Сахаров Александр: другие произведения.

Северный Предел

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 7.06*46  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Третья книга про Артема Береста. Продолжение книг - Прыжок и Удача Обреченных. Обновлено: 05.07.2017.

Сахаров Александр.

Северный Предел.

Пролог.

  По роскошному саду императорского дворца неспешно прогуливались двое. Император Верон Септим и герцог Кинтар эл Гросс, его правая рука и глава тайной канцелярии. Остановившись у фонтана со статуей изображающей полуобнаженную девушку с кувшином, из которого с журчанием лилась вода, император задумчиво посмотрел на статую и спросил герцога:
  - Как обустраивается на новом месте Артем Берест?
  - Мой император, каменщики почти закончили ремонт замка, но Берест попросил остаться их еще на дополнительные работы, причем оплату этой работы он взял на себя. Никаких запросов о добавочных расходах в казначейство не пришло.
  - И что же он собрался там еще строить? - поинтересовался Верон.
  - По моим сведениям, небольшую крепость и поселок для орков у основания горы. Она полностью перекроет дорогу в крепость Гархат. Выработки, где брали камень, еще расширятся и будут находиться на территории крепости, в них устроят склады и колодец. Кое-кто из моих людей в его окружении, говорит о том, что Артем где-то достал свитки Уз, используемые Россами, и собирается после окончания работ, укрепить подземелья.
  - А он даром времени не теряет? За два месяца, что он правит в Северном Пределе, он успел многое. Замок почти достроен, закладывается новая крепость, строятся склады, поселок. Дружину в две сотни мечей снарядил. Орки ушли из твоих земель к нему. Бросили обжитое место, и ушли к Артему. Лихой народ и искатели потянулись в его владение. Деньги у него есть на мастеров, а я-то Павсания знаю, он берет за свою работу недешево, но и делает ее на совесть. Поэтому я его и отправил в приграничье. Нам нужны эти земли и если у нашего новоиспеченного барона получится отвоевать у нежити даже часть этой земли, то затраты окупятся сторицей. Недавно ко мне приезжали иерархи ордена карающих, архиепископ Тарин и архиепископ Лерой, - сказав это, Септим, чему-то криво улыбнулся, вспоминая встречу с церковными авторитетами.
  - И чего же они хотели? - спросил Гросс, знающий о приезде архиепископов, но не обладающий сведениями о том, зачем они напросились на аудиенцию к императору.
  - А ты как думаешь? - сардонически задал встречный вопрос император и, не дожидаясь ответа на свой риторический вопрос, он продолжил: - Своих проповедников они требовали, что при чистке столицы исчезли, а еще Артема они хотели. Даже скрытая угроза промелькнула в разговоре. Мало того, что они снюхались с эльфами и чуть ли не в открытую вмешивались в управление империей, так еще и требовать чего-то вознамерились. Забыли, как мой прадед Ган Беспощадный их иерархов проредил. К тому же, еще эти их фанатики-перевертыши. Раньше это тоже происходило, но раз в несколько десятилетий, а то, и вообще раз в столетие. Ты собирался выяснить у нашего барона, в чем там дело с этими перевертышами. Он, как никто другой, сражался с тремя такими тварями. Собери все, что сможешь по этим фанатикам и предоставь четкое решение проблемы. Если подобная тварь появиться в столице, то это будет беда, надо сделать так, чтобы этого не произошло. Привлеки Артема Береста, как советника, но не сдергивай его с Северного Предела, пусть обживается, да и ордену карающих его там сложно будет достать.
  - В самые кратчайшие сроки все будет сделано мой император, - ответил Кинтар.
  Пойдем, пообедаешь со мной, - приказал император , отвернувшись от фонтана, у которого произошел разговор, впоследствии которого сдвинуться целые пласты скрытой власти и силы, он направился к дворцу.
  Никто из них еще не знал, что дела Гана Беспощадного померкнут, по сравнению с тем, что наметилось сейчас в результате их разговора.
1 Глава.

   Полчаса назад мы вдвоем, на одном коне выехали из замка и, проехав с километр, я свернул в лес. Дело было уже вечером, а в Кронге в это время уже наступила ночь, самое время, для того, что я задумал. А задумал я отправиться в гости к Тангару, а после него к Микару. Заклятие трансформации слегка подправило мою внешность, и теперь я был темноволосым и бородатым мужиком, лет сорока и никто бы не узнал меня в таком виде, так что риск минимален. Дело в том, что неделю назад, я собрался прогуляться по истокам и пополнить запас их частей. За последнее время в результате всех моих злоключений эти запасы истощились, а частиц из королевства Кронг осталось только на одно перемещение к известным мне истокам. Попытавшись применить браслет, сидя верхом на коне, и с Малым на плече, я перенесся вместе с ними, на остров, неподалеку от Трехречья. Тогда-то мне и стало понятно, что таким же образом, я могу путешествовать и не один. Не откладывая в долгий ящик, я отколол несколько кусков от истока и только после этого принялся обследовать остров. Кстати, вокруг истока, что располагался на острове, было чисто, и кто-то убрал черепа мертвецов, что я когда-то разместил на тропе для устрашения. От места силы петляла хорошо натоптанная тропа, выведшая меня к берегу, у которого была привязана лодка. А через несколько минут, появился и хозяин лодки. Старый рыбак, у которого я когда-то спас внучку. Тигг, так его имя, а внучку его зовут Даная, вспомнил я.
  Совершенно случайно, я тогда зашел к рыбаку и застал умирающую тринадцатилетнюю девочку. Во мне тогда бурлила сила истока, позаимствованная после боя с некромантом, поэтому я самонадеянно решил, что с легкостью справлюсь с паразитом, пожирающим девчушку изнутри. Это стоило мне почти всех сил, но я справился, а внучка рыбака выжила.
  Увидев меня, рыбак выронил мешок с рыбой и радостно воскликнул:
  - Артем! А я, дуралей старый, не поверил Данае, когда она утром сказала, что ты приедешь.
  Пришлось задержаться и поговорить, но оно того стоило. Старик рассказал, последние новости и слухи. Поведал, что после того, как я излечил его внучку, у нее открылся дар целительства и что она наведывается на остров к истоку. Так-так, у островного истока появилась новая ведунья, девочка пока и потому, надо присмотреть за ней, да посоветовать не высовываться, а то отморозков пришлют и убьют ее. Но в тот раз я не стал там задерживаться, теперь же я хотел попробовать перенестись к месту силы около Трехречья. Рыбак сообщил, что у того истока вновь поселилась целительница, к которой давно просится Даная. А зная нрав ведуний, я точно мог сказать, что ночью у ее жилья никто топтаться не будет.
  Вот так мы вдвоем с Нерсией собрались прогуляться и сейчас готовились переместиться в предместья Трехречья.
  -Готова? - спросил я сидящую передо мной на Черныше Нерсию.
  - Да, - ответила шаманка и вцепилась в луку седла.
  Миг, и окружающий мир преобразился. Вечер приграничья сменила темень предместий Трехречья. Практически ничего не изменилось около истока за время моего отсутствия, хотя оглядевшись вокруг, я все же нашел изменения. Созданный мною артефакт все так же пульсировал силой, а вокруг него было вытоптана земля и появилось несколько широких скамей. Еще дальше построили коновязь, голов на десять, а от нее шла хорошо натоптанная дорога. За ее изгибом из-за деревьев пробивался свет, и он приближался со скоростью идущего человека. Опасности я не чувствовал и подъехав к коновязи, спрыгнул с коня и помог шаманке. Привязав коня, на всякий случай приготовил одно из заклятий, но показавшийся из-за деревьев человек оказался тем, кого я и предполагал здесь встретить.
  Ведунья, внешность ее совпадала с тем, как мне ее описал старый Тигг. Исходящая же от нее сила, не оставляла сомнений в том, что это она. Высокая женщина, не меньше метра девяносто, волосы белые, северянка, на вид лет сорок пять. Пропорционально сложена, и возраст выдавали только морщины у глаз и на высоком лбу. Серый домотканый платок, из под которого на грудь спускалась роскошная коса. Платье ниже колен из того же материала что и платок, на ногах сапожки до щиколотки, в руках фонарь. По внешности обычная селянка, но сила, которой обладала эта женщина, впечатляла.
   - Приветствую вас. Меня зовут Хельга, я целительница. Богиня сообщила мне о твоем прибытии, но я не думала, что Пробужденный будет не один, а со спутницей, - остановившись около нас, сказала женщина.
  - Меня зовут Артем Берест, а это моя жена Нерсия. Не стоит называть меня Пробужденным, сейчас я обычный путник, Бранд Аскель, приехавший в Трехречье по делам, - гася заклятие, сказал я.
  - Как скажешь Бранд, но ночной лес не лучшее место для бесед и ночлега, поэтому пройдемте ко мне домой, - улыбнувшись, ответила ведунья и показала на ведущую в лес дорогу.
  Срезав ветвь с дерева силы, я отвязал коня, и мы втроем направились по дороге. Минут десять и свернув с основной дороги, мы пришли к жилищу целительницы. Большая поляна, в дальнем конце бревенчатая изба, крытая дранкой и построенная, судя по свежим спилам на бревнах совсем недавно. На обращенной к дороге стороне избы светилось два застекленных окна, а это могли позволить себе не всякие селяне, а только зажиточные. Стекло не отличалось высоким качеством, но все же уже применялось в этом мире. Около дома разбиты грядки. Высокое крыльцо сбоку дома и справа от него светилось еще одно окно. Из-за дома выбежал большой кудлатый пес и зарычал на чужаков, но ведунья строго на него прикрикнула и пес успокоился. Неподалеку от крыльца, был построен навес с коновязью, рядом сруб колодца и бочка литров на двести. Расседлав коня, я привязал Черныша и мы зашли в дом. В сенях висели вдоль стен пучки с травами, и стояло пару кадушек, видимо с соленьями, судя по духу от них исходящему. В самом доме три комнаты. В первой самой большой, стоял стол и скамьи вокруг него. Вдоль стен пара полок с посудой и какими-то мешочками. Печь, на ней пара горшков. В дальнем углу топчан со шкурами, около него стоял сундучок, а на подоконнике громоздились какие-то склянки и пучки трав. Из первой комнаты выходило два дверных проема в другие комнаты, в одну из них нас и определила хозяйка. Крепкая дверь, широкая кровать, около нее сундук, небольшой стол и табурет, окно выходит за дом, вот и вся обстановка. В третьей комнате, ночевала хозяйка.
  Накрыв на стол, она позвала нас, и мы поужинали наваристой ухой и кашей с мясом. Ведунья поведала, что поселилась в этом месте два месяца назад, а помог ей с постройкой жилища местный феодал Зорг эл Толли. Услышав подобное, я не поверил своим ушам, но Хельга усмехнувшись, объяснила причину такого великодушия. К месту силы всегда шли не только местные, но и приезжали издалека, а это деньги, которые они потратят, пока будут в Трехречье и его окрестностях. Теперь же, когда здесь появился исцеляющий артефакт, способный прогонять и лечить болезни, которые не каждый эликсир врачует, поток только вырос. К тому же по слухам, барон привозил своего младшего сына Вегейра к месту силы, потому как тот так до конца и не излечился, несмотря на дорогостоящее лечение эликсирами из паутинника. По тем же слухам, он выздоровел. Именно после этого, советник барона Гилл Петраир приехал к целительнице, что только появилась у истока и наняла местных плотников строить дом. Он предложил помощь в обустройстве на новом месте и защиту от преследования церкви и прочих недоброжелателей. Взамен же попросил об одной услуге. Услуга заключалась в том, чтобы если вдруг, Артем Берест появится в этих местах, то передать ему письмо. Ведунья согласилась. Месяц назад ей привез письмо лично Гилл Петраир и попросил, чтобы это письмо было спрятано подальше и передано только лично мне.
  Все интереснее и интереснее, подумал я, принимая от ведуньи увесистый конверт с печатью барона. Читать не стал, отложил до утра. К тому же разговор продолжился, и ведунья достала из сундука еще один пакет, прямоугольный сверток где-то сантиметров тридцать в длину, двадцать в ширину и толщиной сантиметров десять. Пояснив, что здесь карты Гиблых Земель с достоверным и точным расположением почти всех истоков, Хельга отдала сверток мне. И в этом же свертке были записи Каиссы, бывшей послушницы столичного храма Великой Матери. При взятии столицы эльфами, послушница находилась на окраине королевства Россов, что и спасло ей жизнь. Вместе с остатками храмовых воинов и другими сестрами они ушли к южному побережью океана и там влились в одно из селений людей. Можно сказать, что именно такие кое-как обученные одиночки и передавали знания от ведуньи к ведунье. Ныне же мало кто смог бы перевести эти записи, а мне это не составит особого труда. Что ж, ведунья права, карты и записи бывшей послушницы, будут как нельзя кстати. Уже сейчас несколько отрядов из искателей за солидное вознаграждение ищут истоки и отмечают на картах их местоположение. Заодно они указывали любые мало мальски сохранившиеся руины. Их, конечно же, обыскали и не раз, но обыскать и знать, где искать, это не одно и то же. А покойный жрец маг Мирон, много поездил по поручениям своего ордена и многие крепости, и городки знал очень хорошо. Знал он, а теперь знаю и я, и собираюсь этими знаниями воспользоваться на полную катушку. Напоследок, я попросил Хельгу присмотреть, за внучкой рыбака Данаей и кратко пояснил, как познакомился с ней и ее дедом.
  - Так вот от чего умерла местная купчиха, - усмехнувшись, сказала ведунья и объяснила: - Неподалеку от острова в крупном селе Капица жила Аглая, вдова купца Иномжона. Он как на ней женился, так через месяц зачах и умер от горячки, а следом за ним и его двое сыновей от первой жены. Аглая стала полноправной хозяйкой купеческой лавки и его немалого состояния. Многие за ее спиной шептали о том, что она ведьма и свела купца с сыновьями в могилу, но доказательств не было и потом эти разговоры утихли. Пока, подобные случаи не стали повторяться раз в год-пол года, в основном с приезжими, и все они бывали в лавке купчихи.
  - А в то время, когда ты изгнал паразита, эта ведьма отметилась на все село Капицы. Посреди ночи она дико завыла, подняв всю прислугу на ноги, выла долго, а когда прислуга выломала дверь в ее спальню, то обнаружила почерневшее и страшно опухшее тело купчихи. Скорид, так называются эти твари, забрал ее жизнь и душу, раз не получил этого от Данаи. Подобных низших демонов могут призвать на службу очень сильные ведьмы и некроманты, но при изгнании из жертвы, демон пожирает призывавшего. Аглая не ожидала подвоха с беззащитной девочкой и получила по заслугам. Не каждой ведунье по силам справиться с подобной тварью, но Пробужденные всегда были сильны в этом.
  - Туда ей и дорога, - поднявшись из-за стола, сказал я, забрав свертки, пожелал доброй ночи Хельге и мы отправились спать.
  На следующий день было много дел, и сделать их надо было быстро. Дома, а замок Гархат стал нам уже домом, ждало еще больше дел.
  Когда мы остались одни, Нерсия негромко сказала:
  - Я и не знала об этом случае с изгнанием, а о чем ты еще умолчал? Мы прожили вместе уже три месяца, я ношу под сердцем нашего ребенка, но иногда мне кажется Артем, что я совсем не знаю тебя. Обещай, что ты расскажешь мне когда-нибудь о свой прошлой жизни. Если не хочешь, то скажи сразу, и я больше никогда об этом не попрошу, - обняв меня за шею, прошептала шаманка.
  - Когда-нибудь я обязательно тебе все расскажу, - пообещал я, скидывая доспехи и одежду и обняв ее за талию, поцеловал в шею.
  После чего нам стало не до разговоров. Порой я и сам не знал, откуда берется такое неистовое желание обладать Нерсией, но это желание было взаимным и, ни с кем у меня подобного не было, так же как и у нее. Нам повезло найти друг друга и поэтому, я знал, что разорву любого врага покусившегося на мою вторую половину. А правду о себе я в любом случае ей бы сказал, не сразу, но частями. Шила в мешке не утаить, а о том, что я чужак в этом мире, знали уже как минимум трое. Даго Тангар, герцог Кинтар и император.
  Проснулись мы, едва за окном начало сереть, предвещая скорое утро. Шаманка, умывшись у колодца, сразу же отправилась помогать Хельге, а я, наплескавшись из бочки, обтерся, оделся и принялся за коня. Задал ему овса, сена и почистил. После этого проверил сбрую. Окончательно рассвело, и я раскрыл конверт, что мне передал советник барона Зорга.
