Бэлл Алекс: другие произведения.

Белый слон. Глава 12-13.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!



Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:


Глава 12, или

Призраки из настоящего

  
   29 апреля, 2013 год
  
   Лера не выходила из комнаты больше суток. Отключила оба телефона, не открывала дверь. Печальный Арчи в одиночестве бродил по двору, и возвращался в недоумении - отчего хозяйка с ним не гуляет? Лера впускала ньюфа, и снова запиралась.
   А когда приехала Даша, она даже не отозвалась.
   Даша назвала ее эгоисткой и ушла.
   И правильно сделала.
   Правда, Лера, ничего не слышала. Она лежала на животе, уткнувшись лицом в одеяло и заткнув уши кошмарно громкой музыкой. Такой громкой, что заболели перепонки. Такой, что заглушала все мысли. Даже те, которые должны были бы заставить ее вскочить и действовать. Мысли о том, что время, отведенное Шахматистом, заканчивается, и если она не успеет сделать ход - может погибнуть ее подруга.
   Но все эти мысли куда-то подевались, их разогнали воспоминания. И сейчас Лере было совершенно плевать на все и всех.
   Даже вредный Гаджет жалел хозяйку, и мурлыкал у нее под боком просто так, без намерения что-то получить. Топтал лапками одеяло, пытался заглянуть в лицо, щекотал усами пятки и, в конце концов, улегся прямо на спину хозяйки.
   Лера приподняла голову и укоризненно посмотрела на кота. Кот сощурился и прибавил громкость, чтобы хозяйка услышала мурчание сквозь рев музыки.
   Лера выключила плеер, но снова уткнулась носом в кровать. Против своей воли, она снова проживала тот злосчастный день 23 июля 2003 года, день накануне ее дня рождения, когда появилось это злосчастное пятно на стене.
   Ей хотелось раствориться в роке - не получилось. Музыка - самое лучшее средство от депрессии. После котов.
   Гаджет достиг своей цели - Лера улыбнулась и села, спихнув кота на кровать. Гаджет даже не открыл глаз. Так и остался валяться пузом кверху.
   Телефонный звонок окончательно разбил пустоту в дребезги.
   Звонила мама.
   - Мамочка, как хорошо что ты позвонила! - впервые за многие годы Валерия так обрадовалась маминому звонку. Впервые с тех самых пор, как появилось на стене коричневое пятно.
   - Солнышко, я тоже рада услышать тебя, - немного растерянно ответила мама. Голос, долетавший в комнату за стенами старого дома вдруг показался Лере самым чудесным на свете.
   - Мамочка, мне столько нужно тебе рассказать... Да, да, у меня все хорошо. Теперь... Как папа? Вы уже съездили по новому маршруту?...
   Самый простой разговор может вылечить даже кровоточащую рану на душе, если это разговор двух любящих сердец. Нет, Лера не рассказала маме про Шахматиста, про убийства и игру - как она могла? Но обе они плакали - маленькая девочка, которая когда-то так хотела быть рядом с родителями, и женщина, которая, наконец, поняла, что же было самым главным в её жизни. И это вовсе не заработок и экспедиции.
   - Девочка моя, обещаю, что скоро мы вернемся и уже не расстанемся, - прозвучали на прощание слова родного человека.
   - Пока, мам. Я тебя люблю.
   Еще несколько минут после этого в ушах звенела тишина.
   - Что же я сижу? - Лера растерянно посмотрела по сторонам, словно не узнала свою комнату. И добавила. - Дура.
   Она поняла, что потеряла драгоценное время, почти на два дня выбыв из "игры". На то, чтобы сделать ход, оставалось меньше суток.
   Как, как она могла попасться на эту глупую уловку с фотографией? И зачем Иванна все это устроила?
   Лера не хотела думать об этом. Сейчас для нее было важно другое. Ее друзья.
   Она накинула куртку, схватила сумку, и бросилась к двери. От неожиданности Арчи подпрыгнул и собрался выбежать следом за хозяйкой, но дверь щелкнула его по носу. Пес недоуменно потряс большой головой и вернулся на свою подстилку. Кролики зашуршали в своём углу, а Вжик на прощанье прочирикал что-то заливистое.
   Первым делом Лера постучалась в подвал, но никто не открыл. Через пять минут она уже летела к общежитию, не обращая внимания на стажеров, которые снова увязались за ней хвостом.
   Мухой взлетев на второй этаж, она постучалась в обшарпанную дверь.
   - К тебе можно?
   Никто не ответил, и Лера осторожно зашла.
   Женя был один. Сидел за своим компьютером, сложив локти на клавиатуру. По экрану растекалась строка: "ыыыыыыыы...". Парень не замечал этого, рассеянно глядя на мерцающий монитор.
   - Жень, привет, - Лера тихо подошла и села рядом. - Ты как?
   Женя ничуть не удивился ее приходу. Не повернул головы, и даже не пошевелился.
   - Все, - тусклым голосом сказал он. - Все, над чем я работал три года, к чему стремился всю жизнь, и чего так ждал - все в один миг... пф, - и он развел руками, - Так глупо.
   Лера положила руку на его плечо и ободряюще произнесла:
   - Брось себя жалеть и улыбнись. Все к лучшему. Не взяли в эту компанию, возьмут в другую.
   - Я не хочу в другую, - уныло сказал Женя. - И вообще, что ты понимаешь? Ты даже не приехала, когда я просил...
   - Жень, - Лера шутливо толкнула друга. - Же-ень. Ну Женя, хватит дуться.
   - Я не дуюсь! - друг наконец-то взглянул на нее. Это хороший знак.
   Он немного подумал, и вдруг сказал.
   - Ты прости меня. Я веду себя как дурак... Даша приходила, сказала, ты трубку не берешь. У тебя тоже что-то случилось, а я думал только о себе.
   Лера улыбнулась и обняла друга.
   - Ох, Женька! - облегченно вздохнула она. - Я ведь хотела сказать тебе то же самое. Мир?
   - Мир, - парень смешно наморщил нос. - И больше не пропадай так, а?
   Он подставил кулак, Лера легонько ударила костяшками пальцев и улыбнулась.
   - Заметано. Жень, ну что бы я без вас с Дашей делала? Кто еще меня, такую, вытерпит?
   - Никто, пожалуй, - серьезно сказал Женя. Но не выдержал и рассмеялся. - Рига, ты в своем репертуаре!
   - Но ты хоть успокоился немного?
   Парень пожал плечами и со вздохом произнес:
   - Переживу. Конечно, победителей конкурса взяли на работу в крупную международную компанию. Просто так туда попасть нереально. Это была моя заветная мечта, и ее больше нет.
   - Ох, Жень, - невесело усмехнулась Валерия. - Тогда я вообще маньяк. Я задушила в себе уже четыре мечты.
   Парень хлюпнул носом и спросил.
   - И какие же?
   - Прыгнуть с парашютом, купить коня, забраться на Эверест и - еще одну, не скажу какую.
   - Да ну тебя, - Женя попытался насупиться, но у него не вышло. Тогда он со вздохом махнул рукой, встал и заглянул в шкаф.
   - Чай будешь?
   - С чем? - прищурилась Лера.
   Женя пошарил в шкафу рукой, побренчал чашками и тоскливо констатировал:
   - С заваркой.
   - Давай, - согласилась Лера.
   Уже через полчаса друзья смеялись на все общежитие. Время подошло к шести, но девушке совершенно не хотелось возвращаться домой, где ее ждали шахматы, пятно на стене и незаконченные цепи. Поэтому было решено вспомнить первый курс, и заночевать в общаге. Позвонили Даше, и она с радостью приехала, тут же позабыв все обиды на подругу. Искать спальные места не пришлось - в комнате было как раз три кровати. Одна всегда пустовала, а на другой спал Олег, сосед по комнате. Но на выходные он уехал к родителям, и Женя остался единоличным хозяином комнаты до понедельника.
   Договориться с вахтершей тетей Клавой тоже оказалось не трудно. По просьбе Валерии она закрыла глаза на двух "зайцев" в общежитии.
   Потом Лера позвонила Антонине Федоровне, предупредила, что сегодня домой не вернется, и попросила позаботиться о животных.
   Скудный студенческий ужин - макароны с сосиской - показался необыкновенно вкусным. Женя притащил откуда-то гитару, и друзья до ночи пели любимые песни. А когда наступил комендантский час, по старой привычке собрались рассказывать страшные истории.
   - В одном черном-черном городе, в черном-черном доме, за черными-черными стенами одна-одинёшенька сидела напуганная девушка, - таинственным шепотом из под одеяла, подсвечивая лицо синим фонариком, начал Жека. - Могильный сквозняк пронизывал ее до костей, а на черном столе горела лишь одна маленькая лампа. И вдруг, - для пущего эффекта парень резко повысил голос и выключил фонарик, - лампа погасла! Из-за двери потянуло могильным холодом, леденящий душу скрип раздался в тишине и в комнату вошла жуткая-жуткая девочка. В руке она сжимала куклу без головы, а на шее у неё висела веревка. Девушка онемела от ужаса, а девочка криво улыбнулась, протянула к несчастной руки и сказала загробным голосом.
   - Тяните билет! - страшно выкрикнула Лера, так что Жека вздрогнул и выронил фонарик.
   Даша от души рассмеялась, а парень с хрустом догрыз соленый огурец, раздобытый у соседей, и раздосадовано вздохнул.
   - Ну вот, такую историю испортила.
   - Да, я такая, - с достоинством сказала Лера. Расправила сбившееся волнами одеяло и добавила. - Даш, теперь твоя очередь. Ты знаешь страшные истории?
   - А то, - усмехнулась подруга с соседней кровати. - Я же журналист. Вот слушайте. Сумасшедший ученый изобрел страшное смертельное бактериальное оружие. Стоило капле попасть в реку, как вся вода на земле оказалась бы отравлена. Профессор сунул капсулу с бактериями в карман - на то он и сумасшедший - и отправился домой. Он шел по набережной, как вдруг под ноги ему бросилась кошка! Профессор упал, капсула разбилась и укатилась в реку... "Надо спасать человечество! Надо всем сообщить, чтобы не пили воду", - подумал профессор, достал телефон, но увидел, что уже десять часов вечера. "Нет, уже поздно", - огорчился профессор... и решил подождать до утра. Он никогда не звонил после десяти, чтобы никого не разбудить.
   - Да ну тебя! - Женя со смехом запустил в Дашу подушкой. - А пострашнее ничего нет?
   - Есть, - произнесла Валерия загробным голосом. - В одном черном-черном городе, появился черный-черный маньяк. Он бродил по черным-черным улицам и выискивал жертву. Сначала он утопил в озере молодую женщину... потом убил старушку отравленным кремом... третьей жертвой стала молоденькая девушка, которую маньяк заморозил жидким азотом!
   Женя открыл рот, чтобы пустить какую-нибудь колкость, но не успел. На улице раздался леденящий душу крик. Полумрак, до этого такой уютный и таинственный, вдруг стал пугающим. Занавески на окне колыхались от сквозняка, и никто не смел пошевелиться.
   - Эт-то тоже ты устроила? - первым спросил Женя, наконец, справившись с оцепенением.
   - Ага, - тихо и серьезно сказала Лера, не сводя глаз с окна. - Рассчитала, когда маньяк будет убивать очередную жертву. Я ведь с ним на короткой ноге.
   Женя покосился на подругу, и на всякий случай отодвинулся подальше к стенке, хотя и сидел на другой кровати.
   - Вот когда ты так говоришь, становится не по себе.
   - А тогда зачем задаешь такие вопросы? - так же тихо отозвалась Лера.
   - Тише вы, - шикнула Даша. Она первая встала и храбро подошла к окну. - Смотрите.
   Лера с Женей переглянулись и последовали ее примеру.
   Луна вышла из-за облака и залила дорожку ярким светом. Резкие тени рельефно очертили деревья и кусты. Но одна тень двигалась, ныряя из света в темноту и прыгая по веткам и бордюру.
   По тротуару, не оборачиваясь и громко всхлипывая, бежала женщина. Сумка на длинном ремне била ее по бедру, платок на шее сбился и трепыхался синим шлейфом.
   Но один раз она все-таки обернулась, и улица снова огласилась криком.
   На другом конце дорожки появился силуэт. Он не спешил, и, казалось, не замечал женщину. Но она всхлипнула и побежала еще быстрее. Лера больше не видела ее. Зато силуэт вышел из тени деревьев, и стало ясно, что это - тоже женщина, одетая в странный белый балахон. Рассмотреть черты лица было трудно, но Лера ясно увидела неестественно бледную, как мел, кожу. Следом за странной женщиной оставалась темная влажная дорожка. В волосах запутались какие-то волокна, похожие на водоросли, а взгляд словно остекленел. По крайней мере, она держала голову неподвижно и ровно, как манекен.
   - Привидение... - заворожено выдохнул Женя. - Ну точно, как пить дать - привидение. Утопленница. Наверное, она ищет своего любимого, из-за которого покончила с собой...
   - Привидений не бывает, - в голосе Даши сквозила неуверенность. - Лера, как думаешь? Лер. Эй, постой, ты куда? Не вздумай!
   Пока друзья строили предположения, Валерия вглядывалась в силуэт. И вдруг открыла окно, и забралась на подоконник.
   - Ждите, - шикнула она, спрыгивая на плоскую крышу продуктового магазинчика, притулившегося как раз под окном. С тихим стуком приземлившись на твердую поверхность, Лера по инерции присела на корточки и поднялась.
   - Ты с ума сошла! - Женя попытался схватить ее за рукав, но не успел. Девушка уже спускалась по пожарной лестнице, не слушая друзей.
   На улице оказалось прохладно, но она не обращала на внимания на ветер. Силуэт уже скрылся за поворотом, нырнув в черноту тени.
   Лера спрыгнула на землю и побежала следом.
   Она узнала эту женщину. Ее сдержанную походку и утонченную фигуру.
   - Мила! - отчаянно крикнула Валерия. - Постой!
   Силуэт бесшумно плыл вдоль домов, не оборачиваясь, но и не ускоряя шаг. Вблизи девушка видела, как с одежды и волос ручейками стекает вода.
   Она не думала о том, что все происходящее напоминает фильм ужасов. Главное было не упустить "привидение", кем бы оно ни было.
   Рижская почти догнала ее, ощутила запах влаги и легких нежных духов, но тут под ногу подвернулся камень. Асфальтовая дорожка вздыбилась перед глазами, и у Леры перехватило дух от падения.
   Ладони пронзила острая боль, но она не обратила на нее внимания. Только приподнялась на локтях, вглядываясь в полумрак.
   Луна укуталась облаком, и силуэт растворился в ночи. Где-то в стороне проезжали машины, слышался едва уловимый звук сигнализации и всхлипывания прохожей, которая в недобрый час вышла из дома и повстречалась с привидением.
   В общежитие Валерия вернулась тем же путем.
   - Ну что?! - хором спросили Женя и Даша, помогая ей забраться на подоконник.
   - Она успела уйти, - Лера поморщилась, наконец ощутив жжение на содранных ладонях. - Жень, есть у тебя йод? Я все ладони ободрала, когда упала...
   - Бедняжка! - охнула Даша, взглянув на ее руки. - Давай помогу перевязать...
   Остаток ночи прошел более-менее спокойно. Правда, было уже не до страшных историй. Их хватало и в реальной жизни.
  
