Серый Александр: другие произведения.

Лишний персонаж. Арка lll "Горькая ртуть и Лунный свет"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 9.65*39  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Новый день - новые комментарии об аниме, и о том, как многие вещи выглядят тем хуже, чем дольше к ним присматриваешься.
    Послесловие всё ещё грядёт, и будет добавлено отдельно, после завершения третьей арки. После этого все объяснения и ответы иссякнут, и я займусь следующим проектом.
    Обновление бывает раз в неделю, считая от даты предыдущего. О задержках я сообщаю специально, если могу.

Лишний Персонаж. Арка III "Горькая ртуть и Лунный свет"


     Троп – «Этого Не Ждал».
     Троп – «Сюжетный Девайс».
     Троп – ???
     Троп – ???
     Троп – ???




     Троп – «Этого Не Ждал».

     Ах, ничто так не укажет, насколько Дико Подготовлен Гроссмейстер, как старое доброе Нагромождение Гамбитов. Воистину, нет ничего, чего бы эти супергении двенадцатого уровня не предусмотрели в своих уравнениях и подготовках к случайностям от B до Z42t.
     А потом что-то, или кто-то, случается…
     Таким образом гениальный план разваливается на части, с бесстрастным «Этого я Не Ждал» как только уляжется пыль…

     Взято с tvtropes.org, «Didnt See That Coming».

     Вчера вечером над раскинувшимся в долине городом зависли тёмные тучи, и с того момента сухая жара сменилась душной сыростью. Хоть местные вполне привыкли к изменчивой как политика на Ближнем Востоке погоде, лёгкий дождь периодически ловил кого-то из неподготовленных прохожих врасплох, заставляя или искать убежища в кафе и барах или посетить ближайший магазинчик, где всегда продавались дешёвые одноразовые зонты как раз на такой случай.
     Мелкие капли легонько барабанили по прозрачному пластику. Кроули зашёл под козырёк над крыльцом коттеджа из красного кирпича и нажал кнопку звонка, затем сложил зонтик. Через некоторое время из домофона раздался приятный голосок:
     – Да?
     – Айви, это я.
     – Смит-сан! Я сейчас открою.
     В голосе девушки слышалась радость. Айви была единственной, кого неизменно радовали визиты советника. Мария его просто терпела, Эби вела себя как сердитая кошка. С Роуз они даже не говорили.
     Оставалось только догадываться, почему Айвори шла наперекор сестрам и хозяйке. Несмотря на происхождение горничных, все они были такими разными…
     Дверь отворилась, и белокурая девушка с улыбкой высунулась на улицу.
     – Здрасте! Ой, дождик… Не стойте на улице, Смит-сан, вы намокнете!
     – Да ничего, я же под навесом …
     Но горничная всё равно настойчиво потянула его за руку. Кроули послушно позволил затащить себя в дом.
     – Вот, прошу вас…
     Девушка чинно поставила перед ним чистые белые тапочки. Кроули невольно отметил, что девушки с болезненной методичностью чистят обувь, даже если её использовали всего раз. Всё-таки три служанки на почти пустой дом было явно многовато.
     – Мария дома? – поинтересовался Кроули.
     Айви ненавязчиво вынула зонтик у него из руки и поставила на подставку.
     – Нет… сестра отправилась в магазин.
     Айвори потянулась было за его сумкой, но Кроули хлопнул её по ладони, заставив испуганно ойкнуть.
     – Она вас совсем из дома не выпускает, – заметил Кроули. – Эби ведь здесь?
     – Да…
     Айви смущено спрятала глаза. Мария держала младшеньких в ежовых рукавицах. И они заметно скучали.
     – Я принесу вам что-нибудь попить, – энергично предложила горничная. – Прошу, подождите немного в гостиной, я…
     – Айви, я пришёл сюда по работе, ты же знаешь, – ровно ответил Кроули.
     – Но ведь… – расстроенно протянула девушка.
     – Лучше скажи, вы ведь живёте в левом крыле?
     Кроули двинулся к лестнице на второй этаж. Айви рассеяно подалась следом.
     – Верно… наши комнаты, и старшей сестры, и хозяйки находятся в…
     Они поднялись наверх. Кроули оглянулся.
     – Кстати, где катастрофа?
     – Прошу, не называйте так хозяйку, – с ноткой возмущения отозвалась Айви. – Она всегда так злится!
      – В том и смысл… Так она уже дома?
     Кроули постарался закончить в институте побыстрее, чтобы добраться сюда до возвращения рыжей сирены. Последняя, однако, не попалась ему на глаза в корпусах.
     – Эм, нет, это… Она, кажется…
     Айви подозрительно замялась. Кроули обернулся и с удивление обнаружил, что на её светлых щеках розовеет румянец.
     – Ооо?.. И что же?
     – Уммм… – Девушка смущённо потупилась. – Я думаю… Мне кажется…
     – Давай уже.
     – Да! То есть… Я думаю, она на свидании с Эмией-саном.
     Кроули удивлённо приподнял брови.
     – Хах?.. Это… интересная новость.
     Возможно, дети наконец-таки доросли до нормальных отношений. Уже впору открывать шампанское. Впрочем, Кроули сразу же скептически поджал губы – даже без особых наблюдений было видно, что с этой парочкой что-то не то. Каждый раз, когда они, казалось, наконец-то хоть немного повзрослеют, всё каким-то неведомым образом сводилось к очередному «смищному» хватательно-раздевательному недоразумению.
     Возможно, это было некое влияние графомана, молящего всех богов о вечном статус-кво. Но иногда казалось, что сама Вселенная ненавидела этих детей!
     – Ладно. Тогда даже лучше.
     Кроули повернулся в правое крыло и двинулся по коридору. Айви пошла следом.
     – Но, Смит-сан, что вы хотите…
     – Мне нужно осмотреть оставшиеся комнаты, – сообщил Кроули.
     – Но я не думаю…. – потерянно протянула девушка. – То есть, это, наверное…
     – Айви.
     Они остановились у последней двери в коридоре, и Кроули обернулся к горничной. Девушка послушно вытянулась по струнке под строгим взглядом.
     – Д… да?
     – Когда Мария вернется, скажешь мне, ладно?
     Он повернулся к двери, затем, спохватившись, обратно к девушке:
     – И приведи сестрёнку, ладно? У меня кое-что для вас есть.
     – Кое-что?.. – протянула девушка.
     – Точно. А теперь кыш! Ну же, прочь, прочь!
     Он махнул руками, делая недовольное лицо. Айви хихикнула, прикрыв рот ладошкой, и сверкнула хитрым взглядом.
     – Как прикажете… – кокетливо протянула она.
     Горничная отправилась вниз по лестнице. Кроули открыл дверь, но не спешил входить.
     Внизу едва слышно зашушукались. Эби незримо оберегала свою любимую сестрёнку от незваных советников.
     Всё-таки они невероятно отличались от гомункулов, которых посылали алхимики. Качество было неизмеримо выше.
     Кроули прикрыл за собой дверь, погрузив помещение в полутьму. Освещением была только тонкая полоска в задёрнутых плотных шторах. Смутно угадывались контуры мебели под стенами и массивный образ роскошной двуспальной кровати.
     Работать в темноте было невозможно. Бросив сумку на кровать, Кроули открыл шторы и оглянулся. Это, разумеется, была спальня. Судя по размерам кровати, спальня супружеской четы владельцев.
     Кабинет Скарлета располагался в комнате напротив. На этой стороне дома осталось ещё только одно помещение, но у Кроули было сильное предчувствие, что там будет просто пустая комната. Мария по какой-то причине жила в другом крыле, рядом с близняшками. Хоть причина, возможно, была простой – она спала напротив комнаты Роуз.
     Хозяйскую спальню Мария держала в чистоте, но было очевидно, что здесь никто не живёт. В шкафу было пусто, в тумбочках и ящиках прикроватных столиков тоже. Никаких личных вещей, никаких фотографий, ничего подобного. На стенах грустили накрытые тканью картины, декоративные вазы пылились на пустом комоде.
     Кроули обыскал всё. Абсолютно всё. Это было проще, чем в кабинете – здесь не было полок, с которых приходилось сдвигать книги.
     Разумеется, он даже простучал стены и пол, где мог дотянуться. Кто знает, что Скарлет мог предпринять – в кабинете, в дополнение к двойному дну в ящике, обнаружилась ещё пара тайников. Именно из них Кроули извлёк бумаги, которые вывели на камни. Копию истории болезни Хиро он нашёл на виду, в старой папке.
     Но было что-то ещё. Не могло не быть. Предчувствие мучало пришельца как головная боль.
     Скарлет был алхимиком. Алхимик существует в своих исследованиях, в его призвании.
     Но даже в кабинете Кроули так ничего и не нашёл, кроме пары книг на немецком и итальянском. И одного странного рукописного талмуда на латыни. Перевод и опознание ничего не дали – это были вполне известные книги. Некоторые Кроули уже видел, они были в списке, связанном с проектом Б3/5. Может, это были те же книги, которые Скарлет заказал пять лет назад.
     Теперь чужак собирался найти личные записи бывшего хозяина дома. Кроули отказывался верить, что Скарлет ничего после себя не оставил.
     Внизу хлопнула дверь. Советник поднялся с пола и начал отряхиваться. Всё же лазить в нежилом помещение было довольно грязным делом. Через минуту в дверь постучали.
     – Смит-сан? – протянула Айви. – Сестра вернулась. Вы просили…
     – И чего ты стоишь за дверью? – сердито прервала её Эби.
     Дверь распахнулась и в комнату вошла темноволосая горничная, мгновенно наполнив помещение волной недовольства.
     – Эби, не будь такой грубой… – неубедительно пожурила её сестра. – Смит-сан хотел что-то нам сказать, не вздумай…
     – Хмпф! – Эбони была страшно похожа на Роуз. – Я не собираюсь с ним важничать!
     – Маленькая нахалка, – констатировал Кроули. – Не будь ты такой милой, я бы тебе хвост накрутил.
     Всё больше укрепляя сходство с хозяйкой, Эби очаровательно залилась краской.
     – Ты не!.. Только попробуй, я тебя!..
     – Эбони! – оборвала Айви. – Немедленно прекрати, или я пожалуюсь сестре!
     Тёмненькая дёрнулась и, уязвлённая в лучших чувствах, поспешно развернулась к предательнице:
     – Айви! Как ты можешь! Он же просто…
     – Так. Обе ко мне, живо, – скомандовал Кроули.
     Эби сердито скрестила руки на груди, давая понять, что её не сдвинуть и трактором. Но Айви без труда утянула её за собой за руку, подведя поближе к нелюбимому гостю.
     Кроули взял свою сумку и вынул из переднего кармана бумажный пакет. Айви с интересом вытянула шею, заглядывая сестре через плечо.
     – Что там?
     – Небольшой подарок. Я знаю, что вам приходится за мной присматривать по приказу Марии, так что  хоть кто-то должен вас отблагодарить за труды…
     Он разорвал упаковку и вытряхнул на ладонь блестящий ручеёк металла.
     – Ой, что это?.. Цепочка!
     Айви жадно подалась вперёд, пихая сердито заурчавшую сестру. Кроули скомкал упаковку и сунул в карман, потом поднял браслеты, держа по одному в каждой руке.
     – Сойка для Айви, и ворон для Эби, – сообщил он, протягивая подарки девушкам. – Цепочки из серебра, птички из платины. Будьте польщены.
     На секунду повисла мёртвая тишина. Кроули озадаченно приподнял брови.
     Горничные испуганно застыли с поражённо-растерянными лицами, протянув к украшениям руки, но так их и не коснувшись.
     – Это… это и правда нам? – пролепетала Айви дрожащим голосом.
     – Эм… конечно, – медленно ответил Кроули. – И вы даже можете их взять. Как я и сказал, эта тебе…
     Он протянул блестящую сойку к ладони Айвори.
     – А эта тебе.
     Ворон, покачиваясь, приблизился руке Эбони. Девушка будто очнулась и, сердито фыркнув, отдёрнула ладонь.
     – Мне не нужны твои побрякушки! Ты просто пытаешься…
     – Живо бери или я тебе его на ухо намотаю.
     Эби отчаянно покраснела.
     – Спасибо большое… – Её голос очаровательно дрогнул.
     – Спасибо… спасибо большое… – прошелестела Айвори, принимая цепочку.
     – Ну наконец-то… – ровно произнёс Кроули. – Я уж думал, мне придётся применить силу.
      – Не говорите ерунды, Смит-сан, – тихо сказала Айвори, растягивая украшения на ладошке. – Это так щедро с вашей стороны…
     – Но это…
     Эби озадаченно держала цепочку на весу. Железная птичка поблёскивала светлым глазом из розового хрусталя.
     – В смысле, по-моему, он… – протянула девушка.
     – Это браслет, Эби, – мягко заметила Айвори. – Смотри, вот так…
     Она расстегнула замок и надела свою цепочку на левую руку. Эби вновь залилась краской и повторила за сестрой.
     – Я… я и так знала…
     Кроули не выдержал и рассмеялся.
     – Ну вы такие миленькие. Котятки…
     Айви смущённо потупилась, Эби сердито фыркнула.
     – Ладно, хватит социальных игр. Мне нужно поговорить с Марией.
     Оставив девушек, Кроули подхватил сумку и двинулся к двери. Когда он взялся за ручку, из-за спины раздался дрожащий голосок:
     – Смит-сан!
     Кроули удивлённо повернулся. Бледные щёки Айвори нежно розовели от счастья.
     – Спасибо вам за этот подарок… – пролепетала она, сжимая браслет на запястье другой ладонью. – Они такие красивые…
     Кроули помолчал секунду, потом подошёл к девушке и, обняв её щёку ладонью, погладил большим пальцем. Айвори смущено выдохнула, Эби тут же подалась вперёд, сверкая сердитым взглядом.
     – Я попрошу Марию, чтобы она выпускала вас из дому хоть иногда, ладно?
     Ответом ему было два отчаянных румянца и смущённое пыхтение.
     Оставив девушек разбираться в их запутанных чувствах, Кроули направился вниз. По лестнице он сбежал, нарочно топоча как слон.
     – Мария! – требовательно возопил он в холле тоном плантатора-самодура. – Немедленно ко мне, негодная девчонка!
     Реакция не заставила себя ждать – в доме мгновенно повисла тяжёлая тишина. Кроули озадаченно посмотрел туда-сюда. Потом оглянулся через плечо.
     Разумеется, Мария стояла у него за спиной, словно беззвучно возникла из воздуха.
     – Есть хоть одна причина, по которой мне не следует спустить тебя со ступенек?
     Мария уже успела переодеться в форму – Кроули знал, что она не ходит на улицу, вырядившись как прислуга из прошлого века. Но в «гражданском» он видел её только раз. Ледяной голос мог посоперничать со «злым» голосом Куруми. С таким лицом можно было поклясться, что горничная его прирежет, что бы он не сказал.
     Советник сделал суровое лицо.
     – Немедленно подать мне зеркальную форель в шоколаде!
     – Идиот, – холодно произнесла Мария и, отвернувшись, прошла в гостиную. – Зачем ты входил в комнату хозяина? Там ничего нет.
     – А. Вижу, девочки тебе всё рассказали…
     Мария демонстративно присела за стол, Кроули невозмутимо устроился напротив.
     – Ты ведь знаешь, что я пытаюсь сделать, так ведь, дорогая моя? – заметил наглый гость. – Документы оказались полезными, но я…
     – Ты мог бы для начала сообщить мне, – прервала его хозяйка дома. – Не забывай, ты здесь только потому…
     – Я здесь только потому, что я оказался здесь! – зло сплюнул Кроули, отбрасывая добродушие. – Мне не хочется поднимать этот вопрос снова, но ты не в том положении, чтобы выбирать! Здесь мы сотрудничаем, а здесь нет, а здесь снова да, а тут снова нет!
     Мария выразительно приподняла брови скептически глядя на Кроули. Тот откинулся назад, подавляла постыдную вспышку гнева.
     – Прости, – ровно сказал он. – В последнее время слишком много… событий.
     – Ты всегда был таким, – парировала женщина. – Так что не стоит делать вид, будто что-то изменилось.
     – Именно поэтому я всегда на взводе, – сухо сообщил Кроули. – Ничего не меняется, как ни бейся…
     Над ними повисла густая тишина. Из коридора раздались шаги, и вошла Айвори с подносом в руках.
     – Я принесла чай, – радостно сообщила девушка, излучая гостеприимство. – Прошу, если вы не против…
     – Спасибо, Айви, – ровно ответила Мария.
     Кроули тяжело вздохнул. Всё-таки Мария была неправа. В последние дни всё стало куда более невыносимым. Возможно, дело было именно в нём.
     Возможно, он начал ломаться.
     – Айви… что это такое?
     В голосе Марии звучало напряжение. Советник понял, что она смотрит на правое запястье девушки. Айви смущённо покраснела и стыдливо прикрыла браслет рукой.
     – Это… – неуверенно пропыхтела она, – это… Смит-сан подарил нам…
     – «Нам»?
     – Да… Мне и Эбони… Он подарил нам браслеты.
     Мария прожгла Кроули непонятным взглядом. Смесь удивления, опаски и… смущения.
     – Это ведь… – подала голос Айви. – Нам ведь можно их носить? То есть, они совсем не мешают…
     – Это… – Мария замешкалась, потом спохватилась. – Ах, нет. То есть, да. Конечно, вы можете их оставить. Это… ваш подарок.
     – Правда? – Айвори неподдельно просияла. – Спасибо, сестра.
     Она со счастливой улыбкой поклонилась и вышла.
     – Что ты пытаешься с ними сделать? – холодно произнесла Мария – Эти украшения…
     – Что? – Кроули поджал губы. – Это просто подарок. Ты сама сказала.
     – С чего бы? Ты просто…
     – Я могу оказать знак внимания двум несчастным барышням, запертым в башне? Видимо, нет…
     – Они в полном порядке, так как есть, – раздражённо начала Мария,– и могут обойтись без этого…
     – Нет, и ты это знаешь, – отрезал Кроули.
     Мария ответила сердитым взглядом. Но потом неуверенно отвела глаза.
     – К тому же, – добавил советник, – моё жалование превосходит личные расходы. Уж лучше я куплю подарок девушке, чем буду просто изымать деньги из экономики… Кстати, о подарках.
     Он вытянул из кармана сумки ещё один пакетик.
     – Только не говори мне… – поражённо протянула Мария.
     – Ну раз ты не хочешь, – согласился Кроули, вытряхивая блестящий ручеёк на ладонь.
     Обойдя стол, он встал перед Марией и растянул цепочку на руках. Хозяйка заворожённо смотрела на поблескивающие в светлой оправе камни.
     – Топазы и серебро, – ровно произнёс Кроули. – Я подумал, что тебе это подойдет.
     Мария с заметным усилием воли отвела глаза.
     – Я не могу это взять…
     – Значит, вот что мы сделаем, – так же ровно произнёс советник. – Ты возьмёшь у меня эту цепочку. А потом можешь хоть в мусорку её выбросить. Но в руки ты её возьмёшь.
     Мария, широко распахнув серые глаза, посмотрела на Кроули в упор. Она казалась столь необычно растерянной. Пришелец просто ждал, пока хозяйка наберётся духу продолжать, неподвижно держа цепочку на весу.
      Вдруг Мария мягко улыбнулась и, приложив руку к груди, отвела глаза.
     – Это как знать… – прошептала она.
     Горничная встала, заставив Кроули отодвинуться. Тот приподнял брови. Медленно, словно преодолевая некую внутреннюю преграду, женщина развернулась и… приподняла рукой выбившие из причёски волосы, обнажая светлую шею. Гость издал неопределённое «Гммм…». В такой позе, и без того весьма привлекательная, Мария вдруг стала будто изящнее.
     – Ты… и вправду просто подаришь нам эти украшения? – тихо спросила она. – Даже если мы просто…
     – Хм?.. О чем ты?
     Кроули осторожно обвёл цепочку, положив её на грудь новой владелице.
     – Ты знаешь… – протянула Мария, касаясь камней кончиками пальцев. – Мы же просто… мы просто…
     До Кроули вдруг дошло, в чём проблема. Он со вздохом поморщился.
     – О Боже, я поверить не могу, – устало протянул пришелец, закрывая замок. – Мария, я не собираюсь обсуждать вопросы экзистенциальности. Это просто подарок. Для вас, всех. Я знаю, что я просто создаю людям проблемы. Но это не моя вина. Вини мою работу.
     Мария коротко рассмеялась, но промолчала. Кроули помедлил секунду. Затем легонько подул на изящную белую шейку.
     Дама очаровательно ойкнула.
     – Я тебе врежу, если ещё раз так сделаешь!
     – Ну, вот и вся интимная атмосфера… Кхак!
     Кроули схватился за ушибленный удивительно острым локотком живот и отпрянул. Мария раздражённо фыркнула.
     – Ты ведёшь себя неподобающе… – ровно произнесла она.
     Хозяйка дома Скарлетов обернулась. И впервые Кроули увидел, как Мария очаровательно краснеет от смущения, не хуже Айви, или даже Роуз. Она выглядела невероятно прелестной – в контраст с её обычным суровым обликом.
     Они присели обратно. Мария постепенно успокоилась, незаметно выровняв дыхание. Как бы не функционировало её тело, горничная сейчас явно испытывала удовольствие лёгкого возбуждения – серые глаза оживлённо блестели. Она машинально прикасалась к цепочке, осторожно поглаживая камни тонкими пальцами.
     – Как ты узнал? – спросила Мария, стрельнув в Кроули смущённым взглядом.
     – На счёт чего?
     – На счёт камней, разумеется, – сердито уточнила женщина. – Это топазы… они совсем как…
     Она смущённо запнулась и потеребила цепочку.
     – Мой любимый цвет – жёлтый, – призналась она. – Ты ведь уже знаешь?
     – Нет, – сообщил Кроули, сложив руки в замок. – Просто выбрал то, что тебе к лицу.
     Мария снова вспыхнула. Потом покачала головой.
     – Это всё слишком неуместно… – с ноткой досады произнесла она. – Я совсем не готова к подобным вещам.
     Она вдруг вскинула на Кроули твёрдый взгляд:
     – Поэтому я прошу тебя воздержаться от подобных жестов. Я… мы… не готовы к подобному.
     – Мария… – протянул гость.
     – Нет! Прошу… – В её глазах мелькнул намёк на мольбу. – Прошу, пообещай, что ты не станешь больше так делать. Это…
     Кроули тяжело раздражённо вздохнул.
     – Уххгг… Я обещаю, что больше не буду флиртовать с тобой или твоими очаровательно беспомощными сёстрами, которых так легко обвести вокруг пальца, как маленьких неопытных девочек, которыми вы и…
     Глядя в пол Мария хряснула по столу кулаком:
     – Хватит!
     Кроули не удержатся от усмешки.
     – Вы все, – он демонстративно обвёл вокруг себя пальцами, – все вы – и ты, и девочки, и Рози – вы все абсолютно беспомощны. – Затем холодно добавил: – И это проблема.
     Чужак убрал с лица улыбку. Мария понурилась.
     – Рози рассказала тебе, что произошло в Институте? Мы их недавно проинструктировали.
     Дети были в абсолютном шоке, когда узнали о Такахаши – или каким бы ни было его настоящее имя. Их это ударило даже сильнее, чем Кроули или полковника – дети и мысли не допускали, что враг может крыться среди своих. Даже крутой как горы Хейширо отчётливо занервничал.
     – Да… – протянула Мария. – Ещё одна причина пожалеть, что….
     – А ведь это может случиться где угодно и как угодно, – прервал её Кроули. – Любой может оказаться врагом. Знакомый в городе, друг…
     – Именно поэтому я стараюсь держать их дома, – прошипела Мария. – Я отвечаю за их безопасность и…
     – Это провальная тактика, дорогуша, – холодно ответил Кроули. – Ты… не сможешь защитить их от провала. От неудачных решений. – Он сложил руки на груди. – Можно только научить их. Вы ведь так уязвимы.
     Мария отчётливо скрипнула зубами. Пальцы судорожно сжались на новой цепочке.
     – Знаешь, я тоже хочу их защитить, – ровно произнёс Кроули. – Твоих девочек, и даже эту рыжую катастрофу. Я не желаю никому зла. Это одна из причин, зачем я пришёл сюда сегодня.
     Мария подняла на него напряжённый взгляд.
     – И что же ты хочешь сделать?
     – Я знаю, что есть что-то ещё, – сообщил советник. – Что-то, что Скарлет оставил после себя. Они… пытаются скрыть связь между ним и Хиро.
     – Эмия-сан?.. – удивилась горничная. – Но… Нет-нет, хозяин никогда не говорил ничего об этом мальчике! Я бы наверняка запомнила, это же… я бы запомнила…
     Мария растерянно отвела глаза. Кроули покачал головой.
     – Возможно, их цель сам Скарлет. Что ты мне скажешь, Мария? Я обыскал ещё не весь дом, так что всегда остаётся возможность тайника. У него была парочка в кабинете, так что…
     – Нет.
     Мария покачала головой. Кроули нахмурился. Последнее что ему было нужно, это очередная порция пререканий.
     – Я думаю… – протянула горничная. – Я думаю, я знаю, что ты ищешь.
     – Вот как… – удивился пришелец. – И что же это может быть?
     Мария помолчала. Затем поднялась и, не сводя с него взгляда, подошла ближе.
     – Я хочу… чтобы ты мне пообещал, – ровно произнесла она. – Пообещал, что не причинишь вреда моей хозяйке. Она всё, для чего я живу. И я не позволю… чтобы это прекратилось.
     Кроули помолчал.
     – А девочек мне повредить, значит…
     Мария его прервала, схватив за плечи обеими руками и сдавив до боли.
     – Обещай мне, – прошипела она глядя советнику в глаза.
     – Обещаю.
     Отпустив его женщина молча вышла из гостиной в холл и судя по шагам поднялась на второй этаж.
     – Чёрт-те что… – пробурчал Кроули, массируя повреждённые места.
     Единственным плюсом всего случившегося было то, что Марии действительно очень шла подвеска с топазами. Камни выгодно оттеняли её золотистые волосы.
     Когда она вернулась в комнату, Кроули приподнял брови. В руках горничной был какой-то предмет. Мария остановилась в паре футов, с лёгкой неловкостью держа на весу небольшую книгу.
     – Я нашла это… когда хозяин исчез, – пролепетала она чуть не плача. – Я знаю что не должна была… но не могла просто взять и… и всё это…
     Кроули поспешно поднялся и обнял её руки своими. Мария, всегда такая свирепая, всерьёз готова была разрыдаться. Что же вызвало такую сильную реакцию, оставалось только гадать.
     – Всё хорошо, – тихо произнес советник, заглядывая ей в лицо. – Ты не сделала ничего плохого… всё хорошо.
     – Прости, что я так… – прошептала Мария и судорожно сглотнула. – Я просто… это всё, что у меня осталось…
     Кроули позволил себе неслыханную фамильярность, и осторожно погладил расстроенную даму по щеке.
     – Ну же, не говори глупостей, – тихо произнёс он . – У тебя ведь… У тебя всегда будет Роуз. Так?
     Книжка громогласно хлопнулась на пол. Кроули с приливом паники понял, что Мария замерла, как будто её парализовало. Потом из серых глаз побежали крупные слёзы.
     – О Боже, – ровно сказал Кроули.
     Мария закрыла лицо ладонями и судорожно разрыдалась. Кроули поспешно обнял её и погладил по спине, тайно надеясь, что это всё ненадолго.
     – Шшш… Всё хорошо…
     Плечи Марии вздрагивали. Но внезапно сквозь рыдания отчётливо пробился странный звук, несколько отличный от всхлипываний. Он стал всё отчётливей, и Кроули понял, что это смех. Мария отняла руки от лица и, обняв Кроули, уткнулась ему в плечо, сдавленно хихикая вперемешку со шмыганьем.
     – Если у тебя истерика, то лучше сразу прилечь, – заметил Кроули, успокаивающе поглаживая расклеившуюся горничную.
     – Прос… ти… – выдавила Мария. – Я просто… я просто… Я такая дура, как я могла быть такой слепой…
     Мария схватилась за его рубашку и несколько раз судорожно вздохнула, выравнивая дыхание. Может социальные навыки у неё были не на высоте, но самообладания хозяйке хватало – она справилась с приливом чувств поразительно быстро.
     – Это так нелепо… – прошептала Мария. – Я так дорожила этим дурацким дневником, что я… Я совсем забыла, зачем я вообще появилась на этот свет…
     – Ну, это… – протянул Кроули. – Не думаю что тебя создали специально для того, чтобы ты была нянькой, так что…
     – Ах, заткнись…
     Мария легко хлопнула Кроули по груди. Затем отстранилась и начала вытирать глаза передником.
     – Прости за это… за эту сцену, – сдавленно произнесла она. – Понятия не имею, что на меня нашло…
     – Согласно Фрейду, подавленные детские эмоции… – рассеянно буркнул Кроули, нагибаясь.
     Книжка оказалась размером чуть больше ладони, но довольно толстой. В кожаном переплёте, её, казалось, слегка распирало. Некоторые страницы явно были вклеены, слегка выдаваясь из-под обложки.
     – Дневник, эй?.. – протянул Кроули.
     – Я так думаю, – осторожно произнесла Мария. – Там всё написано от руки и я не… никогда не видела это, до того, как нашла его в комнате.
     – Где?
     – В тумбочке…
     Кроули не удержался от смеха. Всё было так просто. Скарлет даже не потрудился спрятать эту штуку.
     – Я бы никогда не посмела взять что-то у хозяина, – жалобно произнесла горничная. – Но я просто…
     – Мария, хватит, – прервал Кроули. – Тебе не нужно оправдываться передо мной, уверен, тебе не нужно было бы оправдываться даже перед ним. Так, что тут у нас…
     Он раскрыл книгу. Затем саркастически завел глаза.
     – Ну разумеется…
     – Я не смогла там ничего разобрать… – смиренно сообщила Мария.
     На страницах громоздились ряды букв и цифр, как будто это был битый компьютерный файл.
     – Ну теперь я вижу, что Скарлет и вправду занимался алхимией, – констатировал Кроули. – Всё-таки я был прав…
     – Ты можешь это прочесть? – поразилась Мария.
     – О Боже, нет, – отмахнулся Кроули. – Но это код. А значит что…
     Мария вдруг дернула головой, как от громкого шума, а затем резко развернулась к окну. Кроули удивлённо нахмурился
     – Что-то не так?
      Не дожидаясь ответа, он машинально двинулся к своей сумке. Бросив книгу на стол, он взялся за ручку. Мария стремительно подошла к окну.
     – Кажется, я слышу…
     Она резко отпрянула назад, заставив Кроули нервно к ней обернуться.
     А затем в комнату влетела химера.
     Испуганный крик Марии заглушила какофония из треска звона и дикого рычания твари. Данный образец напоминал гигантского леопарда с волчьей мордой, рогами, и странной серо-зелёной окраской шкуры, похожей на камуфляж.
     Со сдавленным ругательством Кроули запустил руку в сумку, срывая крепления потайного кармана. Но прежде чем он успел сжать пистолет в ладони, химера безумно прыгнула, с грохотом врезавшись в стол. Мебель отправилась кувырком в воздух, Кроули растянулся на полу. Сумка хлопнулась об пол где-то за ним.
     Очистив путь, химера пригнулась, нацелившись на Кроули. Тот панически рванулся к сумке, толкнувшись от пола всеми конечностями.
     Возможно, он бы не успел добраться до оружия, но вдруг раздался звук мощного удара. Химеру отбросило в сторону, и она растянулась на полу.
     Мария взвилась в воздух футов на пять и приземлилась прямо на монстра. Длинный кинжал опустился дважды. Ослепшая химера дико взревела.
     Кроули вытянул пистолет и прицелился не вставая. Стрелять он, впрочем, не спешил. Мария соскочила с химеры, как раз когда та дико крутнулась на земле, пытаясь подмять обидчика. Приняв странную низкую стойку горничная вдруг будто выстрелила собой в противника, ударив химеру ногой. Несмотря на размер, монстра буквально впечатало в стену. Раздался предсмертный звон фарфоровой вазы с жёлтыми цветами.
     – Боже… – протянул Кроули.
     Красавицу-горничную явно создали не для того, чтобы она просто хорошо выглядела в переднике. Оказавшись возле растянувшегося на земле монстра, Мария замахнулась сжатой «копьём» ладонью и… пробила плоть химеры, всадив руку по локоть.
     – Что за?..
     Со стороны холла вдруг раздался треск, будто разбились доски. Кроули дернул головой и поспешно поднялся.
     Вокруг руки Марии сверкнула тусклая вспышка, химера хрипло рыкнула и обмякла. Кроули подскочил поближе, натягивая на руку перчатку с подавителем.
     – Что ты… Как ты это сделала? – сдерживая напряжение, спросил он.
     – Я… я не знаю, – протянула Мария, растерянно отступая от тела химеры. – Всё будто случилось само по себе…
     – Ясно… Кажется, у нас есть…
     Из холла вдруг раздались уверенные шаги. Кроули обернулся…
     И мгновенно прицелившись, выстрелил дважды.
     Пули, как и в прошлый раз, щёлкнули о проклятый сегментированный хлыст. Алхимик ухмыльнулся.
     – Нет новых трюков, я смотрю? – пренебрежительно обронил он на английском.
     – Ты будешь в шоке… – процедил Кроули и рявкнул: – Мария! Этого убить любой ценой!
     Судя по движению за спиной, Мария не стала мешкать ни секунды, повиновавшись беспрекословно. Как необычно это было для Кроули, когда его слушали с первого раза…
     – Не думаю, что вы потяните оплату, – самодовольно обронил алхимик.
     Хлыст изогнулся в воздухе перед дверью, но его хозяин шагнул куда-то в сторону.
     – Заканчивай с этим.
     Алхимик обронил непонятную фразу, уже скрывшись из виду. Кроули раздраженно скрипнул зубами – так хотелось пальнуть ему в башку сквозь стену, но из «глока» кирпич он не пробьёт…
     Хлыст, метнувшись в воздухе диковинной змеёй, пропал из прохода. Мария молча рванулась в холл… но, оказавшись в дверях, она вдруг шарахнулась назад, панически отмахнувшись от чего-то кинжалом. Раздался металлический скрежет.
     В проходе стоял их новый противник.
     – Ну вот и ещё одна… – протянул Кроули.
     Пред ними появилась молодая девушка. На ней была простая и неприметная одежда, белая рубашка и складчатая серая юбка до колена.
     Но вот её внешность была более вполне себе экзотической. Длинные, белые как снег волосы спускались ниже поясницы шикарным плащом. Пронзительные глаза сияли почти неестественной небесной голубизной. Возможно, их так подчёркивала невероятно светлая, почти болезненно бледная кожа.
     Красивое белое личико с изящными чертами застыло маской абсолютного отсутствия каких-либо эмоций. В руках девушка сжимала длинный белый клинок, прямой, с косым острым кончиком. Оружие явно было то самое.
     – Она ведь… – холодно протянула Мария.
     – Да, гарантированно.
     Перехватив кинжал, Мария встала в характерную стойку.
     – Не вздумай нападать в лоб, – предупредил Кроули. – Если это камень, то она тебя в порошок сотрёт
     Спохватившись, Кроули зашипел сквозь зубы и потянулся к карману. К счастью ему достаточно было нащупать кнопки телефона и нажать пару раз. Он предвидел, что такое может случиться и натренировался делать вызов вслепую. Раздался тихий писк.
     – Это мы увидим, – прошипела Мария.
     Девушка бесстрастно стояла перед ними с каменным лицом. Хоть, скорее, кукольным лицом. Она была пугающе идеально красивой, будто античная статуя.
     – Носители сражаются с химерами инстинктивно, – напомнил Кроули. – Так что в твоём случае…
     Повисла пауза.
     – Прости.
     Подкрепление будет только минут через десять.
     После боя в храме Кроули, в конце концов, сломался. Ему нужно было сделать хоть что-то, чтобы успокоить нервы по поводу внезапных атак, – которые стоило ожидать в любую минуту, если у таинственного Дэнфорта была хоть капля мозгов. Выбор пал на смартфон, и на следующий день у Кроули на экране красовалась красная иконка «кнопки паники». Одно нажатие поднимало в Институте грандиозную тревогу, а его телефон и так всегда был на карте слежения.
     Носителей оставили без кнопки. Кроули рассудил, что стоит ему выдать «тревогу» Хиро, как тут же во имя «Правила Комедии» начнётся сказка про мальчика, который кричал «Волк!». Кроме того, камни сработают как сюжетная броня, можно было даже не сомневаться.
     Со второго этажа раздался грохот и сдавленный крик. Мария дёрнулась
     – Девочки!..
     Беловолосая девчонка резко размахнулась, мгновенно атакуя отвлёкшегося противника. Кроули молча отклонился и пальнул в неё пару раз. Скосив взмах, девушка отклонилась от выстрелов, но всё равно подскочила к Марии. Та попыталась полоснуть противника кинжалом, но не попала, девчонка отвела удар мечом.
     Метнув на Кроули короткий взгляд, Мария рванулась в сторону. Неизвестная подалась вперёд, но, будто ощутив, что её голову прикрыла мушка «глока», рванулась в сторону, скрывшись от выстрела за стенкой в холле.
     Кроули рванулся в проход и едва разминулся с ударом ногой в грудь, его только слегка задело, дернув рубашку. Девушка была так близко, и Кроули бы её пристрелил без всякой жалости. Но уклоняясь, он отвёл руку слишком далеко.
     Когда он перехватил оружие, девчонка уже была на другом конце холла, насторожено указывая на него белым мечом.
     Они застыли друг напротив друга. Кроули держал её на прицеле, девушка сжимала меч обеими руками, чуть отведя острие в сторону. Стрелять с расстояния дальше чем «в упор» было, судя по её способностям, практически бесполезно. Но подходить близко – слишком опасно.
     Оставалось только тянуть время. Оно сейчас работало на защитников.
     – Не думал, что вы, ребята, тоже используете детей, – протянул советник.
     Девушка молчала, глядя на него без всякого выражения. Её пустое лицо дарило Кроули ощущение, что он уже примерно знает, с чем придётся иметь дело.
     – Не то чтобы я вас осуждал, – продолжил пришелец. – Но мы-то в отчаянии, а у вас какое оправдание?
     На секунду на кукольном личике будто появилось выражение. Всего на мгновенье её ресницы дрогнули.
     – Или ты считаешь, что это нормально? Тебе ведь…
     – Я не ребёнок.
     Сухой голос был бесстрастным и тихим, но приятно мягким. Она говорила на английском без труда, с лёгким необычным акцентом, очень мило приглушая согласные.
     – Выглядишь ты как ребёнок, – заметил Кроули. – Или ты как… – Он прикусил язык, резко сглотнув упоминание Терезы. – Ну, знаешь... Старше, чем выглядишь?
     Девушка продолжала безмолвно стоять напротив него без движения, угрожающе направив на противника меч. Кроули нахмурился.
     – Ну, ты собираешься нападать? – поинтересовался он из искреннего любопытства.
     Белоснежная гостья промолчала. Кроули медленно шагнул в сторону. Та передвинулась. Он шагнул вперёд. Та отошла. Просто ради интереса он шагнул назад. Девушка подалась вперёд. Кроули фыркнул.
     Над ними вновь раздался грохот и звук ударов. Советник сжал зубы. Оставалось только надеяться, что Мария и девочки справятся сами. Если бы он смог добраться до алхимика лично…
     – Тебе же приказали нас убить, не так ли?
     Девушка открыла рот, чтобы ответить, но замерла на секунду.
     – Я не знаю, – ровно сказала она.
     – Это ещё что за ответ? – удивлялся Кроули. – Ты хоть понимаешь, что происходит? Или… – он помедлил, – тебе ничего не сказали?
     – Ты мой враг.
     Она звучала совсем бесстрастно, как будто говорила о погоде. Это было даже забавно. В некоторой степени.
     – Вот оно как?.. Интересно ты хоть знаешь, что это такое…
     Странное поведение незнакомки наводило мысли что возможно – и «возможно», это «скорее всего», потому что до этого момента слишком многое укладывалось в архетипы – Кроули столкнулся с очередным «вкусом» местной «колы».
     Он вдруг понял, что волосы девчонки слегка слиплись. Пряди едва двигались, пока она прыгала вокруг, а теперь висели на её плечах неряшливыми белыми лентами.
     – Чего это ты такая мокрая? – поинтересовался советник.
     – На улице был дождь, – бесстрастно ответила девушка.
     – Ты никогда не слышала о зонтике?
     – Мне не нужен зонтик.
     Кроули приподнял брови. Затем слегка расслабился и опустил оружие. Не сильно.
     Девушка не шевельнулась ни на волос.
     – Ты замёрзнешь, если намокнешь, – сообщил он.
     – Я не замёрзну.
     – Ты точно уверена? Ты простудишься и заболеешь.
     Наконец она показала хоть каплю эмоций. На бледной мордашке возникло озадаченное выражение. Всего на секунду.
     – Я… не заболею, – сообщила она так же бесстрастно.
     Со второго этажа раздался грохот и короткий вскрик. Кроули сжал пистолет покрепче. Потом опустил его и выровнялся. Девушка отошла назад, всё ещё направляя на него клинок.
     – Ты не боишься, что у твоего приятеля будут проблемы? – произнёс Кроули.
     – Он не мой приятель.
     – А кто же он тебе?
     – Он…
     Девушка замешкалась. И вдруг, в заметно невольной реакции, отвела глаза в сторону, слегка опустив меч.
     – Он отдаёт мне приказы.
     – Так значит, он твой хозяин, – ровно произнёс Кроули.
     – Нет. – В тихом голосе появилась суровая нотка. – Он не мой хозяин.
     – А кто тогда?
     Девушка вновь взяла меч покрепче.
     – Я тебе не скажу. Ты враг. Не говори со мной.
     – Ну, раз ты меня не атакуешь, я могу только с тобой говорить, так ведь?
     Советнику удалось заметно озадачить необычного противника.
     – Ты должен нападать, – неуверенно сказала девушка.
     – Я не хочу, – отрезал Кроули.
     – Но ты… должен.
     Её голос прозвучал странным образом беспомощно. Кроули приподнял брови.
     – А почему ты не нападаешь?
     – Мне нельзя тебя убивать.
     – Хах?.. – поразился советник. – Что ещё за…
     Внезапно центр потолка взорвался, и в клубах пыли на пол приземлилось что-то увесистое.
     Кроули хватило секунды, чтобы опознать смутную фигуру.
     Он пальнул дважды, заставив беловолосую девчонку рвануться вперёд. Хлыст взвился у Кроули перед самым лицом, едва не врезавшись в него кривым краем. Пули щёлкнули по сегменту.
     Алхимик обронил что-то на итальянском. Хлыст разогнулся и хрястнул по полу там, где только что стоял советник. Тот послал пару пуль в девчонку, заставив сбиться с броска и уйти в сторону.
     Хлыст разогнулся, снова прицелившись в Кроули. Тот выбросил левую руку вперёд.
     – Новый трюк!.. – сплюнул он и ударил рукояткой пистолета по кнопке подавителя.
     Руку обожгло странным ощущением, словно кожу кольнули тысячи маленьких игл, парализуя пальцы на секунду.
     Хлыст с тихим хрустом взорвался в воздухе. Кроули вскинул пистолет, целясь алхимику в грудь. К чёрту хедшоты – тут нужно попасть наверняка!
     В последнюю секунду тот успел закрыться от пуль руками. Кроули с ужасом услышал, как заряды глухо ударили во что-то… рыхлое. Будто в мешок с песком.
     Он его не убил.
     – Ты за это заплатишь!..
     С рёвом алхимик раскинул руки. Кроули рванулся в сторону, но не успел – лезвия, едва разминувшись с его головой, прошли вскользь, врезаясь в левое плечо как пила. Краем глаза он заметил, что полоса металла, изогнувшись в воздухе, едва не задела белую девчонку по лицу.
     Боль на секунду ослепила. Безумным усилием воли Кроули успел схватиться за хлыст. Подавитель снова среагировал. И оружие исчезло.
     В падении Кроули направил пистолет в лицо алхимика, палец сдавил спусковую скобу…
     Резкий удар выбил «глок» из руки. Девчонка возникла совсем рядом, застыв после короткого взмаха мечом.
     Кроули невольно ощутил приступ липкой паники.
     Но делать было нечего.
     Алхимик подскочил к лежащему на земле Кроули. Сегментированный хлыст изогнулся, будто готовая к броску змея, нацелившись в голову ненавистного врага массивным острием.
     – Мразь! Наконец-то я тебя прикончу… – с удовлетворением прошипел безымянный «плохой парень».
     Он поднял руку. Кроули машинально отметил, что на ранах не было даже крови. Что-то с этим ублюдком было не так…
     Умирать от руки паршивого недоделанного злодея, в книге написанной идиотом – что может быть хуже? Только то, что он не может забрать никого с собой в могилу.
     – Нельзя!
     Девчонка подалась вперед, неуверенно выступая перед алхимиком. Тот, даже не глянув, двинул рукой, и хлыст изогнулся, хлестнув её плоскостью по лицу.
     – Убирайся, бесполезная дрянь! – рявкнул он. – Как ты смеешь мешаться?!
     Девушка приняла удар как каменная статуя, едва пошатнувшись. Кроули невольно издал едкий смех и растянулся на полу. Онемение в плече сменялось невыносимым пронзительным жжением.
     – Она тебе жизнь спасла, бесполезный ублюдок, – хрипло проскрипел чужак.
     Алхимик его проигнорировал.
     – Я же приказал тебе прикончить его, мелкая тварь! – прорычал он, взмахнув рукой.
     Железный сегмент снова хлестнул девушку по лицу, с ощутимой силой. Она приняла удар как и прежде.
     – Нам нельзя его убивать. – Боли девчонка будто не ощущала.
     – Кем ты себя возомнила?!
     Алхимик размахнулся, хлыст заметно напрягся в воздухе, готовясь выстрелить острием в смертоносном броске.
     – Так приказал господин, – ровно произнесла девушка. – Я должна исполнять приказы господина.
     Алхимик замер на секунду, затем опустил руку.
     – Проклятая мерзкая кукла… – процедил он.
     – Что за чёртова парочка фриков… – не выдержал Кроули, хоть в его же интересах было, чтоб о нём просто забыли.
     Оставалось надеяться, что он доживёт до похода подкрепления. Без сомнения солдаты должны были вломиться в любую секунду… вот-вот буквально…
     – Закрой пасть. – Алхимик выбросил руку в сторону назойливого советника. – За то, что ты сделал, я сдеру с тебя шкуру!
     – Да по тебе Лига зла плачет…
     Облако едкого дыма внезапно ударило из ладони алхимика. Кроули ощутил, как сознание ускользает, направляясь в области глубокой темноты.
     ***