  Содержание письма можно было выразить в несколько положений, если отмести весь словесный мусор. Первое, меня, то есть барона Северного Предела Артема Береста больше ни в чем не обвиняют, и не будут преследовать на землях королевства Кронг. Второе, лично барон Зорг эл Толли не имеет ко мне никаких претензий и изъявляет желание побеседовать в неформальной обстановке. Третье, барон благодарит меня за созданный мною артефакт, потому как в момент его появления, меня видели в этих местах его люди, но тогда этому не придали значения, а после сложили все события как пазлы. Для того чтобы встретиться на нейтральной территории, Зорг готов приехать в школу Даго, в которую он устроил своего сына Скара, чуть не убитого мною сгоряча. Ни у кого не возникнет вопроса, для чего барон приехал в пригород. Четвертое, был намек на то, что если я не изъявлю желания на встречу, то всем, с кем я водил дружбу в этом городе, будет некомфортно.
  - Такие пирожки, - задумавшись над прочитанным, пробормотал я.
  - Артем, пойдем, мы на стол уже накрыли, - позвала жена, выглянув с крыльца.
  - Сейчас, - откликнулся я, и когда она ушла в дом, подпалил письмо барона.
  Глядя на вспыхнувшую бумагу, я обдумывал варианты моего ответа на письмо. Самое простое, это не отвечать никак и проигнорировать. Либо, все же встретиться с бароном, есть вероятность ловушки, но всегда можно сбежать при помощи телепорта, если конечно, у подручных барона не будет с собой мощного негатора магии. В любом варианте окончательно надо решать, только посмотрев на обстановку в школе Даго и увидеть баронского сына Скара. Решив таким образом, возникший вопрос, я направился к дому, а запахи идущие оттуда, говорили, что завтрак обещает быть вкусным. Обоняние меня не обмануло, и завтрак оказался довольно плотным и вкусным. Сразу же после завтрака, я пошел седлать коня, как бы не хотелось спокойно отдохнуть и поговорить с ведуньей, к которой у меня была куча вопросов, но надо было ехать в город. Чем раньше, тем лучше, меньше глаз и ушей увидит и услышит, что у нелюдимой целительницы гости, да еще и с ночевкой.
  Когда я заседлал коня, а Нерсия ушла за нашими вещами, Хельга спросила меня об одном человеке, и вопрос ее оказался для меня неожиданностью.
  - Скажи Артем, не встречал ли ты в землях герцога Кинтара эл Гросса воина, северянин, зовут Ситар Бьерниссон. Если встречал, то не передашь ли ты ему весточку от меня? - при этом во взгляде Хельги мелькнула такая тоска, что я понял кто она.
  - Это твой сын? - спросил я прямо.
  Ответ последовал не сразу, но увидев, что на крыльце появилась шаманка, ведунья, упрямо сжав губы и слегка побледнев, ответила:
  - Да, это мой сын. Откуда узнал?
  - Он мой друг, видел, как относится к ведуньям. Если хочешь, то могу его спросить, и если согласится, то в следующий свой приезд, он будет со мной.
  - Просто привези его, ничего не говори обо мне, я... - не договорив, женщина отвернулась и утирая слезы, пошла к дому.
  - Что это с ней? - недоуменно спросила подошедшая жена.
  - Ошибки молодости, я полагаю, а там одна Великая Мать знает, как было на самом деле. Поехали, - подсадив шаманку на коня, я запрыгнул следом, и мы выехали на дорогу.
  В этих местах я не был каких-то три с лишним месяца, а по ощущениям как будто год уже прошел. Изменений особых не произошло, только на распутье открылся новый трактир, но нам туда не надо было и мы бы проехали мимо, если бы не случайность. Из ворот трактира выехало трое молодых парней в возрасте от восемнадцати до двадцати двух, не больше. Эти трое были навеселе и при оружии. Изогнутые сабли на поясах и прямые кинжалы в изукрашенных янтарем ножнах. Вязаные безрукавки, голые до предплечий руки в татуировках. По этим признакам я узнал в них горцев из племен населяющих Тордийские Горы. На лошадника продавшего мне Черныша они похожи не были, значит, либо из рода Парисов либо из рода Капри. Эти племена, занимались разведением одомашненных далов и торговали шерстью и изделиями из нее. Молодежь часто нанималась охранниками в торговые караваны. Видимо, и эти были чьей-то охраной, отмечавшей приезд в Трехречье. Парни были пьяны, но не до степени свиньи, а в степени льва, то есть, море по колено и на всех плевать. Именно потому они и не следили за своими словами и поведением, а может, расслабились и решили, что все местные жители бесхребетные рохли. Выехавший первым парень ткнул пальцем в нас и с акцентом на имперском гаркнул:
  - Смотрите, какая квартеронша сидит у этого наемника! Может, купим у него ее и покатаем на своих конях, - и горец красноречиво похлопал по своим гениталиям.
  Один из тех, что выехал за первым парнем, гортанно рассмеялся. Второй парень, по виду самый старший из троих, промолчал, и внимательно окинув взглядом мое оружие, доспехи в отметинах и дорогого коня, попытался урезонить своих спутников. Говорил он на своем родном наречии, первую фразу я не понял, но последовавшую после этого перепалку, понял, как если бы говорили на русском.
  - Не стоит искать ссоры с ним, поехали Риз.
  - Да кого тут бояться? Этих равнинных червей, - фыркнул Риз и, дав шенкелей коню, перегородил нам проезд.
  В принципе я услышал достаточно, да и закаменевшая спина молчавшей шаманки говорила о том, что она еле сдерживается, чтобы не применить что-то из богатого магического арсенала. Поэтому развернув коня боком, я ухватил наглеца за ворот и резко дернул на себя. С шумом и криком он скатился с седла, а я, спрыгнув с коня, сказал Нерсии:
  - Подожди, и не вмешивайся.
  Второй горец, что смеялся, выхватил саблю и, гикнув, направил коня на меня. Но так как расстояние было небольшим, скорость набрать он не успел, да и реакция его запаздывала, сказывался выпитый алкоголь. Пропустив свистнувший клинок, я ухватил его за руку и еще один горе вояка расстелился на пыльной дороге. Третий горец в драку не полез и к оружию не потянулся, он видел, что я не собираюсь убивать его спутников, так как мог это сделать еще в самом начале драки. Двое разъяренных и разгоряченных горцев в пыли и кипя от унижения, ринулись на меня с ножами. Второй что упал с коня, саблю поднимать не стал, достал нож, так же как и первый потерпевший.
  'Зарэжу', - мысленно подумал я с иронией и от этой мысли улыбнулся, чем вызвал еще большее остервенение у набегавших на меня парней.
  Риз норовит меня пырнуть, но нож меняет хозяина, а парень, получив сапогом по причинному месту, приседает под оградой трактира. Второй машет ножом и клинки, встретившись, высекают искры. Схватив его руку на следующем замахе, сближаюсь и лбом в переносицу заканчиваю драку. Два ноль, полная победа, подумал я. Ведь у них, против меня нынешнего, не было не единого шанса, но проучить стоило. Риз грозился покатать мою жену на своем коне. Хм, теперь он несколько дней никого не покатает. А второй, смеявшийся над этой шуткой, сейчас пускает кровавые пузыри из сломанного носа и прежде чем кому-то нахамить, подумает, а надо ли?
  Повернувшись к третьему горцу, спрыгнувшему с коня и помогающему своим товарищам подняться, я сказал на их наречии:
  - Меня зовут Бранд Аскель. Будем считать, что я всего лишь ответил на наглое обращение к моей жене и ко мне.
  Не дожидаясь, когда сюда набегут зеваки и любопытствующие, запрыгнул на коня, и мы продолжили наш путь. Тем более, что до школы Даго осталось не больше получаса езды.
  - Зачем? Они могли тебя убить, чтобы я тогда делала? - сказала шаманка, когда мы отъехали от трактира.
  - Эти не могли. Тирриоль мог, и церковники могут попытаться, а эти, нет. Надо и для тебя что-то придумать с внешностью. Может, статную и светловолосую северянку представим окружающим, - со смехом сказал я, и это разрядило напряжение.
  Дальнейший путь мы проделали, разговаривая о крепости, которую начали строить у подножия скалы. Нерсия считала, что она должна быть красивой, а я настаивал что неприступной. Шутливо пикируя на эту тему, мы наконец, сошлись на том, что она может быть красивой и неприступной одновременно. Как говорится - послушай женщину и сделай по своему, однако, слова жены заронили зерно, и я подумал, что стоит внести изменения в тот план, что я предварительно начертил Павсанию. Вот уж тот еще жук, жадноват, но работу его каменщики и строители сделали на совесть и сейчас тот полуразрушенный замок Гархат, что я увидел в первый раз, был как новенький и даже, лучше прежнего.
  На все нужны были деньги и немалые, поэтому, сразу после возвращения, я намеревался отправиться к тайнику и перевезти все ценности из него в замок. Благо, я и помещение для хранения ценностей приготовил. Помимо толстых стен, запоров и замков, еще и свои магические замки вложил. Пришлось применить кое-что из методик Россов и они себя оправдали. Никорий на днях приехавший ко мне, не смог пробить и выломать эти замки и сказал, что для этого надо не меньше дня и то, если взломщик будет не последним магом и если ему никто мешать не будет. Так что ценности будут в безопасности, пока я их не потрачу, а потрачу я их быстро. Многое нужно было сделать, но все требовало денег, времени и человеческих ресурсов. Многие из тех, кто был со мной в походе, примкнули к стихийно возникающему баронству и постепенно каждый из них занимал свою нишу в этом процессе. Ситар и Богдан стали сотниками в дружине и гоняли их в хвост и гриву, по местным буеракам и лесам, добиваясь слаженности в сотнях. Мастер облюбовал себе одну из башен Гархата и организовывал в ней лабораторию и свои покои. Киф оф Флэг с пониманием отнесся, что я стал не только членом их рода, но и бароном, владеющим землями на которые переехал весь род Хорт. В конце концов, моя жена и мои дети наследуют титул и мои земли, случись, что со мной. Поэтому глава орков вложился и усиленно отстраивал селение, которое будет находиться на территории новой крепости. Орки во главе со своим главой валили лес и уже заканчивали работу. Дома они ставили с размахом в два этажа, но все компактно и по делу. И так, из-за этого пришлось два раза переговаривать цену и план крепости, которая теперь, по сути, становилась небольшим городком. А еще Никорий буквально вчера, перед самым моим отъездом обмолвился, что в новых выработках камня, появились признаки, говорящие о том, что там может быть руда, для изготовления рубиновой стали. Все это затягивало и требовало огромных затрат времени и сил и моя поездка была ни чем иным, как попыткой развеяться и отдохнуть. И для дела и отдых мне и Нерсии, так же втянувшейся во всю эту кашу с обустройством баронства Северного Предела. Впереди замаячили знакомые ворота, подъехав к ним, я спрыгнул с коня и постучал подвешенным около них молотком.
  - Ну кому там неймется? Школа сегодня не работает, вход только старшим ученикам и учителям, а они все здесь, - неприветливо пробурчал старческий голос из-за ворот.
  - У меня дело к Даго Тангару! Скажи ему, его ученик из Ростова приехал! - сказал я, а упомянул свой родной город, потому что, только Даго знал его название, больше никому об этом я не говорил.
  Старик что-то бурча себе под нос, ушел, а минуты через три, ворота заскрипев петлями, открылись и в них появился немного запыхавшийся Даго.
  Радостное выражение на лице сменилось непониманием, но посмотрев на Черныша, мой меч и доспехи, которые он сам же мне и отковал, Тангар потемнев лицом, надвинулся на меня и его рука легла на рукоять меча. Подумав, что не стоит играть с огнем, я заговорил, голос-то я не менял:
  - Даго это я, Артем. Просто мне не стоит показывать свое лицо...
  Договорить учитель мне не дал и крепко обняв, сказал:
  - Рад, что ты живой, а то про тебя каких только слухов не ходит, заводи коня, куда поставить, знаешь. Кто твоя спутница?
  - Жена, Нерсия дочь Дувала из рода Хорт, - слегка смутившись от той радости, что проявил Даго, ответил я.
  - Значит, уже часть слухов подтверждается, давай я провожу твою жену к Сире, они найдут общий язык, а ты расседлывай и приходи к полосе препятствий, я туда подойду.
  Не дожидаясь моего ответа, Даго помог Нерсии спуститься с коня и повел ее по двору, попутно что-то рассказывая. Мне же ничего не оставалось, как отвести коней к конюшне. Старик, что был у ворот в момент нашего приезда, оказался по совместительству и конюхом. Приняв коней, он достал из кармана корку хлеба и скормил Чернышу, погладив его по шее, он стал возиться с ремнями подпруги. Что ж, этот дед, точно знал, как обращаться с лошадьми, хотя, я его не помнил по тому времени, как здесь жил. Значит, работает он у Даго недавно. К полосе препятствий я и Тангар подошли одновременно. Прилюдно он не заводил никаких речей, но я понял, почему он меня позвал.
  На полосе тренировались пять учеников, а среди них, Скар, сын Зорга эл Толли. Парень, шустро пробежал по раскачивающемуся бревну, сиганул на брусья и без особых усилий, преодолел и их, после них был турник, на нем каждому назначали по разному, в зависимости от успехов. Баронский сын выжал тридцать и продолжил преодоление полосы. Следующими были деревянная трехметровая стена с еле выступающими брусками, с обеих сторон, тут ученики не спешили, потому как упасть с нее было очень легко. Пальцы еле цеплялись за выступы и спешка приводила к падению, что и доказал один из пятерых, упав со стены в песок. Раньше была грязь. Следующими препятствиями были врытые в землю чурбаки, по которым надо было прыгать, при падении ученик возвращался на исходную и проходил заново. Предпоследнее препятствие представляло из себя раскачивающиеся туда сюда бревна, их надо было преодолеть, без касаний к бревнам. В конце еще одни брусья и стол с арбалетами и луками, метрах в сорока ростовые мишени, рядом со столами стоял Крут. Попробуй попади, когда руки трусятся и кровь бурлит после полосы. И это только одна из нескольких полос препятствий.
  В другом конце двора кавалерист Дис гонял Паллия и еще нескольких новиков в рубке лозы. Паллий ловко срубал лозу и сидел в седле как влитой, не то что раньше, когда я видел его последний раз. Остальные новики были мне незнакомы, новенькие и наверняка под началом Паллия. А на полосе было двое учеников из тех, что пришли месяца за два до моего бегства. Скар, кстати преодолел полосу без единой ошибки и достигнув стрелкового рубежа, начал стрелять из лука. Первые две стрелы попали в условный живот мишени, остальные три легли в грудь и одна в голову. Парень наверняка обучался все детство, а тут отец его заслал к нашим учителям, а они учить умели, а если еще и команда поступила, не жалеть, так тем более.
  - Ну как тебе Скар? - спросил Даго, внимательно наблюдая за тем, как преодолевают препятствия, отставшие двое новиков. Один сверзился с пеньков и потому отстал, а другой, соскользнул с брусьев и вернулся в начало.
  - Молодец парень, хорошо, что я тогда его не убил, - осматривая двор и суетящихся учителей с учениками, ответил я.
  - То же самое, сказал Зорг, когда привез его ко мне через три дня после того как ты уехал. Приказал гонять его до семи потов и не жалеть. Думал, парень сломается, но он словно двухжильный, теперь один из лучших новиков, на нем трое новичков, чем-то тебя напоминает, такой же упорный.
  - Может, он тренируется, чтобы убить ненавистного Артема Береста? - усмехнувшись, спросил я.
  - Нет, на тебя зла у него нет, барон тоже без претензий, наоборот, хочет с тобой встретиться, но тут решать тебе. Зорг, человек непредсказуемый и опасный. Хотя, на барона империи, получившего титул из рук Императора, он не покусится. Скажи, Артем, а не связано ли твое возвышение с такими резкими переменами в политике империи?
  - Есть немного, но все засекречено, - усмехнулся я и прибавил: - Однако, для своего учителя, спасителя и вообще, самого близкого друга, в этом мире, я сделаю исключение и расскажу интересную историю моих приключений. Кстати, а где Арибун? Крут, Дис, Торк и ты на месте, а вот его я не вижу, - обведя двор, сказал я.
  - Он уехал к Айрис вчера вечером, мы с ним немного повздорили накануне, - уклончиво ответил Тангар, кивнув в сторону дома, он, видимо стремясь сменить тему, сказал: - Пойдем, Сира наверное уже на стол накрыла.
  Потом было застолье и сияющая Сира, при своем муже поцеловавшая меня и заявившая Нерсии, какого мужа она себе отхватила. Столько похвал в свой адрес я давно не слышал. Был бы красной девицей, залился бы румянцем, а так, понять Даго и Сиру было можно. Действительно, Сира была при смерти и я ее спас. После чего отомстил за нее и тем самым снял это бремя с Даго. Он бы не оставил это без ответа и очутился бы на плахе, потому как убийство благородного имперца, это не шутки и карается очень строго. И что бы тогда было? Два близнеца скорей всего попали бы к Арибуне или Круту на воспитание, в худшем случае, в приют. Когда-то Тангар спас мне жизнь и не позарился на вещички, что были у меня, не убил непонятного и мутного чужака. Потом помог устроиться в этом мире и многому научил, а я помогал ему в его незаконных делах, спас его жену, семью и его самого. Мы в расчете, долги надо возвращать и я вернул их с процентами.