   ***
   30 апреля, 2013 год
  
   К восьми утра Валерия вернулась домой полная решимости. Она справилась с депрессией, помирилась с друзьями - оставалось сказать Шахматисту "а-та-та" и все будет в шоколаде.
   И первое, что девушка сделала - разгадала шифр записки. Точнее, она была близка к разгадке еще вечером, а утром лишь оформила ее в правильный ответ. Все оказалось так просто, что ей стало смешно, как не додумалась до этого раньше. Ключ к отгадке заключался в приписанных внизу цифрах: 56?0, 554=?, 86=3. Лера вспомнила, что уже встречала цифру 554 - на странице "Белого слона". И вместо знака вопроса там стоял ноль. 554=0. Вот в чем фишка. В нулях, а точнее - кругах, которые есть в цифрах 6, 8, 9 и 0.
   В этом шифре в странных ценах с такими точными копейками, скрыты время, дата и даже номер дома, где должна произойти встреча "черной дамы" с "черным конем", личность которого пока остается под вопросом. Скорее всего, это некий Константин, которого Зоя называла не иначе, как "Костик". Он же "акробат", он же "серый человек". Либо это Сыров, поскольку он тоже должен присутствовать на встрече.
   Цифры в чеке зашифрованы в кольцах. Именно в них, точнее - в кружках. Цена дыни - 361,18 р. Если подсчитать кружки, то до запятой он один - в цифре 6. После запятой их два - цифра восемь. То есть, получается один и два - то есть двенадцать. Ершик стоит 80,11 р. То есть три круга до запятой и ноль - после. Получаем тридцать. Две последовательно расположенные цифры - двенадцать тридцать. Очень похоже на время.
   В следующей цене - 86, 11 р - три кружка до и ноль после запятой. Тридцать. На ботинки мужские указана цена 543,88 р. То есть ноль кружков до запятой, и четыре после. Ноль четыре. Тридцать ноль четыре - похоже на число и месяц. Тридцатое апреля. Последний день, отведенный Шахматистом для того, чтобы сделать ход. И он уже настал.
   Оконная рама - 600 р, уже без копеек. Три кружка. Раки стоят 19 р, то есть единица. Тридцать один - что это может быть? Последние две цены без копеек, и цифра не похожа ни на месяц, ни на день, ни на время.
   Валерия пришла к выводу, что это - номер дома. Оставалось вычислить улицу. Магазин, в котором, якобы, куплены все эти вещи, находится на несуществующей улице. И называется "Точка". В списке продуктов зашифровано слово "денбор", то есть "время". Точка и время. Это сочетание навело Леру на мысль о больших часах, расположенных на пересечении улиц. Пересечение - это и есть точка. Часы - время. Из двух улиц одна носит название улица Часовщиков. По слухам когда-то давно на там жили часовые мастера, но сейчас название перестало быть говорящим. Там жили обычные люди, и только парочка старинных особнячков с витыми колоннами и статуями дев, держащих в руках часы, напоминала о прошлом.
   Получается, сегодня, тридцатого апреля, в понедельник, в половине первого дня Лера должна занять свою "клетку", и именно таким образом сделать ход. Если она займет правильное место, то белая пешка, кем бы она ни была, останется жива. И с Дашей ничего не случится.
   Но где оно, это правильное место?
   Возможно, это станет ясно потом. Но нужно торопиться, чтобы успеть подготовиться к встрече. Потому что полиция тоже там будет. Лера прослушивала разговоры Елина и Иванны - места они не называли, но операцию планировали серьезно. Правда, они не сумели разгадать шифр записки, а просто вычислили одного из участников встречи - Константина.
   Так или иначе, Валерии придется приложить все усилия, чтобы остаться незамеченной.
   И первым делом она набрала Дашу. Придется снова поиграть в переодевание.
   - Привет! - прижав телефон плечом к уху, Лера прыгала на одной ноге и пыталась натянуть полосатый носок. - Есть дело! Можешь приехать?
   - Лер, вообще-то сегодня понедельник, - вкрадчиво произнесла Даша.
   - И? - носок никак не хотел натягиваться, застревал в районе пятки и сбивался в гармошку.
   - Что "и"? Ты что, все забыла? - возмутилась Даша.
   - А что я должна помнить? - победив носок, Лера взялась за расческу.
   - Сегодня приезжает Виктор! Ну и память у тебя девичья...
   - Что поделаешь, - Лера запустила расческу в волосы, и она тут же запуталась. - Блин.
   - Не поняла?
   - Да не, это я не тебе, - расческа застряла накрепко, но Лера совладала и с ней. И пришла к выводу, что надо почаще расчесывать волосы. - А твой Витя сильно расстроится, если ты его не встретишь?
   - А вот как ты сама думаешь? Мы не виделись целый год!
   - Вы не виделись никогда, - заметила Валерия. - Ты же общалась с ним только по телефону и переписке. Откуда тебе знать, вдруг он страшненький?
   - Во-первых ,я видела его фотки, а во-вторых - внешность не главное!
   - А если он ковыряет в носу и разбрасывает повсюду грязные вонючие носки?
   - Лера!
   - А что? Ты ведь его совсем не знаешь. А у меня... ну о-очень важное дело, - выразительно произнесла Лера. Она не могла сказать прямо из-за прослушки. А звонить с телефона, на который Шахматист присылал СМС, не хотелось.
   - Очень, в смысле... оооочень?
   - Именно.
   Даша замялась и с неохотой согласилась.
   - Ну хорошо... я приеду. Но если Виктор после этого не захочет со мной разговаривать, я... я...
   - Найдешь себе другого. Даш, если это любовь, то из-за одной пропущенной встречи она никуда не денется.
   На это у Даши возражений не нашлось, и уже через полчаса она была у Валерии. Точнее, не совсем она. Девушки списались по электронной почте, и Валерия в двух словах описала свой план "побега". На этот раз кодового персонажа звали "Маша". Этакая миловидная блондиночка в голубом платьице.
   Лера в общих чертах рассказала ей, что собирается на вылазку, поскольку узнала, где искать "серого человека". Попутно она рылась в шкафу, отыскивая последний аксессуар - большущие темные очки на пол лица.
   Даша подошла со спины и с любопытством заглянула подруге через плечо. Присвистнула, прикинув сколько времени потребовалось бы, чтобы разобрать такой завал.
   - Слушай, Рига. А на что тебе парашют?
   Лера не сразу поняла, о чем она говорит. Но потом заметила в углу, под старыми штанами и трубкой для откачки воды из аквариума парашютный ранец.
   - Ты что с балкона прыгать собралась? - хихикнула подруга.
   - Нет. Со скалы, - ответила Лера, выудив выглядывающие из-за этих же штанов очки.
   - А где скалу найдешь?
   - Здесь, - Лера постучала указательным пальцем по своей голове и примерила очки.
   - Парашют-то настоящий, - заметила подруга.
   - Все эфемерно, - невозмутимо заметила Валерия. Повернулась к подруге и посмотрела на нее поверх черных очков. - Бонд. Джеймс Бонд.
   - Не, мелковата ты для Бонда, - хихикнула Даша. - А ну-ка дай...
   Она сняла с себя парик и надела на Валерию.
   - А ты ничего, - развеселилась Даша. - Не узнать.
   - Мне еще бантика на шею не хватает, - Лера мрачно осмотрела свой прикид в зеркало. - И заблеять, чтобы натуральнее было.
   - Можно и бантик устроить, - Даша подправила кудряшку на парике.
   - Не надо, - Лера отошла. - Давай уже переодеваться... Время поджимает.
   Обменявшись одеждой с подругой, Валерия еще раз взглянула на себя в зеркало. На нее смотрела незнакомая девушка с настоящим атомным взрывом на голове. Кудряшки, кудряшки и еще раз кудряшки. Даша взяла парик, какой был. В небольшом городе не так-то просто отыскать нужную вещь. И с этим можно было бы смириться, если бы девушка не покачивалась из стороны в сторону, живо напоминая чахлый одуванчик.
   - Даш... - Лера жалобно взглянула на подругу. - Может в кроссовках лучше? Я на таких шпильках далеко не уйду.
   Даша скептически оглядела ее с ног до головы, почесала затылок и велела сделать пару шагов.
   Эксперимент с горем пополам удался.
   - Ничего, справишься, - резюмировала Даша.
   Ответом ей послужил тяжелый вздох.
   - Рига, а зачем тебе это нужно? Ведь Антона отпустили, все хорошо...
   - Ну мы ведь с тобой с самого начала договорились, что найдем преступника, - не растерялась Лера. - Ты напишешь убойную статью, станешь знаменитой журналисткой, а я буду ходить и всем говорить - я подруга той самой Дарьи Лапшиной!
   - Ну ладно, - скептически произнесла журналистка. - Только ты уж будь осторожна, подруга Дарьи Лапшиной.
   Лера подмигнула ей и молча вышла из дома. А мысли остались с подругой. Что, если не выйдет? Что, если Лера ошиблась, и делает неверный ход? Что тогда?...
   Мимо охраны она прошла совершенно свободно, но мельком взглянула на дом Крымовых. Теперь он выглядел угрюмым и странным. Странным от того, что случилось с его хозяевами. Лера беспокоилась за Антона, но не могла ничего изменить. Он стал нелюдим и неразговорчив. Но Михаил Афанасьевич отчего-то словно забыл про него. Девушка знала, что пока шантажисты притихли - Антон никуда не ходил и к нему не приходил никто. Соседские ребята отлично несли службу.
   Поэтому, оставалось только одно - продолжить игру.
   Итак, "Маша" отправилась на место встречи, к дому номер 31, на улицу Часовщиков. О том, чтобы поехать на байке не могло быть и речи. Первые сто метров показались Валерии настоящей пыткой - ноги то и дело подкашивались, а к ссадинам на ладонях добавился синяк на коленке.
   Но дальше дело пошло лучше. Прохожие больше не косились на "Машу": она нашла способ сохранять относительный баланс, представляя себя аистом на длинных ногах. Ведь не падает же он, когда ходит - значит, и я не упаду, внушала она себе.
   Так и дошла до нужной улицы. Перекресток с часами находился в получасе пути от Калиновой улицы, но Валерия преодолела это расстояние за час. Нужный дом отыскала быстро. Пять этажей, светлый дворик, несколько могучих тополей, песочница с деревянным бордюром и только один подъезд. Правда, оказалось, что имеется черный ход.
   В этот же дворик выходили подъезды еще трех домов.
   Выбрав место в тени тополей, Валерия огляделась. До нужного подъезда было всего несколько метров, и отсюда прекрасно просматривался весь двор. Среди машин местных жителей она разглядела и автомобиль Иванны. Пятеро оперативников дежурили у главного и черного входа. Правда, они не подходили близко к подъезду, чтобы не спугнуть преступников. Лера решила, что "черная дама" еще не пришла.
   Двор оказался почти безлюден. Только старушка у подъезда грызла семечки, и маленькая девочка, лет семи, возилась в песочнице. Девушка пригляделась к ним. Старушка, по-видимому, местная сплетница: все время смотрит по сторонам, подозрительно приглядывается к оперативникам, и всем своим видом выражает презрение, смешанное с любопытством.
   Гораздо больше Леру заинтересовала девочка в легком ситцевом платьице и розовой панамке. Она с тревогой посмотрела на нее и вспомнила четверостишие написанное на автобусе. Отрывок из стихотворения, которое называется "девочка-смерть". Не может ли быть белой пешкой эта малышка?
   Лера содрогнулась при мысли, что с ребенком может что-то случиться. Оставалось надеяться, что Шахматист рассчитал этот "ход" идеально. Валерия пришла, белый слон занял свое место. Значит, пешка должна уцелеть - но как?
   Время шло, в подъезд никто не входил. Время приближалось к половине первого.
   Иванна знала, что никто и не придет. Все действующие лица уже на месте. Полиция наблюдала за квартирой несколько дней.
   После облавы в "Своде" преступники пересмотрели свои планы.
   Зоя пришла утром, а Сыров отсиживался в квартире все эти дни, поскольку знал, что теперь его ищет полиция. И только третий участник представления - Константин, он же Виталий, пришел сегодня, в двенадцать часов. Иванна не знала, какую роль он играет в этой встрече, но Зоя и Сыров ожидали его с нетерпением. Потому что он принес новости от шефа.
   Поначалу разговор не относился ни к одному из нынешних дел. Прослушку в квартире установили прошлой ночью, улучив момент, когда Сыров на несколько минут отлучился в магазин.
   С приходом Константина разговор принял интересный оборот. Ядовито-медовый голос Зои выдавал ее крайнее беспокойство и нагонял на Сырова дрожь.
   - Из-за этого недотепы мы чуть не попались, - почти ласково сказала она, когда хлопнула дверь. - Он привел хвост.
   - И до сих пор жив? - голос Константина был бесцветен, как и его внешний вид. - Странно. Но это не мое дело. Я надеюсь, здесь чисто?
   - Да, чисто, чисто! - проворчал Сыров. - На этот раз я был осторожен.
   - Да, только потерял записку о месте и времени встречи, - ядовито добавила Зоя. - Всего лишь.
   - Я не терял, ее украли! - огрызнулся Сыров. - Они в жизни не разгадают шифр, даже если каким-то чудом поймут, что чек и есть записка!
   - Самоуверенный, - с омерзением произнес Константин. - Зачем вообще шеф его держит...
   Послышались шаги, а затем он снова заговорил.
   - Я принес новости. Кроме нашего последнего дела, и возникших из-за пуговицы проблем, появилось еще одно препятствие в лице некоего Смолина. Вот фото. Надо его убрать.
   - Симпатичный, - промурлыкала Зоя. - Жалко будет... А что наш "волкодав"?
   - Сидит на привязи, - сообщил Константин. - Так что тебе придется поработать.
   - Это увеличит стоимость моих... услуг, - отрезала Зоя. - Передайте своему шефу, что я все сделаю, но процент увеличим в два раза.
   - А не подавишься? - Константин усмехнулся.
   - Лучше за себя переживай, - холодно ответила она. - Кстати, можешь передать шефу, что пуговица по-прежнему у ментов. Его любимый пес не оправдал ожиданий.
   - Ты со словами поосторожнее!
   Сыров постарался придать голосу храбрости, но тот предательски дрожал.
   Полиция прослушивала их разговор до тех пор, пока речь не зашла напрямую об убийстве Антоновой. Только из него следовало, что Жиль Рожер не виноват. Более того, они говорили о торговке, подтверждая версию Валерии.
   Когда Иванна сочла, что доказательств против всех троих хватает, подала сигнал своим ребятам. Пора было взять эту неуловимую "миледи".
   Оперативники зашли в подъезд и приготовились без предупреждения взломать дверь. Стояла подозрительная тишина.
   - Давай, - одними губами произнес один из оперативников, прижимая руку с пистолетом к плечу.
   Другой аккуратно вскрыл замок и открыл дверь.
   Один за другим они миновали узкий коридор, но в квартире их ждал сюрприз.
   Там никого не оказалось.
   Неожиданное исчезновение впечатлило даже Иванну. Но она не растерялась, решив, что Зоя каким-то образом вычислила слежку и перебралась в другую квартиру.
   Но в какую именно? У преступников было не так много времени, чтобы скрыться. От последнего сказанного ими слова до прихода в квартиру оперативников прошло меньше минуты. В поле зрения попадали два этажа.
   И один из этой троицы нашелся этажом ниже. Сыров прятался в пустой квартире, в которую спустился через балкон. Он представлял собой жалкое зрелище - дрожащий, скулящий мешок, зарывшийся в корзину с грязным бельем.
   Предатель отказался говорить где скрылись "миледи" и Константин. Ни в одной из квартир их не оказалось, и полиция была вынуждена прекратить поиски. Но Иванна оставила нескольких оперативников наблюдать за домом - с главного и черного входа. Все окна дома на виду, так что если преступники решат покинуть свою нору таким способом, их будет ожидать теплый прием.
   Иванна вернулась в отделение, так и не узнав, что Валерия наблюдает за происходящим, и собирается провести собственное расследование. Конечно же, Лера не слышала разговора, но поняла, что Зоя и Константин пропали.
   Во дворе установилась прежняя тишина. Играла девочка в песочнице, бабушка лузгала семечки, а к подъезду подошла симпатичная девушка "Маша". Пора и ей вступить в игру.
   "Маша" подошла к старушке, которая все это время сидела возле подъезда. Она спросила кто сегодня до обеда заходил в подъезд. Бабушка попалась словоохотливая, и с радостью поведала Валерии не только кто входил, но и как был одет, и что собирался делать. Похоже, мужчин она недолюбливала, но к женщинам относилась лояльно. Если первые все поголовно либо алкоголики, либо бабники, то вторые стервы только через одну.
   Валерия узнала чуть ли не обо всех жильцах дома, а в придачу выслушала тираду о невоспитанных полицейских, которые не соизволили объяснить бабушке, что это за бандит прятался в их доме.
   - А ты сама-то небось к Ваське Смирнову из сорок пятой? - в конце спросила старушка. - К нему девки так и шастають! Только зря стараешься, он тебе не пара. Хорошая ты, а этот, прости господи, кобелина с очередной девкой на курорт поехал. Нету его.
   - Я не к нему, - Лера смущенно оправила платье. - Я вообще-то к подруге пришла... Она где-то здесь живет, а я у нее еще ни разу не была. Вот, а номер квартиры забыла.
   - Как звать-то подругу? - прошамкала старушка.
   - Зоя, - ответила Валерия.
   - Ты, девонька, ошиблась, наверное. Я всех в этом подъезде знаю, Зой у нас нет, так-то.
   - Странно... а она мне именно этот адрес назвала. Она недавно переехала, - пыталась выкрутиться Валерия.
   - Так может это Соколовы? - вспомнила старушка. - В последнее время только они переехали, но я никакой Зои у них не припомню. Да ты поди, спроси, они в сороковой квартире живут.
   - Спасибо! - вежливо сказала девушка и вошла в подъезд.
   Оперативники, наблюдающие за домом, приняли ее за одну из жильцов.
   Девочка, играющая в песочнице, тоже собралась домой. Каждый день она выходила гулять одна, и возвращалась в половине третьего. Ее мама - инвалид - не могла выходить с дочерью, но девочка никогда не забывала посмотреть на часы, и возвращалась с прогулки вовремя. В школу ее еще не взяли, а в садик она не ходила.
   Так, и Валерия и девочка скрылись в подъезде. Вместе они поднялись на третий этаж. Там девочка зашла домой, а Валерия пошла дальше. Неизвестно, сколько квартир обошла Лера и со сколькими жильцами переговорила. А через два часа из подъезда вышел Константин. Он переоделся и попытался проскочить мимо оперативников незамеченным, но номер не прошел. Оперативники бегали быстрее. Его схватили рядом с соседним двором.
   Пока они бегали за ним, Зое удалось скрыться. Она успела улизнуть до того, как оперативники вернулись к подъезду.
   Минут через десять после этого из подъезда вышла Валерия, озадаченная и растерянная. Попрощалась с бабушкой на скамейке, и ушла. Но не домой, а к дому в соседнем дворе, в девятнадцатую квартиру, где жила пожилая одинокая женщина Алевтина Сергеевна Резова.
  