     – Oh Lordy, trouble so hard… Oh Lordy, trouble so hard…
     В помещение было темно и сыро. От бетонных пола и трех стен несло несильным, но липким подвальным холодом. Четвёртую стену заменяли толстые ржавые прутья с врезанной в них массивной решётчатой дверью.
     Казалось, это был тюремный блок или что-то очень похожее. Но компании у Кроули не было. Насколько он мог увидеть, помещения на другой стороне коридора, такие же камеры, были пустыми.
     – Don't nobody know my troubles but God. Don't nobody know my troubles but God…
     Тусклый желтоватый свет лучился откуда-то из дальней части коридора. Рассмотреть толком пленнику не удавалось, угол не позволял.
     – Went down the hill, the other day. Soul got happy and stayed all day…
     Заунывное пение отдавалось легким эхом под высоким потолком. Узкий, но высотой футов в пятнадцать, коридор напоминал щель в каньоне. Кроули устроился возле решётки прямо на полу, прислонившись к ней неповреждённым боком и опираясь рукой на горизонтальный прут.
     Плечо горело как в огне. Пленник старался не двигать головой, это отдавалось аж в копчике. Он пришёл в себя уже некоторое время назад, может, пару часов. Обследование камеры и уцелевшего инвентаря дало следующее – он здесь надолго.
     Что лучше для поддержания морали, чем жизнерадостная песня?
     – Went down the hill, the other day… Soul got happy and stayed all day.
     Даже сквозь нескладное пение послышались шаги. Кто-то приближался к камере со стороны таинственного света. Человек подошёл поближе и встал напротив пленника.
     – My my, and who is that could even be? – протянул Кроули, не поворачивая голову.
     – Я всегда знал, что это кончится примерно так, – сообщил беглый лейтенант на идеальном английском.
     За всё время своего дикого приключения Кроули уже отвык от родной речи – да, с Марией и Тессой он общался на английском, но их акценты были экзотикой для ушей простого янки. Теперь, когда кто-то говорил с чистым произношением уроженца Восточного побережья, пришельца захватила волна ностальгии.
     – Уж не хотите ли вы сказать, что это был ваш план с самого начала?
     Кроули осторожно повернул голову и скосил глаза на агента. Необычно было видеть на нём дорогой костюм, раньше он носил под стать своему служебному положению. Теперь он носил одежду президентов и генеральных директоров, дизайнерский наряд хозяина мира. Этого человека окружала аура солидной представительности, уходя в лёгкий ореол элитарности. Даже его лицо изменилось, стало… жёстким. Уверенным. Сложно было поверить, что именно это лицо Кроули видел почти каждый день в институте.
     – Ты же не думаешь, что я начну обсуждать наши планы с тобой? – поинтересовался мужчина.
     – Ууу, неужели вы ощущаете опаску? – Отворачиваясь, советник сдержанно усмехнулся. – Я чувствую себя польщённым. Вы входите во внутренний круг? Или просто у них на посылках?
     – Вижу, Тереза испытывает к тебе лишнюю симпатию, – заметил «лейтенант». – Это выйдет ей боком.
     – Пока что страдаю от этого только я. – Кроули снова покосился на собеседника. – Но может, это всё и есть мой план?
     Мужчина коротко рассмеялся и посмотрел Кроули поверх головы. Там, в темноте сырого подземелья, виднелись разбросанные под стенкой кости.
     – У обычного человека есть предел, который ему не пересечь. Боюсь ты, наконец, нашёл свой, мистер Смит.
     – Прошу вас, мистер Смит – мой отец. Зовите меня просто Лаки.
     Повисла секунда молчания. Затем они одновременно рассмеялись.
     – Но серьёзно, какого хера я здесь делаю? – ровно произнёс парень. – Поздно делать вид, что вы не мультяшные злодеи, когда вы притащили меня сюда, вместо того, чтобы…
     – Не думал, что тебе так не терпится умереть, – прервал его алхимик. – Уверен, что мистер Дэнфорт исполнит твое пожелание… если, конечно, ничего не изменится.
     – Что ему нужно от меня? – мрачно поинтересовался Кроули. – Или вы думаете, что я секретно затаиваю один из камней?
     – Честно говоря, я и сам не совсем понимаю, зачем он оставил тебя в живых, – сообщил «лейтенант». – Но он здесь начальник, и мы полагаемся на его решения. Можешь не уставаться поудобнее. Он вернётся через пару часов.
     Алхимик развернулся и двинулся обратно по коридору.
     – Передайте, чтоб не сильно спешил! – крикнул Кроули ему в спину.
     Судя по шагам, коридор тянулся футов на сто. Настоящие катакомбы. Ни скрипа, ни хлопка двери пленный так и не услышал.
     – Да… пусть не спешит… – протянул Кроули себе под нос.
     Наконец-то случилось то, чего застрявший в аниме так опасался. Он остался один на один с происходящим.
     Никаких сюжетных линий. Никаких предсказаний и прочих фокусов.
     Кроули закрыл глаза и положил голову на жёсткие прутья решётки. Он с самого начала так тяжело работал. Будет просто несправедливо, если ничего не окупится. Но сейчас оставалось только ждать.
     Прошло неопределённое количество времени. Измерить его не представлялось возможным. Рана болела. Пол был холодным. Даже петь не хотелось. Визит агента испортил пленнику всё настроение.
     Тихие шаги медленно приближались. По коридору шёл кто-то. Легче, чем «лейтенант» или нервный алхимик, кто-то со сбивающимся, неуверенным шагом.
     Шаги остановились рядом с Кроули. Он открыл глаза и, повернув голову, посмотрел на посетительницу.
     Девушка присела рядом на корточки. На ней была всё та же одежда, но она выглядела совсем иначе, чем в доме Скарлетов. На идеальном бледном личике, хранившем ранее неподвижность пластмассовой маски, сейчас легко читалась неуверенность. Она казалась бесконечно чем-то озадаченной.
     Кроули подпёр подбородок рукой, глядя на гостью.
     – И чем могу служить? – поинтересовался он на английском.
     Девушка ответила молчанием. Пауза затягивалась. Она неуверенно посмотрела на него, потом куда-то вглубь камеры, потом обратно на него. На бледной мордашке не осталось и следа он ударов хлыстом. У нормального человека расплылось бы лицо.
     – Ты не боишься? – ровно спросила она.
     – Конечно боюсь, – охотно заверил Кроули.
     – Нет. Ты не ведёшь себя так, будто боишься, – не согласилась белая.
     – Не думаю, что ты большой специалист в таких вопросах, – заметил Кроули. – Ты ведь не часто бываешь снаружи, так?
     – Да. – Девушка кивнула с детской непосредственностью. – Мне нечего делать снаружи.
     – Вот как… – протянул Кроули. – А ты вообще знаешь, что там происходит, снаружи?
     Девушка помотала головой.
     – Нет.
     – Я так и знал. Тебя… хоть чему-нибудь научили?
     – Я умею сражаться мечом.
     Кроули гулко рассмеялся, но сразу охнул и машинально схватился за плечо – резкая дрожь в теле отдалась острой болью.
     – Оох… Ну ты такая лапочка…
     – Тебе больно.
     Она утверждала. Это было просто очаровательно. То, как чужеродно звучало это создание.
     – Что меня выдало?
     – Ты вздрогнул и застонал от боли.
     – Да ты просто Шерлок Холмс.
     – Я не знаю, что это.
     – Да уж, я думаю…
     Кроули повернул голову, глядя на девушку сквозь тёмные прутья клетки. Та ответила прямым открытым взглядом с полным отсутствием мысли. Её бледный облик делал её похожей на призрака. Казалось, это мстительный дух, явившийся преследовать дерзкого чужака в этих катакомбах.
     Прознай кто, что здесь водятся такие смазливые призраки, задроты съедутся в Инакуру со всего мира.
     – Зачем ты пришла?
     – Я не знаю.
     Кроули тяжело вздохнул.
     – Ну вот мы и приехали, – констатировал он.
     Девушка удивлённо сморгнула.
     – Но мы никуда не движемся… – озадаченно произнесла она.
     Пришелец скептически скривил губы и осторожно приподнялся, чтобы сесть ровнее.
     – Тебя ведь ничему не научили? – спросил он. – Ничему такому… ну, знаешь. Чтобы ты вела себя нормально.
     Девушка посмотрела на него с искренним недоумением.
     – Нормально? Что значит «нормально»?
     – Ну конечно… Ты знаешь, что значит «нормально», дорогая. Как человек.
     – Я не человек.
     Призрачная гостья ответила мгновенно, и глазом не моргнув, даже не задумавшись. Можно было только догадываться, что за процессы имели место в её белой голове.
     – А что ты тогда такое?
     Девушка помедлила. Потом склонила голову, беспомощно пряча глаза. На данный момент это было самое яркое проявление эмоций с её стороны. То есть, инстинктивное проявление. Кроули уже готов был поверить, что она робот.
     – Я не знаю, – сдавленно произнесла девушка-призрак.
     Подняв голову, она посмотрела на Кроули почти умоляющим взглядом.
     – Ты знаешь, что я?
     Кроули побарабанил пальцами по прутьям. Какой отличный глубокий вопрос это был, «Что я?». Какой махровой философии можно было бы нагнать, будь это настоящее претенциозное аниме! Ведь, как известно, даже самые бессмысленные танцы вокруг пустого места писателю простят, если только он умудрится в конце незаметно свести всё к одному единственному удару протагониста.
     К сожалению, у пленника аниме настроения философствовать не было.
     – Полагаю, ты… гомункул.
     – Неправда. – Её голос звучал почти сердито. – Я не гомункул.
     – Откуда ты знаешь?
     – Господин так сказал, – сообщила девушка.
     – Откуда ты знаешь, что он не лжёт?
     – Он никогда не лжёт.
     Кроули невольно хохотнул, придержав раненое плечо.
     – Ну ты просто… А может, он ошибся?
     – Он никогда не ошибается.
     – Ага… Это он сам тебе сказал? – с иронией поинтересовался советник.
     – Нет. Он ничего такого не говорит. Мне говорят другие.
     – Ах, ну тогда, конечно, да… Ты всегда веришь тому, что тебе говорят?
     Белая гостья помолчала, потом опустила глаза и помотала головой.
     – Нет.
     – Ну хоть что-то… – протянул Кроули.
     Говорить с ней было более чем странно. Жутко даже. Ему никогда не приходилось общаться с сумасшедшими, но он был уверен, что теперь опыт у него есть.
     И самое страшное было то, что она гарантированно была одной из потенциальных наложниц для Хиро! Гарантированно. Гаремный типаж № 3/1-альфа, «искусственная девочка» – внешне глупая и наивная, лишённая эмоций, почти гарантированно неестественного происхождения, предана главному злодею или одному из.
     Инструмент сверху донизу и слева на право, как вне истории, так и внутри.
     Кроули тяжело вздохнул. Печально зрелище. И вдобавок довольно жуткое.
     – Как тебя зовут?
     – Никак.
     Вновь она ответила без всякой задержки.
     – Ха? – Кроули нахмурился. – У тебя нет имени?
     – Нет.
     Не показывая лица, девушка покачала головой. Но Кроули всё равно отчётливо уловил нотки искренней грусти в её голосе. Даже… горечи. Она звучала довольно несчастно.
     – Почему?
     – Я не заслуживаю имени.
     – Чушь, – машинально отрезал пришелец. – Кто тебе это сказал? Плевать, что ты там себе думаешь, это всё грёбаная ложь!
     Кроули прервался. В конце концов, с какого перепугу её будет волновать чьё-то мнение. Девушка молчала, глядя в пол. Когда она подняла взгляд на пленника, её лицо снова было бесстрастным.
     – У тебя есть имя?
     – Конечно.
     Гостья умолкла, едва заметно сжав губы, будто в неуверенности. Советник приподнял бровь.
     – Ты его не спросишь?
     – Я не могу. Мне не нужно его знать.
     – Тебе не нужно знать чьё-то имя… – медленно протянул Кроули. – Это… тебе тоже кто-то сказал?
     Девушка молча кивнула головой и отвела глаза в сторону. Вновь сквозь белую маску прорвалась лишь капля эмоций.
     – Ты понимаешь, что это не нормально?
     – Нет, – крутнула она головой. – Я думаю, что это нормально. – Она помолчала. – Так было всегда.
     Кроули умолк, неотрывно глядя на девушку. То, как спокойно, совершенно бесстрастно она говорила о таких поразительно чуждых вещах, порождало в его разуме волну отторжения.
     Одно дело, когда писатель выставляет персонажа с определённой мулькой на потеху аудитории. Но совсем иначе, когда встречаешься с подобным… повреждением лицом к лицу.
     – Ты… хочешь, чтобы у тебя было имя? – осторожно спросил Кроули.
     Девушка метнула на него опасливый взгляд и снова отвела глаза. Тонкие пальцы, лежащие на коленях, медленно сжались и разжались, выдавая крайнее волнение хозяйки.
     – Мне не нужно имя.
     Кроули даже не стал уточнять, что ей это просто так сказали.
     – Знаешь, ты можешь взять себе имя, если хочешь. Сама.
     Ответом ему был на удивление испуганный взгляд.
     – Невозможно… я не могу взять себе имя сама… – пролепетал призрак с откровенной опаской.
     – Конечно возможно. Просто выбери себе любое имя и говори всем, чтобы тебя так называли, – заверил Кроули. – Раз это работает для реперов, сработает и для тебя. Ну же, просто…
     – Но я не знаю… – тревожно перебила его девушка, разволновавшись не на шутку. – Я не знаю, какое я могу взять имя…
     Кроули повернулся к решётке, поморщившись от боли, и взялся за плечо. Боль пульсировала всё сильнее, расходясь уже от поясницы до макушки, вся левая сторона тела.
     – Хочешь, я тебе придумаю? – предложил пришелец.
     Девушка раскрыла глаза и выпрямила спину, невольно сжимая кулачки.
     – Ты… дашь мне имя?..
     – Конечно. Я знаю кучу имён, – заверил Кроули. – Как насчёт…
     Он задумался на секунду, перебирая возможные варианты. Нужно было что-нибудь изящное, подходящее для молодой девушки…
     – Элли. Это хорошее имя. Хочешь называться Элли?
     – Хоаа…
     Снежноволосый гомункул отчётливо издала потрясённый выдох, сверкая широко раскрытыми небесными глазами. Затем резко поднялась и шарахнулась назад, будто из камеры на неё кинулась злая собака. Кроули опасливо нахмурился.
     Девушка, словно в глубоком шоке, замерла на месте.
     – Моё имя… – прошептала она. – Моё имя… Элли…
     – Если тебе не нравится, ты можешь…
     – Нет!
     Она подалась вперёд, в отчаянии поднимая сжатые кулаки.
     – Пожалуйста… Я хочу его оставить… Моё имя…
     – Боже… – протянул Кроули в ответ на это заявление. – Конечно, ты можешь его оставить. Теперь тебя зовут Элли.
     – Элли… – прошептала девушка.
     Имяобрётшая поднесла руки к лицу, будто в ужасе, но замерла на полпути. Внезапно во мраке сырого коридора расцвела искренняя улыбка неподдельного счастья. Кроули не смог удержаться от усмешки.
     – Ооо, ну у нас такая миленькая!.. Кхах!..
     В плече что-то стрельнуло, заставив раненого невольно дернуться всем телом, за чем его накрыл целый каскад потрясающих в плохом смысле впечатлений. Чужак судорожно сжал зубы, вцепившись в решётку здоровой рукой.
     – Тебе снова больно, – сообщила Элли.
     – Что меня выдало?..
     – То же что и прошлый раз, – охотно ответила она.
     – Знаешь, то, что тебя не проинструктировали по поводу сарказма, это самое большое преступление, – прошипел Кроули, выравнивая дыхание.
     Боль постепенно затихала, но даже глубоко дышать казалось опасным.
     – Почему ты… не восстановишься? – неуверенно спросила девушка.
     – Что за?.. Как, по-твоему, я это сдел… – Кроули осёкся и посмотрел на неё с сомнением. – Ты же знаешь, что простые люди не могут делать то же, что и ты, так ведь?
     Элли покачала головой глядя на него кристально чистыми глазами.
     – Я не знаю. Я никогда не встречала других людей кроме тех, кто работает с господином.
     – Ну, для справки, простые люди не могут просто регенерировать, как какой-нибудь инопланетный монстр, – буркнул советник. – Нам приходится использовать медикаменты.
     Элли сделала идеальную озадаченную мину.
     – Я не знаю, что это такое.
     – Лекарства, медицинские препараты, – протянул Кроули. – Да, ты, наверно, никогда не слышала…
     Элли постояла на месте секунду. Потом молча развернулась и побеждала по коридору. Кроули проводил её удивлённым взглядом.
     – Что за странное созданье… – протянул он. – Странное несчастное созданье…
     С тяжёлым вздохом он снова откинулся на решётку. Раненое плечо горело тысячей адских грилей – воспаление определённо начало набирать силу. Если бы Кроули был поопытней в делах смертельных ситуаций, то смог бы определить, сколько времени он здесь пробыл по ухудшению собственного состояния, и это был бы высший пилотаж…
     Элли вернулась через несколько минут, не больше пяти.
     Вновь опустившись перед решёткой на корточки, она обеими руками неловко протянула повернувшемуся на шаги пленнику небольшой предмет. Кроули озадаченно принял подарок.
     – Это бинт, – ровно произнёс он. – Ты принесла мне бинт. Боже…
     Он ощущал себя полным козлом, ведь от неё не стоило ожидать ничего иного, и девочка была положительно ни в чем не виновата… Но ему дико хотелось назвать её конченой дурой.
     – Это… лекарства, – неуверенно протянула Элли.
     – Нет. Это просто бинт. Ты понятия не имеешь, что со мной не так, правда?
     Девушка понурилась, совершенно отчётливо расстроившись.
     – Прости… – пролепетала она несчастным голосом. – У меня есть только это.
     Слышать эмоции в её тихом голосе было странно. Узник осторожно, чтобы не растревожить и без того паршивую рану, протянул руку сквозь прутья и потянулся к бледной мордашке. Девушка настороженно следила за его рукой, но, как и полагается готовому к приручению зверьку, даже не шелохнулась. Осторожно коснувшись белой щёчки, Кроули ласково её погладил.
     – Всё нормально, Элли, – утешающе произнёс он. – Ты не виновата. Ты просто не знаешь. Всё хорошо.
     Она не двинулась ни на волос, но голубые глаза на мгновенье широко распахнулись. Затем она понурилась.
     – Мне не приятно… Пожалуйста, прекрати, – прошелестела она едва слышно.
     Кроули послушно убрал руку за решётку.
     – Прости, я больше не буду, – пообещал он.
     Растянув бинт, пленный скосил глаза на свою рану. Потом посмотрел на бинт. Потом обратно на рану.
     – Да, это не вариант…
     Без специальной подготовки обработать подобное ранение было невозможно. К тому же, если он начнёт корячиться сейчас, то только сделает себе хуже. И как только все эти герои боевиков справлялись?.. Возможно, это было связано с тем, что все они были либо солдатами, либо копами. Кроули же мог похвастаться только правом на вторую поправку, парой вправленных лодыжек и тем, что видел, как ломал себе ногу кто-то другой.
     Но всё же можно было попытаться извлечь пользу и из бинтов. Пленник аниме распустил рулон и начал сматывать кольцо.
     – Что ты делаешь? – тут же спросила Элли, с интересом подаваясь вперёд.
     – Перевязь, – буркнул Кроули. – Держать руку постоянно на весу напрягает… Но знаешь, я был бы благодарен, если б ты принесла мне таблетки. Ну, знаешь, болеутоляющее или типа того… Понятия не имею, что нужно делать с такой раной, мне к врачу нужно, мать твою…
     – Я… не знаю, что такое болеутоляющее, – произнесла Элли с ноткой грусти. – Что это? Ты мне скажешь?
     – Это…
     Кроули осёкся. Последнее, что ему нужно, это чтобы она притащила Бог весть что.
     – Знаешь, не забивай себе голову. Со мной всё будет в порядке…
     – Ты лжёшь.
     Пришелец прервался и выразительно посмотрел на разговорившегося призрака. Та сидела рядом с решёткой на корточках, с непроницаемым лицом обхватив колени руками. Это выглядело неуловимо глупо.
     – Я. Никогда. Не лгу, – с расстановкой сообщил Кроули.
     Элли не ответила, продолжая таращиться на него как странная сова. Кроули связал концы перевязи, затем повесил её на шею и осторожно продел раненую руку. Так определённо было лучше, чем постоянно её придерживать.
     – Элли, ты знаешь, сколько я здесь уже пробыл?
     – Десять часов, – мгновенно ответила белая гостья, даже не задумавшись.
     – Вот как. Смотри-ка, ты знаешь время! Тебя научили?
     – Да. Мне нужно быть пунктуальной
     – Ты хоть знаешь что это такое?
     – Всегда выполнять всё в отведенное время.
     – Лучше б тебя научили вести себя менее странно… – буркнул Кроули.
     Новости были неутешительные. Десять часов это было слишком много. Впрочем…
     – Элли, а мы далеко от города?
     Девушка помедлила. Кроули приподнял брови.
     – Ты не хочешь отвечать?
     Элли помолчала.
     – Зачем ты спрашиваешь? Ты не спрашивал раньше.
     В её глазах появилось странное выражение. Огонёк подозрения.
     – Я спрашивал другое, – ровно ответил Кроули. – Я могу спрашивать кучу разных вещей, знаешь ли. Так уж всё устроено.
     Элли снова затихла на секунду, глядя в пол. Потом посмотрела на Кроули:
     – Мы не очень далеко от города. Город видно со склона недалеко от здания, в котором мы находимся.
     – Вот как… – Кроули помолчал. – Ты уверена, что тебе можно мне это говорить? Тебя не накажут?
     Элли понурилась и странно одиноким жестом сжалась, плотнее обнимая свои колени.
     – Я не знаю. Наверно, накажут.
     – Тогда, почему ты не отказалась?
     – Я не знаю…
     Перед Кроули сейчас находился маленький ребенок. Маленькая растерянная девочка, окружённая равнодушными людьми, которым на неё плевать.
     Кроули мог противостоять целому спектру женских чар. Но эти конкретные в списке не значились.
     – Элли… – тихо произнёс советник. – Ты… ты ведь должна всегда оставаться с ними, так ведь? С этими людьми.
     – Да.
     – Почему?
     – Я больше никому не нужна.
     Как ни странно, но именно эти довольно жуткие слова прозвучали совершенно спокойно. В голосе не было даже намёка на грусть или недовольство. Она просто… констатировала факт.
     – И это всё? – уточнил Кроули. – Только поэтому? Никакой другой причины?
     – Какие ещё могут быть причины? – искренне удивилась призрачная девушка.
     – Ну, может тебе нужно что-то, чтобы ты не… – Кроули замешкался, пытаясь подобрать понятные слова. – Что бы ты могла функционировать?.. Ну, знаешь, двигаться и тому подобное.
     – Нет… Чтобы функционировать мне нужно есть.
     – И что ты ешь?
     – Еду.
     Кроули сдержанно усмехнулся. Она была в равной степени по-детски очаровательной и жутковато чуждой.
     – И что же это за еда?
     – Это… – Элли помедлила. – Это выглядит как длинные и тонкие гибкие трубки. Они волнистые и твёрдые, их нужно заливать горячей водой, и потом они…
     – О Боже… – ошарашенно протянул Кроули. – Тебя кормят быстрой лапшой?! И всё?!
     – Да… – протянула Элли, сжимаясь под суровым взглядом.
     – Это просто ужас, – возмущённо констатировал Кроули. – Этих ублюдков нужно казнить за нарушение прав человека!
     – Я не человек.
     – Цыц!
     Кроули угрожающе ткнул в Элли пальцем. Та притихла, пугливо втянув голову в плечи.
     – Ты никогда не представляла себя… свободной? – поинтересовался советник. – Без этих людей, сама по себе.
     – Нет. – Девушка покачала головой. – Я не знаю, что такое быть самой.
     Она понурилась и обняла себя за колени покрепче.
     – Я не хочу об этом думать, – произнесла она ровно. – Мне страшно. Мне нельзя бояться. Но я боюсь. – Элли подняла взгляд на Кроули. – Ты знаешь, почему я боюсь?
     – Знаю, – ответил тот. – Но это длинная история. Не думаю, что у нас есть время, чтобы я тебе всё разжевал…
     Беловолосая девушка снова опустила голову, пряча лицо под пушистой челкой. Кроули помолчал.
     – Элли… знаешь, ты ведь можешь уйти отсюда, – тихо произнёс он. – Если захочешь. Ты можешь жить сама по себе.
     Девушка резко подняла на него глаза. На бледном лице появилось легкое недовольство. Распрямившись, она шагнула в сторону, став вполоборота.
     – Ты мой враг, – бесстрастно произнесла она. – Ты хочешь меня обмануть.
     Кроули резко выбросил руку, обвиняюще указывая на призрака пальцем.
     – Я тебе говорил, что я никогда не лгу, – недобро произнёс он.
     – Ты говоришь это, чтобы ты смог уйти отсюда без разрешения господина, – произнесла Элли. – Ты хочешь…
     – Я хочу, чтобы ты не пострадала, – перебил её Кроули. – Если ты останешься здесь, то… тебя, скорее всего, убьют. Твои хозяева прикажут тебе сражаться за них и свалят, пока ты будешь умирать.
     Элли помолчала, глядя на пленника пустыми глазами.
     И в этом месте она говорит, что для этого она и была создана.
     – Откуда ты знаешь? – ровно спросила девушка.
     – Я умею предсказывать будущее, – сообщил Кроули.
     Элли нахмурилась и повернулась к нему.
     – Господин говорил, что никто не может предсказывать будущее… – протянула она. – Ты мне лжёшь.
     – Ты не можешь этого доказать, – заявил пленник аниме. – Но знаешь, что ты можешь? Спасти себя. Уходи сейчас, и у тебя будет хоть маленький шанс, чтобы ты…
     Он запнулся. Сложно было сказать, что случиться с несчастной девочкой, абсолютно не приспособленной к существованию в реальном мире.
     С большим шансом она мгновенно встрянет в неприятности. А потом, возможно, её поймает Институт… или Тереза. Как Тереза отреагирует на бродячего гомункула? С пойманными химерами Тестаросса не церемонилась – а по её словам, среди «сканеров» были и человекоподобные. Гуманистические порывы Хиро, сразу купившегося тогда на внешний вид, явно были ей чужды.
     – Что?
     Кроули спохватился и посмотрел на девушку. Потом неопределённо помахал рукой:
     – Ну, шанс хоть на что-то, кроме существования бесполезной куклы.
     Элли коротко вздохнула, выдавая крайнее волнение. Советник быстро поднял взгляд, но девушка уже отвернулась.
     – Если я попрошу… ты не станешь меня больше так называть?
     В тихом шёпоте практически пропали сухие бесстрастные интонации. Взамен его наполняла сухая и острая горечь.
     – Эмм… – протянул Кроули. – Да. Конечно. Прости, я не хотел тебя обидеть, просто…
     – Я не кукла… – Беловолосая девушка звучала очень расстроено. – Я правда не просто кукла…
     – Конечно нет, – заверил Кроули. – Поэтому…
     Элли молча двинулась по коридору, стремительно покидая неблагодарного узника. Чужак тяжело вздохнул, когда её шаги затихли вдали.
     – Браво, чувак, – мрачно произнёс он. – Просто браво. Ещё одна победа над бездумным ребёнком. И над девчонкой опять. Я б тебе поаплодировал, но… ты говоришь сам с собой. Так что ты псих. Плохая примета, общаться с психами.
     Кроули развернулся и привалился к решётке спиной, раскинув ноги в стороны. Прямо перед ним красовались разбросанные под стенкой кости. Глаза давно привыкли к темноте, он смог различить характерную форму черепа.
     – Можно поговорить с этим приятелем, – сообщил пленник в воздух. – Что это, кажется, собака? Вроде, похоже на клыки…
     ***