  Позже подоспел Крут и долго тискал меня в своих медвежьих объятьях, при этом нелестно и нецензурно выражаясь в мой адрес, за то, что я такая редиска, стоял неподалеку и даже вида не подал. А к вечеру приехал Микар со своей женой Теранией. Микар был лучшим алхимиком Трехречья и моим первым учителем магии. Сейчас учителей мне заменили заметки ярла, записи монаха из заброшенного храма, книги по магии и самое главное, воспоминания мага жреца Мирона. Вот уж, где действительно кладезь знаний и умений. Что-то удавалось, а что-то требовало долгих и упорных тренировок, но самое главное, я не топтался на месте, а медленно и упорно продвигался в постижении магии вперед.
  Поздним вечером Нерсия, Терания, Сира с близнецами ушли. Крут под большим хмелем, отправился еще раньше, и остались только Даго, я и Микар. К ним обоим у меня было предложение, и я его озвучил. Тангару я предложил перебраться ко мне в замок, кузнецом и наставником в дружину. Рассказал, что возможно скоро у меня может появиться жила с рубиновой рудой. Мастера же вроде Даго, могущего из такой руды, сделать металл и выковать из него что-то стоящее, найти очень трудно. Учитель пообещал подумать, но без энтузиазма. Микару я предложил место алхимика, и манил его богатыми посулами, знаниями и редкими ингредиентами Северного Предела каких здесь он не найдет, но в ответ встретил такой же ответ, мол, надо подумать, но готов послать ученика ко мне. Понятно, хочет, чтобы Рон осмотрелся и только после того как он проведет так сказать разведку, дать окончательный ответ. Разошлись мы ближе к полуночи, нам было о чем поговорить, они рассказывали о том, как и что, изменилось в здешних местах и быту. Оказывается я в Трехречье теперь легенда, целитель на глазах толпы вылечивший умирающую женщину и страшный убийца, убивший воинов ордена Карающих, которых побаивались даже бывалые воины. И все это в одном флаконе, представляю, как это все может видоизмениться со временем, а уж во что, можно только гадать. Я же поведал им краткую выжимку моих похождений. Не все, но многое из того, что не представляло большого секрета. Микара очень заинтересовали обряды орков, а уж когда он услышал, что у меня на руке есть родовая татуировка, нанесенная магий Великой Матери, так не отвязался, пока я ему ее не дал изучить. Так прошел этот долгий день, но после того как я увидел и пообщался с людьми, которых без преувеличения мог назвать своими друзьями, на душе стало спокойней. В комнату, куда нас определила Сира, я вошел тихо и не очень удивился, застав жену мирно спящей. Раздевшись, я лег рядом и, обняв ее, почти моментально заснул. За последнее время накопилось несколько вопросов, и я перед сном мысленно потянулся к миру снов и поэтому попал туда.
  Туман мира снов медленно расступился, и из него выступила аватара богини. Все тот же взгляд, внимательно изучающий меня с едва заметным укором во взгляде. Этот взгляд, казалось, перетряхивает всю мою суть, поступки и мысли. Скорей всего так и есть, хотя, неприятно, когда ты как букашка под микроскопом. Улыбнувшись, аватара произнесла:
  - Ты неправ Пробужденный. Я не копаюсь в твоей душе, но твои невысказанные вопросы и мысли для меня открыты. Ты хотел увидеть меня и вот я перед тобой и готова ответить на твой главный вопрос. Ты хочешь узнать, как снять проклятие с Гиблых Земель? Ответ на твой вопрос уже в пути к твоему замку. Скоро к тебе приедет ведунья Тайрис Вестейн она поможет тебе и будет хранительницей истока, где ты собрался построить святилище. Ведь ты собирался это сделать и хотел спросить меня, как я к этому отнесусь? Только один народ строил возле истоков святилища и храмы, нам они не нужны, но людям и прочим разумным расам, нужны как символ величия богов. Что ж, возводи, я не против. Скоро тебе понадобится нечто большее, чем тот примитивный портал, что есть у тебя сейчас и потому я дам тебе дар, - с этими словами, богиня приблизилась ко мне и положила ладонь на браслет телепорт, доставшийся мне от некроманта, убитого мною на острове.
  В глазах на миг потемнело и когда зрение прояснилось, то аватара уже стояла в нескольких метрах передо мной, а браслет исчез. Скосив взгляд на пощипывающее предплечье, я обнаружил на нем витиеватую вязь узкой татуировки обхватывающей руку.
  - Что это? - спросил я, рассматривая рисунок.
  - Это, мой дар тебе. Он обладает теми же свойствами, что и бывший у тебя браслет, но намного лучше. Теперь ты сможешь переправить не только себя или кого-то кто рядом с тобой, но и увеличить радиус до сотни и более метров. Все будет зависеть от того, сколько силы ты вложишь в заклятие перемещения. И тебе не нужно будет больше добывать части истоков самому и посещать место силы, чтобы потом переместится к нему. Достаточно будет и того, чтобы она у тебя имелась, и ты сможешь туда попасть. Теперь ты будешь держать связь с истоками дольше, когда заимствуешь силу и взять сможешь в разы больше. Самое же главное, его не может погасить никакой негатор магии и его невозможно отобрать или украсть. Если вдруг, ты получишь увечье и лишишься руки, то при ее восстановлении, родовые татуировки и телепорт воссоздадутся.
  - Жаль, у меня таких возможностей не было когда мы шли в леса эльфов, - пробормотал я, рассматривая причудливый узор на предплечье.
  - Тогда ты бы поступил по-другому и не получил бы того, что ты получил. Всему свое время и сейчас самое время тебе обрести новые силы и возможности. Они скоро тебе понадобятся, потому что враг решился и скоро в мир ступит его избранник. В решающий миг я дам тебе не меньшую силу, чем дадут демоны своему аватару, и все будет зависеть только от тебя. Выстоишь - поднимешься выше, а цель твоя приблизится. Падешь - погибнешь сам, а многие близкие тебе люди погибнут, и зло станет сильнее. Тебе пора в мир яви Пробужденный.
2 глава.

  - Вставай Артем, - тряхнув меня за плечо, сказал стоящий около кровати Даго.
  На лице у него была озабоченная мина, но судя по тому, как он ухмыльнулся, когда я спросонья первым делом схватился не за штаны, а за меч, ничего серьезного не произошло.
  - А Нерсия где? - спросил я, убирая в ножны меч и начав одеваться.
  - Так на кухне она с Сирой с раннего утра, я не хотел тебя будить, но там посыльный от барона приезжал, передал письмо. В нем сообщалось, что к обеду к нам приедет барон Зорг эл Толли и он желает встретиться с бароном Артемом Берестом.
  - Кругом глаза и уши, не успел приехать, как уже все и все знают. Тогда и это мне не нужно, - в несколько движений я снял заклятие маскировки и стал самим собою. Светловолосым, сероглазым, высоким парнем, спортивного телосложения и на вид не более двадцати двух-двадцати четырех лет, то есть самим собой, а не позаимствованной у одного из моих дружинников личиной.
  -Да, так будет лучше, а то глаза видят одно, а память твердит другое, - улыбнувшись, сказал Тангар, хлопнув меня по плечу, добавил: - Выходи во двор, позвеним железом, а то я даже и не знаю, на что ты теперь способен.
  Одевшись, нацепив весь свой арсенал и доспехи, я заглянул на кухню, где готовили Сира и Нерсия. Там пахло печеным и еще какими-то вкусностями, а жена нашла общий язык с Сирой и они о чем-то разговаривали. Предупредив Нерсию, чтобы она была готова, если что, быстро собраться, я вышел на двор. Умывшись у колодца, направился к Даго. Он, Крут, Дис и Торк, стояли перед строем учеников и как раз делили им задачи, и кто с каким учителем будет заниматься после прохождения полос препятствий. Кстати, Даго никого на сегодня себе никого из новиков не взял в мучение. Учеников стало больше чем вчера, из чего я заключил, что старик не врал, когда так неприветливо нас встретил. Наконец, всех учеников распределили, и они направились на муки ученичества. Торк и Дис махнули мне приветственно и пошли вслед за своими отроками, словно и не было меня больше трех месяцев. Видимо Тангар предупредил или Крут рассказал.
  - Начнем, - довольно сказал Даго и вручил мне шест.
  - А как же позвеним железом? - улыбнувшись, спросил я, хотя ответ на этот вопрос был прост.
  Дело в том, что с шестом на момент моего бегства из баронства Толли я был слабо знаком. Умел и неплохо для новичка, но против мастера был слаб. Так что ясно, что учитель решил мне намять бока и показать кто здесь главный. Чтоб не зазнавался и ответ Даго это подтвердил.
  - Ну не дам же я навалять себе при всей школе, - хмыкнув, ехидно сказал он.
  Откуда учителю было знать, что самое первое оружие магов жрецов Россов был именно шест, и владели они им к концу обучения мастерски. Мирон же был не просто магом жрецом, но выполнял особые поручения ордена, какие не каждому доверят. Последний месяц я довольно часто упражнялся с шестом и многое из того, что у меня получалось, мне никто и никогда не показывал и этому не учил. Перед отъездом, я хотел заказать Тангару нечто вроде той рогатины, что была у меня в походе, и выбор свой остановил на обоюдоострой двухсторонней глефе. Ей можно будет колоть и рубить. Даго же мог сделать не просто глефу на заказ, но шедевр из рубиновой стали, что позволит ее зачаровать и наложить благословление Матери. Всего этого не знал Тангар и потому он еще не догадывался, что тумаков может получить он, а не я. Подумав мельком об этом, я так же ехидно ухмыльнулся и, крутанув шестом, ответил:
  - Начнем.
  Начало было стандартным, мы закружили вокруг друг друга и учитель нанес серию ударов. Шесты из черного дерева с глухим стуком ударялись, и я не сразу осознал, что Даго схитрил не только с оружием, но и видно принял эликсир из разряда ускорения, слишком быстро он двигался. Пропустив свистнувший шест под ногами, я начал отступать и ушел в глухую оборону. Сила послушно отозвалась, и заклятие ускорения не только сравняло нас в скорости, но и при желании я мог уже не раз приложить Тангара шестом. Вместо этого, отбивая все его наскоки, я начал пробовать приемы, унаследованные от Мирона, но не доводить их до окончательного удара. Так продолжалось довольно долго, и наш учебный бой длился не меньше получаса. Даго уже взмок и выкладывался по полной, но кроме первых успехов, больше ничего не добился. Выпад шестом в очередной раз провалился в пустоту, а я оказался сбоку от противника, но не ударил. Учитель, опустив шест, провел рукой по взмокшим волосам и сказал:
  - Давно надо мной так не потешались. Даже эликсир Микара не помог. Словно дитя малое против отрока вышло. Кто ж тебя Артем такому учил? У нас ты ничему из этого не обучался. Нам бы такого в школу как твой учитель, я бы сам у него в учениках первым был.
  - Его уже нет в живых, иначе, я передал бы твою просьбу ему. Звали его Мирон.
  - Жаль, - с сожалением, произнес Даго.
  После боя мы обмылись и направились к кузнице. Тангар пообещал сделать мне глефу, по моему эскизу, но не раньше чем через неделю. Для этого он зачем-то снял мерки моего роста и рук, пояснив, что такое оружие должно быть соразмерно владельцу. Золота на сырье я ему оставил и добавил еще за работу. Хоть, Даго и не обмолвился об оплате, но я прекрасно знал, что он потратит не один день на труды, а труд, даже дружеский, надо оплачивать. Когда мы вышли из кузницы, то к нам от ворот поспешил дед, привратник и конюх по совместительству. Подойдя к нам, он настороженно посмотрел на меня и обратился к Даго:
  - Хозяин, там, какой-то торговец и двое горцев с ним, спрашивают какого-то Бранда Аскеля. Я им сказал, что здесь такого нет, но они требуют позвать хозяина, и утверждают, что этот Бранд здесь.
  Поморщившись, учитель ответил старику:
  - Сколько раз я тебе говорил, Болли, не называй меня хозяином. Иди, скажи им, что я сейчас подойду.
  - Хорошо хо... - осекшись, дед заспешил к воротам.
  - Этот ты Бранд Аскель? - смотря вслед привратнику, спросил Тангар.
  - Да, надо ж было как-то назваться? Это имя не хуже любого другого, - пожав плечами, ответил я.
  - И чего им от тебя надо? - поинтересовался Даго, направившись к воротам.
  - Вчера, когда ехал к тебе, двое горцев, не следили за тем, что говорят про чужих женщин, и я их слегка проучил. Если мало, то сейчас добавлю, - усмехнулся я, шагая рядом с учителем.
  - Они хоть живы остались, после твоей взбучки? Кровная месть, это не шутки и пока хоть один зрелый муж в роду есть, то не успокоятся, - нахмурился Тангар.
  - Живые были, когда я уезжал. Даже не покалечил, только побил крепко, - успокоил я Даго.
  Мы подошли к воротам и тут я увидел старого знакомого. Акрисия, лошадника, продавшего мне Черныша и Снежинку. С ним были оба горца, что вчера получили тумаков от меня. Риз, сидел на коне криво, видно мешали распухшие гениталии. Второй горец, имени которого я так и не узнал, красовался двумя огромными синяками под глазами и опухшим носом. Этот держал под уздцы гнедую кобылу синайской породы. Весь вид вчерашних забияк, говорил о том, что им плохо не только физически, но и в моральном плане неловко. Увидев меня, торговец, широко улыбнулся, спрыгнул со своего вороного синайца и, передав поводья Ризу, поспешил нам навстречу. Приблизившись, он затараторил:
  - Артем, Даго, рад видеть вас! Слышал, что ты Артем уехал из этих мест и не ожидал, снова увидеть. Как там лошади, что я тебе продал? Я ищу одного человека, Бранда Аскеля и его жену. У меня к ним есть дело. Мне подсказали, что они вчера въехали в ворота вашей школы, но ваш привратник, твердит, что таких тут нет.
  - Рад видеть тебя Акрисий. Лошади в порядке, у тебя они и впрямь самые лучшие. Знаю, Бранда, сейчас его нет здесь, но я могу передать ему, твой вопрос, если это важно при первой же встрече с ним.
  Двое потерпевших горцев при звуках моего голоса насторожились и внимательно на меня уставились. 'Однако нестыковка', - подумал я, с досадой. Меч, броня, ножи, и одежда на мне были те же, что и вчера, смысла ломать комедию больше не было, и я заявил, мявшемуся торговцу:
  - Вообще-то Бранд Аскель, это я, ведь у вас принято иметь по два и больше имени?
  - Ну да, одно для родичей, другое для клана и если есть необходимость, третье для всех, но мне сказали, что этот Бранд намного старше и волосы у него черные, ты Артем на него не похож. Ты не подумай, что я не верю, но...
  Договорить он не успел, потому что я провел руками по лицу и волосам и его ошарашенному взору предстал Бранд Аскель собственной персоной.
  - Не знал Артем, что ты еще и маг. А женщина, кто она? Твоя жена?
  - Жена, Акрисий ты хотел видеть Бранда и он перед тобой, говори, чего хотел? Если ты считаешь, что я неправедно проучил этих горцев, - я кивнул на отведших взгляд парней и продолжил: - То их счастье, что ехал я, а не соплеменники Нерсии, иначе, им отрезали бы языки за такие слова.
  - Потому мой друг, я и здесь. Мой племянник Истр был свидетелем вашей вчерашней стычки с Ризом, сыном моего давнего друга Лока и Герцем, сыном моего знакомого. Я давно торгую в королевстве Кронг и не только в нем, хорошо знаю, к чему могут привести подобные незаконченные ситуации и потому привел этих молодых и неразумных горцев, для того, чтобы они извинились перед тем, кого они оскорбили. Для того чтобы урок запомнился, один из них, обратный путь проделает на телеге и на своих двоих. Обернувшись к парням, такой беззлобный на вид Акрисий, командным голосом приказал:
  - Риз, Герц! Подойдите!
  Горцы спешившись, и пряча взгляд, привязали коней к коновязи и подошли.
  Риз поднял взгляд на меня и, дернув щекой, сказал:
  - Прошу прощения за наши оскорбительные слова и нападение на Бранда Аскеля, а так же прошу принять в дар эту лошадь, - парень показал на гнедую синайскую кобылу и продолжил: - этот прекрасная лошадь под стать вашей красавице жене, пусть она послужит ей.