   ***
   30 апреля 2013 года, тот же дом
  
   Никто не знал, зачем "Маша" ходила в дом, и что она там узнала. Это было известно одной Валерии...
   ...Когда девочка зашла в свою квартиру, Лера немного успокоилась. Она до последнего думала, что это и есть белая пешка, "девочка-смерть", которой угрожает опасность. Но пока ничего не происходило.
   Опечатанную квартиру, где встречались Зоя, Константин и Сыров, она нашла сразу. Ей не пришлось опрашивать соседей, потому что она не сомневалась - Зоя и Константин все еще там. Потому что это был единственный возможный вариант, как они могли скрыться.
   Сыров попался в руки полиции не случайно. Он был, своего рода приманкой, для отвода глаз. Перебираться в другую квартиру втроем не было смысла, их нашли бы в два счета. Поэтому отправили только Сырова, чтобы отвлечь оперативников от основного "логова". А там, в каком-нибудь тайнике, прятались Константин и Зоя. Их не нашли при первом обыске, но могли бы отыскать при втором. Но обнаружив Сырова в другой квартире, оперативники опечатали первую и прекратили поиски. Зоя и Константин остались там.
   Лера постояла под дверью минут пять, прежде чем решилась приоткрыть ее, сорвав бумажную печать. До слуха донеслись голоса.
   Первым заговорил Константин.
   - С прослушкой порядок. Менты ничего не заподозрят, у них в приемнике будет тишина. Подайте ручку, мадам.
   - Да аккуратнее ты! Ногу отдавил! - послышался женский голос. Зоя вышла из своего укрытия, где, по-видимому, было очень тесно. И похоже укрытие находилось в гостиной, сразу за коридором.
   - Ох, простите, мадам! - язвительно произнес Константин. - Вы сами просили помочь вам выбраться!
   - Заткнись, - шикнула женщина. - Почему ты не схватил девчонку?
   - Она была не одна! - огрызнулся Константин. - Я не мог так рисковать! С ней зашла какая-то девушка! Откуда мне знать, может она тоже мент?
   - С кем приходится работать... - обреченно произнесла Зоя. - Откуда взялась эта девушка? Ты же сам сказал, что девчонка из песочницы каждый день идет домой в это время!
   - Извините, ваше высочество, - прошипел Константин. - Я не экстрасенс, чтобы предсказывать кто войдет в подъезд!
   Валерия оторопела. Значит, они говорят о ней и о той девочке со двора? Теперь сомнений не осталось, девочка была пешкой. Она была нужна, чтобы Зоя и Константин могли сбежать, прикрываясь ребенком, как щитом. Но им помешала она, Лера. Белый слон. Значит, фигуры расставлены верно. Но при одной мысли о том, что она могла ошибиться и не прийти вовремя, Валерия содрогнулась. Что стало бы с этой девочкой?
   Но ей было некогда рисовать страшные картины. Она даже забыла порадоваться, что Даша теперь должна быть в относительной безопасности - если Шахматист сдержит слово.
   Разговор за дверью продолжался.
   - И как нам теперь отсюда выбираться? - это был голос Константина.
   - Дай подумать, раз сам не в состоянии.
   - А я сразу говорил, что этот трус нас подведет! - не унимался мужчина. - Я говорил, что надо его убрать.
   - Это дело вашего шефа, но уж никак не мое, - отрезала Зоя. - Мне еще и не с такими кретинами приходилось работать.
   После минутного молчания, она заговорила снова.
   - Черт, телефон не работает! Менты и здесь постарались... У тебя телефон с собой?
   - Я что, дурак, на явку с мобильным идти?! - вспылил Константин. - Его же засечь проще простого!
   - Засада... - сквозь зубы сказала женщина. - Тебе придется отвлечь этих олухов.
   - Еще чего! - воскликнул мужчина. - С меня и прошлого раза довольно. Намотался в свое время по зонам.
   - Тогда твои предложения? - бесстрастно спросила Зоя.
   - Нам нужно перебраться в соседнюю квартиру - для начала, - Константин немного успокоился. - Ее окно выходит в сквер, деревья нас прикроют. Ночью спустимся по веревке.
   - Отлично! И где ты возьмешь такую крепкую веревку?
   - Не паникуйте, леди, - усмехнулся Константин. - Не забывай, это вторая квартира моей матери. Я знаю, где и что тут лежит.
   Послышался шорох, скрип двери шкафа, и голоса стали тише.
   Валерия колебалась. Ей необходимо было услышать их разговор. Поэтому она приоткрыла дверь пошире и почти зашла в квартиру.
   - Вот, то, что нужно. Давай. Через балкон перелезть в соседнюю квартиру раз плюнуть. Менты могут за дверью поджидать, так что лучше не рисковать. Дамы вперед.
   - Трус, - припечатала Зоя. Видимо, они отошли к балкону, поскольку теперь Лера разбирала голоса через слово. Но через пять минут послышался крик, и в квартире что-то упало.
   - Ты взбесилась что ли?! - разозлился Константин. - Чего обратно лезешь?
   - Там... утопленница, - Зоя тяжело дышала. - Живая!
   - Не мели ерунду! - не поверил мужчина. - С ума сошла?
   - А ты сам посмотри, - огрызнулась она. - Я ее видела, как тебя сейчас!
   Они еще немного попререкались, и Константин сам полез в соседнюю квартиру. Но и он вскоре вернулся. Это Лера поняла по голосу. Он заикался.
   - Т-там и п-правда она... - прошептал он. - Но... но ведь я сам ее у-убил! Пакет на голову, яд вк-колол, д-да еще ут... топил! А она живая, стоит, смотрит на меня и улыбается!
   - Значит, не дотопил, - рявкнула Зоя. - Не знаю, что это за фокусы, но в утопленников и живых мертвецов я не верю. И тебе придется выйти, и отвлечь ментов. Или я сама тебя выдам. С балкона.
   Мужчина что-то проворчал, но, видимо, передумал спорить. Только добавил:
   - Если меня схватят, сходи к матери. Она живет в соседнем дворе, квартира двенадцать, дом двадцать семь. Скажи, что я велел забрать синюю тетрадь, она найдет. Шефу передай, там мое последнее дело. Матери не говори. Она вообще не знает, что я приходил, пока ее не было дома.
   Лера едва успела спрятаться на пятом этаже. Дверь открылась, и из квартиры вышел "серый" человек. И теперь Лера точно знала, что это он убил Милу. Не просто знала, но и записала его слова на диктофон. Правда, не была уверена, что запись удалась - голоса звучали приглушенно.
   Но это ее не беспокоило. Гораздо больше Леру насторожили крики про утопленницу. Да, ночью Валерия тоже видела кого-то, похожего на Милу, но было темно, можно легко ошибиться. А может ли ошибиться убийца, узнав ожившую жертву?
   Константин ушел, а через некоторое время из квартиры вышла и "черная дама". По-видимому, она рассчитывала убежать, пока ее сообщник отвлекает оперативников.
   Лера проследила за ней через просвет между перилами, и дождалась, пока шаги стихнут. А после спустилась обратно на лестничную клетку, в нерешительности остановившись перед дверью соседней квартиры. Что там, за ней? Действительно ли это Мила, или кто-то, переодетый и загримированный под нее? Но неужели же убийца мог не узнать собственную жертву?
   Лера приложила к двери ухо, и ей показалось, что с той стороны кто-то тяжело дышит. Что-то было не так.
   И вдруг из-под двери потекла вода. Медленно, тонкой пленкой она начала обволакивать грязный пол. Даже для Валерии это было слишком. Она никогда не верила в привидений, но сейчас ей стало не по себе. Пускай полиция разбирается с утопленниками и убийцами. А ее дело думать. "Вот и пойду... думать", - решила она, убегая от странной квартиры.
   Оперативники, занятые Константином, даже не заметили, как из подъезда вышла блондиночка в темных очках. Она украдкой взглянула в их сторону, и отправилась на соседний двор, который ничем не отличался от предыдущего. Такая же безмятежная тишина, трехэтажный дом и старая дверь с обшарпанной обивкой. Квартира двенадцать.
   Лера позвонила, но никто не открыл. По лестнице поднималась соседка - она загремела ключами, открывая дверь тринадцатой квартиры. Потом посмотрела на Валерию и спросила:
   - Вы, милочка, случайно не к Алевтине Сергеевне?
   - Да, - Лера обернулась. - Я от ее сына, мне нужно с ней поговорить.
   - А она как раз в ЖКХ пошла, квитанции оплачивать, - услужливо сообщила соседка. - Вы можете найти ее там, контора прямо в нашем дворе, третий подъезд.
   - Спасибо! - на бегу выкрикнула Лера. Она уже настолько свыклась с каблуками, что смогла даже бегать. Правда, неуклюже и прихрамывая, но довольно быстро.
   "Жилищно-коммунальное хозяйство... Моя любимая инфраструктура. Все для людей. А сколько можно нового узнать о себе, общаясь с его работниками. Сколько доброты и тепла в их больших глазах, жадно глядящих на толстые кошельки граждан...", - на бегу размышляла Валерия.
   Нужная контора нашлось быстро - по воплям из соседнего подъезда. Едва не сбив Валерию, из-за железной двери вылетела возмущенная дама с авоськой в руках.
   Лера проводила ее взглядом, зашла в приоткрытую дверь, и очутилась в небольшом помещении, единственным убранством которого являлась деревянная скамья. Напротив находилась еще одна дверь, возле которой неуверенно топталась старушка - божий одуванчик. Она посмотрела на вошедшую девушку печальными влажными глазами и отвернулась.
   Лера подошла к ней не сразу. Присматривалась, стоя в сторонке. Старушка была миниатюрная, у нее дрожали руки, а в руках клетчатая сумка, три листа квитанций и измятые купюры по десять и пятьдесят рублей.
   - Входите! - рявкнула женщина из-за двери.
   Старушка вздрогнула, перекрестилась и открыла дверь.
   Лера подошла ближе и прислушалась. После такого приглашения ей стало страшно за старушку.
   Впрочем, можно было и не подходить. Все было прекрасно слышно. Тот же голос рявкнул.
   - С вас, бабуля, шесть тысяч пятьсот рублей! Что вы мне мелочь суете?
   - Как?! - судя по восклицанию, старушка едва не схватилась за сердце. - Да ведь это последнее... Как же мне жить-то...
   Тут Лера не выдержала, открыла дверь и решительно зашла в кабинет. Там сидела напомаженная упитанная дама и буравила бабушку взглядом. На секунду взгляд переместился на Валерию.
   - Девушка, вы что, не видите - занято!
   - И вам день добрый, - невозмутимо ответила Лера. - Разрешите посмотреть квитанции.
   - А вы, собсно, кто? - разозлилась тетка. - По какому праву?
   - Я внучка, - Лера с улыбкой посмотрела на старушку и подмигнула ей. Бабушка ответила удивленным и умоляющим взглядом, словно неожиданная заступница была ее последней надеждой. - Бабуля моя плохо видит, не разглядела циферки. А я и не успела взглянуть на квитанции.
   - Держите... - недовольно буркнула тетка, швырнув бумаги Валерии, словно рубль нищему.
   Лера пробежалась глазами по ценам. Газ нормально, электричество - терпимо, вода... "Бог мой, и это плата за воду с одинокой старушки, которая и ванны наверняка не принимает?! Держите меня семеро, сейчас упаду", - ошарашено подумала Лера.
   - Вы знаете, а у нас с бабулей из крана вода течет, - сказала она тоном жалобщика, возвращая квитанции.
   Тетка посмотрела на нее, как на умалишенную:
   - И что?
   - Судя по этой квитанции должно течь французское вино.
   Тетка открыла рот и захлопала глазами, как рыба, вынутая из воды. Она стала ужасно похожа на копченую воблу.
   То ли ее возмутила безграничная наглость Валерии, то ли Лера раскусила план ЖКХ по откачке французского вина из трубопровода и замене его на обычную воду. Так или иначе, тетка не сумела ничего возразить.
   - Значит так. Или вы пересматриваете и пересчитываете это, или я обращусь куда следует. А следует в прокуратуру, после чего кое-кто из вашей конторы проследует в места не столь отдаленные. И, уверяю вас, связи у меня имеются. Я понятно объясняю?
   - Да, - проворчала тетка.
   - Не слышу? - Лера приложила руку к уху.
   - Да, мы все пересчитаем и в течение пяти дней вы сможете оплатить счета за воду, - до омерзения вежливо сказала она, буравя Валерию ненавидящим взглядом.
   - Вот, можете, когда хотите, - похвалила Лера. - Бабуля, ты оплати две квитанции, а за воду я потом сама заплачу. Заодно и проверю, правильно ли пересчитали.
   Обомлевшая старушка отдала часть денег кассирше, а когда они с Валерией вышли из жилконторы, на ее глазах выступили слезы.
   - Спасибо тебе, доченька! Я уж думала, придется голодать до конца месяца... А мне ведь еще лекарства нужны. Теперь вот месяцок еще поживу... Спасибо, родная... спасибо, спасительница ты моя.
   - Ну что вы, - Лера подбадривающее улыбнулась и взяла старушку за руку, - Мне ведь не трудно. И знаете что? Давайте пойдем в аптеку, и я куплю вам все, что нужно.
   - Да как же... - забормотала смущенная старушка, но отказаться не посмела.
   Они вместе зашли в аптеку и Лера купила лекарства. А мимоходом спросила:
   - Вы, случайно, не Алевтина Сергеевна?
   - Да, - старушка удивилась, но потом сообразила. - Так в квитанции было написано...
   - Ой, совсем забыла на имя взглянуть... - спохватилась Лера. - Я вообще-то к вам от вашего сына, это он назвал мне ваше имя.
   - Виталенька... - старушка крепко сжала руку Валерии и расплакалась. - Сыночек мой... Значит, он в городе... Я ведь его пять лет не видела. Как у него здоровье? Как с работой?
   - Да, с ним все хорошо, - неуверенно ответила Валерия.
   Она не могла сказать, что его только что схватила полиция. И что он вор и убийца. Его мать не пережила бы таких известий.
   - Он опять уехал. Сегодня. Привет вам передавал.
   - Ох, - лицо бабушки посветлело, и она словно помолодела. - Не забыл, помнит еще... А я ведь ему квартиру оставила, сама теперь в квартире покойного мужа живу. Думала, сынок мой приедет, рядом будет, под боком... А он и не заглядывал...
   - У него были дела, - Лера отвела взгляд, но все же, взяла себя в руки, и посмотрела на старушку. - Но он о вас вспоминал, и просил передать... В общем, это деньги от него. За лекарства, за воду... Только он просил не говорить, думал, вы не возьмете.
   Такой блаженной улыбки Лера, пожалуй, не видела никогда. Старушка была на седьмом небе от счастья, от одного осознания того, что сын о ней помнит.
   - Да как же не взять? - она сложила руки на груди. - Он, наверное, думает, что я от него отреклась, после того, как его в тюрьму посадили... А я ведь поначалу и правда осерчала очень, но теперь только и жду, что он придет, обнимет меня... снова его голос услышу... А надолго он уехал?
   - Думаю, что надолго, - призналась Лера, а у самой сердце сжалось от жалости. - Но вы не переживайте, у него все хорошо. Он вас любит...
   - Ох, ты меня сегодня дважды к жизни вернула, - старушка обняла ее и спросила. - А как тебя зовут, милая?
   - Лера, - на этот раз девушка ответила честно.
   - А сынка моего откуда знаешь? Ты ведь молоденькая, а он уж и сам в возрасте...
   - Вообще-то мы познакомились случайно, - Лера на ходу придумывала легенду. - Однажды он мне помог, а теперь я возвращаю долг. Он просил зайти к вам, помочь чем смогу. И еще велел кое-что забрать...
   - Славная ты, светлая, как солнышко, - трогательно улыбнулась старушка. - Пойдем, я тебя хоть чаем напою, а ты расскажешь мне о Виталечке.
   Стоит ли говорить, что тетрадь Лера получила?
   Дорога домой показалась длиннее обычного - не столько от физической усталости, сколько от пережитых волнений.
   К тому же неподалеку от первого дома на улице Часовщиков шли внеплановые ремонтные работы. Там упал телефонный столб, перегородив и без того узкую улицу. Судя по всему, ремонт шел уже давно, потому что не очень трезвый монтер умудрился снова уронить столб, когда его уже почти установили. Виновника на емком русском отчитывал начальник, да так, что было слышно на всю улицу.
   Поэтому Лера решила сделать крюк и прогуляться в тишине.