     Сложно было сказать, сколько прошло времени. Никаких видимых изменений в окружающем пространстве не наблюдалось, и замерять было решительно нечем. От скуки Кроули начали изводить мысли о читанном ещё в средней школе отрывке из «Приключений Гекельберри Финна». Там негр Джим сидел в старом сарае, а мальчишки, вместо того, чтобы просто его вытащить, ударились играть в пленников из классической литературы, и теперь пленник подросткового аниме сходил с ума от невозможности вспомнить, чем же следовало выцарапывать герб на камне – заточенной ложкой или украденным гвоздём?
     Сидеть на полу было всё холоднее. Кроули начал опасаться, что вдобавок к располосованному плечу заработает ещё и воспаление лёгких или типа того.
     Звук почти знакомых шагов вывел его из полусонного состояния. Пришелец полуобернулся, глядя в коридор.
     К мрачному пристанищу собачьих костей подошла Элли.
     – Хм?.. – протянул парень. – Хочешь поболтать ещё немного? Я обещаю не говорить о…
     Его прервала резкая вспышка света, заставив нервно зажмуриться. Когда Кроули открыл глаза, Элли держала в руках белый меч. В темноте было видно, что её оружие тускло светится. Похожий эффект был и у мечей Скарлет и Эмии.
     – Боже, Элли… – протянул Кроули. – Только не говори, что тебе приказали меня убить.
     – Нет. – Её голос вернулся в прежнюю безэмоциональную норму. – Тебя убьёт господин.
     – Вот как… Дэнфорт уже здесь? – Кроули усмехнулся. – Ах, наконец-то аудиенция…
     – Господин ещё не вернулся, – как-то даже равнодушно ответила Элли.
     – Но как тогда?..
     – Я знаю, что он тебя убьёт, – ровно произнесла девушка. – Он убивал других. Он убьёт и тебя тоже.
     – Знаешь, я ценю твою заботу, – протянул Кроули. – Я и вправду ценю это. Ты милое создание, несмотря на тво… Неважно. Но я буду в порядке…
     – Ложь.
     Элли шагнула вперёд, размахнувшись клинком.
     Кроули шарахнулся в сторону в последний момент. Два взмаха с хрустом прошли через стальные прутья, сегменты с размеренным стуком попадали на пол. В заграждении образовалась приличная дыра.
     Секунду пленник ошарашенно созерцал свой многожеланный путь к свободе.
     – Это… определённо не то, что я ждал, – протянул Кроули. Потом осторожно произнёс: – Элли, милая… что ты, по-твоему, делаешь?
     – Я разрубила решетку, потому что у меня нет ключа, – бесстрастно произнесла девушка. – Ты должен выйти так.
     – Элли, я понятия не имею…
     – Пожалуйста, выходи быстрее, тебе нужно уйти отсюда раньше, чем вернётся господин и за тобой придут, – сухо прервала его бунтарка.
     – Но это… – Кроули запнулся и покачал головой. – Элли, ты не можешь не понимать, что тебе не поздоровится за это! Что ты творишь?!
     – Я хочу, что бы ты ушёл отсюда, – без всякого выражения ответила девушка. – Прошу, выходи из камеры и иди за мной. Я выведу тебя наружу.
     Кроули поднялся и, боязливо осмотрев блестящие стальные копья ровных срезов, осторожно вылез через дыру в решётке.
     – Я бы упёрся и сказал, что останусь тут, но тебя ведь накажут в любом случае. Элли, зачем ты меня вытаскиваешь? Ты же даже чихнуть не вправе без приказа.
     – Я не знаю, что такое чихнуть, – сообщил непослушный призрак. – Иди за мной.
     Девушка повернулась, чтобы уйти, но Кроули схватил её за плечо. Элли испуганно вздрогнула и пугливо шарахнулась в сторону.
     – Прости… – произнёс Кроули, отдёргивая руку. – Но, Элли, дорогая моя, ты же… – Он запнулся. – Зачем? Зачем ты это делаешь? Тебя же убьют за это…
     Без всякого сомнения, за этакую выходку дефектный гомункул отправится под пресс. Без вариантов. Девушка понурилась, растерянно опустив меч. Потом отвернулась.
     – Я не знаю. Мне всё равно.
     – Что ты?..
     Она резко обернулась, заставив советника осечься, и, схватив его за руку, без лишней нежности потянула за собой.
     – Нам нужно двигаться быстро. Я выведу тебя.
     – Но это…
     Кроули умолк, ограничившись лишь тяжким вздохом. Спорить с ней при такой крепости хвата было опасно. Не было в этом мире той женщины, что постеснялась бы таскать его за собой, как собачонку на привязи…
     Бледный болезненный свет испускала тусклая лампочка над проходом в конце коридора. Там, в чёрном прямоугольном зеве, угадывалась широкая лестница вверх. Они гарантированно находились в каком-то подвале.
     Дверь наверху оказалась не заперта, и отворилась совершенно бесшумно. Они вышли в какой-то коридор, погруженный в густой мрак. Освещением служил лишь меч Элли, но его едва хватало, чтобы выхватить стены вокруг.
      Девушка уверенно повела Кроули сквозь тьму, подняв оружие над головой как факел. Они сделали пару поворотов, один направо, два налево – советник параноидально считал, машинально запоминая дорогу на всякий случай. В конце концов, показалась двойная дверь, деревянная, с парой широких окон, стекло из которых, судя по звукам, хрустело у них под ногами.
     За ней открылся коридор пошире, чуть менее тёмный – здесь были окна. Кроули тут же попытался сообразить, что это за место, но за мутным стеклом – там, где оно имелось – виднелись только густые заросли местной флоры.
     Что бы это ни был за комплекс, он был заброшен.
     – Элли, ты хочешь вывести меня отсюда, так?
     – Да.
     – Вот как… Это место охраняется?
     – Да.
     – Химеры? Эти создания, которые…
     – Да, – перебила девушка. – Они патрулируют снаружи.
     – Вот как… Знаешь, без моего оружия я не смогу…
     – Я тебя проведу, – ровно ответил Элли. – Мы должны выйти быстро.
     – Элли, где ближайшая дорога, ведущая в город?
     Девушка задумчиво помедлила, хоть и не задержала шага.
     – Ты хочешь выйти туда?
     – Это… было бы желательно, – сообщил Кроули.
     – Хорошо.
     Элли резко развернулась и двинулась назад. Они прошли в один из пропущенных поворотов.
     Кроули всё пытался понять, что это за место, но было слишком темно. Здесь определённо имелось немало небольших квадратных помещений, похожих на брошенные, сменившие корпоративное уныние на ауру одиночества и упадка офисы. Но это максимум, что он мог сказать.
     В конце концов, Элли вывела его к пожарной лестнице, где без церемоний высадила заднюю дверь одним ударом стройной ножки. Когда они вышли на улицу Кроули с удовольствием втянул хоть и влажный, но всё-таки свежий лесной воздух.
     В густой тьме небосвода мерцала щедрая россыпь белых точек. Сквозь ветви деревьев то и дело пробивался яркий белый свет полной луны. Над неизвестным местом стояла ночь.
     – Иди за мной, – скомандовала Элли и потянула его за руку.
     Они так и держались за руки с того момента, как она его схватила.
     Здание, казалось, стояло прямо посреди леса. Под самыми стенами торчали высокие пушистые кусты, в зарослях высокой травы едва угадывались асфальтовые дрожки.
      Но Кроули, обжившись в местности, знал, что зелень здесь вытягивается за сезон. Всё вокруг выглядело так, будто прошли десятилетия, хоть бросить комплекс могли всего год-два назад. Даже покраска с железных конструкций, кажется, ещё не сошла.
      Периодически отмахиваясь мечом от веток, Элли быстро потащила спасённого за собой в самую гущу зарослей. Они вскоре оказались в низком лесу с отвратительно густым, лезущим за шиворот и цепляющимся за ноги подлеском, продираясь будто сквозь настоящие джунгли.
     Вдруг Элли резко притормозила и пошла с осторожностью.
     – Что такое? – насторожился Кроули.
     – Здесь обрыв, – сообщила девушка.
     Заросли действительно скоро расступились, и они встали на краю высокого, но довольно пологого лесного обрыва. Возможно, недавно здесь был оползень или типа того – зелени на склоне было немного, только темнела пара пушистых кустов и росла густая трава.
     Кроули осмотрелся. Место явно находилось где-то на покатых склонах долины, они стояли на одном из отрогов. Освободившись от оков древесных крон, идеально круглая луна висела над горизонтом, мощно сияя. Её свет был очень деловым, даже прохладным. Зато слева, чуть в стороне завлекательно сияли сквозь ночную тьму огни цивилизации, создавая в небе над городом едва заметный желтоватый купол.
     – О да, детка, я вижу Инакуру… – довольно протянул советник. – Нужно добраться до телефона…
     – Мне нужно возвращаться.
     С бесстрастными словами, Элли развернулась. Но Кроули схватил её за руку, заставив заметно вздрогнуть.
     – Ну уж нет! – сообщил советник. – Ты с ума сошла? Тебя прикончат!
     – Мне нужно вернуться, – ровно повторила девушка. – Отпусти мою руку.
     – Вырви её силой, – раздражённо сообщил Кроули, демонстративно сжимая ладонь. – Ты не должна возвращаться.
     Конечно, она гарантированно могла бы врываться без проблем. А потом воткнуть нахала головой в землю. Но Элли медлила.
     – Я должна, – упрямо произнесла она. – Иначе он найдет тебя.
     Кроули подавил волну паники. Разумеется, ничего в жизни не было легко.
     – «Он»… это тот хрен с хлыстом, так ведь? – произнёс он. – Чёрт, если бы я мог добраться до телефона поскорее…
     – Я должна его остановить, – ровно сказал Элли. – Отпусти, я должна идти.
     – Минутку, – понял вдруг Кроули. – Он, что… уже идёт?
     – Да.
     – Ох, млять! Так, нам нужно быстро…
     Он потянул Элли за собой. С обрыва виднелось расчищенное место неподалёку, скорее всего, горная дорога и – о Боже, если только им удастся добраться до заправки! Останется только дождаться подкрепления. Не то чтобы это сработало в прошлый раз… но хоть что-то!
     Элли упёрлась, не двигаясь с места. С тем же успехом можно было тянуть за подол Статую Свободы.
     – Я должна остаться и вернуться, – бесстрастно сообщила девчонка. – Я смогу его остановить.
     – Хочешь сражаться с ним? – уточнил Кроули. – Знаешь, он, конечно, мудак, но я не думаю, что кто-либо кроме Терезы сможет…
     – Я смогу его остановить, – прервала Элли. – Я его убью.
     Кроули замер на секунду.
     – Это… сильное заявление, – осторожно сказал он. – Ты готова убить своего хозяина?
     – Он… Демиан не мой хозяин, – с запинкой сообщила Элли. – У меня нет хозяина.
     – А Дэнфорт?
     – Он мой господин.
     – Да уж, большая разница… – буркнул Кроули. – Элли, ты что, решила пожертвовать собой? Даже если ты убьёшь этого типа, как его там, то ты же не думаешь, что тебя просто примут обратно?
     – Нет, – покачала головой девушка. – Мне всё равно.
     Кроули вдруг понял, что именно это она имела в виду, когда сказала «мне всё рано» там, в подвале.
     Она и вправду собиралась просто… сделать эту одну вещь. А потом – к чёрту всё.
     – Элли, я не могу позволить тебе просто выбросить свою жизнь на ветер, – ровно произнес Кроули. – Ты не пожертвуешь собой ради меня. Я тебе не позволю. Только не так.
     – Тогда мы оба умрём, – бесстрастно ответила бунтарка. – Я не позволю, чтобы это случилось. Я уже решила. Я начала.
     – Ты ведь понимаешь, что ты можешь просто пойти со мной, так?
     Кроули, борясь с болезненным онемением в плече, обнял её ладонь своими. Элли осторожно, но уверенно высвободилась.
     – Мне неприятно… – прошелестела она. – Не делай так. Ты обещал.
     – Ты портишь момент, – ровно заметил пришелец. – В любом случае, ты можешь уйти со мной. Мы предоставим тебе убежище.
     – Я не знаю, что это.
     – Что за?.. Но это же так… Короче, Элли! Пошли со мной и…
     – Я должна его задержать, – прервала упрямица. – Если я это не сделаю…
     – Ты можешь сделать это, когда я вызову подкрепление! – рявкнул Кроули, теряя терпение.
     Схватив девушку за руку, он потянул её на себя. И в этот раз она поддалась.
     – Идём!
     Он осторожно спрыгнул вниз. Земля под ногами была некомфортно – если вспомнить, что в горах часто случались оползни – рыхлой, но держалась. Руку Элли советнику пришлось выпустить, чтоб балансировать хоть одной конечностью, но девушка послушно шла следом.
     Под обрывом подлесок был пониже, даже, кажется, вычищен. Кроули осмотрелся и быстро двинулся в направлении замеченной сверху прогалины. Спутница молча следовала. Он вдруг понял, что едва слышит её шаги. Элли и вправду была как призрак.
     – Демиан близко… – вдруг тихо произнесла она.
     – Тогда двигайся быстрее, – напряжённо прошипел Кроули.
     Постоянные усилия начали сказываться на организме, рана болела всё сильнее. Возможно, он смог так бодро двигаться за Элли только на волне адреналина. Но теперь она пошла на спад.
     Наконец, они выскочили на пустое место. В воздухе раздавался легкий гул. Они стояли на расчищенном месте под линией электропередач, с обеих сторон темнели на фоне неба чёрные скелеты стальных опор.
     – Чёррт… – поцедил Кроули.
     Они слегка сбились. Эти опоры стояли немного левее предполагаемой дороги…
     Элли вдруг вышла перед ним и подняла меч.
     – Это он? – ровно спросил Кроули.
     – Нет… – протянула девушка. – Это… Кажется, я слышу людей…
     – Что? В такой глуши… что это, какие-то в походе?.. – Кроули спохватился. – Хоть если у них есть телефон, то…
     – Они крадутся сквозь лес, – прервала его Элли. – Они…
     – Ты, мерзкое отродье.
     Кроули резко рванулся вперёд, сшибая Элли с ног. Что-то полоснуло его по спине, резанув обжигающей болью.
     Он приземлился прямо на раненую руку – на мгновенье его парализовало от удара по воспалённой ране. От боли он даже крикнуть как следует не смог, только придушенно захрипел, будто подавился печеньем.
     Над головой раздался оглушительный лязг, потом ещё раз.
     Элли отбросила извивающийся в воздухе хлыст и встала в стойку, выступая перед алхимиком. Тот смерил её полным презрения и брезгливости взглядом.
     – Тварь, – сплюнул ожидаемый гость. – Я всегда говорил, что ты просто мусор, а теперь ты ещё и всё портишь. Ничтожество…
     Элли бесстрастно молчала, чуть склонив в сторону клинок. Кроули с трудом перевёл дыхание и приподнялся.
     – Прогуливаемся поздно ночью? – прошипел он. – Мистер Демиан?
     – Знаешь, ей запрещено называть моё имя, – почти равнодушно сообщил алхимик. – Но это дефектное отродье…
     Его прервал хриплый едкий смех. Волна презрения обречённых рвалась из Кроули бурным потоком.
     – Да кто ты, по-твоему, такой? Сраный студент из братства Лямбда или типа того? Знаешь, кто я думаю тут дефектный?..
     Хлыст резко разорвал воздух… только чтобы столкнуться с белым мечом. Алхимик сделал ломаное движение рукой, но Элли отскочила в сторону и земля взорвалась, не причинив ей вреда.
     Кроули с трудом поднялся.
     – Где они были? Эти люди… – выдавил он.
     – Они скрываются среди деревьев, – сообщила Элли, не отрывая взгляд от противника. – За нами…
     – Отлично.
     Кроули отвернулся и двинулся к линии деревьев.
     – Эй, нам нужна поддержка! – крикнул он, поднимая целую руку. – Немедленно!
     За его спиной хлыст снова хлестнул по Элли. Девушка отпрыгнула в сторону и рванулась к алхимику. Косой взмах белого клинка неожиданно увяз в исказившемся воздухе.
     Элли замешкалась на секунду, и вдруг её страшно рвануло в сторону, будто в неё сбоку врезался невидимый грузовик. Со сдавленным вскриком девушка ударилась об землю.
     – Ты думаешь, у тебя есть хоть малейший шанс, ничтожная подделка? – холодно спросил Демиан. – Я порву тебя на клочки…
     – Ты большой специалист в том чтобы оскорблять женщин, не так ли? – не оборачиваясь, заметил советник. – Посмотрим, как сработает твоя защита теперь…
     На другой стороне просеки среди деревьев шевельнулись во тьме едва заметные фигуры. Что-то тускло блеснуло.
     За спиной Кроули раздался звонкий лязг металла.
     Хлыст выгнулся в воздухе, защищая хозяина от приобретения лишних отверстий, несовместимых с жизнью. Щелкнуло ещё пару раз, и ещё. Одна пуля срикошетила прямо между ними. Алхимик раздражённо скрипнул зубами.
     – Что ж… – протянул он. – Тогда мне придётся пойти лорду Дэнфорту наперекор… Уверен, он не станет пенять мне за то, что я избавлюсь от этих игрушечных солдатиков прямо сейчас.
     Элли с легкой неловкостью – кажется, удар она приняла не слишком хорошо – поднялась, и встала в стойку, направив оружие на бывшего начальника. Кроули обернулся с кривой улыбкой на лице.
     – И что же ты… – Он запнулся и поморщился. – Оу… Ну конечно.
     Из леса на противоположной стороне возникли приземистые подвижные тени. Химеры подтягивался к их позиции.
     – Никуда не выходишь без своих питомцев? Очко играет…
     – Мне давно стоило закрыть твой поганый рот…
     Хлыст изогнулся… Элли пригнулась и…
     …внезапно застыла на месте, широко распахнув светлые глаза. Алхимик нервно дёрнулся и махнул рукой – хлыст выстрелил в противника!..
     В одно мгновенье между ними сгустился чёрный туман и из него выскочило огромное полупрозрачное лезвие, с оглушительным лязгом врезавшись в хлыст. Раздался протяжный скрежет, и оружие алхимика врезалось в землю, беспомощно свившись кольцом вокруг изогнутого черного клинка. Элли испуганно выдохнула. Кроули усмехнулся.
     – Как всегда впереди волны, Тесса… – протянул он.
     Не удостоив его ответом, темное облако принято очертания знакомой невысокой фигуры. Покров камня медленно таял, открывая взглядам её нормальную форму. Тереза сегодня снова одела тот длинный плащ.
     Оружие всё ещё скрипело чуть в стороне. Хлыст как никогда напоминал змею, в данный момент пугливо замершую под огромным полупрозрачным серпом. Тесса шагнула к алхимику и что-то сказала на итальянском. Кроули уловил только одно слово – «доминик». Имя. Это было странно.
     Алхимик невнятно рявкнул в ответ, и резко взмахнул рукой. Хлыст внезапно рассеялся и… над присутствующими резко сгустилось болезненное напряжение. Кроули невольно сморщился, переводя дыхание. Элли бессильно опустила меч, с таким лицом, будто вот-вот упадёт в обморок.
     Советник поспешно обернулся. Солдаты вышли из-под деревьев и цепочкой приближались к месту действия. Скорее всего, они не стреляли только из-за опасности задеть Кроули. Тот подвинулся ближе к Элли. Тесса, наверняка не позволит себя ранить, но вот девчонка…
     Среди деревьев друг вспыхнуло два продолговатых огня. Красноватый и белый.
     – Что?!.. – поражённо рявкнул алхимик.
     – О, вау, – едко протянул Кроули. – Они тоже умеют скрывать своё присутствие! Чудеса, да и только.
     Наконец-то тренировки носителей принесли хоть какой-то результат. Во главе с Мацумото, дети целый месяц безуспешно учились контролировать излучение камней. Кроули уже начал верить, что таланты Хиро и Роуз лежат исключительно в сфере этти-жанра.
     – Хочешь попробовать выиграть эту войну в одиночку, мальчик? – сухо протянула Тереза.
     «Мальчик» в ответ что-то прорычал на итальянском. Тесса фыркнула.
     – Звучит так, будто ты в отчаянии.
     – Ты поплатишься головой за это предательство, – глухо сообщил алхимик, отступая назад.
     Раздались выстрелы, вспышки засверкали со всех сторон. Рычание смешивалось с отрывистыми взвизгами и скулежом. Солдаты, наконец-то дорвавшись до настоящей работы, дисциплинированно отстреливали химер.
     Резкая вспышка света в стороне осветила окрестности не хуже молнии. Кроули понял, что это был Хиро. Клинок парнишки вдруг будто взорвался энергией.
     – Предательство? – презрительно ответила Тесса. – Отправляйся к своему хозяину и скажи, что в этот раз я закончу то, чего он так страстно желает! Вы все отправитесь в ад!
     По хлысту снова щёлкнули пули. Алхимик вскинул руку, и земля под его ногами внезапно взорвалась волной плотного… дыма, возможно. Трудно сказать, что это было.
     Но когда масса осела, его, разумеется, уже не было.
     Пространство осветила очередная белая вспышка. До них донёсся истошный вопль, лишь отдаленно напоминающий боевой клич.
     – Ну конечно… – буркнул Кроули. – У них всегда есть возможность свалить, не так ли?
     – Я была бы разочарована, если бы было иначе, – сообщила Тереза.
     Резко раскинув руки, она распахнула плащ – полы эффектно зависли в воздухе, будто застыв на ветру – и пригнулась. Оглянувшись всего на секунду, она посмотрела через плечо.
     Тёмные в сумраке ночи глаза явно задержались на беловолосой девушке рядом с Кроули.
     – Я рада, что ты в порядке, – тихо произнесла Тесса.
     – Эй, минутку, ты же не соб… – начал советник.
     – Я должна осмотреть их мастерскую, – отрезала Тереза. – Мы поговорим позже.
     Рванувшись с места, она обратилась в темный силуэт над травой. Мгновенно оказавшись на другой стороне прогалины, силуэт зловеще слился с тенями ночного леса.
     Выстрелы затихли. Уверенные твёрдые шаги за спиной Кроули заставили его обернуться.
     – Ну вы, ребята, не спешили, – с кривой усмешкой заметил парень.
     – Вам повезло, что мы вообще вас нашили, советник, – пророкотал голос из-под маски. – Этот ваш план был хорош, но чёрт возьми…
     – Видимо, не настолько хорош.
     С того момента, как Кроули организовал слежение за носителями, его не покидало ощущение, что он что-то упустил. Чего-то не хватало, какой-то детали, сделавшей бы хорошую идею отличной… И вдруг до него дошло: если носители потеряют телефоны, то вновь останутся без наблюдения!
     А значит, нужно было что-то такое, чего они лишатся навряд ли. Например, одежды.
     В строжайшей секретности – знали всего три человека – в Институт доставили партию чрезвычайно продвинутых маячков. И в столь же строжайшей секретности Кроули постепенно разместил их в одежде, обуви и сумках носителей, пока дети, послушно заголившись, развлекали Сакая в его машинах.
     Сообщать им, конечно же, никто не стал. Кусанаги даже не поднял тему! Он, наверно, тоже смотрел «Искусство войны».
     Разумеется, Кроули и сам таскал такие же. На случай, если противник заинтересуется скромным фрилансером, который всего лишь перекладывал бумажки целый день. Он стащил целую горсть, и зловредно напихал их во все швы, подкладки и подошвы.
     И как только пленник аниме очнулся в том подвале, его интересовала одна лишь вещь – где же чертово подкрепление?
     – Почему так долго, капитан? – Кроули узнал голос главы группы охранения. – Я провёл здесь, сколько, десять часов, как мне сказали? Откуда така…
     – Сигнал с передатчиков ненадёжный, – прервал тот. – Ямаучи-сан говорит, что он вас предупреждал и…
     Капитан вдруг отвлёкся, затем снял свой коммлинк.
     – Полковник хочет с вами поговорить.
     Вокруг собирались бойцы. Всполохи оружия Хиро и Скарлет всё ещё крутились где-то поодаль – дети наверняка гонялись за недобитыми зверушками. Кроули надел предложенный наушник.
     – Поверить не могу, что ты и вправду составил протоколы на случай своего похищения, Лаки-кун, – раздался голос полковника. – Ты меня поражаешь каждый раз…
     – Я просто дар Божий, вот и всё, – сообщил Кроули. – Их укрытие находится недалеко от этого места, я проведу…
     – Не мели чепухи, – отрезал Кусанаги. – Мне доложили, что ты ранен, поэтому…
     – Царапина! – возмутился Кроули.
     – У тебя всё ещё течет кровь, – вмешалась вдруг Элли.
     – Цыц!
     Внезапно в эфире раздался суровый женский голос.
     – Лаки-кун, я иду к твоей позиции, – сухо сообщила Мацумото. – Не вздумай от меня сбежать.
     – Что за?.. У вас есть право на врачебную практику?
     – Я тебе рот зашью… – прошипела она и прикрикнула: – Не вздумай двигаться! Полковник, прикажите ему!
     – Это приказ, Лаки-кун, – поддержал Кусанаги. – Дождись получения первой помощи.
     – Но их укрытие!..
     Кроули сам не знал, что важнее – брать европейских штукарей за задницу, пока не поздно, или выяснить, какого чёрта Терезе столь срочно понадобилось на их базе. В любом случае, «сидеть на месте» был не вариант!
     – Мы знаем, где ты был последние пару часов, вторая группа уже окружила их здание, – прервал полковник. – Отличная работа… советник. Теперь дело за нами.
     Кроули издал протяжный вздох.
     – Слушаюсь… – раздражённо протянул он.
     Сняв коммлинк, он отдал его капитану. Тот молча забрал коммуникатор и отошёл, раздавая команды своим бойцам.
      Солдаты, оставив рядом только пару патрулей, двинулись по направлению к заброшенному зданию. Огни оружия носителей полетали возле деревьев, потом скрылись, двинувшись туда же. Кроули рассеянно подумал, что Хейширо, возможно, тоже с ними, только его не видно. Эффект его оружия был довольно тусклым…
     – Ты шатаешься.
     Элли вдруг осторожно взяла советника под руку. Кроули удивлённо обернулся к своей спасительнице:
     – Разве? Я не зам… мечаю…
     Линия горизонта вдруг мягко накренилась, словно желая обратиться в линию вертикали. Это было так странно.
     Он даже не ощутил удара о землю.
     ***


     Троп – «Сюжетный Девайс».