  Гнедая и впрямь была хороша, высокая, статная кобыла ни в чем не уступала моему Чернышу. Уздечка и седло так же были пошиты на совесть. Что ж в свете новых возможностей перемещения такая лошадка была не лишней, и я ответил парню:
  - Извинения приняты, так же как и ваш дар. Бранд Аскель и Артем Берест не имеют к Ризу сыну Лока и его другу Герцу никаких претензий, и считают вчерашнее недоразумение исчерпанным. Надеюсь, Риз и Герц будут более осмотрительны в следующее свое посещение равнин. Подойдите оба, я вас подлечу, а то негоже такому уважаемому торговцу как Акрисий путешествовать в сопровождении побитой охраны. Так каждый решит, что его можно легко обобрать.
  Первым подошел Герц, с опаской косясь на мои ладони, засветившиеся внутренним светом. Недавно я экспериментировал с заклятиями исцеления и пришел к интересным результатам. Не нужно произносить заклятие или наговор богини вслух, достаточно того чтобы речитатив звучал и про себя. Результат тот же, то есть излечение того, на кого это заклятие или наговор направлены. В данном случае силы богини применять не нужно было, достаточно и легкого исцеляющего заклятия. Водя руками напротив груди Герца, я с удовлетворением наблюдал, как опухоль на его лице и синяки пропадают, а нос приобретает нормальные очертания. Впрочем, я не забывал следить и за руками горца, мало ли, пырнет благодетеля в живот и приплыли. Сам не знаю, что на меня нашло, но захотелось исправить то, что я наделал с этими двумя в порыве гнева. Возможно, именно такой мой поступок, подействует более действенно, чем все наказания Акрисия, а то, что он их накажет, было понятно, как дважды два. Риз приблизился уже без такой опаски, и в его взгляде было недоумение. Процедура повторилась и парень, уже не кособочась, отошел на два шага, но потом, обернувшись, склонил голову и с почтением сказал:
  - Благодарю. Я Риз сын Лока из рода Парис, всегда буду рад такому гостю как Артем Берест и обещаю, что его примут как самого дорого гостя.
  Акрисий и горцы отвязали своих коней и уехали, а я, забрав гнедую, повел ее во двор. Даго весь наш разговор, молча подпиравший воротный столб и с ленцой наблюдающий за всем разговором, наконец, покинул свой наблюдательный пост и, идя рядом со мной, задумчиво сказал:
  - Эта лошадь стоит не меньше пятнадцати золотых. Сильно испугался Акрисий за своих подопечных, раз таким конем откуп дал.
  - В смысле? - не понял я, о чем говорит Тангар.
  - Мне трактирщик с утра рассказал, как ты их валял по дороге. Я тогда еще не знал, что это был ты, но то, что горцы первыми достали оружие и кинулись на тебя, давало тебе право, убить их. Таков их закон и никто ничего предъявить не может, только вызвать тебя на бой. Сейчас здесь нет их отцов и старших братьев и за них отвечает Акрисий, а он, как ты понимаешь, не очень горел желанием биться с человеком, свободно раскидавшим двоих вооруженных горцев. А так, все решилось и теперь никто и никому ничего не должен. Разве что Ризу и Герцу не заплатят часть того что им обещал Акрисий, но и зла они на тебя не затаили, чтобы горец из рода Парис пригласил чужака к себе в гости, небывалое дело.
  - Вот оно как, а я-то гадал, что это он так всполошился из-за обычной взбучки.
  - Болли! - окликнул Тангар своего привратника и по совместительству конюха и когда тот подошел, я отдал ему коня.
  Только мы собрались отправиться в трапезную и хорошенько подкрепиться после насыщенного событиями утра, как от ворот послышался стук молотка. По тому, как требовательно стучали, можно было сказать, что приехал либо Арибуна, либо барон Зорг эл Толли. По времени было еще рано, но кто его знает, что на уме у местного барона. Даго с досадой оглянулся на возившегося с лошадьми привратника и буркнул:
  - Не школа, а проходной двор какой-то. Пошли Артем, посмотрим, кого там еще принесло.
  - Кстати, Даго, а что у тебя с Арибуной произошло? Крут, вчера что-то начал рассказывать, но ты ему не дал договорить, - поинтересовался я у учителя, пока мы шли к воротам.
  - Если приехал Арибуна, ты у него и спроси, да и барон, тоже может быть, тебе расскажет, - дернув щекой, неприветливо ответил он.
  Подошли к воротам и Тангар сдвинул в сторону запорный брус. Я хоть и не чувствовал никакой угрозы, но все же напрягся и приготовился к неожиданностям. Однако, за воротами оказалось всего трое всадников на превосходных гнедых конях синайских кровей. Один из всадников был барон Зорг эл Толли, которого я когда-то мельком видел, ростом примерно метр девяносто-девяносто пять, волосы иссиня-черные, лицо гладко выбрито, глаза бледно-голубые. Одет с иголочки, шелковые зеленого цвета штаны, высокие сапоги для верховой езды, красный бархатный камзол и бархатный же берет. Поверх камзола, кожаный кожух и кольчуга из рубиновой стали двойного плетения, выгодно подчеркивающая мощное телосложение и широкие плечи барона. На поясе сабля с изумрудом в оголовье и короткий нож, выглядевший на фоне сабли непрезентабельно, но таящий в себе магию огня. Второй по видимому его советник Гилл Петраир, внимательно разглядывающий нас своими умными ярко-голубыми глазами. На вид, лет пятьдесят, седой, ростом около метра семьдесят-семьдесят пять. Одет как обычный зажиточный горожанин Трехречья. Оружия при нем не было.
  Третий, здоровый дядька около двух метров ростом, имеющий на себе как минимум несколько активных амулетов защиты и нападения, и весь закованный в пластинчатый доспех, изготовленный из рубиновой стали. На седле висел композитный лук, готовый к стрельбе и колчан со стрелами. Из-за спины торчали полуторные рукояти двух мечей, от пояса до плеча, перевязь с пятью метательными ножами. На голове остроконечный шлем с кольчужной бармицей закрывающей шею. Из под короткого защитного козырька смотрят равнодушные карие глаза, лицо сорокалетнего воина так же бесстрастно. Создавалось ощущение, что перед тобой не живой человек, а киборг. Об этом человеке я знал, но только по слухам.
  Звали его Бруни Рендольф. По тем же слухам, служил он у барона уже давно, не меньше пятнадцати лет. Возглавлял его гвардию и отвечал за охрану замка и членов баронской семьи. До этого, вроде как был охотником за головами. Однажды он со своими бойцами взял заказ на устранение шайки грабившей малые обозы купцов на границе баронства Толли и Вайс. Банда была небольшой, но состояла из бывших наемников, нескольких орков изгоев и одного мага-некроманта. Разбойников побили, но выжил только один Бруни, его выходил маг Зорга. После этого, этот немногословный и бесспорно очень опасный тип, так и остался при бароне.
  - Мир сему дому. Приветствую Даго, а это, если не ошибаюсь, и есть, барон Артем Берест - белозубо улыбнувшись, сказал барон, спрыгивая с коня.
  - Здрав будь барон Зорг эл Толли. Приветствую, гости дорогие, проходите, таким гостям всегда рады, - ответил Тангар.
  Выскочивший из конюшни Болли забрал коня герцога и советника и повел их к конюшне.
  Бруни спрыгнул с коня и сам привязал его к коновязи.
  Тангар предложил барону и его спутникам отобедать, и они охотно согласились. Вообще было видно, что они здесь не первый раз и неплохо ориентируются. Цепной пес Зорга не выпускал меня из виду, да и я, следил, чтобы он ненароком не оказался позади меня. Мало ли что, но такого опасного воина с хозяином в неопределенном статусе, не стоит подпускать слишком близко. Какое бы дело у барона ко мне не было, он с ним не спешил и сначала навестил своего отпрыска, потеющего на рубке лозы. Мы же в это время зашли в дом и Даго сообщил Сире, что барон будет обедать у них. Жена Тангара нисколько этому не удивилась и начала сервировать в большой столовой. Нерсия помогала ей и после того, как они накрыли стол, обе ушли наверх, где была спальня хозяйки дома. Наверняка, решили принарядиться ради такого случая.
  Обед прошел немного натянуто. На одной стороне стола рассчитанного как минимум на пятнадцать персон, сидел барон Зорг эл Толли, его сын Скар, которого он вытащил с занятий, советник Гилл Петраир и их охранник, Бруни. Что примечательно, барон и Рендольф сняли броню и почти разоружились, при каждом из них остались только по ножу.
  На другой стороне стола сидел я, Нерсия, Даго и Сира. Мы с Тангаром так же разоружились и переоделись в чистую одежду. Зорг нахваливал стряпню хозяйки дома, а услышав, что ей помогала гостья, похвалил и ее, при этом наговорив обеим женщинам кучу комплиментов. Что сказать, было очевидно, что местный феодал, таким образом пытался не сколько сделать приятное хозяйке дома и Нерсии, сколько, разрядить напряжение. Хотя, конечно, язык у него был подвешен прилично, но и мечом он мог управляться неплохо, судя по его физической форме и характерным мозолям на ладонях. Когда обед подошел к концу, и женщины начали убирать пустую посуду, Зорг взял со стола кувшин с митрийским вином, два кубка и, кивнув мне, он спросил:
  - Поговорим?
  - Почему бы и нет? Пошли, - лаконично ответил я и, вытерев руки столовым полотенцем, направился вслед за Толли.
  Советник, Бруни и Скар остались во дворе, а мы, пройдя в зимний манеж, сейчас пустующий, начали беседу.
  - И что же меня выдало? - поинтересовался я у Зорга.
  - Конь и твой меч, а когда еще сообщили приметы девушки сопровождавшей Бранда Аскеля, то все встало на свои места. Таких коней на всю округу не больше двух сотен, меч тоже приметный, а такая женщина, как твоя жена Нерсия, вообще единичный случай, - усмехнувшись, ответил барон и разлив по кубкам вино, подал один из них мне.
  На всякий случай, просканировав кубок в магическом зрении и не обнаружив в содержимом изменений, я принял его. Заметив мою заминку, барон хмыкнул, и показательно отхлебнув вина, сказал:
  - Поверь мне, если бы я хотел твоей смерти, то ты бы уже был мертв. А уж, если учесть, что церковь Триединого дает за твою голову две тысячи золотых, то еще бы и в выгоде остался. Но, мне перепадет в таком случае не только от Императора и всех твоих ближних, но и от своего короля. Его очень заинтересовало, что в приграничье с Гиблыми Землями появился новый барон. Ты ведь в курсе, что часть этих земель принадлежит королю Кронга Вестеду Третьему? Неважно, что имперские чиновники числят все Гиблые Земли принадлежащими империи. По факту, восточная часть этих земель принадлежит нашему королю. Несмотря на проклятие, мертвецов и измененное зверье, наши караваны пробиваются на побережье по пути, проторенному вдоль границы Дикого Леса. Есть еще медный рудник Ис-Кай, он также на якобы имперских землях. Все эти вопросы требуют решения, но только в том случае, если наши догадки верны и проклятие с этих земель можно снять. Не для этого ли ЕЕ последователь стал бароном Северного Предела? - приподняв кубок и подмигнув, спросил Зорг.
  - Может быть, но по силам ли это одному человеку? - пробормотал я и опрокинул кубок с терпким митрийским вином, словно это обычная вода.
  - Когда этот человек, ЕЕ воин и к тому же Пробужденный, все может быть, - разливая остатки из кувшина по кубкам, ответил барон.
  Держа в одной руке кубок, он достал из внутреннего кармана плотный пакет с бумагами и печатью, передал его мне со словами:
  - Здесь очень важные бумаги и их нужно передать либо герцогу Кинтару эл Гроссу, либо лично императору. Второе предпочтительней. Эти бумаги не должны попасть в чужие руки и их не стоит доверять даже дипломатической почте. Передашь? Это в твоих же интересах, потому как если наш король и император не договорятся заранее, то это будет твоя головная боль, а не далеких имперских чиновников.
  Приняв небольшой, но увесистый пакет с бумагами, я просканировал его в магическом диапазоне. Ничего необычного, кроме магически защищенной малой королевской печати, не обнаружил и сунул пакет за пазуху.
  - Хорошо, я отдам эти бумаги или герцогу, или императору, это срочно?
  - Не очень, но оттого насколько ты быстро их передашь, зависит и то, как быстро заработает бюрократический и дипломатический союз. Хотел тебя спросить: - а что это за зверь такой был, что ты убил, когда торопился из моих земель? Кстати, неподалеку от твоего замка есть город Сверд и там появилось нечто подобное, но его убил какой-то приезжий молодец и вот интересное совпадение, он очень похож на барона Артема Береста, - стараясь быть непринужденным, спросил Зорг, но по тому, как он напрягся, стало ясно, что его очень интересует этот вопрос.
  Не спеша, попивая вино из кубка, я с толком и расстановкой рассказал, что же это за твари и от чего они появляются. На лице барона задумчивое выражение сменилось сначала заинтересованностью, а к концу моих объяснений стало мрачнее тучи. Видно он представил, что может произойти, если подобный демон появится на улице Трехречья или в его предместьях. Поверил он или нет, это его проблемы, но, то, что он крепко задумался о поведанном мною, это точно. Когда мы вышли, Зорг обвел широким жестом подворье школы и заявил:
  - Кстати, Артем, я купил половину этой воинской школы, дело прибыльное, никогда бы не подумал. Даго еще не знает, ты ему сообщи, а то у меня скоро встреча с купцами. А тут прослышал, что Арибуна продает свою часть дела и купил за хорошую цену. Думаю, со временем и Тангар продаст свою часть мне. Так что, в следующий свой приезд, ты будешь у меня в гостях. Будь осторожен барон и почаще оглядывайся, и мы еще встретимся, - хлопнув меня по плечу, сказал эл Толли.
  Позвав советника и Бруни, местный феодал в сопровождении своих спутников широкими шагами направился к лошадям. Боллли шустро раскрыл ворота, и всадники выехали на улицу, где их ожидало еще с десяток воинов барона.
  - Ну и чего он от тебя хотел? - спросил подошедший Тангар.
  - Посмотреть он хотел, что я за человек. Потому как дело это он мог провернуть и через советника. Хотя, может быть, это и впрямь было важно. Да и еще, барон просил передать, что Арибуна продал свою часть вашей школы. Кстати, он надеется, что и ты продашь свою часть. Теперь-то ты расскажешь, что тут у вас происходит?
  Даго услышав новость, дернул щекой и стал мрачнее тучи. Помолчав, видимо переваривая неожиданную и нерадостную весть, он начал рассказывать.
  - Помнишь Норта? Того парня, что женился на Айрис, дочери Токогавы. Так вот, этот недоделок участвовал в торговых сделках отца, потому как тот месяца два назад занемог и серьезно. Он решился на рискованную сделку и прогорел, можно сказать, разорил отца. У него бы все получилось, но его суда ограбили на границе с империей и он сам еле уцелел. Арибуна решил им помочь, но требовалась довольно крупная сумма, четыреста пятьдесят золотых. И это только для того чтобы вылезти из долговой ямы в которую угодил его зять. Тогда он и сказал, что продаст свою долю нашего общего дела. Я просил его подождать неделю в течении которой смог бы собрать эту сумму, но он не послушал меня. Подозреваю, что на кредиторов надавил Зорг, а они потребовали долг с Норта. Мы здорово повздорили позавчера, и вот он продал не только свою долю, но и меня подставил. Сколько трудов и все прахом, - махнув рукой, с досадой и злостью закончил разъяснять сложившуюся ситуацию Тангар.
  - Тогда, может, тебе стоит подумать о моем предложении? Продай свою долю, а после перебирайся ко мне. Переправлю всю твою семью и тех, кто будет с тобой. Вместе со скарбом, что будет при вас. На дорогу тратиться не придется, а там я замолвлю слово перед бароном Долгаром Зальцем, он правит в Сверде. Это, если ты надумаешь осесть в более обитаемых местах, чем мои владения и открыть новую школу. Сверд большой городок и расположен на хлебном месте, подумай над этим. Если же тебе надоела возня с новиками, то добро пожаловать в мой замок в качестве кузнеца и по совместительству учителя охраны замка. Даже если в моих владениях и не будет никакой рубиновой руды, то железо есть в окрестностях Сверда. Зальц вполне по сносным ценам готов сбывать часть сырья. Мы с ним об этом договаривались. Развернешь кузню около реки, можно будет сделать привод и соорудить молот и меха, приводимые в движение текущей водой, - привел я последний довод, и по тому какая заинтересованность появилась во взгляде учителя, стало ясно, что моя задумка упала на плодородную почву.
  - О таком, я только слышал, но, ни разу не видел. Ты сможешь, подобное повторить? - крепко задумавшись, спросил Даго.