Глава 13, или

Шаг вперед, два назад

  
   1 мая, 2013 год
  
   Утро бывает разным.
   Бодрым, веселым, вялым, добрым, не-с-той-ноги-вставшим, неожиданным, сонным, солнечным, ворчливым, дождливым, нежащимся под теплым одеялом и спешащим на работу. Оно может прийти, постучаться в окно, прискакать, приползти, прикоснуться, пролиться, прозвенеть будильником, продолжаться сладким сном.
   Утро Валерии было ни то ни се. И не пришло оно, потому что Лера продолжала спать с открытыми глазами. И не было ни добрым, ни плохим - каким-то на удивление обыкновенным.
   Вчера вечером сыщице пришлось ненадолго отвлечься от своих дел и съездить в ветклинику, куда отправили напавшего на Арчи питбуля. Отвез ее туда один из стажеров, охранявших ее. Пришлось отвезти несчастного пса в новый дом - к старому доброму знакомому Леры, и брату гитариста, Черного Пса. Он жил в соседнем городке в часе езды, и был превосходным кинологом. К радости Валерии, мужчина согласился принять собаку на перевоспитание - а дальше, оставить себе или найти хороших хозяев. Прежний хозяин так испугался ответственности, что сам отдал пса. Так что домой Лера вернулась поздно.
   И сразу по приезду девушка изучила тетрадь Константина. А потом ей всю ночь снилось, что она стоит на огромной шахматной доске, и на нее надвигается гигантская шахматная фигура - черный король. А она не в состоянии сдвинуться с места, она - пешка - и должна стоять в ожидании казни. Король уже выхватил огромный каменный меч и занес над ее головой, когда Лера проснулась.
   Было непривычно тихо. Арчи тихонько лежал около кровати, Гаджет пристроился рядом с ним, уткнувшись в большой теплый бок ньюфа. Вжик еще даже не проснулся, а кролики по обыкновению тихонько шуршали за загородкой. Затуманенным взглядом Лера отыскала часы. Без пяти семь.
   - Закон подлости, - констатировала она, скидывая одеяло.
   Мозг совершенно отказывался спать дальше, а глаза никак не хотели проснуться. Почему-то, когда все звери ведут себя тихо, и их хозяйке никуда не надо - а такое бывает раз в году - ей не спится.
   После событий последних дней такое утро выглядело совершенно мистическим. Ни звонков, ни угроз, ни спешки. От Шахматиста известий не было, полиция не объявлялась. Что еще нужно для счастья? Однако, тревога нарастала. Почему от Шахматиста нет известий? Что, если она все-таки ошиблась...
   Все еще пребывая в потустороннем измерении, Лера бродила по комнате, натыкаясь на предметы и выполняя обычные домашние дела. Накормила зверей, приготовила завтрак, включила телевизор и пошла умываться.
   На самом деле, у Леры не было привычки заглушать мысли телевизором. Она считала, что если человеку скучно наедине с самим собой, то он ужасный зануда. Так что телевизор у нее был скорее предметом декора, чем развлечением. Фильмов девушка не смотрела, они ее не интересовали. Но сегодня рука сама потянулась к пульту. Никаких сигналов от Шахматиста не поступало, и это настораживало - ведь ход был сделан еще вчера днем. Поэтому Лера решила, что если ночью произошло что-то страшное, об этом обязательно расскажут в утренних новостях.
   Из ванной она услышала голос диктора.
   "А сейчас в эфире новости. И сразу экстренное сообщение - вчера в одиннадцать вечера на улице профессора Преображенского загорелся морг. Огонь охватил большую часть здания, движение по улице было перекрыто. Двое подростков, вызвавшие пожарных, получили серьезные ожоги. По словам полиции, дети забрались в здание из любопытства. Так же есть информация об одном погибшем. На данный момент пожар потушен, здание оцеплено - ведется следствие...".
   Оставив щетку за щекой, Лера выглянула из ванной. На экране появилось полыхающее здание, трясущейся рукой снятое на телефон. Потом диктор перешла на другие темы, совершенно неинтересные и скучные.
   - Жначит, пожах, - пробормотала Лера, не вынимая щетку, и снова скрылась в ванной.
  
   ***
   1 мая, 2013 год, сгоревший морг
  
   На этот раз Елин лично выехал на место происшествия. Второй раз за две недели... А ведь раньше это случалось едва ли раз в год. Иванна приехала часом раньше, вместе с оперативной группой. Но теперь она отправилась в больницу, допрашивать мальчишек, пробравшихся в здание. Оно выгорело почти полностью, остались лишь стены с зияющими провалами окон. Едва ли не на километр стоял смрад от сгоревшей плоти и химикатов, хранившихся в морге.
   Михаил Афанасьевич направился прямиком к судмедэксперту, который склонился над обгоревшим телом. Собственно, ради него он и приехал. Ночью в морге не было даже охранника, двери плотно запирались, и здание пустовало до утра. Следовательно, кроме двух забравшихся туда мальчишек, никто пострадать не мог.
   Но после пожара оказалось, что среди трупов каким-то непостижимым образом оказался один человек, женщина. Перед пожаром она находилась в полусознательном состоянии из-за большой потери крови. Было обнаружено ножевое ранение в живот, но рана не была смертельной. Если бы не пожар, ее можно было бы спасти. Кто-то хотел таким образом скрыть следы преступления. Перенес жертву в морг, и устроил поджог. Неплохой способ замести следы. Кому взбредет в голову среди обгоревших тел искать без вести пропавшего человека? Вот только преступник не учел одного - женщина не погибла от удара ножом. Когда пожар потушили, в глаза сразу же бросилось тело в неестественном, скрюченном положении. Женщина была жива, и пыталась выбраться из ящика, в панике ободрав ногти до мяса.
   Личность погибшей установили сразу. Ее паспорт, упавший на дно ящика, обгорел только по краям.
   - Кто на этот раз? - спросил Елин, глядя на труп. Он что-то заметил - это стало ясно по бормотанию. Так Михаил Афанасьевич повторял про себя детали, которые нужно было запомнить.
   - Екатерина Столпина, работала на почте, в эту ночь должна была дежурить, - сообщил один из оперативников.
   - Что скажешь, Михалыч? - Елин обратился у судмедэксперту Михаилу Михайловичу Погремкову.
   - Ничего хорошего, - Погремков отошел от тела, снял перчатки и вытер руки о белый носовой платок. - Ее ранили острым предметом, но не ножом. Предположительно, ножницами. Женщина потеряла сознание, очнулась в морге. Пыталась выбраться, ободрала ногти и ладони о стенки ящика. Когда начался пожар, задохнулась от дыма. Огонь прожег в ящике дыру, но обгорели только незащищенные одеждой части - лицо, руки. Подробнее о причине смерти скажу после вскрытия.
   - А что там с мальчишками? Ты их видел? - спросил Елин.
   - Тьфу, тьфу, тьфу, это не в моей компетенции! - отмахнулся Погремков. - Мальчики, слава Богу, живы, хотя и не совсем здоровы...
   - Я тебя не как эксперта спрашиваю, а как человека. Можешь ты, как человек, предположить, зачем двум сорванцам залезать в морг посреди ночи?
   - Время сейчас такое... - вздохнул Погремков. - Подросткам острых ощущений не хватает. Кто-то потом вырастает, в судмедэксперты идет, а кто то вот, по моргам лазает. Диггеры они, ишь ты.
  