     Сюжетный Девайс – это объект или персонаж в истории, чье предназначение исключительно продвигать сюжет, поддерживать его темп или решать сюжетные ситуации. Это может быть что-то, что все хотят заполучить, или прибор, который нужно уничтожить, или раздражающий подросток, которого нужно защищать любой ценой...
     Термин часто используется в пренебрежительном смысле на основании того, что лучшие истории построены вокруг персонажей, и таким образом, использовать предмет, чтобы всё случилось, выглядит признаком плохой литературы…

     Взято с tvtropes.org, «Plot Device».

     Сознание вернулось как-то резко, будто удар в мозг. Он вдруг ясно осознал, что лежит на чём-то с закрытыми глазами.
     Разлепить глаза оказалось не так легко. Всё тело будто онемело, включая веки. Преодолев специфическое недомогание, Кроули медленно осмотрел окружение. Это было больничное помещение, он лежал на кровати.
     Подвигав пальцами рук и ступнями, он убедился, что непоправимых повреждений удалось избежать. Плечо ныло очень противной зудящей болью. Спину будто облепляло нечто сухое и тянущее, как налипший на кожу целлофан.
     А ещё рядом с ним сидела Роуз.
     Будто в каком-то проклятом аниме, она сидела на стуле рядом с его кроватью и, держа в руках раскрытую книгу, прилежно читала!
     Согнав шок, Кроули тяжело вздохнул и пошевелился, пытаясь приподняться. Заметив движения, Рози озадаченно посмотрела на пострадавшего. Потом дёрнулась с несколько нервным:
     – Очнулся!
     – Угх… – протянул Кроули, невольно заводя глаза. – Что ты здесь делаешь? Иди займись чем-нибудь полезным…
     Роуз аж на месте подбросило.
     – Не… невероятно! Первое слово, и ты уже меня бесишь! – возмутилась она, взмахнув книжкой. – Как ты только так можешь, Смит!
     – Это не ответ…
     Кроули опёрся на локти и попытался приподняться. Плечо и спину мгновенно резануло острой болью.
     – Вааа!.. Что ты?..
      Роуз шлёпнула книгу на стул и, поспешно подскочив к пациенту, придержала его за плечи.
     – Тебе нельзя двигаться, идиот! Доктор сказал…
     – Где я?
     – В Центральной больнице. Тебя привезли…
     – Вы нашли их? – прервал её Кроули. – Вы нашил этих ублюдков? Сколько прошло времени? О Боже, это опять трёхдневное правило…
     – Заткнись!
     Кроули замолчал и, привстав на локте, скептически приподнял брови. Роуз отшатнулась и встала рядом, сжимая кулаки. На её лице было странное выражение, смесь возмущения и расстройства.
     – Как ты так можешь?.. – прошептала она. – Ты ведь чуть не погиб! Ты был весь в крови, когда тебя увозили! Я так…
     Она спохватилась и отчаянно покраснела. Кроули покачал головой и коротко вздохнул.
     – Только не надо тут устраивать сцену, – устало произнёс он.
     – Сцену?.. – прошипела Рози, сверкая глазами.
     Она подалась вперёд, поднимая сжатые кулаки.
     – Ты чёртов придурок!.. Ты ведь мог умереть! Как ты можешь быть таким самоуверенным, когда ты просто…
     – Знаешь что, ты заткнись, – устало прервал её Кроули. – Хватит вести себя как будто ты понимаешь, что происходит. У меня мороз по шкуре от одной мысли, что ты меня тут жалеешь.
     Роуз шатнулась назад, будто он её ударил.
     – Ты так ты хочешь, чтобы я тебя ненавидела?.. – поражённо прошептала она. – Как ты можешь так…
     – Между нами всё намного хуже, девочка моя, – холодно прервал её Кроули. – Чего я от вас хочу, это чтоб вы показывали результат. Так что прибереги свои беспокойства для тех, кто их желает.
     Роуз помолчала, потом с непроницаемым лицом отвернулась и, судорожно пихнув книгу в свою школьную сумку, подошла к двери.
     – Я понимаю…
     – Ни хрена ты не понимаешь, Рози.
     Девушка поспешно обернулась, услышав, как Кроули с трудом пытается подняться с кровати. Его, наверно, накачали чем-то, потому что основной проблемой была даже не боль, а то, что все конечности будто сделались резиновыми шлангами.
     – Ииидиот!.. – сбивчиво пискнула Скарлет. – Тебе нельзя!..
     Он подскочила поближе, но Кроули отогнал её резким взмахом руки. Затем поднялся на ноги.
     – Мне нужно узнать, что они нашли в укрытии…
     – Заткнись!
     В голосе Роуз послышалось беспомощное отчаяние. Кроули с раздражением заметил, что она опять в своём почти-готова-заплакать состоянии.
     – Прекрати так себя вести! – крикнула Рози. – Ты весь изранен! Тебе только вчера сделали операцию, ты едва стоишь на ногах…
     – Слушай, если…
     Она в сердцах взмахнула руками, сверкая безумным взглядом.
     – Заткнись!! – Она задохнулась от преизбытка эмоций и с трудом выдавила: – Я… если ты погибнешь, я… никогда тебя не прощу!..
     Кроули помолчал, смерив девушку взглядом. Роуз выглядела, как в прошлый раз. Как будто она готова сорваться.
     Но ему было всё равно. Он и так слишком долго здесь пробыл. Может даже дольше, чем мог себе позволить.
     Чуждое окружение лишало Кроули остатков его человечности.
     – Не простишь, эй? – холодно произнёс он. – Ты и вправду не понимаешь, что здесь происходит.
     Он медленно шагнул к Рози на едва гнущихся ногах. Та испуганно отшатнулась, но Кроули успел схватить её за руку, чуть повыше локтя.
     – Если ты так боишься, что кто-нибудь умрет, то это твоя проблема, – процедил пришелец, глядя ей в глаза. – Ты меня поняла? Я всего лишь пытаюсь закончить этот кризис, любыми доступными методами.
     Скарлет испуганно сжалась под его взглядом, но глаз не отвела. Хоть вполне очевидно хотела.
     – Если бы кто-то предложил мне придётся сжечь этот сраный город чтобы… чтобы всё это закончилось – я так и сделаю.
     Голос Кроули звучал даже хуже, чем он ожидал, но в целом прекрасно выражал его состояние.
     – И если ты хочешь, чтобы такого не произошло, то повзрослей и сделай всё сама! – Он невольно сдавил Роуз руку, не считаясь, что ей наверняка больно. – Ты поняла?!..
     – Ты… ты сумасшедший… – в ужасе прошептала девушка. – Как ты можешь такое говорить!..
     – Я делаю тебе одолжение, – сухо обронил Кроули. – Раз уж твой крохотный разум не способен понять всё сам, я тебе разжую.
     Судорожно сглотнув, Роуз вырвалась из его захвата и шарахнулась назад.
     – Мне… мне не стоило приходить, – сбивчиво пробормотала она.
     – Это точно, – заверил советник. – Но раз уж ты здесь, ты поможешь мне выбраться отсюда. Я встал, пора выписываться.
     ***

     В Институте он оказался уже через час. Разумеется, ни доктора, ни полковник не желали видеть Кроули из больницы раньше чем через три – конечно же – дня, но в битве межу паршивым самочувствием и тревожной необходимость выяснить, что случилось после того как он отключился той ночью, победило второе.
     Особенно если учесть, что никто не мог сказать толком, что же случилось с Элли. Выяснить судьбу беглого гомункула требовалось первым делом.
     – Эмм… Ну так… – протянул Кроули. – Мне кто-нибудь объяснит, почему она выглядит как экспонат в музее?
     Элли сидела посреди пустой комнаты на стуле, совершенно неподвижно, ровно поставив ноги и аккуратно сложив руки на коленях. Никто даже не побеспокоился дать ей сменную одежду, она была в той же некогда белой, а теперь грязной блузке, и серой складчатой юбке. И Кроули был уверен на все сто, что она просидела вот так с того момента, как её привезли в институт. В белых волосах виднелись тёмные черточки какого-то мусора, то ли травинки, то ли палочки.
     – Я пытался с ней поговорить, но… – Кусанаги замешкался. – Кажется, она не доверяет никому из нас. Она сказала, что подождёт, пока ты поправишься, чтобы ты…
     – Ответил на её вопросы? – мрачно предположил Кроули.
     – Верно, – удивлённо согласился полковник. – Хочешь сказать, что она будет говорить только с тобой?
     Их разделяло толстое мутное стекло одностороннего зеркала. Белые стены окончательно придавали ситуации жуткий стерильный вид эксперимента над людьми. В ярком люминесцентном свете красивое личико взбунтовавшегося гомункула приобрело явный отпечаток чужеродности.
     Черты Элли были идеальны. Ни единого изъяна, ни горбинки на носике, ни слегка выдающихся скул, ни излишней припухлости губ. Ничего. Казалось, её лицо рисовал компьютер.
     Её красота висела на краю обрыва «жуткой долины».
     – Я не знаю, – ровно заметил Кроули. – Но вам стоило бы попытаться её разговорить.
     – Да, но…
     Полковник, не скрываясь, покосился на стоящего рядом Сакая. Ученый в ответ покосился на Кроули.
     – Что? Вы думаете, она может быть опасна? – с издёвкой поинтересовался советник.
     – Это создание… – начал профессор.
     – Её зовут Элли, – прервал Кроули.
     – Верно, она нам сказала, – вставил полковник.
     – В любом случае! – отрезал Сакай. – Это… она… одна из химер. Это стало…
     – Я буду рад получить ваш отчёт, – заметил Кроули, – но думаю, вы уже знаете, что она, скорее всего, гомункул. И в данном случае, это не просто тактический позывной. Даже если она и искусственного происхождения, она весьма совершенна, я вас уверяю.
     – Вот как… – протянул Кусанаги.
     – Я могу гарантировать что её природа сродни той к которой принадлежат химеры и гомункулы, которых мы встречали прежде, – сухо произнёс Сакай. – И именно поэтому я составил план экспериментов…
     – О да, – прервал его Кроули. – План экспериментов. Ну разумеется.
     – Лаки-кун, я считаю… – начал полковник, но Сакай его прервал:
     – Впервые с начала проекта у нас в руках появилось то, что мы можем использовать для противодействия нашим противникам! – горячо произнёс он, сверкая глазами. – Если мы изучим её состав и конструкцию, то мы будем лишь в шаге от возможности повторить подобный процесс! Источник энергии, питающий этих созданий наконец можно будет воспроизвести во множестве. Её сигнатура показывает, что…
     – …внутри неё находится камень, и поскольку она может оформлять его в оружие, то ваш план в том, чтобы воспроизвести форму ядра химеры и приступить к изучению возможности вооружения других людей, для чего вы и планируете подробно изучить структуру тела Элли.
     Сакай раздражённо фыркнул. Полковник усмехнулся.
     – Рад, что ты так быстро пришёл в форму, Лаки-кун, – сообщил он. – Сакай-сенсей подготовил несколько планов, которые выглядя очень многообещающе…
     – Вы планируете посадить её в банку и разглядывать под микроскопом, пока не выжмете из неё всё до капли, – ровным тоном прервал его Кроули.
     – Лаки-кун, – веско произнёс Кусанаги. – Я прекрасно понимаю, что ты имеешь в виду. Но ты сам говорил, что нам нужно получить тактическое преимущество как можно скорее.
     Кроули скрестил руки на груди, глядя на девушку в комнате. Зрелище было ещё то – она даже не шевелилась. Сидела там как манекен. Как кукла.
     Разумеется, полковник говорил о вооружении. Если они смогут наладить синтез камней и научиться сливать их с людьми, то они получат целую кучу отличных бойцов. У Дэнфорта не будет и шанса. Не в рамках существующей ситуации.
     И именно в такие моменты Кроули задумывался, что, возможно, ему и вправду стоило просто сидеть на попе ровно. Просто играть в анимешного персонажа: хватать девок за сиськи и просто смущённо краснеть; и просто молча смотреть, как Роуз выставляет себя дурой; и тосковать о простых школьных буднях; и просто глупо улыбаться…
     Но так же просто он не умел держать свой рот на замке. Воистину говорят «Сам себе худший враг».
     – Знаете, что? – ровно произнёс Кроули. – Отличная идея. Вы всё говорите совершенно правильно.
     Сакай отвернулся, планируя стремительно отбыть.
     – В таком случае, я…
     – Но прежде чем мы приступим к активным действиям, я расскажу вам одну историю.
     Учёный замер и, с раздражением на лице, повернулся обратно. Кусанаги, вопросительно приподняв брови, поинтересовался:
     – И что же это?
     – Я, разумеется, составлю отчёт позже, но я хотел бы сообщить, как я выбрался из их убежища, – ровно произнёс Кроули. – Видите ли, меня вывела она.
     Он ткнул пальцем в «манекен» за стеклом.
     – Верно, – кивнул Кусанаги. – Элли-сан сказала мне, что она освободила тебя.
     – Она сказала, почему?
     Кусанаги молча покачала головой.
     – Мне она тоже не сказала, – сообщил Кроули. – И я думаю, она не знает сама. Я попытаюсь спросить её позже, но … видите ли, я больше чем уверен, что с ней… плохо обращались.
     Он повернулся к собеседникам. Кусанаги внимательно слушал. Сакай, скрестив руки, нетерпеливо постукивал пальцами по локтю.
     – Вы наверно заметили, что она… немного странная. Странная маленькая девочка.
     – Это верно… – выдохнул полковник. – Её манера речи… я даже не знаю, что думать.
     – Очевидно, что она плохо адаптирована для человеческого общества, – вмешался Сакай. – Это было бы логично для предназначенного для боя инструмента.
     – Как мило, – ровно сообщил Кроули. – Уверен, её хозяева – бывшие хозяева – думали так же. – Он сделал паузу. – А потом она взяла и вытащила меня из клетки, и готовилась сражаться с одним из них насмерть. Просто потому, что ей так пришло в голову.
     – Ты хочешь сказать, что она нестабильна? – уточнил Сакай.
     – Я хочу сказать, что с ней обращались как с дерьмом, – с улыбкой сообщил Кроули. Затем сменил лицо на мрачное: – И если вы продолжите в том же духе, мы окажемся в положении алхимиков. Вы видите, к чему я веду? Сакай-сенсей?
     – Если ты считаешь, что мы… – начал учёный.
     Но полковник прервал его жестом, внимательно глядя на Кроули.
     – И что ты предлагаешь, Лаки-кун? – ровно спросил он.
     – Я предлагаю обращаться с ней так, чтобы она не чувствовала себя бесправной вещью, – выразительно ответил Кроули. – И прежде чем вы спросите, Сакай-сенсей, я уверен она, к добру или худу, может чувствовать совсем как человек.
     Японский мистер Спок раздражённо фыркнул.
     – Мы не можем этого знать… – буркнул он.
     – Лаки-кун, мы не можем просто отказаться от возможности укрепить наши позиции, – ровно сообщил Кусанаги.
     – Разумеется. Боже упаси в Токио прознают, что у нас есть хоть малейший шанс насоздавать бойцов, махающий светящимися мечами… – буркнул Кроули. – Конгломераты возьмут нас штурмом.
     До недавнего времен советник лишь подозревал, но после небольшой обмолвки Ямаучи он знал наверняка – за успехами Института экспериментально энергии пристально следили из частного сектора экономики.
     – Это оставь на меня, – заверил Кусанаги. – Я прослежу, чтобы командование получило полную картину.
     – Полковник, вы же не собираете просто отказаться от такой возможности только потому, что… – Сакай сверкнул несколько издевательским взглядом на Кроули, – мы можем ранить чьи-то чувства?
     – Разумеется нет, – ответил Кусанаги. – Лаки-кун, я могу доверить тебе, чтобы ты убедил Элли-сан сотрудничать с нами в экспериментах?
     – Ну… Я, разумеется, с ней поговорю, – уклончиво ответил Кроули. – Но вы должны понимать, что она… всего лишь ребёнок. И я имею в виду не так как наши прежние, – он изобразил пальцами скобки, – «дети», лбы по шестнадцать лет. Я уверен, что она совсем молода. Чёрт, ей может быть всего пара месяцев, если она и вправду просто гомункул…
     Кусанаги скрестил руки на груди, и задумчиво посмотрела на Элли. Девушка продолжала всё так же неподвижно сидеть, с пустым лицом глядя в пол.
     – В таком случае, я ожидаю, что ты справишься как можно раньше, – сказал полковник, наконец. – Я отдаю эту девушку под твою ответственность, Лаки-кун.
     Кроули нервно дёрнулся и повернулся к полковнику.
     – Под мо… Минутку, я, конечно, понимаю, что!..
     Советник запнулся. Разумеется, если бы Кусанаги согласился на план Сакая, то Элли отправилась бы на попечение научного отдела. Но теперь требовалось назначить кого-то, кто будет присматривать за сомнительным перебежчиком. И Кроули сам загнал себя в угол, предложив план действий. А как гласила местная рабочая этика, раз сам предложил, сам и расхлёбывай.
     – Полковник, вы вновь просто отмахнётесь от нашего лучшего шанса на победу? – возмутился Сакай.
     – Имейте терпение, Сакай-сенсей, – ровно ответил Кусанаги.
     Сделав главе научной группы жест следовать, Кусанаги развернулся и двинулся к двери.
     – Лаки-кун, зайди в конце дня в мой кабинет, мы обсудим содержание Элли-сан, – обронил он через плечо. – Пока что, присмотри за ней лично.
     – Содерж… – Кроули ощутил неприятное предчувствие. – О Боже… Вы собираетесь поселить её со мной, не так ли? Чтобы я следил за ней круглые сутки…
     – Как я и сказал, мы обсудим это чуть позже, – отмахнулся Кусанаги. – Разумеется, если тебе понадобится новая квартира, где вы сможете свободно расположиться вдвоём, это не проблема.
     – Ugh…
     ***

     Как только Кроули приблизился к своему кабинету, дверь резко распахнулась, заставив его шарахнуться назад, едва не врезавшись спиной в следующую по пятам Элли.
     И кабинета вылетела Сонохара, растрёпанная как никогда.
     – Смит-сан!.. – пролепетала она дрожащим голосом, заламывая руки. – Вы вернулись!..
     – Только не плачь.
     – Но ведь!..
     Девушка издала нечленораздельный жалобный стон, не в силах выразить свои чувства словами. За её плечом возникла Сакамото и уверенно оттеснила малопрофессиональную коллегу назад.
     – Я рада, что вы вернулась в целости, Смит-сан, – сдержанно произнесла она. – Но я бы предпочла, чтобы вы остались в больнице и отдо…
     – Ты уволена, – холодно сообщил Кроули.
     Безмолвно обминув ассистенток, он прошёл в свой кабинет. Элли пошла следом, совершенно игнорируя косые взгляды секретарш.
     – Вы не можете меня уволить, – бесстрастно ответила Сакамото.
     Кроули упал на стул и поморщился. Раны болели, как ни крути. Особенно теперь, когда действие препаратов повыветрилось. Хоть он и рвался за отчётами о базе алхимиков, задерживаться дольше нужного явно не следовало.
     Элли встала в углу комнаты, возле двери, без единого звука. Как ни странно, но именно сейчас на больше всего походила на робота, даже хуже, чем при первой их встрече. Возможно, это сказывался контраст: раньше они общались один на один – теперь Элли окружали нормальные люди.
     Очень эмоциональные нормальные люди.
     – Уааа… у него всё плечо забинтовано! – в полголоса провыла Сонохара, напряженно сплетая и расплетая пальцы. – А говорили, что раны не опасные!.. Уу…
     – Хватит стенать, – устало протянул Кроули. – Где отчёты за тот раз?.. Это?
     Он схватил верхнюю папку, по виду более новую. Сакамото кивнула и указала на пару других документов.
     – Мы подготовили обычный набор, – сообщила она. – Если понадобится, вы можете подписать готовые формы, и документы можно будет вынести за территорию под вашу ответственность.
     – Ты всё подготовила? – удивился Кроули. – Мои умницы…
     – Мы старались… – пискнула Сонохара.
     Кроули откинулся на спинку стула и посмотрел на своих ассистенток. Сонохара всегда выглядела бестолковой и забеганной, но сейчас даже неизменно строгая и аккуратная Сакамото выглядела уставшей и немного взъерошенной.
     Элли молча стояла в углу. Как манекен. В грязной одежде.
     – Девочки, хотите пройтись по магазинам? – поинтересовался советник.
     – Хах?.. – Сакамото неодобрительно приподняла бровь.
     – Как вы можете опять шутить, Смит-сан? – недовольно сказала Сонохара. – Мы так волновались, даже Миюки-тян места себе…
     Сакамото с непроницаемым лицом резко топнула каблуком у ноги подруги, заставив ту испуганно ойкнуть.
     – Мои верные воины бумажного фронта… – с лёгкой улыбкой протянул советник. – Боюсь, это новая работа. Элли.
     Он поманил девушку рукой. Так послушно подошла.
     – Да?
     Её голос, кажется, сделался даже бесстрастней, чем прежде. Она слегка оживилась, когда Кроули забрал её из… что бы это ни была за комната в пятом корпусе. Но всё же, стоило оставить её в покое, и она превращалась в натуральную статую.
     – Эти девушки будут тебя сопровождать некоторое время, – сообщил советник, указывая на ассистенток. – Ты должна их слушаться.
     – Ясно.
     Элли бесстрастно повернулась к замершим секретаршам и уставилась на них в ожидании указаний.
     – Но… Смит-сан, – испуганно пролепетала Сонохара. – Я не думаю, что мы можем…
     – Что вы хотите, чтобы мы сделали? – подозрительно поинтересовалась Сакамото.
     – Сводите её в магазин и купите ей пару комплектов одежды, – скомандовал Кроули. – Сами видите, она не в лучшей форме.
     – Верно… – протянула Сонохара. – Она вся такая грязная… – Она спохватилась и поспешно согнулась виноватом поклоне: – Прости, Элли-сан, я вовсе не хотела тебя обидеть! Я просто… Я… эм…
     Секретарша беспомощно сцепила руки, глядя в пол.
     – Почему ты извиняешься? – ровно поинтересовалась Элли. – Моя одежда грязная. Это правда.
     – Но ведь… – протянула Сонохара. – Это так грубо…
     – Но ведь это правда, – ровно повторила Элли.
     Сакамото вышла вперёд.
     – Я понимаю, – сообщила она. – Элли-сан, моё имя Сакамото Миюки. Рада знакомству.
     Он коротко поклонилась. Сонохара запоздало склонилась и выпалила:
     – Я Сонохара Ёмико! Рада знакомству!
     Элли, наконец, разобрало – она удивлённо склонила голову, став похожей на потрёпанного жизнью белого голубя.
     – Зачем вы кланяетесь?
     Элли неуверенно посмотрела на Кроули. Тот обратился к девушкам:
     – Объясните ей, – выразительно произнёс он. – Желательно по пути.
     Потянувшись в строну, советник машинально цапнул рукой воздух, там, где обычно была его сумка. Озадаченно посмотрев на пустое место, он вдруг вспомнил, что произошло недавно.
     – Oh yeah, i got mugged, – пробормотал парень. – Девочки, заплатите сами, я потом…
     – Нет нужды, Смит-сан, – ровно заметила Сакамото. – Я проведу траты через бухгалтерию. Элли-сан, прошу, следуйте за мной.
     Она поманила девушку жестом и вышла, Элли послушно пошла следом. Сонохара пристроилась сзади, неуверенно поглядывая на странную гостью.
     Кроули поджал губы. Элли исполняла его просьбы как приказы – без капли сомнения, неуверенности или опаски.
     В голове невольно мелькнуло: прикажи он ей прыгнуть с крыши, она послушается? Конечно, это было сомнительно. Элли явно показала, что она не просто бездумный робот. Но… где тогда в ней находится эта грань? Как узнать, что она сделает, а что нет?
     Кроули отложил папку и, закрыв глаза, облокотился на стол, сжав виски руками. Он остался с настоящей проблемой на руках. Разум Элли был минным полем, и оставалось только надеяться, что большая часть мин содержит веселенькие конфетти, а не сверхмощную взрывчатку.
     Единственным объяснением популярности таких персонажей могло быть только одно – желание фанатов помастурбировать. Ведь в идеальном мире такие бездумные искусственные девочки были бы принадлежностью историй об ужасах.
     В идеальном мире, где не существует термина «вайфу».
     И, разумеется, Кроули даже не успел взяться за первый документ, как его накрыло знакомое ощущение вызова.
     – О, смотрите-ка, – пробурчал он, вытаскивая листок. – Где ж ты был раньше, чёртов хрен…
     «Все эти сраные предъявы по поводу гарема и фансервиса и прочая пуританская херня, а теперь ты сам притащил себе в комнату девку! Да ещё и ту самую.»
     Кроули таращился на лист несколько секунд, прежде чем до него дошёл смысл содержимого. Лист под пальцами смялся, костяшки на руке побелели.
     – Что?..
      «Ты знаешь, что, чертов урод! Ты пропал на целую ночь, а потом завёлся посреди леса с девкой на прицепе! И тебе ещё хватает хамства, чтобы выдрачиваться на окружающих когда ты сам себя ведёшь как грёбанный задрот из гаремного»
     Со сдавленным рычанием Кроули смял лист, схватив его двумя руками. Он бы разодрал его на куски одним рывком, но вовремя остановился. Волна злобы накатила совершенно неожиданно. Видеть подобное в свой адрес именно сейчас – это бы сломило волю у самого Иисуса Христа.
     – Ты ёбанный кретин… – прошипел Кроули стараясь разнять дрожащие пальцы. – Ты, сука, хоть понимаешь, что ты несёшь вообще?..
     Он несколько раз тяжело вздохнул, успокаиваясь, и титаническим усилием воли бросил лист на стол. Дико хотело просто разорвать его в мелкую стружку и на этом закончить невероятно познавательную беседу. Но у Кроули всё же была пара вопросов к проклятому придурку, а вызвать листок по желанию удавалось не каждый раз.
     – Ладно… ладно, – выдохнул пленник.
     Он поднял лист и разгладил его на столе.
     «Хули ты там делаешь, заснул?»
     – Я надеюсь, ты, падла, мне не просто так мозги ебёшь, – ровно произнёс Кроули. – Потому что если тебе просто приспичило попиздеть о своих личных проблемах…
     «Пошёл ты! Ты притащил её! Эту девчонку из зала! С собой её притащил, да ещё и имя у неё есть! Это ведь твоя работа? У неё ведь не было имени так? Ты падла наверно»
     – Так это была твоя сраная идея? – прервал Кроули. – Что вообще с ней за дела, сраная ты бездарь? Я прекрасно знаю, что она такое. Она клон этой синей из «Евы»… чёрт, как её там…
     «Пошёл ты. И ты ещё тут будешь разглагольствовать о гаремофагах»
     – На вопрос отвечай, урод, или проваливай нахер, – рыкнул Кроули. – Что с ней такое?
     «Нахрена ты её сюда притащил вообще? И главное как, она должна была погибнуть в ритуале и тогда Хиро должен»
     – Э, минутку, – резко прервал Кроули. – Что значит «погибнуть»? На хрена её создали тогда? Ох блять, я ж не притащил с собой из их логова бомбу или типа того…
     Только сейчас до Кроули вдруг дошло, что если Дэнфорт и вправду настолько крут, как его подавала Тереза, то с него станется подстроить всё, что тогда случилось, с начала и до конца.
     Текст на листе сменился.
     «Что за херню ты опять лепишь? Короче она» – текст замер на секунду – «она типа жертва.»
     – Что?..
     «Короче после того предательства – которое ты мне падла сорвал своими сраными фортелями – Хиро и остальных должны были посадить в эти клетки типа как в подвале…»
     – Ага, звучит знакомо…
     «А потом типа главный такой внушительный старикан в плаще с капюшоном чтобы никто не видел его лицо должен был извлечь камни из них чтобы…»
     Текст замер на пару секунд. Кроули нахмурился
     «А хер его знает. Ритуал какой-то. Только вякни падла, я точно свалю! В общем перед этим Хиро должен был встретиться с этой девчонкой. Она вся белая с белыми волосами и бледная, не такая привлекательная как»
     – Ох, мать твою, я тебя прошу…
     «Пошёл ты! Короче она типа сосуд. И когда из Хиро начали извлекать камень он должен был типа как…»
     – О Боже, я понял, – простонал Кроули. – Я знаю, что это за нытьё. Это опять эта херня с Хиро насчёт его нестабильности. «Тёмная сила», так? Стрряшная темная сторона, которая должна типа уравновесить перекачанность ГГ, но обычно только добавляет ему крутизны и фапабельности в глаза таких как…
     «Да пошёл ты нахуй сука на себя посмотри притащил тёлку с первого же раза и теперь сидит выёбывается!»
     Текст казался аж больше чем обычно. Но может Кроули просто привиделось. Он презрительно фыркнул.
     – Ты, гондон, даже не знаешь, что у неё за проблемы, так ведь? – обронил он. – Ты, падла, даже не представляешь, что это такое, когда она на тебя смотрит этими… пустыми глазами! Глазами ёбанной жертвы ёбанного дяди-педофила! А такие как ты!.. Ты хоть… – Кроули помотал головой не находя слов. – Знаешь кадры, когда синяя из «Евы» таращится в центр экрана? Это должно вызывать у тебя дискомфорт. У меня вызывало! Но нет, мы здесь можем только дрочить!..
     Кроули покачал головой и, прикрыв глаза ладонью, выпустил воздух свозь сжатые зубы.
     – В смысле… она не совсем сумасшедшая, но, черт возьми, я не знаю даже…
     Он мельком посмотрел на лист, а там уже стоял новый текст.
     «А знаешь что я думаю? Я думаю ты просто оправдываешься. Ты такой же как и все и теперь когда ты сорвал с Хиро все сюжетные линии»
     – Во-первых, кончай называть своих девок «сюжетными линями»! – рявкнул Кроули. – А во-вторых – да пусть Хиро ими подавится! Ты что, всерьёз считаешь, что мне не наплевать на них на всех?! Да у меня вся эта херня уже в печёнках! Какого хуя я должен с ними возиться?! Я не твой сладкий мальчик, сраный простой школьник, мне есть чем заня!..
     Кроули запнулся, осенённый внезапной догадкой. Потом схватился за голову и застонал.
     – О Боже… – протянул он. – Я же мог просто сбросить её на Хиро, не так ли? Хотя…
     Если учесть, что это именно из-за него Элли предала хозяев и свалила, то, скорее всего, номер бы не прошёл. У неё наверняка «синдром утёнка».
     – Можно было б хотя бы попытаться…
     Текст на листке уже стоял новый.
     «Иди ты нахер гнида! Тебе легко пиздеть когда всё уже в камне высечено! Что я зделаю телепатически их переназначу?! Хиро не в состоянии ничего такого делать он и так получил по полной!»
     – Что за?.. – протянул Кроули. – Это что ещё за новости?
     Роуз на пути в институт что-то упоминала, когда отошла, наконец, от своей обиды. Хиро, кажется, пострадала в бою. Хоть, она сказала «перенапрягся». Моральный ущерб оказался настолько велик, что пацан даже отказался прийти в школу, лишив свою рыжую подругу покоя.
     «Я не знаю. Он будто… потерял сознание. Ненадолго. Но он ничего не помнит.»
     – Хах… – Кроули помедлил. – Ладно, хер с ним. Так ты говоришь, что Элли должна была стать жертвой? Что за херня, кому её там жертвуют?
     «Элли? Что за тупое имя?»
     – Уж лучше, чем ничего, – едко процедил Кроули. – Ты даже на такое не снизошёл, жадная дрянь.
     «Иди нахер. У неё было другое предназначение.»
     – Ах ты, посмотрите вы на этого гроссмей… – Кроули замер. – Эй, минутку. Ты… ты её ввел в текст только чтобы мотивировать Хиро? Через её смерь?! – Он ошарашенно вплеснул руками. – Ты, сука, грёбанный халтурщик!
     «Иди в пизду сволочь! Какого хера ты несёшь это абсолютно нормально чтобы»
     – Пошёл ты! Ты ввёл персонажа только чтобы его грохнуть через пять минут! Херня это! Да ещё и кого! – Кроули взялся в сердцах загибать пальцы: – Смазливая девка – раз, ворованный типаж – два, виснет на ГГ – три, ментально нестабильна и подвергается издевательствам, а значит мгновенно симпатична читателю – четыре-пять! И, эй, у меня уже закончилась одна рука! Пошёл ты! Она грёбанный инструмент! Метод давления на эмоции!
      Пленник аниме, лишившись остатков выдержки, разорвал-таки листок и, отрывисто скомкав, с размаху метнул в урну.
     – И всё это при том, – продолжал бушевать он, – что здесь она имеет точно такой же статус! Сраного инструмента! Всё это херня, полная херня!
     Вскочив на ноги, Кроули прошёлся туда-сюда по кабинету. Потом остановился и глубоко вздохнул, стараясь успокоиться.
     Если ещё не случился момент, в котором вся оригинальная история графомана полетела к черту, то он наступил теперь. Элли должна была умереть. Даже не Элли – её прошлая безымянная личность, жертва сюжетного поворота, катализатор для протагониста, и, без сомнения, источник ангста.
     Посмотрев на лежащие на столе папки, Кроули покачал головой. Затем тяжело поднялся и двинулся к двери.
     – I need coffee …
     ***