  - Думаю, в этом нет ничего сложного. Русло ближайшей к замку реки узкое, течение сильное, колесо с лопастями, валы, шкивы или зубчатые колеса, возвратно поступательное движение и приводы. Часть запчастей я уже заказал у имперских мастеров, делающих комплекты для мельниц. Таким же принципом, как и кузничный цех, запущу лесопилку. Это конечно, все пока только наметки, но если все удастся, то за несколько лет, можно обеспечить не только нужды своих владений, но и начать продажи в другие владения.
  - Да ты, Артем, широко замахнулся, не забыл, что у тебя под боком проклятые земли? - со скепсисом спросил Тангар.
  - Не забыл, а ты Даго, решай, я сегодня уеду, но в ближайшее время буду в ваших краях. Надумаешь, передай весточку через ведунью Хельгу.
  - Хорошо, Артем, я подумаю, скажу честно, ты меня почти убедил, но трудно слететь с нажитого места, надо посоветоваться с Сирой. Пошли, посидим на дорожку, скоро Рон должен приехать, Микар просил, чтобы ты его дождался.
  Даго, Сира, Крут, я и Нерсия сидели и пили аналог местного кофе, сваренный их зерен фенки контрабандного и дорогого товара. На десерт были булочки с медом. Крут развлекал меня своими байками из наемнического прошлого, женщины разговаривали о чем-то своем, Даго был немногословен и хмур. Если бы не нужно было ждать Рона, я бы уже давно уехал, но раз пообещал Микару, то, что поделать, надо держать обещание. Поэтому, как только ученик алхимика приехал, я тут же засобирался.
  - Привет Рон, друг мой, ты вырос и стал мужчиной. А уж, оружие у тебя увидеть, вообще удивительно, - увидев во дворе парня, сказал я.
  Последний раз, когда я его видел, это был худой паренек восемнадцати лет. Сейчас же он прибавил в весе и оброс мышцами, а на лице появилась щетина. На боку висела сабля, у седла арбалет и тул с болтами а раньше этот юноша на дух не переносил оружие. Смутившись, парень стал похож на себя прежнего, улыбнувшись, он ответил:
  - Это все Крут. Он по просьбе Микара взялся за мое обучение.
  - Что и в веселый дом наверняка ездил с ним? - оглянувшись и не обнаружив позади жены, сказал я, вполголоса, заговорщицки усмехнувшись.
  - Дда, но... - промямлил смутившийся и покрасневший парень.
  - Да ладно, ты не тушуйся, дело то молодое. Только смотри мне, это моя жена Нерсия и на нее не стоит так смотреть, - с металлом в голосе закончил я, увидев какими глазами парень уставился на появившуюся на крыльце шаманку.
  Услышав, с какими интонациями, я сказал последнюю фразу, ученик алхимика отвел взгляд и больше не пялился на приближавшуюся Нерсию. Уж кто-кто, а Рон, прекрасно знал, как быстро я могу стать скорым на расправу. Представив парня жене, я с помпой вывел из конюшни гнедую и сообщил шаманке, что это отныне ее лошадь. Помог ей усесться на лошадь и кратко объяснил откуда такая красота. Выехали за ворота, проехав метров сто, въехали в низину, я оглянулся вокруг и, не обнаружив лишних глаз, применил новый телепорт.
3 Глава.

  Перемещение прошло без происшествий и накладок. Секунда и мы уже у ближайшего к замку истока. Поляна, посередине огромный дуб, половина кроны топорщится голыми ветвями, а вторая полна жизни. Отсюда до замка было километров десять, из них около шести по лесу. Лес, хоть и начали прореживать орки и строители, но до этого места еще не добрались. Киф по моей просьбе, расчистил к истоку дорогу и на этом пока все. На краю поляны, на плоском валуне сидел Богдан и лениво жевал травинку. В кольчуге, с прямым обоюдоострым мечом на боку, за спиной колчан со стрелами и не натянутым луком. На камне лежит остроконечный шлем с кольчужной бармицей, на коленях рогатина. Кстати, рогатину он делал у кузнецов в Сверде на заказ, и она почти один в один повторяла ту, в которой когда-то томился дух полубога. За исключением материала, метеориты не каждый день с неба падают, так что пришлось ему довольствоваться рубиновой сталью.
  Поднявшись с камня, Богдан шустро перехватил коня с Роном, который никак не мог успокоить взбрыкивающую кобылу, намеревающуюся понестись в чащу.
  - Немного неожиданно, что вас трое и все верхом. И ты Артем, припозднился, я уже хотел связаться с тобой через амулет. У нас тут нештатная ситуация. Снова охотники за твоей головой. Это кто? - не смотря на Рона, спросил сотник и отпустил поводья, наконец успокоившейся лошади.
  - Это Рон, он ученик алхимика Микара, моего друга. Как только разберемся с охотниками, надо будет его определить к мастеру. Проследишь, чтобы его никто не обидел, а лучше, приставь к нему кого-нибудь из новиков, пусть объяснят что здесь и как, и пару дней при нем побудет.
  - Сделаю, думаю, Лиха к нему приставить, этот, точно уследит. Ты был прав, насчет пчеловода, он и его пасынки в засаде.
  - Сколько их, - поинтересовался я и оглянулся на жену, поглаживающую гнедую по морде.
  - Тридцать три, пчеловоды, с десяток эльфов, десять карающих и наемников еще десять. Среди них трое или двое магов, точнее не скажу, приближаться опасно, могут обнаружить. За ними сейчас присматривают следопыты и Малой. Дружина и маг кружным путем вышли из замка и уже обложили засаду со всех сторон, чтобы никто не сбежал. Ждем только тебя и твоего приказа. Облачайся, я привез твою броню и щит, - вытащив из-за деревьев объемный тюк, и щит, изготовленный из головного щитка королевы висов, буркнул Духовлад.
  - Тридцать три богатыря и с ними дядька Черномор, - пробормотал я и, спрыгнув с Черныша, начал распаковывать тюк.
  Мои нынешние доспехи были неплохи, и прошли не одну стычку, доказав, свою надежность и полезность, но как правильно сказал Богдан, - не пристало барону, выглядеть как наемник. В чем-то он был прав и я, обзавелся новыми доспехами, в какие не стыдно было бы облачиться и герцогу, не то, что барону.
  Мелкоячеистая кольчуга, изготовленная из чистой рубиновой стали, рукава до локтя, на груди и спине приклепаны пластины из рубинового же сплава. На центральной нагрудной пластине красовался мой герб, два коня вставших на дыбы, слева черный, справа белый, а между ними, прямой обоюдоострый меч, опущенный острием вниз. Наплечники, наручи, шлем и поножи из того же материала, дорого, но надежно. Под доспех одеваю безрукавку из кожи ликора, на руки перчатки, затягиваю все ремни и подбираю щит. Квадратный щит полметра на полметра, изготовили орки из защитного щитка королевы висов, ремни были сделаны из кожи ледяных великанов и ей же был обтянут весь щит. С внешней стороны кожа была идеально выделана, и там красовался такой же герб, как и на нагруднике. Такой щит, мог выдержать не только удар копья и стрел, но и погасить сильное заклятие. Поначалу я думал, что Малой будет как-то негативно относиться к такой части моей защитной экипировки, но он никак не отреагировал на щит, на изготовление которого была пущена часть его родичей. Только я подумал, о Малом, которому я подумывал дать имя, как почувствовал его приближение. По тому, как быстро он перемещался в нашем направлении, я сделал вывод, что этот сорванец опять скачет по ветвям, как Тарзан.
  Ветви дерева на краю поляны качнулись, и передо мной приземлился Малой. Хотя, какой он малой? Малыш вымахал почти под полтора метра и молочные когда-то коготки, отросли до пяти-шести сантиметров и приобрели более темный цвет, такой же, как и у взрослых особей. Жизнь в лесу, куда я отпустил своего протеже в качестве свободного охотника и разведчика, пошла ему на пользу. Склонив голову в поклоне, он сказал:
  - Приветствую старшего. Маг просил передать, что все готово и нельзя медлить, враги зашевелились. У них может быть следящий кристалл.
  - Хорошо младший, я понял, передай мастеру, что мы уже выдвигаемся.
  Кивнув, зверь прыгнул на дерево и помчался передавать мои слова магу. Так уж повелось, что подросток великанов охотно откликался на малого, но меня с первых внятных фраз, называл не иначе как старшим. В это слово он вкладывал все свое почитание, и оно объединяло в его понимании отца, вождя и всю родню. Запрыгивая на коня, я усмехнулся, увидев, какими глазами вокруг смотрит Рон, только сейчас осознавший, что все, очень непросто. Прежний же Артем, совсем не тот, что когда-то, не только внешне, но и во всем другом.
  Через полчаса мы прибыли к основным силам, устроившим засаду на сидящих в засаде охотников за головами. Хм, засада на засаду. Это были уже третьи желающие, моей головы в мешке. Первых алчущих моей крови, заприметил еще Хакред, это были пятеро наемников, проезжавших через Сверд и якобы направляющиеся ко мне на службу. Краткий опрос по отдельности и в незримом для опрашиваемых присутствии Нерсии, выдал их с головой. Их главарь, даже попытался меня убить при таком опросе. Лишившись головы, труп главаря убийц украсил одну из привратных башен. Остальные убийцы, были допрошены с пристрастием и, уяснив, что препираться бесполезно, рассказали все. После чего, отправились в подземелье замка Гархат, где и сидели по сей день.
  Второй желающий, оказался отравителем, профессионалом в своем ремесле. Именно, после знакомства с ним, я стал проверять, еду и питье потребляемые в компании незнакомых мне людей. Этот тип, вызвал подозрения у Богдана, после чего был проверен Нерсией и пойман на лжи. Причем, он уже успел пристроиться на кухню, и если бы я в тот момент был в замке, то, вполне мог получить яд в пищу. С этим не нянькались, Духовлад допросил его, и лично накормил отравителя его же приправами, после чего тот скончался в страшных мучениях. Кстати, его тушка по сей день болталась на второй привратной башне.
  Теперь же, по мою душу прислали серьезную силу, видно, все хотящие моей смерти, скинулись воинами, для более серьезной попытки. Поэтому-то я и собирался как можно быстрее пополнить казну, потому что нужны были воины и много, судя по настойчивости моих врагов. Воины же, тем более хорошие, стоили немалых денег, а они-то у меня практически закончились. Подошли Ситар Бьерниссон, Богдан Духовлад, Никорий Ариольский и командир следопытов и разведчиков, бывший искатель Остарг Шенгорион. То, что бывший искатель, примкнул к моему по началу, стихийно снаряжаемому войску, было поистине удачей. Однако, я подозревал, что не удача тому причина, а прямой приказ герцога Кинтара эл Гросса. Тем более, что этот приказ, если он существовал, конечно, не шел вразрез с желанием большинства искателей, участвовавших в походе к лесам эльфов. Желание же было простым и незамысловатым, остаться у этих Гиблых Земель. Из тридцати искателей, двадцать два выжило в походе и двадцать из них вместе с Остаргом примкнули к моей дружине. Не знаю, в чем тут было дело, но может, Остарг был прав, когда сказал, что большинство поисковиков тянет к этим землям и они уже не могут без всего, что составляет саму суть их поисков. Риск, адреналин и возможность быстро стать богатым. Были такие случаи, когда богатая находка приносила искателям немалое богатство, но почти всегда, они возвращались назад, промотав состояние или потратив их на снаряжение уже своего отряда. Своего рода зависимость, так я определил это явление.
  Согласовав действия, все разошлись сообразно разработанному плану. Враг расположился на опушке леса, заняв холм, густо заросший кустарником и разлапистыми ивами. С этого холма прекрасно было видно все дороги ведущие к замку и по какой бы я не прибыл, незамеченным бы не проскользнул.
  План был прост, дружина делится на три части. Десяток ждет в седлах, на случай если враг попытается выскользнуть из кольца, по расчищенному от леса участку, старшим у них бывший десятник искателей Нимон. Восемьдесят воинов Ситара зажмут слева, еще восемьдесят воинов Богдана соответственно справа, а я, двадцать пять орков и сорок дружинников позади тяжелой пехоты в виде орков по центру. Еще было две пятерки следопытов, эти контролировали, чтобы никто не выскользнул мимо неполных сотен. Мы начинаем, а неполные сотни дружины, идут сразу же, как только мы налетим на неприятеля. Шаманка, мастер и Рон, которому не место было в предстоящем замесе, прикрывают наше приближение к врагу. Мастер заверил меня, что если у охотников нет магистра магии, то он гарантированно сможет отвести глаза врагу почти до самого нашего приближения к ним. Если конечно, мы не будем топать как стадо слонов и стучать барабанную дробь, возвещая о наступлении.
  Было бы проще, снять часовых и наблюдателей, после чего, повязать остальных, но разведчики доложили, что как минимум десяток врагов бодрствует и наблюдает за лесом. Причем секреты расположились так, чтобы видеть соседей. Незаметно не снять, так что исходим из того, что есть.
  Опустив забрало, защищающее нижнюю часть лица, я дал отмашку на выход и построившийся за мной клин из орков во главе, двинулся следом. Не скрипят ремни, не гремят доспехи, только иногда колышутся потревоженные ветви деревьев и кустарника. До холма, пятьдесят метров, тишина. Тридцать, никакой реакции, десять и вдруг, раздается истошный крик на эльфийском:
  - Враги! Тревога!
  - Бей! - кричу я и перехожу на бег, чувствуя, как позади плотно сбивается клин орков.
  Навстречу нам летит заклятие, зеленая полупрозрачная пелена образовалась из ниоткуда и, достигнув нас, пропала, словно сдутая порывом ветра. Грудь обдало холодом, возвещая о том, что больше абсолютной защиты от магического нападения у меня нет.
  Свистят стрелы выпущенные секретами охотников, и бессильно отскакивают от толстой брони орков и не таких массивных, но не менее прочных моих доспехов. С задних рядов нашего клина, практически взобравшегося на невысокий холм, щелкают арбалеты и вскрики среди ветвей, возвещают о том, что болты нашли цели.
  Навстречу нам выстраивается строй карающих и наемников, трое замешкавшихся, получили стрелы, и болты в разные части тел и выбыли из битвы. Напротив меня крупный боец в наспех застегнутом доспехе и без шлема, на голове лысина, в глазах растерянность, а в бороде крошки хлеба, не иначе мы прервали обед. В руках копье, на лице непонимание как же так получилось, что мы возникли словно чертик из табакерки. С этой миной изумления и непонимания на лице он и умер. Приняв на щит его выпад копьем, рывок вперед, удар щитом в замешкавшегося лысого, рублю его по горлу. Стоящий справа от убитого, пытается проткнуть меня копьем и мой меч словно тростинку перерубает древко. Лишившийся копья боец с эмблемой карающих, получил эфесом по голове и рухнул в траву как подкошенный. Справа трещит разряд электричества и в задних рядах нашего строя, раздался крик заживо поджариваемого человека. Еще один противник, размен ударами и принимаю на щит мощный удар двуручника, перекат и загоняю меч под подбородочный ремень. Хрип и дородный дядька прикидывающийся пасечником последние пару недель, заваливается навзничь. За ним был какой-то сморчок в сутане, на рукаве эмблема карающих. В глазах ужас и понимание того что вот она смерть, мчится на него с окровавленным мечом. Но сморчок пытается повторить фокус с молнией. Затрещав, разряд врезается в щит и гаснет без пользы.
  - Ха! - мощный удар ногой подбрасывает тщедушное тело в воздух и на землю уже падает бесчувственное тело.
  Моей целью было не убийство этого карателя, а захват, иначе он бы умер, как только попал в мое поле зрения. По моему этому магу больше никогда не быть отцом, потому как его детородные причиндалы должны были прийти после такого удара в полную негодность. Оглянувшись, я обнаружил, что в поле видимости все враги либо убиты, либо активно вяжутся. На другой стороне холма тоже затих звон железа, видимо тем путем пытались скрыться эльфы.
  - Свар! - позвал я десятника и когда он подскочил, кивком показав на бесчувственное тело, приказал: - заковать в кандалы мастера и поместить отдельно от остальных. Глаз не спускать с него.
  - Ясно, сделаем, - ответил орк и, схватив за шкирку тщедушное тело, направился к подходящему к холму магу.
  Возвышенность очень быстро перестала быть укромным местом. Какая уж тут скрытность, когда несколько сотен воинов протоптались по нему как стадо бегемотов.
  - Артем! - окликнул меня Богдан и когда я оглянулся, он показал на опушку леса и сказал: - Господин барон, вам надо на это посмотреть.
  Улыбнувшись тому, с какой миной на лице он произнес это обращение, я направился вслед за ним. И да, он был прав, это надо было видеть. Мощный станковый арбалет, на треноге, свободно крутящийся на шаровой опоре в любом направлении и с воротом для натягивания тетивы. Тренога была крепко прибита к массивным стволам, специально для этого притащенным на опушку. Их кроны были пущены на маскировку стрелковой точки и на ветвях были наложены заклятия неувядаемости, не иначе эльфы постарались. Сам арбалет был очень искусно выполнен и на дугах из рубиновой стали тоже были наложены чары, усиливающие плечи и не позволяющие усталости металла ослабить выстрел. В желоб была вставлена не обычная стрела, а нечто, очень похожее на изделия Мицуны, но с каким-то очень сильным заклятием и это была не магия стихий, а что-то другое. Более изощренное и словно бы вмещающее в себя не одно поражающее действие. Рядом в специальном пенале, было уложено еще с десяток таких 'гостинцев'. Там где должна быть планка для прицеливания, красовалась рамка из рубинового железа, в которую было вставлено стекло. Эта штука тоже оказалась непростой и, взглянув в нее, я увидел, как она приблизила изображение за ней в несколько раз. Примерившись к смертоносной игрушке, я выбрал на вырубке огромный пень, который никак не могли выкорчевать, до него было метров двести пятьдесят не меньше. Скоба плавно поддалась, и басовито загудев, дуги отправили в полет смертоносный болт.
  На месте пня возникла серая воронка около десяти метров в диаметре и вгрызлась в землю, словно огромный бур. Несколько секунд буйства и в месте попадания болта осталась большая дымящаяся яма метров пятнадцати в диаметре и в глубину не меньше трёх. С такой машинкой убийцы вполне могли добиться успеха, не с первого выстрела, так со второго или третьего. Плюс сами по себе они являлись серьезной угрозой, а учитывая, спрятанных в овраге за холмом лошадей, они еще после этого могли и уйти. Не будь у меня в Сверде агентуры, а здесь Богдана, Малого и ходячего детектора лжи в лице шаманки, кто-то из этих охотников за моей головой вполне мог бы преуспеть. Однако, враги не подозревают об этих скрытых козырях и шлют своих убийц на убой. Подобные мысли роились в голове, но не их я высказал, всем своим видом показывая уверенность и осматривая станковый арбалет.Непростой арбалет, прицельно бьющий на несколько сотен метров, вещь бесспорно полезная и в хозяйстве пригодится. Показав на оружие, заготовленное специально для моего убийства, приказал:
  - Доставить в замок и запереть в малой оружейной. Ситар! Богдан! - окликнул я распоряжающихся сотников, и они не замедлили явиться.
  - Докладывайте, сколько у нас потерь, пленных, и что по трофеям.
  Ответил за обоих Бьерниссон. Кашлянув в пудовый кулак, он начал отсчитываться:
  - Четверо погибших, все из последней вербовки, пять серьезно раненых, ими занялись маг, этот приехавший с тобой паренек и леди Нерсия. Убийц было тридцать шесть, мы поспрашивали пленных с пристрастием, никто не ушел. Только маг эльфов чуть не вырвался, но твой зверь ему глотку разорвал, когда он уже в лес утек. По пленным, двое эльфов, один тяжело раненный, добивать не стали, видно благородный, отнесли к нашим раненым. Еще трое наемников, среди них гном, и еще двое карающих. Лошадей тридцать восемь, все превосходные, но лошадь мага добили, Малой ее зацепил когтями. Оружие и доспехи собрали, мертвых храмовников обезглавили сразу же после битвы, как и было приказано. У наемников было две сотни золотом, да с эльфов взяли артефактов и побрякушек всяких немало.
  - Что ж неплохо, но откуда такие потери? Ладно, потом расскажете, трупы охотников сжечь, побитые доспехи и поломанное оружие к Дигу Торгифу отправите, он как раз позавчера жаловался на нехватку железа. Оружие попроще в большую оружейную. Эльфийское, харалуг, из рубиновой стали и с чарами, вроде этого арбалета в замковую малую оружейную сдадите. Опись всего составите и отдадите Гордиусу.
  Меня прервало быстро нагревающееся кольцо, по виду обычная серебряная печатка, а на самом деле амулет связи. Подобные этому, но с другими рисунками, были у Хакреда, Ситара, Богдана, мастера, Нерсии и Гордиуса, замкового управляющего. Спасибо мастеру, вот уж действительно он один стоил троих магов среднего ранга. А учитывая, что он не стоял на месте и активно начал пользоваться силами истоков, то неизвестно каких высот в магии он еще достигнет.
  Провернув печаткой вовнутрь и сжав кулак, я почти сразу же услышал Хакреда:
  - Артем, ну наконец-то. Не знаю, может быть, я и перестраховываюсь, но ко мне только что заходил один из охотников барона. Рассказал, что вроде бы видел несколько эльфов вчера на границе с твоими землями. А сегодня утром в город приехал герцог, побыл у барона недолго и выехал в сторону Гархата. Еще в городе вчера проездом был десяток наемников из отряда Панариуса Рыжего, уехали по тракту в сторону побережья. Так-то вроде и все.
  - Понял, а скажи, среди наемников гном был?
  - Да, был, а что они у тебя появились?
  - Еще как появились. В следующий раз, предупреждай о появлении любых наемников и сторонних воинах, - усмехнувшись, ответил я и добавил: - Ты, знаешь что, собери все, что сможешь по этому Панариусу. Кто он, чем занимался до наемничества, сколько воинов, последние контракты и самое главное, где его отряд сейчас. Последнее срочно, как узнаешь это, сообщишь в любое время, хоть ночью. Кстати, ты выполнил мою последнюю просьбу?
  Минутная заминка, и седой ответил:
  - Да, Фол, это охотник, что приходил сегодня, принес два образца и отметил на карте, откуда они. Я проверил артефактом, как ты объяснил, это не обманка. Самый ближний, в часе езды от Сверда. Другой исток почти в дне пути.
  - Понятно, передай в замок при первой же возможности, через сам знаешь кого. Все, запомни, Панариус это срочно, отбой.
  Спустя полчаса, я, все мои ближние люди, дружина и несколько телег с ранеными и трофеями въехали в привратную арку возводимой каменщиками Павсания крепостной стены. Влево и вправо от ворот уже построили несколько метров крепостной стены, а вчера только заканчивали надвратные башни. Воротная арка была не менее четырех метров шириной и в высоту около пяти, а высота всей конструкции не меньше восьми метров. Да уж, имея в своей команде двух магов, специализация которых была работа с камнем, можно было держать подобный темп строительства. Однако, и запросы у этого прораба были большими. Только на аванс, я истратил несколько тысяч золотых, и практически опустошил свою небольшую казну. Мои начальные финансы уже давно закончились, и если бы не две тысячи золотых, что мне выделил герцог за поход, да заем в три тысячи золотых в банке Сверда, то пылил бы я сейчас с дружиной по Гиблым Землям. Что в принципе, неизбежно произойдет завтра-послезавтра, потому как платить огромный процент гномам я не очень горел желанием. Орки отмежевались по пути по строящемуся поселку. Они уже почти закончили строительство своих жилищ и даже огородили частоколом свой конгломерат. Киф заверил меня, что как только строители закончат крепостную стену, частокол они снесут, но пока этого не произойдет, они будут только укреплять наспех возведенный частокол. Что ж, возможно, он и прав. С такой богатой историей истребления их рода, поневоле станешь параноиком.
  Подъехали к подножию скалы, откуда вверх к воротам замка Гархат петляла дорога и тут большая часть дружины отправилась в казармы, представляющие из себя три двухэтажных сруба длинной не меньше сорока метров каждый. Они соединялись друг с другом, образуя п-образную форму, во внутренний двор вели нормальные окна, а наружу узкие бойницы. Концы этой п-образной фигуры соединял частокол, замыкающий внутренний двор наподобие подковы. Справа и слева от ворот метрах в десяти высились добротные вышки из бревен. В казармах можно было разместить в два раза больше воинов, и делали их с дальним расчетом, на расширение воинского контингента. Кстати, строительством казармы руководили мои сотники, вместе со своими воинами они строили казармы, таскали и вкапывали столбы. Ничто так не объединяет начальство и подчиненных как совместный труд, - так они объяснили свои действия. В процессе строительства шестерых бойцов выгнали взашей. Я не лез. Северянин с Духовладом свое дело знали туго и раз они сказали, что человек гнилой и нам не нужен, то так оно и есть.
  Крепость Гархат заложили еще при становлении империи. Тогда существовало версия, что зверье и нежить, обитающие в Гиблых Землях, могут вырваться за пределы проклятых земель и напасть на внутренние земли империи. Прошли столетия, и гарнизон имперских солдат заменили баронские дружинники. Количественное соотношение так же убавилось. Если в самом начале в крепости было несколько сотен имперских воинов, то на момент моего первого посещения замка, два десятка баронских дружинников. Тогда в крепости, был этот маленький гарнизон, один маг, пара торговцев, коневод Рош, с десятком своих помощников. Рош почти со всеми своими людьми так и остался при замке. Искатели, которых ранее допускали в замок Гархат, теперь останавливались на территории поселка. Для этого был построен общинный двухэтажный дом, конюшня при нем, а заправлял в нем Якош, бывший раб, трое его помощников из числа бывших беспризорников Сверда. Там же рядом разместилась фактория по приему ценных трофеев и шкур измененных тварей. Пока что в ней заправлял прежний чиновник, но вскоре я собирался его сдвинуть, но пока не нашел подходящей кандидатуры. Люди, а тем более надежные, так же были редким и ценным ресурсом и на дороге не валялись. Ранее все это, размещалось в самом замке, но теперь в него, по моему приказу не допускали посторонних.
  Гранитная скала, на которой был построен замок, ранее возвышавшаяся над окружающим ландшафтом на десять метров, теперь с севера, запада и востока становилась все выше, потому что строители Павсания по моей просьбе и за отдельную плату, стали равномерно выбирать камень у ее основания. Огромных пещер и пустот под громадой замка мне было не нужно, а вот сделать замок еще неприступнее с запада, востока и севера, совсем будет не лишним.
  Дорогу к замку на южном, более пологом, чем остальные склоне расчистили от глыб и камней. В результате дорога стала более прямой, а возможному неприятелю теперь невозможно было укрыться от обстрела со стен замка. Южные башни и стену не только отремонтировали, но и подняли еще метра на полтора. Теперь стены были высотой семь с половиной метров, а решетчатые ворота закрывались на ночь, подъемным мостом. Две башни над воротами стали массивнее и были соединены меж собой не жиденьким навесом как раньше, а каменным коридором с выходящими наружу стрелковыми бойницами. В воротные башни от подъемного моста тянулись массивные железные цепи. Южные башни теперь стали высотой более восьми метров и на обеих заканчивали устанавливать баллисты. На северо-западной и северо-восточной планировалось установить требушеты, но пока, это были только планы. Внутренняя крепость, так же претерпела изменения. Три квадратные башни, соединенные меж собой стеной стали еще выше, возвышаясь над внешними стенами и башнями как минимум на три метра. Внутренняя крепость образовывала треугольник, острием смотрящий на ворота и в этой же башне, я расположил свой кабинет. Сейчас на ней развевалось два знамени, знамя с моим гербом было приспущено, сообщая о том, что хозяина нет в замке, а знамя империи гордо реяло над ним. Красное полотно, в центре изображен золотой шлем в профиль, а над ним разделяющаяся на два жгута молния, бьющая справа и слева от рисунка. По краю полотна надпись на имперском - 'Спарта, это сила и единство'. Этот девиз и знамя было при первом Септиме, и оно осталось неизменным и по сей день.
  - Наконец-то мы дома, - сказала Нерсия, молчавшая почти всю дорогу и неважно себя чувствующая, после того, как вытянула с того света, двух тяжелораненых дружинников.
  - Да, теперь это наш дом, - согласился я с ней и добавил: - Нерсия, как приедем, ложись отдыхать, у тебя очень уставший вид. Не стоит переутомляться, это может сказаться на ребенке, к тому же с текущими делами в замке прекрасно справляется Гордиус. Хозяйка замка не должна ходить по замку и хвататься за все, а делать так, чтобы бегали другие и без напоминаний выполняли свои обязанности. К тому же ты в положении.
  - Ты уже говорил об этом, но все никак не привыкну ко всему этому, - обведя рукой приближающийся замок и поселок внизу, сказала жена, слабо при этом улыбнувшись.
  - Привыкай, это только начало, со временем станет больше забот, земель и людей.
  - Если тебя не убьют, то станет. За два месяца уже третье покушение, - нахмурившись, ответила шаманка.
  Наш разговор прервал Рон, до этого ехавший позади и о чем-то расспрашивающий Никория. Нагнав нас, он заехал слева и, помявшись, спросил, кивнув на открывающиеся ворота:
  - Артем, это и, правда, твой замок? И поселок внизу, орки, воины и земли?
  - Рон, друг мой, а ты сомневаешься, после всего, что с тобой сегодня приключилось? Готовься, у тебя будет богатая практика и неоценимый опыт, какого ты никогда бы не получил сидя в Трехречье под крылом Микара. Хотя, если хочешь, то завтра же я отправлю тебя домой, - хмыкнув, и язвительно усмехнувшись, сказал я.
  Это было сказано мной так, чтобы задеть самолюбие парня, и я попал точно в цель. Рон ответил именно так, как я и рассчитывал. Упрямо сжав губы, он коротко бросил:
  - Я не боюсь, с чего ты взял? Учитель поручил мне осмотреться и помочь тебе в твоих делах, и я выполню его приказ.
  - Отлично, с этого момента ты поступаешь в распоряжение Никория, ты с ним только что разговаривал. А к вечеру к тебе прибудет Лих, он новик в дружине, будет при тебе, чтобы ничего не случилось. Никорий! - окликнул я мастера и когда он подъехал, показал ему на Рона и наказал: - Это Рон, ученик моего друга Микара из Трехречья, он будет при тебе, пусть помогает. Ты ведь недавно говорил, что тебе не хватает толковых помощников. Выделишь ему комнату, рядом со своей.
  - Артем, но я ведь говорил тебе, что на днях должны приехать двое моих учеников, я отправлял их в столицу вместе с Гобоем и Лонгом. Они должны были купить оборудование для лаборатории и реактивы, которых в этой глуши не сыщешь. Куда мне еще и третьего ученика девать, к тому же не своего. Хотя, должен признать, определенный навык у него есть, - в конце своей немного взвинченной речи, пошел на попятную мастер.
  - Ну вот и отлично, тем более, что это ненадолго. Завтра или послезавтра мы выступим в поход в Гиблые земли, возьмешь его с собой. Отведи его к Гордиусу, пусть выдаст парню броню и оружие, получше того, что у него сейчас. Припасов на один день. Детали обсудим завтра утром или вечером, - обрубил я, дальнейшие вопросы и копыта наших лошадей застучали по подъемному мосту.
  В ближайший час пришлось разгребать накопившиеся дела и отдать распоряжения насчет приезда герцога Кинтара. Все же не каждый день властитель западных земель в гости приезжает, он был у меня в гостях, когда только начинали ремонтировать крепость, а после ни разу. Думаю, его приятно удивят произошедшие перемены.
  Только я собрался обмыться и пополдничать, как меня позвал Богдан, определивший пленных в подземелье и начавший с ними беседовать, пока только в форме легкого прессинга. Тюрьмой у меня заведовал Горт, тот самый мужичек, что сторожил меня в потайном лагере герцога. Он же и пришел с весточкой от Богдана. Все такой же упитанный черноволосый Горт в неизменном берете с кокардой. Лицо в оспинах, нос картохой и с непременным духом выпитого совсем недавно алкоголя. Что странно, ни разу не видел его в стельку пьяным, хотя, такой проныра умудрялся достать вино и в потайном воинском лагере с жесткой дисциплиной.
  - Ваша светлость, там вас просил прийти Богдан, сотник ваш, говорит, что важно, - остановившись метрах в двух, сказал Горт.
  Видно, надеялся, что с такого расстояния, я не учую его перегар, а он присутствовал.
  - Ну пойдем, Горт. Ну и как, вино хорошее, что привезли неделю назад? - улыбаясь, поинтересовался я у тюремщика.
  - Да вы что, ваша милость, как можно, я ни капли...
  - Ладно тебе Горт, думаешь, я не знаю, что служанка Тина, тебе таскает выпивку из подвала замка? Ничего в этих стенах не происходит без моего ведома. Пока ты не напиваешься и выполняешь свои обязанности, все будет у тебя по-прежнему, а со временем еще лучше. Ты меня понял? - шагая рядом с ним, спросил я его.
  - Все понял, ваша милость. Это больше не повторится, - отведя взгляд, пробурчал он.
