Эльба Ирина, Осинская Татьяна: другие произведения.

Тень Кощеева

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:

    КНИГА ВЫШЛА В ИЗДАТЕЛЬСТВЕ ЭКСМО

    Когда судьба лишила смысла жизни и оставила две дороги: умереть вслед за близкими или жить с болью их потери, я выбрала третью: стать бесчувственной тенью Кощея. Долгие годы я была слугой, советником и пособником черного мага, но изменчивая судьба приготовила для меня новые испытания.
    Так кто же я теперь? Призрак забытого прошлого, Тень Кощеева или Ёжка, желающая вернуть дружбу потерянных подруг...
    Смогу ли я отпустить прошлое и обрести любовь?
    Четвертая книга цикла "Сказочный мир".
    ~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~~
    Другие книги цикла:
    1. Школа Сказок
    ЛитРес
    2. Ёжка против ректора
    Лабиринт
    ЛитРес
    3. Дневник тёмной леди
    Лабиринт
    Книгоман


Приобрести книгу можно в магазинах:


БУМАГА br>ЛАБИРИНТ
BOOK24

ЭЛЕКТРОНКА
КНИГОМАН

  Память... Ее считают даром, храня на задворках сознания самые яркие события жизни. Важные вещи, которые порой заменяются совсем никчёмными, глупыми, оставляя после себя легкий привкус досады. Плохое, отчего-то вспоминаемое гораздо чаще хорошего, а моменты счастья вызывают глухую тоску. Так хочется запомнить всё, постараться запечатлеть каждое мгновение... Но время и болезни не щадят никого. Они забирают память, а вместе с ними эмоции и чувства, что вызывали когда-то значимые события. Одни очень расстраиваются по этому поводу, другие же...
  Я ненавидела само понятие памяти. Презирала все, что связывало меня с прошлым, и желала лишь одного - забвения. Для меня именно оно было высшим даром, позволяя погрузиться в пучину блаженного забыться. Возможно, даже начать жить заново и наполнить свой разум новыми мыслями, эмоциями и чувствами, но... Проклятые самими богами прокляты во всем. И за грехи предков, да и свои собственные, я буду расплачиваться до самого конца жизни. Если он, конечно, когда-нибудь настанет.
  Ведь отпустить последнюю жрицу культа Проклятых не пожелает никто...
  
  Глава 1
  Весна... Волшебный миг пробуждения всего живого, после долго зимнего заточения. Самая древняя и чудесная магия, о которой уже мало кто помнит. Стерлись из летописей слова обрядов и таинств, которые когда-то проводили боги, наполняя этот мир жизнью. Потерялись в петлях времени сказки и предания, хранящие в себе невероятную силу Слова. Остались только понятия, странные ощущения, что несли с собой эмоции и ожидание маленького чуда. От первого зимнего снега? Нежных зеленых почек? Или жаркого летнего ветра с дурманящим запахом разнотравья?
  Не важно.
  Значение имеет лишь короткий, пусть порой незаметный момент счастья, когда мы неожиданно выныриваем из своих мыслей и дел, замираем и оглядываем. Вдыхаем полной грудью свежий воздух, удивляемся ярким краскам мира и понимаем, что вот она - настоящая красота. Не рукотворная, но созданная силами, что нам никогда не постичь. А вместе с ним приходит вдохновение, желание творить и жить! Жаль, что эти моменты так редки...
  Вздрогнув всем телом, я схватилась за перила и закрыла глаза, пытаясь прийти в себя. А когда открыла, все исчезло. Подо мной, с высоты самой высокой башни - Иглы, простиралось царство Кощеево. Не величественные леса, только-только зашумевшие молодой листвой. Не чудесные сады, что с приходом весны покрылись розовыми цветами. Подо мной раскинулись владения моего повелителя, вмиг ставшие серыми, унылыми и безразличными. Такими, какими и должны быть для человека, лишенного чувств и эмоций.
   - Какая неожиданная встреча... - раздавшийся за спиной голос был холодным, даже слегка злым.
  - Здравствуй, царевич.
  - Зачем ты пришла?
  - По поручению хозяина, - тихо ответила я, вынимая из складок платья свиток и поворачиваясь к мужчине лицом. - Твой отец просил передать послание в надежде, что ты его прочтешь и дашь свой ответ.
  - Отчего же он не пришел сам?
  - Не время, да и не место для встречи. Возьми, - и я протянула свиток Константину, будущему властителю царства Кощеева.
  Зеленые глаза, чуть прищуренные от яркого весеннего солнца, смотрели с подозрением, но оно и понятно. Слишком много лишнего было сделано и сказано. И последствия оказались очень непредсказуемыми для обоих.
  - Где он сейчас? - наконец спросил царевич, забирая у меня послание.
  - Далеко. Там, куда нет хода темным.
  - Значит, это правда, и он действительно связался со светлыми, - с толикой неприязни произнес мужчина, а затем сорвал печать и развернул свиток.
  Читал он быстро, жадно, и чем ближе подходил к концу, тем больше хмурился. Я знала содержание письма. Сама записывала слова хозяина. Его просьбы... Его мольбы.
  - Нет, - короткий ответ, которого так боялся Кощей-старший, и ожидала я. - Но ты ведь и так это знала.
  - Знала, - не стала спорить я. - Поэтому получила позволение царя говорить от его имени.
  - Как и всегда, - показалось или нет, но в словах Константина появилась горечь. - Я слушаю.
  - Ты хороший правитель, Константин. Заботишься о своем народе, пытаешься наладить связь с соседями и даруешь этим землям новую жизнь. Но... ты всего лишь царевич. Марионетка в руках отца, без согласия которого все твои дипломатические миссии - пустые слова. Законы - ничего не значащие клочки бумаги. А власть - всего лишь дань уважению. Но... Все это можно изменить. Если ты дашь свое согласие поможешь отцу, то он официально отречется от престола в твою пользу. И это царство станет твоим. Заманчиво, не правда ли? И, как я погляжу, ты нисколько не удивлен моим предложением. Значит, и сам обдумывал его...
  - Нет, Тенья, не обдумывал. Но зная тебя, ожидал нечто подобное.
  - Так что мне передать хозяину?
  - Что я подумаю. Удивлена?
  - Ты ведь знаешь, что нет.
  - Действительно. Успел подзабыть о твоем хладнокровии, - тонкие губы скривились в подобии улыбки, а затем прозвучал приказ: - Уходи и передай отцу, что я дам ответ через три дня.
  - Как пожелаешь, царевич. Я вернусь на закате третейника и, надеюсь, что услышу ответ, который спасет и твоего отца, и все царство.
  И, не прощаясь, я проскользнуло мимо мужчины, спиной чувствуя злой взгляд. Впрочем, от меня этот мальчик никогда не умел скрывать своих истинных эмоций. Да и не только он. Когда глаза не затуманены собственными чувствами, чужие жизни и желания оказываются, как на ладони. И ими так легко манипулировать, чем я в последнее время и занималась, играя чужими жизнями и чужие роли.
  Последняя из них оказалась для меня самой сложной. Может оттого, что заклинание, блокирующее мои чувства, дало сбой. А может и из-за фрагментов прошлой жизни, которые в последнее время стали всплывать все чаще. Как бы то ни было, но впервые за все время служению Кощею я вспомнила значения слова - сожаление. А все началось с того, что по приказу хозяина я приняла от Василисы - дочери Кощея, - дар Яги.
  Удивительная магия, которая в хороших руках и при должном обучении могла многое. Перед ней открывалось прошлое и будущее. Не имели границ аспекты волшебства. Но главное ее достоинство было в единстве.
  Магия рода Яг не просто объединяла. Она связывала судьбы своих детей и прогоняла прочь такое мерзкое чувство, как одиночество. Ёжки были не просто подругами - сестрами. И ради друг друга могли свернуть горы.
  Когда я впервые оказалась среди них, поступив в Школу Сказок, то эта странная магия тяготила. Она заставляла привязываться к девочкам, и вызывала давно забытое желание защищать. Было невероятно тяжело бороться с ним, каждый раз напоминая себе, для чего именно меня послал хозяин. И я справилась.
  Смогла вновь отключить все эмоции и помочь Кощею выкрасть одну из Ёжек. Девочку, лишенную магии Яг, но принятую в семью благодаря своему удивительному дару. Именно за ним и охотился мой повелитель. Вернее за кровью, полной живительной силы.
  Путешественники... Сильнейшие маги миров, которых нередко сравнивали с богами, а многие и вовсе уверяли, что это они и есть. Их власть была настолько велика, что они могли гулять среди звезд, посещая разные планеты, реальности и миры. За этой силой и охотился Кощей.
  Когда-то он был одним из могущественнейших магов наших земель, одно упоминание о котором нагоняло страх и на светлых, и на темных. Он вершил великие дела, иногда добрые, а иногда и злые. Любил воровать принцесс, упиваясь их страхом, а иной раз и восторгами. А еще всецело отдавал себя силе и опытам, не думая о будущем и том моменте, когда придется платить по счетам. Зато время помнило...
  Оно медленно подкрадывалось к царю, постепенно отнимая все, что составляло его суть. Кощей думал, что бессмертие - это дар, но жестоко ошибался. А когда спохватился, было уже слишком поздно. Магия ушла, а вместе с ней дряхлеющее тело стала покидать и жизненная сила. Некогда красивый мужчина начал превращаться в беспомощного старика, обреченного на вечные мучения.
  Я помню, как мы встретились впервые. Молодая и гордая жрица, и он - уставший, но не потерявший надежду колдун. Помню его просьбу о помощи, и свой отказ. Не потому, что не захотела, а потому что не могла. Не имела права делиться секретами, что долгое время передавались из поколения в поколение. Боялась кары предков и даже не подозревала, что она настигла бы меня вне зависимости от раскрытия тайны...
  Но, как бы то ни было, Кощей все же смог найти способ вернуть себе силу. Узнал о нем от Жрецов Света - фанатиков Светлой Империи, которые мечтали уничтожить всех темных. И ради этого даже были готовы объединиться с царем Кощеем, который тоже легко предал своих.
  Тогда я уже была тенью хозяина и присутствовала при той беседе. Видела блеск надежды в глазах царя и насмешливые улыбки Жрецов, которые не верили в удачу темного. Однако именно тогда она ему и улыбнулась. Он встретил маленькую девочку - Янику, в которой почувствовал кровь Путешественников. Вначале она должна была стать просто приманкой для магов, которые по преданиям очень хорошо чувствовали родную кровь, и не бросали своих.
  Для усиления ее силы Жрицы Света даже создали специальные яблоки, которые на протяжении долгих лет питали девочку. Затем был чред Василисы, которая по велению отца заманила Янику в Сказочный мир. А дальше все пошло своим чередом.
  Один из Путешественников действительно прибыл в наш мир и заинтересовался девочкой с родной магией. И все бы ничего, но эта самая магия неожиданно усилила дремлющий дар, наделяя Нику силой. Именно тем, что нужно было хозяину.
  Новый приказ был ожидаем. Я помогла похитить Ёжку и подготовить ее к жертвоприношению. Что я чувствовала в тот момент? Ничего... Кощей вовремя заметил, что со мной происходит что-то неладное и подправил заклинания, вновь отключая мои эмоции. Но даже несмотря на это, я не пожелала участвовать в обряде и ушла.
  Лишь потом узнала, что планы хозяина сорвались, а Янику спасли. Но опять же не испытала абсолютно ничего. Да и некогда мне было - выхаживала обессилевшего после побега господина. Впрочем, именно этим я занималась и по сей день, хотя проще было добить, чтоб не мучился. Вот только убить бессмертного было невозможно. Уж мне ли не знать этого...
  - Те-э-энь, - раздался тихий скрипучий голос из соседней комнаты. - Это ты?
  - Да, господин, - отозвалась я, убирая в шкаф связку с бусинами переноса.
  - Что? Что он сказал?
  - Сказал, что даст ответ через три дня.
  - До-о-олго, - протянул царь и закашлялся.
  Набрав в кружку восстанавливающего отвара, я создала маленький светлячок и скользнула в темное, жарко натопленное помещение. Подошла к лежащему на кровати мужчине, вернее к тому, что от него осталось. Мумия... Тонкая, словно пергамент, кожа обтягивала выступающие кости, которые не могла скрыть даже свободная рубашка. Лицо с впалыми глазами почернело, покрывшись маленькими темными точками. Кощей дышал тяжело, с хрипом, постоянно сжимая иссохшими пальцами одеяло. И не переносил света, даже такого слабого, как мой светлячок.
  - Другого выхода у вас нет, хозяин.
  - Есть... Ты могла бы... Ты...
  - Не могла бы. Я лишилась своих родовых сил. А без них мои знания бесполезны.
  - Не так уж бесполезны, раз ты смогла узнать про источник вечной молодости.
  - Мой повелитель, это была всего лишь сказка. Старая легенда, которую изрядно приукрасили. Я не уверенна, что он вообще существует.
  - Не важно, Тень, не важно. Сейчас мне хватает и этой надежды, чтобы держаться за остатки жизни.
  Отвечать я не стала, да от меня этого не требовали. Кощей был слишком слаб, и долгие разговоры утомляли его. Поэтому, как только он выпил весь отвар, я развеяла светлячка и покинула его спальню.
  - Госпожа Тенья, - учтиво склонил голову молодой мужчина, когда я вышла из отведенных нам с хозяином комнат. - Мастер просил зайти к нему.
  - Благодарю, - учтиво кивнула я и пошла по слабо освещенному коридору до лестницы, чтобы спуститься на первый этаж здания.
  Я не солгала Константину, когда сказала, что в это место нет хода темным. Только и светлым здесь не особо рады. Оно вообще не принимало ничью сторону, отторгая вынужденное разделение по виду силы. Сюда мог прийти каждый, вот только переступая порог Обители, он перерождался. Не в прямом смысле, но... изменение сознания ведь тоже можно назвать рождением?
  Обитель Энастель специализировалась именно на этом. Живущие здесь презирали все условности и законы. Были далеки от политики и войны, что назревала между темными и светлыми. Энастель проповедовала силу разума, искренне веря, что именно в голове зарождается магия. Именно наше сознание, повинуясь мыслям, само принимало решения - какой магией наделить тело, какую силу в него вложить.
  "Есть только один Бог во вселенной - Я!" - гласило главное правило Обители.