   ***
   Тот же день, 1 мая, комната Валерии
  
   - Ты слышала про пожар в морге? - с порога выпалила Даша, примчавшись к подруге в десять утра. - Кошмар! Что творится в городе? Все как с ума посходили!
   - Не просто слышала, - Лера налила Даше чаю. - Пирог будешь? Сама пекла.
   Она скрыла радость от того, что с подругой все хорошо, что она жива и здорова - а значит, условие выполнено.
   - Э... нет, спасибо, - Даша покосилась на угощение и подозрительно принюхалась. - В смысле, не просто слышала?
   - Я успела подумать над фактами, которыми располагаю. Раз дорогу перекрыли, значит, пожар был сильный. Но огонь охватил здание не мгновенно, мальчишки успели вызвать пожарных и выбраться на улицу. Кроме них внутри никого не было - даже сторожа. Но самое главное - поджог произошел изнутри.
   - Это как? - Даша заслушалась, все-таки откусила кусочек пирога, и с удивлением посмотрела на него. - А ведь ничего. По сравнению с... э...
   - С чем? - с подозрением уточнила Лера.
   - Э... не важно, - Даша вспомнила прошлые кулинарные "шедевры" подруги, которые можно было есть только с крайней голодухи. - Так что с поджогом?
   Лера отпила чай, устроилась в кресле поудобнее и продолжила.
   - Если бы здание загорелось снаружи, огонь заметили бы раньше. Люди на улице Преображенского есть всегда. Там и клуб, и кинотеатр и чего только нет. Но пожарных вызвали мальчишки, а не прохожие. Значит, пожар начался внутри. Кроме того, имеется жертва. Готова поспорить, ее нашли внутри здания, может быть даже среди трупов. Ну, тех, которые уже были мертвы до пожара. Кто-то пытался скрыть следы убийства в огне.
   - Ух ты. А зачем тебе строить эти предположения? Ты что, решила взяться за расследование всех преступлений, происходящих в городе? - скептически спросила Даша.
   - Нет, пожар на самом деле не важен. Это я так, из спортивного интереса. Я позвала тебя по другому поводу. Вчера я слишком устала и не успела показать тебе вот это.
   Лера взяла со стола синюю тетрадь с шершавой обложкой и протянула журналистке. Она не боялась нарушить условия игры, показывая улику, потому что по условиям нельзя рассказывать о Шахматисте и лезть не в свои дела. Ни того ни другого девушка не сделала, ведь запики Константина она добыла, выполняя свой ход.
   - Прикольно. Школьная тетрадь, - Даша, незаметно для себя, доела кусок пирога и взяла еще. - И что?
   - Ммм, назовем это, условно, записки "серого человека". Как тебе? - Лера пролистала тетрадь и открыла на нужном месте.
   Даша так и застыла с чашкой у рта, глядя на буквы, скачущие в пляске святого Витта по серым клетчатым листам. Похоже, Константин не утруждал себя образованием и чистописанием.
   Записи предназначались его шефу, некоему Ш. Но убийство заказал вовсе не он. Судя по записям, Константин, он же Виталий, не наемный убийца. Он работал за услугу. Баш на баш.
   Но что больше всего поразило Валерию - убийство все-таки состоялось. Мила умерла, но тогда кто же был в той квартире? Кого увидел убийца, и кто шел по аллее мимо общежития?
   Не находя объяснения, Валерия пришла к единственному логическому выводу. Но она не рассказала о нем Даше, потому что не знала, чем это может обернуться.
   А Даша тем временем читала записи.
   Константин писал: "Я рассчитался с ним по старым счетам. Но этот негодяй под страхом смерти приказал мне молчать. Я не могу рассказать вам о нашем с ним деле... Но я должен. Я ему не доверяю, и вам не советую. Когда-то он вытащил меня из тюрьмы, где я гнил за чужое преступление, по вине этой продажной судьи, которая поддержала обвинение. Сука. Знаю, она сейчас и вашего лучшего волкодава хочет запрятать, если только менты передадут дело в суд. Но, речь не об этом. Я не знаю, зачем ему это нужно, чем помешала ему эта женщина, Людмила. Не мое дело, но это может быть как-то связано с той аварией, в которой погиб ее сын. Да, сын именно этой женщины. Вы прекрасно знаете про двойника. И кто был за рулем.
   Он приказал ее убрать. Но очень странным образом. Усложнил все до невозможности. Мне пришлось перегнать лодку на другой берег, освободить место в кормовой части. Пришлось задействовать и Зою - мы прошли на лодочную станцию как супруги Крымовы по поддельным документам. На другом берегу Зойка сошла и смылась, а я полчаса торчал в корме, скрючившись в три погибели! Но с моим-то прошлым, после форточек на девятом этаже, это как раз плюнуть. Правда, дольше я бы там не просидел, пришлось сложиться чуть ли не в четверо..
   Как он и обещал, женщине стало плохо и она попросила найти лекарство. Пока ее муж рылся в корзине на дне лодки, я выбрался из укрытия, накинул женщине пакет на голову, и плотно завязал. Он приказал, чтобы под пакет не попала вода, жертва должна была именно задохнуться. И она не закричала, не стала отбиваться. Не знаю, как он это устроил. Потом, как было поручено, я вколол женщине сильный яд. На все у меня ушло не больше пяти секунд. Потом я обхватил женщину, встав за ее спиной, и мы оба нырнули в воду. Ее муж тут же подскочил и принялся метаться по лодке.
   Я скрылся в прибрежных зарослях, и стал ждать. Когда прибыли менты, а тело вытащили на берег, я приготовился завершить задание. Это было самое сложное. Ему зачем-то понадобилось тело женщины, но он хотел, чтобы перед этим все увидели, что она мертва. Я ждал того момента, когда все псы в парке начнут паниковать. Он это устроил, я не знаю как. Порой мне кажется, мы имеем дело с самим чёртом.
   Я был наготове. Подплыл почти к самому берег под водой, с трубкой из рогоза в глотке! А вода-то в апреле ледяная, все конечности онемели. Трубку тоже дал мне он. С берега меня никто не заметил - вода весной мутная, а одет я был в черный спортивный костюм. Мне понадобилась лишь секунда, чтобы стащить тело в воду. Под водой я переправил труп на другой берег, продолжая дышать через трубку. Там меня ждал его автомобиль. Он увез тело до того, как на него обратили внимание.
   Я надеюсь, эти сведения помогут вам. Он слишком много о себе возомнил, он вас запугивает. Не нужно ему верить. Да, я заметил кое-что еще. Может быть, это наведет на его след - ведь мы до сих пор не знаем, кто скрывается за этой отвратительной маской. Он спланировал большую часть всех преступлений в городе, он кумир для любого из самых мелких шестерок, но никто не видел его лица. А мне удалось подсмотреть. Нет, не само лицо, но я видел, как он меняет свою маску. У него шрам за ухом. И он курит. Салон автомобиля пропах едким дымом.
   Я не уверен в своей безопасности. Если что-то пойдет не так, кто-нибудь из наших передаст вам эту тетрадь. Опасайтесь его.
   PS адресовано Ш".
  
   Кроме этой записи в тетради были какие-то бытовые расчеты, рецепты и заметки, которые совсем не интересовали Леру. По-видимому, Константин намеренно вписал это послание именно туда, где никто не станет искать. Если он приходил, пока мать отлучалась из квартиры, то и она ничего не знала.
   Даша дочитала и еще несколько секунд сидела неподвижно, не веря своим глазам.
   - Лерка, это просто бомба! - воскликнула она наконец. - Ты представляешь, какой будет резонанс?
   - Представляю, - не слишком весело отозвалась Лера. - Только бы не вышло как в том анекдоте... Собака по кличке Новость нашла бомбу. Новость быстро разлетелась по всей деревне.
   - Ради такого и рискнуть можно, - серьезно сказала Даша. - Это же мой шанс! Такой убойный материал... Получается, мы шли по верному следу.
   - Получается... - Лера задумчиво поковыряла пальцем гвоздик на столе. - А у тебя не возникает никаких вопросов?
   - Возникает, - Даша встала и принялась возбужденно мерить комнату шагами. - Но даже такого материала достаточно, чтобы взорвать не только этот городок, но засветиться и в крупных изданиях. Ты была права почти во всём! Поразительно...
   - Угу. Только пока тебе придется подождать, - вдруг заявила Лера. - Ты можешь спугнуть главную рыбу. Но еще хуже, если эта рыба разозлится. Не думаю, что это килька... Тигровая акула, как минимум.
   Даша резко обернулась и воскликнула:
   - Новости нужно подавать горячими! Пока мы ждем, кто-нибудь докопается до правды первым! Или новость просто станет неинтересна. Мы упускаем такую возможность...
   - Не мы, а ты, - Лера закрыла тетрадь и положила на нее ладонь.
   - Да, я, - Даша остановилась и с вызовом посмотрела на Леру. - А ради чего, по-твоему, я занимаюсь всем этим? Для чего мне рисковать карьерой, жизнью, если в итоге не могу воспользоваться материалом?
   - Для того, чтобы спасти чью-то жизнь, - спокойно сказала Лера, встретив взгляд подруги. - И если я не ошибаюсь, даже твоя первая статья про Милу имела неплохой успех.
   Даша вздохнула, покачала головой и опустилась на стул.
   - Ты вообще-то права... Это я в запале сказала... Но что ты предлагаешь? Продолжать расследование?
   - Да. Но ты уверена, что хочешь этого? Судя по всему, здесь идет очень опасная игра, в которую мы ввязались. Это не просто бытовые преступления, здесь много игроков. И неизвестно, чем все закончится.
   - Кто не рискует, - Даша весело пожала плечами, - тот не пьет шампанского. Какой у нас план?
   - План... Сначала нужно кое-что выяснить. Что тебя настораживает в этом письме?
   Даша открыла тетрадь и еще раз внимательно пробежалась взглядом по строкам.
   - Мне не нравится этот тип. Тот, чье имя Константин не упомянул.
   - Отлично. Но это не самое важное, - Лера указала на одну из строк. - Что скажешь?
   - Он вколол ей яд. Но мы и так это знали...
   - Да, но у Милы было два следа от шприца! Кто сделал второй укол?
   - Может, убийца просто не смог сделать с первого раза?
   - У него не было времени на вторую попытку. А значит, Мила уже находилась под действием какого-то вещества!
   - Или просто вколола себе лекарство, - Даша не очень воодушевилась этой версией. - Он ведь была не совсем здорова.
   - Если бы она регулярно делала уколы, отметин от иглы было бы куда больше, - возразила Лера. - Хотя, с другой стороны... Антон не упоминал, что Мила была не в себе. Если бы на нее действовало какое-то вещество, он бы заметил.
   - Тогда вариантов нет, - призналась Даша, поднимая руки вверх.
   Лера ничего не сказала. Она почесала затылок и отхлебнула остывший чай.
   - Теперь вопрос номер два. Что это за двойник, о котором упоминает Константин. И при чем тут авария.
   - Слушай, - Даша оживленно посмотрела на Леру. - А что, если встретиться со Студеневым еще раз? Мне кажется, он рассказал далеко не все что знает. Возможно, он вспомнит что-то про ту аварию. Все-таки личному психотерапевту рассказывают все, почти как священнику. А Мила вполне могла поделиться с ним подробностями.
   - Отличная мысль. Займешься?
   - Без проблем, - усмехнулась журналистка. - Мы ведь с этим доктором Айболитом теперь на короткой ноге. Я потом и про него статейку напишу.
   - Да, кстати о статье. Думаю, кое-что из того, что нам известно, можно опубликовать. Попробуй рассказать о Константине, его записях и Миле. Попробуй намекнуть на существование шефа. Возможно, это заставит его сделать ошибку и выдать себя. Но, ради Бога, не упоминай, что здесь замешан кто-то третий! Кем бы он ни был, мы можем его спугнуть.
   - Ок. Сегодня же займусь! - обрадовалась Даша. - А ты уже кого-то подозреваешь?
   Лера не ответила. Что она могла сказать? Про Шахматиста рассказывать нельзя, а Лера не сомневалась, что Константин пишет именно про него. "Имеем дело с самим чертом." Пожалуй, это утверждение не далеко от истины.
   - У меня тоже есть одно дело, - Лера проигнорировала последний вопрос. - Нужно узнать, что за машина стояла на другом берегу озера утром двадцать первого апреля.
   - А что ты собираешься делать с тетрадью, и со всем остальным, что нам удалось узнать? Не хочешь посвятить в это дело Иванну или следователя?
   - Я отправлю им анонимку, - подумав, сказала Лера. - Нужно дать им знать, кто убийца Милы. Но никто не должен догадаться, что эти сведения достала я. Ведь они уверены, что я даже не выходила из дома...
   - Ясно, - Даша встала с кровати и на всякий случай сфотографировала тетрадь. - Значит, я к Студеневу, потом еще со своими знакомыми ребятами переговорю... Среди них есть те, кто может что-то знать о происходящем в городе. Скажем так, мелкие сошки, не совсем чисты на руку, но как осведомители работают хорошо. Если этот таинственный некто организует преступления, как написано в тетради - значит, они могут о нем что-то знать.
   - Отлично. Буду ждать новостей.
   Пока Даша собиралась, крутилась перед зеркалом и надевала туфли, Лера спросила.
   - Кстати, как там поживает твой Виктор? Пережил, что ты не встретила его вчера?
   - Да, - Даша мечтательно закатила глаза. - Он такой... такой... Он мне даже слова не сказал, хотя чуть не заблудился в городе! Знаешь, мне кажется, это судьба...
   - Ну если судьба... - Лера оперлась об косяк двери. - А как ему наш город?
   - Ты знаешь, ему интересно абсолютно все! Он меня расспрашивал и об истории, и о том, что у нас происходит...
   - И что ты ему сказала? - насторожилась Лера.
   - Не волнуйся ты так, сыщик, - укоризненно вздохнула Даша. - Про наши расследования я ничего не говорила!
   - Да я не за это волнуюсь... - тихо сказала девушка. - А ты в курсе, что он приехал не просто так?
   - Конечно, - Даша напудрила носик и накинула на плечо сумочку. - Он приехал, потому что любит меня!
   - А я думала, потому что он участвует в конференции...
   Даша удивленно посмотрела на Леру и хлопнула длинными ресницами.
   - Ты уже знаешь? Ничего-то от тебя не скроется! Да, он участвует в майской конференции, но это не главное. Он бы не поехал, если бы не я.
   - Да? Ну что ж... Давай, Дашуль, до встречи, - Лера улыбнулась подруге и закрыла за ней дверь.
   Проводив Дашу, она взволнованно покачала головой и вернулась к своим цепям. Места на стене оставалось все меньше, а разгадка была все ближе. Не хватало нескольких звеньев в самом начале.
   Приемник, сооруженный Женькой, стоял на подоконнике и уже долгое время молчал. Но тут из хрипловатого динамика послышался стук двери и голос Михаила Афанасьевича.
   - Что вы скажете о Сырове? Вы были на допросе. Есть у вас предположения, лейтенант Зуев?
   - Может быть, он хотел передать своим подельникам какие-то улики? - неуверенно предположил Зуев.
   - Конечно хотел! - воскликнул Михаил Афанасьевич. - Это было ясно сразу! Он пытался раздобыть пуговицу. Зачем она им так нужна?
   Судя по всему, Зуев пожал плечами и моргнул, как он обычно делал, если вопрос ставил его в тупик. Правда, немного подумав, он все-таки ответил:
   - Может, она принадлежала убийце... Глазова сорвала ее с одежды, а убийца боится, что его вычислят. Поэтому приказал Сырову выкрасть улику!
   Елин тяжело вздохнул, побарабанил пальцами по столу и произнес.
   - Где же Иванна? Так долго, должна была бы уже приехать... Тогда как по вашему, лейтенант, почему мы до сих пор не поймали убийцу, если уж обладаем такой ценной уликой?
   Лера усмехнулась, и поняла, что сегодня Михаил Афанасьевич не взял на работу Бонифация. Обычно он разговаривал с ним. Конечно, пес не мог ничего ответить, но так следователю было проще разобраться в собственных мыслях. Сегодня для этой цели он использовал Зуева.
   Поскольку тот ничего не ответил, Елин продолжил.
   - Если бы вы внимательнее изучили материалы дела, то заметили, что на обратной стороне пуговицы есть вензель "АЛ" - AL. . Аделард и Люсия д'Артуа. Потомки французских аристократов, жестоко убитые неизвестным в собственном особняке двадцать девять лет тому назад! Что вы на это скажете? Что такого в этой пуговице?
   Конечно же, Зуев промолчал. Но Елин и не ждал ответа. Лера слушала, затаив дыхание.
   Он продолжил.
   - Вы не знаете. И это не удивительно, лейтенант Зуев. Потому что пока - повторяю, пока - этого не знает никто. А почему было не устроить встречу в том же ресторане, или не передать пуговицу на улице? Они собирались встретиться на квартире, подвергаясь опасности быть пойманными.
   - Наверное, это место их постоянных встреч... - подал голос Зуев.
   - Мальчик мой, вам еще учиться и учиться, - послышался тяжелый вздох. - Тогда не было бы нужды называть место встречи, писать записку с шифром. Нет, каждый раз место встречи было разным. Но зачем именно в этот раз так усложнять? А затем, что им нужно было обсудить что-то важное, о чем не поговоришь в ресторане, и что не передашь за пару секунд на улице. Судя по всему Зоя не общалась с шефом напрямую. Поручения ей передавал помощник шефа, Константин, он же Виталий. И благодаря ему, мы узнали кое-что о деле, ради которого Зоя приехала в город. Нечто, носящее название "футарк".
   От неожиданности Лера вцепилась в приемник, словно хотела выжать из него ответ. Она совершенно не ождала услышать о футарке из уст следователя.
   Но в этот момент в кабинете Елина зазвонил телефон. И, судя по разговору, звонок был из Москвы. Михаил Афанасьевич был крайне взволнован и раздосадован.
   - Да. Да, я вас понял, ждем, - сухо сказал Елин. Положил трубку и воскликнул. - Черт те что твориться! За полторы недели пять висяков! Пять! И это при том, что за дело взялись лучшие оперативники... Сыщики нового времени! А толку? - Елин в сердцах взмахнул руками и опрокинул графин с водой, который стоял на его столе.
   Лера услышала только звон осколков, плеск воды и - шипение.
   - Нет, только не ломайся! - она потрясла приемник. - Ну же, ну...
   Но вместо слов теперь слышалось только шипение. Видимо, вода попала на медведя, в котором был зашит микрофон. Бригадир Шура героически окончил свою миссию...
   Лера с досадой бросила приемник на кровать, а сама облокотилась на подоконник и принялась думать. Она узнала достаточно, чтобы ухватиться за нужную ниточку. Теперь оставалось только потянуть...
  