     Только перед самой дверью стало ясно, что что-то не в порядке. Кроули застыл с ключом в руке, так и не коснувшись замка.
     Сложно было сказать, что он заметил первым: отчётливое мелодичное напевание или аппетитный аромат, струящийся из-за закрытой двери. В любом случае, его квартира должна была стоять пустой!
     – Что-то случилось?
     Элли, причёсанная и переодетая в милое жёлтое летнее платьице, выбранное наверняка Сонохарой, стояла у Кроули прямо за спиной. Она следовала как привязная, не пытаясь зайти спереди или даже стать сбоку.
     – Кххх… Хотелось бы и мне знать, – протянул Кроули.
     Он толкнул дверь и вошёл в квартиру. Новенький вентилятор размеренно поворачивался возле стола, разгоняя в воздухе соблазнительный запах свежей и питательной домашней еды. Мелодичное мурлыканье прервалось.
     Тереза выглянула из кухни.
     – Welcome baaack! – радостно пропела она на английском.
     На ней было легкое тёмное платье с повязанным поверх кружевным белым передником. Волну серебристых волос она собрала в плотный узел на затылке, чтобы не мешали при готовке. На детском личике сияла очаровательная улыбка уверенной молодой хозяйки, ожидающей прихода гостей.
     Кроули ответил унылой гримасой.
     – Тебя не учили, что нельзя вламываться в чужие дома без спросу? – буркнул он, проходя мимо.
     – Вот неблагодарный хам, – беззлобно ответила Тесса.
     Незваная гостья вернулась к доске, усыпанной крошеной зеленью, ловко помешав на ходу содержимое небольшой кастрюли. Поцокав пару секунд ножом она оторвалась и поправила в сковородке шуршащие на раскалённом жиру поджаристые кусочки мяса. Её кухонная грация и поварская техника привели бы Нанако в восхищение.
     Кроули прошёл к столу и, бросив на него новую сумку, устало опустился в кресло. Элли молча встала рядом.
     – Ну ты что, серьёзно? – буркнул Кроули. – Элли, милая, присядь на кровать, не стой как столб.
     – Хорошо.
     Девушка послушно села на кровать и уставилась перед собой. К счастью, ментальный косплей Терминатора продлился не долго. Элли с бесстрастным лицом оглянулась вокруг. Потом посмотрела на Кроули, потом на Тессу. Потом в окно.
     В её случае это было аналогом детской гиперреактивности.
     – Если она тебя так смущает, то зачем ты её притащил с собой? – поинтересовалась Тереза, не отрываясь от плиты.
     – А ты как думаешь? – отрезал Кроули. – И вообще, какого черта ты здесь забыла? Совесть замучила?
     – С чего еще?
     – Ты украла у меня кусок мяса!
     – Ах, это… – протянула Тесса. – Ну, после того, что я сделала, ты бы всё равно его выкинул…
     – Тебе вообще нельзя было его трогать! Знаешь скока оно стоит в Японии?!
     – Хватит быть таким жадным, – возмутилась девушка, сверкнув через плечо возмущённым рубиновым глазом. – Скажи спасибо, что я решила приготовить тебе обед.
     – Тебя никто не просил, Тереза, – отрезал Кроули.
     Он откинулся в кресле и фыркнул.
     – Где ты была, когда ты была нужна… – протянул он.
     Тесса, полуобернувшись, смерила его куда менее игривым взглядом.
     – Я спасла тебя в прошлый раз, не так ли?
     – Ты так всегда…
     – Я смогла бы остановить его.
     Приподняв бровь, столетняя девочка перевела глаза на Элли. Та ответила открытым, хоть и несколько стеклянным взглядом.
     – Ты и вправду думаешь, что у тебя был шанс? – ровно произнесла Тереза.
     – Да.
     Элли ответила даже глазом не моргнув. Тесса не глядя выключила плиту и медленно двинулась к девушке, вытирая руки передником.
     – Так, я не желаю… – начал Кроули.
     Он попытался схватить Терезу под локоть, но та поразительно больно треснула его по протянутой ладони, даже не целясь. Приблизившись к Элли она, сложив руки за спиной, склонилась к бледному лицу.
     – Ты храбрая, – произнесла Тесса, наконец. – Ты понимаешь, что ты погибла бы?
     – Да. Я собиралась убить его, когда он убьёт меня, – ровно ответила Элли. – Но Лаки сказал, что не позволит этого сделать. А потом пришла ты.
     – «Лаки»? – искренне поразилась Тереза.
     Резко обернувшись, она окинула Кроули неверящим взглядом.
     – Ты не сказал ей своё имя? Как грубо…
     – Это… – протянул Кроули и, сжав губы, отвёл глаза. – Какое это имеет значение…
     – Как скажешь… – протянула Тестаросса поразительно задевающим разочарованным тоном.
     Внезапно запищала микроволновка, и Тереза поспешила на зов. Кроули наткнулся на взгляд Элли.
     – Это не твоё настоящее имя? – ровно спросила она. – Твоё имя не Лаки Смит?
     Когда пленник аниме забирал Элли из камеры, он сообразил, что даже не представился. Девчонка сбила его тогда в подвале, а после того события и вовсе закрутились.
     Он назвал ей псевдоним. Как всегда.
     А теперь Тесса всё испортила.
     – Нет… Нет, не настоящее, – ответил Кроули и коротко вздохнул: – Ты хочешь знать?
     Элли помедлила, потом кивнула.
     – Да.
     Он вздохнул.
     – Пол Кроули. И я запрещаю тебе его использовать, ясно? Не вздумай сболтнуть.
     – Это приказ? – бесстрастно поинтересовалась Элли.
     – Если нужно, то да. Ну же, будь хорошей девочкой и…
     – Боже, Пол, хватит вести себя как параноик, – пропела из кухни Тереза. – Расслабься хоть на секунду! Та-да!
     Сняв фартук, она притащила к столу забитый посудой прямоугольный поднос. В центре красовалась фарфоровые кастрюльки с рисом, жареным мясом и овощной подливкой, а также злёный салат. Их окружали три чаши, рядом с каждой лежали одноразовые палочки. Посуда, кажется, была из одного набора.
     На вид всё было тяжелым, но Тесса держала поднос как картонку.
     – Эй, что это ещё за чашки? – подозрительно поинтересовался Кроули, осматривая посуду. – У меня таких…
     – Конечно, нет, дуралей, – оборвала Тесса. – Я знала, что у тебя не будет нормального сервиза и купила новый. Миленький, правда? Совсем недорого и…
     – Ты купила набор посуды, чтобы приготовить обед один раз? – буркнул Кроули и покосился на вентилятор: – Ты здесь жить собираешься что ли?..
     – Вот идиот, – фыркнула Тесса. – Я купила его для тебя! Безхозяйственный балбес.
     – Эй, минутку…. – начал Кроули, но запнулся.
     Тереза, бесцеремонно пихнув в сторону папки на столе, пристроила поднос на край и начала умело раскладывать еду по чашам. Советник вдруг понял, что здесь явно хватит ровно на троих.
     – Ты опять за мной следила? – протянул он. – Точнее, за нами?
     Тесса сверкнула на него коротким взглядом, и подала чашу. Кроули молча её принял.
     – С чего ты взял такую глупость? – поинтересовалась она, втыкая ему палочки в рис.
     – Тесса, тебе нечем заняться? – устало спросил Кроули. – Особенно теперь, когда…
     – Заткнись и ешь, – прервала девчонка.
     Она подала вторую чашу Элли. Девушка молча приняла её, и умело взяла палочки в руку.
     – Тебя не учили благодарить, после того как кто-то что-то тебе даёт? – ровно произнесла Тереза.
     – Нет. – Элли просто покачала головой. – Что надо делать?
     – Вот как… – неопределённо протянула Тесса. – Я вижу… Просто скажи «спасибо».
     – Я поняла, – кивнула Элли. – Спасибо.
     Тесса повернулась к столу и начала набирать себе.
     – Она такая глупая, – с ноткой равнодушия заметила девчонка. – Зачем она тебе сдалась?
     Кроули раздражённо фыркнул.
     – Может хватит так себя вести, будто я украл её из магазина?– возмутился он. – Если тебе нечем заняться, может, соизволишь сообщить, что ты видела в здании больницы? Ты ведь добралась туда до взрыва, так?
     Убежище алхимиков в документах городской администрации значилось покинутым комплексом частной больницы. Сложно сказать, что за дела были с этой организацией, но они обанкротились пару лет назад и комплекс остался стоять без дела. Выкупать собственность никто не спешил.
     Согласно отчётам о штурме укрытия алхимиков, солдаты не успели войти вглубь здания. Как только они оказались во внешнем коридоре, первые заметили дым. Потом здание в единый миг охватило пламя.
     В данный момент люди Института во главе с Азумой и парой специалистов по поджогам разбирались на пепелище.
     Тесса устроилась рядом с Элли. Девушка коротко покосилась на нее, но продолжила размеренно есть. Палочками беловолосая беглянка управлялась с заметной сноровкой, уверенно подцепляя порции рассыпчатого риса.
     – Ты прав, – протянула Тереза, окинув Кроули внимательным взглядом. – Я сожалею о ваших людях. Сколько погибло?
     Кроули поджал губы.
     – Только двое, – ровно ответил он.
     Тесса сделала паузу, выжидающе глядя на советника. Кроули отвёл взгляд и глухо буркнул:
     – Ничего не поделать…
     Он всё ещё не был уверен, стоит ли ему посещать похороны. Капитан, скорее всего, не откажет в просьбе сопровождать его на церемонии, отдать дань уважения погибшим. Но Кроули был не уверен, что он в настроении. Институт собирался скрыть истинную причину, разумеется, и перспектива врать безутешным родственникам советника не прельщала.
     – Я так понимаю, что ты добралась до внутренних помещений? – спросил Кроули. – Ты видела, что там было?
     – Мастерская, разумеется, – ответила Тереза.
     Она пересела чуть боком, повернувшись к Элли, и медленно подалась вперёд. Девушка нервно замерла, искоса глядя на подозрительную лоли.
     – Тебя зовут Элли, так ведь? – проворковала Тесса. – Милое имя. Не ожидала от Тобиаса что-то подобное…
     – Господин не дал мне имя, – ровно ответила Элли. – Это сделал он.
     Она указала чашей на Кроули. Тесса бросила на парня кроткий взгляд.
     – Вот как… – протянула она выразительно. – Так это он твой настоящий хозяин?
     Девчонка вдруг расплылась в похабной ухмылке.
     – Отличная работа, дружок…
     – Да пошла…
     – Он не мой хозяин, – всё так же ровно перебила их Элли. – У меня нет хозяина.
     – Тот, кто даёт истинное имя гомункулу, становится его владельцем, – прохладно сообщила Тереза. – Ты принадлежишь ему.
     – Нет!
     – Нет.
     Кроули раздражено фыркнул. Элли спокойно поднесла палочки ко рту.
     – Вы такие миленькие… – проворковала Тесса. – Элли. Опиши центральный зал.
     От прохладного приказа беглянка замерла на секунду. Потом опустила палочки в чашу.
     – Я должна?
     В тихом голосе послышались грустные нотки. Тереза едва заметно нахмурилась. Кроули оставил чашу на столе и развернулся к девушкам.
     – Тебе необязательно это делать, если ты не хочешь, – ровно произнёс он, неотрывно глядя на Тестароссу. – Я могу расспросить тебя позже.
     – Вот видишь, он всё равно тебя спросит, – заметила Тереза. – Ну же, исполняй.
     – Тесса!..
     – Хорошо, – прервала его Элли. – Я скажу. Я помню, как выглядит зал. Это овальное помещение длинной в двадцать шагов и шириной в девять. Вход был в маленьком подвале, в правом крыле от входа в здание. В дальней части от входа в зал располагался стол. За ним господин и его коллеги обсуждали свои дела. Мне нельзя было их слушать, и я не слушала. На полу был нарисован странный узор. Это был двойной круг со сложными символами между линями окружностей и сложным узором в центре. На потолке тоже находился такой круг. Мне кажется, они были расположены друг над другом. Под стенкой справа стояли большие ящики из металла. Вдоль стенки с левой стороны стояли столы. Иногда на них лежали прозрачные кристаллы разной формы.
     Элли умолка. Кроули озадаченно пытался побороть оцепенение, навеянное безжизненным, почти механическим голосом беглого гомункула.
     Секунду вентилятор продолжал размеренно шуршать в тишине, затем Тесса с радостным смехом захлопала в ладоши.
     – Браво, моя прелесть! – пропела она. – Ты такая умничка когда дело касается простых приказов!
     – Тереза, прекрати, – глухо оборвал Кроули. – Ты ведёшь себя неприлично.
     – Правда?.. – протянул красноглазый провокатор, задумчиво трогая подбородок тонким пальчиком.
     – Да. Правда.
     Обращение с Элли как с бездушным механизмом сильно нервировало советника. Разумеется, Тереза мгновенно это просекла, и тут же взялась прощупывать, насколько далеко он позволит ей зайти.
     Это раздражало.
     – Ты такой зануда, – заявила Тесса. – Но я сказала правду, девочка помнит всё в деталях.
     – То есть, ты его видела?
     – Да, – кивнула Тесса. – Я добралась до зала, как раз когда руны на стенах разгорелись. Не ожидала от Дэнфорта такой унылой ловушки…
     – Минутку, ты что, попала под взрыв? – удивился Кроули. – Но как ты тогда… – Он осёкся. – Впрочем, думаю, мне не стоит удивляться…
     – Вот именно, – поддакнула Тесса. – Такая мелочь меня не убьёт.
     – Тебя не собиралась убивать, – бесстрастно вмешала Элли.
     – Вот как, – протянула Тереза. – А что же тогда? Неужели тебе хоть что-то сказали?
     – Нет. Я просто догадываюсь.
     – Она догадывается, – фыркнула девчонка. – Если ты сделана из того, что я думаю, то в голове у тебя могут быть опилки…
     – Так же как и у тебя, – прервал Кроули. – Тесса, ты видела…
     Он запнулся, пытаясь сообразить подходящие детали для вопроса.
     – Что же?.. – с интересом протянула девочка.
     – Ты видела что-то вроде… – Кроули запнулся. Потом вскинулся: – А ты ведь знаешь, не так ли? Ты только что сказала…
     Они помолчали секунду, испытующе глядя друг на друга.
     – Ладно, я просто была злюкой, – сдалась Тесса. – Я не думаю, что она сделана из того же мусора, что и другие химеры.
     Тереза поставила чашу на пол и влезла на кровать с ногами.
     – Ну только не это опять… – протянул Кроули.
      Встав на четвереньки, Тестаросса медленно подалась к Элли, неотрывно глядя ей в лицо. Девушка отклонилась в сторону, но Тесса приближалась, размеренно переступая руками и ногами с пластикой хищной кошки.
     – Она довольно неплохой экземпляр, – протянула Тереза неожиданно томным шёпотом.
     Подавшись вперёд, она прикоснулась к колену Элли, затем осторожно провела ладонью ей по бедру. Потом прикоснулась к скрытому тонкой тканью желтого платьица животу самыми кончиками пальцев.
     – Такая симпатичная девочка… – прошептала Тесса, глядя на Элли в упор. – Такая изящная… такая хрупкая…
     – Прошу, прекрати, – попросила Элли, отчаянно пряча глаза. – Мне неприятно, поэтому, пожалуйста…
     – Тебе противно, что я к тебе прикасаюсь? – прошептала Тереза, придвигаясь ещё ближе.
     Она практически прижималась к Элли, провокационно заглядывая ей в лицо. Та неловко жалась к краю кровати, судорожно сжимая чашу руками.
     – Ты её смущаешь, – ледяным тоном произнёс Кроули. – Хватит, Тереза.
     Когда ассистентки вернули Элли ему на руки, то сообщили, что она сильно нервничает, когда к ней прикасаются. Подробно опросив их обоих, а затем новую подопечную, Кроули быстро понял, в чём дело.
     Он заставил Элли описать ощущения – и под «неприятно» крылось, что ей не противно, но «как будто я не должна, и делаю что-то ненужное или неуместное». Иными словами, она попросту стеснялась.
     – Ты думаешь? – проворковала Тереза.
     Она вдруг завалилась на бок, растянувшись у Элли за спиной, и бесцеремонно обняла её за талию.
     – Пожалуйста, хватит меня трогать. – В голосе Элли появились жалобные нотки.
     Почему-то Кроули бы уверен, что Тессу это только распалит. И разумеется.
     – Я приказываю тебе прекратить жаловаться! – строго прикрикнула девчонка.
     – Но я не хочу прекращать, – упрямо ответила Элли.
     – Ооо, она не хочет прекращать жаловаться! – пропела Тереза, провокационно щупая девушку, как мясо на прилавке. – Может ты и прав, её стоит оставить себе как игрушку…
     – Тереза, ты видела материалы? – вмешался Кроули. – Если ты знаешь, что они производят химер из синтетики, то….
     – Разумеется я ничего не видела, – прервала девчонка. – Не будь идиотом, ты же не ожидал, что они просто завозят туда посылки курьерской службой?
     – Вообще-то расследование показало, что по подъездной дороге пару раз проходили грузовики.
     Тесса вскочила, мгновенно забыв про свою жертву. Элли нервно заёрзала на кровати, поспешно отодвигаясь подальше.
     – Вы нашли поставщика? – ровно поинтересовалась Тереза.
     – Разумеется нет, – фыркнул Кроули. – Не будь идиоткой, ты же не ожидала, что они будут ездить под настоящими номерами?
     – Вот паршивец, – фыркнула Тесса и, раскинув руки, рухнула на кровать. – Ааах, ты заразил меня своим оптимизмом…
     Ещё две недели назад, до того как Кроули обнаружил последний камень, Сакай положил перед полковником интересный отчёт. Исследования образцов материала, из которых состояли химеры, этих основ-солей, дало странный результат.
     Согласно отчёту Сакая, при наблюдении восстановления химер из ядра он пришёл к выводу, что часть основ состоит из синтетического полупроводника, что-то для точной электроники. Вещество было редким, но вполне доступным. В химерах, по его прикидкам, находилось совсем немного.
     Разумеется, первой идеей Сакая было начать эксперименты по синтезу «основ». Но это даже Кусанаги отмёл, как трату времени. В конце концов, даже при успехе – что маловероятно – ядро было куда важнее. Этот отчёт, однако, показал одну простую, но важную вещь.
     Алхимики где-то брали сырье для изготовления химер и простых гомункулов.
     Как пара охотничьих псов, Кроули и Азума рванулись по следу и подняли на уши архивный отдел, выяснять на счёт поставок полупроводника в Японию. Дело не выгорело – поставок было слишком много, сотни в одну только Инакуру, а уж если Дэнфорт заказывал его из соседнего региона, то они могли искать вечно. Детектив вернулся к поиску убежища, советник – к документам Скарлета.
     Но теперь, когда они нашли их базу, то у них появилась и зацепка. Машины на дорожной камере.
     – Но мы хотя бы знаем, что они местные… – протянул Кроули.
     Задумчиво он подтянул к себе сумку и выудил оттуда пару пластмассовых флаконов. Заслышав стук таблеток о стенки, Тереза поднялась на ноги.
     – Ты что делаешь? – ровно поинтересовалась она.
     – Принимаю лекарства, – буркнул Кроули. – Что, по-твоему?
     Он и глазом моргнуть не успел, как Тесса вдруг оказалась рядом. Флакон покинул его руку.
     – Ты что творишь?! Не мгннх!..
     Тесса ловко закрыла ему рот ладонь, и, подавшись вперёд, поставила колено на кресло между его ног. Кроули вцепился в руку, но хрупкая конечность как всегда держала мёртвой хваткой.
     – Ты собираешься принимать эту дрянь? – пренебрежительно поинтересовалась Тереза, читая этикетку. – Что за мусор!
     Она не глядя выбросила руку в сторону, и флакон приземлился точно в мусорку. Кроули, наконец, удалось сорвать агрессивный кляп.
     – Пошла ты! Какого черта!..
     – Я не позволю тебе травиться всякой дрянью, – холодно отрезала Тесса.
     – Это просто болеутоляющее!
     – Именно. Кретин.
     Схватив его за руки, Тереза рванула Кроули на себя и одним движением метнула на кровать, как мешок с картошкой. Тот, охнув от боли, едва успел приподняться, чтобы не врезаться головой в стенку. Элли удивлено посмотрела на него потом на неё.
     – Вы собираетесь драться?
     – Да!
     Кроули приподнялся, но Тереза толкнула его в грудь. От удара маленькой девочки Кроули чуть не задохнулся. Плечо взорвалось едкой жгучей болью.
     – Нет. Элли, дорогуша, ну-ка брысь с кровати. – Тереза поставила колено между ней и Кроули. – Помой посуду или ещё чего.
     Элли помедлила. Потом поднялась.
     – Хорошо. Я помою посуду.
     – Умница, – проворковала Тереза.
     Кроули встретился с ней глазами.
     – Надеюсь, что…
     – Заткнись, – прервала Тереза. – Ложись на живот, живо.
     – Какого черта ты…
     Он запнулся, когда перед ним возникло изогнутое чёрное лезвие.
     – Живо. – В нежном голоске похрустывал острый лёд.
     – Тебе придётся объясниться!.. – зло процедил Кроули, приподнимаясь на локтях.
     Это было уже слишком – Тестаросса слишком много себе позволяла! Здесь было дело принципа, и пленник аниме готов был стоять насмерть, если понадобится.
     Тереза посверлила его суровым взглядом, потом тяжело вздохнула и завела глаза.
     – Я помогу с твоими ранами, чёртов ты упрямец, – сообщила она. – А теперь снимай рубашку и позволь мне тебя осмотреть!
     Раздался звук текущей воды – Элли собрала посуду на поднос и теперь устроилась возле раковины. Кроули помедлил, потом расстегнула верхнюю пуговицу.
     – Ты могла просто сказать, знаешь ли…
     – О Боже, ты такой чертов зануда! Заткнись и раздевайся!
     Тереза раздражённо крутнула пальцем и коса стукнула Кроули древком по больному плечу, заставив зашипеть от боли. Он сбросил рубашку, обнажив тампоны на плече и спине, и лёг на живот.
     Тереза вскочила на кровать, устроившись над своим «пациентом». Коса растворилась, превратившись в дымок. Тесса с довольной улыбкой плюхнулась ему на поясницу. Затем легонько попрыгала.
     – А ты даже теперь довольно симпатичный… – проворковала она, скользя руками по его спине.
     – Я заказывал медицинскую помощь, а не сраную массажистку, – буркнул Кроули.
     – Хамло.
     Тереза осторожно сняла укреплённые пластырем тампоны. Кроули поморщился от болезненного ощущения. Потом ещё раз, когда Тесса слегка ощупала его раны.
     – Надо снять швы… – протянула она тихо. – Не бойся, будет совсем не больно…
     Чёрный туман сгустился над повреждёнными местами. Кроули ощутил, как боль действительно уходит, сменяясь прохладным ощущением.
     Внезапно раздался резкий стук небрежно брошенной в раковину посуды.
     – Что ты делаешь?
     Голос Элли всегда был ровным, но Кроули постепенно учился распознавать в нём слабые тени эмоций. Сейчас она звучала очень холодно.
     Тереза обернулась и смерила девушку заинтересованным взглядом.
     – Как интересно… – протянула она. – Возможно, это побочный эффект твоего состояния…
     – Ты используешь свой камень, – ровно сообщила Элли. – Что ты собираешься делать?
     – Вы ведь не собираетесь устроить бардак пока я в таком положении? – подал голос Кроули. – Это было бы грубо.
     – А ты помолчи.
     Тереза небрежно хлопнула его по спине. Потом игриво царапнула ноготками. Тот раздражённо двинулся, пихнув непрошенную наездницу.
     – Ты мне не ответила.
     Элли явно начала нервничать. Тереза тяжело вздохнула.
     – Всё в порядке, маленькая глупышка. Я просто закрою его раны.
     – Ты вводишь в его тело свою суперматерию.
     Кроули нервно дернулся.
     – Что за?!..
     – Лежать!
     Тесса без труда прижала его к кровати одной рукой. Потом метнула на Элли недобрый взгляд.
     – Раз тебе хватает ума следить за аурой, то хватит ума быть повнимательней, – процедила она. – А теперь прекрати мне мешать! Прочь!
     Секунду висела напряженная тишина. Затем Элли отвернулась и пошла обратно на кухню, обронив на ходу:
     – Я поняла.
      Тереза покачала головой и повернулась, положив руки «пациенту» на спину.
     – Она слишком хороша для своего же блага, – глухо пробормотала девчонка.
     – Может, тебе стоит быть с ней помягче? – хмуро посоветовал Кроули. – Ты ведёшь себя…
     – Тебе хватает наглости говорить такое? – прервала Тесса и снова его царапнула. С лёгкой угрозой. – После того как ты оттолкнул от себя всех вокруг? Я тебя накажу, если…
     – А никому и не разрешали лезть! – раздражённо фыркнул Кроули. – Кого там я оттолкнул?
     – Ну… Например, эту девочку-лисичку, – протянула Тереза. – У неё такая миленькая белая шёрстка…
     – Что за?.. – поразился Кроули. – Фука? Ты её видела, что ли? Где? Ты видела её в…
     Он замер, сомневаясь, стоит ли вообще упоминать о существовании Азахико. Тереза тихо рассмеялась и провела ногтями волнистую линию ему по спине. Кроули готов был поспорить, что она сейчас просто играется.
     – Она приходила к больнице, такая симпатичная белая лисичка, – сообщила Тереза с усмешкой, затем пригнулась пониже и прошептала: – Она наверняка пришла, потому что волновалась за тебя. Не думаю, что она часто превращается прямо в городе. Ты всерьёз её очаровал…
     – Чушь, – отрезал Кроули. – Она просто… просто бестолочь. Она же говорила, что не ладит с местным… кто бы там ни был.
     Тереза облокотилась на него, подперев подбородок кулаком, и капризно заявила:
     – Ты такой жестокий. Бедняжка наверняка так переживала! И ты совсем этого не ценишь.
     – Подай на меня в суд.
     – Может, мне и стоит…
     Тесса вновь пригнулась и почти улеглась на него сверху.
     – Знаешь, я ведь тоже пришла, потому что волновалась, – прошептала она. – Не нужно быть таким бессердечным…
     С лёгким выдохом она склонилась, обдавая его шею тёплым дыханием. Потом Кроули ощутил, как она осторожно прикасается к нему губами.
     Он резко двинул плечами, заставив Тессу отпрянуть.
     – Ты не думала, что мне может быть неприятно твое внимание? – холодно произнёс Кроули.
     – Вот как?
     Тесса с шумным вздохом откинулась назад, бесстыдно вжавшись в него упругими ягодицами.
     – Я так и знала. Может ты и прав, мы будем выглядеть странно…
     – Вот уж что меня не волнует… – буркнул чужак.
     – Неужто? – поинтересовалась Тереза и внезапно снова к нему прильнула. – И что же волнует?
     – Может то, что я не готов к отношениям с женщиной, которая в… – он запнулся, подсчитывая в уме, – семь… восемь раз старше меня?
     Раз разговор зашёл о возрасте, Кроули ожидал, что Тестаросса бесконечно оскорбится. Но та вдруг озадаченно замолкла.
     – Так… так вот в чём дело? – протянула девчонка. – Ну, знаешь ли… Меня прежде отвергали из-за моего текущего внешнего вида. Но не из-за возраста.
     – Что за?!.. – поразился Кроули. – Ты… Чёрт возьми, Тереза, с кем ты там связалась в Европе? Это же…
     – Уж по крайней мере они все были настоящими джентльменами, которые знают, как обращаться с дамой! – прервала Тереза железным тоном. – И они не вьют верёвки из беспомощных девушек, как ты! Бессердечный зверь. На спину, живо!
     Кроули раздражённо зашипел. Элли возилась у раковины с посудой, упрямо пытаясь расшифровать тайну клапана на бутылке с мылом. Наконец что-то щелкнуло, и в воздух взмыл блестящий мыльный шарик. Элли завороженно застыла.
     Образовалась пауза. Тереза озадаченно приподняла брови. Кроули устало вздохнул.
     – Ну, может, ты с меня слезешь? – поинтересовался он.
     – Что?.. – протянула Тереза. Потом ощутимо хлопнула его по голой спине: – А ну живо двигайся! Я не твоя служка, чтобы стоять рядом, пока ты изволишь повернуться!
     – Что за бред ты несёшь…
     Кроули всё же перевернулся на спину, позволив Терезе оседать себя сверху. Чёрт его знает, что варилось в её голове, но она, похоже, совершенно искренне даже не задумалась, что они выглядят более чем двусмысленно.
     Среброволосая девочка нависла над Кроули с плотоядной улыбкой.
     – Ты собираешься помочь с ранами, так? – мрачно поинтересовался он.
     – В итоге… – проворковала Тесса, сверкнув хищным взглядом.
     Она медленно провела по его груди. Медленно. Медленно…
     – Повреждения намного выше, знаешь ли.
     – Я вижу…
     Наконец Тереза добралась до раны. И Кроули ощутил знакомое прохладное онемение. Спина уже отошла. И боль действительно ушла, будто раны затянулась за пару секунд.
     Разумеется, необходимость Тессы в плотном контакте с раненым не имела никакого отношения к его исцелению. Более того, она наверняка могла сделать всё на расстоянии.
     Тереза смотрела ему прямо в глаза, медленно поглаживая рану мягкими пальцами. Боль растворялась в прохладном ощущении.
     Их лица были всё ближе… Он ощущал тёплое дыхание на своих губах.
     Тесса наклонилась, накрывая его рот жадным поцелуем. Кроули, с молниеносной реакцией чемпиона, успел поднять руку – тёплые губки Тессы плотно вжались ему в ладонь.
     – Что-то не так? – поинтересовался он, глядя в зло сощуренные красные глаза.
     Тесса издала недовольное урчание. Потом Кроули вдруг ощути влажное горячее прикосновение к ладони.
     Протяжно лизнув его руку, Тесса ощутимо прихватила зубами пальцы.
     – Какая мерзость, – ровно произнёс Кроули.
     – Ты мне свой долг сполна отплатишь, я Богом клянусь… – прошептала Тереза.
     Элли бесшумно возникла рядом с кроватью.
     – Если вы скажете мне уйти, я так и сделаю, – ровно произнесла она с едва заметной ноткой дискомфорта.
     Тесса покосилась на неё. Потом посмотрела на Кроули. Потом тяжело вздохнула и поднялась, сев ему на бёдра.
     – Нет, дорогая… в этом нет нужды. – Она скосила глаза на советника: – Ты ведь взбесишься, если я её отошлю?
     – Разумеется. Кто тогда будет спасать меня от насильника?
     Тереза мстительно впилась ногтями ему в грудь, заставив раздражённо махнуть руками. С невыносимо чарующим звонким смехом девчонка отпрянула.
     – Этого достаточно, – заявила она. – Ты должен быть в порядке.
     Скатившись с него одним движением, Тесса подала руку. Кроули поджал губы, но принял помощь и поднялся.
     Тереза была права, он почти не ощущал боли. Когда он покосился на плечо, то там была только красная полоса. Утром там красовался стянутый ниткой запёкшийся шрам.
     – Когда тебя изувечат ещё раз, немедленно приходи ко мне, – небрежно произнесла Тереза. – Я тебя подлатаю.
     – И как бы я без тебя обходился, – мрачно буркнул Кроули.
     Разумеется, он был благодарен, что Тесса избавила его от проблем. Раны болели и сильно отвлекали, и только полный кретин не согласился бы от них избавиться. Но, с другой стороны, Кроули не собирался полагаться на то, что Тереза каждый раз просто волшебно его исцелит.
     – Без меня ты бы стал бесполезным, – просто ответила Тесса.
     – Знаешь что, если бы…
     Он не успел закончить, когда Тереза снова закрыла его рот ладонь. Подавшись вперёд, она завалила его на кровать и нависла сверху.
     – Ты не вправе выходить из строя, мой милый, – прошептала она. – Ты слишком глубоко во всём этом увяз.
     Кроули раздражённо фыркнул. С зажатым ртом вышло не слишком убедительно.
     – Вы снова хотите лечь в постель? – поинтересовалась Элли.
     От её искренне непонимающего тона всё казалось ещё более нелепо. Тереза смерила её взглядом.
     – Хочешь присоединиться? – игриво спросила она. – Если ты попросишь…
     – Нет! – выпалила Элли и потупилась.
     Тесса ахнула, прикрыв рот рукой и с искренним удивлением воскликнула:
     – Она покраснела! Ох, это так мило!..
     Кроули оторвал её вторую руку от себя. Толкнув его обратно на кровать, Тереза со смехом поднялась и подошла к Элли. Девушка смущённо посторонилась, пряча глаза. Тереза игриво пригнулась, заглядывая ей в лицо.
     – Ты довольно редкий экземпляр, ты ведь знаешь это? – тихо спросила она.
     – Слушай, ты слишком… – начал Кроули.
     Элли его прервала, покачав головой и подняв взгляд на сероголовую мучительницу.
     – Нет. Я не знаю.
     – Теперь знаешь, – мягко произнесла Тереза.
     Она подалась вперёд и обняла руками лицо Элли. Та стояла смирно, хоть было видно, что она напряжена.
     – Слушайся своего хозяина, малышка, – тихо произнесла Тесса.
     – У меня нет хозяина, – ответила Элли почти недовольно.
     Тесса тяжело вздохнула и отстранилась.
     – Ах, ты такая дурочка… Пол. – Она сверкнула глазами на Кроули. – Проводи меня.
     Тот ошарашенно приподнял брови.
     – Что ещё за?..
     – Я сказала. Проводи меня.
     Железный тон не допускал даже намёка на споры. Кроули поднялся, накидывая рубашку на плечи. У двери он обернулся:
     – Элли, посиди дома.
     – Хорошо. Я никуда не пойду.
     Будто в доказательство намерений не двигаться ни на миллиметр, Элли села в кресло и чинно сложила руки на коленях, неотрывно глядя на уходящих. Когда Кроули и Тереза вышли на площадку и дверь захлопнулась, он тихо фыркнул:
     – Похить меня инопланетяне, она останется сидеть там вечно, не так ли?
     – Может и так, – протянула Тесса. – Может и нет.
     Они спутались на первый этаж, и пошли к калитке.
     – Ты уже опрашивал её? – поинтересовалась Тереза. – Что она сказала?
     – Ещё не опрашивал, руки не дошли.
     – Как насчёт твоих друзей в армии?
     – Они не рискнули.
     – Что за бред? – поразилась Тереза. – Не думала, что среди военных найдутся щепетильные люди. Особенно в этой ситуации. Как только её сразу не засунули в банку под микроскоп…
     Они вышли со двора и прогулочным шагом двинулись вверх по улице. Людей вокруг не было видно, солнечные лучи приобрели предзакатный золотистый оттенок.
     – Полагаю, тут виной я, – сообщил Кроули. – Элли сказала, что будет говорить только со мной, и полковник решил подождать.
     Он просто шёл рядом с Терезой. Разумеется, прогулка значения не имела, ей просто нужно было поговорить
     – Вот как… – протянула девочка неожиданно отстранённым тоном. – Ты её рыцарь на белом коне…
     – Тесса, слушай, мне надоело…
     – Ты ведь понятия не имеешь, что это за создание, – тихо проговорила Тесса, будто не заметив его слов. – Такая милая… такая красивая девочка…
     Голос Терезы, будто странно вибрировал. Кроули озадаченно умолк.
     – У неё совершенная форма, – продолжала Тереза тем же тоном. – Я ощущаю её потоки внутри. Она использует ядро без всякого усилия, учится инстинктивно. Но, конечно, это нормально для подделки… Но она так просто обрабатывает информацию, будто в неё вложена истинная…
     Тереза застыла на месте, глядя прямо перед собой невидящим взглядом. Кроули осторожно взял её за плечо.
     – Тесса, если ты что-то знаешь, то самое время сказать, – ровно произнёс он. – Прошу. Это ведь…
     Она прервала его, положив ладонь ему на руку. Потом подняла голову и улыбнулась.
     – Я иногда увлекаюсь, прости, – протянула Тереза. – Уже много лет прошло с тех пор, как я видела эксперименты Дэнфорта. Особенно… – она покосилась в сторону дома, – её.
     – Что?..
     Очевидно, что пришла пора «сюжетных откровений». Впрочем, Кроули был уверен, что об этих вещах гаремный аффтор ни черта не знает.
     – Её настоящее имя… Алиса. – Тереза совершенно невольным жестом скомкала своё платье на груди. – Алиса Мария Элизабет Дэнфорт.
     Кроули замер на мгновенье, переваривая услышанное. Потом потряс головой, вскинув руки:
     – Что?!
     Тереза этого будто не заметила, глядя в сторону.
     – Но, конечно, маленькая Алиса уже мертва… Она была мертва уже сто лет, когда я о ней узнала.
     – Мы сейчас говорим о… – Кроули помедлил. – О дочери Тобиаса Дэнфорта, не так ли?
     Тереза коротко вздохнула. Потом подняла голову и посмотрела на Кроули настораживающе серьёзным взглядом.
     – Именно.
     Она сделала жест следовать и пошла дальше. Они вновь медленно двинулись по улице.
     – Погоди, я сам скажу, – начал Кроули. – Дэнфорт был аристократом, и он был без памяти влюблён в свою жену. Но она погибла при родах, возможно первенца, и это была дочка, единственное его наследие. Но однажды снова случилось что-то трагическое, вроде эпидемии, и его дочь погибла тоже. После чего он потратил всё свое состояние на попытки вернуть её к жизни путём алхимии. Близко?
     Тереза сдержанно рассмеялась и покосилась на Кроули странным взглядом. Будто с насмешкой.
     – Какая милая история, – в её голосе появились нотки злости. – Но по сравнению с тем, что произошло на самом деле это просто детский лепет.
     – Ты, конечно, мне не скажешь…
     – Раз ты притащил это создание с собой, я думаю, стоит просветить тебя о её природе, – прохладно заметила Тереза.
     Кажется, Кроули, наконец, нашёл у игривой древней леди мягкое место. История с беловолосым гомункулом была будто всё ещё свежей в памяти Тессы.
     – Тобиас Дэнфорт получил свой камень ещё во времена короля Генриха… – начала она.
     – Которого? – невольно спросил Кроули.
     – Восьмого, разумеется! – неожиданно зло рыкнула спутница. – Идиот! Не перебивай!
     Неграмотный янки примирительно поднял руки, стесняясь признать, что понятия не имеет, чем же восьмой так сильно отличился от семи его предшественников.
     – С того момента «лорд Дэнфорт» всегда держался неподалёку от светской власти, – недовольно продолжила Тесса, выделив имя на редкость злым сарказмом. – Он однажды сказал, как я слышала, что именно из-за него Лондон стал центром мира. Чертов позер, можно подумать, что узурпация внутреннего круга, это достижение…
     Тестаросса раздражённо фыркнула с заметным презрением.
     – В любом случае. Он больше века держал нити знания, такого желанного, в своих руках. Стоит ли говорить, что этого человека мало что впечатляло или интересовало… – Тесса запнулась на секунду. – Боже, я… Я только сейчас поняла, что он единственный из всего круга, с кем я не спала хотя бы раз!
     Тереза внезапно разразилась громогласным хохотом, будто услышала лучшую в жизни – или даже жизнях – шутку. Кроули скептически свёл брови. Для него новость была ещё та.
     – Ах-хах-ха-ха!.. Ох, Боже, я просто… – Тереза с трудом перевела дыхание, утирая слёзы. – Ох, это так тупо… Сколько лет прошло, я умерла дважды, но… о Боже, я никогда даже не задумывалась об этом!
     – Знаешь, что я скажу? – ровно произнёс Кроули. – Я не стану с тобой спать, даже под угрозой смерти. Луше сдохнуть, чем…
     – Ой, да заткнись ты!
     Тереза хлопнула его по груди открытыми ладонями.
     – Проклятый пуританин! Спорю, что ты из Вермонта…
     – Из Пенсильвании, – холодно сообщил Кроули.
     – Из Пен… – Тереза мило рассмеялась. – О Боже всемилостивый, ты с Конгресса, не так ли? Как я сразу не догадалась, от тебя смердит независимостью…
     – Да будет тебе известно, что…
     – Хватит! – Тереза хлопнула его ещё раз, посильнее. – Я отвлеклась. Алиса была единственной дочерью первой и единственной жены Дэнфорта.
     Они вновь двинулись по улице. Миниатюрная легковушка прошла мимо по дороге, обдав странным запахом. Наверно, какой-то гибрид.
     – Я никогда не знала её имени, – продолжила Тереза. – И я уверена, что почти никто не знал. Не из круга. Даже Дэнфорт, Великий Магистр Дэнфорт, попался в эту ловушку. – Она вздохнула. – Он пытался разделить жизнь на работу и семью. Для таких как мы это плохой знак…
     – Личный опыт?
     – Ещё какой. Я лишь видела её портрет однажды, когда мы вломились в его фамильный замок. Красивая женщина. Такая… величественная. Но такая изящная.
     Тесса нахмурилась, растерянно глядя в сторону.
     – Она была идеальной. Будто… ангел.
     – Это сильное заявление, – заметил Кроули.
     – Именно. Может именно это наконец и сломило волю Тобиаса. Он был одержим формой, а такая женщина… Просто стала необоримой. Интересно, что с ней случилось?..
     – Вы, ребята круга, не слишком общались?
     – Если я начну описывать наши отношения в круге, это займёт целый день, и ты всё равно ничего не поймёшь, – бесстрастно сообщила Тереза. – Личная жизнь была лишним отвлечением для тех, кто пытался подчинить Вселенную. Ах, как это было глупо…
     Тереза остановилась и взяла Кроули под руку, заставляя встать рядом.
     – Когда я пришла в круг, Дэнфорт уже оставил все попытки восстановить её тело. Алисы. Фридрих единственный из нас кто видел ее, и он всеми силами старался помочь Магистру в его задаче. Он говорил о ней, как о совершенном создании. Будто она была воплощением всего, что чисто.
     Тереза подняла голову и посмотрела Кроули в глаза.
     – И ради того, чтобы вернуть Алису в этот мир, они начали убивать носителей камней.
     – Я… понимаю, – произнёс Кроули.
     – Я так не думаю, – заметила Тереза. – Но это не твоя вина. Ты умный мальчик и быстро сообразишь, что делать, когда он придёт и за тобой тоже.
     – Что за бред, ты же…
     – Я не знаю, что такое эта девочка, которая сидит в твоём доме. Я только слышала, что подобные вещи возможны, но… – Тесса запнулась и покачала головой. – Она… уникальна. Это не просто гомункул. Она… будто заготовка для живого существа. Для настоящего человека.
     Тереза скомкала тонкими пальцами его рубашку и, потянув на себя, одновременно подалась вперёд, сверкая полубезумными глазами:
     – Она заготовка для Алисы.
     Отпустив Кроули, девушка отстранилась, не сводя с него глаз.
     Чужак же смотрел поверх её головы невидящим взглядом, лихорадочно перебирая возможности.
     Разумеется, этой маленькой историей Тереза подразумевала простую вещь – раз Элли заготовка для Алисы, Дэнфорт, где бы он ни был и что бы ни замышлял, придёт за ней.
     Но Кроули знал, что это было не так. Ведь графоман, хоть и был поверхностным ублюдком и ни черта не знал по поводу внутренних деталей, всё ещё находил на задворках сознания инстинктивное, по виду, понимание событий
     И он сказал, что Элли должна была умереть. Что она жертва, как в переносном смысле, так и в прямом.
     А значит, чем бы она ни была, она не требовалась для архиплана Дэнфорта. Было что-то ещё. Всегда было.
     – Я… не имею понятия… – протянул Кроули, покачав головой. – Я просто…
     – Пол, – Тереза взяла его за руку, заглядывая в лицо. – Ты что-то знаешь. Так ведь?
     – Это…
     Кроули замешкался. Он всё ещё не собирался объяснять Терезе свою абсолютно безумную историю. Но отмахнуться от неё было попросту опасно. В конце концов, они сейчас функционируют на чистом доверии.
     – Я… У меня есть причины полагать, что Элли всё равно готовили к… Скажем так, как расходный материал.
     В ответ на эти извивы Тереза сомнительно сощурилась. Кроули поджал губы.
     – Вот как… – протянула девушка. – Я… кажется, понимаю.
     – Понимаешь? – уточнил Кроули. – Это отлично, потому что…
     – Нет-нет, я не об этом, – перебила Тереза. – Я понимаю, почему ты медлил. Это… странно.
     – Да, не то слово…
     Она замерли на месте, держась за руки. Наверняка со стороны это выглядело очень романтично. Но пара даже не осознавала, что происходит вокруг, оба погружённые в мысли о своих проблемах.
     – Ладно. – Тереза отстранилась. – Мне пора идти. Возвращайся, не заставляй своего питомца ждать.
     – Тесса, ты…
     Она прервала его, неуловимым движением скользнув ближе, и, поднявшись на цыпочки, прижалась к его губам на секунду.
     – Лисичка с ума сойдет от ревности… – шепнула роковая женщина с хитрой улыбкой. – Увидимся, мистер Кроули!
     Отскочив назад, Тесса по-детски помахала рукой и побежала вдоль дороги. В следующую секунду её фигурка просто растворилась в воздухе.
     – Могла хоть подождать, пока я попрошу тебя быть осторожней… – пробормотал Кроули.
     Если он потеряет Терезу, то у него точно будут проблемы.
     ***

