Серый Александр: другие произведения.

Миф. (общий файл)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 3.89*52  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    САМОЕ ГЛАВНОЕ: Миф - это история о персонажах; НЕ об игре, в нём НЕТ цифр, НЕТ прогресса и НЕТ подробного описания геймплея вымышленной игры. В нём ЕСТЬ история главной героини.
    Работа окончена, и доступна с начала и до конца. Разумеется, я буду благодарен за указание на проскользнувшие опечатки.

    Этот файл включает в себя все выложенные и частично исправленные на данный момент главы.
    К сожалению, здесь не будет сносок, и если вдруг отмеченные слова окажутся непонятны, то милости прошу в отдельные главы.
    Если вы хотите поддержать мою работу, вы можете приобрести Миф в собранном виде. Купить Миф Не смотрите на тэг "литРПГ", это ошибка.

Миф

    Аннотация к тексту:
     Молодая девушка начинает играть в новое виртуальное MMORPG "Миф". Это оказывается не лучшей идеей - даже в игре она замкнута и не уверенна в себе. К счастью, ей удаётся встретить друзей и преодолеть некоторые свои проблемы.
    Но будет ли этого достаточно?
    ВНИМАНИЕ! Несмотря на присутствие виртуальной игры Миф НЕ литРПГ.
    Я предупредил.

    
     [Глава первая]
     [Глава вторая]
     [Глава третья]
     [Глава четвёртая]
     [Глава пятая]
     [Глава шестая]
     [Глава седьмая]
     [Эпилог]
Глава первая: Я буду играть!

     Новые меченые пробуждались в Айворосе каждый день. Королевство нуждалось в защитниках.
    На вершине пологого холма стояла деревня. Достаточно большая, особенно по местным меркам, и оживлённая. В ней было все, что могло понадобиться жителям или путникам – ремесленники, рынок, лавки с товарами из города. В центре, на площади даже возвели небольшую ратушу – признак успешного поселения – а на дороге, спускающейся к тракту, святилище.
    С запада, ближе к протекающей внизу реке, расстилался зелёный луг с пушистой молодой травой, над частым вкраплением полевых цветов с жужжанием носились жуки и легко парили разноцветные бабочки. С другой стороны деревню окружали пёстрые прямоугольники полей, отделяя её от невысокого лиственного леса наполненного птичьим щебетом.
    И хоть лес порой служил убежищем не только для диких зверей, но и изменённых чудищ, жители могли не беспокоиться. Рядом с поселением, всего несколько миль по утоптанной лесной тропе, над кронами деревьев возвышались древние башни Форта меченых. Защитники королевства зачастую навещали деревню сразу после пробуждения и охотно помогали местным с их проблемами.
    Молодая эльфийка медленно шла по центральной улице. Неловко сторонясь идущих ей навстречу, она жалась к стенам, будто стараясь спрятаться в тени зданий.
    Плотная тёмная ткань простого платья с короткой складчатой юбкой оттеняла её почти болезненную бледность. Лёгкий ветер осторожно трогал пряди распущенных светло-пепельных волос. На узком лице с изящными, будто резными чертами лежала тень. Тёмные алые глаза смотрели вниз.
    Девушка едва удерживалась от всхлипов, каждый вдох давался с трудом. К горлу вновь подкатил комок, и она не была уверена, что сможет сдержаться снова. Возможно, она зря так упрямилась – в конце концов, она отошла уже достаточно далеко, чтобы её не увидели. Она сказала себе, что не станет плакать, но сама же и понимала, что ей не уйти от своей природы.
    Она просто неудачница. Как всегда.
    Совершенно отрешённая от внешнего мира, девушка заметила нарастающий топот копыт слишком поздно. Троица всадников пронеслась мимо, заставив испуганно шарахнуться в сторону. Эльфийка неловко сделала несколько шагов, стараясь уйти от клубов пыли.
    Её концентрация на том, чтобы держать себя в руках, пошатнулась и на глазах невольно выступили слёзы. Она беспомощно сморгнула, понимая, что готова сдаться и упасть на землю прямо здесь.
    – ...меня слышишь?
    Раздавшийся из-за спины голос заставил девушку испуганно вздрогнуть. Она резко обернулась, судорожно вытирая глаза.
    Это был парень. Среднего роста, крепкий, с карими глазами и светлыми каштановыми волосами. Его одежда была простой, куртка и штаны из коричневой замши, светлая рубаха с ослабленной на вороте шнуровкой. Справа на боку у него висела кожаная сумка с откидным верхом, слева из-за спины выглядывали оперённые концы стрел. Изогнутый лук парень держал на наплечном ремне.
    Кажется, он пытался ей что-то сказать, но эльфийка отрешившись от всего вокруг, просто не обратила внимания. Парень вопросительно приподнял бровь:
    – Они тебя не зацепили?
    Он бросил неприязненный взгляд вслед удаляющимся всадникам.
    – Нубьё1, блин. Затопчут непися2, потом будут ныть, что репа упала «низашто».
    – Эм... – пробормотала девушка и ещё раз поспешно провела ладонью по глазам, надеясь, что он ничего не заметил. – Нет... всё в порядке.
    – Точно?
    Парень быстро обвёл её изучающим взглядом и констатировал:
    – Ну, повреждений вроде нет. Слушай, не хочешь поохотиться на големов?
    Вопрос поставил эльфийку в тупик.
    – Что?..
    Парень вопросительно приподнял бровь.
    – Ну, ты знаешь, – произнёс он, неопределённо указывая за спину большим пальцем. – Прокачка, квесты3, мобы4. Играть.
    Девушка, наконец, поняла, что он имеет в виду. Это был другой игрок.
    Но сейчас последнее, что её интересовало, это игровой процесс. Сейчас ей хотелось просто выйти и больше никогда не вспоминать этот проклятый день, да и всю предыдущую неделю тоже.
    Кроме того, в игре от неё толку будет ноль.
    – Прости, я... – Эльфийка запнулась. – Я не...
    Она судорожно пыталась найти правдоподобный предлог, чтобы исчезнуть навсегда, но почему-то слова никак не шли. Парень принял её медлительность по-своему.
    – Ну же. Награду поровну, так и быть, – покладисто предложил он. – Там и дел-то всего минут на пятнадцать.
    – Ммм...
    Она была уверена, что надо отказаться. Парень, не дождавшись внятного ответа, вновь сделал предположение:
    – Ты же вроде сама, так? Или с группой?
    Эльфийка невольно сжала губы от горечи, всего на секунду.
    – Нет. Я... одна.
    Когда она сказала это вслух, всё стало одновременно и легче и страшнее. Но её собеседник этих внутренних терзаний не заметил.
    – Так в чём тогда проблема? – Он деланно спохватился: – Ох, блин, я выгляжу стрёмно, так что ли? Честное слово, всё по-честному, никаких подстав. Тут совсем недалеко, у реки, их просто слишком много наспавнилось5 в одном месте, и я...
    Девушка прервала его неуверенным голосом:
    – Я не... Я начала совсем недавно. Я... ничего не знаю.
    Она надеялась, что этого хватит, чтобы парень оставил её в покое. Но он только отмахнулся.
    – А, да всё в порядке, я вытяну урон. Просто нужен кто-то, чтобы их отвлечь... – он осёкся. – Ну, не в смысле, что ты будешь приманкой! Я имел в виду, тут нужен напарник. Кстати, ты ведь маг? Ты точно маг, мили в юбках не ходят.
    Настойчивость игрока оказалась неприятной неожиданностью. Но, в конце концов, она говорила чистую правду, когда сказала, что ничего не знает.
    – Но я... я даже не знаю заклинаний, – пролепетала эльфийка.
    – Что? Как тебя выпустил из форта?
    – Я прошла базовую тренировку, но....
    – Ну вот и отлично! Слушай там действительно дел на пять минут, а платят неплохо, – Парень пытался быть как можно более убедительным. – Сэкономишь время на пинании жуков, и сразу в город. По рукам?
    Девушке совершенно не хотелось никуда идти, но этот разговор странным образом отвлёк её от тёмных мыслей. Если парень не оставил её в покое даже после того, как она признала свою полную беспомощность, то возможно проще будет сделать что он просит.
    – Ладно... – неуверенно прошелестела эльфийка.
    – Серьёзно? – Парень явно оживился. – Отлично! Пойдём, тут недалеко тропа через лес.
    – Хорошо...
    Он направился к краю деревни быстрым шагом. Эльфийке пришлось подстроиться под его темп, чтобы не остаться позади. Когда они подошли к деревьям, парень спохватился:
    – Кстати меня зовут Эдди. Можно просто Эд.
    Он вопросительно посмотрел на свою спутницу. Та открыла рот, чтобы ответить, но осеклась. Образовалась небольшая пауза.
    – Шэдоу6, – сказала она наконец. – Меня зовут... Шэдоу.
    – Шэдоу? – Парень весело усмехнулся: – Каак мило.
    Эльфийка понурилась.
    – Да, – безжизненно произнесла она, – я знаю. Очень...
    Они двигались по лесу. Парень что-то говорил, но она не слушала, просто машинально следуя за ним. Она думала о том, что ещё она здесь делает. Не понимала, зачем она согласилась куда-то там идти и кому-то помогать. Эдди сказал, что ему нужен партнер, но она не могла вспомнить ни одного действия, которые ей показывали во время обучения.
    Ни черта она не может сделать правильно. Как всегда. Даже в игре.
    К горлу снова подкатил комок, когда она вспомнила, что ей здесь не место.
    – Я даже не знаю... – едва двигая губами, прошептала она. – Даже не смогу играть...
    Горький смех неожиданно порвался наружу, уничтожая остатки её силы воли. Перед глазами всё поплыло и девушка, с приливом беспомощности, почувствовала, как по щекам побежали тёплые капли.
    Эд обернулся на странно прозвучавший смех как раз вовремя, чтобы увидеть как Шэдоу, вся в слезах, бессильно опирается о ствол дерева.
    А потом она зарыдала. Страшно, самозабвенно, выворачивая душу наизнанку. Как свою, так и его.
    Сбросив секундное оцепенение, Эд подбежал к девушке, столь внезапно впавшей в истерику.
    – Во-хо-хоу! – Эд приобнял её за плечи. – Что случилось, откуда эти слёзы?
    Шэдоу, безрезультатно пытаясь вытереть лицо, отстранилась.
    – Я... мне лучше... – она с трудом переводила дыхание, – мне нужно... уйти...
    Отвернувшись от Эда, эльфийка сделала несколько шагов, собираясь снова сбежать, но парень бесцеремонно ухватил её за руку.
    – Э нет, милая, никуда ты не пойдёшь в таком состоянии.
    Шэдоу остановилась, не пытаясь вырваться. Сквозь всхлипывания она с трудом выдавила:
    – Пожалуйста... мне... мне нужно...
    – Что тебе нужно, так это успокоиться, – безапелляционно заявил Эдди. – Ну же, идём...
    Обняв девушку за талию, он покрутил головой, осматривая местность. К сожалению, ничего подходящего чтобы присесть не нашлось. Шэдоу беспомощно рыдала, не пытаясь отойти или убрать с себя его руки. Только судорожно комкала рукава его куртки.
    Импровизируя, Эд просто примял траву и помог девушке сесть. Шэдоу машинально пыталась вытереть лицо, но слёзы и не думали иссякать. Эдди присел рядом.
    – Так. – Он помедлил, лихорадочно раздумывая, что сказать. – Давай-ка ты... расскажешь, что у тебя случилось.
    Шэдоу жалобно всхлипнула.
    – Не... неважно...
    – Ещё как важно. Ну же, милая, не нужно держать в себе.
    Девушка беспомощно шмыгнула носом, отводя взгляд. Эд погладил её по плечу.
    – Я не буду тебя осуждать, обещаю. Что бы ты не рассказала. Просто... отпусти.
    Шэдоу набралась сил посмотреть Эдди в глаза. Он выглядел серьёзным.
    Она заставила совершенно незнакомого человека волноваться. Из-за своей глупости. Новая волна горечи беспощадно её захлестнула.
    – Ну может и нет, – произнёс Эд поглаживая Шэдоу по спине, пока та судорожно пыталась сдержать рыдания. – Вот, возьми-ка...
    Он пошарил в подсумке, вытащил небольшой белый рулон и потряс его, пытаясь развернуть.
    – Вот, вытри слёзы.
    Шэдоу приняла ткань дрожащими руками и послушно прижала к лицу. От неё приятно пахло травой.
    – Что... это?..
    – Бинты. Ну, знаешь, для лёгких ранений.
    – Я их... испачкаю...
    – Неважно, – флегматично отмахнулся Эд, – они многоразовые, не думаю, что ты их так уж посадишь.
    Шэдоу всхлипнула, вытирая лицо уже промокшими бинтами.
    – Спасибо...
    Эд тяжело вздохнул.
    – Не за что. Тебе полегче?
    Девушка посмотрела на него несчастным взглядом и неожиданно для себя призналась:
    – Нет... – По щекам снова полились слёзы.
    – Может, всё-таки расскажешь, что произошло?
    Шэдоу и впрямь хотелось выговориться. Хотелось пожаловаться, разделить горе с кем-то другим. Единственное, что её останавливало, это осознание того, какая она дура и насколько жалкими её проблемы покажутся всем остальным.
    Но Эдди сказал, что не будет осуждать. Он обещал. Может, он серьёзно.
    – Есть... один парень... – несмело произнесла Шэдоу, нервно комкая бинты.
    Эд ободряюще кивнул.
    – И?
    Девушка в ответ отчётливо покраснела. И хоть в принципе Эдди и так понимал, к чему всё идет, но было важно, чтобы она сказала сама.
    – Он ведь... тебя не обидел? – предположил Эд.
    Шэдоу в ответ отрицательно покрутила головой, прижимая к лицу бинты и судорожно вдохнула.
    – Нет... просто... – Девушка жалобно шмыгнула носом и отвела взгляд. И вдруг неожиданно ровно произнесла: – Я сама виновата.
    От такого ответа у Эда в голове зашевелились неприятные сомнения, но играть в угадывание было плохой идеей.
    – Давай-ка ты расскажешь всё по порядку, ладно? – предложил он.
    Девушка помедлила. Было немного странно так просто откровенничать с незнакомцем, но Шэдоу чувствовала, что она на самом деле хочет выговориться. Незачем тянуть, раз уж она уже начала.
    Шэдоу заговорила сухим, бесстрастным голосом, глядя в одну точку:
    – Я... вошла в игру... только чтобы увидеть одного парня.
    В слух это звучало даже хуже, чем ей казалось. Если бы Эдди рассмеялся ей в лицо, она бы его поняла. Конечно, это было бы больно, но она бы не стала его винить. Как она не вправе винить всех остальных.
    И даже того самого.
    – Его зовут Карл. Карл Джонсон. Он... самый лучший парень в школе.
    Эд отчётливо уловил в голосе Шэдоу нотки странной ненависти.
    – Он капитан футбольной команды. Он в первом десятке по тестам. Он всегда хорошо выглядит.
    – Ага... – протянул Эдди. – Я представляю.
    – Когда мы получили общее задание на биологии... Я даже всерьёз думала притвориться больной, чтобы... – голос Шэдоу дрогнул, – не быть рядом с ним. Я не хотела, чтобы...
    Чтобы он напоминал ей о том, какая она. Но сказать это было выше её сил даже теперь.
    – В общем, ничего не вышло. Он нашёл меня в библиотеке. И мы... говорили.
    Девушка поморщилась от этих воспоминаний.
    – Он был таким... очаровательным. Я думала... – Тут её голос сорвался. – Как я могла, вообще, подумать... что я ему нравлюсь.
    Из глаз неожиданно снова полились слёзы. Эльфийка быстро вытерла их и, судорожно переведя дыхание, горько призналась:
    – Но у меня никогда не было... ничего подобного. Я и понятия не имела... – Шэдоу запнулась. – Хотя... могла бы и догадаться. Он ведь ничего не делал после того раза. Когда мы выбрали темы, то он всегда просил его... прикрыть. Всегда были какие-то дела или тренировки, или... И я всегда всё делала сама. Мне было не сложно... в конце концов, я просто... занимаюсь. И больше ничего.
    Девушка издала горький смешок и умолкла. Эд сочувствующе погладил её по плечу и слегка озадаченно произнёс:
    – Так, э... причём тут Миф?
    Шэдоу одарила его болезненным несчастным взглядом.
    – После того как мы сдали тесты, все просто... кончилось. Он не подходил ко мне на перерыве, и больше не заходил в библиотеку... Даже когда я видела его в коридоре или на уроках он... даже не смотрел на меня. – Подтянув колени к груди, девушка обхватила их руками. – Могла бы и догадаться.
    Шэдоу замолкла и отвела взгляд в сторону, будто что-то её отвлекло.
    – Я даже пыталась заговорить с ним один раз, – внезапно произнесла она без перехода. – Он меня так быстро отшил... а я и не поняла.
    Эльфийка горько улыбнулась и, полуобернувшись к Эду, добавила:
    – Мне было так страшно. Глупо, правда?
    У парня от таких слов возникло нехорошее ощущение. Он даже не сомневался, что ей и вправду было страшно, хоть и подумать не мог, чего ей было бояться.
    – Ну, это зависит, на самом деле... – неопределённо протянул Эдди. – Так что на счёт игры?
    – Когда мы были в библиотеке, разговаривали... он упоминал несколько раз что собирается играть в Миф. Я так удивилась. Разве такой парень будет играть в видеоигры?
    Вопрос был скорее риторический, но Эд в ответ хмыкнул:
    – Вирт7 штука популярная. Клёвые детишки любят новые модные штуки.
    Шэдоу отвлечённо посмотрела в сторону.
    – Правда? Не удивительно, что тогда...
    Она подавлено умолкла.
    – Слушай, если он... – Эд помедлил, подбирая слова, – избегал тебя в школе, то зачем тогда ты...
    Шэдоу судорожно сглотнула, заставив его осечься.
    – Э... ну в смысле...
    – Я знаю, – произнесла девушка дрожащим голосом. – Я... такая дура.
    Эд не успел как-то её приободрить, когда она продолжила:
    – Я думала, что в игре... всё будет по-другому. Я думала, что, может, он стесняется меня. Я не из тех с кем принято зависать, видишь ли.
    Это было первое, что предположил Эд, когда она начала свой рассказ. Впрочем, то, что социальный статус Шэдоу видно невооруженным глазом, он решил не говорить. Не в такой ситуации, по крайней мере.