   Но когда приемник сломался, разговор по ту сторону продолжился. И Лера могла бы узнать еще кое-что интересное. Жиля Рожера отпускали на свободу.
   После недавней операции на явочной квартире полиция удостоверилась - к убийству Антоновой француз непричастен. Однако, Михаил Афанасьевич был чем-то расстроен. Он совсем не хотел отпускать Жиля. Но и рассказывать о своих догадках тоже не собирался. Со стороны все выглядело очень странно - следователь в годах нервно курит трубку, пускает дым в окошко и теребит усы. На столе у него лежит букет фуксий, а напротив сидит молодой француз и безудержно, не переставая, чихает.
   - Как ваше самочувствие, дорогой Жиль? - осведомился следователь. - Что-то вы неважно выглядите...
   - Merci, - прошипел француз как змея. - Мнье отльично! Вы вьедь знаете, как я "обожьаю" тсвети!
   - Ох, простите, дорогой Жиль, - следователь скрыл улыбку. - Я совсем забыл, что у вас аллергия на цветы. И все-таки удивительно... Не любить цветы!
   - Ньичего удивьительного! Апчхи! Пчхи! - сквозь чих сказал несчастный француз.
   - Ну что ж, ладно, - Елин протянул Жилю бумаги. - Подпишите. Вас отпускают на свободу, поздравляю!
   - И ви всье это врьемя молчьали! - с болью в голосе крикнул Жиль. - Ви точно издьеваетьесь...
   Дело в том, что он сидел в кабинете Елина уже полчаса. Полчаса мучился и чихал на все отделение.
   Француз размашисто подписал бумаги, резко встал, и, продолжая чихать в кружевной платок, вышел из кабинета, напоследок хлопнув дверью так, что с потолка посыпалась штукатурка.
   - Вот и я о том же, друг мой, - задумчиво произнес следователь и выпустил колечко дыма изо рта. - Вот и я...
  
   А Валерия, тем временем, думала. Цепи переплетались, но некоторые звенья выпадали. Ира сжимала в руке пуговицу. Она не срывала ее с пиджака убийцы - она принесла ее с собой. Потому что пуговица принадлежала уже погибшему человеку. Аделард и Люсия д'Артуа - Лера уже слышала эти имена. Точнее - видела на фотографиях в кабинете Полонеза. Он дружил с этими людьми. У него был конфликт с Ирой, он хотел ее отчислить. У Иры была пуговица Аделарда. Возможно, Ира с помощью этой пуговицы как-то шантажировала Полонеза. И он убил ее. Но вот неувязка - он сам сказал Нефедову, что нужно найти убийцу. Он не знает, кто это сделал.
   Если предположить, что каким-то чудом убийцу двух французских подданных занесло в Россию, и Ира узнала его старую тайну, она решила шантажировать его. Даже если опустить тот факт, что личность убийцы неизвестна, возникает ряд неувязок. Во-первых, Ира не стала бы встречаться с убийцей ночью, в пустом университете. На это пошел бы только сумасшедший. Во-вторых, как могла студентка узнать, кто убил французов почти тридцать лет назад? Это практически невозможно.
   Строя предположения, Валерия вышла на верный путь. Не хватало маленького звена, которое убедило бы ее в правильности рассуждений.
   Но если опустить убийство Ирины. Это далеко не единственная загадка, которую предстояло разгадать. Шахматист не вписывался в эту схему, если только это не он навел девушку на мысль о шантаже. Но так или иначе, у пуговицы должен быть иной смысл. Это не улика - она уже не может указывать на убийцу, прошло слишком много времени. Но ее зачем-то так усердно пытаются раздобыть Зоя и Константин. Точнее, теперь одна Зоя, по поручению своего шефа. А значит, в убийстве Глазовой замешан этот шеф. Константин обозначает его, как Ш.
   Шахматист? Едва ли. Константин отзывается о нём крайне нелестно. Ещё одна деталь - никто не видел лица таинственного гроссмейстера. Даже шеф. Если только он сам не скрывается за маской. Весьма вероятно. Неплохой способ держать своих "подчиненных" в страхе. Шеф разыгрывал из себя некое третье лицо, гениального "консультанта" для преступников. Но тогда зачем ему убивать Милу? И о каком двойнике шла речь? Если шеф - Полонез - получается нестыковка со смертью Иры. Ведь он, скорее всего, ее не убивал. Уверенность Валерии не пошатнул ни один факт. Если шеф не он - то кто? Нет, мотивы Шахматиста и шефа расходятся, едва ли это один человек. Об этом говорит и еще одно обстоятельство. Для поджога комнаты было использовано самовоспламеняющееся вещество. Его взяли в университете, как и паука. Но Полонез не знал об этом. Он решил провести опыт, и был удивлен, когда оказалось, что вещество разбавлено.
   Возможно, противоречие кроется в изначально неверном суждении. Лера решила, что все погибшие играли роль той или иной фигуры в партии. Но если допустить, что Ира - не фигура. Она была случайно жертвой, и выпадает из партии. Шахматист не собирался убивать ее.
   Рижская подошла к расставленным на доске шахматным фигурам и задумалась. В Бессмертной партии следующий ход слона заключается в том, что он передвигается ближе к "черному королю". Кто черный король в жизни? Пока он задействован не был. А значит, скоро Валерия узнает кто он.
   На новый телефон пришло СМС. "Молодец. Это был хороший ход. Я тоже сделал свой. Твой черед. Ты заслужила доверие. Но зря переживала за подругу. Я блефовал - она мертва. PS посмотри в окно".
   Сказать, что Валерия оторопела - ничего не сказать. Она пару секунд не могла пошевелиться, негнущимися пальцами набрала номер Даши - получилось только с третьего раза.
   - Ну давай же, давай... - ледяными губами шептала Лера, вслушиваясь в длинные, бесконечно длинные гудки. - Ответь... Даша!
   Голос сорвался на крик, когда на звонок ответили.
   - Лера? Это ты? С тобой все в порядке? - растерялась Даша. - Алло! Лер.. Лера? Рига!
   - Да, Даш, - Лера почувствовала ужасную слабость и едва устояла на ногах. - Да, это я. Прости... прости, я просто хотела спросить как ты.
   - Я? Это мне стоит не просто спросить, а потребовать объяснений! Что с тобой, подруга? Что случилось? У тебя голос, как у мертвеца...
   - Не преувеличивай, - девушка попыталась пошутить. - Я просто устала.
   Но почувствовала, что ноги не держат, и опустилась на пол.
   - Я сейчас приеду! - почти крикнула Даша.
   - Не надо, - поспешила осадить Валерия. - Правда, Даш. Я сама скоро тебе позвоню. До связи.
   И положила трубку. Она знала, что Даша не поедет, если она сама ей не разрешит. Такая была договоренность.
   Но как же она испугалась! Из-за этой СМСки, казалось, сердце перестанет биться. Она уже мертва... Что имел в виду Шахматист? Речь шла не о Даше? Но о какой тогда подруге? Других у Валерии практически нет, кто же умер?
   Теряясь в страшных догадках, Лера заставила себя подняться и посмотреть в окно.
   На стене дома Крымовых, стекая вязкими каплями, краснели буквы. Они словно сочились из самой стены, словно дом кровоточил.
   "Недобрый дух повел меня,
   Уже лежащего в могиле,
   В страну подземного огня,
   Которой Данте вел Вергилий".
   Девушка зажмурила глаза, в надежде, что все это ей привиделось. Но надпись никуда не исчезла. Вязкая капля стекла по окну, другая оставила след на белоснежной стене.
   Лера поверила. Не верить было некогда - и она метнулась к двери. Выбежала из дома и застыла с открытым ртом.
   Стажер, дежуривший возле дома, схватился за пистолет и подбежал к ней.
   - Что произошло? - спросил он, напуганный перекошенным лицом девушки.
   - Там... только что... - Лера не могла собраться с духом и произнести фразу. Она смотрела на совершенно чистую белую стену, без единого красного пятнышка.
   - Что случилось? - повторил вопрос стажер.
   - Вы что, ничего не видели? - ошарашено спросила она.
   - О чем вы? - стажер непонимающе проследил за ее взглядом. - Все в порядке?
   - А... да. Да, извините. Мне... я... решила подышать свежим воздухом. Если вы не возражаете, я загляну в дом напротив. Поболтаю с другом.
   Стажер развел руками и пропустил Валерию. Она побежала к дому Крымова, и постучалась в дверь.
   Открыл полусонный Антон. Он стал немного походить на человека, бледность прошла, но под глазами по-прежнему были синяки.
   - Привет, - Лера неуверенно заглянула за его спину. - Ты один?
   - Конечно, - Антон немного удивился. - Мне не хочется ни с кем общаться. Ни с кем, - по слогам повторил он, выразительно глядя на нежданную гостью.
   - Прости, что беспокою... - она не знала, как начать. - Просто... на стене твоего дома только что была... кровь.
   - Что? - Антон пошатнулся и выбежал во двор прямо в тапочках. Посмотрел на стену и на Валерию. - О чем ты?
   - Я не знаю, что это было, - торопливо сказала она. - Но я видела надпись! Красную. Всего минуту назад.
   - К дому никто не подходил, - Антон укоризненно посмотрел на Леру и вернулся на порог. - Прости, но сейчас неудачное время для шуток. Я устал, заходи попозже.
   Он собрался закрыть дверь, но Валерия не дала, поставив ногу в проем.
   - Подожди! Всего один вопрос. Ты так и не объяснил зачем вообще вы с Милой отправились плавать на лодке.
   - Мила... это она попросила меня, - опустив голову, ответил Антон. - Я не должен был идти на поводу. Но она настаивала, говорила что ей надо развеяться. Она была слишком настойчива, словно...
   - Словно о чем-то знала? - догадалась Лера.
   Антон промолчал.
   - В тот день она хорошо себя чувствовала? - продолжила Лера. - Это важно!
   - Да, как никогда, - с горечью ответил мужчина. Он прикрыл дверь, но вдруг передумал и добавил. - Я думал... думал, что знаю, кто мог желать смерти Милы. Не представляю, как это произошло, и почему я не заметил убийцу - но я знаю! Знает и Студенев. То есть, я хочу сказать, он знает этого человека, но не знает, что он убийца. Я думал, поговорив с ним, ты поймешь...
   Стоп. Лера вдруг посмотрела на Антона новыми глазами. Значит, он имел в виду вовсе не объяснение своей странной фразы, когда просил поговорить с психотерапевтом Милы?
   - С ним говорила моя подруга, - не выказав удивления, отозвалась Лера.
   - Ну конечно! Кроме тебя никто бы и не понял. Да вообще-то Студенев мог и не сказать. У него самого полно скелетов в шкафу.
   - Кого ты подозреваешь? - настойчиво спросила Лера.
   - Я... не могу сказать, - тихо ответил Антон. - Мне тяжело об этом говорить. К тому же теперь это ничего не изменит. Ничего...
   Он закрыл дверь и Лера, недоумевая, осталась на пороге.
   Она попыталась дозвониться до Даши, но подруга не отвечала. Тогда Лера отправила ей СМС с сообщением о том, что именно нужно узнать у Студенева.
   Потом она принялась обыскивать двор Антона. Точнее, сделала вид что гуляет, чтобы не вызвать подозрение у своих охранников, сама старательно осмотрела все кусты и закутки. Но она не нашла никаких следов того, что объяснило бы возникновение надписи на стене. Ни проектора, ни даже примятой травы, где он мог бы быть установлен.
   Ничего не обнаружив, девушка вернулась к себе, взяла тетрадь Константина, спрятала в конверт, надела на Арчи поводок и отправилась в парк. Там незаметно для своего "надсмотрщика" она передала конверт какому-то мальчишке, и велела отнести в полицию. За сто рублей мальчик с радостью согласился доставить посылку хоть в другой конец города.
   А после Лера вернулась домой и села за компьютер. Ей было некогда строить версии как именно появилась надпись. Тем более, чем больше она думала об этом, тем страшнее ей становилось, потому что найти логичный ответ не получалось.
   Поэтому она взялась разгадывать очередную загадку.
   Автором стихотворения оказался Кедрин Д.Б., а название не предвещало ничего хорошего. Лера содрогнулась, прочитав его. Ад.
   Что же такое ужасное задумал Шахматист, выбрав именно это четверостишие? Судя по содержанию, кто-то "уже лежащий в могиле" должен "спуститься в страну подземного огня", то есть, умереть. И не просто умереть, а "попасть в ад". Что же это должна быть за смерть...
   Лера не представляла, где искать ответ. И не знала, какой срок отведен для этого хода. Единственное, что она знает - надо подобраться ближе к черному королю. А в это время черный слон должен "съесть" белую ладью. Это следует из шахматной нотации Бессмертной партии. Но кто этот слон и ладья Валерия не знала. Никаких зацепок не было.
   Она решила отвлечься от основного вопроса и узнать что-нибудь про предстоящую конференцию.
   Но к ее удивлению в интернете было крайне мало информации, а та, что нашлась, не имела почти никакого смысла. Единственное, что стало ясно - конференция должна произвести фурор в научном мире, и после этого сенсационные результаты исследований будут обнародованы. Пока все держится в тайне, участники тщательно отобраны и проинформированы лично.
   Тогда Лера вбила в поисковую строку слово "футарк". На это интернет выдал больше двухсот ответов. Оказалось, таким словом обозначают все скандинавские, германские и английские рунические алфавиты. Но главенствует древнегерманский, как самый старший из всех. Название "футарк" произошло от сквозного прочтения начальных букв этого алфавита: Феху, Уруз, Турисаз, Ансуз, Райдо, Кеназ.
   В записке у Полонеза значилось "футарк ЛС". Что это за загадочное ЛС?
   Лера не нашла ответа в интернете, и продолжила свое исследование. Теперь ее интересовал символ печати на листке, который она видела в кабинете Иванны. Два рыцаря, сидящие на одном коне.
   В детстве, лет до двенадцати, Валерия обожала истории про рыцарей. Поэтому она узнала этот символ, принадлежащий ордену тамплиеров, рыцарей-храмовников. Он прекратил существование больше семисот лет назад, после череды казней и пыток, которым подверглись члены ордена по приказу Филиппа Красивого.
   - Интересная картина, - девушка листала страницы сайтов и недоумевала все больше.
   - Вжик хор-роший! Дай Вжику зелёненький! - попугай решил отвлечь хозяйку от раздумий и запрыгал по клетке.
   - Думаешь? - Лера укоризненно взглянула на жако, но ненадолго прервала свои вычисления и подошла к холодильнику. Достала огурец, отрезала пару колечек, и дала попугаю. Вжик с удовольствием захрустел лакомством, а девушка ещё немного подумала, и открыла окно - в комнате стало душно и пока Вжик не на свободном выгуле, можно проветрить.
   Потом она вернулась к вопросу о "футарке". При чем тут тамплиеры? Да, профессор истории говорил что-то про открытие, но оно никак не может быть связано с рыцарями храма. Хотя бы потому, что исследования проводились в России. Нет никаких официальных сведений, что тамплиеры здесь были. Футарк тоже едва ли имеет отношение к тамплиером. Это, скорее, языческие символы, а храмовники были христианами.
   Лера начала копать глубже, но бросила это дело. Информации было море, она разнилась и противоречила сама себе. А девушка не знала что именно надо искать. Поэтому она решила перейти к следующему пункту в списке своих исследований. К "Овидию", собрание членов которого должно было состояться в день открытия конференции. Оказалось, что Овидий, а именно Публий Овидий Назон - древнеримский поэт, большую часть творчества которого составляли любовные элегии. Это ничуть не проясняло ситуацию. Судя по записке, найденной у Иванны, "Овидий" - некое общество. Но что оно собой представляет, и почему его члены собираются отдельно от гостей конференции, было неясно.
   Больше Лера ничего найти не успела. В четыре часа зазвонил телефон. Новый, без прослушки. Звонила Даша.
   - Лер, я только что от Студенева! - затараторила она. - Он мне такое рассказал! Ты со своей СМС-кой как раз вовремя. Короче, слушай - в первый раз он сказал не все, потому что боялся. И в полицию не пошел по той же причине. Чего и кого он боялся, я толком не поняла, кажется этого самого шефа. Знаешь, непросто было его разговорить... Пришлось выложить все козыри и припугнуть полицией. Он догадался, кого подозревает Антон. Водителя, который сбил его сына. Студенев был свидетелем этого ДТП, и запомнил номер автомобиля. У шесть восемь ноль ро... Лер, ты меня слушаешь?
   - Да... да, я здесь, - Лера почти не удивилась. Только ненадолго потеряла дар речи. - Знаешь... это ведь номер машины нашего декана.
   - Да ну? Слушай, это не может быть совпадением...
   - Ну еще бы, - хмыкнула Лера. - Двух машин с одинаковыми номерами не бывает.
   - Ты не дослушала! Вот я как раз об этом. Похоже, мы вычислили двойника, и это совсем не человек!
   - Хочешь сказать, это была не... - растерялась Лера.
   - Не хочу, а уверенно заявляю. Студенев не просто видел номер машины, он запомнил водителя. За рулем был молодой парень.
   - Но при чем тут двойник? Машину могли угнать, только и всего.
   - Ой, Лера, какая ты нетерпеливая. Я поговорила со своими... скажем так, знакомыми. Они работают в ГАИ. Так вот, посмотрели по базе - машина Полонеза за день до этого съехала в кювет и разбила фару. А у машины, которая сбила сына Антона, обе фары были целы. Догоняешь, подруга?
   - Кажется, да... - Лера вдруг почувствовала облегчение. Конечно, теперь дело запуталось еще больше, но одно было ясно - Полонез ни при чем. Он не пытался сбить её, не причастен к смерти сына Милы и он - не Шахматист.
   Однако, она все еще сомневалась, а потому спросила:
   - Разве такое возможно?
   - Еще как, подруга, еще как! Схема в принципе простая. Кто-то по своим каналам получает из ГИБДД данные на автомобиль - модель и номер кузова, номера и серии регистрационных документов, госномера и всю прочую байду. Я сама в этом не очень разбираюсь, мне так объяснили. Злоумышленник, получив данные, находит похожую машину той же модели, перебивает номера кузова и двигателя, подделывает документы и вот вам готовая машина-двойник. Вот про какого двойника писал Константин!
   - Погоди, раз в ГАИ узнали про "двойника", его будут искать?
   - Не исключено. Но не это главное. Ты должна рассказать Антону, что он ошибается насчет убийцы своей жены. Если он думает, что убийца - тот водитель, то он подозревает твоего декана. А декан ни сном ни духом! Как бы Крымов не наделал глупостей...
   - Я поговорю с ним, - пообещала Лера.
   - Отлично. Да, я еще кое-что узнала. Во-первых, вино Студеневу подарил один из клиентов, в знак благодарности. Кажется, Шильц. Во-вторых, я поговорила с ребятами из своей тусовки, разведала обстановку... И знаешь, кажется я знаю, кто убил Семерядова. Ведь полиция так и не нашла того мужика, которого ты описала?
   - Нет. Рассказывай.
   - Его убил инвалид. Тот самый, с которым Игорь встречался в день своей смерти, я тебе рассказывала. Только вот этот инвалид никакой не инвалид. Он отлично ходит. Ему удавалось дурачить даже врачей целых три года!
   - Я и не сомневалась, - заключила Лера. - Это единственный возможный вариант. Значит, он вполне может быть "подсадным", сообщником медсестры, на которую Семерядов дал наводку. У тебя есть доказательства того, что он обманывал врачей?
   - Думаю, на статью хватит.
   - Вот и отлично. Может, статья натолкнет полицию на верный след. Давай, до связи. Будут новости - звони.
   Лера сбросила звонок.
   К ней подошел Арчи и положил большую мохнатую морду на колени.
   - Что, дружище, - девушка потрепала теплые ушки, - пойдем гулять?
   В ответ пес махнул хвостом, и побежал за поводком. Только Лера развернулась к шкафу и потянулась за курткой, как услышала ворчание. Арчи насупился, глухо выражая свое недовольство. И вдруг с оглушительным лаем бросился к окну.
   - Фу! - строго сказала Валерия. - Что на тебя нашло?
   Ньюфаундленд притих, покосился на хозяйку и еще разок гавкнул. Лера с опаской подошла к подоконнику, и ей хватило одного взгляда, чтобы растерять все свое душевное равновесие.
   - Ты?! - она тысячу раз пожалела о том, что открыла окно.
   В густых зарослях шиповника, раскинувшихся возле самого окна, стоял Леонид Смолин. Стоял и нагло улыбался.
   - Я, - невозмутимо сказал он, и отдернул руку от колючей ветки. - Впустишь?
   - Еще чего! - разозлилась Лера. - Зачем ты пришел?
   Между делом она покосилась на машину, в которой дежурили стажёры. Они видели её, но нахального гостя загораживал от их взгляда шиповник и растущая в нескольких метрах яблоня. Она загораживала как раз ту часть окна, у которой стоял Смолин.
   - Как грубо, - неодобрительно покачал головой Леонид. - Я пока через кусты лез, чуть глаза не лишился. Практически изранен и истекаю кровью! Можно было бы проявить сострадание.
   - Порядочные люди, которым нечего бояться полиции, по кустам не лазят. Ты что, от кого-то скрываешься?
   - Допустим, - Леонид скрестил руки, но тут же дернулся, оцарапавшись о шипы. - И мне не доставляет удовольствия стоять посреди колючих кустов, уговаривая глупую девчонку меня впустить. Я ведь и сам могу зайти.
   - Попробуй, - насмешливо сказала Лера. - Арчи ждет не дождется!
   - А, этот пес, - усмехнулся Леонид. - Мы с ним уже встречались. Неужели он поднимет лапу на старого друга?
   - Не просто поднимет, но еще и опустит, - огрызнулась Лера.
   В знак согласия Арчи заворчал и оскалил зубы.
   - Если он терпел тебя на улице, это не значит, что он пустит тебя на свою территорию.
   - Ах, мон ами, а я так надеялся! - Леонид театрально закатил глаза и положил руки на сердце. - Ведь в прошлый раз ваша собачка была просто ангельски кроткой!
   - Какой прошлый раз? - Лера с недоумением взглянула на Арчи, а пес перестал рычать и удивленно тряхнул мордой.
   - Не бери в голову, - махнул рукой Леонид. Но его улыбка Лере совсем не понравилась.
   - Ты что, залезал в мою комнату, когда меня не было? Да ты... ты... - от возмущения она не нашлась что сказать, но на всякий случай нащупала под рукой хрустальный графин. - Ты...
   - Ну почему же, когда тебя не было? - беспечно пожал плечами парень. Он уже обломал почти все ветки и шипы вокруг, и стоял спокойно.
   - В смысле? - графин опустился на место.
   - Ну, красавица, что с твоей памятью? Вспомни историю с пауком...
   - Так это ты его принес?! - графин все-таки взлетел, и собрался отправиться в свободный полет.
   - Тише, и не жалко такую красоту разбивать? - Леонид едва уловимым движением подхватил графин, и поставил на землю. - Чтобы не было соблазна. И - нет, это не я принес паука. Хотя знаю, кто это сделал.
   - Кто? - Лера с подозрением покосилась на Смолина.
   - Значит, тебе уже не интересно, когда я был в твоей комнате?
   - Слушай, что тебе от меня надо?
   - Мы ведь уже говорили об этом. Информацию. Вообще-то, за ней я и приходил к тебе в комнату. В ту ночь, точнее, утро, когда подбросили паука.
   Лера задумалась, прокручивая в голове события того дня. И вспомнила, что утром Даша зашла в комнату сама, хотя с вечера Лера запиралась на ключ.
   - А почему Арчи не залаял?
   - Знаешь зачем я в этом городе? - вместо ответа спросил Леонид.
   - Чтобы изводить меня? - съязвила Валерия.
   - Нет, хотя тоже вариант. Потому что меня наняли как лучшего... профессионала в своем деле. Я могу пробраться куда угодно и остаться незамеченным, даже если придется пройти под носом у собаки.
   - Так ты вор? - как-то неожиданно равнодушно спросила Лера, облокотившись о подоконник.
   - Разочарована? - усмехнулся Леонид. - Ничего, бывает. Я забрался к тебе, чтобы добыть информацию. Но совершенно ничего не понял в твоих каракулях.
   - Ты еще и хам, - все так же равнодушно сказала Лера.
   - У меня это с детства, - ничуть не смутился Леонид. - Копирую манеру поведения того, с кем разговариваю.
   - Так изысканно меня еще никто не обзывал, - хмыкнула Лера. - Так что ты хочешь узнать?
   - У тебя есть то, что нужно мне, у меня - информация для тебя. Я предлагаю взаимовыгодное сотрудничество. Или ты думаешь, я спас тебя из-под колес автомобиля за красивые глаза?
   - Что тебе надо? - Лера ледяным тоном повторила свой вопрос.
   - Здесь говорить небезопасно, - почти шепотом произнес Леонид. - Приходи в парк. Выгуляешь своего красавца, там и поговорим. Через десять минут.
   И он пропал так же неожиданно, как появился. Лера проводила его взглядом и посмотрела на графин. Чтобы его достать, придется слезть в кусты.
   - Зараза, - проворчала она, перелезая через подоконник и надеясь, что стажеры не заметят вылазку за яблоней и кустами.
   Исцарапавшись о шиповник, она забралась обратно, вернула графин на место и укоризненно посмотрела на Арчи.
   - Тоже мне, сторож. Под твоим носом хоть слон протопает, не проснешься.
   Арчи гавкнул, завилял хвостом и побежал за поводком.
   А Лера только покачала головой, закрыла окно и направилась к двери. Она больше не боялась таинственного "Спартанца", но ей не давала покоя мысль, что он что-то не договаривает. Почему он говорил с деканом? Куда пропал на несколько дней? Ведь после их последней встречи прошло достаточно времени. И если он такой профессионал, то почему прячется от полиции и пробирается через шиповник, вместо того, чтобы просто прийти и поговорить.
   Кроме того, ему откуда-то известно о Шахматисте.
   Стажер, до этого дремавший в машине, проснулся, только когда Валерия вышла из дома. Он нехотя пошел следом, а Лера даже не обращала на него внимания.
   По дороге в парк тревога нарастала. Успокаивало одно - пока Смолину что-то нужно, он ее не тронет. К тому же - уговаривала себя Лера - неподалеку будет находиться один из стажеров. И Арчи, в случае чего, сможет защитить.
   В парке оказалось тихо и почти безлюдно. Время подходило к пяти, люди еще только возвращались с работы. Через час парк огласится собачьим лаем и гомоном детей и молодежи. А пока единственным звуком было пение птиц.
   Лера неторопливо брела по дорожке, мельком оглядывая окрестности. Поблизости никого не было.
   - Чудесный день, не правда ли? - неожиданно раздался голос прямо над ухом. Арчи мгновенно обнажил клыки и тот же голос шепнул. - Собачку усмири.
   - Арчи, тихо, - Лера ласково погладила ньюфаундленда по голове. - Он свой.
   Пес последний раз, для порядка, обнажил клыки, и притих.
   - Если спросят, я твоя старая подруга, - сказал Леонид.
   - Чего? - Лера обернулась, и едва не покатилась со смеху.
   Перед ней стояла высоченная девица с паклей желтых волос, заплетенных в косички, платьице в горошек и балетках совершенно невообразимого для девушки размера. Завершали это великолепие солнечные очки в пол лица, в которых Лера с удивлением узнала свои.
   - Ты стащил мои очки! - ее возмущению не было предела. - Ты в курсе, что проникновение на частную территорию карается законом? А это уже во второй раз!
   - Что ты говоришь, подруга! - тонким голоском затянул Смолин. - Какое проникновение? Ну ты шутница...
   И он игриво толкнул Леру в бок.
   - Ни разу не похоже, - заявила она. - У меня в жизни не было таких... страшных подруг.
   - Неужели и правда так плохо выгляжу? - не слишком натурально огорчился Смолин. - Подруги так не поступают! Ты меня очень обидела... Еще скажи, что я толстая...
   - Ты еще и дылда небритая, и на девушку не похожа. Хватит ломать комедию, - отрезала Валерия. - Чего ты хочешь?
   - Пойдем, прогуляемся, - шепнула "подруга". - А то на нас уже смотрят...
   Стажер и правда с подозрением приглядывался к переодетому Смолину. Лера тут же разулыбалась и громко сказала.
   - Подруга, как давно не виделись! Как жизнь, как дети? Все еще пятеро или уже седьмой на подходе?
   - Не переигрывай, - одернул Смолин, и взял Леру под локоть.
   - Полегче, синяки останутся! - Лера попыталась высвободиться, но пальцы сомкнулись железной хваткой.
   - Ничего, это еще не самое страшное.
   Девушка вымученно улыбнулась и поплелась рядом со Смолиным. Он неторопливо шел в направлении озера, а стажер держался в отдалении, но не спускал глаз со странной "подруги".
   - Да расслабься ты! - Смолин рассмеялся фальцетом и положил руку Лере на талию. Она предостерегающе взглянула на него исподлобья.
   - Ох, как сурово, - Леонид убрал руку и усмехнулся. - Ладно, слушай. Не будь такой серьезной, а то нас разоблачат. Вот, уже лучше...
   - Почему было не поговорить дома? - раздраженно сказала Лера.
   - Во-первых, ты сама меня не пустила. Во-вторых, думаю, у тебя в комнате установлен жучок.
   Девушка промолчала, признавая, что он прав. Мысли про прослушивающее устройство не раз посещали ее, но найти жучка не удавалось. Как иначе объяснить, что Шахматист узнает обо всем, что говорит его соперница?
   - Слушай, а ты что, всегда так одеваешься? - спросил Смолин, пока Лера думала.
   - А ты всегда задаешь вопросы, не относящиеся к делу? - рассердилась Лера.
   - Только когда мне интересно. Просто, я уже видел что-то подобное...
   - Да ну? Мало ли кто как одевается, - Лера и правда начала злиться. Сколько можно тянуть время?
   Но Смолин продолжал вопросительно смотреть на нее, и пришлось ответить. Лера и правда одевалась не совсем обычно. Это не был рокерский стиль, или байкерский, эмо или готический, и уж тем более не панковский. Этот стиль придумали Лера и ее брат, в детстве. И весь год они одевались одинаково. И теперь, спустя много лет, Валерия не изменила этой традиции. Ее можно было увидеть и в джинсах, и в футболке и в платье - только все это было в черных или коричневых тонах, с ремешками и металлическими цепочками, что придавало одежде рокерский стиль. Правда шипов, ошейников и браслетов с заклепками она не носила никогда, за исключением особых случаев. А цепей и ремешков на одежде было умеренное количество. Зато отличительной чертой являлась "подкладка", или, как Лера называла "внутренний мир". Сочный и яркий низ - топ, футболка или туника, спрятанные от посторонних глаз под темным верхом. Если настроение у Валерии было хорошим, яркая "сердцевина" выглядывала из-под распахнутой черной куртки или рубашки. Своего рода сигнал для окружающих - вот она я, перед вам, какая есть. Если же верх застегнут до самого горла - к Лере лучше не подходить.
   - Это инсайд, - ответила Валерия. - Мой внутренний мир. И ты не мог видеть этот стиль, его придумала я. Видишь это? - она подняла руку вверх и показала часы-цепи, подаренные отцом. - Главный штрих. Больше никаких цепей и шипов. Доволен?
   - Вполне, - Леонид тут же потерял к этому вопросу интерес. Он мельком взглянул на стажера, кокетливо поправил косичку парика и сказал. - К делу. Я предлагаю обмен. Ты рассказываешь мне все - абсолютно все - что знаешь об убийствах, произошедших в городе. Я делаю то же самое. Мы шли параллельными дорогами к одной цели. И выгоднее будет объединиться.
   - Что ты можешь знать о моих целях? - скептически произнесла Валерия.
   - Возможно, конечную цель я не угадаю. Но промежуточная - вычислить шефа и Шахматиста, не так ли?
   Лера резко остановилась, высвободила, наконец, руку, и встала перед Леонидом, перегородив дорогу. Арчи тихо зарычал и ощетинил загривок, почуяв волнение хозяйки.
   - Откуда ты знаешь про Шахматиста? - с вызовом спросила Лера.
   - Уф... придется начать с начала, - Леонид посмотрел на нее сверху вниз, обошел и неторопливо пошел дальше.
   Лера поспешила за ним, и Смолин рассказал.
   - Начнем с того, что мне известно, что ты занимаешься расследованием последних убийств, произошедших в вашем городе. По достоверным сведениям ты одна из тех, кто больше других преуспел в этом деле. Я с самого начала наблюдал за тобой, впервые увидев на берегу озера в день, когда утонула женщина. Потом ты заходила в дом к Крымовым, а я оттуда ушел. Ты едва не застала меня.
   Про себя Лера отметила, что таинственный человек, сбежавший из дома Антона и Милы в первый день, найден. Одной загадкой меньше. По крайне мере, это был не Шахматист.
   - Мы начали заниматься одним делом, и ты оказалась на несколько шагов впереди меня, - продолжил Леонид. - Ты наверняка уже в курсе, что всеми "теневыми" делами в городе рулит один человек. Местные, не слишком заморачиваясь, зовут его шефом. Я приехал в ваш город по его приглашению, чтобы выполнить одно дело за хорошее вознаграждение....
   - Так ты знаешь кто такой шеф? - перебила Лера.
   - Нет. Он передавал мне поручения через свою шестерку, Константина. Ты ведь уже наслышана о нем?
   - Да уж, наслышана... - вздохнула девушка. - И что ты должен был сделать?
   - Я должен был украсть это.
   Леонид остановился и повернулся спиной к стажеру-полицейскому. В его руках непонятно откуда появилось кольцо. На солнце сверкнул черный камень, и Лера едва сдержала восклицание.
   - Это же стоит целое состояние! - шепотом выпалила она. - Ты что, сумасшедший?! Где ты его взял?
   - У одного иностранца. Из тех, которые приехали на конференцию.
   - Как он выглядел? - Лера почти вцепилась в руку Леонида. Она узнала кольцо - то самое, которое видела на пальце незнакомца в кабинете Полонеза. Того незнакомца, который так таинственно исчез.
   - Не так громко, - шикнул Смолин. - Услышат.
   - Извини, - уже тише сказала Лера. - Мне правда важно это знать.
   Леонид задумался и потер подбородок.
   - Невысокий, полный. Очень полный. И... на бобра похож.
   - На бобра? - Лера построила недоуменную гримасу.
   - Ну да. У него два передних зуба выступают, сам пучеглазый, щеки как у хомяка... Вылитый бобр.
   - Не очень-то похоже по описанию, - с сомнением сказала Лера. - Но, сойдет. Так он тоже приехал на конференцию?
   - Да. И шефу было нужно это кольцо. Но так, чтобы обошлось без шума. Чтобы этот иностранец... Коллинз, не поднял бучу. Кстати, он до сих пор думает, что потерял кольцо.
   - И что, ты решил не отдавать кольцо, узнав его стоимость?
   - Я не настолько беден, чтобы позариться на десять тысяч рублей, - хмыкнул Леонид, пряча кольцо.
   - Что? Разве это подделка?
   - Нет, отчего же. Золото настоящее, камень - фианит. Точная копия бриллианта, только раза в два тяжелее и раз в сто дешевле.
   Лера отцепила Арчи, которому надоело стоять на месте, и растерянно спросила.
   - Тогда для чего шефу так морочиться из-за какого-то колечка?
   - В этом вся соль, - Леониду тоже надоело стоять, и он пошел следом за Арчибальдом. - Я не знаю смысла этой безделушки, но она явно имеет какую-то ценность. Не цену, а именно ценность, улавливаешь?
   - Что-то вроде талисмана? Реликвии? Семейного раритета? - перебрала Валерия.
   - Возможно. Шеф нанял именно меня, потому что не хотел шума. Но никто не станет поднимать официальную шумиху из-за фианита.
   - То есть, резонанс был бы... в преступной среде? - уточнила Лера. - Никто бы не стал обращаться в полицию.
   - Именно, - Леонид поднял с земли камешек и швырнул в просвет между деревьев, где поблескивала водная гладь. - Когда я добыл кольцо, и отдал его Константину, шеф меня подставил. Я не получил ни копейки, зато приобрел головную боль в виде полиции, которая думает, что я ограбил чью-то квартиру. Как это низко для меня, не находишь?
   - Нет, - Лера пожала плечами. - А красть кольцо не низко?
   - Украсть у преступника - нет.
   - С чего ты взял, что этот иностранец преступник? Может он крупный ученый, раз приехал на конференцию...
   - Ученый - да. Но ты бы видела его лицо... Человек с таким лицом не может быть порядочным.
   - Кто бы говорил, - усмехнулась Лера.
   - Я, между прочим, и не претендую на роль порядочного гражданина. И не прикрываюсь степенями и диссертациями.
   - А по-моему глупо обвинять человека только потому, что тебе не понравилось его лицо, - парировала Лера.
   - Мон ами, не будем спорить, - Леонид положил руку Лере на плечо. - Будь проще. Это не важно - важно только кольцо. Когда шеф меня подставил, я не сбежал из города, как он рассчитывал. Я выкрал кольцо.
   В тот момент Лера не задумалась, как он мог выкрасть кольцо у шефа, если не знал кто этот шеф. В голове вертелось слишком много вопросов.
   - Почему ты просто не уехал? - удивилась Лера.
   Леонид оставался спокойным, но на лице дрогнула жилка, и скулы заострились.
   - Заказчик выдал меня полиции, подставил, как обычного форточника. Я привык отдавать долги. И не прощаю обид. Я нашел единственный способ расплатиться с ним - собрать компромат, и самого сдать в руки правосудия. Это будет справедливое...
   - Возмездие? - закончила Лера.
   - Нет. Справедливое решение проблемы, - совершенно серьезно сказал Леонид. - Я должен вернуть свое честное имя.
   - Честное имя? - девушка едва сдержала смех. - У вора может быть честное имя?
   - Представь себе, - невозмутимо отозвался Леонид.
   - Постараюсь на досуге. Тогда скажи мне, честный человек, какое отношение ты имеешь к Полонезу?
   Они подошли к самому берегу. Арчи с громким счастливым лаем носился по кромке воды, пытаясь схватить невидимую добычу. Лера присела на корточки и опустила руку в прохладную воду.
   - Ты и про это знаешь? - Леонид одобрительно кивнул своим мыслям и присел на каменный бордюр. - Отлично, проблемой меньше. Не нужно доказывать, что я говорю правду.
   - Правду о чем? - Лера обернулась.
   - О том, что Полонез перекупил меня. Чтобы я докладывал ему обо всем, что происходит в городе. В его "теневой" стороне.
   - Но зачем ему это? - Лера встала и пнула в воду камень. Он булькнул и пошел ко дну, напоминая жучка-водолюба.
   - Этого я не знаю. Он мне платил - я работал. Мне нужно на что-то жить, пока я в городе.
   - Погоди, так это ты оставил папку с информацией на столе Полонеза?
   - Когда?
   Лера задумалась.
   - На прошлой неделе. Точно не вспомню.
   - Нет. Я все передавал ему лично.
   - Значит, ты не в курсе кто проводил обыск в его кабинете?
   - Так это правда... - Леонид вдруг встал и прошелся вдоль берега, потирая руки. - Он не знает...
   - Что? Что правда и кто не знает? - Лера схватила Смолина за руку.
   - Послушай, - Леонид взволнованно посмотрел на нее и положил руку на плечо. - Мне нужно кое-что выяснить. Прямо сейчас. Продолжим наш разговор после.
   Он собрался уйти, но Лера крепко вцепилась в его локоть.
   - Нет, "подруга", - почти неслышно произнесла она. - Ты расскажешь мне какое отношение имеешь к Шахматисту. Это был первый мой вопрос, а ты умело ушел от темы!
   Леонид приостановился и осторожно убрал руку Валерии. Он колебался. С одной стороны, ему понадобилось срочно куда-то бежать, с другой - Валерия еще пригодится, и портить с ней отношения в самом начале будет глупым ходом.
   - Я знаю о Шахматисте три вещи. Это мужчина, судя по голосу - молодой. Курит сигареты иностранной марки, не любит темноту. Я бы даже сказал, у него такая фобия. И последнее - он заключил с шефом какую-то сделку, а возможно - пари. На кону стоят просто невообразимые деньги. И шеф готов на все, чтобы сделка состоялась.
   - Откуда ты все это знаешь?
   - Я узнал о Шахматисте, пока добывал информацию для Полонеза. Многие преступники - от мелких воров до самого шефа - обращаются к нему за консультациями. Этот парень настоящий самородок. Он планирует все до мелочей. К преступлениям, которые он "курировал" не сможет подкопаться ни один детектив. Но его никто никогда не видел, а те немногие, которые говорили с ним лично, рассказывают про уродливую маску. Я слышал, как кое-кто говорит, что даже шеф боится его. Боится и ненавидит. Потому что Шахматист появился в городе несколько лет назад, и сразу же завоевал неоспоримый авторитет. И шеф до сих пор у руля только потому, что этому парню не нужна власть. Ему довольно того, что его все боятся. Откуда он появился никто не знает. Да, а про сделку с шефом я узнал случайно.
   - Если он окутан такой тайной, - Лера отпустила руку, - то как получает и передает сообщения?
   - У него свои способы. Шахматист постоянно меняет номера, создает липовые страницы в соцсетях, посылает сообщения через людей, которые даже не подозревают об этом... Например, кладет в карман прохожего письмо. Прохожий не замечает, а потом кто-то так же незаметно достает письмо. Шахматист не любит повторять свои схемы. Иногда мне кажется, что он импровизирует. Тебе ли не знать?
   - Да... - Лере вдруг стало страшно. Она непроизвольно отшатнулась от Леонида, и поймала на себе его странный взгляд.
   - Ты что, думаешь, это я? - он задумался, потом рассмеялся. - Пожалуй, для меня это даже комплимент! Но увы, такими талантами я не обладаю.
   - Назови причину, по которой я должна тебе поверить?
   Леонид покачал головой и сказал:
   - У тебя просто нет выбора.
   - Веская причина, - выдавила девушка. - Но меня бы больше устроила откровенность. Кто ты такой? Откуда приехал? Как шеф вышел на тебя? И почему ты согласился на эту работу?
   Леонид задумчиво посмотрел на озеро, потом перевел взгляд на Леру, и сказал:
   - А ты расскажешь мне, зачем у тебя в комнате на стене пятно? Почему не закрасишь?
   - Что?! - возмутилась Лера. - Это просто наглость...
   - Точно, - согласился Смолин. - Ты заметила?
   Он знал что спросить. И Лере это совсем не понравилось.
   - Это кофе, - сказала она, уже спокойно. - Его пролил мой брат.
   - Занятно, - почему-то сказал Леонид, и развернулся чтобы уйти. Леру больше совсем не смешил его нелепый наряд.
   - Я ответила. Твой черед.
   - Я вольный художник, - Леонид обернулся. - Ты ответила на один вопрос - я дал тебе один ответ. Баш на баш.
   - И это по-твоему ответ?! - возмутилась Лера.
   - Ты заметила? - нагло усмехнулся Леонид. - Я же сказал - баш на баш.
   - Знаешь, если бы не обстоятельства, я бы сделала все, чтобы тебя посадили, - серьезно сказала Лера.
   - Знаю, - ничуть не смутился Смолин, подмигнул Лере и оставил ее одну.
   Merci - от франц. Спасибо
   Inside - по англ. Внутри. А в психологии, зоопсихологии это термин, который обозначает неординарный взгляд на вещи, интеллект, отличный от других - ты находишь решение проблемы там, где его вроде бы и нет. А иногда и там, где нет даже проблемы, что несколько осложняет жизнь.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 9.00*3  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  К.Юраш "Принц и Лишний" (Юмористическое фэнтези) | | А.Анжело "Сандарская академия магии. Перерождение" (Любовная фантастика) | | А.Каменистый "Пять Жизней Читера" (ЛитРПГ) | | Д.Чеболь "Меняю на нового ... или обмен по-русски" (Попаданцы в другие миры) | | М.Всепэкашникович "Аццкий Сотона" (ЛитРПГ) | | Т.Мирная "Снегирь и Волк" (Любовное фэнтези) | | А.Оболенская "Правила неприличия" (Современный любовный роман) | | О.Обская "Наследство дьявола, или Купленная любовь" (Попаданцы в другие миры) | | Н.Соболевская "Ненавижу, потому что люблю " (Современный любовный роман) | | А.Федотовская "Зеркало твоей мечты" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"