     – Ты уходишь сейчас?
     – Да, Элли, я ухожу сейчас, – терпеливо ответил советник.
     Девушка, переодетая из вызывающе сексуальной – за что безголовой Сонохаре предстояло ответить перед боссом – ночнушки в футболку с замысловатым кандзи и тёмные шорты, сидела на кровати. Она сидела совершено неподвижно, поворачивая только голову. Казалось, будто наконец наступило долгожданное время робо-горничных и заводных подружек по доступной цене.
     – Так. Ты помнишь правила?
     – Я помню. Мне их повторить?
     – Нет, не мели чушь.
     Жить с Элли оказалось куда легче, чем Кроули опасался. Она была тихой, и послушной, и… без капли сомнения отправила его спать на пол, в чёртовом футоне, когда он решил разыграть узкую кровать по-честному. Они бросали монетку и Элли выиграла. Три раза подряд.
     Кроули подхватил сумку и двинулся к двери.
     – Можешь пойти погулять, если захочешь, но веди себя нормально. Ты поняла?
     – Я поняла. Я смогу.
     – Хорошо.
     Он взялся за дверную ручку, но вновь повернулся:
     – И не залазь на сомнительные сайты в интернете. Я тебя накажу.
     – Как мне определить сомнительные сайты? – Элли удивлённо сморгнула.
     – О, ты узнаешь, – заверил Кроули. – Как только подумаешь «мне не стоит здесь быть» – немедленно выключай.
      – Я поняла. Я не буду посещать сомнительные сайты.
     Кроули помедлил. Потом резко распахнул дверь и вышел.
     Конечно, оставлять подобное создание само по себе на целый день стало бы не чем иным, как началом «смищного» эпизода в аниме – да и не только в нём.
     Но. Элли и вправду казалась приятно смышлёной. Она напоминала искусственный интеллект, нужно было только дать ей правильные указания и уточнить паттерны поведения. Имелся шанс, что «смищного» удастся избежать.
     И это было хорошо, потому что Кроули нужно бы отправиться школу. Волшебное лечение Тессы избавило его от повреждений и он, нужно было признать, чувствовал себя великолепно.
     Это было как раз кстати. Ведь Хиро выполз из своей невесть откуда взявшейся депрессии. Не то чтобы Кроули планировал какие-то особенные социальные мероприятия с их участием, но понаблюдать за носителями в естественной среде обитания стоило.
     По дороге не произошло ничего примечательного. До самого конца. Почти до ворот.
     Но, разумеется, его продолжительное отсутствие не могло не вылиться в сцену.
     – Лаки-кун!!!
     Истошный визг застал Кроули врасплох, он аж подпрыгнул.
     Фука врезалась в него со спины, всем телом и, по ощущениям, в прыжке.
     – Лаки-кун! Лаки-кууун!!..
     – Уааагх!.. Фука! Чокнутая дурочка, ты меня искалечишь!..
     Девчонка сдавила Кроули в таких объятиях, что если бы не лечение Тессы у него бы запросто разошлись наложенные швы. Юная любовь так нежна…
     – Но я так волновалась! Я так боялась, что ты больше не вернёшься! Я так боялась! Я не могу, чтобы мы остались одни! Я не позволю…
     – Да отцепись ты от меня!
     Кроули отчаянно попытался отодрать вцепившуюся в него девчонку. Отпихивать её было бесполезно, принцесса шиноби держал его мертвой хваткой. Советник уже раздумывал приметить выдавливание глаз.
     – Низачно! – взвыла Фука. – Я ни за что от тебя не отстану! Я не позволю, чтобы…
     – Аггх! Заткнись!
     – Но мгхфнх!..
     Кроули зажал ей рот рукой, подавив очередную порцию воплей. Фука мотнула головой, но безуспешно. Наконец она затихла, сверкая полубезумными голубыми глазами.
     – Отпусти меня, – ровно произнёс Кроули. – Немедленно.
     – Нхегафо! – возмутилась Фука, мотнув головой.
     – Ну тогда мы оба опозоримся на всю школу! – рыкнул он.
     – Мгефёхего!
     – Ах, тебе всё равно? Ну а мне нет! Отцепись или Богом клянусь, утихомиривать тебя придёт Куруми!
     Фука очнулась от приступа генки-гёрл бешенства. Объятия разжались, и Кроули раздражённо пихнул её в сторону, прежде чем отпустить. Отвернувшись, он сделал пару шагов к зданию, но девчонка тут же вцепилась в его руку.
     – Какой ты жестокий! – выпалила Цуруя. – Я и вправду так волновалась! И все волновались, я знаю! Я приходила в больницу, когда ты…
     – Ах да, на счёт этого, – буркнул Кроули. – Ты припёрлась в превращении? Вы обе спятили? Где Азахико, она же говорила, что…
     – Я не говорила, что я не могу войти в город, – возмутилась девушка. – Это просто эта драная кошка вечно лезет не в своё дело!
     Кроули покосился на Фуку и с неприятным ощущением заметил, что у неё вытянулись клыки.
     – Не вздумай распускать хвост! – шикнул он. – Люди вокруг.
     Из-за спектакля белобрысой на них таращилась чуть не половина школьников во дворе. При таком количестве глаз кто-то что-то точно заметит. Оставалось только надеяться, что это «что-то», как было принято в Японии, покладисто проглядят.
     – Прекрати, Лаки-кун, – простонала Фука. – Я не могу тебя оставить, я!..
     – Я в порядке, – процедил Кроули. – Был, пока ты не явилась…
     – Но я не могу позволить, чтобы ты снова пострадал! – провыла девчонка. – Ты меня так напугал! Почему ты ничего не сказал?! Тебя похитили!
     – Ты сама ответила на свой вопрос.
     – Но как ты мог…
     – Знаешь что, закрой свой рот. – Кроули начал злиться всерьёз. – Ты что думаешь, я подстроил собственное похищение? Ты свихнулась?
     – Нет, но… – Девушка поникла. – Прости, я…
     – Да отпусти ты меня!
     Кроули сбросил её руки со своей. Фука, окончательно, наконец-то, опомнившись, прекратила за него цепляться, и пошла рядом нормально.
     – Но я просто так испугалась… – протянула она несчастно.
     – Все испугались, – буркнул Кроули. – Ты думаешь, мне понравилось, что меня чуть не прикончили, а потом держали в подвале всю ночь? Прекрати так себя…
     – Но ведь!.. – воскликнула Фука. – Ты должен быть осторожнее! Не оставайся один, я ведь!..
     – Где ты раньше была, – неожиданно зло вырвалось у пришельца, – когда я сидел в том чёртовом подвале!
     Фука вдруг коротко ахнула странным расстроенным тоном и застыла на месте. Кроули остановился, смерив девушку подозрительным взглядом.
     – Жестокий…– жалобно протянула одержимая принцесса. – Такой жестокий… я ведь не нарочно… я же не могла знать…
     – Что ты там лепечешь? – с лёгкой опаской спросил советник. Голос Фуки был неподдельно несчастным.
     – Я же просто… – протянула девушка.
     Она подняла лицо. Кроули поспешно подошёл ближе, закрывая Фуку от окружающих взглядов. Не хватало только, чтобы она зарыдала перед всей школой.
     – Фука! – нервно прошипел он. – Что?!.. Успокойся, что ты…
     – Ноо ведь ты пра-ав… – простонала девушка и судорожно сглотнула. – Я ведь обещала тебя отыскать… даже среди…
     – Я не!.. Не неси чушь, я не это имел в виду…– Кроули осёкся и ровно добавил: – Просто скажи, в чём дело, и мы оставим этот вопрос.
     – Я не могла тебя найтии…– пролепетала Фука, – потому что я не знала… я была…
     Она жалобно всхлипнула. Кроули поспешно взял её под локоть.
     – Была?..
     – Я была на полях, – уже увереннее произнесла принцесса клана. – Я… обходила поля в долине. Я ушла вечером, а вернулась только за полночь… И только утром отец мне сказал, что случилось…
     – Вот оно что.
     Уж чего Кроули не ожидал услышать так это то, что одержимая жрица всерьёз начнёт исполнять свои обязанности хранителя долины. Это было… немного неловко. Разумеется, винить её за попытки делать свою работу было бы нелепо.
     – Послушай, это не…– начал Кроули, планируя замять неожиданный поворот.
     Но, разумеется, что-то где-то должно было всё испортить.
     Фука неожиданно вскинулась – ни следа слёз в голубых глазах. Выражение на миловидной мордашке заставило советника резко осечься.
     – Поэтому я, Лаки-кун!.. Я буду тебя охранять! – с придыханием заявила Цуруя, сверкнув во взгляде знакомой искоркой безумия. – Я больше не позволю, чтобы такое случилось!
     – Что?.. – протянул Кроули. – Слушай, раз тебе есть чем заняться, то…
     – Нет! – отчаянно прервала Фука, наседая на него. – Я буду рядом, я тебя никогда не остав!..
     – Звучит так, будто ты планируешь просто мешаться у меня под ногами! – раздражённо прервал Кроули.
     Та капля симпатии, что Фука заработала своим признанием, мгновенно выветрилась. Единственный раз она могла бы показать себя взрослым человеком, заслуживающего серьёзного отношения – но это, конечно же, была бы излишняя роскошь для проклятого чужака!
     – Заткнись! – Цуруя, прям как Роуз, взмахнула кулаками, возвращая всё на аниме своя. – Я тебе не позволю! Можешь меня ненавидеть…
     – Спасибо за разрешение, – прервал Кроули и, отвернувшись, двинулся к школе.
     Фука замешкалась на секунду, потом быстро пошла следом.
     – Я тебя не оставлю!
     – Ты в другом классе, ты в курсе? Только попробуй нарушить дисциплину, я тебя в порошок сотру, – холодно пригрозил советник.
     – Ты… ты с каких пор так серьёзно воспринимаешь школьный совет? – протянула Фука.
     Кроули смерил её презрительным взглядом.
     – Совет? Ты совсем тупая? – Он пригнулся к её лицу: – Я обещал администрации, что не буду привлекать лишнего внимания, я здесь под прикрытием, знаешь ли. И ты собираешься мне всё испортить?
     Фука замерла, потом виновато понурилась.
     – Прости, – прошептала она. – Я не подумала что это… что это…
     – Вот именно, ты не подумала, – ответил Кроули. – А когда ты думала? Мне всё равно, что там за гормональная буря, веди себя прилично. Для принцессы шиноби ты…
     – Заткнись. – Фука резко вскинула на строптивца поразительно злой взгляд. – Мне надоело сдерживаться!
     – Ну тогда это твои личные проблемы и меня они тем более не касаются!
     Кроули двинулся к дверям в корпус. Фука молча схватила его за руку чуть ниже локтя и недвусмысленно сдавила.
     – Ты никуда не пойдёшь, – ровно произнесла она. – Не сам. Я провожу тебя до кабинета.
     – Ну ты что, серьёзно?..
     – Не пытайся сбежать, – прохладно прервала Цуруя.
     Никакие уговоры после этого не действовали – Фука держала его за руку всё время, пока могла. Разумеется, все вокруг на них таращились, не особенно и скрывая. Кроули было, в общем-то, всё равно, но из-за этого возникнут слухи – а где слухи там лишнее внимание, а где лишнее внимание там люди замечают лишние вещи. Всегда замечают.
     Возле кабинета они, наконец, расстались.
     – Я приду в обеденный перерыв, – с ноткой угрозы пообещала лисья принцесса.
     Кроули ответил раздражённым шипением ей в спину. В кабинете его встретило несколько удивлённых взглядов. Он пропустил два дня, один во время и один после операции.
     Два дня так же пропустил Хиро. Сейчас он сидел на своё «месте протагониста» под окном, невидящим взглядом таращась в пустую парту.
     На перерыве, разумеется, Асано сразу завёл волынку в «ненавязчивых» попытках выяснить, с чего у них возникли прогулы. Кроули отмахнулся. Он поймал несколько взглядов со стороны Куруми, но подходить она не стала.
     А на обеднённом перерыве, как и обещала, пришла Фука. И с ней пришли Роуз и Нанако.
     – Оа, Ханамура, – поразился Асано. – Что-то тебя давно не было видно. Снова принесла…
     – Заткнись, нахлебник проклятый! – с потрясающим высокомерием осадила его Нанако. – Бессердечный монстр, больше не говори со мной!
     – Эй, что за…
     Полностью игнорируя школьного болтуна, девушка подошла к Хиро. Тот будто бы нехотя покосился в её сторону.
     – Нана-тян…
     – Хиро-тян…
     Они буквально излучали неловкость. Кроули нахмурился и посмотрел на Роуз. Та нервно мялась в дверях класса, не решаясь даже порога преступить. Фука встала рядом с Кроули.
     – Какого чёрта здесь происходит? – в полголоса спросил он в воздух.
     – Я понятия не имею, – с ноткой удивления ответила Цуруя. – Они вышли из класса одновременно. Я думаю…
     – Хиро-тян, я подумала, что тебе стоит сходить разок на обед с нашим клубом. – Нанако звучала почти естественно, Кроули едва уловил в спокойном приветливом голосе фальшь. – Знаешь, раз ты приболел вчера, я могу…
     – Прости, Нанако, – протянул Хиро убитым голосом. – Я бы хотел побыть один, так что я просто…
     – Ты просто собирался пройтись до торговых автоматов и купить что-нибудь попить, так ведь?
     Кроули выразительно посмотрел него. Потом демонстративно повернулся и посмотрел на Роуз. Та, испуганным кроликом застыв в дверях, глядела на Хиро несчастными глазами. Советник повернулся обратно:
     – И из перехода можно будет выйти во двор, посидеть в тени под деревьями.
     Кроули сверлил Хиро немигающим взглядом. Тот помедлил с отрешённым лицом, потом нехотя поднялся.
     – Д… Да… думаю, это хорошая идея. Прости, Нана-тян…
     – Ни…ничего…
     – Что за нах тут творится? – недовольно протянул Асано, сдвинув брови.
     – Только встрянь, я тобой пол вытру, – пригрозил Кроули.
     Он посмотрел на Фуку. Та ответила ему недобрым взглядом. Со вздохом Кроули поднялся.
     – Ладно, чёрт с тоб…
     Он вдруг осёкся. Хиро прошёл мимо Роуз, даже не взглянув на неё. Та посмотрела ему в след с прямо-таки оскорбительной беспомощностью. Потом посмотрела на Нанако. Потом на Кроули.
     Советник потрясённо развёл руками.
     – Ну мне тебя под зад пнуть? – недовольно поинтересовался он и раздражённо махнул в сторону коридора: – Иди!
     Рози вздрогнула, потом понурилась. Потом, наконец, побежала следом за суженым.
     – Idiot… – буркнул Кроули.
     – Ты такой жестокий… – протянула Фука.
     – А в тебя вселился демон лиси… А-аа!..
     Острые коготки угрожающе кольнули ему бок прямо сквозь рубашку.
     – Лаки-кун! – пропела Фука, прилипая к жертве. – Пошли с Нанако-тян в клуб? Девочки по тебе скучают! Да, президент?
     Она повернулась к Нанако с радостной улыбкой. Та удивлённо подняла на них взгляд, явно отвлёкшись от каких-то своих мыслей
     – Что?.. Ах, да. Конечно, давайте. – Нана слабо улыбнулась и тихо добавила: – Может… может, ты скажешь мне, что происходит, Лаки-кун?..
     – Это… сложный вопрос… – протянул Кроули.
     Он вдруг заметил, что Фука смотрит в сторону.
     – Что такое?
     – Нет-нет, ничего
     Белокурая принцесса просияла очаровательной улыбкой. Кроули ответил тем же.
     – Из-за Куруми. Она сбежала?
     – Не… нет, вовсе… – Лисья жрица сбилась и тихо фыркнула. – Черт, я тебя ненавижу…
     – А ведь я предупреждал, что…
     В этот раз он успел хлопнуть её по руке, прежде чем когти впились в кожу.
     ***

     – Ну ты так и собираешься за мной таскаться по всему городу?
     – А что такого?
     Фука недовольно фыркнула, и не подумав хотя бы ослабить хватку. Кроули покачал головой.
     Разумеется, храмовая лисица мгновенно вцепилась в него, как только советник ступил за ворота, просто возникнув за спиной. И теперь шла рядом, взяв его правую руку в заложники.
     – Ну ты ведь понимаешь, что тебя не пропустят в Институт?
     – Если я попрошу, то…
     – Рот закрой. Мне не нужно, чтобы ты таскалась за мной ещё и там, – отрезал Кроули. – Это я попрошу. Чтобы тебя выкинули.
     – Тогда я буду ждать снаружи, – угрожающе пообещала Фука. – И не вздумай от меня прятаться! Я тебя где угодно найду!
     Возникло острое желание нажать на то, что один раз она уже «нашла». Но Кроули сдержался. Это было бы уже издевательством – не хуже того, какое бездумно обрушивала на него сама Фука. Он всё ещё лелеял надежду, что ему не придётся жертвовать остатками своих принципов.
     – Ты ведь понимаешь, что я уже всё устроил, чтобы себя обезопасить? – процедил советник. – Единственная причина, по которой меня нашли, это моя…
     – Но я не могу позволить, чтобы это повторилось! – взвыла девчонка. – Ты такой беспечный! Враг не даст тебе шанс, ты должен быть в безопасности постоянно! Я всегда буду рядом!
     От её слов начало веять фанатизмом.
     – И что ты собираешься караулить меня круглые сутки?
     – Разумеется! – горячо заверила Фука.
     – Что, даже дома?
     – Конечно!
     Кроули поджал губы. Разумеется, к тому всё и шло.
     – Ты ведь понимаешь, что ты создашь мне проблемы, да? – холодно произнёс Кроули.
     – Я могу сделать так, что ты меня даже не заметишь, – отрезала Фука и буркнула: – И вообще нормальный парень бы…
     – Скажи ещё хоть слово, я тебе глотку вырву без всяких когтей!
     Смерив его коротким взглядом, Цуруя фыркнула. Кроули раздражённо ткнул её локтем, но она отклонилась. Даже не ослабив захват.
     – И что за бред ты вообще несёшь? – процедил Кроули. – Ты же… играешь за другую команду.
     Фука вздрогнула. Потом заметно залилась густой краской.
     – Ну… ну и что такого? – с неубедительным вызовом пискнула она. – Я, может быть… может я…
     – Ага, – протянул Кроули. – А что скажет Куруми? Ты, проклятая прошмандовка…
     – Рот закрой, – буркнула Фука на удивление подавленно. – Я… Мы решили… немного…
     – Что за?.. – поразился Кроули. – У вас всё хорошо?
     Девушка притормозила, заставив его встать. Советник удивлённо приподнял её лицо за подбородок.
     – Всё… хорошо, – заверила Фука, с трудом сдерживаясь, чтоб не отвести взгляд. – Просто… я думаю, мы слишком поспешили.
     Она тяжело вздохнула и всё-таки спрятала глаза.
     – Я не хочу сдаваться.
     Обстановка внезапно лишилась атмосферы дешёвого фансервиса. У пары влюблённых принцесс отчётливо намечались проблемы.
     – Мне стоит сказать «я же тебе говорил»? – поинтересовался Кроули.
     – Я тебе нос откушу, – пригрозила лисица.
     Они пошли дальше. Фука выпустила его из захвата безумной подружки, и теперь Кроули просто держал её под локоть. Полдня спустя он, наконец, ощутил, что может терпеть её присутствие. Фука, позорно явив истинные свои чувства, лишилась ауры подростковой инфантильности – и будто в насмешку над порядком вещей в аниме, это её только красило. Будто золотой свет маяка, окружённый океанскими сумерками, мрачная решимость приятно оттеняла её яркую внешность.
     Сложно было сказать, в чем крылась истинная причина её дурацких концертов. Может, эта вселенная сама по себе превращала часть населения в заводных аниме-кукол. Может, стресс корёжил сознание не только у Кроули. А может, Фука просто была такой дурочкой по жизни.
     – В любом случае, я не могу позволить тебе остаться у себя, даже не мечтай, – заявил пришелец. – У меня… и так есть проблемы.
     – И что же это? – выразительно протянула Фука. – Может ли быть… что это другая девушка?
     Кроули покосился на спутницу.
     – Ну конечно вы знаете, – буркнул он. – Да. Элли отдали мне на попечение, так что…
     – Элли… – протянула Фука. – Это её имя? Такое странное… Она иностранка?
     – Ну ты серьёзно что ли? Она гомункул, дурочка.
     – Не обзывай меня, – жалобно проскулила девчонка, прекрасно зная, что жалости не заслуживает. – И какая разница, что она там такое, я сказала, что ты меня даже…
     – Не мели чушь! Ты понятия не имеешь, чего ты просишь.
     – Я смогу справиться, – упрямо заявила Фука. – Я могу всё что… унгх…
     Она сжалась под холодным взглядом Кроули. Когда советник медленно повернулся, Цуруя испуганно попятилась, аж отпустив его руку.
     – Вот как? – угрожающе протянул пленник аниме. – Ну давай посмотрим, на что ты годна, лисья шкура…
     Полчаса спустя они стояли в квартире агента Института экспериментальной энергии.
     Фука, которой Кроули, уделяя особое внимание психологическим деталям, нарисовал по пути подробную картину холодного, чужого этому миру существа, явившегося не иначе как из ледяной тьмы за границей вселенной, смотрела на Элли с неприкрытым ужасом.
     Искусственная девочка не подкачала – каменным изваянием встав посреди квартиры, она пронзила Фуку немигающим пустым взглядом пожирающего души робота, излучая волны чужеродности. Белое лицо застыло пустой маской.
     – Элли, эту девушку зовут Цуруя Фука, – вкрадчиво произнёс Кроули, обнимая гостью за плечи. – Она расскажет тебе, что такое дружба.
     – Гиих!!..
     Фука тут же вырвалась из его рук и отчаянно вцепилась советнику в рубашку.
     – Ты не можешь просто так меня с ней бросить! – шёпотом взмолилась девчонка чуть не плача. – Она выглядит как привидение, кошмар какой!..
     Кроули оторвал её руки и, с лёгкой издёвкой, просто бросил.
     – Ну, ты же сказала, что сможешь справиться с чем угодно, – мягко напомнил пленник аниме. – Вот и отлично. Элли, – он посмотрел на подопечную поверх головы Фуки, – я схожу в магазин, у нас кончились продукты. Ведите себя хорошо.
     Резким рывком Кроули развернул Фуку к её будущей подруге.
     – Я буду вести себя хорошо.
     Беглянка смотрела на наследницу клана превосходным мёртвым взглядом, лишённым всякого выражения. Глупая лисица испуганно застыла, как под пушечным прицелом.
     – Лаки-кун, ты не можешь… – несчастно пролепетала Фука.
     – Пока, девочки!
     Кроули издевательски помахал рукой и выскользнул за дверь.
     Цуруя Фука осталась лицом к лицу к бесстрастной Элли.
     – Ну, эм… это… – пролепетала она едва слышно.
     Искусственная девочка смотрела без всякого выражения, не давая гостье ни малейшей подсказки, что же делать. Фука подавила испуганный скулёж.
     – Почему ты стоишь так далеко? – ровно спросила Элли наконец. – Ты можешь подойти ближе. Ты можешь присесть.
     – Спа… спасибо… – пролепетала Фука.
     Они постояли неподвижно ещё пару секунд. Элли удивлённо сдвинула брови.
     – Ты не хочешь подходить? Почему?
     Фука сдалась и беспомощно приблизилась к ужасной новой знакомой.
     – Я совсем не это себе представляла… – жалобно проскулила она.
     ***

     Кроули, разумеется, решил пройтись к самому дальнему магазину. И не слишком спешить.
     У Фуки должно быть побольше времени, чтобы понять, с чем именно ему приходиться иметь дело. А то лисья принцесса явно находится под впечатлением, что Кроули просто завел себе подружку.
     Всё только вокруг этого и крутилось. Отношения. Конечно, не стоило ожидать, что подростки окажутся в выстоянии вынуть головы из жопы гормонов, но Кроули не мог терпеть это бесконечно…
     Путь занял около часа. Пришелец неоднократно позволил себе маленький отдых с прохладительными напитками в тени – на улице же было довольно жарко! Этого должно было хватить для первого впечатления. Оставалось только надеяться, что Элли не замучает Фуку вопросами до смерти.
     Почти весь вчерашний вечер она донимала Кроули, бесконечно переспрашивая обо всём на свете. В конце концов, он понял, что с Элли что-то не так. Она была аномально любопытной. Кроули быстро сообразил, что на самом деле проще обучить подопечную искать ответы самой, чем возиться с ней лично.
     Дела в Институте советник отложил на завтра. В конце концов, он не успел даже просмотреть все отчеты. А для тренировки в тире было ещё рановато. Несмотря на восстановление, он всё же ощутимо устал, хоть в школе даже не было физкультуры.
     Работа, однако, как всегда нашла его сама. Перед калиткой его дома стояла Мария.
     Вместо формы горничной она одела сегодня лёгкое цветное платье, такие часто носили местные домохозяйки. Светлые волосы, однако, всё равно были стянуты в плотный узел на затылке перевязанный белой ленточкой.
     Хоть Кроули уже и видел её в простой одежде, это было лишь мельком. Её облик оставался довольно строгим, но она всё же выглядела более… свободной. На плече Мария держала широкую матерчатую сумку. Опять же, совсем как молодая жена, выскочившая в магазин.
      Женщина задумчиво смотрела на дом Кроули. Кажется, в сторону второго этажа его крыла. Услышав рядом шаги, она обернулась.
     – Надеюсь это не какое-то зловещее предзнаменование, – протянул советник. – Что ты здесь делаешь?
     – Я… – Горничная замешкалась, потом коротко вздохнула. – Прости, что я пришла без спросу.
     – Оставь формальности, Мария, – отмахнулся Кроули. – Мы же почти семья… Да не делай страшные глаза, шучу я.
     – Вижу, даже такое тебя ничему не научило… – пробормотала она.
     – Это ещё что значит?
     – Прости. Я просто рада, что ты не пострадал.
     В её голосе слышалась непривычная искренняя теплота. Кроули покивал.
     – Да, я тоже рад. Но меня больше волнуете вы. Как девочки, я надеюсь, они в порядке? Вы крепкие создания, но…
     – Всё хорошо, – заверила Мария. – Они не пострадали. Ну, не настолько, чтобы я не смогла всё исправить…
     Она помолчала, затем смущённо призналась:
     – Они очень волнуются о тебе. – Мария легко улыбнулась. – Мне даже пришлось прикрикнуть на Айви, чтобы она не увязалась следом.
     – Вот как… – протянул Кроули. – Я рад, что всё обошлось. Я и вправду не хотел, чтоб вы попали под перекрёстный огонь. Дом хоть уцелел?
     Хозяйка поджала губы и коротко фыркнула.
     – Этот ублюдок… он разнёс весь второй этаж, кабинет хозяина, спальни девочек… Мне пришлось отдать свою комнату Роуз.
     – И она согласилась? – удивился Кроули.
     – Конечно нет. – Мария сделала недовольную гримасу. – Глупая девчонка… Она спит с девочками на первом этаже, в старых комнатах.
     – Может, она просто хочет быть поближе… – протянул Кроули. – Кстати, где она? Она вернулась домой?
     – Нет… То есть, не знаю, когда я ушла её ещё не было. – Мария насторожилась. – Что-то не так? Я думала она в Институте!
     – Всё хорошо, – поспешно поднял руки Кроули. – Я просто подумал… В смысле, раз ты здесь, я сам подумал что что-то не так.
     – Нет-нет, всё в порядке… Ну, насколько это возможно. – Мария спохватилась и вынула из сумки какой-то свёрток. – Я пришла, чтобы отдать тебе вот это…
     Кроули принял свёрток из её рук. Прямоугольной формы и знакомого размера. Даже не разворачивая, он знал, что это.
     – Вот как… – задумчиво произнёс Кроули. – Я совсем забыл. В смысле, я не забыл, просто меня сегодня всё время отвлекали. Спасибо, Мария, я, скорее всего, зашёл бы за ним скоро.
     Отвернув край бумаги Кроули убедился, что это была небольшая книжка в кожаном переплёте. Журнал Скарлета.
     – Мария… что-то пропало из дома? – ровно спросил советник.
     Женщина понимающе кивнула, потом помотала головой.
     – Нет… Я не заметил ничего необычного. Вы так и не выяснили, что это было? Зачем они пришли?
     – Да, ну… – протянул Кроули. – Нет. У меня не было возможности спросить, знаешь ли…
     Он перехватил книжку в руке и выразительно посмотрел на Марию.
     – Но мне кажется, я знаю, зачем их послали. Где ты нашла журнал?
     – На полу, – озадаченно ответила Мария. – Его прикрыло оторванной шторой в гостиной…
     Кроули сдержанно рассмеялся. Если этот Демиан приходил за бумагами Скарлета, то он опоздал всего на пару минут.
     – Подумать только… – протянул парень. – Неужели этому ублюдку просто… не повезло?
     – Что насчёт неё?
     В голосе Марии мелькнули холодные нотки. Кроули поднял голову и понял, что горничная опять смотрит на дом. Она определённо смотрела на его квартиру.
     – Да… Я не думаю, что она мне что-то скажет. Впрочем, я, конечно, попытаюсь.
     – Зачем ты с ней связался, если она даже не желает помочь? – прохладно спросила Мария.
     – Это несправедливо, особенно с твоей стороны, – заметил Кроули. – Рози не говорила о ней? Девушка немного… необычная.
     – Это я поняла ещё тогда… – протянула Мария. – Я надеюсь, это не было ошибкой…
     Она шагнула к Кроули поближе, неловко сцепив руки у груди.
     – Прошу, будь осторожен, – искренне попросила Мария.
     Кроули кивнул.
     – Я обязательно буду.
     Он взялся за калитку, но вдруг остановился. Затем обернулся. Горничная ответила удивлённым взглядом.
     – Позаботься о своих сестрах, Мария, – ровно произнёс чужак. – Ты должна.
     Защитница семьи Скарлет замешкалась на секунду. Затем в серых глазах возникло понимание.
     – Конечно… Конечно. Я должна.
     Мария ушла, и Кроули поднялся к себе на второй этаж. Лёгкое движение на краю зрения заставило дёрнуть головой. Будто небольшая чёрная тень мелькнула на крыше другого крыла. Пришелец настороженно обвёл глазами окрестности, но ничего больше не заметил.
     Толкнув дверь, он вошёл в квартиру.
     – Девочки, я дома! – громко сообщил Кроули, прикрывая дверь за собой.
     – С возвращением, Лаки-куун!
     Голос Фуки звучал звонко и радостно. Советник уставился на девушек, не скрывая удивления.
     Элли сидела в кресле возле стола. Фука стояла перед ней. На коленях. Обхватив Элли за ноги и положив голову ей на колени.
     – И ты совсем не знаешь, что такое торт? – протянула Фука. – Уааа! Эти жестокие животные!.. – Она подалась вперёд, выпрямив спину. – Я обязательно тебя свожу в кафе, и мы всё попробуем вместе! Я тебе обещаю.
     – Спасибо, – ровно ответила Элли. – Я очень хочу попробовать разную еду. До того, как я ушла от господина, мне нельзя было покидать указанные помещения. Мне было так скучно.
     – Конечно! – горячо согласила Фука. – Ты такая несчастная! Мне тебя жалко, я обязательно всё исправлю, обязательно-обязательно.
     – Спасибо, Фука-тян. – Элли звучала поразительно равнодушно, нотки тепла в голосе едва угадывались.
     Она вдруг подняла руку и погладила Фуку по голове. Та радостно заурчала, как огромная кошка, и даже подалась вперед, чтобы её гладили сильнее.
     Кроули усилием воли сбросил оцепенение.
     – Что за нах?.. Фука! Какого чёрта здесь происходит?
     – Мы с Элли-тян теперь друзьяаа! – радостно пропела лисица.
     – Ты так и не сказала мне, что это такое, – ровно заметила Элли. – Ты не хочешь мне говорить? Если ты хочешь меня обмануть, я буду очень разочарована.
     Она убрала руку, Фука издала несчастный стон.
     – Вааа…. Не говори такого, Элли-тяаан!.. – проскулила она, падая на бледные коленки подбородком. – Я ни за что тебя не обману! Я бы никогда!..
     – Ну только в особых обстоятельствах, ага, – вмешался Кроули.
     Он прошёл на кухню и начал раскладывать покупки на столе. Пока что придётся ограничиться полуфабрикатами, позже можно будет сходить и за зеленью.
     – Да что ты можешь знать, бессердечный! – прошипела Фука, пронзая его диковатым взглядом искоса. – Я никогда не предам Элли-тян!
     С радостным смехом она потёрлась о колени девушки и влюблённо пропела:
     – Элли-тян такая хорошая!..
     Элли помолчала, потом подняла руку.
     – Ты хочешь, чтобы я тебя погладила?
     – Дааа!..
     С радостным урчанием Фука расплылась на коленях беглого гомункула. Кроули закончил с пакетами и подошёл поближе к внезапному гнезду нежности.
     – Так, хватит.
     Он бесцеремонно пихнул Фуку ногой, как надоедливую собаку, вызвав злобное фырчанье. Цуруя сверкнула злым взглядом через плечо и резко попыталась его лягнуть. Кроули отпрянул.
     – Я думал, она тебе не глянулась, – заметил чужак. – Что это на тебя нашло, Фука? Гормоны?
     – Заткнись! – рыкнула девушка. – Элли-тян вовсе не плохая! Не вздумай её обижать!
     – Что за бред…
     – Лаки меня не обижает, – ровно вмещала Элли. – Не говори такого. Ты не права.
     – Но ведь!.. – капризно протянула Фука. – Он такой злой! Он всегда меня обижает! Ты должна быть начеку…
     – Не говори ерунды, – прервала её Элли. – Ты должна вести себя хорошо или я буду злиться.
     – Уаа! Только не это!
     Фука снова прижалась к её коленям, виновато заглядывая Элли в глаза. Кроули поджал губы и, заведя глаза, пихнул рассевшуюся на дороге девчонку, проходя к кровати.
     – Так ты не рассказала ей о дружбе? – поинтересовался он, присаживаясь. – Ты совершенно бесполезна…
     – Она рассказала мне, – ровно ответила Элли. – Но я всё ещё хочу выяснить пару вопросов. Фука кажется немного бестолковой…
     – Вааа, Элли-тян меня ругает… – прохныкала Фука. – Ты такая страшная… но я тебя всё равно люблю!..
     – Полегче с эмоциями, – предупредил Кроули. – Не забывай, что у тебя уже есть подружка.
     Фука заполошено дёрнулась. Элли с удивлённым лицом посмотрела на Кроули, потом на новую знакомую.
     – Что такое «подружка»?
     – Ииих!.. Я не… Я не!..
     – Ха, смерть одним ударом.
     Фука взвилась в воздух и встала перед Кроули, бешено сверкая глазами.
     – Как ты можешь так со мной обращаться, когда Элли-тян сидит совсем рядом?! Бессердечный под… Уаайх!..
     Кроули схватил Фуку открытой ладонью за лицо и резко пихнул назад. С нечленораздельным воплем лисица опрокинулась и… упала на руки вставшей Элли.
     – Вы не должны драться, – ровно произнесла та. – Лаки, ты слишком агрессивен. Фука просто играет.
     – У меня уже нет никого терпения, – буркнул парень. – И кстати об этом, Фука, ты не хочешь свалить отсюда? У меня есть работа.
     Фука издала злобное шипение. Из-под волос выстрелили пушистые лисьи уши. Кроули нервно подался вперёд.
     – Ну ты совсем сбрендила?!..
     – Заткнись!
     Фука – а, может, Азахико – рассекла когтями воздух в миллиметре от его лица, естественным образом подавив любые претензии.
     – Я останусь столько, сколько понадобится! – непреклонно рыкнула лисица. – И ты не…
     Элли её прервала, обняв со спины за руки и мягко надавив, заставила их опустить. Фука растерянно обернулась, заглядывая девушке в лицо.
     – Элли-тян?.. – жалобно протянула она.
     – Прекрати. Ты ведёшь себя слишком агрессивно. – Элли посмотрела на Кроули. – Вы оба должны успокоиться.
     – Но Элли-тяаан!..
     Фука с жалобным скулежом снова бухнулась на колени и прижалась к бедру Элли щекой. Та погладила её по голове, с заметным интересом трогая треугольные ушки. Кроули шарахнулся в сторону от мощного взмаха пушистого рыжего хвоста.
     – Как будто мы подобрали бродячую псину… – буркнул он. – Фука, вали домой, тебе пора на тренировки!
     Цуруя ошарашенно распахнула глаза:
     – Откуда ты знае?.. – Поймав издевательский взгляд советника, она осеклась и сердито прижала уши. – Угх!.. Я сказала, что буду тебя охранять. Так что никуда я не пойду!
     – Но я могу сделать это вместо тебя, – ровно сообщила Элли.
     – Правда? – вскинулась Фука, заглядывая в лицо беглянке. – Но ты уверена? Это так опасно!
     – Я могу убить любого, кроме господина, – ровно ответила Элли, присев обратно в кресло. – Поэтому всё в порядке.
     Фука испуганно прижала уши к голове и глухо провыла:
     – Она ж так просто это сказала!.. Кошмар какой! – Потом куснула губу: – Такая миленькая…
     – Ну теперь-то ты, наконец, уйдёшь? – устало спросил Кроули. – Я серьёзно, у меня ещё…
     – Угггрх! Ладно!
     Фука встала и подхватила с пола свою школьную сумку. Полуобернувшись, она сверкнула злым взглядом на Кроули:
     – Если ты будешь её обижать, я тебя на куски порву!
     – Хвост подбери, когда на улицу пойдёшь, – равнодушно посоветовал пришелец.
     Лиса раздражённо фыркнула. Затем склонилась перед Элли и взяла её за руки.
     – Пока, Элли-тян! Увидимся завтра, ладно? Как я и обещала!
     Кроули подобрался.
     – Что за?.. Это что ещё за новости?
     Фука смерила его презрительным взглядом через плечо.
     – Я пообещала Элли-тян познакомить её с Нанако. Даже не вздумай…
     – Ты совсем свихнулась?!
     Кроули вскочил и рванулся к Фуке, угрожающе наседая. Та развернулась, чуть не упираясь в него грудью. Они свирепо схлестнулись взглядами, сойдясь нос к носу.
     – Ты хоть понимаешь, что ты мелешь?! Нанако понятия не имеет…
     – Идиот! Конечно, я знаю! Но я хочу, чтобы Элли-тян не было одиноко! Я не позволю, чтобы она сидела у тебя под замком!
     – Она не под замком, ты, полоумная лисица! – рявкнул Кроули.
     Фука распылалась в хитрой улыбке и протянула:
     – Вот и отлично. Так, значит, когда я приду, мы можем пойти все вместе погулять? Раз Элли вовсе не под замком…
     Кроули ткнул в паршивку пальцем:
     – Ничего у тебя не выйдет.
     Фука скрестила руки на груди:
     – Посмотрим.
     Элли озадачено крутила головой, по очереди глядя то на своего опекуна, то на новую подругу. Потом нахмурилась:
     – Разве это не грубо, говорить о ком-то, кто с тобой в одной комнате?
     ***

     – Я поверить не могу, что это происходит… – протянул Кроули.
     – Ухг… Да хватит уже ныть! – прикрикнула Фука. – Ты всем надоел! Правда, Нана-тян?
     Фука с радостным смехом повисла на руке подруги. Ханамура с улыбкой погладила белокурую протеже по голове.
     – Фука права, Лаки-кун, – протянула Нанако. – Я понятия не имею, чего ты такой ворчливый. Элли-тян, кажется, очень понравилось…
     Они машинально посмотрели в сторону. Там стройная девушка в лёгком светлом платье и с плотным хвостом белых волос стояла возле витрины, заворожённо глядя как за стеклом по трём линиям впечатляющей миниатюры бегают игрушечные поезда. Периодически один из них забавно гудел.
     Трёхэтажный комплекс состоял из двух полукруглых зданий, соединённых стеклянными переходами. Сейчас они находились в атриуме – центр зала украшал большой фонтан, увитый живой зеленью. Его мирное журчание скрывал гул субботней толпы – торговый центр в выходные оживлялся особенно. Посетители сновали повсюду нагруженные покупками или отдыхали в небольших ресторанчиках. Магазины устраивали распродажи, собирая массы спешащих урвать своё покупателей.
      Фука атаковала позиции противника ранним утром. Обходным манёвром она вызвонила Нанако ещё с вечера и в подробностях описала ей, как именно они будут развлекаться на выходных. Нарядившись в модные платья для прогулок по магазинам, полные энергии школьницы явились в дом советника, прервав его попытки объяснить Элли, почему именно ему некогда делать ей торт.
     То, что Кроули стал жертвой внезапного нападения без объявления претензий, оказалось для Нанако сюрпризом. Но отступать она посчитала слишком неловким, и присоединилась к хитрой однокласснице, взявшись уговаривать Лаки-куна прекратить дуться.
     Разумеется, ставка была на то, что Кроули не посмеет выгнать их с порога. И хоть отдавать победу проклятой лисице не хотелось, советник в принципе был не против, чтобы Элли немного потренировала свои социальные навыки.
     Фука была права – если Элли и стоило с кем-то познакомить, то это была Нанако. Заботливая и внимательная, она мгновенно привязалась к немного странной беловолосой девушке. Возможно, сработал материнский инстинкт, который у Наны был вполне очевидно переразвит.
     Поразмыслив, Кроули всё же не рискнул оставлять Элли без присмотра. Пришлось идти с ними.
     – Ну же, идёмте! – Фука подёргала Нанако за руку и метнула недовольный взгляд на Кроули. – В магазине будет очередь! Про него писали в журнале, значит…
     – Так, я сразу говорю, что я за вами с сумками таскаться не буду! – отрезал чужак. – Хотите заниматься шопингом – обойдётесь своими силами.
     – Хах?.. Проклятый лентяй! – возмутилась Фука. – Ты нас сопровождаешь, так что…
     – Осади. Я, кажется, тебя не просил устраивать всё это…
     – Но, Лаки-кун! – вмешалась вдруг Нанако. – Ты должен! Настоящий мужчина…
     – Настоящий мужчина давно бы вас всех избил и изнасиловал, и бросил валяться на плитках засранного сортира истекать густой, плохо анимированной спермой, – едко сообщил Кроули. – Ну, если верить популярным японским медиа…
     Девушки синхронно шарахнулась в стороны.
     – Какая мерзость… – поражённо пискнула Нанако. – Л-лаки-кун!..
     – Я так и знала! – взвыла Фука. – Из… Извращенец! Ру-тян была права!..
     – Это была плохая шутка.
     Ровный голос заставил всех троих нервно подпрыгнуть. Элли возникла рядом будто из воздуха.
     – Тебе тоже не стоит бывать на сомнительных сайтах, – сообщила она, глядя на Кроули в упор. – Ты пугаешь наших друзей.
     Фука мгновенно вцепилась в Элли, схватив её за руку и спрятавшись за спиной.
     – Точно! Скажи ему, чтобы прекратил…
     Кроули непреклонно фыркнул. Потом нахмурился, сообразив кое-что.
     – Эй, минутку… Откуда ты вообще знаешь, где берутся такие вещи? – Он смерил Элли подозрительным взглядом. – Ты… Ты была на порносайтах, так ведь? Я же говорил!..
     Элли молча отвернулась и потянула Фуку за собой.
     – Я хочу посмотреть, что на втором этаже…
     – Вааа!.. Конечно, Элли-тян!..
     – Эй, не уходи от ответа, ты, выбеленная!..
     Они провели пару часов шатаясь по центру. Только принципиальная позиция Кроули удерживала девушек от того, чтобы завалить его покупками выше головы. Но даже при этом Элли всё равно одели в пару нарядных летних платьев.
     Элли, хоть и не проявляла эмоций внешне, явно упивалась новыми впечатлениями. Возможно, её привлекало обилие стимуляции: цвета и звуки; резкий запах бытовой химии, от которого не спасала даже вентиляция, и летучий аромат дешёвого фастфуда, жареного на горелом масле; назойливо красочные рекламные плакаты и разрозненные голоса в толпе; фоновая музыка, шум оживлённого потребления и, конечно, постоянное чириканье Фуки.
     Из помещения аркады Элли пришлось вытаскивать чуть ли не за ухо. Вначале она просто таращилась в экраны, ослеплённая яркими спецэффектами. Но стоило на секунду отвести от неё взгляд, как девушка пропала и обнаружилась уже в процессе достижения нового рекорда на танцевальном автомате. Лого гласило «Vocaloid», но почему-то всё было выдержано в красноватых тонах, и у аниме-девочки с 02 на плече были короткие пурпурные волосы. Вокруг новой чемпионки быстро собралась специфическая толпа, ответившая недовольным ропотом, когда прыгающую на танцполе красотку поспешно утащили прочь.
     Подустав от активного отдыха, группа единогласно решила сделать перерыв. Они устроились в небольшом кафе на внешнем балконе второго этажа. Торговый комплекс Инакуры поражал своим размером. Весьма неплохо, для провинциального города. Впрочем, стоило Кроули так подумать, он сообразил, что Инакура, вообще-то, была центром всей префектуры. Не совсем Ноувэртаун на краю мира.
     Но не успели они сделать заказ, как Фука вдруг вскочила:
     – Уаах! «Ягодные духи»!
     Кроули удивлённо оглянулся и поражённо приподнял брови. Возле одной из витрин на другой стороне холла собралась небольшая толпа. Сквозь пару мимолётных просветов в стене тел он успел заметить знакомые цветные костюмы.
     – Кто-то косплеит ягодных ведьм? – протянул он. – Чёрт, они популярней, чем я думал…
     – Конечно, они популярны, тупица! – рявкнула Фука. – Нана-тян, Элли-тян, пошли, пошли!
     Схватив подруг за руки, лисица увлеченно потянула их из-за стола.
     – Я не знаю, Фука-тян, я так давно их не смотрела… – с сомнением произнесла Нанако, слегка порозовев.
     – Глупости, глупости! – прощебетала Фука. – Ведьмочки всегда принесут тебе радость, даже если ты не ребёнок!
     – Я не знаю, что такое «ягодные духи», – ровно заметила Элли.
     – Тогда я тебе всё-всё объясню! Идёмтеее!..
     Фука сверкнула на Кроули суровым взглядом.
     – А ты сиди тут! Тебе нельзя приближаться к ведьмочкам, иначе ты превратишься в пыль, такой ты злобный! Охраняй наши вещи!
     – Когда это всё закончится, я тебя запечатаю обратно в святилище, откуда ты вылезла, – искренне пообещал Кроули.
     Фука показала ему язык и потащила девушек за собой, как золотистый буксирный катер. Пришелец откинулся на спинку стула.
     Как только его спутницы скрылись из виду в толпе на другой стороне этажа, без всякого предупреждения на стул рядом с советником присел некто.
     – Я знал, что ты где-то рядом, – сообщил в воздух Кроули.
     Тереза радостно улыбнулась и, облокотившись на стол, подпёрла голову рукой.
     – И как же?
     – Я ощутил возмущение во внешних сферах, – загробным тоном сообщил чужак, прикрыв глаза. – Как тень от грозового облака ложится на холмы…
      Тереза хихикнула и подняла руку.
     – Ты увидел меня на остановке. Проститеее!
     Завидев клиента, к ним поспешила официантка.
     – Я увидел тебя на остановке, – кивнул Кроули. – Знаешь, будет проще, если бы ты просто мне звонила, Тереза.
     – Не люблю телефоны, меня вечно тревожат по пустякам, – отмахнулась девчонка. – Проще будет, если я тебя сама навещу.
     – И не говори…
     Тесса, без труда прикидываясь маленькой девочкой – одевшись сегодня в нечто в равной степени как детское, так и неприемлемое для девочек младше шестнадцати – защебетала с официанткой, делая заказ. Кроули оглянулся на толпу, куда отправились его спутницы. Девушек видно не было, со стороны мероприятия доносились обрывки звонкой песни. Наверняка оупенинг первого сезона или типа того.
     – Вааа, я не знала что здесь такие славные кафе. – Тесса улеглась на стол, и зажмурилась, как никогда напоминая довольную кошку. – Мне нужно чаще бывать в городе…
     – То есть, ты не занимаешься целыми днями тем, что шатаешься по городу без дела? – ровно произнёс Кроули. – Вот сюрприз…
     – Это может быть опасно, – в тон ему ответила Тесса. – Мы имеем хреновую привычку неожиданно натыкаться друг на друга в толпе.
     Без сомнения, она имела в виду других носителей.
     – Вот как… Значит ты не пробовала отыскать их намеренно?
     – Конечно, пробовала, – фыркнула девочка, усевшись ровно. – Но это не так легко, как кажется.
     – Мне не кажется, что это так легко, – заверил Кроули. – Так ты не спросишь, что мы нашли на пепелище?
     – Полагаю, огромную кучу ничего. – Тесса пожала плечами. – Уж заметать следы учишься первым делом. А для Тобиаса это… почти дело чести. Наверняка он всё ещё сходит с ума при мысли, что хоть крупица его драгоценного знания уплывёт на сторону. Из-за этого мы и раскололись в начале прошлого века…
     Тереза задумчиво умолкла, глядя в сторону. Кроули побарабанил по столу пальцами.
     – Я видел тот круг, о котором говорила Элли.
     – Это Круг воплощения, – ответила Тесса. – В нём химерам придают форму.
     – Что-то не тянет это на алхимию, – фыркнул Кроули. – Разве вы…
     – Это не алхимия, балбес, – сердито прервала Тереза. – Это Тайный ритуал! Аматоры…
     – Ну уж простите, – буркнул парень. – Но ты права, мы не нашли ничего необычного. Кажется, они жили в комнатах на первом этаже. Но огонь хорошо всё подчистил. Однако…
     – Вы кое-чего не нашли, так ведь?
     Кроули приподнял брови. Тесса игриво улыбнулась.
     Разумеется, она вела собственное расследование.
     Официантка принесла заказ и отошла. Тереза с радостным писком всадила ложку в огромное мороженое.
     – Эй, минутку… – протянул Кроули. – Это же…
     Десерт выглядел знакомо. Тесса удивлённо приподняла брови
     – Что-то не так? – поинтересовалась она невинно.
     Нотка провокации в звонком голосе едва угадывалась.
     – Неважно… – отмахнулся Кроули. – В руинах не обнаружилось ни единого ядра. Мы нашли небольшое количество синтетической основы, но… Сакай убежден, что ни одного ядра не было даже близко на момент возгорания.
     – Вы умеете засекать излучение, – констатировала Тереза. – Чёрт, это может привести к проблемам…
     – Поздно уже дергаться. Судя по тому, что сказала Элли…
     – Да, они всё забрали. – Тесса ткнула в него ложкой: – Не будь идиотом, Дэнфорт не оставит такую кучу чистой энергии просто валяться на полу!
     – Но тогда… что он задумал?
     Кроули посмотрел на Терезу. Та полностью его игнорировала, сосредоточившись на слоистом мороженом с цветным сиропом.
     – Тесса, ты всё ещё не знаешь, что он задумал?
     Девушка смерила его внимательным взглядом.
     – Почему бы тебе не сказать самому? – предложила она. – Ты ведь заметил, правда?
     – Да, – Кроули кивнул. – Атак не было уже почти месяц.
     Последней обычной атакой с туманом и химерами была та, на которую Кроули едва обратил внимание. Незадолго до похода детей в аквапарк и первого визита Терезы в его дом. Следующим же контактом было нападение на храм Когатани, когда алхимик Демиан пришёл за камнем.
     А значит, уже тогда всё будто… кончилось.
     – Ты хочешь сказать, что они готовы? – уточнил Кроули. – Им больше не нужны люди… но ты всё ещё…
     – Пол.
     Тереза осторожно прикоснулась к его руке.
     – Я не знаю, что пытается сделать Дэнфорт, – тихо произнесла она. – Я и вправду не знаю. Мы расстались много лет назад. Я могу лишь догадываться. Как и ты.
     – Но ты знаешь его лучше, чем кто-либо из живущих! – прошипел Кроули. – Тереза, ты!..
     Тесса прервала его, резко откинувшись назад.
     – Мы никогда не понимали друг друга, даже в лучшие времена. А теперь… – девочка вплеснула руками, – он может пытаться захватить мир, как по мне.
     – Ну конечно, – протянул Кроули. – Ладно. Будем считать, что так и есть. Но тогда, другой вопрос.
     – Ооо? – Девушка заинтересовано приподняла брови, захватывая ложкой мороженное.
     – Тесса, ты знаешь, что они пытались скрыть связь между Хиро и Скарлетом?
     – Питер?.. – удивлённо пробормотала Тереза. – Но… Ах да, конечно. Мальчик был под его опекой. Вот оно что…
     – Ты не знала?
     – Я… догадывалась. – Тереза со вздохом откинулась на спинку стула. – Ах, Питер… Ты пытался использовать детей для своих маленьких планов… Немного добра это тебе принесло в прошлый раз.
     – Я думаю, Дэнфорт отдал приказ агенту уничтожить связь между ними. Документы… оказались изменены.
     По лицу Терезы мелькнула тень. Она взяла в рот полную ложку, но Кроули готов был поспорить, что она не ощущает вкуса.
     – Вот оно что… – протянула девушка. – Значит, я не ошиблась… Этот мальчик…
     – Может, хватит говорить незаконченными предложениями? – раздражённо вмешался Кроули.
     Тесса подняла на него серьёзный взгляд. Потом шкодливо улыбнулась:
     – Ты всегда такой серьёзный… Ненавижу это, но это так привлекательно…
     – Тесса!
     – Ладно-ладно, не злись. – Девушка воткнула ложку в мороженое. – Оружие этого мальчика… не совсем обычное.
     Кроули невольно издал саркастический смешок и неопределённо взмахнул рукой.
     – Ну разве это не забавно… – протянул он.
     Особенное оружие у протагониста? Не может быть!
     – И что же такого забавного? – скептически поинтересовалась Тереза.
     – Это… долгая история. Так и чем же наш маленький герой такой особенный сегодня?
     Смерив Кроули неопределённым взглядом, Тереза снова взялась за ложку.
     – Хиро… хозяин Экскалибура.
     Резкий холопок заставил девчонку подпрыгнуть от неожиданности. Кроули так и замер на секунду, прижав ладонь к лицу.
     – Ну конечно, – ровно произнёс он. – И как я сам не догадался.
     Из всех возможных имён для прямых мечей европейского типа, разумеется это был Экскалибур! Подобрать что-то другое было бы слишком много работы и недостаточно клише.
     Несмотря на все свои сомнения, именно в такие моменты Кроули остро ощущал, что он всё ещё на самом деле запрет в мире дешёвого аниме. И ему не сбежать.
     – А у Хейширо, надо полагать, Мурамаса, раз это катана, – мрачно протянул чужак. – А, может быть, Масамуне, что было б не менее тупо, ведь…
     – Вообще-то, у него… – начала Тесса, но Кроули прервал её взмахом руки:
     – Нет, – раздражённо отрезал советник. – Заешь, что? Нет. Мне, честное слово, всё равно.
     – Не ожидала, что ты будешь таким равнодушным, – протянула Тереза. – Ты всегда такой настойчивый, когда дело касается правды…
     – Мне плевать, что там за названия у этих штуковин, – отрезал Кроули. – Как минимум, это не имеет никакого отношения к делу!
     Он устало откинулся на спинку стула и скрестил руки на груди. Тесса с озадаченным лицом поскребла ложкой по стенкам бокала.
     – И почему это всегда должен быть именно это сраный Экскалибур, – буркнул Кроули. – Почему не этот, второй… Калибур…
     Тёмная тень возникла в воздухе между ними. Кроули нервно замер, испугано приподняв подбородок. Что-то острое зловеще касалось его шеи.
     – Ты совсем сбрендил?! – бешено прошипела Тесса. Её вытянутая рука подрагивала. – Я тебе голову отрежу, если ещё раз так сделаешь!!
     – Кто ещё сбрендил?.. – выдавил Кроули. – Какого хера ты творишь, Тесса?!
     – «Какого»?!.. Ты знаешь, какого! Не называй имени мертвого меча!
     – Хах?..
     Кроули потрясённо сдвинул брови. Что бы не происходило, он понятия не имел что именно.
     – Тебе лучше объясниться, – сообщил он. Затем поднял руку, касаясь невидимого лезвия. – И убери эту штуку, у меня шея затек…
     Резкое движение заставило его умолкнуть на полуслове. Незримое лезвие отчётливо пронеслось в опасном миллиметре от его вен. Убрав оружие, Тесса села нормально и сверкнула злым взглядом.
     – Ну ты совсем кретин, если готов болтать такие вещи вслух, – процедила она. – Я просто в шоке! А ты казался таким смышлёным!
     – Знаешь, что? Я понятия не имею, что ты за бред ты несёшь! – рыкнул Кроули. – Лучше тебе объясниться или я посчитаю, что у тебя наконец поехала крыша на старости лет!
     Тереза зло вскинулась. Потом выражение её лица сменилось на озадаченное. Затем на откровенно удивлённое.
     – Ты… ты и вправду не знаешь, так ведь? – поражённо сказала она. – Боже… я была уверена, что ты добрался до хроник камней… Конечно, они довольно редкие, но…
     – Я понятия не имею, о чем ты, – холодно заметил Кроули. – Так что объяснись по порядку.
     – Вот как… – протянула Тесса. – Ты… Тебе и вправду всё равно. Боже. Ты понятия не имеешь об Экскалибуре и… его близнеце.
     – Ты имеешь в виду Кали… – Наткнувшись на бешеный взгляд Тессы, Кроули осёкся и поправился: – То есть… этот второй меч. Но ведь… – он неопределённо взмахнул рукой, – это же просто легенда. Я даже не уверен…
     – Раз ты не потрудился выяснить простейшие вещи о том, с чем ты имеешь дело, то я тебя просвещу, – сердито прервала Тереза.
     – Знаешь, я не думаю что «простейшие вещи» это…
     – Заткнись! – Тесса хлопнула по столу. – Итак. Камень внутри Хиро был наследием королевского двора саксов. Меч Света, режущий даже сталь, клинок снежной белизны стал регалией королевского трона. Разумеется, позже, – девочка неопределённо помахала рукой, – его изъяли заинтересованные лица, и заменили королевский меч обычной железкой. Особенности белой стали позже превратились в легенду.
     – Ага…
     – Цыц! Камень был куда древнее, чем королевство, разумеется. И именно в его истоках кроется… – Тереза помедлила, – тёмная тайна.
     Кроули с трудом удержался от фырканья. В текущем состоянии Тесса могла его и по шее приласкать.
     – У меча из белого света был… тёмный брат, – глухо произнесла девочка. – Тот, кто держит в руках свет, отбрасывает самую длинную тень и… когда дело касается философского камня, то можно быть уверенным только в одном – всегда случится что-то непредсказуемое.
     Тереза подавленно умолкла. Кроули помолчал секунду, потом осторожно уточнил:
     – Ну так… почему же нельзя произносить его имя? Что это, какой-то прилипчивый демон, или…
     – Нет-нет, – возможно предпочтя не заметить саркастичных ноток в голосе Кроули, Тереза просто отмахнулась. – Когда тень прорывается во внешний мир из-под оболочки оригинального камня, она цепляется за любую возможность остаться здесь, занять место своей противоположности. Подойдёт что угодно, даже… просто имя.
     – То есть… – медленно протянул Кроули. – Это не первый меч, который Артур вытащил из камня?
     – Ах, это… – Тереза помедлила, а потом пожала плечами. – Знаешь, я понятия не имею. С этими сказками всё так запутанно.
     – Сказками? – скептически переспросил Кроули. – И это говоришь ты… Но знаешь, я тут вдруг вспомнил, разве Калиб… – он осёкся под злым взглядом. – Ну, то есть… этот другой меч, это же просто другое название для Экскалибура, нет? Типа на французском, что ли…
     – На латыни, – буркнула Тереза. – Ты просто не хочешь заткнуться, так ведь? Пол, послушай, это…
     – Ладно-ладно, мы можем это не обсуждать, – отмахнулся Кроули. – Я… Не то чтобы меня это вообще касалось. – Он помедлил. – Но… о каком уровне опасности мы говорим? Хиро может… свихнуться? Самовозгореться? Проголосовать за республиканцев?
     – Это… сложно объяснить, – Тереза покачала головой. – Клинок появляется, когда носитель… переступает свой предел. Это… зрелище не для слабонервных.
     – Это ведь… не легенда о Конце Света или типа того? – скептически поинтересовался советник. – Может, мы его сразу… – Он сделал движение, будто что ударил, потом накрыл руками. – И в коробочку?
     Тереза покачала головой, прижав пальцы к виску. Кажется, иронию она даже не заметила.
     – Нет, это не обязательно. Это зависит от носителя, на самом деле… – Тесса помедлила. – У мальчика начались проблемы, так ведь?
     – Я всё ещё жду отчётов, – сообщил Кроули. – Но… да. Хиро ведёт себя странно в последнее время. И в бою той ночью он, похоже, потерял сознание на время, хоть все клянутся, что он был на ногах.
     Кроули откинулся на спинку и тяжело вздохнул.
     – А я-то надеялся, что это просто сексуальное напряжение между ним и Рози набирает критическую массу… – притянул он, делая рукой волну, но спохватился: – Минутку. Как это всё относится к планам Дэнфорта?
     – Кто знает? – Тереза пожала плечами. – Он всегда был непредсказуемым. Но если он призовёт второй клинок, я Богом клянусь…
     Конец фразы потонул в злобном шипении. Кроули заметил, как Тереза сжимает кулаки. Он хмыкнул и вытянул из кармана телефон.
     – Ты думаешь, Скарлет может нам что-то рассказать?
     – Ты ведь имеешь в виду не эту бедную девочку, так? – скептически поинтересовалась Тереза.
     Кроули поднялся и передвинул стул поближе к собеседнице. Тереза удивлённо посмотрела в протянутый к ней телефон, потом резко прижалась к Кроули сбоку.
     – Это же… – выдохнула она.
     – Я думаю, это дневник Скарлета. – Кроули пролистнул изображения страниц. – Уверен, в доме Скарлетов они искали именно это. К тому же…
     На очередном фото красовалась страница, практически полностью занятая двойным кругом. Между линиями красовались символы, в центре – замысловатый узор.
     – Я ещё не показывал это Элли, но я думаю, она узнает круг, – заметил советник. – Хотел бы я…
     – Это очень опасно… – не замечая его слов, прошептала Тереза. – Это так опасно… Питер, ты чертов кретин, как ты мог…
     – Я так понимаю… ты узнаёшь это.
     Тереза накрыла телефон ладонью и, закрыв глаза, покачала головой.
     – Ты хочешь, чтобы я прочитала это для тебя, так ведь? – глухо поинтересовалась она.
     – Я бы не стал просить, если…
     – Нет. Молчи.
     Тереза отстранилась. Кроули ощутил, как она сжимает его руку своими ладонями.
     Над ними повисла тишина. Насколько это было возможно в шумном торговом центре.
     – И как долго мне молчать?
     Девушка мягко усмехнулась.
     – Ладно. Я понимаю, ты всё равно найдешь способ…
     – Ну, я не думаю, что без ключа мы взломаем этот шифр в ближайшем будущем, – заметил Кроули. – Знаешь, я буду рад, если ты просто скажешь, что именно…
     – Я не желаю смотреть даже на то, что ты принёс, – отрывисто сказала Тереза. – Меня тошнит от всего этого… Боже, как же я хотела, чтобы всё это просто прекратилось.
     Столетняя девочка сокрушённо покачала головой. А потом бессильно привалилась к Кроули всем телом. Будто лишившись всей своей энергии в один момент. Тот озадаченно приобнял Тессу за плечи
     – Теперь мне точно нужно узнать, что же там такое…
     – Я дам тебе ключ, – ровно сообщила Тереза.
     Поднявшись, она невесть откуда выудила новенький блестящий смартфон.
     – Эй, – возмутился Кроули. – Вот паршивка! Ты же…
     – Скидывай фотки или я свалю! – пригрозила девчонка.
     – Тесса-тян?
     Удивлённый голос Нанако застал Кроули врасплох. Поспешно схватив телефоны, он быстро спрял руки под стол.
     – Тыыы?!..
     Фука метнулась золотистой молнией, подскочив к Терезе. Элли стояла чуть позади, все трое девушек держали в руках какие-то пестрые пакеты.
     Тесса встала на колени на стуле и, повернувшись к Фуке, облокотилась на спинку.
     – Я заметила, что вы гуляете где-то здесь и решила вас навестииить! – пропела она, как всегда без труда меняя язык, и обратилась к Нанако: – Нана-тян, ты не говорила, что ты знакома с Фукой-тян.
     – Да, Нанако! – возмутилась Фука. – Ты не говорил, что ты знаешь… эту.
     Она покосилась на Тессу. Та ответила совершенно милой, неуловимо зловещей улыбкой. Нанако удивлённо посмотрела на девушек.
     – Я понятия не имела… – протянула она. – Тесса-тян, ты опять гуляешь сама по себе? Это может быть опасно!
     – Она гуляет одна, потому что никто её не любит! – влезла Фука.
     – Уж лучше так, чем спать под кустами, будто бродячая лисица, – парировала Тесса.
     Они сошлись лицом к лицу. Тесса – с прелестной улыбкой юной вампирши, Фука – с миной хозяйки, застукавшей любимого кота за угоном палки колбасы.
     – Вы же не собираетесь ссориться?.. – протянула Нанако. – Ну же, девочки…
     Элли вышла вперед и взяла Фуку за плечо.
     – Она просто тебя провоцирует, Фука-тян, – ровно произнесла она. – Не поддавайся.
     Фука отклонилась и фыркнула.
     – Да знаю я, – протянула она, – мы просто играемся!
     – Вот как? – Тесса издала звонкий, но удивительно едкий смешок. – А выглядела так натурально… Пфах!
     Она нервно схватилась за нос. Фука с ехидной улыбкой пошевелила пальцами.
     – Я не хочу, чтобы вы дрались. – В голосе Элли послышалось необычайно явное недовольство. – Тереза, пожалуйста, прекрати. Вы слишком злитесь друг на друга.
     Потянув Фуку за собой, она устроилась напротив среброволосой девчонки. Фука присела рядом, Нанако села межу ними и Тессой.
     – Хооо?.. – протянула Тесса, развернувшись за стол. – Защищаешь свою подругу? Ты такая славная, Элли.
     – Ой, вы тоже знакомы? – удивилась Нанако.
     – Конечно, они знакомы, – сообщил Кроули, напряжённо пытаясь уговорить блютуз к сотрудничеству. – Мы просто одна большая шведская семья. Как ни печально.
     – Ах, Лаки-кун!.. – звонко воскликнула Тереза и, схватившись за щёки, очень натурально покраснела.
     – Нанако, откуда ты её знаешь? – поинтересовался Кроули.
     – Это… – протянула Нана. – Нас познакомил Хиро-тян. Я наткнулась на них в городе после школы … – Она озадаченно помолчала, потом повернулась к девочке: – Твоё настоящее имя Тереза? Очень красивое…
     Тестаросса тут же заключила Нанако в крепкие объятия.
     – Нана-тян такая добрая! Будь моей сестрёнкой!
     – Что ты, Тесса-тян, ты меня смущаешь, – пролепетала девушка, стыдливо покрываясь румянцем. – Но раз вы все знаете дуг друга…
     Она посмотрела на Кроули. Тот ответил вопросительным взглядом, всё еще не показывая рук.
     – Это всё из-за вашей работы, так ведь? – с нотками грусти произнесла Нанако.
     – Можно сказать и так.
     Кроули похлопал Тессу по колену телефоном. Она не глядя его забрала и сунула куда-то в платье. Фука, похоже, эту возню заметила.
     – Ты уже уходишь, Тесса-тян? – подозрительно поинтересовалась она. – Знаешь, тут такие славные магазинчики, мы можем пройтись…
     – Эй, – Кроули прервал её сердитым жестом. – Ничего не изменилось, ты мохнатая мозгоедка!
     Цуруя тут же вскочила на ноги.
     – Как ты меня назвал?! Лентяй и грубиян!
     – Вааа, они ссорятся! – пискнула Тереза.
     Выскользнув из-за стола, она подскочила к Нанако и с пугающе натуральной сноровкой настоящей младшей сестры клюнула её в щёку.
     – Прости, Нана-тян, мне пора бежать! Мы обязательно погуляем вместе, ладно?
     – Хо… хорошо, – озадаченно протянула Нанако.
     Едва отойдя от столика, Тереза, несмотря на более чем приметную внешность, мгновенно затерялась в толпе. Фука раздражённо чмыхнула носом и села обратно.
     – Хмф… я ей ни капли не верю… – буркнула она в полголоса.
     – Что это за пакеты вы притащили? – вмешался Кроули. – Я вас предупреждал, чтоб вы не нагребались как…
     – Лаки-кун! – возмутилась Нанако. – Это подарки! Элли-тян выиграла нам призы в викторине.
     – Элли… ты сделала что?
     – Ваа, Элли-тян просто прелесть, – прощебетала Фука, обхватывая девушку за шею обеими руками. – Я понятия не имела, что она такая умная!
     – Я прочла ответы в интернете и запомнила, – бесстрастно сообщила Элли. – Отвечать было весело.
     Фука вдруг смерила Кроули угрожающим взглядом и демонстративно водрузила пакеты на стол.
     – У нас тут куча всего, Лаки-куун, – вкрадчиво протянула она. – Давай-ка выясним, которая из «ягодных духов» твоя фаворитка!
     Пришелец взялся за лицо, и устало потёр бровь.
     – Fucking shoot me…
     ***

     Вернуться домой удалось уже затемно. Фука и Нанако, как заправские гламурные кисо протаскались по всем центру, не пропустив, кажется, ни единого места, которое хоть отдалённо напоминало торговую точку. В конце у Кроули отваливались ноги.
     Таскать покупки его всё равно заставили. Впрочем, все возражения изначально были просто контролем ущерба – можно было только догадываться, как бы они нагрузились без его злого шипения. У Фуки при шопинге явно отказывали тормоза, а Нана была слишком мягкой, чтобы её приструнить.
     В конце дам пришлось развозить домой на машине. Кроули, несмотря на смущённые возражения, вызвал такси. Нанако сидела всю дорогу, краснея спелым помидорчиком, пока её не высадили прямо возле дома и подвели к двери за руку, как принцессу. Другая принцесса всю дорогу сидела в обнимку с Элли, с той бесконечно довольной мордой, какая бывает лишь у диких зверей, обнаруживших, что вместо охоты достаточно просто сделать подкоп в логово двуногих.
     Кроули всерьёз беспокоился, чтобы не пришлось усаживать лисицу для серьёзного разговора. Не дай Боже, она вклепается в Элли, это будет катастрофа. Ветреная лиса явно содрала с принцессы шиноби десятилетия дисциплины одним взмахом рыжего хвоста.
     Элли выглядела как всегда бесстрастной. Но только когда они добрались домой неожиданно выяснилось, что она тоже измотана. Может, даже сильнее всех.
     – Кажется, ещё осталось с прошлого раза… – Кроули заглянул в холодильник. – Да, определённо, на ужин хватит. Ты уверена, что не будешь? Элли?..
     Ответом ему была лишь тишина. Кроули удивлённо разогнулся и посмотрел на подопечную.
     Элли, свернувшись клубочком, лежала на кровати и тихо сопела в кулак, очаровательно поджав стройные ноги в белых носочках. Парень подошёл поближе.
     – Уснула… – констатировал Кроули. – Ладно. Я посплю на полу. Опять. Что уж там…
     Помедлив секунду, он махнул рукой и оставил девчонку спать так. Хоть можно было заставить её переодеться: Фука настояла, чтобы Элли купили очаровательную кружевную ночную рубашку – куда целомудренней, чем прозрачная занавеска Сонохары! Но будить её не хотелось.
     Разогрев остатки завтрака в микроволновке, Кроули уселся за стол и открыл ноутбук. Пока девушки развлекались, удалось сделать пару звонков. В хранилище на серверах Института его ждали сканы последних отчётов.
     Как всегда, расследование крутилось вокруг, но не двигалось вперёд. Только Азума взял след фирмы доставки, которая подвозила материалы для химер. Этот мужик был настоящим японским грязным Гарри, и заработал себе суровый выговор от Кусанаги за давления на некоторых гражданских, с которыми командование – вовсе не по политическим причинам, честно-честно – изволило быть помягче. Кроули подумалось, что их с Азумой молчаливое взаимопонимание стояло именно на этом. Пренебрежение к любимому в Японии пустому авторитету.
     Один отчёт был от Мацумото. В строгом канцелярском тексте явно сквозило раздражение, что они не могут использовать новые прототипы защиты от тумана. Доктора сильно злило, что именно её сфера деятельности оказалась в стагнации.
     – Ах, Рёко-сан… – протянул Кроули. – Всегда такая горячая…
     Неожиданный скребущий звук отвлёк от документов. Кроули оглянулся, стараясь понять, откуда взялся шум.
     Звук повторился. Кроули понялся и подошёл к двери. Что-то снова заскреблось, определённо прямо за дверью.
     Стараясь двигаться бесшумно, Кроули выудил из сумки пистолет и подошёл к двери. Едва приоткрыв, он выглянул в щель. Звук пропал. Приоткрыв дверь пошире, Кроули отвел руку с оружием за спину. Незачем пугать людей, если это просто соседи.
     На площадке никого не было. Осторожно прикрыв дверь, он обернулся и… нервно дёрнулся.
     Возле кровати на коленях стояла хрупкая среброволосая девочка.
     – Тесса?! – прошипел Кроули. – Ты сбрендила? Что это за игры?..
     Та не ответила, безмолвно глядя на спящую Элли. Подняв руку, Тереза медленно провела над застывшим в спокойствии сна бледным личиком, не касаясь лишь едва.
     – Такая красивая… – пошептала она едва слышно. – Такая хрупкая…
     – Ты сюда пришла, чтобы разглядывать спящих девочек? – поинтересовался Кроули. – Какое извращение…
      Опустив пистолет на стол, он сел обратно.
     – Я принесла тебе ключ к коду Питера, – ровно сообщила Тереза, не поворачиваясь.
     Она двинула рукой, и что-то взлетело над её плечом. Кроули неловко поймал в воздухе продолговатый объект. Это была флэшка.
     – В этот раз он превзошёл себя, – произнесла Тереза. – Он всегда любил делать всё сложным способом. Но он всегда был талантливым…
     Она полуобернулась, не вставая с колен, и посмотрела на советника.
     – Я была в его доме, когда тебя похитили. – Тесса помедлила. – Я видела тех женщин.
     – Я надеюсь, у тебя нет с ними проблем? – ровно поинтересовался Кроули. – У них и так полно своих.
     – Не скажу, что я рада видеть что-то подобное, – на удивление сухо ответила ночная гостья. – Но должна признать, они и впрямь хороши. Сильные, умные, способные, верные. Питер всегда показывал свой талант именно в таких вещах…
      Тереза снова отвернулась и посмотрела на Элли, затем глухо прибавила:
     – Может, там где-то скрыт его секрет. Может, они и впрямь смогут, наконец, сыграть в Бога, как им всегда хотелось…
     Она вновь протянула руку к спящей девушке и медленно провела ладонью над её телом, будто поглаживая. Тонкие пальцы чуть двигались в воздухе, явно повторяя девичьи изгибы.
     – Ты не читала, что там написано? – уточнил Кроули. – Я думал…
     – Ты думал неправильно, – отрезала Тереза, убирая руку. – А может, и правильно. Посмотри на неё… такая… идеальная.
     – Тесса, хватит, – устало попросил советник. – Ты ведёшь себя неадекватно.
     – Разве?
     Женщина из прошлого полуобернулась и, опёршись на руку, посмотрела на чужака странным вызывающим взглядом.
     – Ты хоть знаешь, что она такое? – с неприятными нотками тихо произнесла Тереза. – Она ведь не человек. Просто мешок с реагентами и подделка под философский камень в середине. Но как она прекрасна! – Девушка рывком обернулась к Элли. – Будто настоящая! Всего лишь подделка…
     – Тереза, – ровно произнёс Кроули, – с нас хватит одного козла-циника. Оставь эту роль на меня.
     Тестаросса помолчала, потом медленно поднялась и шагнула к Кроули.
     – Но ты ведь понимаешь, что я права? – вкрадчиво произнесла она. – Эта… вещь всего лишь автоматон. Бездумный, неразумный, бездушный…
     Кроули вскинул палец и зло прошипел:
     – Единственная причина, по которой она ведете себя неполноценно, это то, что с ней неполноценно обращались! Если бы её…
     Тереза прервала тираду, неожиданно подавшись вперёд и обняв его руку ладонями.
     – Ты и вправду так думаешь? – как-то взволнованно прошептала она, заглядывая Кроули в лицо. – Ты думаешь, что она способна… быть чем-то большим?
     – Ты хочешь правду? – Пришелец помедлил. – Мне… всё равно. Меня учили, что мы все можем быть чем-то большим. И я долго не понимал, что это значит, но потом… жизнь изменилась. – Парень покачал головой. – Я верю, что она достаточно хороша. И только она может меня переубедить. Так что…
     Тереза вдруг взялась за его плечи и придвинулась ещё ближе. Кроули без удовольствия понял, что она планирует влезть ему на колени.
     – Тесса, я серьёзно…
     – Шшшш…
     Уверенность с которой Тесса обняла его бёдрами вызывала в Кроули необъяснимое тоскливое ощущение. К счастью, в отличие от остальных напористых дам в его жизни, Тереза каким-то образом умела нивелировать часть раздражения, прижавшись к нему со знакомой, тщательно выверенной – не слишком агрессивной, но подкупающе искренней – нежностью.
     – Мы пытались создавать их столетиями, – горячо прошептала Тесса на ухо пленнику. – Считается, что попытки дать жизнь рукотворному человеку случались задолго до времени шумеров. Древние легенды… забытые боги…
     Тереза прижалась Кроули к щеке, ласково поглаживала ему волосы, будто он был её любимой мягкой игрушкой. От неё приятно пахло знакомой морской свежестью.
     – Но всё тщетно. Мудрецы и пророки, учёные и короли… все потерпели неудачу. Ведь дело в том, что мы… не совершенны. Мы не Бог. Мы не можем понять, что же делает нас нами. Так как мы можем дать это им?..
     Отстранившись, Тереза обняла ладонями лицо хладнокровно ожидающего выводов Кроули и посмотрела ему в глаза.
     – Гомункулы всегда были просто куклами в руках людей, – вкрадчиво произнесла она. – Никому ещё не удавалось создать что-то такое, что будет жить без участия хозяина. Но теперь, когда они стали настолько совершенны…
     Она умолка. Кроули вдруг понял, что на её лице возникло беспомощное выражение. Тесса порывисто обняла его, зарываясь в волосы обеими руками. Чужак слегка склонил голову, и они трогательно прижались лбами.
     – Я никогда не смогу видеть её иначе, – пошептала Тереза отчётливыми с нотками грусти. – Прошло столько лет… Меняться поздно. Но ты…
     Она умолкла, тяжело дыша Кроули в лицо.
     – Будь с ней. И может тебе удастся превратить её в то, чего еще не удавалось никому…
     Тесса порывисто прижалась к нему, на секунду отбросив свою сдержанность, и тихо, но отчётливо шепнула:
      – Превратить её в живую душу.
     Напряжение висело над ними, как грозовые тучи порой висели над горами – несколько отдалённо, но весьма угрожающе. Кроули осторожно обнял Терезу в ответ, поглаживая её по спине.
     – Так что… Элли теперь вроде как моя дочь?
     – Вроде того, да.
     Тесса помедлила.
     – Если только ты не захочешь лечь с ней в постель. Это весьма…
     – Знаешь что, ну-ка живо слезла с меня!..
     ***



     Продолжение следует...


Оценка: 9.65*39  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Т.Михаль "Когда я стала ведьмой" (Юмористическое фэнтези) | | В.Колесникова "Влюбилась в демона? Беги! Книга вторая" (Любовное фэнтези) | | Д.Чеболь "Меняю на нового ... или обмен по-русски" (Попаданцы в другие миры) | | К.Кострова "Ураган в другой мир" (Любовное фэнтези) | | Л.Летняя "Проклятый ректор" (Любовное фэнтези) | | А.Минаева "Мой первый принц" (Любовное фэнтези) | | Е.Кариди "Седьмой рыцарь" (Любовное фэнтези) | | М.Леванова "Попаданка, которая гуляет сама по себе" (Попаданцы в другие миры) | | Ю.Журавлева "Мама для наследника" (Приключенческое фэнтези) | | В.Колесникова "Влюбилась в демона? Беги!" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"