  До подземелья мы дошли молча. У входа стояли на страже два дружинника в полной справе. Вытянувшись при моем появлении, они приняли бравый вид. Горт открыл толстую дверь, оббитую железными полосами и показались ступени, ведущие в тюрьму. Спускаясь по ступеням, я зажег огонек светоча и он, повинуясь моей воле, поплыл впереди нас, освещая все закоулки. Недолгий спуск, примерно на два метра и мы попадаем в помещение три на пять метров, справа и слева двери. Справа комната Горта, слева караулка. Далее прямой коридор, перегороженный решетчатой перегородкой и с массивным замком на решетчатой двери. Здесь тоже караул из двух дружинников, у обоих арбалеты. Тюремщик загремев ключами, отпирает решетку и мы идем по коридору. Справа и слева массивные двери вверху решетчатые окошки, а на уровне пояса, задвинутые снаружи лотки для подачи пищи. В воздухе ощутимо воняет нечистотами и безнадежностью. Мне сразу вспоминается мое пробуждение в подобной же конуре и первая моя встреча с Гортом. В двух первых камерах содержались неудачливые убийцы, с первой попытки покушения, а в следующих расположилось свежее пополнение.
  Вот в одну из них мы и зашли. У входа, облокотившись на дверь, стоял Богдан. У дальней стены, под зарешеченным окном, расположенным под самым потолком, дающим слабый рассеянный свет и хоть какую-то вентиляцию, сидело трое наемников. Все трое прикованы к кольцам вмурованным в стену над ними. У всех допрашиваемых наличествовали следы свежих побоев, но ничего серьезного. Как говорилось в 'Брильянтовой руке' - 'буду бить, больно, но аккуратно'. Из всех троих выделялся гном. Низкорослый, коренастый и широкий в кости бородач, угрюмо зыркал на Богдана. Когда я вошел, гном загремев цепями, поднялся и, поморщившись, потер ногу. Видно, не так уж и аккуратно их обработали.
  - Что здесь? Заговорили? - спросил я Духовлада.
  - Не совсем. Этот, - кивок на гнома и сотник продолжил: - Гном Дьюри, заявил, что готов рассказать все что знает, но только барону и с условиями.
  - Я здесь, меня зовут барон Артем Берест. Рассказывай, чего хотел и что знаешь, - остановившись напротив коротышки, сказал я.
  - Но у меня условие, я рассказываю все что знаю, а вы ваша милость, отпускаете нас троих. Клянусь бородами всех своих предков, что я и мои люди не будем более злоумышлять против вас и ваших людей, если вы нас отпустите.
  - Если информация того стоит, то отпущу, рассказывай.
  - Э нет, так не пойдет, - начал было гном, но я его оборвал.
  - Рассказывай, если твоя информация подтвердится, то я отпущу вас. Если же ты думаешь, что сможешь выдержать пытки и долгое заточение, то я сейчас выйду и разговаривать с тобой буду не я и даже не он, - кивок на Богдана и добивающий аргумент: - После магического дознания, многие остаются пускающими слюни пустышками, ты хочешь стать таким?
  Гном сердито засопел, но сдержав вертевшиеся на языке оскорбления, решился довериться голосу разума. Да и не было у него другого выхода. Рассказал он немало. Эльфы, наивно полагая, что невежественные наемники их не понимают, обсуждали при гноме дела, о которых им знать было не положено. Вот только Дьюри их неплохо понимал. Складывалась следующая картина. Первое, покушение готовилось, но не я был приоритетной целью, а герцог Кинтар эл Гросс. Второе, меня тоже при случае намеревались захватить, но не в ущерб основному заданию. Предполагалось, что герцог погибнет почти у самого моего порога, а вину за его смерть возложат на меня. Исполнителями должны были выступить наемники, коим по завершении акции, светила быстрая смерть от карающих и эльфов. При них бы нашли бумаги, якобы мою переписку с наемниками. Арбалет обнаружился бы в моем замке, в этом надеялись на погибшего шпиона, выдающего себя за пчеловода и, кстати, занимающегося этим вполне профессионально. Надо будет отправить кого-нибудь присмотреть за его хозяйством. Ну и самое главное на текущий момент, Дьюри всячески клялся и божился, что он и его подельники уже месяц как не состоят на службе Панариуса Рыжего. А его отряд в три сотни мечей сейчас стоял на границе с Тайборгом. Вроде как там в очередной раз намечается небольшой конфликт по перекройке приграничных баронств. Как говорится, победителей не судят, а мертвые не смогут оправдаться. Что ж, проверим.
  Давний враг эльфов и церковников повержен, я теряю доверие императора, а там, все могло бы вывернуться в любом самом неожиданном для меня направлении. Что ж, если информация верна, то наемников после проверки надо отпустить, только пусть все то же самое расскажут самому герцогу. Поручив Горту вызвать секретаря Ирдиса, для записи показаний и их заверения. Еще позвать братьев Минг, преуспевших в свое время в допросах упрямых и несговорчивых пленных, я направился на выход. Братья Минг, Олав и Барди, раньше служили в Имперском Карательном Корпусе и были на излечении, когда корпус уничтожили. Эти два угрюмых бородача развяжут языки остальных членов покушения и тогда, вся картина соберется в единое целое. К тому же, письменное изложение показаний будет как раз кстати, пусть оно будет даже заверено отпечатком пальца или крестиком, но бумажки будут не лишними.
  Вход в центральную цитадель так же охраняло двое дружинников, и попасть внутрь постороннему было теперь практически невозможно. Тут же неподалеку от караула в зоне их видимости, имелись ворота, ведущие в правый внутренний двор. Там располагался ледник, хозяйственные постройки, вход для челяди и на кухню, а посередине двора колодец с массивным воротом. Чтобы ведро достало воду, приходилось покрутить ворот, все же двадцать метров, но само наличие в такой крепости колодца с чистой водой было чудом. Маги Павсания постарались и восстановили почти что засохший колодец и они же сделали так, чтобы никто за пределами замка не смог отравить эту воду. Не водопровод конечно, но лучше, чем ничего. В левом внутреннем дворе находилась конюшня, баня и двухэтажная каменная казарма, напоминающая саму по себе крепость в крепости. Узкие бойницы, массивная дверь оббитая железными полосами, а с крыши здания выход на внешние стены, на случай, если внезапно возьмут ворота или южные башни.
  Во внутреннюю крепость теперь можно было попасть только через центральный вход, дверь для челяди и кухонных работников, но там была массивная плита, опускающаяся в специальных направляющих и в случае нападения намертво запирающая вход. Еще в цитадель можно было попасть по узкому и простреливаемому отрезку стены, соединяющему цитадель с внешними стенами. По этому пути могли отступить в цитадель обороняющие внешние стены воины. Это было задумано на случай, если внезапно проломят стены или ворота, и удержать их не получится. Вообще же я собирался сделать нечто, что никому бы и в голову не пришло. У меня было знание Мирона о заклятии Уз, но не было навыка как это вложить в свитки, потому как маг жрец не участвовал в создании свитков. Однако, зачем это вкладывать в свиток? Можно же взять силу из истока и, не прерывая связи, применить заклятие на весь замок и его основание. Задумка дерзкая, но по теоретическим выкладкам Мастера, вполне осуществимая. Единственной причиной, почему это было еще не сделано, было нахождение магов Павсания в замке и в пещерах под замковой скалой. Теперь же строители перестали брать камень в пещерах и переместили выборку камня к основанию скалы. Подметив для себя, что после возвращения из Гиблых Земель можно будет приступить к масштабному эксперименту по укреплению замковых стен и их основания, я направился к бане. Обмывшись и переодевшись в чистую белую рубаху, темно фиолетовый камзол и такого же цвета свободные брюки, обулся в новые сапоги и затянул на поясе ремень с ножнами верного меча. Подхватив сверток с записями послушницы и пакетом барона Зорга, направился в цитадель. Доспехи и грязную одежду забрал немногословный и немолодой слуга Юрас, его и еще десяток подобных ему бедолаг проданных обнищавшим бароном за гроши, я купил полтора месяца назад у заехавшего в Сверд торговца. Торгаш купил этих рабов в приграничье Тайборга и намеревался продать их на западном побережье империи в торговом городе Прат, куда он направлялся за пряностями привозимыми с южного побережья Орша. Со свертком под мышкой и без привычных доспехов я чувствовал себя неуютно, но что поделать, не будешь же все время ходить в доспехах. Жарко, тяжело, да и окружение не поймет.
  Внутри цитадели так же как и во всем замке произошли переделки и если нападающие выломают центральный вход, то их ждет неожиданность в виде решетки перекрывающей вход в случае осады. Широкий арочный коридор метра через четыре выходил в обширный зал с узкими не более двадцати сантиметров шириной щелями окнами, забранными стеклом. Из зала вело три выхода, первый и самый ближний вел в южную башню цитадели и через нее на второй уровень цитадели, сейчас он был закрыт на замок. Дальше и левее был коридор через который можно было попасть в помещения для челяди замка. Самый дальний коридор справа вел в центральные залы и помещения первого уровня, а в конце в большой обеденный зал и из него же можно было попасть на кухню. В две другие башни, можно было оказаться только с третьего уровня, или же имея ключи от запертых дверей первых и вторых уровней. На среднем уровне находились комнаты сотников, гостевые, малая оружейная, малый обеденный зал и еще несколько помещений пока что запертых и в неопределенном статусе.
  С первого на второй и третий можно было попасть через лестницу, располагающуюся в центральном зале и пронизывающую все три этажа снизу доверху, на каждом этаже в карауле постоянно стояло по два дружинника. Со второго этажа на третий можно было попасть и через северные башни, но имея ключи от них и то, на третий уровень в районе южной башни можно было войти только через центральную лестницу. Ключи от всех дверей имели немногие. Такой комплект был только у двоих. У меня и Нерсии и от верхних уровней северо-восточной и северо-западной башен у мастера. Наши с Нерсией покои располагались на третьем уровне, рядом с моим кабинетом в южной башне, и там же, чуть дальше, я разместил хранилище под казну. В наше с Нерсией крыло третьего уровня невозможно было попасть, не минуя всех постов охранения. Было еще два хода, о которых знало только трое, Павсаний обнаруживший их при перестройке цитадели, я и жена. Оба хода можно было открыть только со стороны замка. Первый располагался на втором уровне южной башни цитадели и выходил во внутренний двор рядом с казармой. Второй начинался на первом этаже северо-западной башни цитадели и выход из него находился в скале северного склона на полпути к поверхности. Выход из второго хода был закрыт увесистой глыбой, но не особо сильный человек вполне мог откатить ее в сторону по специально выточенному желобу. Достаточно было убрать стопор и хорошенько толкнуть. Там я приготовил веревку, воды, одежду обычного селянина и небольшой запас долго хранящегося провианта. Мало ли что, но такой отнорок не помешает.
  Мастер занял северо-восточную башню и застолбил несколько комнат на втором уровне для своих учеников и лабораторию. Вообще большая часть замка пустовала, но со временем все должно было занять свои места и всем помещениям найдется применение. За этими размышлениями я миновал все посты и подметил, как во всем замке спешно наводят порядок, а в малой столовой сервируют стол на десять персон. Герцог должен был уже подъезжать к замку, но его все не было, хотя, если учитывать что окрестности Сверда были его феодом, то резонно предположить, что он там задержится. В любом случае, я послал Ситара навстречу Кинтару и он должен будет сообщить, когда они будут подъезжать к замку.
  Отперев дверь в наши покои, я увидел Нерсию мирно спящей, и тихо затворив дверь, направился к себе в кабинет. Массивная дверь оббитая железными полосами и имеющая только одну круглую ручку, не имела видимых замков, и открыть ее мог только я. Тут пригодились знания Мирона, потренировавшись, я смог составить нужную комбинацию. Приложив руку к двери, я сделал магический посыл и за дверью клацнули запоры, возвещая о том, что дверь открыта. Потянув за ручку, я вошел в башню и первым делом открыл узкое окно. Прохладный ветерок подул в окно, разгоняя застоявшийся воздух, а висящие на стенах карты зашуршали краями. Обстановка моего кабинета не блистала роскошью, но была востребована и все здесь было по делу. Справа от двери стояла большая полка, заставленная книгами, большая часть из них осталась от прежних хозяев замка. Часть была куплена мною, а самое ценное, вроде записей ярла Гиса, монаха Карста и еще несколько древних книг написанных Россами и даже одним самым настоящим Пробужденным Кальтом из Вира, были закрыты в сундуке из черного дерева и открыть его мог только я тем же самым заклятием что и дверь. Слева находилась кровать, а дальше на стене висели карты. Первая общая карта мира Эйтери с континентами и известными на данный момент крупными городами, реками и горами. Дальше висела карта континента Ангор с границами империи Септимов и независимых королевств. Самая нужная и, пожалуй, на данный момент самая ценная карта окрестных земель, включая Сверд, замок крепость Гархат и Гиблые Земли лежала на массивном столе, стоящем у второго окна. На эту карту я наносил любые мало-мальски целые развалины, полуразрушенные крепости, городки и крупные города Россов в которые никто из искателей без армии и магов не сунется. На ней же я уже отметил известные мне истоки. На эту карту я наносил и приблизительное местонахождение объектов, о которых никто кроме магов жрецов не знал. Если хотя бы каждая третья такая отметка не окажется пустышкой, то я смогу пополнить казну не приближаясь к крупным городам, кишащим призраками и живыми мертвецами.
  Отодвинув в сторону свитки и отчеты Гордиуса, Якоша и Кифа оф Флэга, заправлявшего в строящейся внизу крепости, я раскрыл пакет с записями Каиссы и прилагаемыми картами. Карты легли рядом с уже имеющейся, а я бегло пролистал первые страницы записей давно умершей послушницы. Это действительно было очень полезным подспорьем, потому как Каисса описывала не только свои мытарства, но и расположения городов и сел. Все это было отмечено на древней и на данный момент неточной карте. Однако, ориентируясь по нынешней, да плюс знания Мирона, можно было с минимальной погрешностью найти искомое. Довольно долго я листал записи и делал выписки на отдельном листе бумаги, пока меня не потревожил нагревающийся перстень связи. Повернув его вовнутрь ладони, я услышал Ситара и он коротко сообщил, что встретил герцога и через склянку они будут у ворот замка. Собрав карты и бумаги, я убрал их в сундук. На столе оставил только пакет от Зорга и текущие записи с отчетами, с этим мне придется повозиться отдельно. Я и так знал, что им всем надо, продовольствие, железо, люди и много еще чего, но на все это надо было уйму денег, а их как раз кот наплакал.
  Однако, все это подождет, так как вот-вот должен приехать герцог, а он просто так не приезжает. Значит, что-то серьезное. Что ж, такого гостя надо встречать у ворот. Я хоть и не нахожусь в списке подвластных ему феодалов, но должность и полномочия герцога Кинтара эл Гросса с лихвой перекрывают это.
4 Глава.

  - Получается Артем, ты снова помог мне и спас сегодня жизнь, - сказал Кинтар эл Гросс, когда мы вошли ко мне в башню и остались один на один.
  - Выходит так, ваша светлость, вы ведь видели пленных убийц и бумаги, подписанные ими, а уж арбалет, так тот вообще вещь уникальная и штучная, - открыв шкаф заставленный винами и выбирая вино, ответил я.
  За окном была уже глубокая ночь и большая часть челяди и слуг наверняка легла спать. По приезду герцог проехался со мной по строящейся крепости и после этого мы направились в цитадель. Я не стал сразу говорить о покушении, хотя, герцог наверняка уже обладал первичными сведениями о покушении на меня. Зачем? Братья Минг еще не закончили, а стол накрыт и ждет. Плотно поужинав в компании герцога, моих сотников, Нерсии, мастера, Павсания и даже Рона, уткнувшегося в тарелки и не открывающего рта, я отозвал герцога, и кратко объяснил ему, на кого же самом деле было организовано неудавшееся покушение. После чего, мы прошли в подземелье, и Кинтар ознакомился с неудавшимися убийцами и их показаниями. Арбалет, а особенно артефактные болты у него вызвали нешуточную заинтересованность, и он попросил один из болтов отдать ему, когда он будет уезжать. На что я охотно согласился, так как он мог потребовать и сам арбалет со всем боезапасом, но не стал этого делать.
  Потом герцог обошел всю крепость, по ходу движения расспрашивая о переделке замка, но было видно, что это неинтересно ему и он только делает вид, что приехал проверить приграничное баронство. Спровадив охрану, Гросс поинтересовался, где мы можем поговорить с глазу на глаз и без свидетелей. После чего, мы прошли в башню, а когда я открыл дверь при помощи заклятия, герцог удивленно и обескуражено хмыкнул и прошел в мой кабинет.
  Разлив вино по кубкам, я подал один из них Кинтару, внимательно рассматривающему карту Ангора и сказал:
  - Выпьем за то, чтобы наши враги всегда были на шаг позади нас.
  - Выпьем, - немногословно поддержал герцог и осушил одним махом кубок с митрийским вином десятилетней выдержки.
  Поставив кубок на стол, он уселся в удобное кресло со спинкой и, закинув ногу на ногу, сказал:
  - А знаешь Артем, я подробно изучил все отчеты по вашему походу и пришел к выводу, что отряд Сагула Бронта не дошел бы даже до половины пути без тебя. Случайность, ты очутился не в том месте и не в то время и оказался втянут в готовящийся годами мятеж. Нужный человек попадает в мои руки, а отряд, который был обречен на провал и планировался скорее как запасной вариант и отвлекающий маневр, выполняет миссию, с которой может справиться разве что войско. Сегодня в полдень я должен был быть в том самом поле, где меня поджидали убийцы с этим арбалетом, но случайность помешала мне прибыть в срок. Сразу три лошади внезапно захромали, мой конь и две под сопровождающими меня воинами, хотя их перековывали в Баншире. Пришлось заехать на рудничные кузни и перебить подковы. Вновь случайность, и я остался жив только благодаря твоей бдительности и этой случайности. Еще вопрос, откуда эти убийцы, загодя узнали о моем прибытии? Ведь о том, что я поеду в Сверд, а тем более в крепость Гархат, знало только пять человек и все проверены и перепроверены.
  - А кто знал о вашем приезде? - спросил я и налил себе и герцогу еще вина.
  - Император, Фелларт, Фиарг Доргамт, Лайон Гольштайн и мой секретарь Чаннис Вайло. Кто?
  - Есть мысль, кто мог продать ваши планы, но я никого не обвиняю, это всего лишь догадка, а чтобы я не выглядел пустозвоном, покажу вам кое-что, - сказав это, я направился к сундуку и, открыв его, порылся и нашел искомое.
  Письмо покойного ныне монаха Савира Иклота, письмо которое он не успел отправить. Почему я его не сжег? Сам не знаю почему, но оно так и лежало вместе со всеми бумагами в моем рюкзаке всю дорогу. И в их же составе отправилось в сундук.
  - Что это? - спросил герцог, беря в руки письмо.
  - Это письмо монаха Савира Иклота, настоятеля храма Триединого расположенного неподалеку от замка виконта Фиарга Доргамта. В этом письме он писал интересные вещи, но так и не успел его отправить, случился пожар, Савир погиб, а письмо совершенно случайно попало ко мне. Прочитайте, и вы, ваша светлость, поймете, о чем я говорю.
  Кинтар внимательно вчитался в письмо и, дочитав, стал мрачнее тучи. Сложив письмо, он сунул его во внутренний карман камзола и сказал:
  - А ты, Артем совсем не так прост, как кажешься. Если бы эта писулька дошла до адресата, то многое бы пошло по-другому. Иклот сгорел, кузнец погиб от несчастного случая. Подозреваю, что и леди Пеллия сломала бы шею на охоте, если бы ты задержался в землях виконта.
  - Это всего лишь предположение, проверяйте. Наверняка где-то есть записи написанные рукой Савира. Что до этих двоих, то они свой выбор сделали и заплатили за него, как и многие до них. Хороший враг, мертвый враг. Кстати, я сегодня был в Трехречье, это в Кронге на границе с Диким Лесом, навещал старых друзей. Тамошний барон Зорг эл Толли просил передать вам или императору некие документы. Барон утверждал, что в этих бумагах нерешенные вопросы по Северному Пределу, так ли это, сказать не могу. Еще, он настойчиво просил, чтобы эти бумаги не попали ни к кому другому, кроме вас или императора. Бумаги лежат перед вами на столе.
  - Есть предположение, о чем они? - спросил герцог, беря пакет со стола и вынув нож, срезал печать.
  - Есть, думаю, будут делить шкуру неубитого зверя. Они ближайшие соседи Гиблых Земель и лишь проклятие не дает им освоить такой жирный кусок. К тому же получить выход на северное побережье Ангора дорогого стоит. Уже не придется прижиматься к Дикому Лесу и задабривать орков, чтобы не ограбили караваны, - ухмыльнувшись, ответил я.
  Влив еще силы в огонь светоча, я загнал его повыше и присев по другую сторону стола, отпил из кубка, наблюдая за тем, как Кинтар бегло просматривает кипу бумаг, бывших в пакете. Так продолжалось минут десять, наконец, герцог убрал документы в конверт и положил его рядом на стол.
  - Ты оказался прав Артем. Минуя дипломатическую волокиту, король Вестед хочет договориться о разграничении Гиблых Земель и заключить соглашение о ненападении. Такой шаг навстречу со стороны Вестеда весьма кстати и наверняка почти по всем пунктам мы сможем договориться. Хотя это же говорит о многом и подтверждает мои самые худшие опасения. В последние пять лет отношения с Кронгом ухудшились, и не только с ним, эльфы постарались. Если с Кронгом у нас просто прохладные и нейтральные связи, то с Тайборгом они на грани вражды, а на северо-востоке империи назревает нечто вроде союза против империи. Пока, это только предпосылки, но все может измениться в худшую сторону в ближайшие полгода. Вплоть до открытой войны. Мы делаем все возможное, по дипломатическим линиям и не только по ним, чтобы этот союз не состоялся, но пока итог неутешительный. Император понимает, что война вполне вероятна и хочет разобраться с внутренними проблемами империи. Верон поручил мне в кратчайшие сроки разработать план по устранению участившихся случаев с перевертышами фанатиками. Помимо того, что мы обсуждали ранее, что ты можешь предложить по этим демонам? - спросил меня герцог.
  Видимо это и была основная причина приезда Кинтара и если бы не убийцы и задержка в дороге, этот разговор состоялся бы вечером, а не посреди ночи. Мы уже говорили на эту тему с герцогом, но тогда он не спешил с этим вопросом, хотя предложения мои выслушал. Если он их претворил в жизнь, то дальнейшие наши действия будет легче осуществить. Вот об этом я и поинтересовался у него.
  - Если вы отремонтировали заброшенную обитель и пристроили туда проповедников, прорицателей и прочих церковных деятелей, что попали к вам в руки при чистке столицы, то задача упрощается. Это конечно, если я правильно просчитал изменения, что могли с ними произойти.
  - Я все же рискнул последовать твоим советам и месяц назад всех этих людишек с повязками на глазах и в закрытых повозках перевезли в наспех отремонтированную обитель. Пришлось задействовать немалые силы для контроля и возможного появления перевертышей и как оказалось, не зря. Комендант обители Наур неделю назад еле успел уничтожить народившегося перевертыша. Дело в том, - герцог прервался, подбирая верную формулировку для выражения своей мысли, наконец, щелкнув пальцами и усмехнувшись, он продолжил: - На всех этих проповедников обитель действует по-разному. Двое сошли с ума на третий день пребывания в ней. Несколько провалились в прострацию, отказались от пищи и тихо скончались. Трое впали в неистовое буйство и были уничтожены. Остальные, а это что-то около двух десятков поначалу молились и призывали на головы охранявших их воинов и магов всяческие кары, но потом они изменили свое поведение и большую часть времени просто молятся. Причем, во время этих молитв они словно бы отгораживаются от всего мира. К тому же, один из магов, нанятых из ордена Гиориса Райло, принял покровительство Великой Матери и сообщил коменданту, что как только закончится срок его найма, он уйдет. Думаю, он может после этого объявиться в твоих землях. Он кстати, и убил народившегося перевертыша. Зовут его Малд Утрехт, сильный маг, а при уничтожении перевертыша применял незнакомые его братьям по ордену заклятия.
  - По главным храмам, в которых находятся ключевые алтари, собирается информация, но уже по первичным сведениям можно сказать, что взять их будет довольно непросто. В случае же неудачи могут начаться волнения, а там недалеко и до бунта. Вот вкратце и все.
  - Да, серьезно вы, ваша светлость подошли к решению этой задачи. Если и брать главные алтари, через которые собственно все непотребство и происходит, то для начала надо подготовить почву. Нужно создать орден Чистоты, под эгидой имперских сил правопорядка. Сделать так чтобы этот орден надзирал за проявлениями некромантии и принимал участие в уничтожении некромантов и демонических проявлений. Кстати, предложите этому Малду Утрехту принять участие в становлении этого ордена. Этот же маг может проверить проповедников на искренность произошедших с ними изменений. Если изменения непритворны, то самых сообразительных и одаренных задействовать в ордене для создания идеологической основы, а остальных распустить по империи, пусть готовят начало под зачистку главных алтарей. Присматривать за ними издалека, чтобы их не устранили раньше времени. Если взять храмы в одновременно, и желательно ночью и тихо, то шум будет минимальный. Архиепископов иерархов и всю церковную верхушку, бывшую в курсе изменений в алтарях, убить через отсечение головы. Алтари сразу после взятия храмов уничтожить и заменить копиями, изготовленными заранее.
  Прервавшись на этом месте, я отпил вина из кубка и взглянув на Кинтара задумавшегося над сказанным мною, сказал то, о чем подумывал последние пару недель. Хотя, раз пошел такой разговор... Кашлянув в кулак, я продолжил излагать далее:
  - В Сверде заканчивают ремонт храма Норта Свердского, к его восстановлению не допустили церковь, я так понял, это был ваш приказ. Так вот, есть у меня мысль, как можно создать алтарь, через который эту черноту вымоет из людей, приходящих в храм на службу. Нужно ваше разрешение на эту пробную попытку. Да, и если бывший настоятель выжил в обители и маг подтвердит его чистоту, то желательно вернуть его в качестве настоятеля. Митрид Каминский, если я не ошибаюсь. То, что мне известно о нем, говорит о том, что он не фанатик, умен и не заляпан в черноте. Такой мог выжить и принять очищение от черноты трех. Если, все получится с алтарем в этом храме, то почему бы не проделать то же самое с головными храмами. Таким образом, вера в Триединого не будет затронута, верующие смогут и дальше молиться в храмах, но приток силы к демонам в высшем плане бытия прекратится, и они не смогут больше воплощать своих аватар в мире Яви и качать отсюда силу и души. Остается еще конечно несколько храмов на территориях других королевств, но это капля в море. Вот мое мнение, вы спросили, я ответил, откровенно и в меру своего мировоззрения, решать вам.
  Осушив кубок, герцог цепко на меня посмотрел и сказал:
  - Широко мыслишь Артем. Если бы я не знал, что ты пришлый, то долго бы ломал голову, гадая, откуда обычный с виду человек, не потомственный дворянин или архимаг проживший сотню лет и с огромным жизненным опытом мог придумать такой план. Ты даже не представляешь, какие силы и средства придется задействовать для осуществления этого. Однако, если все хорошо продумать и подойти к этому с расстановкой и толком, то осуществимо, к тому же церковь решилась на мое устранение и спелись с заклятыми врагами империи, эльфами. После такой чистки можно будет взять под контроль нового ордена назначение архиепископов и семинарии, находящиеся на территории империи. Надо подумать, - вставая со стула, сказал герцог и, пройдя к открытому окну и не оборачиваясь, задумчиво произнес:
  - Орден Чистоты.
  На этом наш разговор окончился и я, проводив герцога до выделенных ему покоев, вернулся в кабинет и еще пару часов перебирал отчеты своих управляющих и ближних людей, занявших ключевые посты в нарождающемся баронстве Северного Предела. Пока что этот процесс имел скорее стихийный порядок, чем управляемый, но с течением времени, я все больше вникал в становление своего феода.
  Взять хотя бы к примеру управляющего замком Гордиуса Чисмера. Бывший торговец из Сверда, весьма успешный кстати, но все его богатство и имущество сгорели в лавке, располагающейся рядом с храмом. Остался значительной долг, сгоревшая дотла лавка с приличным запасом товаров купленных в кредит, могила жены и четырнадцатилетний сын Митрон лишившийся во время пожара глаз и обезображенный ожогами. Во время моего первого приезда в Сверд я сцепился на площади с воплотившимся демоном и был свидетелем того пожара, но тогда я еще не знал, что в том пожаре пострадал сын Гордиуса и сгорела его жена. У нашего отряда была цель, и мы шли к ней, не до чужих проблем. Однако, когда я прибыл в Сверд во второй раз то заехал к барону Долгару Зальцу, надо было налаживать отношения с будущим соседом и вообще посмотреть что он за человек. В первый свой приезд я не застал его на месте, за него тогда был его брат капитан Батлер Зальц. Вот Долгар и поведал мне о бедах торговца Гордиуса. С одной стороны разорившийся торговец являлся должником банкиров, и они требовали свои деньги. С другой же стороны Гордиус когда-то работал управляющим на рудниках и хозяйстве барона пока не занялся торговлей. Лавка его сгорела опять-таки по вине вломившихся в храм магов и дружинников барона, но этот факт признать Долгар отказался. Все одно к одному, но барон не захотел тратиться и гасить все долги торговца, единственное, что он сделал, это частично погасил его долг и тянул до последнего с судом над должником. Частичное возмещение было получено от продажи выгодного участка бывшего под лавкой. Грозило же Чисмеру ни много ни мало стать пожизненным рабом, но на его счастье мне нужен был толковый управляющий и к тому же я чувствовал и свою вину в случившемся с ним несчастье. Возник у меня вопрос перед самим собой - случилось бы воплощение демона, не появись я в Сверде? Вряд ли подобное случилось, получается, я являлся косвенной причиной бед разорившегося торговца.
  В общем, хорошенько поразмыслив, я оплатил оставшийся долг разорившегося Гордиуса составлявший двести золотых и вылечил его сына. После этого бывший торговец стал моим самым верным и рьяным помощником в становлении замка и его быта. Именно благодаря его советам был построен ледник, склады и отремонтирован колодец. Это лишь самое заметное из всего, а сколько еще мелких недочетов было исправлено по инициативе Гордиуса, не счесть. За ремонт и переделку замка платила казна, а раз так то, и выжимать из этого стоило по максимуму, таковы были доводы Гордиуса и я с ними согласился. Все эти недочеты всплыли бы позже и тогда, уже мне пришлось бы оплачивать расходы, а это сотни, если не тысячи золотых. Так что Гордиус оправдал вложенные в его выкуп деньги и я еще ни разу не пожалел о том, что вписался за него и вылечил его сына. Это всего лишь один из многих людей, привлеченных мною в формирующийся феод Северного Предела. Были еще многие другие, это выкупленные мною слуги, бывший тюремщик Горт в потайном лагере, перетянутый мною на эту же работу, но уже ко мне в замок. Еще кузнец Диг Торгиф так же бывший в потайном лагере, искатели, конюхи замка Гархат, секретарь Ирдис, привлеченный по совету Гордиуса, братья Минг и много кто еще не столь значительные, но не менее нужные. Это только начало, надо больше людей, самых разных специальностей и профессий. Где их взять? Была мысль съездить на западное побережье империи в торговый город Прат, там можно было купить не то что десяток рабов, а то и сотни. Там располагался самый крупный на всю империю невольничий рынок. В Прат свозили рабов со всех континентов и хоть в империи не привечали рабовладельцев, но в этом городе правили не феодалы и чиновники империи, а Торговая Палата. Это было сообщество нескольких крупных торговых кланов выкупивших этот город с прилегающими землями и отстегивающих немалый процент от торговли в имперскую казну. Всех все устраивало, торговцы имели прибыль и возможность торговать живым товаром, а империя имела от этого немалый процент, но при этом пресекала любые попытки торговать свободными имперцами. Если уж они и были в ассортименте, то в рабы их зачисляли через имперскую службу приставов. Как бы там не было, но это были пока планы, без денег не стоящие ничего. Прикинув, что сейчас уже время около трех часов ночи, я покинул башню и притушив огонь светоча, вошел в наши покои. Нерсия спала, я не стал ее будить, как только моя голова коснулась подушки, сон подступил почти мгновенно и накрыл меня с головой.
Оценка: 7.06*46  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Калинин "Игры Воды"(Киберпанк) С.Волкова "Попаданка для принца демонов 2"(Любовное фэнтези) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) Л.Ситникова "Книга третья. 1: Соглядатай - Демиург"(Киберпанк) В.Пылаев "Видящий"(ЛитРПГ) А.Респов "Небытие Демиург"(Боевое фэнтези) О.Герр "Заклинатель "(Любовное фэнтези) У.Михаил "Знак Харона"(ЛитРПГ) A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)"(ЛитРПГ)
Хиты на ProdaMan.ru P.S. Люблю не из жалости... натАша ШкотСлепой Страж (книга 3). Нидейла НэльтеПеснь Кобальта. Маргарита ДюжеваПоймать ведьму. Каплуненко НаталияМалышка. Варвара ФедченкоТайны уездного города Крачск. Сезон 1. Нефелим (Антонова Лидия)Дурная кровь. Виктория НевскаяЧудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф Ир��Дочь темного мага, часть 1��. Анетта ПолитоваТурнир четырех стихий-3. Диана Шафран
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"