  Здесь был свой уклад, пусть немного странный и не всегда понятный, но в настоящее время играющий мне на руку. Энастель приняла с распростёртыми объятиями, в обмен на кров и защиту выпросив Знания. Я согласилась, сразу оговорив, что расскажу и покажу все, на что имею право. Глава Обители, Мастер Ульсан, был согласен и на это. Он невероятно высоко ценил любые знания, особенно те, что считались давно утерянными. И именно такими обладала я, что не могло не радовать мужчину и мирить со всеми моими просьбами.
  Дойдя до кабинета мастера, я коротко постучала и скользнула внутрь, не дожидаясь ответа. Маг сидел за небольшим столом, медленно скользя взглядом по тонким, почти рассыпавшимся листам пергамента - очередная находка учеников Энастель, которые разлетались по всему миру в поисках древних свитков. Коричневая мантия свободно висела на худом теле, подчеркивая бледность кожи.
  - Здравствуйте, мастер, - поздоровалась я, приблизившись к столу.
  - Здравствуй, Тенья, - со скупой улыбкой отозвался Ульсан, поднимая на меня взгляд. - Присаживайся.
  - Спасибо, но увы, у меня не так много времени. Скоро начнутся занятия.
  - Знаю и именно о них хотел бы с тобой поговорить. Ты уже больше полугода преподаешь в Обители и за это время успела заработать любовь своих учеников. Старшая группа и вовсе тебя боготворит, чему я бесконечно рад.
  - Спасибо, мастер. Приятно слышать, что я оправдала ваши ожидания, - бесстрастно отозвалась я.
  - Более чем. Поэтому хотел попросить тебя об одолжении... - судя по тому, что руки мужчины слегка дрогнули, а глаза заблестели, просьба была неординарной. - Тенья, я хочу, чтобы именно ты сопровождала выпускников на практике.
  - Это честь, мастер Ульсан, но я вынуждена отказаться. Во-первых, у меня нет опыта работы в полевых условиях. Во-вторых, я не могу бросить своего спутника одного. Мне жаль.
  - Что касается первого пункта - мы с тобой оба знаем, что ты гораздо старше, нежели выглядишь. И твой опыт вряд ли сравниться с любым в Обители. Так что за это я даже не переживаю. А вот твой спутник - это да, это проблема. Однако и здесь есть решение - мы пригласим к нам Чаровницу. Она присмотрит за стариком и облегчит его боль.
  Честно говоря, предложение мастера сумело всколыхнуть мой эмоциональный барьер, вызывая легкое эхо удивления. Просто чаровницы - маги очень высокого порядка, обладающие рядом способностей, о некоторых из которых ходили лишь слухи. Привлечь такого специалиста к работе считалось высшей степенью удачи. И если одна из Чаровниц действительно согласилась бы поухаживать за хозяином, это существенно развязало мне руки.
  - Спасибо за предложение, мастер. Я могу поговорить со своим спутником и... подумать?
  - Конечно, Тенья. До практики еще две седмицы, так что время есть. Но, я надеюсь, ты не станешь затягивать с ответом.
  - Не стану, мастер. Позволите идти?
  - Ступай, а я буду ждать.
  Поклонившись на прощание, я покинула кабинет главного и двинулась вниз по коридору, к перекрёстку, а от него налево и еще этажом ниже. Именно там располагались учебные помещения, где мы разбирали теорию и практику.
  Как я и говорила, главной ценностью Обители считались знания, которые по крупицам стекались в древние стены. Основной поток был именно от учеников, которых засылали в самые отдаленные уголки земли, на поиски затерянных городов, легендарных артефактов или вовсе невероятных мест. Пожалуй, источник вечной молодости можно было считать одним из них.
  Об этой реликвии я узнала здесь, в стенах Обители, в одном из хранилищ, куда иногда спускалась. Упоминание источника я встречала несколько раз, причем в абсолютно разных хрониках. Но, при этом, точного описания нигде не было, что наводило на определенные мысли.
  Например, звание источника вполне мог получить сад с молодильными яблоками, который охраняли жар-птицы. Помнится, когда я училась в Школе Сказок, нас отправляли на сбор этих плодов, но проверить действие волшебных фруктов никто из девочек так и не решился.
  Еще один вариант - живая и мертвая вода. Но в случае с хозяином она оказалась бессильна - восстановление тела, увы, не гарантирует восстановление магии. А Кощей страдал именно от потери энергии, которая утекала сквозь пальцы, как песок.
  Три котла... Живой огонь... Все это лечило лишь телесную оболочку, а вот для магии было бесполезно. Но источник вечной молодости... Он иного порядка.
  В его силах было буквально повернуть время вспять в пределах одного организма, возвращая телу и молодость, и силу. А еще он восстанавливал душу, но это заявление было совсем на грани.
  Как бы то не было, я не смогла промолчать и рассказала о прочитанном Кощею. И он загорелся... Снова обрел надежду на спасение, а вместе с тем цель, на пути к которой для него не существовало преград. Оттого и было составлено то письмо Константину, в котором старик умолял о помощи. Потому и позволил мне сделать предложение, от которого Кощей младший вряд ли сможет отказаться. Осталось лишь дождаться, когда он сам свыкнется с этой мыслью и даст свое согласие...
  - Здравствуйте! - раздался нестройный хор голосов, когда я вошла в лабораторию.
  Мои ученики уже заняли свои места и успели разложить конспекты, готовясь записывать все, что я скажу. Они действительно были очарованы всегда спокойным преподавателем, который никогда не ругал за ошибки. С жадностью впитывали новые знания, нетерпеливо ожидая практики. И, кажется, были готовы сутками просиживать в кабинете, выполняя лабораторные задания.
  Иногда такое рвение вызывало улыбку. Иной раз - странное чувство, отдаленно напоминающее гордость. Но чаще - безразличие, как и все остальное в моем существовании.
  - Добрый день, дети. Прежде, чем приступим к изучению новой темы, предлагаю повторить пройдённый материал. Работаем в обычном режиме: вопрос-ответ. Готовы?
  - Да, мастер!
  Последние два месяца мы изучали флору леса Забвения, подспудно разбирая все виды медикаментов и ядов, которые можно было приготовить из растений и корней. Помимо этого лес Забвения изобиловал редкими видами нежити, нечисти и просто диковинными существами, которые так же использовались в качестве ингредиентов.
  Тема была интересной, но сложной и даже опасной в практическом плане. Впрочем, профессия зельевара трудна сама по себе. Для работы нужно иметь не только отменную память, но и море терпения. Зато и работы у специалистов всегда полно. По крайней мере, раньше так и было. Сейчас же все, что я могла, это передать свои навыки и знания следующему поколению.
  - Мастер Тенья, - подал голос один из ребят, когда я закончила опрос.
  - Да, Богдан.
  - А правда, что вы будете нашим куратором на выпускной практике?
  - И кто вам это сказал?
  - Да... Один из мастеров... обмолвился.
  - Полагаю, этим мастером был Валлей?
  Судя по дружному молчанию, я попала в точку. Но догадаться было не сложно - с младшим мастером металла отношения не сложились в первый же день знакомства. Валлей являлся консерватором, свято верившим, что удел женщины - дом и семья. И с ученицами не работал принципиально, считая ниже своего достоинства обучать искусству боя девочек.
  Когда же узнал, что среди преподавательского состава будет пополнение в моем лице, то и вовсе устроил скандал. Единственная женщина-мастер? Нонсенс и личное оскорбление ему, Валлею. В общем, разговоров и разборок было много, но все они прошли мимо меня. В тот момент больше заботило состояние хозяина и поиск способа помочь ему.
  Со временем мастер Валлей чуть успокоился, но не упускал возможности бросить в мой адрес колкую шпильку. И возможное кураторство выпускников, по всей видимости, снова всколыхнуло недовольство мужчины.
  - Пока это всего лишь слухи и бестолковые разговоры. Мне действительно предложили кураторство, но... не все так просто.
  - Вы не хотите возиться с нами, да? - с толикой обиды спросила самая младшая девочка в группе.
  - Не в этом дело, Нисса. У меня есть обязанности, от которых невозможно отказаться или переложить их на чужие плечи.
  - А мы? Нас тоже нельзя перекладывать! Тем более на мастера Валлея!
  - То есть, если я откажусь, вас передадут ему?
  - Не знаем точно, но он обмолвился, что будет настаивать на этом.
  - Любопытно, - протянула я, обдумывая полученную информацию.
  - Так вы нас возьмете?
  - К сожалению, я, правда, не могу ничего обещать. Все зависит от того, как сложатся обстоятельства. Но и Валлею вас не отдам, будьте уверенны. А сейчас давайте вернемся к уроку. И наша новая тема: "Растительный мир острова Снежбрег".
  - А он есть? - удивленно спросил Миробор.
  - И вы себе даже не можете представить, насколько он разнообразен!
  ***
  Три дня... Для меня они пролетели, как один миг, заполненные общением с учениками, лекциями и опытами. Для моего хозяина - часами боли и мучений, от которых спасало лишь лекарство. Но и его действие постепенно ослабевало.
  Закончив последнее занятие и попрощавшись с младшими учениками, я некоторое время сидела в тишине, обдумывая свои дальнейшие действия. Нет, в том, что Константин согласится, я была уверенна, но... Никогда не помешает иметь запасной план. Или еще более интересное предложение, от которого Кощей-младший точно не сможет отказаться.
  Казалось бы, что предложить мужчине, у которого есть все? Чьи сокровищницы ломятся от золота и драгоценных камней, давно переплюнув отцовские. Который никогда не знал женских отказов, покоряя даже самых неприступных? Тому, кто в скором времени станет одним из самых влиятельных царей Сказочного мира?
  Знания...
  Древние тайны, о которых многие живущие успели позабыть. Старые обряды, чья мощь была просто невероятна. А еще возможность не просто заглянуть в будущее, а повлиять на него.
  Для меня магия такого рода была чуждой, запретной, но для него - одного из сильнейших колдунов нашего мира, - лишним поводом проверить свои силы. Так почему бы не сыграть на мужском азарте? Разрушить маску невозмутимости и воззвать к инстинктам, против которых бессилен даже разум?
  Значит, так тому и быть...
  Добравшись до своей комнаты и проверив напоследок Кощея, я раздавила бусины переноса и сделала шаг вперед, чтобы через мгновение оказаться в одном из залов Иглы. Башня встретила меня привычной тишиной, мягким полумраком и тихим шелестом сквозняка. Мягко ступив на каменный пол, я неспешно дошла до лестницы, а оттуда начала подъем наверх. Могла бы переместиться сразу на смотровую, но отчего-то хотелось оттянуть мгновение встречи. Дождаться, пока последний золотой кусочек солнца скроется за горами, и ступить на крышу вместе с ночными сумерками.
  Просто так, в темноте, было гораздо проще сделать дело и уйти. Не видеть чужих эмоций и не чувствовать на себя прожигающий взгляд изумрудных глаз. Но, увы, мое дело было гораздо важнее желаний. Напомнив себе об этом, я выдохнула и раздавила еще одну бусину, выскользнув уже на площадке.
  Царство, залитое розово-золотым светом зари, казалось игрушечным. Маленькие пряничные домики стояли на цветной глазури, дополненные линиями рек и озер. И правил всем этим мужчина, что сейчас находился за моей спиной. Он мог поздороваться, хоть как-то привлечь к себе внимание, но предпочитал молчать. Возможно, как и я, ждал наступления темноты. А может просто оттягивал время, снова и снова взвешивая свой ответ.
  - Ты принял решение, царевич? - тихо спросила я, так и не повернувшись к Константину.
  - Да.
  - И что мне передать Кощею?
  - Ты знаешь мой ответ.
  - Рада, что мы сумели договориться.
  - Не совсем, Тенья. - Эта фраза заставила меня медленно повернуться к мужчине и настороженно замереть. - У меня есть два дополнительных условия.
  - Не думаю, что они уместны. Наша сделка и так более чем выгодна.
  - Я думаю иначе. Если хотите моей помощи, вам придется уступить. В противном случае, я подожду, пока отец сойдет с ума от боли и заберу царство на законных основаниях. Выбор за вами.
  - Я внимаю, царевич.
  - Ничего сверхъестественного, на вроде просьбы Кощея, - даже не скрывая сарказма, произнес Константин. - Во-первых, я хочу, чтобы после передачи прав он отрекся от семьи и навсегда покинул царство без права возращения.
  - Беспокоишься за свой трон?
  - За сестер, которых отец успел извести. И особенно за Василису, которую вы насильно заставили вам помогать.
  - Что же, справедливое требование. Думаю, если все получится, Кощей и сам с удовольствием уйдет.
  - Надеюсь на это.
  - А второе условие, царевич?
  - Здесь еще проще... - Неуловимо лицо мужчины изменилось. На губах появилась очень странная улыбка, от вида которой возникло нехорошее предчувствие. Глаза стали ярче, пронзительнее, загораясь колдовским пламенем, которое не щадило никого. - Ты уйдешь от отца и станешь моей... тенью.
  - Неожиданное условие. Могу я знать, с чем оно связано?
  - Я так хочу.
  Вот и весь ответ, сказанный деланно равнодушным голосом. И не ясно, это действительно прихоть или желание отомстить Кощею. Все же я слишком долго была его помощницей, а в некоторых случаях и советником.
  - Хорошо, царевич, будь по-твоему. Но второе условие я выполню только в том случае, если Кощей излечится. В противном случае я не оставлю хозяина.
  - Чем же он подкупил тебя, Тенья? Как заработал такую безоговорочную преданность?
  - Он не так плох, как все о нем думают.
  - Неужели? Значит, обречь на смерть ни в чем неповинную девушку - достойный поступок? Или шантаж собственных дочерей?
  - У Кощея великие цели...
  - Которые требуют великих жертв? - не скрывая сарказма, спросил царевич.
  - В данном случае жертвы были минимальны.
  - У меня появилось еще одно условие. Во время нашего сотрудничества, да и после него, я не хочу больше слышать об отце. Ни о мотивах, ни о поступках. Я устал разбираться с последствиями его самодурства.
  - Как скажешь. Завтра я принесу магический договор, а так же всю информацию, что мне удалось найти.
  - Договор уже составлен, - с этими словами Константин вытащил из-за пояса свиток и протянул мне. - Как только отец его подпишет, наше соглашение вступит в силу. Жду тебя с утра, вместе с договором и материалами.
  - Хорошо.
  Прощаться не стала. Раздавила бусину перехода прямо на площадке, делая решительный шаг в мерцающее окно. Только вместо Обители вышла на берегу небольшого озера, что находилось почти на границе Светлой империи и Закатных земель. Во-первых, не хотела, чтобы Константин знал, где находится хозяин. Во-вторых, нужно было ознакомиться с договором и проверить его. Зная характер царевича, была уверенна, что каждый пункт сформулирован в выгодном для него свете.
  Но подписать его придется все равно. Константин был прав, когда рассуждал о безумии отца. Боль хозяина действительно сжигала его изнутри, постепенно сводя с ума. Только царевич ошибся в одном - забрать трон он бы не смог. Царь - не просто титул, а очень древний обряд, с которым к коронованному наследнику переходит право управления. Не только землями и подданными... Вместе с короной новый царь получал и бессмертие, которое гарантировало ему защиту на все время правления, до следующей передачи трона. А еще невероятное по своей мощи мертвое воинство.
  Помню, как впервые увидела его. Огромное захоронение под Белыми Пиками, что тянулись горной грядой между Закатными землями и бывшими Зелеными Холмами. Десятитысячная армия мертвецов, которая была создана самым первым Кощеем для защиты своих земель. Не могу забыть, как умоляла Кощея пробудить его и дать бой тварям Хаоса. Но хозяин отказал... На тот момент он уже начал угасать, и такой всплеск силы мог подстегнуть процесс истощения. И я сдалась, именно в тот момент попросив не просто ослабить мои чувства - отключить их насовсем.
  Всего на мгновение, но эти воспоминания проврались сквозь заклинание хозяина, вызывая приступ боли. Не в силах сдержаться, я упала на землю и закрыла уши руками.
  Крики... Стоны умирающих и вой тварей. Удушающий запах гари. Вонь палёной плоти. И я... Совсем одна. Беспомощная. Обессилевшая. Преданная.
  Приступ длился не больше минуты, но мне показалось, что прошла вечность. Целая жизнь, в которой я снова и снова переживала свое страшное прошлое. То, что так отчаянно пыталась забыть и от чего бежала все эти долгие годы.
  Как оказалось - напрасно...
  
  
  Глава 2
  - И это все? - не скрывая сарказма, спросил Константин, когда я разложила перед ним три свитка.
  - Это самая достоверная информация. По крайней мере, именно так утверждают наши современники.
  - Буду не против, если ты перескажешь содержимое своими словами.
  - Как пожелаешь, царевич. Первый из свитков составлен в двухсотом веке до нашей эры, и именно в нем впервые встречается упоминание источника вечной молодости. Автор текста утверждает, что впервые столкнулся с этим источником, когда совершал паломничество по миру. В один из переходов он сбился с пути и случайно угодил в расщелину. Провалившись под землю, он упал в небольшое озеро, которое описал, как странное. В чем именно проявлялась эта странность, увы, неизвестно, но после купания со странником начали происходить странные вещи. Он стал намного выносливее, изменился внешне, а еще обрел так называемый "душевный покой". Помимо этого, я выяснила, что этот автор написал еще несколько трактатов, последний из которых был составлен спустя шестьсот лет. О дальнейшей судьбе путешественника неизвестно.
  - А место? Что о нем известно и где стоит искать?
  - Очень размыто, непонятно. Но, возможно, ты сможешь разобраться в описании, - и я подвинула свиток Кощею-младшему.
  - Позже обязательно ознакомлюсь. Что дальше?
  - Вторая запись была сделана светлым магом, который вместе со своими коллегами совершал паломничество по миру. В один из переходов их настигла магическая гроза, из-за которой светлым пришлось искать убежище. Им стала небольшая пещера, на которую маги совершенно случайно наткнулись в лесу. Забравшись внутрь, они обнаружили проход, который уходил под землю. Решив проверить место, они спустились по тоннелю и вышли в огромной подземной пещере, в которой так же имеется озеро. Только на сей раз автор описывал не необычную воду, а небольшой островок в центре водоема, на котором росло дерево с золотыми листьями. К сожалению, разобрать остальной текст не удалось. Но здесь упоминается, что светлые изучали прилегающие к империи земли, которые в настоящий момент являются островами.
  - С чего ты взяла, что эта пещера с деревом имеет к нам отношение?
  - Эти светлые прожили невероятно долгую жизнь и были причислены к лику святых у светлых. Дату их смерти, кстати, я так и не нашла.
  - Неожиданно. А третий?
  - В нем про источник упоминается лишь вскользь, зато подробно рассказывается о диковинном месте на Островах, где происходят странные вещи. Какого именно плана - не ясно, но это место совпадает с тем, что описывали светлые.
  - Не против, если я передам свитки своим людям? Как только они разберутся и смогут определить место нахождения источника, я отправлю туда отряд.
  - Хорошо. Только предупреди, пожалуйста, заранее, когда мы выдвигаемся.
  - Мы?
  - Да, царевич, мы. Мы подписали договор, в котором ты пообещал помочь отцу. В данном случае наблюдение на расстоянии не пройдет. Тебе придется принять участие в экспедиции.
  - Этот вопрос даже не обсуждается!
  - Согласна, тут и обсуждать нечего. Мы отправимся все вместе.
  - Тенья!
  - Царевич, - не скрывая сарказма, произнесла я.
  - Шантажистка! - недовольно произнес мужчина, а я испытала пусть и короткое, но удовлетворение от маленькой мести.
  - Ничего подобного, я всего лишь контролирую соблюдение договора. Если вопросов больше нет, я пойду. Ты знаешь, как со мной связаться.
  - Тебе необязательно уходить. Ты можешь остаться в особняке, в своей прежней комнате.
  - Обязательно, царевич. На данный момент твой отец зависит от меня, и я просто не имею права его подвести.
  - Я... могу забрать его, - с запинкой произнес Константин, но выражение лица даже не изменилось.
  - Спасибо, но не стоит.
  - А что с ним станет, когда ты уйдешь на поиски источника? Кто о нем позаботиться?
  - Самая лучшая сиделка, которой даже твои маги не ровня.
  - Я заинтригован.
  - Прости, но я не могу рассказать. И мне пора. Я буду ждать твоего зова.
  Больше не слушая возражений, я использовала переход и, сделав несколько скачков, вышла в Обители. Поверив Кощея и убедившись, что он крепко спит, отправилась к мастеру Ульсану.
  После короткого стука и разрешения войти, я скользнула внутрь и замерла перед маленьким столиком, за которым сидел Главный.
  - Присаживайся, Тенья. Я ждал тебя, - произнес мужчина, разливая по маленьким чашкам зеленый чай.
  - Думаю, вы знаете, о чем я хотела поговорить.
  - Знаю. И уже вызвал Чаровницу. Она прибудет через два дня.
  - Меня удивляет ваша способность знать будущее, не имея дара предвидения.
  - Иногда достаточно обладать нужными знаниями, чтобы спрогнозировать грядущие события. - Вместо ответа я склонила голову, отдавая дань уважения талантам мужчины.
  - Мастер, вы уже решили, куда хотите отправить старшекурсников?
  - Решил, но твой вариант меня тоже устраивает. Многие мастера до меня пытались найти Источник, но, увы, никто не смог. Я не верю в удачу этого похода, но надеюсь, дети смогут получить хороший жизненный урок. Заодно посмотрят на мир.
  - Не самые обнадеживающие слова, но спасибо, что не отговариваете и не запрещаете.
  - Каждый имеет право на свои ошибки. И, возможно, в будущем они помогу избежать новых.
  - Возможно, - не стала спорить я. - Мастер, скажите, вы действительно хотели отдать моих учеников Валлею?
  - Нет, - спокойно сказал мужчина, делая мелкие глотки из чаши. - Но это маленькое влияние помогло принять тебе правильное решение, на которое я рассчитывал. Но ты ведь и так догадалась об этом. Ты очень умная девочка, Тенья.
  - Спасибо, мастер. Вот только... Вы ведь понимаете, что это путешествие может быть опасным?
  - Не может, а будет. Но не бойся, ты со всем справишься. У тебя будет надежная опора, - ответил Ульсан, еле заметно улыбаясь. - Иди, Тень, порадуй своих учеников. Ответы на все остальные твои вопросы даст только время.
  - Благодарю, мастер.
  Коротко поклонившись, я выскользнула из кабинета, размышляя о словах Главного. За то время, что провела в обители, уже успела убедиться - Главный никогда и ничего не говорит просто так. Значит, стоит тщательно подготовиться к этому походу и настроить учеников на правильный лад.
  Поздоровавшись с ребятами, я медленно обвела взглядом каждого из девяти подопечных, и еле заметно улыбнулась, видя их насторожённость, а затем и удивление. Нет, от меня не ждали подвоха, просто... Я впервые улыбнулась при учениках. Сама не знаю, как так вышло и почему. Хотя, скорее всего виной заклинание, которое в последнее время стало непозволительно быстро истощаться. Что с этим делать, я пока не знала, но планировала изучить в дороге материалы по работе с эмоциональным заслоном.
  - У меня для вас новости, - наконец произнесла я, когда даже самая взрослая и спокойная Марьям заерзала на месте. - Даже две. И, как вы уже догадались, одна хорошая и одна плохая. С какой начать?
  - С хорошей, - тут же откликнулась Нисса, подпрыгивая на месте от нетерпения.
  - Совсем скоро вам придется покинуть стены Обители.
  - А какая тогда плохая?
  - Вы покинете ее вместе со мной.
  - То есть?.. - недоверчиво протянул Велимир.
  - Мы отправляемся на практику!
  Конец фразы потонул в громогласном "Ура!", которое наверняка было слышно и в соседних кабинетах. Дождавшись, пока дети успокоятся, я поспешила вернуть их с небес на землю.
  - Я тоже рада. Ведь это такой уникальный шанс - продемонстрировать полученные знания в области зельеварения и получить новые! И еще, с этого дня и до самого отбытия мы занимаемся исключительно практикой. К сожалению, я пока не знаю точно, куда мы отправимся, так что будем варить универсалку. Вопросы?
  - Нет, только замечание! - ухмыльнулся Богдан. - Вы у нас самая лучшая!
  - Надеюсь, после практики твое мнение не изменится, - хмыкнула я, а затем приступила к пыткам по темам.
  Иногда мне казалось, что с тех самых пор, как я закрылась от эмоций, мир вокруг превратился в череду однообразных событий. Иногда менялись действующие лица и фразы, иной раз - результат тех или иных решений, но... Сама суть оставалась прежней.
  Истории любви и предательства, напрасные обещания и глупые надежды. Без чувств, такой важной эмоциональной окраски, все это казалось пустым, незначимым. Значение имела лишь воля моего хозяина, которая иногда меняла эту однообразную череду, приводя к желаемому для него результату. Но теперь...
  Я снова оказалась внутри замкнутого кольца, ежедневно выполняя одни и те же действия. Проснувшись на рассвете, шла в лабораторию и готовила для Кощея настой, который помогал ослабить боль. Затем был незатейливый завтрак и занятия со средней группой. После этого снова возвращение к хозяину и опять настой. Обед. Занятия. Кощей... И так изо дня в день, идеально отработанная схема.
  Именно так и было, пока в мою дверь не постучали. Я как раз закончила поить повелителя зельем и собиралась на завтрак, когда тишину нарушил глухой звук. Удивившись ранним гостям, я подошла к двери и отворила ее, чтобы через мгновение отшатнуться на несколько шагов назад. В проходе стояла она - Чаровница.
  Сильнейший маг иллюзий, который мог заставить поверить не только сознание, но и тело. Профессионал своего дела, чьи услуги стояли невероятно дорого. И не всегда это была денежная сумма.
  Отличительным признаком Чаровниц являлись узоры по всему телу, в том числе и на лице, которые складывались в странные, постоянно движущиеся картинки. Прикасаясь к своему клиенту, они передавали ему часть узоров и именно с их помощью творили свою странную магию.
  - Госпожа Тенья?
  - Да, - кивнула я и сделала приглашающий жест. - А вы?
  - Санавер, - представилась женщина, не сводя с меня взгляда черных глаз.
  - Мастер Ульсан ввел вас в курс дела?
  - Да, Затворник поведал о вашей проблеме. Где больной?
  Показав Санавер комнату Кощея, я поинтересовалась, что ей нужно будет для работы, и чем я могу помочь. Отрицательно покачав головой, Чаровница сообщила, что меня вызывает Главный и на этом наше общение завершилось. Женщина полностью сосредоточилась на хозяине, а я, понаблюдав немного за ее действиями, все же покинула комнату и направилась в кабинет Ульсана. И что могло понадобиться мастеру в столь ранний час?
  - Доброе утро, - поздоровалась я, привлекая к себе внимание.
  - Хорошего дня, Тенья. Полчаса назад у меня в кабинете появился свиток с печатью Кощея-младшего. Думаю, это послание адресовано тебе.
  - Странно... - нахмурилась я. - Оно должно было переместиться прямо ко мне.
  - Защита Обители, - многозначительно произнес мужчина, и я кивнула, принимая пояснение.
  Сломав печать, я быстро пробежалась глазами по тексту, а затем посмотрела на Ульсана. Вроде бы и знала, что совсем скоро придется покинуть это место и отправиться путь, но даже не предполагала, что это произойдет так скоро.
  - Кощей сообщает, что его летописцы смогли найти записи, в которых так же упоминаете о Источнике молодости. И два из этих мест перекликаются с теми, о которых я рассказала. Завтра мы выдвигаемся.
  - Тенья, твой спутник уже знает, что ты отправляешься в компании учеников?
  - Еще нет.
  - Тогда удачи, девочка. Она тебе определенно пригодиться.
  - На что вы намекаете?
  - Скоро узнаешь, - улыбнулся мастер и вернулся к своим делам.
  А я, немного потоптавшись на месте, отправилась собираться в дорогу. Самые необходимые вещи были уже собраны, оставалось доложить кое-какую мелочь и еще раз все перепроверить. Ну и обрадовать учеников.
  ***
  - И как это понимать?
  - Никак. Лучше смириться и принять, как данность.
  - Да неужели? Тенья, отойдем!
  И не спрашивая моего мнения, меня оттащили за ближайшую колону, где я услышала сердитое:
  - Это что такое?
  - Как я уже говорила ранее - мои ученики.
  - Не буду спрашивать, где ты их взяла. Меня больше интересует, зачем ты их притащила?
  - Они отправятся вместе с нами. Помогут в поисках и, заодно, пройдут практику.
  - Тенья... - как-то обреченно протянул царевич и прикрыл глаза. - Так, давай начнем сначала. У нас с тобой был уговор, по которому я помогаю отцу вылечиться, а он передает мне корону. Так?
  - Пока все верно.
  - Тогда поясни мне, пожалуйста, в каком из пунктов говорилось про довесок из девяти детей?
  - Это дополнительное условие договора, обозначенное звездочкой.
  - Издеваешься?
  - Вообще-то нет. В договоре на самом деле есть пункт, который значится как "Непредвиденные ситуации". Это как раз такой случай.
  - То есть девять полностью укомплектованных к походу учеников - непредвиденная ситуация?
  - Скорее, кураторство над ними оказалось непредвиденным, даже неожиданным. А вот их сбор был уже запланированной акцией...
  - Тенья-я-я, - нехорошо протянул мужчина, но я даже не вздрогнула. - Или отправляешь их обратно, откуда взяла, или мы остаемся здесь!
  - Увы, но мы заключили магический договор, по которому...
  - Не уступишь, значит?
  - Нет.
  - Что ж, хорошо. Тогда за все последствия будешь отвечать сама. Я и пальцем не пошевелю для спасения этой малышни!
  - Я и не надеялась на это, - спокойно произнесла я, действительно не собираясь перекладывать ответственность на Константина. - Больше вопросов нет?
  Вместо ответа Кощей-младший недовольно сверкнул зелеными глазами, и стремительно зашагал в сторону сгрудившихся учеников.
  Окинув всех хмурым взглядом, Константин подхватил свою дорожную сумку и кивнул магу, разрешая активировать переход. Судя по тому, что царевич решил воспользоваться стационарным порталом, путешествие предстояло на большое расстояние. Как только голубая пленка пространственной магии затянула арку прохода, Кощей сделал последние шаги и скрылся за мерцающим пологом.
  - Богдан, ты первый, - глядя на своих притихших учеников, скомандовала я. - Следом по старшинству.
  Удобнее перехватив свои вещи и сумки с припасами, ребята выстроились в линию и один за другим стали нырять в портал. Заминка произошла лишь когда очередь дошла до младшенькой. Немного потоптавшись на месте, она жалобно посмотрела в мою сторону, а потом призналась:
  - Никогда не пользовалась такими переходами.
  - В нем нет ничего страшного, Нисса. Своей структурой он похож на стандартный портал, через который мы с тобой пришли в этот зал.
  - Да-а-а... Только мастер Валлей рассказывал, что при использовании стационара шанс остаться без одной из частей тела очень велик.
  - И чем же обусловлен этот шанс?
  - Стационарные порталы требуют большое количество сил. Если маг, активирующий его недостаточно силен, то из-за потери энергии происходит разрыв и...
  - Юная госпожа, - заговорил этот самый маг, который открыл переход. - Поверьте, я достаточно силен, чтобы продержать портал час. Но да, чем дольше вы медлите, тем слабее я становлюсь и...
  Дослушивать девчонка не стала, нырнув в проход. А я, поблагодарив мага за помощь, поняла одну печальную вещь - Валлей забивал голову детей глупостями. И какими - мне только предстояло узнать.
  Короткое чувство полета... И чужие руки, которые резко дернули меня в сторону, прижимая к чужому телу. Вопросительно посмотрев сначала на Богдана, который и оттащил меня от портала, перевела взгляд на дерево, возле которого он был открыт, а затем и на остальных парней, потирающих лоб. Среди девочек с травмой была только Нисса, которая сначала задержалась, а затем вылетела из перехода.
  - Не ушиблись? - заботливо поинтересовался ученик, продолжая меня придерживать.
  - Все хорошо, спасибо. Достать вам мазь от ушибов?
  - Само пройдет, - пробурчал Миробор, настороженно озираясь по сторонам.
  Я последовала его примеру, только вместо густых сумерек деревьев осматривала травы и кустарники, желая понять, в какой части Сказочного мира мы оказались.
  - Странно, - пробормотала я, снова всматриваясь в растительность под ногами.
  - Что такое? - тут же откликнулся Богдан, который по-прежнему стоял рядом.
  - Травы... Никогда не встречала такого странного соседства. Да и цвет отличается от привычного. Не могу понять, где мы.
  - Не удивительно, ведь ты вряд ли раньше здесь бывала, - раздался голос из-за деревьев, следом за которым появился и его обладатель.
  - И где мы?
  - На острове Буяне. В княжестве Гвидона-светлого.
  Сумка с вещами выпала из ослабевших рук, а дыхание на мгновение сбилось. Это имя знали все темные. Им пугали маленьких детей, на его примере разбирали боевые заклинания светлых магов, а жрецы Света мечтали заполучить в свои ряды.
  Князь Гвидон был действительно примечательной личностью, потому что будучи простым человеком, выходцем из светлой империи, он сумел победить темного чародея. И не рядового, а очень и очень сильного мага. Никто точно не знает, как ему это удалось, но после смерти темного в князе проснулась светлая сила. И судя по рассказам бывших учителей, она была колоссальна.
  Долгое время правители Закатных земель опасались, что светлые смогут привлечь Гвидона к противостоянию между магами, но... Прошли годы, а он так и ни разу не ступил на наши земли, предпочитая жить на острове. А вот свое уединение оберегал люто.
  Были глупцы из темных магов, что мечтали отомстить за гибель соратника и в глупом порыве перемещались на Буян. Что стало с ними после, не знает уже никто. Просто отсюда не возвращались...
  - Отойдем? - теперь уже на приватном разговоре настаивала я, чувствуя непривычную эмоцию злости.
  Направившись к Константину, я прошла мимо него и нырнула в сумрак леса. Кощей последовал за мной, бесшумно ступая по мягкой траве и опавшим листьям. Отдалившись на достаточное расстояние, я повернулась лицом к мужчине и недовольно на него посмотрела.
  - Царевич... А ты мог изначально предупредить о конечной цели нашего похода?
  - Мог. Точно так же, как ты могла предупредить о своих учениках.
  - То есть это месть?
  - Всего лишь пункт, который значится как "Непредвиденные ситуации".
  - Ясно, все-таки месть, - вздохнула я, снова беря эмоции под контроль. - Что нас здесь ждет?
  - Судя по рассказам тех немногих, кто все же сумел выбраться с острова - ничего хорошего.
  - С чего ты вообще взял, что Источник находится именно здесь?
  - Просто сопоставил факты. Подумай сама, как обычный человек, не наделённый силой, смог сразиться с колдуном? При этом не просто остаться в живых, а победить его? Напрашивается вывод - либо у князя был очень мощный артефакт, либо волшебный источник под боком, который питал его и придавал сил. Далее, подумай, сколько этой истории лет? А заезжие в Закатные земли купцы до сих пор рассказывают, что Гвидон жив, здоров, и даже не состарился. Я могу предположить, что его дети унаследовали внешность отца, но на фоне остального... Ну и последнее - именно про этот остров писали светлые маги, которых причислили к лику святых.
  - Но там же упоминались Острова...
  - Не Острова, а остров. Буян.
  - Мы должны вернуть детей обратно!
  - Прости, но это невозможно. У меня с собой только один портальный камень. Если я использую его сейчас, то мы больше не вернемся на остров. Не в этом году точно.
  - Почему?
  - Не сможем пробить защиту.
  - Но сейчас же мы ее пробили!
  - Прислушайся, Тенья.
  Замолчав, я последовала совету Кощея. Сначала был слышен лишь шелест деревьев, смешивающийся с тихим свистом ветра. Затем вдали раздались приглушенные раскаты грома, и всплески воды. Но главное, в воздухе отчетливо пахло озоном и чувствовались силовые вибрации.
  - Магическая гроза?
  - Да. Сейчас на Море-океане сезон дождей. Именно они помогли нам незамеченными попасть на остров и пробить его защиту. На то, чтобы найти источник, у нас неделя.
  - Ты знаешь, в какой части острова нужно искать?
  - Не точно, но предположения есть. Сейчас разобьем лагерь, переждем непогоду, а потом выдвинемся в путь.
  - В ночь?
  - Время на острове совпадает с нашим, Тенья.
  Эта информация не порадовала. Какой же силы должна быть спешащая к нам гроза, если она погрузила весь мир во мрак и заставила животных пугливо разбежаться по норам?
  - Надеюсь, гроза - самое страшное, что нам предстоит пережить на этом острове.
  - Надейся... - последовал весьма оптимистичный ответ.
  Когда мы вернулись, ученики уже разбивали лагерь. Умничка Богдан тоже почувствовал приближение непогоды и взял на себя роль старшего. Никто из ребят не возражал, признавая его лидерские качества.
  - Мы расставили вокруг лагеря охранительные кристаллы, - отчитался парень, как только мы с Кощеем вышли из леса. - Если мы их активируем, нас не засекут?
  - Нет, магический фон сейчас нестабилен и такой маленький всплеск скорее всего отнесут к грозе. Активируйте.
  Тонкая магическая пленка, слегка светящаяся в сгустившейся темноте, накрыла нашу поляну, отрезая от внешнего мира. Звуки стали глуше, а воздействие среды и вовсе пропало. И как раз вовремя...
  Порыв ветра, налетевший непонятно откуда, практически прижал верхушки деревьев к земле. Под вспышки молний было видно, как ломаются сучья и тонкоствольный молодняк. Наблюдая за буйством стихии и затянутыми черными тучами облаками, я размышляла о том, как мы будем искать Источник.
  Магическая гроза - феномен, который появился еще после первой войны магов. Из-за большого выброса силы при столкновении стихий, над землей образовалось поле, которое вобрало в себя всплески энергии. Из-за непрерывной циркуляции силы, грозовой фронт постепенно расширял свои границы и, в скором времени дорос до размеров территории Светлых земель.
  Последствия самой первой грозы были ужасны. Разрушительная сила скопившейся магии не просто нарушила естественное течение силовых потоков, но и изменила их, что привело к образованию брешей в материи и трещинам мироздания. Такие разрушения грозили прорывом иномирных тварей, и для ликвидации последствий магам всех стихий пришлось объединиться.
  Частично бреши удалось ликвидировать, силу грозы уменьшить, но вот истончившуюся грань восстановить не смогли. Многие считают, что именно из-за этого в свое время произошел прорыв между мирами, в последствии которого Зеленые Холмы исчезли с карты Сказочного мира, а на их месте образовались земли Хоса.
  Очередные воспоминания повлекли за собой знакомую боль в груди, от которой на мгновение потемнело в глазах. Сделав несколько глубоких вдохов, отошла к краю купола и почувствовала чужой пристальный взгляд.
  - Ты в порядке? - спросил Кощей, протягивая мне кружку с травяным отваром.
  - Да, спасибо. Дождь начинается... Надеюсь, купол выдержит. В этих местах гроза намного сильнее, чем у нас.
  - Не переживай, я влил в кристаллы свою силу.
  - Спасибо, царевич.
  - Тенья, ты ведь знаешь, что я не люблю формальности.
  - Ой ли?
  - Не с тобой, - произнес мужчина и отошел обратно к огню.
  А я, сделав глоток отвара, не смогла сдержать улыбку. Сладкий... Кажется, помимо Константина и бывших подруг-ёжек никто и не знал, что я обожаю именно такой.
  - Мастер, - позвала меня Марьям. - Что нам делать?
  - Раз выпало немного свободного времени, сначала поговорим об этом острове, а затем о стационарных порталах. Как выяснилось, у вас очень большой пробел в знаниях. - Рассевшись полукругом вокруг костра, ребята притихли и приготовились слушать. - Первое упоминание О Буяне появились во времена царя Салтана. Из исторических хроник известно, что в период одной из войн с соседями, он вынуждено покинул свое царство, оставив молодую жену, которая была в положении. Чтобы препятствовать рождению наследника и узурпировать царскую власть, родственники Салтана устроили заговор и обманом избавились от царицы. О том, как ей удалось выжить - умалчивается, но поговаривают, что остров сам откликнулся на молитвы женщины и появился прямо посреди Моря-океана.
  - То есть... Это Живая земля? - благоговейно прошептала Нисса.
  - Сами понимаете, что доказательств ни у кого нет, но... Да, именно так и считают наши исследователи.
  - Значит, он принял женщину и ребенка, признав их своими хозяевами. Но для чего?
  - Возможно, ему было одиноко одному, а может, на то воля богов. Если повезет, то мы с вами сможем разгадать и эту тайну. А пока слушайте дальше. После того, как мать с ребенком выбрались из бочки, долгое время они жили одни. Остров помогал им и оберегал, наблюдая, как маленький мальчик превращается в сильного мужчину. И, однажды, подстроил его встречу с небезызвестной нам магиней - царевной-лебедь. Что было дальше, думаю, знает каждый.
  - Смерть темного чародея, создание Града и возведение Гвидона на престол, - отчеканил Велимир.
  - Затем стабилизация финансового рынка благодаря золотым орехам, укрепление военной мощи при поддержке богатырей и свадьба Гвидона, - закончила мысль Марьям.
  - Если коротко, то да. Но на самом деле все было не так гладко, как рассказывают легенды. Да и сейчас этот остров окутан пологом загадок и тайн. Так что будьте осторожны и постарайтесь не привлекать к себе ненужное внимание. А теперь поговорим о порталах. Нисса, тебе слово.
  - А что я? - смутилась девушка, опуская голову.
  - А ты у нас самая осторожная, так что тебе и слово, - мягко улыбнулась я, и принялась выслушивать ответ девочки, мысленно называя Валлейя не самыми добрыми словами.
  Выслушав короткий пересказ ученицы, я вздохнула и принялась рассказывать, как на самом деле устроены порталы и принцип их работы. Дети слушали очень внимательно, иногда делая пометки в записях и задавая уточняющие вопросы. А вместе с ними в мои объяснения вслушивался и Константин, очень странно улыбаясь. Гроза закончилась после обеда, оставляя после себя глубокие лужи, груду сломанных веток и палящее солнце, неожиданно выскочившее из-за облаков. Собрав лагерь, и замаскировав следы нашего пребывания, мы двинулись в путь, на поиск Источника.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"