    – Я купила игру. И подписку на месяц...
    – Ох ты, – невольно вырвалось у Эда. – Прям, на месяц?
    – Да. – Шэдоу выглядела удивлённой. – А что такое?
    – Ээ... Да ничего, просто... – протянул Эд, запоздало сообразив, что сейчас не время для урока экономики. – У Мифа две недели в связке с копией и обычно подписку берут после истечения... Но это я, так, болтаю. Ты продолжай, не позволяй мне тебя перебивать...
    Шэдоу снова уставилась куда-то вглубь леса.
    – Я создала персонажа. Даже не слишком думала о игре, так спешила... Хотела найти его побыстрее...
    Её голос снова задрожал, она опять готова была зарыдать в любой момент.
    – Я даже... представляла, – Шэдоу с трудом сглотнула подступивший к горлу ком, – как это будет. Как я найду его, и мы будем играть в группе и всё такое...
    Она думала, что уже взяла себя в руки и сможет пройти через это постыдное признание, сохранив хоть каплю достоинства. Но сейчас, когда она дошла до самого болезненного места во всей, как ей казалось, своей жизни, стало очевидно, что она осталась такой же плаксой, какой была с самого детства.
    – Он... – Шэдоу почувствовала, как у неё начинают дрожать губы, – он даже... не понял о чём я говорю... когда я назвалась...
    Последние крохи того что заменяло ей силу воли окончательно улетучились. Эльфийка горько разрыдалась, согнувшись пополам и спрятав лицо в ладонях.
    – Какая же я дура! – жалобно проскулила Шэдоу сквозь слёзы.
    – Ну что з...
    Эд тяжело вздохнул и подвинулся поближе, чтобы обнять рыдающую девушку за плечи.
    – Шшш... Всё хорошо... Всё уже позади.
    Шэдоу обняла его в ответ и охотно уткнулась в плечо, рыдая ещё сильнее, отбросив притворство и попытки убедить себя, что она может справиться с плохими вещами в жизни чем-то кроме потока горьких слёз. Эду ничего не оставалось, только как погладить её по спине.
    Девушка рыдала не от того, что парень, который ей нравился, просто использовал ее, чтобы без труда проскочить тест по биологии. Она рыдала даже не от того, что единственный шанс быть нормальной, быть как все, оказался просто плодом её воображения.
    На самом деле больнее всего ранил тот взгляд, когда Карл, наконец, понял кто перед ним. Он даже был вежливым. Он просто попросил оставить его в покое.
    Но ещё до того как Карл открыл рот, она уже знала, что ей здесь не рады. Она лишняя. Даже здесь ей не место. Её надежды не более чем самообман.
    – Я даже не знаю... – судорожно выдавила Шэдоу, переведя дыхание, – что я... сказала. Кажется, я извинилась... и ушла.
    Постепенно у неё получилось выровнять дыхание и не всхлипывать каждый раз. Только через раз.
    Эдди был прав, Шэдоу стало легче. Жаль, что ему пришлось терпеть её истерику. Он, наверное, хороший человек.
    Девушка отстранилась и смущённо произнесла:
    – Прости... я не хотела... – она запнулась, не зная, что сказать.
    Эд вопросительно приподнял бровь.
    – Что?
    – Ну... устраивать сцену.
    Шэдоу почувствовала как у неё начинают гореть уши.
    – Так, – Эд осторожно вытер эльфийке щёки, – слушай сюда. Этот чувак – как его там – полный козёл. Ясно? Он козёл, и он поступил как козёл. Забудь о нём, как ничего и не было. Это он виноват, а не ты. Так что не вздумай себя винить. Ладно?
    Шэдоу смущённо потупилась. Смотреть Эду в лицо было почему-то стыдно.
    – Угу...
    – Вот и хорошо. В следующий раз будешь знать, что не стоит связываться с всякими уродами. Ошиблась один раз, это сделает тебя сильнее. Всё к лучшему.
    Девушка шмыгнула носом.
    – Ты же только что сказал... – сдавлено произнесла она, – что это не моя вина.
    – О, – Эд выглядел неподдельно озадаченным. – Я так и сказал, не так ли? Ну вот видишь, что бывает, когда кто-то кроме доктора Фила8 пытается лечить через интернет.
    – Но у него же нет лицензии...
    Эд картинно щёлкнул пальцами и указал на Шэдоу.
    – Вот именно.
    Девушка невольно улыбнулась. Она чувствовала себя уставшей, но невыносимая тяжесть, давившая на разум после встречи с Карлом, исчезла. Ей стало легче.
    – Смотри-ка, она повеселела, – Эд легко провёл согнутыми пальцами по подбородку Шэдоу. – Вот и отлично. Пойдём. Где там бинты?
    – Эм... вот, – девушка протянула комок ставшей светло серой ткани. – Кажется, я их испортила...
    Эд смерил комок критическим взглядом и сунул его в карман.
    – Глупости. Давай, пошли. Нас ждут големы.
    Парень взял её за руки. Шэдоу позволила поднять себя с земли, непонимающе хлопая длинными ресницами.
    – Что?
    Эд скептически приподнял брови.
    – Ты что, уже забыла? Я звал тебя помочь по квесту и ты согласилась. Так?
    Шэдоу с трудом вспомнила что, действительно, именно об этом он и говорил, когда они встретились в деревне. Но путь даже угроза разрыдаться в любую секунду исчезла, игрок она всё ещё никакущий.
    – Но я... и вправду ничего не умею, – подавлено произнесла девушка.
    – Ну, раз ты прошла тренировку, то стандартный набор должен был активироваться. Просто пульнёшь парой заклинаний, а я разберусь с остальным.
    – Но... я не уверена что смогу драться, – пролепетала Шэдоу. – Я никогда ничего такого не делала.
    – Да куда тебе в драку-то, – усмехнулся Эдди. – Таким маленьким милашкам не место на передовой, ты правильно пошла в маги.
    Шэдоу снова покраснела.
    – Я это не... не специально, – сбивчиво призналась она. – Я просто выбрала расу... первую попавшуюся.
    На самом деле она выбрала ту, что посимпатичнее. Хрупкий облик тёмного эльфа был слишком привлекательным, чтобы им пренебречь.
    – То есть, ты не хотела быть магом? – поинтересовался Эд.
    – Что? – Шэдоу ответила удивлённым взглядом. – Я думала всем надо выбрать магию...
    Эд неопределённо хмыкнул.
    – Ясно...
    Девушка мгновенно уставилась в землю.
    – Прости... я и правда ничего не знаю
    – Да прекрати ты уже, – поморщился Эд. – Научишься, ничего страшного.
    – Но я даже персонажа создала кое-как, – в сердцах ответила Шэдоу. – Даже не подумала... А теперь...
    Она невольно посмотрела на свои руки. Тонкие изящные пальцы, мраморная белая кожа. У её персонажа была симпатичная мордашка. Совсем не такая как она в реальности.
    – Я совсем другая, – безрадостно произнесла девушка.
    – Так все другие, – просто ответил Эд. – Ты что, с луны свалилась? Это же сеть, здесь все рисуют себе смазливое личико и член размером с Флориду. Фрики, вроде меня, редкость.
    Раньше, чем до Шэдоу дошло сомнительное сравнение, она удивилась последней фразе.
    – Что? А что с тобой? – удивлённо спросила она.
    – Да это я о модели персонажа, – ответил Эд. – Я эгоцентрист, поэтому смоделил аватарку по своим реальным ТТХ.
    Он запнулся на мгновенье и добавил:
    – Ну, в основном. Персонаж-то в хорошей форме, в отличие от меня лично.
    – То есть... это твоё настоящее лицо? – несмело поинтересовалась девушка.
    – Как я и сказал, почти, – охотно ответил Эдди.
    Шэдоу закусила губу. То, что она встретила человека, который не прятался за маской цифрового аватара, вовсе не добавило ей самоуважения.
    – Что, неужели поверила? – поинтересовался Эд, заставив Шэдоу удивленно нахмуриться.
    – Но... Зачем тебе врать? – непонимающе произнесла она.
    – Действительно, зачем же?.. – неопределённо ответил Эд. – В любом случае, будь поскептичнее в будущем.
    – То есть, ты мне соврал?
    – Нет.
    – Но зачем тогда...
    Эльфийка явно запуталась. Эд осторожно поправил локон её светлых волос.
    – На всякий случай.
    У Шэдоу снова загорелись щёки.
    – Ладно.
    Эд невольно подумал, что сегодняшний плохой день у этой девушки просто ждал подходящего момента, чтобы случиться. Она казалась такой наивной и невинной. Наверняка она только начинает взрослеть.
    – Так какая у тебя сфера?
    – Холод, – смущаясь невесть с чего, ответила Шэдоу.
    – Значит, ты стопер. Ясно.
    – Что?
    – Стопер, – повторил Эд и спохватился: – Ну да, ты же не в курсе. Ты играла в ММО? Знаешь про «роли»?
    – Эмм...
    Нет. Очевидно, что она не знала.
    – Знаешь, что? Неважно, – отмахнулся Эд. – Стоперы останавливают и-или задерживают противника. У холода какие базовые приёмы? Замедление?
    – Ммм... – неуверенно протянула Шэдоу. – Кажется...
    После того как она вошла в игровой мир она появилась в форте меченых – так называли игроков. Там строгий инструктор, НПС как Шэдоу логично предположила, заставил её пройти базовую тренировку – набор упражнений, предназначенных для того, чтобы ознакомить игрока с механикой игрового процесса.
    Поскольку Шэдоу взяла магию или, как её называли в игре, Дар, то её обучение началось с проверки магических навыков. К сожалению, девушка так и не поняла толком, как именно магия работает – она всё время отвлекалась то на одно, то на другое. Просто следуя указаниям инструктора от начала и до конца, она завершила курс и... оказалось, что она свободна.
    Ей предложили освоиться с оружием, но одного взгляда на бойцов, с которыми она должна была сойтись в спарринге, ей захотелось убежать в тот самый лес, в котором ей понадобилась бы защита, которой она бы научилась в этом спарринге.
    В общем, Шэдоу малодушно улизнула из форта, пропустив часть обязательной подготовки. Теперь это казалось невероятной глупостью.
    – Я даже оружие не взяла, – досадливо произнесла она.
    – Выломала бы себе палку, – деловито посоветовал Эд. – Как ты добралась до деревни с таким настроем? Игра спавнит мобов прямо возле форта, чтобы игроки могли потренироваться.
    – Ммм...
    Девушка отчаянно покраснела. Ей не хотелось признаваться, но выбора не было. Эд вопросительно приподнял бровь.
    – Что?
    – Я... убежала. – Шэдоу казалось, что ещё немного, и она загорится.
    – В смысле? – непонимающе произнёс Эд. – От жука?
    – Ага...
    – Но ведь это...
    – Я знаю, но... Они такие жуткие!
    Шэдоу посмотрела на Эда несчастным взглядом. Тот не смог удержаться от смеха.
    – Ну ты просто прелесть, – произнёс он, поглаживая девушку по голове.
    Такой ответ застал Шэдоу врасплох. Она не ожидала, что кто-то не будет злиться на неё за её глупость.
    – Давай тогда потренируемся, – предложил Эдди.
    Он кивнул куда-то Шэдоу за спину. Она обернулась и тут же шарахнулась в сторону с испуганным вскриком. В кустах шевелил антеннами большущий блестящий жук. Девушка спряталась за Эда.
    – Чего ты так нервничаешь? – удивился парень. – Они нейтральные, первыми не атакуют, только если подойти слишком близко.
    – Гмм...
    Шэдоу нервно закусила губу. Объяснения Эда не уменьшили размера жуткой штуковины.
    – Ну, давай. – Эд подтолкнул девушку вперёд. – Жахни его чем-нить.
    – Но я...
    – Нет уж, давай. Как на тренировке, – Эд запнулся. – Как там у вас на тренировке? Я пустой, поэтому у меня была только боевая. Тебе ведь нужно прицелиться, так?
    Эльфийка неуверенно вытянула руки в сторону жука. Возможно, ей просто показалось, но в шевелении антенн появилась угроза.
    – Вот и отлично, – произнёс Эд. – Теперь давай магию. Морозь его.
    Шэдоу попыталась выполнить так же, как ей показывал инструктор. Нужно было просто направить поток магии в цель. Это легко получалось в форте, она чувствовала, будто её тело повинуется необъяснимому воздействию, которое она контролирует одной лишь силой мысли. Ей говорили атаковать щит, и она атаковала его, просто подумав, что его нужно атаковать.
    Но сейчас перед ней стоял настоящий противник, а не неподвижный щит. Шэдоу неловким движением махнула в сторону жука. Светлое прозрачное облако накрыло кусты и моба, украсив всех белыми узорами.
    Но должно было приморозить к земле намертво!
    Угрожающе застрекотав, моб двинулся на Шэдоу с явным намереньем расправиться. Девушка испуганно взвизгнула и рванула в сторону. Не смотря на то, что между ними было метров десять, да и моб был не самый быстрый.
    Эд дождался пока моб подберётся поближе.
    – Отставить.
    ИИ моба на пути к цели полностью игнорировал другие угрозы, и даже не попытался увернуться. С короткой, в пару шагов, разбежки Эд со всей силы пнул жука, подбросив его в воздух на добрых два фута. Моб перевернулся на спину и панически застрекотал, безнадёжно шевеля ногами в воздухе.
    – Опасность миновала, можно выходить, – с усмешкой сообщил парень, подзывая Шэдоу жестом.
    Девушка пугливо выглянула из-за дерева, не спеша подходить.
    – Прости... – растерянно произнесла она.
    – Да неважно.
    Жук начал раскачиваться из стороны в сторону, намереваясь перевернуться обратно. Эд занёс ногу над головой моба.
    – Ну уж нет!
    Ботинок с хрустом впечатался в хитин жука превращая его голову в квашню. Шэдоу невольно поморщилась и отвела взгляд. Сцена была слишком уж реалистичной для её вкуса. Но не для Эда. Парень с энтузиазмом поводил ногой по остаткам моба, будто что-то искал.
    – Камушек?.. Нет? – пробормотал он. – Ну и ладно.
    – Что ты делаешь? – спросила Шэдоу, стараясь не смотреть вниз.
    – Ищу лут9. – Эд небрежно вытер ногу о траву. – Видимо, не судьба. Ну что, пошли?
    Эльфийка неуверенно шагнула назад.
    – Я думаю, тебе действительно следует поискать кого-то получше, – подавлено произнесла она. – От меня будут только проблемы.
    – Знаешь, с таким настроем ты много в жизни не добьёшься, – заметил Эд.
    Шэдоу была целиком согласна.
    – Наверно, это просто не моё, – потерянно сказала она. – Лучше мне просто вернуться в деревню и выйти...
    Она повернулась туда, откуда, как ей казалось, они пришли, но Эд успел взять её под руку.
    – Во-первых, деревня в другой стороне... – сказал он, как бы между прочим.
    Шэдоу смущённо покраснела.
    – А во-вторых, ты так ничего и не показала. Давай...
    Эд обвёл глазами окружение, подбирая цель.
    – Вот это дерево. Давай.
    – Но я...
    Эд тяжело вздохнул и Шэдоу подавлено замолкла.
    – Просто... сделай. – Парень указал на ближайшее дерево. – У тебя все почти получилось. Просто сосредоточься.
    Шэдоу вновь протянула руки. Ей казалось, что никакое количество попыток не исправит положения, она просто не сможет сделать правильно.
    – Погоди-ка, – прервал её Эд. – Как-то ты неправильно двигаешься. Ты уверена, что следуешь системной команде?
    – Что? – Девушка непонимающе посмотрела на него.
    – Знаешь такое чувство, когда тело будто двигается само по себе? Это системная команда.
    – Наверное... Но я ничего такого не чувствую.
    – Тебе на надо ничего «чувствовать», – с нажимом произнёс Эд. – Просто назначь цель, назначь функцию и программа исполнит всё за тебя. Ты же не пытаешься модифицировать контроль?
     Шэдоу отрицательно покрутила головой. Собственно, она вообще слабо понимала, о чём он говорит.
    – Вот и хорошо, тебе ещё рановато играть с кастомизацией управления.
    Эд указал на девушку, затем снова на дерево:
    – Давай. Магия, цель, атака. Старайся не сопротивляться команде.
    Шэдоу понятия не имела к чему все эти термины. Но когда она посмотрела на дерево, то её посетило знакомо ощущение, будто она может управлять чем-то силой мысли. На стволе словно была невидимая метка. Девушка почувствовала, как её руки сами поднимаются в изящном жесте. Она постаралась расслабиться.
    Шэдоу подалась вперёд, выгнувшись гибким движением, и выбросила руки перед собой. С кончиков её пальцев сорвался поток полупрозрачной белёсой дымки и врезался в дерево. На стволе осталась заметная корка льда.
    – Получилось... – Шэдоу не могла сдержать радостной улыбки. – У меня получилось!
    – Вот и умница, – похвалил её Эд. – Было совсем не сложно, правда?
    – Да... Но я не понимаю, поему тогда в первый раз... – озадаченно произнесла эльфийка. – Я делала все так же как и на тренировке.
    – Прицельная система Мифа немного шаткая, – ответил парень. – Нужно просто привыкнуть. Мне кажется, что тебе просто надо сосредоточиться на касте, а дальше просто позволь природе взять своё.
    – Я не знаю...
    Несмотря на свой скромный успех Шэдоу всё равно не чувствовала уверенности. Эдди ведь хочет, чтобы она помогла ему с настоящим противником, а у неё даже простейшие заклинания выходят через раз.
    Эд просто взял её под руку и повёл за собой.
    – Пошли, на месте разберёмся. – И с усмешкой добавил: – Не бойся, я буду тебя защищать.
    Шэдоу послушно пошла следом. Хоть с одной стороны она была уверена, что кто угодно будет лучшим помощником чем она, с другой стороны она была обязана Эду за то, что он выслушал её жалобы и терпел её слёзы. Будет совершенно естественно, если она постарается ему помочь.
    Шэдоу сосредоточилась на том, чтобы выложиться по полной программе. Она должна заставить свою магию работать!
    Место, о котором говорил Эдди, на самом деле оказалось довольно далеко от деревни. Весьма далеко. Шэдоу начала сомневаться, что найдёт дорогу обратно, если что.
    Они вышли из леса и остановились недалеко от деревьев. Река, протекающая у подножья холма, делала здесь поворот. Берега покрывали густые заросли какой-то высокой сочной травы.
    Но даже в плотной щётке зелёных стеблей было отлично видно их противников.
    – Вот видишь? – Эд указал на стоящие вдоль берега фигуры. – Их тут десятка два.
    – Угу... – подавлено ответила Шэдоу.
    При виде массивных фигур у неё окончательно испарились все надежды. Големы были гуманоидной формы, немногим больше человека, но выглядели куда внушительнее. Некоторые неподвижно стояли на месте, другие медленно бродили из стороны в сторону.
    Что-то в этих созданиях вызывало у Шэдоу странную тревогу.
    – Они... полностью глиняные? – неуверенно спросила девушка.
    – В смысле? Конечно, полностью. Просто ожившие куски глины. – Эд назидательно поднял палец: – Енто Магия.
    – Но как тогда?.. В смысле, у них ведь нет слабых мест или вроде того.
    – А, это не проблема. Они падают если нанести достаточно повреждений, – просто ответил Эд.
    Один из големов отбился от сородичей и отошёл довольно далеко. Похоже, Эд решил, что они могут расправиться с ним безнаказанно. Парень взял лук на изготовку и указал на жертву:
    – Вот один. Отлично, пошли, попробуешь на нём своё обморожение или как его там.
    – Но ведь!..
    Шэдоу попыталась что-то сказать, но было поздно. Эд одним движение выхватил из колчана стрелу и послал её в сторону противника. Очевидно, что у него проблем с контрольной системой не было – стрела легла точно в «голову» голема.
    Моб, даже не покачнувшись, мгновенно развернулся и двинулся на игроков. Его движения был неуловимо жуткими, совсем не похожими на человеческие.
    Эд наложил на тетиву вторую стрелу.
    – Ну давай, – обратился он к Шэдоу, – не стой столбом!
    Девушка послушно попыталась отбросить панику.
    – Сосредоточиться... – пробормотала она, делая вдох.
    Моб быстро приближался. Когда Шэдоу подняла руки, то с радостью поняла, что вновь ощущает системную команду. Она снова просто позволила действию случиться самому. Поток холода ударил в голема, покрыв его снежно-белыми узорами инея.
    – Смотри-ка, твой первый фраг, – одобрительно произнёс Эд. И деланно растроганным тоном добавил: – Я так тобой горжусь.
    Шэдоу смущённо вспыхнула, но на лице сама собой появилась улыбка. Хоть Эдди явно над ней подшучивал, она не чувствовала себя униженной или оскорблённой.
    Эд посмотрел в сторону и веселье мгновенно испарилось.
    – Упс, у нас проблемы, – нервно произнёс он, вскинув лук и целясь в замороженного моба.
    Шэдоу обернулась и с ужасом поняла, что к ним приближается сразу три противника.
    – Задержи их, я закончу с этим, – скомандовал Эд.
    – Что?! – панически воскликнула Шэдоу. – Но их же!..
    – Просто задержи! Приморозь их!
    Эльфийка, изо всех сил стараясь держать себя в руках, прицелилась в первого голема. Заклинание получилось без проблем и первый противник, внезапно побелев, застыл на месте. Шэдоу прицелилась во второго и вдруг поняла, что ей может не хватить времени на третьего. Сжав зубы, она подавила желание просто сбежать и метнула поток холода во второго моба. За спиной монотонно хлопал лук Эдди.
    Третий голем был уже совсем рядом. Шэдоу вскинула руки, но не успела – голем замахнулся и ей едва удалось отшатнуться от мощного косого взмаха. Девушка, вскрикнув, упала на землю. Она хотела инстинктивно закрыться руками от неизбежного удара, но вместо этого почувствовала системную команду.
    Гибким движением она развела руки в стороны и земля под ногами моба взорвалась белёсой дымкой. Моб застыл, покрытый плотным слоем инея.
    Шэдоу почувствовала, как что-то пытается схватить её за плечо и с испуганным писком шарахнулась в сторону.
    – Спокойно, это я.
    Эд взял её под руку, помогая подняться.
    – Эдди?..
    Шэдоу судорожно вцепилась в него, но парень осторожно высвободился.
    – Мы не закончили, – произнёс он, натягивая лук.
    Раздался хруст и первый голем сделал шаг, светлый покров инея быстро испарялся. Хлопнула тетива и голем получил стрелу прямо в «лоб».
    – Шэдоу, милая, последи за оставшимися, а то вырвутся.
    – А... Ага.
    Освободившийся голем двинулся на Эда. Парень, размеренно пуская в моба стрелы, начал отходить назад и чуть в сторону отводя его от Шэдоу. Девушка сбросила оцепенение вызванное стрессом и прицелилась во второго голема. Как раз вовремя, было видно как светлые узоры инея медленно исчезают. Поток холода ударил в моба, сковывая его вновь.
    Шэдоу перевела дыхание и смогла оглянуться. К счастью, остальные големы были довольно далеко и не проявляли признаков агрессии, просто бродили по берегу. Они действительно вели себя как обычные игровые монстры с очень ограниченным искусственным интеллектом. Эдди продолжал играть с мобом в догонялки, нашпиговывая его стрелами, голова голема напоминала подушку для иголок.
    После очередного попадания моб вдруг резко застыл, а затем просто развалился на части. Эд развернулся к оставшимся противникам и сделал Шэдоу знак отойти. Девушка послушно попятилась, в одного из големов тут же воткнулась стрела.
    Шэдоу заметила, что на последнем мобе исчезает иней и атаковала его потоком холода. Голем вновь покрылся светлыми разводами.
    Но в этот раз она вдруг ощутила неприятное опустошение в груди. В следующую секунду ощущение перекинулось на всё её тело. Неловко пошатнувшись, Шэдоу споткнулась и рухнула на землю. Эдди бросил на неё короткий взгляд.
    – Ты уже выдохлась? Плохо.
    – Прости... – ошарашенно произнесла Шэдоу. – Я даже не знаю что...
    – У тебя кончился «дух». – Эд заметил непонимающий взгляд эльфийки и уточнил: – Мана. Магия. Тебе просто надо отдохнуть.
    – А... Ясно.
    Девушка неуверенно поднялась на ноги. И поняла, что на големе, которого атаковал Эдди, почти не осталось инея. А это значило...
    – Они вырвутся!..
    Шэдоу попыталась прицелиться в голема. У неё возникло плохое чувство, будто она нажимает что-то, что нельзя нажимать.
    – Не вздумай, – осадил её Эдди. – Рухнешь в обморок. Лучше просто пособирай стрелы.
    Шэдоу послушно отошла к остаткам мёртвых големов и начала выбирать стрелы из сырой глины. Часть из них сломалась, на некоторых погнулись наконечники.
    Второй голем освободился от холодных оков и двинулся на противника. Девушка со страхом заметила, что на третьем тоже не осталось почти ничего.
    – Я собрала!
    Шэдоу подбежала к Эду.
    – Выбери целые и вложи в колчан, – скомандовал тот.
    Не успела Шэдоу выбрать и пары стрел из пучка, как второй голем рассыпался на куски. К сожалению, в этот же момент освободится третий.
    – Прости... – жалобно произнесла Шэдоу. – Я, наверно, не смогу его заморозить.
    – Неважно, – напряженно произнёс Эдди. – Это всего один... моб...
    Парень потянулся за стрелой и вдруг замер на секунду. Затем его стойка неуловимо изменилась. Шэдоу удивлённо сморгнула – Эд двигался странно, будто его конечности перемещались с жутковатой несогласованностью.
    Молниеносно выхватив сразу две стрелы, он одним движение натянул тетиву и всадил обе в голову мобу. Сила удара заставила того потерять равновесие и сделать шаг назад. Эд выстрелил снова. И снова. В голове моба появились заметные трещины. Эд опустил лук.
    – А ну-ка, – пробормотал он.
    Эд рванулся с места и, будто в фильме про боевые искусства, мощно ударил голема в грудь ногой, заставив Шэдоу испуганно вскрикнуть от неожиданности. Глиняную фигуру буквально разорвало на части.
    – Фух! – Эд вытер испарину со лба. – Это было весело.
    Шэдоу почувствовала, как у неё подгибаются ноги.
    – Мне... нужно присесть...
    Девушка, шумно выдохнув, неловко осела на землю, опираясь на дрожащие руки, чтобы не упасть. Эд опустился на траву рядом с ней.
    – Ну что, как тебе твой первый опыт в вирте? – поинтересовался он.
    – Плохо, – честно призналась Шэдоу.
    Эд рассмеялся и легко толкнул её плечом.
    – Не кисни, ты втянешься.
    Шэдоу подтянула колени к груди и обняла ноги руками.
    – Даже не знаю... – протянула она.
    – Ну... – Эд сделал паузу. – Ты ведь больше не хочешь уйти?
    Шэдоу ответила неопределённым звуком напоминавшим хмыканье.
    – Хорошо, – заявил Эд. – Потому что этих ублюдков там ещё штук двадцать.
    – Восемнадцать, – машинально поправила Шэдоу.
    – Ты их что, посчитала? – удивился Эд.
    – Нет, просто, эм... запомнила. – Голос Шэдоу звучал неуверенно.
    – Э... Ну ладно, – ответил Эд и поднялся. – Я посмотрю вокруг, может найду что-то интересное.
    Он смерил девушку внимательным взглядом и строго приказал:
    – Не убегай.
    Шэдоу слабо улыбнулась.
    – Не буду.
    Желание отстраниться действительно её покинуло. Впрочем, она и так не решилась бы сбежать от Эда, после того как пообещала ему помочь.
    Некоторое время Шэдоу просто наблюдала за ним. Парень пособирал уцелевшие стрелы и повынимал что-то из оставшихся после големов груд глины. Потом невесть с чего полез в заросли речной травы. Наверно, опять искал лут.
    Эльфийка ощутила что расслабляется, неприятное чувство опустошения во всём теле отступало. Шэдоу посмотрела вверх. По яркому голубому небу медленно плыли рваные облака. Девушку посетило непреодолимое желание прилечь. Поддавшись ему, эльфийка растянулась на траве, ощущая, как тело наполняется приятной лёгкостью.
    Радом раздались шаги и Шэдоу, смутившись, поспешно поднялась. Эдди, жующий какую-то траву, замахал рукой.
    – Лежи, лежи. Так быстрее восстановишься.
    – Правда?.. – девушка неуверенно легла обратно. – Я об этом не подумала.
    Она посмотрела на Эда.
    – А...Что это ты ешь?
    – Я не знаю, – бесстрастно ответил тот. – Пахнет неплохо, поэтому не должно быть ядовитым, так?
    – А есть какой-то способ определить? – с сомнением спросила Шэдоу.
    – Нет, – мотнул головой Эд. – Свойства можно посмотреть только у магических предметов. Всё остальное нужно узнавать по старинке. Рецепты, книги, у неписей спрашивать.
    Эд присел рядом.
    – Есть целый форум, где народ собирает свойства.
    – То есть, оно может быть ядовитым, – констатировала Шэдоу.
    Эд смерил стебель подозрительным взглядом. А потом пожал плечами и откусил ещё.
    – Ну, уже поздно. Ты отдохнула?
    – Наверное...
    Девушка прислушалась к своим ощущениям. Она чувствовала себя комфортно, но понятия не имела, как узнать восстановила она свой запас магии полностью или частично. Шэдоу знала, что может вызвать окно интерфейса со своими характеристиками, но там, как ей казалось, ничего подобного не было.
    – Я ведь не могу посмотреть свою... магию, так? В смысле...
    – Нет, в экране персонажа этого нет, – подтвердил Эд. – Это приходится определять на глаз. Но если ты не чувствуешь ничего особенного, я думаю, этого достаточно.
    Эд замолк, будто прислушиваясь к чему-то. Шэдоу удивлённо посмотрела на него.
    – Мне, наверно, придётся ждать до вечера, – заявил парень. – Так что будем поаккуратнее, ладно?
    Эд встал и предложил руку своей спутнице. Шэдоу с лёгким смущением взялась за его ладонь, позволяя себя поднять.
    – Но... разве у тебя есть магия? – удивлённо спросила она.
    – Нет. Я ж говорил – я пустой. Пустые тратят дух на всякие фокусы. Помнишь, я стрелял дуплетом? Это боевой приём. Типа магия, но не магия.
    Шэдоу озадаченно нахмурилась. Эд отмахнулся:
    – Да это просто. Ты скоро разберёшься. Ну, кого следующим заходом?
    Эд развернулся к оставшимся големам, равнодушно бродившим в отдалении. Шэдоу несмело предложила:
    – Может вот там?.. Их всего двое.
    – Отлично, идём.
    Когда они закончили, солнце уже явно клонилось к горизонту.
    Их тактика оказалась весьма эффективной, големы больше ни разу не смогли подобраться к ним так же близко, как в начале. Шэдоу хватало духа, чтобы без труда сдерживать двух-трёх противников пока Эдди уничтожал мобов по одному.
    После каждого боя им приходилось отдыхать. То есть это Шэдоу приходилось отдыхать, пока Эд просто шастал вокруг. Девушке было немного неловко. Она даже пыталась извиниться за то, что их задерживает, но Эдди в ответ только добродушно рассмеялся.
    Последние мобы стояли большой группой, пять штук. К удивлению Шэдоу ей удалось удерживать их достаточно долго, чтобы Эд смог нанести каждому необходимый урон. Хотя от последнего им пришлось побегать. К счастью големы были не самыми расторопными противниками в игре.
    В деревню они вернулись уже вечером. Шэдоу была рада, что ей не пришлось идти через наполненный длинными тенями лес одной, это было бы слишком страшно.
    Когда они оказались на площади Эдди направился к городскому холлу, обменивать камни «глиняных людей» на обещанную награду.
    – Подожди здесь.
    – Ладно...
    Шэдоу послушно осталась стоять возле входа, рассеяно осматриваясь вокруг.
    Днём она не обратила на это внимание, но в деревне было дольно оживлённо. На улицах двигались прохожие, периодически хлопали двери расположенных на площади заведений.
    Шэдоу начала замечать среди прохожих других игроков. Люди и эльфы с татуировками на запястьях. Основная часть игроков заметно выделялась своим стилем в одежде и характерными манерами. Но некоторые были очень похожи на простых жителей-НПС, отличаясь только метками на руках.
    Одна девушка, заметив взгляд Шэдоу, невесть с чего улыбнулась и помахала ей. Это тоже была эльфийка, только светлая, с роскошной гривой волнистых злотых волос и смуглой кожей. Шэдоу удивлённо подняла руку и неуверенно помахала в ответ.
    – Что это?.. – непонимающе пробормотала она, глядя как незнакомка уходит куда-то по своим делам.
    – Шэдоу!
    Эльфийка обернулась на голос Эда.
    – Угадай, кто получил пятнадцать золотыых?! – радостно протянул парень, потрясая мешочком в котором что-то позвякивало.
    – Эм... Хорошо, – неуверенно протянула Шэдоу.
    Эд подошёл поближе и высыпал часть монет в ладонь.
    – Сколько там я говорил?.. – отвлечённо произнёс он, отсчитывая монеты. – Половина? Или треть? Пусть будет половина, сегодня твой удачный день...
    Шэдоу запоздало сообразила, что он делает, и замахала руками.
    – Нет-нет, мне это не нужно.
    Эд удивлённо приподнял брови
    – Как это не нужно? Тебе это нужнее, чем мне. В смысле, у меня хотя бы есть базовая экипировка. А у тебя что? Миниюбка.
    Шэдоу стыдливо потупилась.
    – Но... мне не нужны деньги, – упрямо произнесла она. – Я не собираюсь продолжать...
    Эд одарил её скептическим взглядом. Монеты отправились в кошель.
    – Почему? Ты ведь уже купила подписку на месяц, глупо будет просто её выбросить.
    Эльфийка потерянно отвела взгляд.
    – Я не слишком была заинтересована в игре, если ты помнишь... – Девушка горько поджала губы. К счастью, слёзы уже иссякли.
    – О... – Эд озадаченно свёл брови. – Но... Это же не значит, что это плохая игра. Конечно ПвП в дисбалансе, но...
    – Нет, – досадливо прервала его Шэдоу, – я не об этом. Я просто... Мне неинтересно. Да и получается у меня не очень.
    На лице Эда возникло скептическое выражение.
    – Получается у тебя нормально, – ровно произнёс он. – Купишь себе нормальную снарягу, будешь как все.
    – Не думаю, что у меня есть шансы в одиночку.
    Шэдоу чувствовала, будто упрямится без причины. Но она и вправду просто хотела выйти из игры, чтобы всё кончилось.
    – Найди группу, – невозмутимо ответил Эд. – Такую няшку, особенно стопера, охотно возьмут.
    Лицо Шэдоу совершенно невольно вытянулось.
    – Я сильно сомневаюсь, что мне это подойдёт, – с нотками тоскливого раздражения произнесла девушка. – Не хочу путаться у людей под ногами.
    – Ты очень упрямая, ты в курсе?
    Шэдоу раздражённо фыркнула.
    – Вовсе нет, – недовольно буркнула она, отводя взгляд.
    – Ну, тогда... – рассеянно произнёс Эд, обводя взглядом площадь, – может, поиграем вдвоём? Из-за того, что ты стопер, играть в паре будет легко.
    Это предложение застало её врасплох.
    – Но... я...
    Она не знала что сказать. Конечно, очень хотелось просто отказаться. Но это будет так грубо... А Эдди хороший человек. Шэдоу не желала его оскорблять.
    Воспользовавшись её замешательством, Эдди взял девушку под руку.
    – Давай-ка сначала прикупим тебе снарягу, а потом ты скажешь, что решила.
    – Но если я не буду... то есть, я не собираюсь... – Шэдоу сбивчиво пыталась объяснить, что не стоит тратить на неё деньги.
    – Ну, надо же хотя бы посмотреть, так? – миролюбиво предложил Эд.
    Они вошли в лавку с вывеской кулака. Помещение было небольшим, с прилавком в дальней части. С правой стороны располагались шкафы с различной одеждой и стеллажи с широким выбором оружия. Слева по-над стенкой стояли длинные лавки. За прилавком находился широкоплечий мужчина в простой одежде.
    – Добро пожаловать в магазин Гильдии, – произнёс он скучающим тоном.
    – Снаряга для новичка, – сказал Эд.
    Торговец лениво махнул куда-то вправо, кажется, указывая на шкаф. На полках лежали разные пояса, ремни, мешочки побольше и поменьше, различные сумки. Шэдоу вдруг поняла, что и у Эда и у большинства игроков, которых она видела в деревне, на поясах висели целые наборы различных маленьких контейнеров.
    – Тебе нужна разгрузка, – объяснил Эд своей спутнице. – С собой приходится таскать целую кучу всяких мелочей.
    Эд с поразительной непосредственностью схватил несколько поясов прямо с полки и сунул девушке в руки. Эльфийка неуверенно попыталась примерять первый. И быстро сообразила, почему здесь такой широкий выбор.
    Пользуясь советами Эдди, Шэдоу постепенно подобрала себе подходящий набор. Пришлось померять несколько поясов и несколько различных вариантов сумок, прежде чем она почувствовала, что экипировка ей не мешает. Она всё равно ощущала себя немного неловко, но это хотя бы была проблема не со снаряжением.
    Шэдоу увлеклась достаточно сильно и не сразу заметила, что Эд смотрит на торговца со странным подозрением. Облокотившись спиной об прилавок, парень полуобернулся к мужчине:
    – Ну так... – как бы между прочим произнёс Эдди, – как поживает курс акций на петролеумной бирже?
    Торговец недовольно на него покосился и произнёс.
    – Никогда не слыхал про «петролеум».
    На лице Эда появилась довольная ухмылка.
    – Поверить не могу, и впрямь сработало. – Заметив удивлённый взгляд Шэдоу, он пояснил: – Программа распознаёт слова по порядку, видишь ли. Настоящий НПС отметил бы «курс акций».
    Шэдоу в замешательстве захлопала ресницами.
    – О чём ты?..
    – Это админ. – Эд встал по стойке смирно и несколько издевательски отдал честь: – Доброго дня, сэр.
    Торговец недовольно поджал губы.
    – Полегче на поворотах. За препятствия работе могу и забанить, – недобро произнёс он.
    От его тона у Шэдоу побежали мурашки по коже. Эд поднял руки перед собой.
    – Хэхэй! Спокойно начальник, мы не нарушаем.
    Админ смерил их неприятным взглядом, заставив Шэдоу нервно поёжиться. Выходка Эдди его явно не порадовала.
    – Ты закончила? – обратился Эд к спутнице.
    Шэдоу неуверенно кивнула.
    – Да...
    – А оружие?
    Девушка осмотрела стеллажи с ровными рядами вооружения. Она понятия не имела, как пользоваться чем-либо из этого. Любое оружие в её руках будет представлять больше опасности для нее, чем для противника.
    – Я думаю, мне не стоит...
    – Ну уж нет, – заявил Эди. – Тебе нужно чем-то защищаться. На кулачного бойца ты не тянешь.
    – Но я не слишком... знакома с острыми предметами, – протянула девушка.
    – Тогда давай посмотрим что-нибудь ещё.
    Эд прошёлся по-над стеллажами, присматриваясь к предметам. Шэдоу послушно шла следом.
    – Ух ты, – вдруг произнёс Эдди.
    Его внимание привлёк один из посохов с краю. Взяв его со стойки, Эд прикоснулся к татуировке другой рукой.
    – Интересно... – удивлённо протянул он. – Магический, с бонусом для магов... ещё и только для тёмных.
    – Ты что-то нашёл? – неуверенно поинтересовалась Шэдоу.
    – Не то слово. – Эд обратился к торговцу: – Откуда здесь эта штука?
    – Все товары присылает Гильдия, – холодно ответил торговец.
    – Да неужели? – протянул Эд и повернулся к Шэдоу. – Посмотри сама.
    – Но я не умею... – стыдливо потупилась девушка.
    – Верно... Смотри, всё просто.
    Эд вложил посох ей в ладонь.
    – Одной рукой берёшь оружие. Если метка светится, значит, в нём есть магия.
    Шэдоу посмотрела на запястья, и Эд был прав, татуировка правой руки светилась.
    – Проложи пальцы на метку.
    Она так и сделала. Над рукой появилось окно похожее на окно персонажа. «Посох Блэк Гарден», гласила надпись. Ниже была ещё одна строчка: «Длительность заклинаний увеличена вдвое. Только для Полутеней и Тёмных эльфов».
    – Это, – Эд указал на посох, – оружие для стоперов. Откуда оно здесь взялось?.. Такие штуки продаются только у Разлома, насколько я знаю.
    – Я... не совсем понимаю, – призналась Шэдоу.
    – Это оружие из эндгейма10. А мы в стартовой локации.
    – И что это значит?
    – Не знаю... – на удивление серьёзно ответил Эд. И сменил тон добродушный: – Ну, тебе нравится? Эта штука совсем не острая.
    – Эмм...
    Шэдоу сомневалась, что она вообще сможет управляться с оружием
    – Но я даже не знаю, как драться...
    – Это просто палка, Шэдоу, – ровно ответил Эдди, приподняв бровь. – Берёшь и бьешь.
    – Я его сломаю в первом же бою, – досадливо заявила девушка.
    Эд взял посох из её рук.
    – Ну, выглядит довольно крепким.
    Он ловко крутанул оружие одним движением запястья, нарисовав в воздухе тёмный круг. Шэдоу тоскливо подумала, что попробуй она так, то наверняка заехала бы себе по лбу.
    – Извольте не играться с товаром, – раздражённо произнёс торговец.
    – Спокойней, мы берём.
    Эд сунул посох обратно Шэдоу и достал из сумки свой кошель.
    – Что?.. – удивлённо пискнула эльфийка.
    – Сколько?
    – Тридцать три золотых, – бесстрастно ответил торговец.
    – Что?! – возмутился Эдди. – Это ж!.. Хотя, если подумать... Это за всё или за посох?
    – За всё.
    – А за?..
    – Тридцать один.
    – Ну, понятно.
    – Эдди, – Шэдоу потянула его за рукав, – у меня нет денег... я не могу...
    – Н-да, недёшево, – задумчиво произнёс парень. – Но, кажется, у меня хватит.
    Он высыпал содержимое своего кошелька на прилавок и начал пересчитывать. Шэдоу неуверенно мялась рядом, пытаясь придумать, как его отговорить.
    – Тридцать три, – произнёс Эд. – Остаётся только пара серебряных. Хорошо, что мы вынесли тех големов, да? Твоя доля тоже уйдет, кстати, ты не против?
    Судьба её части гонорара волновала Шэдоу меньше всего.
    – Но ты не можешь просто взять и выложить всё свои деньги, – простонала она. – Я не хочу... эм...
    – Что?
    – Чтобы ты, ну... тратил всё на меня, – смущённо произнесла девушка. – Я ведь не собиралась...
    – Если не захочешь им пользоваться, просто отдашь обратно, – покладисто разрешил Эдди.
    – Но... Он ведь тебе не нужен. В смысле, у тебя ведь нет магии и даже по требованиям ты не подходишь.
    – Верно.
    – Вы платите или нет? – с нотками раздражения спросил торговец.
    – Да-да, вот твоё золото.
    Эд просто сгрёб монеты в кучу и подвинул по прилавку.
    – Но ведь!.. – запротестовала девушка.
    – Да ладно тебе, – отмахнулся Эд. – Такой шанс нужно использовать. Это отличный старт. Пойдём.
    Он взял девушку под руку, увлекая её за собой. Шэдоу казалось, что проклятый посох жжет ей руку.
    Когда они оказались на улице, она не выдержала.
    – Зачем ты это сделал? – несчастно произнесла она. – Ты ведь зачем-то собирал эти деньги? А теперь...
    – Да не собирал я ничего. Просто тратить особо не на что, пока до города не добрался. Что ты так нервничаешь?
    – Но я... хотела бросить играть, – с досадой ответила Шэдоу.
    – Можешь бросить в любой момент, – просто заявил Эд.
    – Но я... – Шэдоу осеклась.
    Она не могла просто взять и отказаться. Даже если это просто игра, будет грубо просто бросить Эда после того, как он отдал все свои деньги за оружие для неё.
    – Ты что? – спросил Эд, так и не дождавшись продолжения.
    – Ничего, – со вздохом ответила девушка. – Ты... точно хочешь, чтобы я тебе помогала? Ты ведь видел, что у меня... не слишком получается.
    – Из того, что я видел, у тебя получается вполне нормально, – ответил Эдди. – Тебе просто нужно сосредоточиться на... собственно, на игре, а не на всяких других вещах.
    – Это каких? – не поняла девушка.
    – Ну, например тех, из-за которых тебе хочется плакать.
    Шэдоу смущённо вспыхнула, и опустила голову
    – Прости, – поспешно добавил Эд, – я не имел в виду, что...
    – Нет, ты прав, – прервала его девушка. – Мне просто нужно... отвлечься.
    – Вот, похоже, ты начинаешь понимать, – одобрил Эдди.
    Эльфийка несмело улыбнулась.
    – Тогда... раз ты не против... – её щёки отчаянно пылали, – то я тоже...
    – Отлично. По рукам.
    Эд сделал паузу.
    – Тебе просто понравился посох, не так ли?
    – Вовсе нет!
    – Неужели?
    – Да. В смысле, нет...
    Шэдоу недовольно сжала губы. Эд усмехнулся, но вдруг странно отвлёкся, будто внезапно вспомнил что-то важное.
    – Кажется, у меня кончается время, – произнёс он.
    – Что?
    – Время пребывания в игре. Ты ведь в курсе, что в Мифе есть таймер? Чтобы задроты не заигрывались до смерти.
    – Эм... кажется.
    – Пройдёмся до святилища вместе?
    – Конечно.
    Шэдоу пристроилась рядом с Эдом. Святилище стояло на краю деревни, возле дороги ведущей вниз по холму.
    – Я тут подумал, не нравится мне, что такая шмотка появилась в начальной локации, – рассеянно сказал Эд. – Разработчики Мифа любят всякие неприятные сюрпризы.
    – Что ты имеешь в виду?
    – Даже не знаю. Но, может, завтра сразу двинемся к городу? В принципе, теперь, когда мы купили эту снарягу, тебе даже нечего делать в стартовой деревне.
    – Правда? – неуверенно протянула Шэдоу. – Но я не слишком... опытная в игре. И я много чего пропустила...
    – Это не страшно, – ответил Эдди. – Ты сможешь освоиться с игрой, когда мы доберёмся до города. Чёрт, там может быть даже проще. В хабах11 можно найти наставника и потренироваться за деньги
    – Хм... – Эд говорил уверенно и Шэдоу могла только положиться на него. – Ладно.
    Они добрались до святилища. Небольшое круглое строение из белого камня с куполообразной крышей. На стене напротив входа была вырезана арка. Эд обратился к своей спутнице:
    – Вот и пришли. Ты ведь его ещё не активировала?
    – Нет, я здесь не была.
    – Всё просто. Прикасаешься к арке, – Эд протянул руку, не касаясь камня, – и святилище появится у тебя на карте в личке.
    – Ясно...
    – Знаешь, если у тебя есть время, то, может, ты поохотишься на мобов? – предложил Эдди. – Они не сложные, так что ты сможешь потренироваться.
    – Я не знаю...
    Девушке вовсе не хотелось ввязываться в драку в одиночку.
    – Может из них даже что-то выпадет интересное, – предложил Эд,
    – Но я... – Шэдоу запнулась. – Если ты хочешь, тогда...
    – Что? – удивился Эд. – Э, нет, я тебя не заставляю. Просто предложил. Если не хочешь, то ладно. Кстати, если мы будем играть вместе, то нужно согласовать время. С этим в Мифе у многих проблемы, в интерфейсе нет часов, а пользователи не изволят ставить аддон...
    Эд неопределённо махнул рукой, в голосе отчётливо прозвучало раздражение.
    – Нужно выбрать время, чтобы мы не ждали друг друга. Ты американка?
    – Эм...
    Шэдоу помедлила, сомневаясь, стоит ли говорить что-либо личное незнакомому человеку. С покупкой первого сетевого устройства детям в голову всегда безжалостно вбивали одно правило – никогда не говори с незнакомцами.
    С другой стороны, она уже давно не маленькая и Эдди спрашивает не просто так.
    – Да.
    – Отлично. Серверное стоит по Вашингтону, так что придётся вносить поправку самим. Я из Феникса, поэтому чтобы войти в шесть вечера по серверу, мне надо войти...
    Эд запнулся, подсчитывая в уме.
    – В четыре, – сказала Шэдоу.
    – Да? Да, ты права. И тебе?.. – вопросительно прервался Эд.
    – В пять.
    – Вот видишь о чём я? Ты из центра?
    – Нет... Я живу в Чикаго.
    – Иллинойс? Ясно. Ну, тогда до завтра
    Эд сделал несколько шагов к святилищу. Но уже на самом пороге вдруг обернулся.
    – Кстати, меня зовут Эдди.
    Шэдоу непонимающе свела брови.
    – Да... ты уже говорил.
    – Нет, я имею в виду настоящее имя. Эдвард Дженсен.
    Эд явно ожидал ответной откровенности. Девушка медлила.
    Шэдоу, нервно покусывая губу, лихорадочно обдумывала, что ей делать. Первой мыслью было просто соврать. Но это глупо. Почему вообще она об этом подумала?
    А потому что она дико стеснялась. Нельзя просто так взять назвать своё настоящее имя незнакомцу из Сети! Даже несмотря на то, что он казался довольно надёжным...
    – Не хочешь говорить? – прервал её мысли Эд. – Ладно... Тогда я буду звать тебя Шэйди12.
    Эльфийка густо покраснела.
    – Я не настолько сомнительна! – Она осеклась и неуверенно поинтересовалась: – Я ведь... не настолько сомнительна, правда?
    – Ну, у меня нет другого выбора, – с улыбкой ответил Эдди. – Ведёшь ты себя весьма сомнительно.
    Эд явно опять над ней насмехался.
    И вновь Шэдоу совершенно не чувствовала себя оскорблённой. Он смеялся не так, как она привыкла. Он был... добрым.
    Смирив смущение, девушка сбивчиво произнесла:
    – Сара... Меня зовут Сара.
    – Отлично. Увидимся завтра.
    Эд прикоснулся к арке и, покрывшись слабым сиянием, растворился в воздухе, оставив девушку наедине с её мыслями. Эльфийка рассеянно оглянулась вокруг.
    Тени в лесу не стали менее пугающими, но теперь у неё мелькнула мысль о том, чтобы и вправду попробовать осилить моба. Если она найдёт какого-нибудь жука...
    Но эти идеи тут же отступили перед усталостью. Она слишком вымоталась, и ей действительно стоило просто выйти. Да и темнело быстро. Когда солнце опустится за горизонт, в лесу будет хоть глаз выколи. С её удачей она точно перецепится через ветку и свалится в какой-нибудь овраг. Прямо в пасть монстру.
    Девушка зашла в святилище. Когда она подняла руку, чтобы прикоснуться к арке на стене, её посетило странное чувство.
    После того что случилось днём она собиралась выйти из игры и никогда больше не вспоминать этот день. Но сейчас она ощущала, что ей действительно хочется поиграть ещё.
    Она вернётся завтра.
    
    
    
    
    
    
Глава вторая. Не нужно бояться!

    
    Неприятное давление на виски усиливалось. Сара попыталась повернуть голову, чтобы устроиться поудобнее, но стало только хуже. Она с трудом разлепила глаза. В комнате царил полумрак, света сквозь закрытые шторы, как и полагалось, проникало немного.
    Сара приподнялась, пытаясь сесть на кровати. Наткнувшись рукой на что-то холодное, она испуганно вздрогнула. Это оказался всего лишь шнур от вирт-комплекта.
    С недовольным вздохом Сара попыталась расплести провода, но они перепутались намертво. Возможно, она слишком ворочалась во сне. В конце концов, девушка просто стащила сетку с головы и отложила в сторону. Кожа зудела в местах, где её касались сенсоры.
    Стоило ей опустить ноги на пол, тут же запищал будильник. Как всегда она проснулась за минуту до звонка. Поднявшись с кровати, Сара махнула рукой в сторону часов, отключая противный писк.
    Девушка потянулась и помяла плечи. Похоже, спать с головой, упакованной в сенсоры нейро-комплекта, оказалось плохой идеей, шея ощутимо ныла. С волосами и вовсе творился бардак. Сара попыталась пригладить их рукой, но безуспешно.
    Понятно теперь, почему кресла для погружения и подобные вещи пользовались сейчас большим спросом. Просыпаться так каждый день будет попросту невыносимо.
    Сара отогнала мысли о покупке чего-то подобного. Вздумай она потратить крупную сумму, отец наверняка узнает. А она и так испытывает его терпение каждый день, который проводит в Чикаго одна. Если он узнает, что она решила играть в вирт-ММО, то у неё могут быть проблемы. В лучшем случае он просто откажется оплачивать её счета на игру. Или интернет. Или электричество. Хотя последнее, скорее всего, просто плод её праноидальных наваждений.
    В ванной Сара замешкалась, раздумывая принять ли душ. Лезть в воду не хотелось, но нужно хотя бы привести голову в порядок. Хоть в этом и было мало смысла.
    Девушка посмотрела в зеркало. Опухшее со сна лицо выглядело ещё круглее, чем обычно, хотя куда уж хуже-то. Под глазами явно залегли тени. Растрёпанные волосы вписывались в картину просто отлично.
    Она отвернулась, стараясь не думать о внешности. Хорошо, что родителей нет рядом, так они хотя бы не видят её унылой физиономии. Сара ограничилась умыванием и расчёской. К счастью, этого оказалось достаточно – влажные волосы удалось пригладить, следы на местах где крепились сенсоры стали незаметны.
    Девушка вошла на кухню. Жалюзи на окнах плавно поднялись, реагируя на присутствие жильца, и просторное помещение заполнил яркий свет.
    Здесь всё подчинялось современному «функциональному» дизайну, напоминавшему о лабораторной стерильности. Не было никаких «лишних» украшений, только зеленели цветы на окне, и стояла самая простая, эргономически правильная мебель, длинный стол и шесть стульев. Но даже такая аскетичная обстановка становилась уютной в лучах утреннего солнца.
    На кухне было ещё прохладно, хотя пол уже нагрелся. Из-за того, что системы смарт-окружения всё еще были настроены на трёх человек, они иногда действовали некорректно.
    С тех пор как Сара осталась в этой огромной квартире одна в системе каждый день возникала задержка, перед тем как автоматика подстраивалась. Хорошо, что это касалось только отопления – подогрева пола и кондиционера. Не такая уж большая проблема. Сейчас всё ещё было довольно тепло, хоть лето и кончилось. Но вот когда наступит зима, то в отключенных комнатах станет весьма прохладно. И так будет продолжаться пока Сара не настроит систему вручную.
    Но ей было страшно копаться в настройках самой. Конечно, она легко могла войти даже с телефона, не говоря уже о компьютере, но ведь она понятия не имеет что нужно делать. Инструкция, которую она пыталась прочитать, оказалась такой путанной, что Сара просто отложила всё на потом. Перспектива что-то испортить слишком её пугала.
    Лучше было просто подождать. Она обязательно выберет время, чтобы разобраться и сделать все правильно, но позже. Ей совершенно не хотелось создавать проблемы.
    И скорее всего она бы попросту привыкла и даже перестала бы об этом думать, но она всерьёз беспокоилась о цветах. Некоторые растения, за которыми она так ревностно ухаживала несколько лет, были довольно чувствительны к температуре. Конечно, в программах окружения имелись все необходимые настройки и режимы. Но раз Сара оказалась не в состоянии их проверить, то она ни в чем не могла быть уверена.
    Ей даже показалось, что у герани начали желтеть нижние листья. Впрочем, это могло оказаться простым недостатком влаги.
    Оставив цветы в покое, Сара рассеянно выдвинула один из стульев и села. Нужно завтракать и одеваться в школу. Техника приветливо мигала теплыми жёлтыми диодами, показывая готовность к работе.
    Девушка, закусив губу, посмотрела на проекцию часов на контрольной панели. Время ещё есть, но если она и дальше будет медлить, то опоздает. Эта мысль ей нравилась. Может, просто притвориться больной? Она может пропустить хотя бы один день, ведь так?
    Сара подперла голову рукой и подавленно вздохнула. Это плохая идея, у неё никогда не выходило убедительно врать. Она наверняка заполучит себе неприятностей, если прогуляет. Придётся идти.
    Сара медленно подошла к холодильнику и нехотя открыла дверцу. Она всегда готовила завтрак сама. Обычно оставляла что-то с вечера, а утром просто разогревала в микроволновке.
    Идея о прогуле не выходила из головы. Ей дико не хотелось идти в школу. Единственное, что её успокаивало, это то, что сегодня нет общих предметов с Карлом. Но она всё ещё может наткнуться на него в коридоре. Нужно будет внимательно смотреть по сторонам. Мысль о том, что она вдруг окажется с ним в одном помещении, была странно невыносимой.
    Выудив будущий завтрак, Сара сняла плёнку и отправила миску в микроволновку. Она взялась за дверцу, чтобы закрыть ее, но вдруг растерянно замерла. Что-то было не так. Кажется, миска сегодня была больше чем обычно.
    Сара с удивление поняла, что пытается запихнуть в микроволновку тесто для пирога, а не свой чуть ли не до фанатизма аккуратно обжаренный овощной омлет. Раздражённо чмыхнув носом, Сара небрежно брякнула тару на стол и выудила из шкафа рулон плёнки, чтобы затянуть тесто снова. Растяпа.
    Вторая попытка оказалась более успешной. То, что ей приходится обращать особое внимание на собственную стряпню, было даже немного унизительно. Но в последнее время вообще всё пошло наперекосяк.
    Закончив с едой, Сара, борясь с чувством обреченности, отправилась в комнату, переодеваться. Несмотря на то, что шкаф заботливо подогревал вещи, они всё равно казались зловеще холодными.
    Устав в школе был строгий, ученикам даже вменялось в обязанность носить форму. Снежно белые рубашки и блузки, тёмно-алые пиджаки с более светлой окантовкой. Брюки того же цвета для парней, чёрные юбки для девушек.
    Сару радовала возможность носить юбку, она всегда выбирала подлиннее. Веры в изящество своих ног у неё не было. Иногда она думала, не выделяется ли из-за этого ещё сильнее – такая одежда считается скромной традиционно, но подавляющее большинство девушек предпочитало носить юбки как можно короче.
    Разумеется, Сара не питала иллюзий на счёт того, что она может быть особенной. Чего она боялась, так это того, что выглядит как фрик. С другой стороны, наверняка было уже поздно.
    Захлопнув дверь, Сара машинально вынула телефон, чтобы убедиться, что система отметила её уход. С самого детства она почему-то боялась, что однажды периметр квартиры забудет о ней и ей не удастся вернуться в собственный дом. Этот глупый страх со временем исчез, но с отъездом родителей странная фобия вновь обострилась.
    Спустившись на первый этаж, Сара двинулась через высокий холл к выходу. У самой двери рядом с ней будто из воздуха внезапно возник пожилой швейцар, заставив её нервно дёрнуться.
    – Добрый день, мисс Дуглас, – произнёс он, приподнимая фуражку.
     Мистер Фишер всегда был неподдельно вежлив и в целом Саре он нравился. Её просто немного пугало то, как он умел появляться незаметно.
    – Здравствуйте, – смущённо пробормотала она, проходя в вежливо приоткрытую дверь.
    На улице было заметно холоднее, чем вчера. Возможно, поэтому система отопления действует с задержкой. В воздухе отчётливо пахло сыростью, хоть улицы были сухие. Порыв ветра слегка приподнял Саре юбку и неприятно хлестнул холодом по голым ногам, заставив её испуганно ойкнуть от неожиданности.
    Она поспешила вниз по улице, к автобусной остановке, старательно обходя других прохожих. Заметив в потоке машин обтекаемые формы автобусного юнита, девушка ускорила шаг и, как только двери открылись, быстро юркнула внутрь.
    Саре удалось пристроиться возле окна. В салоне было тепло, и мысль о том, что скоро придётся выходить, её не радовала. Ей стоило внимательнее относиться к погоде. С наступлением осени будет только холоднее.
    Каждый год одно и то же. В следующий раз, наверно, стоит надеть колготки. Хоть Саре и нравилось носить юбку, в такое время её раздражал школьный запрет на штаны для девушек.
    В Калифорнии таких проблем наверняка не было бы. Казалось глупым, что она так упрямилась.
    Подумав так, Сара не сдержалась и едва слышно фыркнула. Не прошло и пары месяцев, а она уже жалеет о своём решении. Хотя сама же его и приняла. Когда отец заявил, что они переезжают на западное побережье, поближе к его проектам, Сара была в панике. Мысль о том, что ей придётся осваиваться на новом месте, была невыносимой. Несмотря на все уговоры, её буквально изводили видения об ужасах, которые ожидают её после перевода в новую школу.
    Она страшно боялась, что если она станет новенькой, ей уже не удастся избежать превращения в парию. В первоклассной академии, набитой отпрысками семей, которые могли себе это позволить, подобная участь традиционно ожидала стипендиатов и Сара, хоть и чувствовала себя ужасно за такие мысли, была рада, что есть другие над кем могут издеваться её одноклассники. В новой школе подобного может и не быть.
    Центр медленно отдалялся. Небоскрёбы постепенно сливались, превращаясь в монолитную блестящую чёрным и голубым стеклом исполинскую стену. Автобус направлялся на север, здания становились всё ниже, а перед ними появилось больше зелени.
    Многие деревья всё ещё стояли одетые в плотную листву, но кое-где она уже начинала желтеть и осыпаться. Через месяц весь город будет пестреть алым и злотым. Взгляд Сары привычно зацепился за мелькающие между домами шпили школьной крыши.
    Сара училась на втором году старшей школы Чикагской Академии Ч. Паркера. Многие думали, что «C» в названии означает «полковник», потому что Паркер был полковником, когда основал это заведение. Но, разумеется, это было не так и «C» инициал его имени, Чарльз Паркер1. Эти заблуждения всегда казались Саре немного странными.
    Академия Паркера была одной из самых престижных школ в городе. Удивительно, но за все эти годы её так и не реформировали в частное заведение, хоть стипендиатов и осталось меньше двадцати процентов.
    Требования к студентам были высокими, но и преподавали здесь лучшие учителя. От выпускников ожидалось поступление в лучшие университеты страны и мира. Программа была довольно жесткая, но Саре даже нравилось здесь учиться. Все задания и проекты она выполняла охотно.
    Обратной стороной было то, что с таким объёмом у Сары совсем не оставалось времени на друзей. Хотя, скорее всего дело было в другом – раз у неё не было друзей, то была куча времени, чтобы успешно учиться. Отец одобрял её успехи, но иногда Сара думала, что было бы, если бы она была как все. Она сомневалась, что смогла бы поддерживать такой темп в учёбе.
    При взгляде со стороны Сара была идеальным кандидатом для подобного элитного заведения. Отец владелец огромной энергетической компании, а мать знаменитая актриса театра. Сару всегда окружало всё самое лучшее. И в итоге слабым звеном оказывалась она сама.
    На следующей остановке пришло время покинуть тёплый автобус. Ветер остался таким же холодным хоть порывы и стали слабее. Саре даже не приходилось придерживать юбку.
    От остановки до школы минуть пять ходьбы, остроконечные шпили декоративных башен было хорошо видно над деревьями. Вокруг двигалось много учеников академии, они легко узнавались по форме. Многие держались группами, переговариваясь между собой, или просто шли вместе, за компанию. Сара как всегда старалась держаться подальше и вообще даже не смотреть в их сторону.
    Здание школы недавно отреставрировали, и создавалось впечатление, будто Академию построили совсем недавно. Это странно контрастировало со стариной архитектурой. Фасад центральной части украшал строгий геометрический орнамент, неуловимо напоминавший готическую архитектуру. Стрельчатые двери и окна с мозаичными вставками только усиливали впечатление, как и красноватые остроконечные пирамидальные крыши холла и башен.
    Северное и южное крылья были выше центрального здания на один этаж. Над ними возвышались те самые декоративные башни. Не совсем правильно, впрочем, было называть их декоративными – в северной башне находились старые механические часы. К сожалению их так и не вернули в строй, даже после реставрации.
    К входным дверям вела низкая, массивная каменная лестница с широкими ступенями. И при входе, как всегда по утрам, было полно учеников, не спешащих внутрь.
    Сара шла по тенистой аллее, изо всех сил сдерживая желание развернуться и убежать. Повторяла себе, что никто не мог узнать так быстро и всё будет... должно быть в порядке. Опустив голову, она проскочила мимо других школьников и пугливо пробралась по коридору к своему шкафчику. Каждый случайный взгляд в её сторону заставлял внутренности скручиваться от напряжения.
    Она выбрала нужные учебники и поспешно спряталась в кабинете. Там уже находилось несколько человек. Некоторые одарили её безынтересными взглядами и вернулись к своим делам. Сара привычно пробралась к дальней парте в углу.
    На неё никак не реагировали. Это было хорошо.
    Иногда она чувствовала себя одиноко, когда думала о том, что ей не с кем даже поздороваться в классе. Но сейчас она ощущала облегчение. Она была уверена – первое, что она заметит сегодня, будут быстрые взгляды и издевательский смех.
    В класс вошёл учитель и почти сразу раздался звонок. Ученики мгновенно расселись по местам. Первый урок – история Америки.
    Мистер Старк всегда читал монотонно и довольно нудно, так что его урок, случись он первым, для многих был продолжение утреннего сна. Но Сара концентрировалась изо всех сил. Конспект помогал отвлечься от неприятных мыслей.
    После нервного путешествия через южное крыло в кабинет геометрии Сара снова забилась на задний ряд. Обычно она обитала здесь в одиночестве – большинство учеников не рисковали халтурить на этом предмете и из-за внушительного размера аудитории многие предпочитали сидеть поближе к учителю.
    Сара почти расслабилась. Но вдруг с досадой заметила, что у неё сегодня будет гость. Стройная блондинка с ярким, идеально наложенным и неуловимо расчётливым макияжем пристроилась рядом с Сарой с почти вызывающей непосредственностью.
    Та попыталась сделать вид, что занята чтением конспектов, но с Рэнси этот номер никогда не проходил. Блондинка подвинула стул и заглянула Саре через плечо.
    – Ооо, у тебя как всегда всё идеально, – сладко протянула она бархатным голосом. – Ты такая хорошая девочка.
    – Чего тебе надо, Элен?
    Сара не скрывала своего раздражения. Последнее, что ей сейчас было нужно, это компания Рэнси.
    Та обиженно надула губы:
    – Ну же, Дуглас, не будь такой букой. Я просто хотела посмотреть на твою домашку.
    – Что, у тебя нет своей? – досадливо буркнула Сара.
    Разумеется, Рэнси нужно было что-то ещё. Она не стала бы подходить к Саре просто так. Может, это из-за вчерашнего...
    От этой мысли у Сары подкатил к горлу комок, но она поспешила себя успокоить. Будь так, Элен начала бы именно с этого. Щадить чувства Сары не в её привычке.
    Их отношения были... странными. Элен Рэнси была полной противоположностью Сары. Эффектная, привлекательная, с пронзительным взглядом серых глаз и идеально ровным потоком светло-золотых волос, Элен всегда заслуженно получала массу внимания. Саре рядом с ней места не было.
    Тем не менее, они периодически общались на переменах. Сара была уверена, что Рэнси просто играется с местной замухрышкой и та не делала абсолютно ничего, чтобы это мнение опровергнуть.
    Возможно, ниже среднего внешность Сары выгодно отеняла пёструю красоту Элен, заставляя её выглядеть даже ярче чем обычно. Не сказать, чтобы это не работало – Сара уж точно чувствовала себя куда ущербней, если Элен была рядом.
    Но может быть, Рэнси ценила возможность жаловаться на своё окружение, в котором первые девушки школы втихую грызли друг другу глотки за крохи популярности. Сара была не из тех, кто любит обсудить слухи, да и не с кем ей было. А даже пожелай Сара разболтать тайное отношение Элен к якобы подругам, та сжила бы её со свету. И они обе это знали.
    Рэнси полуобернулась к Саре и вкрадчиво поцокала длинными цветными ногтями по парте. Та ощущала на себе её внимательный взгляд, как ощущают плотно прижатую к коже острую иглу.
    – Я просто думала, что ты сможешь мне помочь, – невинно произнесла Рэнси.
    – Это как же? Ты что, хочешь, чтобы я сделала всё за тебя?
    – А ты сделаешь? – радостно ахнула Элен, прикрыв рот рукой.
    Сара одарила её недовольным взглядом.
    – Нет.
    – Как печально... – красотка разочарованно поникла.
    Впрочем, ни радости, ни обиды в её глазах не было. Рэнси не спускала с Сары выжидающего взгляда. Сара старалась это игнорировать.
    – Не в твоём стиле вымогать домашку у ботанов, Рэнси.
    – Это верно... – протянула Элен с неприятными нотками в голосе. – Просто я подумала, что у тебя появилось свободное время...
    – Что? – Сара удивленно сморгнула. – О чем ты?
    – Ну ты знаешь. Теперь, когда тебя отвергли.
    Рэнси мелодично рассмеялась, когда Сара нервно сжала страницы тетради.
    Всё-таки дело было именно в этом. Сара почувствовала, что к горлу подкатывают слёзы. Она была в ужасе. Робкие надежды на то, что всё обойдется, сгорели в одно мгновенье.
    – Что... что ты... – Сара с трудом могла выдавить хоть слово.
    – Хм? – Элен приподняла бровь и издевательски переспросила: – Что ты говоришь? Я не расслышала.
    – Откуда ты знаешь?.. – с трудом произнесла Сара.
    – Ах, это... – небрежно произнесла Элен. – Последняя модель шлюшки СиДжея оставила вчера пост про твоё маленькое приключение. Хочешь посмотреть?
    Элен демонстративно протянула Саре телефон, хоть прекрасно видела, что та не собирается даже повернуть голову.
    Сара почувствовала, как у неё на глазах выступили слёзы. Хотелось вскочить и убежать сию же секунду, но вряд ли она смогла бы встать на ноги. Ей было так страшно. Удивительно, что она вообще умудрилась продержаться так долго.
    – Оо-хо-хо, ты как всегда совершенно жалкая, – довольно промурлыкала Элен, вдоволь налюбовавшись гримасой отчаяния на лице Сары. Затем безынтересно обронила: – Расслабься, всем плевать.
    Сара судорожно перевела дыхание. Если она не будет вести себя осторожно, то у неё снова случится истерика, она прекрасно это знала.
    – Что?.. – выдавила она.
    – Что слышала. Эта дура даже не знает твоего имени, так что вряд ли кто-то кроме меня вообще в курсе, что это была ты. Наверно, СиДжей даже не сказал ей твоё имя. – Элен хихикнула. – А может, он и сам его забыл!
    Сара выровняла дыхание. Жар спадал, и она смогла сглотнуть, хоть и с трудом.
    – Но даже если бы ты там засветилась, то не думаю, что кому-то было бы не наплевать. Очередная дурочка купившаяся на мордашку СиДжея! – продекламировала Рэнси, будто зачитывала газетный заголовок, и резко сменила тон на скучный: – Тоже мне новость. Пф. Он эту хрень проворачивает на каждых тестах.
    Сара ответила нечленораздельным звуком. Она всё не отошла от того факта, что кто-то знает, как она опозорилась. Даже если Элен была права, и никого это не интересовало, это всё равно было ужасно.
    – Вы девственницы все одинаковые, – пренебрежительно произнесла Рэнси и вдруг воспрянула: – О, я знаю!
    Она провела пальцем по руке Сары и нежно проворковала:
    – Может, мне тоже стоит быть с тобой поласковей? Тогда ты мне сделаешь домашку?
    Сара резко отбросила её руку.
    Она с трудом сдерживалась, чтобы не закричать. Хоть на глазах стояли слёзы, её страх сменился злостью. Пришлось сжать кулаки изо всех сил, чтобы не сделать что-то, о чём она позже пожалеет.
    – Заткнись!.. – прошипела Сара, судорожно вытирая глаза. – Ненавижу этого ублюдка...
    – Ооо... – недоверчиво протянула Элен. – У кого-то проснулся характер, так что ли?
    Сара промолчала. Вспышка агрессии застала её врасплох. Она почти сорвалась. Хорошо, что сейчас ощущение ослабели.
    – Ну, это не на долго, – продолжила Элен. – К следующему тесту будешь тереться о его ноги, как и все остальные.
    Со странным отрешённым спокойствием Сара поняла, что это не так. Она бы предпочла скорее прыгнуть с моста, чем снова связаться с этим подонком. Обида ушла и её сменила тоскливая досада. Будто она потратила впустую кучу времени.
    – Как скажешь, – устало произнесла Сара в ответ на колкость.
    Вспышка гнева будто поглотила все её силы. К счастью, вместе с ними ушли и горечь со страхом. Саре действительно было всё равно, что скажет Рэнси. Внутри неё что-то перегорело.
    – Что, уже всё? – с нотками недовольства поинтересовалась Элен. – Сегодня ты какая-то скучная.
    Рэнси сделал паузу и произнесла:
    – Так как игра?
    – Что? – непонимающе переспросила Сара. – О чём ты?
    – Игра, – с нажимом повторила Элен. – Этот Миф, или как его там? Меня от аддов уже тошнит, они просто повсюду.
    – Ах, это... Нормально. Наверное... – неуверенно произнесла Сара.
    Элен скептически приподняла поблескивающую серую бровь.
    – Тебе что, от психической травмы память отшибло? Небось, даже на окно лаунчера смотреть не можешь. Как в прошлом году, после бала...
    Сара жарко покраснела. Она уже смирилась с тем, что случилось в прошлом году, но воспоминания всё ещё заставляли её сгорать от стыда.
    – Ничего подобного! – запротестовала Сара. – Я ещё хотела поиграть...
    – Что? – Элен удивилась, но тут же отпустила колкость: – Не боишься столкнуться с СиДжеем? С тебя станется в обморок рухнуть, неудачница!
    – Игра большая, – буркнула Сара.
    – А, я поняла, – протянула Рэнси. – Пытаешься скрыться в вирте. Именно то, что от тебя и стоило ожидать, и как я сама не догадалась.
    Сара мрачно промолчала. Элен была неправа на счёт игры, но на остальное ответить было нечего. Сара действительно закрылась бы от окружающих, не в игре так в комнате.
    – Смотри допрыгаешься до расслоения, – довольно заметила Элен.
    – Расслоения не существует, – отрезала Сара.
    – Это зависит, как посмотреть, – мелодично промурлыкала Рэнси.
    Раздался звонок. К облегчению Сары её немезида, чья ухоженная красота соперничала только с бессердечностью, поднялась.
    – Ну пока, сталкер2.
    Сара в ответ только недовольно фыркнула. Элен спустилась ниже и присоединилась к группе своих подруг. Глядя на их звонкие приветствия и образцовые улыбки, Сара невольно припомнила, что Рэнси регулярно честит их всех не первыми словами.
    В аудиторию вошёл учитель и началась лекция. Сара машинально конспектировала материал, но её мысли невольно уплывали к тому, что сегодня она вернётся в игру. Она ещё никогда не договаривалась о встрече, путь даже в сети. Ощущение, что её ждут – если её ждут, конечно, – было очень необычным.
    Несмотря на слова Элен, что никто, наверно, даже не знает о вчерашнем, Сара всё равно боязливо прижималась к стенам, стараясь не поднимать голову. И хоть ничего так и не случилось, она не рискнула задержаться дольше необходимого.
    Некоторые задания выглядели довольно проблематичными и Саре действительно стоило бы посетить библиотеку, но она решила, что уж лучше сделает всё сама, чем проведёт в школе лишнюю минуту. Только усевшись в автобус, измученная девушка позволила себе мысли о том, что всё, может быть, не так уж и плохо.
    Через полчаса она уже была дома. Обычно после школы она возилась с готовкой на завтра и только после этого садилась за учёбу. Но сегодня она хотела почитать инструкцию к Мифу. Раз она обещала играть с Эдом, то ей стоит перестать быть обузой.
    Сев за компьютер, Сара двинула курсор к значку Мифа. И остановилась. Время ещё есть, но ей не стоило начинать развлекаться, прежде чем она закончит с домашкой. Лучше уж сразу разобраться. Нельзя получать плохие отметки, отец мгновенно узнает.
    Если она уйдёт в вирт, то проснётся только завтра утром. Играют во сне, и после выхода из игры устройство просто оставляет пользователя досыпать естественным образом.
    Сара вызвала школьный профиль и привычно выстроила список занятий. Задания, как назло, действительно попались какие-то замысловатые. Сара буквально чувствовала подвох в вопросах – один вообще явно подразумевал небольшое сочинение, – но возиться с ними до вечера не хотелось. Так она даже не успеет заглянуть в мануал к игре! Сара решила обойтись минимумом. В конце концов, не может же она всегда всё делать на сто процентов.
    Проекция часов показывала пять вечера. Сара разогрела на ужин остатки. Стоило бы состряпать что-нибудь еще, но у неё не было времени. Забрав еду с собой, девушка уселась за компьютер. Было немного непривычно, она привыкла ужинать на кухне, читая книгу.
    Мануал оказался куда больше чем она ожидала. Предысторию игрового мира пришлось пропустить, это явно был просто лор3. Сара перешла к созданию персонажа. В голове, оставив лёгкое ощущение стыда, пронеслись мысли, что не спеши она так в прошлый раз, то начала бы именно с этого.
    Здесь подробно были описаны особенности игровых персонажей, свойства рас и их взаимоотношения. Сара, наконец, поняла, что означает «пустой» игрок. Видимо игрок может выбрать, будет ли у его персонажа магия или нет. Такое решение казалось странным, никто в своём уме не откажется от магии. Но в мануале ясно давали понять, что с магией связаны некоторые недостатки. Какие именно – оставалось секретом.
    Самой «игровой» частью оказались основные характеристики персонажа. Тело, Дух и Сноровка описывали игровые способности, и от их комбинации с навыками зависело, какие умения персонаж сможет применять.
    Девушка листала всё быстрее, стараясь просматривать наискосок. Она бегло пролистала главы про репутацию, про Гильдию и Храм меченых, про специализации в магии, про организации игроков...
    Сара, наконец, догадалась посмотреть на ползунок сбоку от текста. Оставалось ещё много. Недостатка в сложности Миф явно не испытывал.
    Днём у неё возникла мысль выставить напоминание на условленное время. Тогда Сара подумала, что это излишне, но сейчас, когда посмотрела на часы, вдруг поняла, что это вовсе не так. Стрелка уже почти стояла на шести.
    Поскорее нырнув в кровать, Сара надела вирт-комплект. И спохватилась что так и не вызвала игру.
    – Запустить программу. Миф, – скомандовала она и легла.
    На мониторе открылось знакомое окно, стилизованное под старый свиток. В верхнем углу сразу появился таймер. Когда время истечёт, Сара погрузится в сон, а её сознание отправится в виртуальную реальность игры. Девушка закрыла глаза и расслабилась.
    Ощущения от погружения в Миф были не такими как в других вирт-пространствах. Миф использовал новую систему воздействия, погружая пользователя в сон, прежде чем начать проецирование. Просто лежать и ждать пока программа тебя усыпит было немного странно.
     Переход случился незаметно, как и в прошлый раз. Саре казалось, что она закрыла глаза и отвлеклась на свои мысли всего на секунду. И вдруг почувствовала, как прислоняется спиной к чему-то холодному.
    Девушка испуганно рванулась вперёд, пытаясь подняться и.... чуть не рухнула на пол. Сара находилась в личной комнате.
    Помещение было небольшим, с белыми каменными стенами, будто из мрамора. Свет струился из ветвистого узора под потолком. В комнате стояли только кровать и большой сундук. Несмотря на небольшой размер комнаты, воздух был свежим и приятно прохладным.
    Сара стояла перед вырезанной в стене аркой наполненной серебристой дымкой. Это был выход в игровой мир. Девушка обернулась. За спиной на противоположной стене находилась такая же арка. Она казалась пустой, но стоило Саре посмотреть на неё, как белый камень мгновенно покрылся золотистой дымкой. Выход.
    Обстановка в помещении была довольно стерильной. Наличие сундука намекало на то, что в личной комнате предполагалось хранить свои вещи. В мануале упоминалось, что её можно даже декорировать по своему желанию, принести мебель и всё такое. Подобный подход казался Саре странным, обычно вирт-программы настраивались извне, для максимального удобства пользователя. Присутствие кровати слегка озадачивало. Не будут же люди спать в вирте.
    Посох, который Саре вчера купил Эд, был там же, где она его оставила, когда выходила из игры. Не сообразив, что с ним делать, Сара просто прислонила его к стене. В этом положении он и остался.
    Девушка неуверенно взяла предмет в руки. Очевидно, что придётся носить его с собой. Неудобно и выглядит, наверно, странно. Сара успокоила себя мыслью, что возможно она привыкнет. В старину посохи брали в долгие путешествия и паломничества. Если они будут много ходить пешком, то это только логично.
    Рядом со входом в игру находилась карта королевства. Она была вырезана в камне, как барельеф. Маленькие картинки изображали различные объекты – города, леса, горы. Воду указывали стилизованные символы волн, в реках и озёрах, и в море.
    На карте светилось две точки. Сара присмотрелась к надписям под ними. Одна была помечена как форт, вторая названием деревни. Святилища.
    Войти в игровой мир можно было только через святилища, но в мануале упоминались «возвратные кристаллы» как одноразовая альтернатива. Игрок сам мог выбрать через какое святилище выйти, и таким образом они использовались для быстрого перемещения по территории игры. Точка деревни мерцала ярче, чем форта – признак активного в данный момент выхода. Сара прикоснулась к точке форта, и действительно, точка деревни угасла.
    Вернув выделение обратно, Сара встала перед серебристым маревом перехода. Поколебавшись секунду, она нервно закусила губу и прижала руку к экрану.
    В глазах на мгновенье потемнело и Сара обнаружила, что дымка в арке пропала. Взамен послышался шум ветра в деревьях и птичий щебет. Девушка обернулась и поняла, что находится в святилище. Сквозь высокий проём проникал яркий солнечный свет.
    Сара остановилась в проходе. Она заметила, что воздух пахнет иначе, чем в личной комнате. Её окружал аромат леса, земли и зелени.
    Внезапно она ощутила, как неведомая сила бесцеремонно толкает её в спину. Испуганно вскрикнув, Сара пошатнулась и, не удержавшись на ногах, упала на землю. Она неловко поднялась, отряхивая колени и руки. За спиной раздались шаги, заставив её обернутся.
    В святилище стоял другой игрок. Это был парень, кажется, человек. Высокий и смуглый брюнет. Довольно симпатичный. Саре его лицо показалось странно знакомым. Одет он бы во внушительно выглядящую броню, кольчугу с пластинами на плечах и ногах. Доспехи выглядели довольно дорогими, полированные, с золотыми символами королевства. За спиной на ремне висел щит, на поясе ножны с мечом.
    Игрок даже не пытался скрывать, что крайне раздражён.
    – Какого хера?! – злобно выпалил он, выходя из святилища. – Эта игра полное дерьмо! Откуда топовые4 мобы в нубской локации, вообще?!
    Сара смотрела на него с удивлением.
    – Тебя тоже твари положили? – обратился к ней парень.
    Девушка замешкалась, но ответа он и не ждал.
    – Разрабы реально козлы, совсем охренели от своих заскоков. «Реалистичное окружение», – протянул игрок, явно издевательски передразнивая. – В моей жопе!
    – Я, эмм... – Сара несколько растерялась от такого начала. – Я не знаю... я только что вошла.
    – Ясно, – ответил парень. – Я тут просто квест хотел сделать, каких-то жуков помочить или чё-т вроде того. И, значит, прихожу на место, а там моб выше меня. Ну я думал, может он просто здоровый, не станут же они ставить реального хайлевел5 моба в нубятнике. Так этот урод меня чисто одним ударом снёс! Уроды, блин!
    – Я... понимаю. – Девушка понятия не имела, что сказать.
    Похоже, Эдди был прав и в округе действительно может быть опасно. Подумав об этом, Сара вспомнила, что они ведь должны были встретиться здесь. Она не могла опоздать слишком сильно.
    Девушка оглянулась вокруг. В деревне среди домов мелькали прохожие, с другой стороны дорога была пустой. Возле святилища стояли только она и парень в доспехах.
    Сара вдруг заметила, что игрок смеривает её оценивающим взглядом и нервно шагнула назад.
    – Слушай, как на счёт того, чтобы покачаться вместе? – произнёс парень совершенно другим тоном. – Я бы мог помочь тебе... поднабраться опыта.
    У Сары его слова вызвали неприятное ощущение. Резкая смена настроения настораживала.
    – Я... нет, мне не нужна помощь... – неуверенно произнесла Сара.
    Игрока это не остановило.
    – Да ладно тебе. Вдвоём всегда веселее.
    Нотки в тоне игрока коробили Сару. Она лихорадочно пыталась сообразить, с чего он к ней привязался, она ведь не сделала ничего такого...
    И вдруг поняла, что возможно игрок пытается к ней подкатить. Это бы всё объяснило. Но Саре такой исход нравился даже меньше.
    – Я жду кое-кого, – ответила она, пытаясь придать голосу твёрдости.
    – Кого? Неужели у тебя есть подружка? Да у меня удачный день!
    От такого заявления Саре стало не по себе. Этот парень нравился ей всё меньше. От него нужно отделаться.
    – Нет.
    – А что тогда? А я понял, у тебя есть бойфренд, так что ли? – Игрок самоуверенно фыркнул: – Забей не него детка. Я ему ноги сломаю, он и отвалит.
    Сара не знала что делать. Если он не отвяжется сам по себе, то ей придётся прямо сказать, чтобы свалил. А такого Сара делать не умела.
    Парень подошёл поближе. Девушка снова опасливо шагнула назад, судорожно вцепившись руками в посох, будто стараясь им закрыться.
    – Я вижу, игрушка у тебя неплохая, – по-деловому заметил игрок. – Не то, что этот уродский мусор в нубской лавке. Откуда взяла?
    – Какая разница? – недовольно ответила Сара.
    – А остальная снаряга совсем простая, – продолжал игрок. – Тебя что, кто-то твинкует?
    Сара понятия не имела о чём он, но точно знала, что это не его дело. Следовало так ему и сказать. Но она медлила.
    – Слушай, даже если он хайлевел, я его точно сделаю, – заявил парень. – Спорю, что это просто какой-то задрот пытается купить тебя побрякушками. Забей, уж я-то знаю, как обращаться с дамой.
    – Неужели? – Сарказм в голосе прорвался сам собой, прежде чем Сара успела осечься.
    – Ещё как, – самоуверенность игрока не знала границ. – Ты что, из тех, кто любит поломаться, типа ролплей? Ладно, я подыграю.
    Игрок похлопал свой меч.
    – Хочешь, чтобы я продемонстрировал силу или типа того? Это можно...
    У Сары возникло плохое предчувствие. Это было невероятно, но казалось, что он собирается на неё напасть. Она точно не сможет защищаться, она даже против мобов никогда не дралась!
    Больше всего Сару пугало, что он прицепился к ней на пустом месте. В Сети, конечно, никто не церемонится, но это было уже чересчур. Она начинала жалеть, что согласилась вернуться в игру.
    – Шэдоу!
    Знакомый голос позвал её по нику. Сара с радостью обернулась.
    – Эдди!
    Знакомый игрок с луком шёл по дороге. Саре показалось, что он только что вышел из леса. На плече Эд нёс тушу какого-то зверя, кажется, волка. Сара подошла к нему.
    – П...привет, – произнесла она с неловкой улыбкой.
    – Прости, я немного отвлёкся, – сказал Эд. – Долго ждала?
    – Нет, вовсе нет...
    Эд перевёл взгляд на игрока. В воздухе отчётливо возникло напряжение. Сара с удивлением заметила, что выражение на лице парня в доспехах изменилось. Эдди рассеянно сделал шаг, ненавязчиво загораживая девушку собой. Та охотно спряталась ему за спину.
    – А это кто? – поинтересовался Эд ровным тоном.
    Туша волка шмякнулась на землю.
    – Твой знакомый? – И сразу добавил: – Нет, видимо, нет.
    – Это, что ли, твой дружок? – произнёс игрок с пренебрежением. – Блин, ну и бомжара. Последний шанс, детка. Сбрасывай этого неудачника и айда со мной!
    Сара уже почти готова была ответить, что она не нуждается в компании, но Эд заговорит первым.
    – Это ещё что? От золочёных уже не продохнуть, что ж вас столько развелось-то? Дип делает скидки детям, что ли?
    Игрока это явно задело
    – Чё ты там вякнул, нубас? – со злость выпалил он.
    – Прошу прощения? – в голосе Эда явно слышалась издёвка. – Не припомню, чтобы давал тебе разрешение открывать рот. Знай своё место у помойки, сопляк.
    – Ты чё, нарываешься?! – мгновенно раскалился игрок. – Щас быстро на рес пойдёшь, понял?!
    Эдди его слова явно не впечатлили.
    – Это каким же образом? Сразишь меня силой папиной кредитки?
    Игрок схватился за меч, заставив Сару вздрогнуть.
    – Ах ты, сук... АЙ!
    Стрела звонко щёлкнула по мечу игрока и тот от неожиданности его выронил. Парень испуганно попятился, не сводя с Эда глаз.
    Сара даже не заметила, как Эдди снял свой лук. Его движения были неуловимыми. Игрок ругнулся и сбросил из-за плеча щит.
    Когда он наклонился подобрать меч, Эд едко произнёс:
    – Всё верно, нагибайся.
    Игрок с перекошенным лицом стал в стойку и двинулся на Эда. Тот резко натянул тетиву.
    – Мне за это полагается ачивка, – с усмешкой сказал он.
    В следующее мгновенье стрела вошла игроку прямо в колено. Взвыв от боли тот повалился на землю грудой металлолома.
    – Ты падла!.. – провыл игрок.
    И вдруг замахнулся.
     – Хавай!
    Меч с шелестом рассёк воздух рядом с Сарой, заставив её невольно пискнуть от испуга. Эдди лишь слегка отклонился, вновь натягивая лук. Хлопнула тетива, и игрок снова взвыл – вторая стрела торчала в его плече. Эд метил в стыки брони без всякого труда.
    Игрок лежал в дорожной пыли, неловко сжимая древко стрелы здоровой рукой. Казалось, он хотел её вытащить, но не решался. Эд приблизился к противнику.
    – Так-так, что тут у нас... – издевательски протянул он. – Да не скули ты как шавка, обоссышся.
    – Я тебя прикончу, падла!.. – тонко прохрипел игрок
    – Конешна, а то как же.
    Эд несильно пнул корчащегося на земле противника. Тот попытался его ударить, но Эд со смешком отскочил.
    – Смотри, какой бодрый.
    Вдруг он резко сделал короткий шаг и ударил игрока уже в полную силу. Тот вскрикнул от боли, растянувшись на земле. Сара невольно поёжилась. Она не понимала, зачем Эд издевается над противником. Он уже победил, это и так ясно.
    – Запомни, нубас, – наставительно произнёс Эдди, – никогда не рыпайся на сноровку, если не умеешь правильно танковать6. Никакие бабки тебя не спасут от твоей тупости.
    – Пошёл ты, – просипел игрок сквозь зубы. – Будешь теперь всю жизнь через плечо оглядываться, тварь...
    – Оглядываться? – издевательски протянул Эдди. – Да я здесь буду. Хочешь опробовать спаун-килл – милости просим. Бывай.
    Эд резко натянул тетиву. Сара отвернулась, чтобы не видеть, как стрела входит игроку прямо в лицо. Тело безвольно опало на землю и, мгновенье спустя, исчезло во вспышке. Эд вернул лук на плечо.
    – Сраные нубы... – раздражённо буркнул он. – И стрелы пропали... чёрт.
    Эдди обернулся к Саре.
    – Ты в порядке?
    Девушка стряхнула оцепенение.
    – Да... Всё хорошо.
    – Как-то ты испуганно выглядишь, – протянул Эд. – Он ничего тебе не сделал?
    Искренне беспокойство в его голосе странно контрастировала с тем, что он только что сделал.
    – Нет, всё в порядке...
    Сара неуверенно умолкла. Поведение Эда вызывало у неё дискомфорт и, кажется, он это заметил. Посмотрев на место, где исчез игрок, Эд перевёл взгляд на Сару.
    – Тебе ведь не жаль этого урода? – спросил он с недоверием. – Да ладно тебе! Это ж золочёный нуб, утрётся.
    – Нет, – Сара помотала головой. – В смысле, дело не в этом...
    Игрока ей и впрямь было не жалко, он слишком её напугал, чтобы она ему сочувствовала. Но поведение Эда всё равно её нервировало.
    – И в чём же дело?
    – Просто... – неуверенно произнесла Сара. – Ты... довольно жёстко с ним обошёлся.
    – Так золочёный же, – ответил Эдди, как будто это всё объясняло. – Таким навалять нормально, а то они совсем охренеют от безнаказанности.
    – Что это значит, вообще? – непонимающе спросила Сара.
    – Кит же.
    Ей это ничего не говорило. Она слышала подобный термин, связанный с онлайн-играми, но понятия не имела, в чём смысл.
    – Эмм...
    – Ну ясно, ты не в курсе, – констатировал Эд. – Ты видела предложения купить статус в лаунчере Мифа? Купить статус, как по-американски это звучит...
    – Да.
    В окне игры действительно висела реклама. Сара не присматривалась, относясь к этому как к рекламному баннеру.
    – Пока что есть два статуса: золото и платина. Оплачиваешь их хоть раз и получаешь дополнительные блага, в том числе внутриигровые. В этом смысл покупки золота, – пояснил Эд. – При золотом статусе игрок считается членом гвардии и получает халявный комплект стандартных доспехов. Считается шикарным стартом для новичка. Комплект-то появляется прямо в личке, даже в Гильдию ходить не надо.
    – Разве это не «плати-чтобы-победить»7? – поинтересовалась Сара. – Если разработчики продают игровые предметы, то...
    – Верно, верно, – усмехнулся Эдди. – Забавно было, когда при запуске все кричали, что Миф будет по типу «плати-чтобы-победить». Но когда первая волна игроков освоилась, выяснилось, что комплекты гвардейской брони ни хрена не значат в руках идиота.
    Эдди оглянулся на святилище. Похоже, он всерьёз ожидал, что игрок явится за реваншем.
    – Но для кучи детишек эти знания остались тайными и они, размахивая родительскими бабками, рванулись проплачивать золочёную одёжку. За это их и зовут «золочёными нубами», кстати. – Эд похлопал себя по плечу. – Видела золотые гербы королевства у него на наплечниках?
    – Ага, я поняла, – кивнула Сара.
    – Смешно выходит, – продолжил Эдди. – Золото покупают в основном или тупые детишки, которые первый раз в интернете, или задроты, играющие двадцать четыре-на-семь. Хотя, последние берут сразу платину – и гвардия, и второй перс...
    – А что значит «гвардия»? – машинально поинтересовалась Сара.
    – Игровой статус, достижение в репутации. Даёт всякие мелочи в основном. Его все получают, когда репутация с Гильдией станет повыше и игрока начинают гонять в рейд-зоны8. Это доступ к армейским оружейникам, скидка на обучение у наставников, с магией там что-то ещё, не припомню... Всё, что требует высокой репутации, короче. Те, кто всерьёз играет в топовых группах, чтоб не фармить9 целый месяц репутацию в Гильдии просто покупают статус и сразу ломятся в рейды.
    Эд задумчиво хмыкнул и усмехнулся:
    – Хотя я слышал, что некоторые группы ставят единственным условием для вербовки гвардейский статус. То есть, любой школьник может прикупить золото и сразу вступить в отряд. Людей, наверно, просто набирают.
    – Ясно... – произнесла Сара.
    У неё была куча вопросов, но она решила отложить их на потом, чтобы не запутаться окончательно.
    – Похоже, наш малолетний друг не желает продолжения банкета, – с показным разочарованием произнёс Эдди. – Ничего удивительного. Ссыкливые, они золотые-то.
    – Почему они тебе так не нравятся? – спросила Сара и осеклась: – Ну, в смысле...
    – Так никому они не нравятся, – ответил Эд и с раздражением добавил: – Может, если бы они так не выделывались, у платёжников не было бы такой репутации. Никто ж не виноват, что купить прогресс норовят в основном жопорукие малолетние идиоты.
    Эд буквально излучал неприязнь и Сару это удивляло. Он казался дружелюбным парнем, она и представить не могла, что он может быть таким злым. Это немного нервировало. Вовсе не помогало то, что у неё совсем недавно был опыт с двуличными людьми.
    Сара успокоила себя тем, что Эд, наверно, просто не любит наглых новичков. Она и сама чувствовала неприязнь к тому игроку. Мелькнула мысль, что, возможно, лучше уточнить у самого Эда, но девушка быстро её отогнала. Он может подумать, что она всегда такая навязчивая. Лучше просто оставить как есть.
    – Кстати, что этот сопляк вообще здесь делал? – задумчиво поинтересовался Эд. – Обычно они сразу сваливают в город. Он ничего интересного не упоминал?
    – Он сказал, что видел какого-то моба, – ответила Сара, припоминая разговор с игроком. – Похоже, это был какой-то сильный монстр, он сказал, что тот убил его с одного удара.
    – Ну это заслуга не большая, – хмыкнул Эд. – Но если в округе появилось что-то крупное, то это наверняка приманка для хайлевелов. Небось, в городах уже раздают квесты на охоту в этой местности. В Мифе такое бывает иногда.
    – Звучит неприятно, – честно призналась Сара. – Вряд ли тем, кто только начал это поможет втянуться.
    – Не думаю, что ивента10 хватит надолго, – ответил Эд. – Если квесты действительно появились, то в округе будет полно опытных игроков. Будут изображать героев спасая нубов от неизбежной расправы... но нам с этого проку уже никакого. Лучше сразу в город.
    – Наверное, – согласилась Сара. Перспектива встречи с каким-нибудь чудищем её совсем не привлекала.
    Эдди отвернулся от святилища и произнёс:
    – Ладно, я не нанимался ждать пока этот пацан раздуплится. – Он обратился к Саре: – Ты всё ещё не против моей компании? Или лучше сама?
    – Да. – Девушка смущённо осеклась и поправилась: – То есть, нет. В смысле, я не против. Я ведь всё ещё должна тебе за этот посох...
    Несмотря на свои сомнения и подозрения Сара всё же решила держаться с Эдом. Уж лучше так, чем случайно наткнуться на того игрока. Кто знает, как он отреагирует, когда Эдди не будет рядом.
    – Да брось ты уже, – отмахнулся Эд. – Недельку спустя такие можно будет хоть каждый день покупать. Как только доберёмся до Ламари... Ты ведь не против?
    – В смысле? – не поняла Сара.
    – Ну, может, ты собиралась куда-нибудь ещё? Отсюда можно отправиться в Мидлейк, так что может быть...
    – Да мне, в принципе, всё равно, – честно ответила Сара. – Я даже не знаю в чём разница.
    – По-моему, разницы никакой, – сообщил Эдди. – Начинать везде придётся с нуля, а чтобы открыть святилища всё равно придётся тащиться в каждое лично. Ну что, пошли тогда?
    Сара покладисто кивнула.
    – Ага.
    Эд повернулся, чтобы двинуться по дороге, но вдруг задумчиво нахмурился.
    – Мне кажется, я что-то забыл...
    Сара молча ткнула в лежащего на земле волка
    – Ах да, верно, – спохватился Эд. – Отправление откладывается. Нам нужно зайти кое-куда, это быстро.
    Эд подобрал волка и легко закинул обратно на плечо. Они двинулись к деревне, но не к центру, а забирая чуть-чуть вправо. Эдди явно знал дорогу, и Сара просто пристроилась следом.
    – Зачем тебе эта... штука? – произнесла Сара.
    – Это называется мёртвое животное, Шэдоу, – наставительно произнёс Эд, заставив Сару сердито фыркнуть:
    – Да знаю я! Я не о том...
    – Это подарок, – перебил её парень.
    – Зачем кому-то мертвый волк? – непонимающе поинтересовалась Сара. – Это какой-то... реагент?
    – В смысле? – удивился Эдди.
    – Ну, я не знаю, – протянула Сара. – Для крафта11...
    – А, это не для игрока.
    – Так это какой-то квест?
    – Нет. Я, честно говоря, и сам не знаю, получится ли что-нибудь, просто хотел попробовать. Видишь ли, несколько дней назад я наткнулся в лесу на раненого охотника, довольно далеко от деревни. На него нападали какие-то собакоподобные хрени. Я с ними разобрался, вывел этого чувака из леса. Ему руку порвали прилично так. Меня заставили сгонять за травами... кстати, если увидишь в траве жёлтые цветочки с круглыми листьями срывай, это лечебная штука... Так вот, я принёс травы, меня поблагодарили, и охотник подарил мне свой лук.
    – Звучит как самый что ни на есть квест, – призналась девушка.
    – Ну! Но вот в чем фокус – охотник сказал, что не сможет работать больше недели, и действительно, я его видел в деревне несколько раз, он ходит в перевязи.
    – Ух ты, – удивилась Сара. – Я такого в играх не встречала.
    – Правда? Да такое делали пару раз. В Мифе просто в первый раз подошли с амбициями, самоубийственными даже для ММО. Вообще, они так рекламировали свое динамическое окружение, что игроки из принципа будут проверять программу на прочность. Признаться, и сам грешен. Я хочу посмотреть, как отреагирует НПС, если я заявлюсь к нему с добычей в качестве подарка.
    – А что если ему не нужен волк?
    – А! – Эд поднял палец. – Но в этом-то и дело. Он сказал, что охотился на волков, когда на него напали.
    – Ты думаешь это какой-то скрытый квест? – с интересом спросила Сара.
    – Да нет, в Мифе вообще нет скрытых квестов как таковых. Окружение не скриптованное, а функционное. – Эд заметил непонимающий взгляд эльфийки: – Да неважно. Просто попробуем.
    – Так ты делаешь это просто так?
    – Ну да. Интересно же. Кстати, мы пришли.
    Эдди свернул к одному из домов на окраине. Из-за дома раздавались размеренные удары. Игроки обнаружили охотника на заднем дворе. Крепкий мужчина средних лет рубил дрова. Левая рука действительно покоилась на перевязи, ему приходилось орудовать только правой. Мощным ударом он вгонял топор в полено и вторым раскалывал его надвое.
    Услышав шаги, он обернулся.
    – День добрый, – дружелюбно произнёс Эдди.
    Охотник его узнал.
    – Господин защитник! Рад видеть, – произнёс он с лёгкой улыбкой и указал на ношу Эда: – Добрая была охота?
    – Не жалуюсь, – Эд опустил тушу на землю. – Это тебе. Раз уж ты не сможешь охотиться сам, подумал помочь
    Это заявление заметно удивило охотника.
    – Уверены? – недоверчиво спросил он. – За целого волка до пяти монет можно выручить.
    – Деньги не главное, – заявил Эд. – Это тебе в помощь. Рука-то не скоро поправится.
    Мужчина врубил топор в бревно.
    – Да заживает потихоньку. А с вашим подарком, может, и снадобья ещё прикуплю. Помогли вы мне. Вот только отплатить нечем...
    – Да не беспокойся, – отмахнулся Эдди.
    – Как же так, – покачал головой охотник. – Не могу же я просто так принять...
     Сара следила за сценой с удивлением. Реакция этого персонажа была удивительно реалистичной, мужчина действительно казался озадаченным. Он вёл себя совсем иначе, чем НПС из форта. Там все были такими деловыми.
    Охотник вдруг посмотрел на Сару и поинтересовался:
    – А ваша спутница ведь одарённая, так?
    – Верно, – подтвердил Эд.
    – Вы знаете о синих травах? – спросил охотник у девушки.
    – Нет... – озадаченно произнесла Сара. – Никогда не слышала.
    – Позвольте поделиться с вами лесной хитростью.
    Охотник дал знак следовать за ним и, приоткрыв небольшую калитку рядом с домом, вошёл в обнесённый плетнем сад. Игроки двинулись следом. Среди деревьев на ухоженных грядках росло множество разных растений. Сару невольно кольнула зависть, она всегда неровно дышала к красивым садикам и тому подобным вещам.
    Охотник остановился над одной грядкой.
    – Вот это «синецвет», – он указал на один цветок. Затем на другой: – Вот это «голубая лапка».
    Опустившись на колено, мужчина аккуратно сорвал несколько стеблей и передал Саре.
    – Если вы почувствуете, что лишились сил, пожуйте лепестки этих цветов. Они довольно горькие, но ваша магия снова войдёт в силу.
    – Оо... – протянул Эдди. – Это интересно.
    – Спасибо, – произнесла Сара. Она помедлила, не зная, куда девать цветы, но быстро сообразила положить их в подсумок на поясе.
    – Вот, возьмите ещё. Но я не советую использовать их чаще, чем раз в полдня. Они вызовут недомогание, если переусердствовать.
    Охотник быстро нарвал целый пучок синих и голубых цветов и перевязал их длинным стеблем травы.
    – Эти цветы растут в местных лесах повсюду, вы без труда соберете множество. Кроме того, хоть они и не очень дорогие, но алхимики всегда их покупают.
    – Спасибо, – повторила Сара, принимая пучки трав. Эти отправились в сумку побольше.
    – Что вы, это самое малое, что я могу сделать, – ответил охотник.
    – Можем посмотреть по дороге в город, – сказал Эдди, обращаясь к Саре.
    – Вы направляетесь в город? – спросил охотник. – Я слышал, что в округе стало неспокойно. Старайтесь не сходить с дороги.
    – Вот как? – Эд метнул на Сару короткий взгляд, многозначительно двинув бровями. – Мы учтём.
    Когда они вышли из сада, на пороге дома стояла женщина. Увидев Эда, она ахнула.
    – Да это же вы! Пришли проверить моего непутёвого?
    – Вроде того, – слегка улыбнулся Эд.
    – Если вы отправляетесь в дорогу, то, возможно, вам стоит подкрепиться, – предложил охотник.
    – Спасибо за приглашение, но нам лучше спешить, путь неблизкий, – ответил Эдди и обратился к Саре: – Ты ведь не против?
    – Нет, – качнула головой эльфийка.
    – Хотя бы позвольте дать вам еды в дорогу, – вмешалась женщина.
    Она скрылась в доме.
    – Не вздумайте отказываться, господин меченый, – с улыбкой сказал охотник. – Обидится.
    – Этого мы допустить не можем.
    Женщина вновь вышла наружу и вручила игрокам два объёмистых свёртка ткани.
    – Вот, возьмите. Солонина по моему рецепту и хлеб совсем ещё свежий. Мигом силы вернёт, даже после тяжёлого дня.
    – Спасибо за заботу, – ответил Эд. – С вашего позволения, мы отправимся.
    – Удачи, господин меченый, – сказал охотник. – Вам всегда здесь рады.
    Игроки отправились к дороге. Когда они отошли на достаточное расстояние, Сара позволила себе поделиться впечатлениями
    – Это просто поразительно, – поражённо выдохнула она. – Никогда не видела такого реалистичного поведения! Неужели это действительно просто НПС? Такое впечатление, что это настоящий ИИ...
    – Жаль тебя разочаровывать, но это самые натуральные скриптованные болванчики, – с усмешкой ответил Эдди. – Нечасто играешь в РПГ? Последнее поколение одержимо динамическим окружением.
    – Я не слишком много играю, – смущенно призналась Сара. – Предпочитаю что-нибудь попроще, вроде экшена.
    – Серьёзно? – Парень приподнял бровь. – Удивительно.
    – А что, девушкам нельзя играть в такое? – обиженно спросила Сара
    – Да я не об этом. Просто ты похожа на тех, кто будет увлекаться ролевыми играми... ну да ладно. – Эд сменил тему: – В общем, я вижу, что разрабы используют движок на полную мощность. В Мифе поведение неписей одна из пиарных фишек, удивительно насколько они оправдали весь хайп.
    – То есть они... живые? – удивилась Сара. – В смысле, это настоящие....
    Эд прервал её смехом.
    – Конечно, нет. Это просто логическая архтектура. Если по простому – все в игре подчиняются набору правил и действуют соответствующе. Но не позволяй этому реализму тебя обмануть – это просто программа. Помнишь вчера админа?
    – Ага. Что-то про распознание слов...
    – Верно. Программа реагирует на неположенные слова и странное поведение. Просто тогда непись был под контролем администратора. Если слишком отойти от сценария и начать доставать неписей всяким посторонними темами они постараются свалить. От этого даже репутация падает.
    – А... – Сара замешкалась. – Ты знаешь, как работает репутация? Я не дочитала в мануале...
    – Да это именно то, что есть. Репутация. Отношение окружающих. Нам пока не стоит об этом слишком заботиться. Подумаем, когда купим гильд-листы, там всё будет видно.
    – Ладно.
    Они вышли на дорогу. Две полосы утрамбованной земли с пыльной примятой травой между ними сбегали вниз по склону холма, исчезая за поворотом.
    – До города очень далеко? – поинтересовалась Сара.
    – Довольно далеко. Но когда мы выберемся на тракт то, скорее всего, сможем поймать попутку или типа того. Хотя...
    – Что?
    – Знаешь, мы могли бы срезать, – с энтузиазмом сказал Эдди. – Когда я ходил через лес, то видел дорогу с вершины холма. По основной дороге нам придётся его обходить, а он довольно длинный. Напрямик мы могли бы срезать несколько часов.
    – В смысле через лес? Ну уж нет! – заспорила Сара.
    – Почему? – удивился парень.
    – Эдди! Мы же специально собирались уйти из деревни, чтобы не попасться под ивент! А ты хочешь идти через лес, где монстры!
    – О, – озадаченно произнёс Эд. – Я даже не подумал... Но мы ведь быстро выйдем на тракт, так что ничего не будет. Ну же. Мы всё равно пойдём в другую сторону.
    – А если мы заблудимся?
    – Я смогу нас вывести
    – Точно?
    – Конечно! Наверное. У меня же сноровка, программа сама всё сделает.
    Сара недовольно поджала губы.
    – Да ладно тебе, – примирительно сказал Эдди. – Какой смысл играть в песочницу, если мы не будем исследовать карту?
    – Но если на нас нападут?
    – Будем убегать. – Эд усмехнулся: – Не бойся, я тебя не брошу.
    – Ладно, – нехотя согласилась Сара и буркнула: – Но если что-то случится, виноват будешь ты...
    Они свернули с дороги и двинулись прямо через лес. Низкий подлесок почти не замедлял их движения, только иногда трава стояла зелёными островами по пояс. Косые солнечные лучи падали сквозь кроны деревьев, создавая в прогалинах замысловатый светлый узор. В воздухе пахло чем-то горьковато-терпким.
    Обходя холм, игроки постепенно спустились в лощину.
    – Ты что-то заметила? – вдруг спросил Эдди
    – Что? Нет, я просто...
    Сара вдруг поняла, что крутит головой как на экскурсии. Девушка смущённо потупилась и призналась:
    – Я не особо бываю на природе.
    – Серьёзно? Слишком привычная история в наше время, – ровно ответил Эдди.
    Сара сама не заметила, как начала увлечённо осматриваться. Она почти никогда не выбиралась из города. Отдыхать на природе всей семьёй у них было не принято. И она всегда старалась увернуться от школьных поездок, ещё с начальной школы. Теперь её страхи казались совершенно неоправданными. В лесу было так красиво.
    А ещё росли синие цветы.
    – Ой, смотри. – Сара согнулась, присматриваясь внимательнее. – Это ведь те самые, так?
    – Похоже.
    – Нарвать? – с энтузиазмом спросила девушка.
    – Давай, – согласился Эд. – В крайнем случае, продадим.
    Сара с пыхтением набрала пучок травы с синими цветами. Вспомнив, как действовал охотник, она сорвала несколько длинных стеблей и перевязала пучок.
    – Я закончила.
    Сара обернулась и обнаружила, что Эдди осматривает ближайшее дерево, едва ли не прижимаясь лицом к стволу.
    – Что... ты делаешь?..
    – Лижу стены, – невнятно ответил Эд.
    – Эээ... Что?
    – Ну ты знаешь. Смотрю на текстуры. – Эдди подошёл к другому дереву и уточнил: – Кора на деревьях должна генерироваться случайным образом. В идеале. Но что-то мне подсказывает, что это просто повторяющаяся картинка с рассечением...
    Эдди сделал круг, смеривая подозреваемый ствол строгим взглядом.
    – Когда-нибудь я узнаю, – угрожающе пообещал он, отходя.
    – У тебя странные интересы, – честно сказала Сара.
    – Ну, я всё-таки программист. Вроде как.
    Эдди вдруг вскинул лук и повернулся, вглядываясь куда-то между деревьями.
    – У нас гости, – произнёс он.
    – Что?!
    Сара тут же спряталась за его спину, судорожно сжимая посох.
    – Где? – испуганно спросила она. – Я ничего не вижу...
    – Не знаю.
    – Если это один из тех мобов? – Сара ощутила лёгкую панику. – Что нам делать?
    – Что-нибудь придумаем – спокойно сказал Эдди.
    Из кустов послышалось низкое рычание. Эдди мгновенно пустил стрелу, метя на звук. В ответ раздался высокий визг.
    – Пф, просто какая-то дворняга, – констатировал Эдди.
    Тут же раздалось рычание со стороны и на них бросилось сразу несколько зверей. Первый получил стрелу, но второй оказался проворнее. Эдди промахнулся, хоть стрелял почти в упор.
    Один из волков прыгнул прямо между ними. Из кустов выскочило ещё несколько и Эд отвлёкся на других противников. Сара оказалась перед рычащим зверем одна.
    Она почувствовала, что обмирает от страха. Нужно было сделать хоть что-то, но она не могла двинуться.
    Волк сделал выпад, пытаясь тяпнуть её за ногу. Сара, будто предугадав его движение, отпрыгнула назад. Девушка махнула в его сторону посохом, стараясь отогнать зверя прочь, но он лишь пригнулся на секунду не прекращая рычать. Она прицелилась магией, но поняла, что ей не хватит времени, чтобы закончить заклинание, волк её укусит.
    Зверь припал к земле и прыгнул. Сара вдруг почувствовала системную команду. Сделав короткий шаг в сторону, она пропустила волка мимо себя. Тот неловко плюхнулся на землю, и Сара успела с силой врезать ему нижним концом посоха, будто пыталась заколоть. Волк взвизгнул от боли. Теперь она успевала его заморозить – белая дымка ударила в зверя, и он застыл, покрывшись инеем.
    Сара нервно обернулась. Эдди уже закончил с оставшимися противниками. Волки лежали на земле без движения.
    – Ты в порядке?
    – Да... – Сара и сама не могла поверить, что это правда. – Я в порядке.
    – А этого что не прикончила?
    Эд подошёл к зверю и, поразмыслив... вдруг прыгнул ему на шею. От резкого хруста Сара вздрогнула.
    – Что ты делаешь?!
    Эдди непонимающе посмотрел на неё.
    – А что? – Он поморщился: – Да не парься ты. Они не настоящие. При написании этой игры не пострадал ни один мохнатый мешок
    – Но... это же...
    – Что? Это мобы, Шэдоу, расслабься.
    Эдди взял её под руку и осторожно потянул за собой.
    – Давай, идём дальше.
    Они отошли не слишком далеко, когда Сара остановилась.
    – Подожди... Я... Мне надо прийти в себя. – Сара виновато посмотрела на спутника. – Прости.
    – Да ничего. Вон там, – Эд указал на небольшой валун неподалёку. – Присядь.
    Сара охотно воспользовалась предложение. У неё дрожали от стресса руки, но дыхание уже успокаивалось. Вообще, она чувствовала себя куда лучше, чем могла ожидать.
    – Всё-таки это не для меня, – произнесла Сара. – Так страшно...
    – Ты никогда не влипала в неприятности, не так ли? – поинтересовался Эдди.
    – Смотря, что считать, – глухо ответила Сара.
    – Ну, например, драку, – сразу предложил Эд.
    – Нет. Никогда...
    – Ты привыкнешь, – заверил её Эдди. – Уже скоро будешь охотиться на зверьё как все.
    – Правда? – кисло спросила девушка.
    – Ещё как.
    – Ты ведь говоришь это не просто для того, чтобы я почувствовала себя лучше?
    – Нет, – серьёзно ответил Эд. – Вовсе нет.
    Их прервало раскатистое бурчание в животе. Сара густо покраснела.
    – Похоже, тебе нужно пополнить запас выносливости, – сказал Эдди, доставая свёртки с едой. – Посмотрим?
    Эдди разложил свёртки на камне и присел рядом.
    – Прости... – пролепетала Сара. – Стыдно-то как...
    – Ничего удивительного. Хоть их и не видно у тебя есть характеристики. Любые действия истощают, так что естественно, что после боя ты чувствуешь голод.
    Сара смущённо оторвала кусок хлеба. Он оказался на удивление вкусным, мягким и душистым.
    – Ой, какой хороший, – удивилась она
    – Качественная пища лучше восстановит выносливость.
    Эдди звучал как обучающая программа. Сара покосилась на него с неодобрением.
    – Ты всё портишь.
    – Неужели? – с улыбкой поинтересовался Эд.
    Повисла короткая пауза. Затем Эд, рассеяно осматриваясь по сторонам, спросил:
    – Так... чем ты собираешься заниматься?
    – Что? – удивлённо переспросила Сара.
    – В игре. Что будешь делать?
    Простой вопрос поставил Сару в тупик.
    – Что делать в игре?.. Я даже никогда об этом не думала
    – Но что-то же тебя интересует? – сказал Эдди
    Сара смущённо потупилась. Она не решилась бы признаться даже ему, что её в первую очередь интересовал именно Карл. Хоть фактически, вчера она так и сделала...
    Было немного стыдно за то, что она просто болтается по игре без причины.
    – Но... я никогда не играла в ММО, – нашлась Сара. – Я не знаю, чем именно люди занимаются.
    – Ну, игроков можно поделить на три категории. Технически на четыре, по роду деятельности, но если упростить, то фактически их три. Те, у кого день пропал, если они не доминировали над кем-то через прокси, те, кто возбуждается на стабильно возрастающие цифры и те, у кого слишком много лишнего времени на руках и-или слишком мало личной жизни.
    – Что-то это не похоже на игровую активность, – подозрительно произнесла Сара.
    – А игра и не важна, это универсальные категории, – невозмутимо заявил Эд. – Но, если тебя это волнует, в самой игре всё сводится к двум типам игрового процесса: «игрок против игрока» и «игрок против окружения».
    – И что же в Мифе?
    – Да, в принципе, и того и другого полно. – Эдди развёл руками: – Из-за того, что ПвП12 свободное, игроки могут мочить друг друга сколько влезет. Но основа, конечно, на ПвЕ13. Это видно даже по их квестовой системе. Большая часть игроков, которые просто работают на Гильдию меченых, в конце концов, сбиваются в группы, запросы из Гильдии организовывают их естественным образом. Потом они или расширяются сами, или вливаются в ряды больших групп. Это логично, конечно, – рейдовые зоны в Мифе не просто большие и сложные данжи. Они одноразовые. Ты читала предысторию игры?
    – Нет, – призналась Сара. – Пропустила. Я смотрела про игровой процесс.
    – Ну, без подробностей: есть четыре зоны, в каждой из них сидит большой плохиш, Падший лорд. Эти зоны что-то вроде гигантских крепостей набитых сложнейшими противниками. Чтобы просто добраться до одного из Падших нужны тысячи игроков. Целая армия.
    – Ух ты. Это звучит... – Сара запнулась.
    – Нереалистично? Да уж. Хоть в Планетарных Войнах такое было, даже видео есть. «нео-МОБА», кажется, или типа того. Пять тысяч идиотов и всего две святые катаны... В любом случае, по поводу Мифа, интернет массово прозревал, что скоро все снова свалят в Дрим14, трахать фуррей. А потом «Серебряные Крылья» вломились в Айрон Кип и взяли верхний город. Самые упрямые задроты по эту сторону от Великих Озёр. Ох и шуму было. В узких кругах, разумеется. Можешь поискать видео на Джитубе15, «штурм Айрон Кип», будет забавно.
    – Ага. А «Серебряные Крылья» это...
    – Топовая группа на Северной Америке, – пояснил Эд. – Они до сих пор на первом месте по рейтингам. После этого все ринулись захватывать плацдармы вокруг рейд-зон и набирать группы. – Он хмыкнул и добавил: – Не удивительно, что с участников топовых групп поступает основная масса микротранзакций.
    – Нужно платить, чтобы быть частью группы? – удивилась Сара.
    – Нет. Но... Ты ведь знаешь про гильд-холлы? По любому знаешь, это было в рекламе.
    – Да, но... мм...
    Сара что-то такое припоминала, смутно.
    – За недвижимость в игре необходимо платить. Многие исходили ядом, когда Дипы раскрыли систему поселения – платить за то, что выдают бесплатно? Ни хрена! Но низкие расценки и возможность оплаты игровой валютой свели недовольство на нет. – Эд коротко усмехнулся. – Суть в том, что ценовая политика показывает зубы на уровне, который невозможно было предсказать, пока не появились «тысячники», группы с тысячами участников. Стоимость расширения и поддержки холлов оказалась такая, что вся группа будет фармить только для того, чтобы оплатить право на существование. В конце концов, топы ввели членскую плату наличкой внутри их собственных групп. И всё это отправится прямиков в карманы Дипа. Игроки сами собирают им деньги. Гениально.
    Сара не могла понять, Эдди говорит с сарказмом или действительно так считает.
    – То есть, – уточнила она, – всё-таки нужно платить? Реальными, я имею в виду.
    – Нет, не совсем. Это касается только топовых кланов, которые нацелены на прогресс в игре. Простые игроки и малые группы могут поддерживать нормальное существование и без платы реальными деньгами. Хотя даже им приходится снимать плату игровой валютой. Это замкнутый круг – чем больше группа, тем больше им надо оплачивать за недвижимость, тем больше им нужно членов, тем больше они становятся... и тем больше им нужно платить. – Эд рассмеялся. – Я же говорил, гениально.
    – Звучит как-то зловеще, – протянула Сара.
    – Ну, это не так плохо, как кажется. Многие группы просто отказались от централизации. Есть куча объединений, записанных как группа, но игроки действуют в основном независимо. Вообще, как видишь, ПвЕ в Мифе само по себе просто кошмарное. Но тем лучше для играющих задротов. Контента на много лет. Многие конкретно повёрнуты на своих группах – кланах, орденах, гильдиях. Впрочем, всегда так было...
    – А что с другим?..
    – ПвП? Да я же сказал – все мочат всех. Хотя тут тоже не все так просто. Меченым не полагается убивать друг друга по лору. Для более культурного, соревновательного ПвП есть турниры. Раз в месяц, кажется. Или в два?.. Не припомню. Для личных разборок есть специальные арены в городах. А для полных отморозков есть Изгои.
    – О, я что-то такое помню, – обрадовалась Сара. – Если игрок убивает жителей королевства, да?
    – В основном. Суть в том чтобы полностью опустить репутацию с королевством в минус. Но можно и по-другому. Кроме Гильдии меченых есть ещё Храм меченых, так?
    – Ага...
    – Храм следит за тем, чтобы меченые действовали только на благо королевству. За некоторые действия, я уж не помню какие там, их целый список игрока могут объявить грешником. Но в основном это бывает за скрытое убийство другого игрока. Если тебя пырнул в спину, то можно пойти в Храм и потребовать справедливости. За бабки, кстати. Бесплатно только выдадут поисковый кристалл, и ищи обидчика сам – на ПК16 ложится метка. В храме же можно стать храмовником, они шарят в поисках грешников за вознаграждение. Отмеченного грешника, кстати, можно прикончить даже скрытно, это не считается грехом. Убитый грешник попадает на исправительные работы.
    – Что? – удивилась Сара. – Это как?
    – Судя по всему, тебе блокируют все святилища кроме одного, обычно это форт. А когда ты выходишь, тебя заставляют выполнять всякие задания, обычно это разные несовместимые с жизнью вещи, типа разведки зараженных туннелей или лобовой атаки на толстых мобов. В общем, все, что заставит игрока умирать много и часто.
    – Это звучит как-то неприятно.
    – Так в том и суть. Уж лучше, чем «тюрьма». – Эд изобразил в воздухе кавычки. – Посадили, вышел из игры или подождал, пока таймер кончится и все дела. Тут придётся отрабатывать, пока программа не решит, что ты искупил грехи. Забавную историю видел: один чувак попал на разведку в Трясину – это одна из рейд-зон – и после того как «отработал», вступил в группу. Опыт рейдовый есть.
    – Так это и есть Изгои?
    – Что? А нет. Прости, я заболтался. Изгоями становятся иначе. Когда игрок убивает храмовников или сбегает с исправ-работ его репутация уходит в минус и его объявляют изгоем. Для того, чтобы игроки не сходили с ума от безнаказанности, с этим приваливает куча проблем, вроде постеров «живым или мёртвым». И это не просто какая-то формальность. Попытаться выйти в городе – гарантированное самоубийство. Сразу казнят. А казнь это пермасмерть.
    – В смысле? А как же персонаж...
    – Удаляется. Придётся создавать нового.
    – Как кто-то вообще ещё играет? – поинтересовалась Сара. – Такая система не для ММО.
    – Ну! И права не покачаешь, в правилах всё четко написано. Но и здесь не всё так просто. Эта система сделана, чтобы отсеивать всяких отморозков, которые мочат неписей от скуки. Для настоящих задротов есть особые функции. Видишь ли, у Изгоев видимо есть собственная игровая организация, вроде Гильдии или Храма, их собственные укрытия и святилища. Поговариваю о нехилых линиях квестов только для них. Отсюда целая клика идейных Изгоев, которые воюют с храмовниками не просто по всей игре – по всей сети! Сраные гики...
    – Пффх... Всё это звучит так... запутанно, – пожаловалась Сара со вздохом. – Столько всего...
    Она надеялась, что когда она узнает об игре побольше, то что-то придёт ей в голову. Но подобное обилие возможностей только сильнее всё усложнило.
    – Ну, основная масса игроков все равно казуалы, – пожал печами Эд. – Не забыла третью категорию? Народ ходит сюда как в клуб или парк. Развеяться, убить время, зверушек посмотреть. Сделать вид, что наслаждаются общением друг с другом.
    – С чего ты взял, что делают вид? – осторожно сказала Сара. – Разве они не могут действительно общаться?
    – Когда люди всерьёз начинают травить друг друга на форумах из-за цвета занавесок в их новом доме, а потом идут в игру и этот самый дом поджигают, то невольно задумываешься какого чёрта им действительно нужно, – едко произнёс Эд.
    – Но... Не может быть чтобы это случалось часто! – не поверила Сара.
    – Ну, может я и выбрал что понелепей, – признал Эдди. – Но всё равно. