
  - Ну что же ты за неприятность ходячая? - тихо спросил мужчина, подходя ко мне и поднимая на руки. - Стоит лишь на мгновение оставить без присмотра, и ты уже влипаешь в историю. И как ты с таким талантом дожила до своего возраста?
  - Не зна-а-а-аю, - проскулила я, размазывая слезы по лицу.
  - Ну чего ты плачешь? Все ведь уже позади. Сильно испугалась, да? - поглаживая меня по голове, заботливо спросил следователь.
  Вместо ответа я уткнулась носом в грудь мужчины, пытаясь отогреться от леденящего душу ужаса. Неужели это правда и Тень никогда меня не оставит? Создатель, за что ты так со мной?
  - Нера Рина, зачем вы вообще сюда спустились?
  - За грибами. А вы?
  - За вином. Как будем искать необходимое?
  - Сначала неплохо было бы найти лампу, - ответила я и икнула. - Простите...
  - Ничего, бывает.
  Вместе со мной на руках сделав несколько шагов, нер Шейн взял в руки лампу и встряхнул. Сонные светлячки тут же завозились на месте, загораясь зеленоватым светом и освещая помещение, заставленное снедью. Грибы нашлись в деревянной бочке, а бутылки с вином прятались в соседней комнатке.
  В дом меня занесли, продолжая удерживать на руках, что не осталось незамеченным. Алия выронила тарелку с нарезками и подскочила ко мне, взволновано заглядывая в глаза. Из столовой выскользнула чета Ниль, причем у нера Варго откуда-то появилась внушительная шишка на лбу.
  Нера Наллия суетливо порхала вокруг него, пытаясь допрыгнуть до пострадавшего места и приложить какой-то листик. Поймав жену и развернув спиной к себе, лэрос выслушал все нелицеприятные отзывы о своем вредном характере, и вопросительно посмотрел на меня.
  - Грибочки попались на удивление прыткие. Никак не могли поймать, - ответил следователь, устраивая меня на диване в гостиной. - Кстати, Наллия, ты не могла бы осмотреть ногу девочки, а то я чувствую кровь.
  Вырвавшись из рук мужа, женщина подскочила ко мне и, дождавшись ухода мужчин, принялась за любимое дело. Довольно быстро остановив кровь, она лишь удрученно покачала головой и тяжело вздохнула.
  - Милая, я за тебя очень и очень волнуюсь, - прошептала травница.
  Опустив глаза, я тоже тяжко вздохнула. Ничего не поделаешь - неприятности сами липнут ко мне, как мухи к меду, если не сказать словечка покрепче. Видя мое настроение, Алия только глубокомысленно хмыкнула и предложила вернуться к прерванному обеду.
   Стол был уже накрыт, соблазняя божественными ароматами приготовленных яств. Быстренько выложив грибы на тарелку, я присоединилась к празднику в свою честь. Честно говоря, было безмерно приятно знать, что есть на свете те, кому я нужна. Точнее, верить в это...
  За столом разговор тек плавно и весело, пока Алия не заикнулась про учебу. Вначале рассказала о своих успехах в университете, похваставшись интересной практикой, а затем как бы вскользь заметила, что и мне не помешало бы получить образование.
  - Против школы я ничего не имею, - улыбнулся нер Варго.
  - Спасибо, но мне что-то не хочется.
  - Почему? - снова влезла рыжая.
  - Просто не хочу и все! - резко ответила я, сжимая в руках салфетку.
  - Алия, успокойся, - осадила дочь нера Наллия. - Рина, если не хочешь учиться, мы не станем тебя заставлять. Единственное, если бы ты согласилась помогать мне с приготовлением зелий, я была бы очень благодарна. Сама понимаешь, скоро мне будет тяжело справляться самой.
  - С удовольствием! - улыбнулась я, благодарно глядя на женщину.
  - Наллия, а в чем дело? - вмешался в наш разговор следователь. - Тебе нездоровиться?
  - Есть немного, - усмехнулась травница. - Утренний токсикоз еще никому не шел на пользу.
  - Примите мои поздравления! Долго же вы тянули со вторым.
  - Тут бы с одной справиться, - хмыкнул лэрос и покосился на покрасневшую дочь.
  - И то правда. Что же, предлагаю выпить за рост и процветание вашей семьи!
  - И за послушание, - добавил нер Варго, вызывая наш смех.
  
  
  История четвертая. Сила слова
  - Рина, милая, ты готова? - крикнула нера Наллия из коридора.
  - Уже иду! - откликнулась я, на ходу дожевывая клубничный пирожок.
  Посмотрев на мое довольное лицо, травница усмехнулась и взяла за руку, выводя из дома. Возле калитки нас уже ждал нер Варго, обвешанный сумками с травами. Попытку забрать хотя бы один пакет пресекли на корню, посоветовав любоваться видами и наслаждаться летним утром. Я и наслаждалась, с предвкушением ожидая первого рабочего дня в лучшем торговом дворе Дэйроса.
  Уж не знаю, как нере Наллии удалось договориться с начальством, но меня приняли в качестве помощника для мастера Зелий. Кроме меня у травницы на подхвате было еще несколько девушек, которые в этом году должны были сдавать экзамен на получение звания подмастерье. А там и до мастера совсем чуть-чуть. Так что работа обещала быть интересной и информативной.
  Помимо этого нер Варго решил восполнить пробелы в моих знаниях родной империи и каждый вечер мы с ним просиживали в кабинете, рассматривая голографические изображения многочисленных городов и живущих в них народов.
  Учиться было очень здорово, и я с удовольствием пошла бы в школу, но... было стыдно. Да-да, именно стыд мешал согласиться ходить на занятия, вызывая нервную дрожь. Ну как я, такая большая, буду сидеть вместе с малышами и обучаться математике? Или физике и истории? Нет уж, лучше сама. Спасибо тете, которая научила читать и писать, а остальное дело наживное.
  Двор, в котором работала чета Ниль, находился в двадцати минутах пешего хода на улице Заката. Название это улица носила неспроста. Она выходила из города строго на запад, и при закате наполнялась багряным светом умирающего солнца. Надеюсь, сегодня мне удастся полюбоваться одним из чудес столицы. Что же касается торгового двора, то он впечатлял не только габаритами, но и своим видом. Вход с улицы был выполнен в виде арки перехода, в проеме которого мерцала и переливалась пленка, больше всего напоминающая мыльный пузырь. Красивая вывеска над входом гласила: Торговый двор "Клевер".
  Нерешительно посмотрев на неру Наллию, вздохнула и сделала шаг вперед, попадая в какое-то нереальное место. Если снаружи здание казалось небольшим, то внутри представляло собой многоярусное строение, со светлыми стенами, украшенными вьющимся растением. Кстати, я заметила, что в Дэйросе вообще любили зелень, украшая деревьями и цветами не только дома, но и улицы. Так и здесь, большая часть помещения утопала в растениях, радуя глаз свежестью красок. Пол под ногами был выложен мозаичной плиткой, но угадать цельный рисунок было сложно.
  Вдоль стен тянулись стеклянные витрины, рассортированные по виду товара и его свойствам. А прямо напротив входа стояла стойка, за которой о чем-то увлеченно беседовали две девушки. Заметив нас, они учтиво поздоровались и продолжили весело щебетать, умудряясь при этом рассортировывать листы с символом двора - четырехлистных клевером.
  - Нам сюда, - кивнул нер Варго на одну из дверей, за которой обнаружилась небольшая комната и лестница.
  За крепким столом сидел дюжий мужчина в форме, что-то просматривая на полупрозрачном кристалле. Привстав при нашем появлении, он протянул неру Варго небольшую пластину, к которой лэрос приложил руку. Вспыхнув белым светом, пластина перекочевала к нере Наллии, которая проделала ту же процедуру.
  - Это журнал посещений, - пояснил демон на мой невысказанный вопрос. - Сегодня можешь пропустить данную процедуру, но с завтрашнего дня, как станешь на учет, придется отмечаться утром и вечером.
  Закончив с формальностями и пожелав хмурому мужчине хорошего дня, мы поднялись по лестнице на второй этаж, и прошли к одному из кабинетов, где меня должны были оформить, как помощника неры Наллии. Коротко постучав, травница решительно прошла внутрь, довольно холодно поздоровавшись с сидящей за столом женщиной.
  - Нера Лейлас, вчера должен был прийти приказ на зачисление в штат этой девушки. Вы подготовили документы?
  - Нет, - не испытывая ни капли раскаяния, ответила светловолосая. - У меня и без этих бумажек дел хватает. Приходите в конце недели, тогда и поговорим.
  - Ты прекрасно знаешь, что без внесения Рины в реестр, она не сможет пройти охрану. Значит, не поможет мне с текущими заказами, из-за чего придется отодвинуть сроки сдачи. А это чревато потерей новых заказов и, как результат, лишением премиальных. Из этого могу сделать вывод, что деньги тебе не нужны. Что же, я так и передам господину управляющему...
  - Стерва, - зло прошипела блондинка и перевела на меня недобрый взгляд. - Имя и возраст!
  - Ринаэль Леор, - спокойно отозвалась я, глядя на нервную особу с легкой улыбкой. - Семнадцать лет.
  - За документами зайдешь в конце дня.
  - В обед, - снова вмешалась нера Наллия. - И зайду я лично, чтобы все проверить. А то мало ли... из-за загруженности буквой ошибешься или цифрой. Если что, сразу все исправим.
  Судя по взгляду неры Лейлас, мой договор целиком и полностью должен был стать одной больной ошибкой, но предупреждение травницы разрушило все планы женщины. Интересно, она всегда такая злобная или только в отношении определенных личностей?
  Вежливо поблагодарив блондинку, выскользнула в коридор и вопросительно посмотрела на неру Наллию.
  - В любом коллективе есть шмель, который постоянно жужжит и норовит ужалить. Но, если знать уязвимые места, то он превращается в безобидное насекомое. Шумное, правда, но к этому можно привыкнуть. Нера Лейлас как раз из этой породы, так что не удивляйся ее поведению.
  - Постараюсь, - вздохнула я.
  - Кстати, у тебя красивое и необычное имя, совсем не свойственное деревенским людям. Кем были твои родители?
  - Магами, но это все, что я о них знаю. Тетя говорила, что они погибли в бою, когда я была совсем маленькой.
  - Прости.
  - Ничего страшного. Сложно грустить о тех, кого никогда не знала.
  - А про их силу тетя что-нибудь говорила? Ведь она, чаще всего, передается по наследству.
  В ответ я покачала головой. Тетка вообще не любила рассказывать про семью и свое прошлое. Она всегда смотрела в будущее, предпочитая решать насущные вопросы, а не сожалеть о содеянном. Даже не верится, что ее больше нет...
  - Ничего, как будешь готова, сходим в магический центр и сдадим тесты.
  - Честно говоря, я не особо хочу знать о своих способностях. Я люблю работать с травами и этого вполне достаточно.
  - Я не настаиваю. Просто знай, если захочешь узнать о себе чуть больше, мы всегда поможем. А теперь идем переодеваться и за работу!
  Женская форма, предоставляемая администрацией двора, представляла собой темно-зеленое платье, с белым передником, с многочисленными глубокими кармашками. Удобство этого маркого дополнения я оценила сразу же, рассовав необходимые для любого травника принадлежности. Убрав волосы под зеленую косынку, улыбнулась нере Наллии и последовала за ней в святая святых - лабораторию!
  Дверь располагалась в конце коридора, по левую сторону от лестницы. Крепкая, украшенная металлическими цветами и охранным плетением, с характерной табличкой: "Лаборатория ?7. Мастер - Наллия Ниль". За дверью оказался еще один коридор, с четырьмя проходами. Первый вел в личную лабораторию женщины, где выполнялись важные заказы. Далее, справа и слева, как пояснила травница, были лаборатории для практиканток. В одной из них мне и предстояло работать вместе с напарницей. Самая дальняя дверь вела в отдельный санузел с душевыми кабинками. Ну да, в нашем нелегком деле частенько бывают случаи, когда из-за неправильных пропорций зелья взрываются. И если не отмыть капли сразу, ходи потом с разноцветными пятнами на теле и волосах.
  - Сейчас познакомлю тебя с девочками, оглашу задания на день и отправлю работать. Главное не волнуйся и помни - если что-то не получается, тебе всегда помогут и подскажут. Так что не стесняйся спрашивать и проявлять любопытство.
  Дверь в личный кабинет открылась, и я зашла следом за травницей, на ходу здоровавшейся с собравшимися тут девушками. Все трое были явно старше, с нескрываемым интересом разглядывая новенькую, то есть меня. Я отвечала тем же, скользя взглядом по миловидным лицам.
  Первыми мне представили двух девчонок, похожих, как две капли воды - Киэру и Лиэру. Невысокие, со смуглой кожей и яркими янтарными глазами. О расе лиунов, к которой относились близняшки, я слышала впервые, а уточнять подробности было неудобно. Поэтому коротко поздоровавшись, повернулась к пепельной блондинке с вздернутым носиком и необычным именем - Метель. Если бы не странный цвет волос и глаз - голубой, почти прозрачный, - приняла ее за человека. А так сразу поняла, что передо мной уроженка северных островов, чудом оказавшаяся в нашей империи. Кстати, именно Метели и предстояло стать моей напарницей.
  Получив задания на день - приготовить порции заживляющих и противовоспалительных мазей, мы с девушкой отправились в лабораторию. Рабочее пространство приятно удивило размерами, многочисленными приборами и огромными стеллажами с самыми разными ингредиентами. И все аккуратно разложено по полочкам в алфавитном порядке, подписано и сохранено магией от внешнего воздействия. Стоить отдать должное руководству двора - на своей продукции они не экономили!
  Потуже затянув узел на косынке, снова обвела взглядом рабочее пространство и остановилась на Метели. Рецептов заживляющих мазей я знала с десяток, с противовоспалительными дело обстояло вполовину хуже. А что именно надо заказчикам, даже не представляла. Может, зря я напросилась сюда и надо было действительно вначале податься в школу? И как теперь быть?
  -Напарница, не спи, - хмыкнула девушка и всучила пакетик с яркими цветами онэлы, хорошо останавливающей кровь.
  - Не сплю, просто растерялась, - честно призналась я.
  - Прости, моя вина. Сейчас объясню, что будем делать...
  По мере того, как напарница перечисляла компоненты, я постепенно успокаивалась и даже начала улыбаться. Пусть их названия мне были неизвестны, зато составы я знала назубок. Для деревенских тетка готовила простые составы, меняя их на продукты или помощь по хозяйству. Дорогие же продавала либо заезжим, либо старосте, частенько ездившему на ярмарки.
  В общем, к середине дня любимое занятие и приятный голос Метели подняли настроение, так что в столовую я собиралась с радостной улыбкой. Присоединившись к уже дожидающимся нас девочкам и нере Наллия, спустились на первый этаж и свернули в одну из арок.
  В помещение столовой я влюбилась с первого взгляда. Небольшие деревянные столики, застеленные льняной скатертью, расположились в творческом беспорядке. Над ними парили маленькие светлячки, создавая приятный полумрак. На окнах висели воздушные занавески, колышущиеся от малейшего дуновения ветерка и напоминающие залетевшие в гости облака, а по полу серебристой змеёй стелилась иллюзия ручья, в котором плавали маленькие рыбки. Подплывая к раздаточному столу, они ловко вылавливались мягкой лапой черной кошки, а в следующее мгновение уже оказывались на тарелках, укрытые с обеих сторон картофельным пюре и тушеными овощами.
  ?- Ничего себе! - глядя на это чудо, я опустилась на первый попавшийся стул.
  - Поверь, это еще цветочки! Вот когда наш повар устраивает охоту на иллюзию зайцев, это действительно заставляет потерять дар речи, - хихикнула Киэра.
  - М-м-м?
  - Когда увидишь его, все поймешь, - продолжила Лиэра. - Так, мы пошла за провиантом, а вы пока наслаждайтесь видом. Сегодня наши кудесники воспроизвели картину Жемчужного княжества.
  Проследив за взглядом близняшек, я мгновенно выпала из реальности, погружаясь в атмосферу представленного шедевра магии. Одна из стен столовой, словно став прозрачным окном, открывала подводные глубины неизвестного и такого прекрасного мира. Огромные дворцы из жемчуга и кораллов ютились на невысоких холмах с темно-зеленой травой. У подножия раскинулось огромное пастбище, где резвились крошечные морские коньки. Охранял покой молодняка большой вороной конь с златой гривой и черными глазами. Причем, конь был самый настоящий. Нетерпеливо отбивая копытом по дну и разгоняя сотни крошечных пузырьков, он то и дело отгонял любопытных крупных рыб, защищая коньков.
  Вот к ним подплыла рыбина, щелкая несколькими рядами зубов и пытаясь обойти зазевавшегося охранника. Только не тут-то было! В одно мгновение на месте коня оказался мужчина, пугающий и, одновременно, завораживающий своей красотой. Вытащив из водной толщи гарпун, он ловко запустил его в рыбину, пробивая ту насквозь.
  В это самое время из дальнего помещения столовой показался огромный дядька с шестью руками и в поварском колпаке. Запустив руку в иллюзию, он извлек из нее рыбину и, закинув себе на плечо, поволок в сторону кухни. Струйки воды стекали по мощной спине, оставляя следы на фартуке и деревянном полу. Теперь я понимаю, что именно вызывало смех у девчонок. Представив, как такой мужчина, удерживая в каждой руке по тесаку, гоняется за маленьким зайчиком, я широко улыбнулась! Как же прекрасна магия... и как чудесен магический мир!
  - Кажется мой благоверный опять заработался, - вздохнула нера Наллия, поднимаясь из-за стола в явном намерении идти мужем.
  - Давайте я схожу. Только скажите, куда идти.
  - Его лаборатория находится прямо под нашей, только этажом ниже.
  Кивнув, я выскользнула из столовой и побежала наверх. Помимо желания помочь нере, мною двигало еще и любопытство. Хотелось посмотреть, где работают артефакторы. Поднявшись на второй этаж, почти дошла до конца коридора, когда из одной из дверей выскочил паренек с огромной коробкой, наполненной странными камушками. Не успев затормозить, я врезалась в незнакомца и, не устояв на ногах, полетела на пол. Рядом шлепнулось два камушка, с тихим треском рассыпаясь песком. В следующее мгновение помещение заполнил яркий слепящий свет, а потом во всем теле появилась подозрительная легкость. Такая же, что сопутствовала переходу через портал...
  Открыв глаза, я некоторое время бездумно смотрела в бескрайнее небо, любуясь проплывающими облаками. Солнце слегка припекало голову, но отползать в тенек не было ни сил, ни желания. Раскинув руки, я с удовольствием погрузила пальцы в сочную зелень, полной грудью вдыхая запах луговых трав. Хорошо-то как! А главное, кроме переливчатых песен лесных птиц и тихого журчания - ничего нет. И даже окрик нера Варго пропал, оставляя после себя легкий перезвон.
  Перекатившись на бок, я все-таки решила осмотреться. Слишком странными были окружающие звуки. Жмурясь, я приложила ладонь козырьком к глазам, чтобы спрятаться от радужных бликов небольшой речушки. Рядом с водой стояли молодые деревья, купая в прохладе тонкие ветки с маленькими листочками. Стайка пестрых птичек весело плескалась на другом берегу, чирикая о чем-то своем, птичьем.
  Вдруг где-то неподалеку хрустнула ветка, заставляя пташек испуганно вспорхнуть в небо. На мгновение замерев, вслушиваясь в звуки леса, я попыталась встать, чтобы юркнуть в заросли можжевельника, но только и смогла, что тихо застонать и снова опуститься на землю. Левый бок нещадно болел, отдавая в ногу. Ползти тоже было поздно...
  На небольшую поляну, ставшую моим временным убежищем, вышел странный человек, одетый в свободную белую рубашку и холщовые штаны. Подпоясан он был красным кушаком, за которым прятался кинжал. В голенище невысоких сапог тоже поблескивала рукоять, правда размером поменьше. Переведя взгляд на лицо неизвестного, я сжалась в комок, испуганно замерев. Не бывает таких глаз у простого человека. Да и лицо слишком красивое. Кожа смуглая, волосы черные, курчавые. А уж улыбка...
  Остановившись в паре шагов от меня, мужчина медленно опустился на колени, не отводя взгляда своих пронзительных медовых глаз, и протянул в мою сторону руку, раскрытой ладонью вверх.
  - Ну чего ты, красавица? Неужели я такой страшный? - ласково спросил незнакомец. - Или напугал кто? Так ты покажи мне этого нехорошего - вмиг исправлю.
  Отвлекая меня словами, незнакомец придвинулся еще ближе. Заметив это, я постаралась отползти, но снова застонала от боли.
  - А вот это, красавица, уже не хорошо. Я чувствую запах крови, - нахмурился мужчина. - Где болит?
  - Бок, - тихо ответила я.
  - Если я сейчас подхвачу тебя на руки и отнесу к нашим целителям, отблагодаришь за помощь скромного, но очень доброго парня?
  Помимо воли улыбнувшись, я медленно кивнула. Нельзя доверять незнакомцам - это знает любой ребенок, но мне почему-то очень сильно захотелось положиться на этого мужчину и забыться сладким сном, а проснувшись - оказаться дома.
  - Закрой глазки, красавица, - поднимая меня на руки, прошептал нежданный спаситель. - Скоро боль пройдет. Обещаю!
  Рядом с ним боль и правда притупилась, оставляя после себя лишь слабые отголоски. Закрыв глаза, я прижалась к теплой груди и моментально, словно по волшебству, провалилась в такое желанное забытье.
  ***
  - Бесник, перестань её разглядывать!
  - Не могу. Она такая хорошенькая, ладная. А какие у этой красавицы глаза!
  - Мальчик мой, она еще ребенок. Даже не думай...
  - Тетя Зара, присмотрись! Она уже давно не ребенок. Четырнадцать ей есть наверняка, а большего и не надо.
  - Бесник, а ты подумал о её семье? Девчонка-то не безродная. Да и штучки магические на ней висят не из дешевых. Меньше чем через три дня за ней явятся.
  - Если смогут найти...
  - Бес! Не "если", а "когда"! Ну, наиграешься ты с девочкой и что потом? По рукам её пустишь?
  - Тебе ли не знать, тетя, что я на такое не способен...
  - Прости меня, мой мальчик, прости. Но девочку обижать я тебе все равно не дам! Не для тебя это сердечко бьется.
  - А если я сделаю так, чтобы билось лишь для меня?
  - Тогда и поговорим! А пока кыш отсюда! Мне надо её осмотреть.
  - Так я помогу...
  - Бесник! Вон отсюда!
  Вздрогнув от гневного окрика женщины, я приоткрыла глаза и посмотрела в доброе старческое лицо. Убрав с моих щек волосы, она наклонилась ближе и что-то быстро зашептала, проводя руками вдоль тела.
  - Хорошо тебя о землю приложило, - покачала головой женщина. - Бок я подлатала, а вот ногу придется вправлять. Сейчас будет больно.
  Сказав это, старушка со всей силы дернула меня за ногу. Как она так быстро оказалась у изножья - не знаю, да спрашивать желания не было. Ногу словно в огонь запустили, используя её вместо кочерги.
  - Вот и все! Через пару часиков уже сможешь танцевать.
  Мне бы её оптимизм. Если я вообще ходить смогу - это радость будет!
  - Ну-ка, ну-ка, а это еще что такое? - прикрыв глаза, старушка положила руку мне на грудь, отчего-то хмурясь. - Показалось, наверное. Ой, хорошая моя, да не пугайся ты так. Мы тебе вреда не причиним. Да и за себя постоять ты можешь.
  Теперь уже пришел мой черед хмуриться. Оглядевшись, я отползла в самый дальний угол, стараясь отрешиться от боли. Не время расслабляться.
  - Ну что же ты молчишь? Зачем немую изображаешь? Ох, ладушки, сама все узнаю.
  Пододвинув к себе одну из подушек, лежащих прямо на полу, старушка удобно устроилась на ней и достала колоду карт. Быстро перемешав их, скользнула по мне любопытным взглядом, а потом принялась за расклад. По мере того, как карты ложились друг на друга, женщина все больше мрачнела.
  - Непростая у тебя судьба, хорошая моя. Повезло тебе, что к добрым людям попала... Хотя нет, не люди они вовсе, но все равно хорошие. Держись за них крепко - они пропасть не дадут. - Перемешав оставшиеся карты, старушка протянула их мне. - Сними левой рукой карту.
  Покачав головой, я еще сильнее вжалась в стену. Меня пугала эта странная женщина и её способность видеть мое прошлое.
  - Ринаэль Леор - красивое имя, только не твое, не родное. Да и не пришло еще время прошлому и будущему встретиться, так что пока носи его, да не забывай - на все воля Богов. Впереди тебя ждет тяжелое испытание: коли пройдешь его, обретешь счастье. А нет - вымолишь у Судьбы второй шанс, коли не побоишься. Да и выбор сложный перед тобой станет, но это только на первый взгляд выбором будет, а на самом деле - все за тебя уж решили. Бедная, бедная девочка...
  Под конец своей речи старушка уже больше бубнила, с грустью разглядывая выпавшие карты.
  - Кто вы?
  - Зара - Мать и хранительница племени свободных романийцев.
  - Где я?
  - В империи, недалеко от Дейроса. Ты ведь оттуда к нам перенеслась? Намагичила неудачно?
  - Случайно активировала артефакты переноса. Как мне вернуться домой?
  - Вместе с нами. Мы прибыли в столицу, чтобы закупить необходимые вещи, да на праздник Солнцестояния успеть.
  - А вы не обманываете?
  - Да даже если и обманываю, проверить ты никак не сможешь, пока до города не доберемся. Ладно, разговоры - это хорошо, но есть тоже надо. Бесник!
  Не прошло и минуты, как тряпки, служащие дверью, разошлись в стороны, являя нашедшего меня мужчину. Заметив мой подозрительный взгляд, он широко улыбнулся и запрыгнул в кибитку. Теперь я даже не сомневалась, что это была именно она. Приезжали однажды в нашу деревеньку романийцы. Яркие, шумные, веселые... Повеселили народ, устроили гуляния, а на утро растворились, словно их и не было никогда, прихватив с собой несколько старостиных лошадок.
  - Ну что же ты, красавица? Неужели не рада меня видеть?
  - Бесник, хватить девочку смущать! Лучше помоги отнести её к костру.
  - Жарить будете? - со смешком спросила я.
  Удивленно посмотрев на меня, мужчина еле сдержался, чтобы не покрутить пальцем у виска.
  - Да на тебя без слез смотреть нельзя, не то, что есть! И откуда вообще такие мысли?
  - А у нас в деревеньке рассказывали, что ваше племя ворует детишек, а потом съедает их в полнолуние.
  - Ох, поотрезать бы языки всем сказочникам! - вздохнул мужчина, опускаясь на колени рядом со мной. - Не едим мы ни детей, ни хорошеньких девушек. Кабаны и зайцы намного вкуснее. А вот такие красавицы для более приятных дел...
  - Бесник! Если не можешь держать себя в руках, я попрошу помочь Иоску!
  - Уж он-то точно не сможет! - огрызнулся романиец, просовывая руку мне под коленки, а второй приобнимая за талию.
  Несмело обвив шею мужчины руками, я прислонилась головой к его груди, вдыхая запах дыма и луговых трав. Интересное и приятное сочетание. А еще от него становится спокойно и в сон клонит.
  - Бесник, сними амулет. Видишь, как он на девочку действует! - строго приказала старушка, отвешивая мужчине подзатыльник.
  - Тетя Зара! - возмутился желтоглазый, но под пристальным взглядом стушевался. - Сама сними.
  Странно, но стоило старушке убрать неизвестный амулет, сонливость как рукой сняло. Подозрительно покосившись на улыбающегося мужчину, попыталась вырваться из его рук, чем заработала два неодобрительных взгляда.
  - Ты бы, хорошая моя, ногу поберегла. Бесник тебя не обидит. Уж я-то за этим прослежу!
  Глядя на возмущенное лицо благодетеля, не смогла сдержать тихого смешка.
  - Ты еще краше, когда улыбаешься, - склонившись к моему лицу, прошептал мужчина.
  Покраснев от его слов, отвела взгляд. Слишком уж странным было поведение желтоглазого, и абсолютно непонятным.
  Покинув кибитку, он понес меня в сторону большого костра, около которого уже сидело с десяток человек. Они весело о чем-то разговаривали, иногда перебивая друг друга и активно жестикулируя.
  - Смотрите-смотрите, кого Бесник несет! - закричал один из мальчишек, до этого играющий с палкой, на конце которой тлел огонек.
  Все, как по команде, затихли и перевели любопытные взгляды на меня. Теснее прижавшись к мужчине, затравленно посмотрела на незнакомых людей, пытаясь понять, от кого ждать подвоха. Видимо, недоверие отчетливо виднелось на моем лице, потому что один из романийцев громко спросил:
  - Разделишь с нами трапезу, девчушка? Княжеских яств не обещаю, но - чем богаты, тем и рады.
  - Благодарю за приглашение, - тихо отозвалась я, вцепившись в рубашку желтоглазого.
  - Вот и славно, - открыто улыбнулся мужчина. - Я - Манош, барон свободных романийцев, а это - моя семья. Сегодня ты - наша почетная гостья и этот праздник в твою честь!
  Опустившись со мной на руках на поваленный ствол дерева, Бесник принял из рук маленькой девочки деревянную кружку и всучил мне. Я попыталась было пересесть, но спаситель не дал, тихонечко на меня шикнув.
  - Не трепыхайся, птичка. Стоит расправить крылышки, как сбегутся охотники с силками в тщетных попытках поймать такую красоту. А мне бы не хотелось драться с братьями, защищая тебя.
  - Защищая от чего?
  - От романийского обаяния, - прошептал Бесник, касаясь губами моего уха. - Пей.
  Сделав один осторожный глоток, я зажмурилась. Слишком уж странный вкус оказался у напитка.
  - Это - вино, красавица. Неужели никогда не пробовала?
  - Пробовала, но у того вкус был другой. Совсем другой!
  - Еще бы! Небось, водой разбавили, да еще какой-нибудь дряни намешали. Пей, красавица. Запоминай вкус настоящего вина!
  - Ты меня споить хочешь? - делая еще один глоток, поинтересовалась я.
  - Всего лишь помочь расслабиться. На-ка вот, попробуй поджарку тетки Баваль. Она специально для тебя старалась.
  - Зачем?
  - Чтобы порадовать. А может и для сына своего старалась, которому ты приглянулась.
  - И когда это я успела ему приглянуться?
  - Когда в кибитке лежала. Там щелочек ровно столько, сколько любопытных глаз в таборе.
  - И ты подглядывал? - хмыкнула я.
  Вино действительно сняло напряжение, придавая храбрости и чуточку игривости.
  - И я, - покаялся мужчина, слегка массируя мне затылок. - Только многого не увидел - пришлось разгонять самых любопытных и любвеобильных братьев. А потом уж и тетка Зара меня позвала.
  - Бедненький какой, - засмеялась я.
  - Ты лучше ешь, а то совсем захмелеешь.
  После пробы первого кусочка, я не остановилась, пока не съела всю свою порцию. Еда была пряной, нежной, и очень-очень вкусной. Только на открытом костре да с любовью, можно приготовить такую прелесть.
  - А теперь начинается самое интересное, - улыбнулся Бесник, разворачивая меня так, чтобы я видела небольшую поляну в некотором удалении от костра.
  Там, в живом кругу, стояли две девушки в ярких рубахах и красных юбках. С распущенными волосами и сверкающими в отблесках огня глазами они напоминали ведьм, собравшихся на шабаш. Плавно взмахнув руками, они широко улыбнулись, а потом затянули веселую песенку, которой вторила залихватская мелодия:
  
  Вдаль зовет дорога, прямо в небеса
  Ты не плачь девчонка, черная коса.
  Раз вкусив свободу, нет пути назад!
  Он уж не вернется, так не стоит ждать.
  
  Ах, поля и реки, долы да холмы,
  Станьте ж человеку новым домом вы,
  Вместо крыши - небо, да зеленый бор
  И на сердце - лето, а в душе - покой.
  
  Каждый вечер праздник - пляски до утра,
  На огне дымится вкусная еда,
  Вместе с верным другом не страшна беда.
  Коли ты с добром к нам, рады мы всегда...
  
  Ах, поля и реки, долы да холмы,
  Станьте ж человеку новым домом вы,
  Вместо крыши - небо, да зеленый бор
  И на сердце - лето, а в душе - покой.
  
  Девушки все кружились и кружились, под монистовый звон и веселый смех, размахивая юбками. В какой-то момент мне показалось, что они и вовсе оторвались от земли, продолжая свой танец в воздухе, а потом... стали пламенем. Огненные волосы развевались на легком ветру, окутывая хрупкие фигуры оранжевым полотном. Слова песни лились со всех сторон, заполняя собой пространство и проникая в душу. Эта пляска завораживала, манила присоединиться и отдаться полностью вольной стихии огня.
  Все отошло на второй план - и ночь, и романийцы, и руки Бесника, крепко удерживающие меня и не дающие пошевелиться. Значение имели лишь эти огненные духи, обещающие свободу. Вот одна из девушек протянула ко мне руку, как бы приглашая присоединиться к ним, и пуститься в дикую пляску, оставляя позади все невзгоды и печали. Нерешительно протянув ладошку в ответ, я попыталась выбраться из объятий мужчины, но он не позволял. Дернувшись еще раз и снова ничего не добившись, я перевела недовольный взгляд на Бесника.
  - Отпусти! - пробурчала я.
  - И не подумаю! - внимательно вглядываясь в мое лицо, ответил желтоглазый.
  - Пожалуйста...
  - Вот проклятие! - ругнулся мужчина, а в следующее мгновение мы оказались посреди темного леса.
  - Верни меня обратно! - захныкала я, чувствуя странную боль в груди.
  - Как только избавишься от излишков силы - вернемся.
  - Но я не знаю, как... - беспомощно покачав головой, я уткнулась в грудь Бесника.
  Мне было плохо. Появилось странное ощущение, будто кто-то или что-то перекрыло доступ к кислороду и мешает нормально дышать, да и думать тоже, сжимая в тиски. С каждым ударом сердца это чувство нарастало, грозя под конец раздавить меня.
  - Я могу помочь тебе, красавица, но за это ты будешь должна мне желание. Согласна?
  - Да! - не раздумывая, ответила я. - Я на все согласна, только прекрати это.
  - Как пожелаешь...
  Схватив меня за волосы и оттянув их назад, Бесник прижался губами к моей шее. Стоило ему чуть приоткрыть их, как скрученная внутри сила стала толчками вырываться наружу, принося с собой облегчение. Постепенно нечто темное и первозданное, кипевшее внутри, отступало, оставляя после себя дикую усталость.
  - Пришла в себя? - отстранившись, спросил Бесник.
  - Да, - пряча глаза, тихо ответила я.
  - Какая же ты хорошенькая, - проводя большим пальцем по моему румянцу, произнес Бесник. - Скажи, у тебя есть друг или жених?
  - Нет, - пряча пылающее лицо на груди мужчины, ответила я.
  - Это радует, - поглаживая меня по голове, хмыкнул желтоглазый.
  - Что со мной было?.
  - Я расскажу тебе все, когда вернемся обратно. Готова? - и не дожидаясь ответа, Бесник перенеся в знакомую кибитку. - Голова кружится?
  - Есть немного, - прикрыв глаза, прижалась к мужчине. - Слишком много всего для одного дня.
  - Карма у тебя такая, красавица. Кстати, изменила ты её сама, так что теперь не жалуйся. У тебя на роду написано - что ни день, то приключение.
  - А вернуть все, как было, нельзя?
  - Можно, но для этого нужно найти очень сильного мастера Времени, уговорить его открыть проход в прошлое, а потом еще ждать "того самого" момента, повлиявшего на карму и судьбу.
  - Спасибо, что разрушил мои надежды на корню, - вздохнула я. - Так что со мной было?
  - Иногда такое бывает с магически одаренными. Когда энергия долгое время не находит выхода, она начинает накапливаться. Одни считают, что таким образом можно увеличить свой внутренний резерв, но глубоко заблуждаются. Избыточная магия приводит лишь к одному - вблизи выброса схожей по составу энергии, она становится нестабильной, рискуя вырваться из-под контроля. Опытные маги на этот случай используют специальные ограничители, поглощающие любой несанкционированный всплеск, но вот такие малыши, как ты, часто становятся причиной глобальных разрушений, нередко погибая.
  - Поэтому ты перенес меня в лес? Чтобы спасти табор?
  - Вообще-то, чтобы помочь тебе и при этом не засветиться. Понимаешь, красавица, о моей силе родичи знают, но вот что я могу пить энергию других существ - не догадываются. Да и ненужно им об этом знать, а то напридумывают глупостей всяких.
  - Или решат, что ты Пожиратель... - вглядываясь в глаза мужчины, прошептала я.
  - Что ты о них знаешь? - Бесник ощутимо напрягся, не сводя с меня своих желтых глаз.
  - Достаточно, чтобы распознать в тебе отголоски их крови. Не волнуйся, язык за зубами держать умею.
  - А еще обладаешь удивительной способностью сохранять хладнокровие там, где другие верещали от ужаса. Неужели тебе совсем не страшно?
  - На сегодня с меня уже хватит страха. Да и переживаний было предостаточно. Сейчас наступил момент апатии и острого желания поспать.
  - Тогда закрывай глазки, - обводя пальцами контур моего лица, тихо произнес Бесник. - А я постерегу твой сон.
  - Спасибо за заботу, но спать я предпочитаю одна, - не отводя взгляда, с вызовом ответила я.
  - Но со мной будет значительно приятнее, - коснувшись рукой моей босой ножки, показавшейся из-под края платья, мужчина медленно улыбнулся.
  И столько обещания было в этом изгибе чувственных губ, что я невольно снова покраснела. Ощущение горячих пальцев, ласкающих мою лодыжку, было приятным, но пугающим.
  - Что ты делаешь? - шепотом спросила я.
  - Ты ведь никогда не была с мужчиной? - вопросом на вопрос ответил Бесник.
  - Нет... - замявшись, я отвела взгляд. - Я знаю, откуда берутся дети, Бесник, но не жажду испытать это.
  - Просто рядом не было достойного мужчины.
  - А теперь что-то изменилось?
  - Я на это надеюсь, - мягко улыбнулся мужчина. - А теперь засыпай, моя птичка.
  
  
  История пятая. Нечто
  - Да как же это я?! Ой, дура старая!.. - Из объятий сна меня вырвали женские причитания.
  - Тетя Зара, что случилось? - раздался очередной голос над ухом, а шаловливые руки сжались на моей талии.
  - И ты еще спрашиваешь? - возмутилась старушка.
  - Не шуми, тетя. Не видишь, моя красавица спит.
  - Да не спит она уже, - махнула на меня рукой женщина. - Ты тему не меняй! Когда жениться будешь?
  - На ком? - а голос у Бесника удивленный-удивленный.
  - На ней, - кивок в мою сторону, и уже пришел мой черед удивляться.
  - Ты хочешь замуж? - нависнув надо мной, поинтересовался желтоглазый. - Могла бы заранее предупредить. Я бы хоть морально подготовился...
  - Да не хочу я замуж!
  - Да как же это? Он тебя совратил? Совратил! Ночь с тобой провел? Провел! Все! Значит - жениться!
  - Тьфу ты, тетя Зара! - приняв вертикальное положение, Бесник провел рукой по своим непослушным волосам. - Не было между нами ничего. Мы спали!
  - Это правда, - подтвердила я слова мужчины. - Мы вчера так устали, что оказавшись в кибитке, тут же заснули.
  - А вот этого говорить не стоило, - глядя на тетку, тихо произнес желтоглазый. - Красавица, где тут вчера водица была? А то чую, родственницу мою любимую в чувства приводить придется.
  Быстро встав и наполнив кружку водой, я протянула её старушке, а потом и сама припала к кувшину. Во рту все пересохло, а голова раскалывалась от боли.
  - Кажется, я вчера отравилась,- отставляя посуду, пожаловалась я.
  - Птичка моя, это называется похмелье. Я ведь предупреждал, чтобы много не пила!
  - Да ты сам меня спаивал! - насупившись, я легла обратно и натянула на себя лоскутное одеяло. Что-то холодно сегодня.
  - Как всегда, во всем виноваты мужчины, - вздохнул Бесник, вместе с одеялом устраивая меня на своих коленях и прижимая к теплому телу. - Тетушка, ты бы ей что-нибудь потеплее дала.
  - Да кто же знал, что с утра туман наползет? - пожала плечами старушка, а у меня от её слов дрожь по спине прошла.
  - Что такое? - заметив мое состояние, поинтересовался романиец.
  - Холодно. Очень-очень холодно, - глядя на лоскуток тумана, пробравшийся в кибитку, прошептала я.
  - Ничего. Сейчас разведем огонь, и согреешься, - улыбнулась старушка. - Только что-то эти лентяи долго возятся. Пойду, проверю.
  Оставшись наедине с Бесником, я решила продолжить вчерашний разговор.
  - Ты так и не рассказал, что со мной было.
  - Переизбыток силы. У тебя высокий уровень дара, но ты совершенно не умеешь им пользоваться и это очень плохо. Необузданная сила грозит разрушениями и смертью...
  - Но я не хочу этой силы, - тихо прошептала я. - Я боюсь ее и ненавижу...
  - Красавица, сила - это часть нас самих. И только мы решаем, использовать ее во вред или во благо. Главное желание!
  - Которого у меня нет. Бесник, скажи, есть ли способ избавиться от силы?
  - Избавиться - нет, но ее можно запечатать. А еще можно обратиться к мастерам артефактов. Среди них есть умельцы, что создают накопители, напрямую питающиеся от внутренней силы. Ты сможешь сбрасывать излишки в артефакт и получать за это хорошие деньги. Да, пожалуй, этот вариант самый лучший.
  - Почему?
  - Потому что от артефакта может избавить мастер, от печати - только смерть.
  - Ты думаешь, я буду жалеть, если запечатаю силу?
  - Сейчас - нет. Но со временем, глядя на других, ты тоже захочешь силу. И тогда осознание совершенной ошибки будет снедать изнутри, сводя с ума безысходностью.
  - Ты говоришь так, будто сам прошел через это.
  - Через нечто подобное, - уклончиво ответил мужчина. - И для тебя такой участи я не желаю.
  - Значит, артефакт?
  - На первое время, пока будем учиться, да.
  - Учиться?
  - Ты же не думала, что я оставлю тебя одну?
  - Вообще-то думала, - честно призналась я.
  - Красавица, поверь, так легко ты от меня не отделаешься.
  - Учту, - улыбнулась я. - И когда начнем?
  - Сразу после завтрака и рассказа, как ты к нам попала.
  - Ой, а меня ведь, наверное, ищут!
  - Ищут, но отыскать не смогут. Магические потоки, пронизывающие данную местность, блокируют поисковые импульсы...
  - Чую, такими темпами к завтраку мы приступим нескоро, - пробурчала себе под нос.
  - Ох и вредная ты, красавица! Может и вправду взять тебя в жены? Буду перевоспитывать...
  - Прости, но отвечу отказом на твое предложение. У меня другие планы на будущее.
  - Не хочешь поделиться?
  - Нет. Сейчас я хочу только есть! Большего мне для счастья не надо.
  Притворно тяжело вздохнув, Бесник достал из ближайшего сундука шерстяные носки и, натянув мне их на замерзшие ножки, понес в сторону слабенького огонька, только-только начинающего свой танец.
  - Представляешь, за два часа дрова отсырели! - возмущался мальчик лет двенадцати, ковыряясь палкой в углях. - Еле-еле смогли разжечь!
  - А почему с ночи за огнем не следили? - строго спросил желтоглазый, усаживая меня на уже знакомое дерево.
  - Следили! Только он незадолго до рассвета взял и погас!
  - Вот сам, без посторонней помощи? - хмыкнул Бесник, наливая в кружку немного вина.
  - Почему же сам? На него ветер налетел, покружил и задул. Только угли и остались.
  - Антош, магический огонь нельзя задуть. Если уснул, так и скажи, никто ругать не будет.
  - Бесник, я своим кинжалом клянусь, не спали мы с Иоськой! Вот как сейчас сидим, сидели, а ветер как налетит, разметает искры, да огонь потушит! А после него сразу и туман наполз.
  - Ох и выдумщик ты, приятель! - улыбнулся мужчина, вот только тетя Зара, принесшая нам завтрак, нахмурилась и передернула плечами.
  - Бес, ты вчера проверял защитный контур?
  - Я и без проверки его чувствую. Замкнут и атаке не подвергался, - усаживаясь рядом, ответил мужчина.
  - Что-то не спокойно мне... Да и туман сгущаться начал.
  - Тетя, не волнуйся! Через мою защиту ничего не пройдет.
  - А если это что-то не по ту, а по эту сторону защиты? - глядя на неясный силуэт, проявившийся на мгновение из серой пелены, спросила я.
  - А вот тогда волноваться стоит...
  - Бесник, я за дядькой Маношом сбегаю? - то ли спрашивая, то ли утверждая, сказал один из мальчишек, поднимаясь со своего места.
  - Сиди! - шикнул желтоглазый, вглядываясь в пелену.
  - Надо предупредить барона, - настаивал малый, а потом как-то неловко взмахнул руками и, издав полузадушенный крик, полетел в туман.
  - Иоська! - закричала старушка, дернувшись в его сторону.
  - Нет! - схватив тетку за плечи, прикрикнул Бесник, и в это самое мгновение еще одного мальчишку опрокинуло на землю и потащило в сгустившееся облако.
  Подскочив на ноги, я придвинулась ближе к огню и стала внимательно всматриваться в землю, чтобы не пропустить щупальца, утаскивающие людей.
  - Что это такое? - тихо спросил Антош, придвигаясь ближе ко мне.
  - Эльх,- отозвался Бесник, и в этот момент туманный аркан затянулся на горле ребенка, а потом дернул его с такой силой, что он даже крикнуть не успел.
  Выругавшись, желтоглазый толкнул меня в сторону своей тети, а сам вытащил из-за пазухи кинжал и опустился на землю. Выдрав траву и отбросив в сторону, он быстро вывел непонятные символы, а затем резанул себя по руке и стал заполнять рисунки кровью. Мгновение ничего не происходило, а затем раздался противный визг, следом за которым туман стал исчезать в лесу, оставляя крупные капли на траве. Мальчишки, перемазанные какой-то слизью и с рваными ранами на телах, лежали буквально в десяти шагах, постанывая от боли.
  Рванув к мальчикам, упала возле них на колени и принялась осматривать. Раны были многочисленными, но неглубокими. Немного успокоившись, выпросила у тети Зары травы и, пока детей переносили в кибитку, занялась приготовлением лечебных мазей, а затем и лечением. В итоге, замотавшись и сильно перенервничав, даже не заметила, как заснула.
  

Обновление

  "- Нет, пожалуйста! - умоляла я, но прекрасно знала, что все напрасно.
  Тень все равно будет издеваться над моим телом, ломая и удерживая на самой Грани. Ровные надрезы на руках, и вот уже струйки алой жидкости медленно стекают в выдолбленные на алтаре углубления, закрашивая древние руны призыва.
  Темные Боги - созидатели Тьмы, породившие Хаос в нашем мире и принесшие с собой мрак. Тень говорила, что в их землях жрецы до сих пор приносили кровавые жертвы, не убивая, но орошая живительной влагой постепенно истощающиеся темные источники, в тщетной надежде вернуть их из небытия.
  Каждый день она рассказывала легенды о Темных, с фанатичным блеском в глазах описывая чинимые зверства и показывая старые свитки с рисунками, от которых веяло могильным холодом. Это была нескончаемая пытка, от которой я не могла ни спрятаться, ни скрыться. Да, я молила о смерти и желала её, но... была слишком слаба, чтобы совершить самоубийство. Я буду не честна, прежде всего, сама с собой, если скажу, что совсем не люблю жизнь. Она тяжела. Она каждый день испытывает нас на прочность, но новый рассвет, и свежий ветерок с юга, и переливчатое пение птиц того стоят.
  Каждый раз, покидая "храм" Тени, синюшная и истощенная, я мечтала упасть и больше не подниматься, но что-то мешало мне, заставляя лелеять почти угасшую надежду. И я жила, на зло всем, каждый день борясь за свое существование.
  - Сегодня я приготовил для тебя нечто особенное, - улыбка безумия на старческом лице заставляла нервно вздрагивать от каждого жеста и слова. - Наш маленький урок будет посвящен Аргалу - самому старшему Богу Тьмы, который сумел открыть врата в этот дивный мир и повести за собой братьев и сестер. Ты готова послушать сказку на ночь?
  - Не надо, прошу...
  - Тише, моя девочка, - ласково прошептала Тень, гладя меня по лицу. - Я ведь для тебя стараюсь, глупая. Они спасут всех нас и ... тс-с-с, тс-с! Сейчас мы должны говорить о другом! А о чем? Ах, да-а-а, об Аргале - величайшем темном!
  Кто и что он - не знает никто. Он не был рожден, как его братья, но и не созидался, подобно сестрам. Он просто появился... и вся сила Хаоса собралась в его руках. Он порабощал Миры. Уничтожал галактики и создавал новые темные вселенные, собирая самую могущественную армию. И все это великий Бог делал не для своего величия, а ради нас! Он показал нам Мир Смерти, чтобы очистить от глупых предрассудков о Свете и Тьме, потому что Света нет! Нет добра и любви, справедливости и чести! Ничего хорошего нет! Есть только он - Аргал, посвятивший себя нашему освобождению! И знаешь, что самое прекрасное? Он скоро вернется... Завершит свое путешествие по другим вселенным и вновь появится у нас, неся с собой освобождение. Ты ведь ждешь его, моя сладкая?
  Я молчала, смотря на Тень глазами, полными страха. Я верила её словам, знала, что все это правда, потому что древние свитки Темных никогда не лгут. Аргал придет вновь.
  - Именно благодаря таким, как ты, он и найдет наш мир! Твоя сила приведет его домой! Ах, скорее бы настало это чудное время, - засмеялась Тень, а потом запела:
  "...Дили-дили-бом.
  Ты слышишь, кто-то рядом?
  Притаился за углом,
  И пронзает взглядом.
  
  Дили-дили-бом.
  Все скроет ночь немая.
  За тобой крадется он,
  И вот-вот поймает.
  
  Он идет... Он уже близко..."
  
  
  
  
  1* - Детская колыбельная
Оценка: 9.16*63  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"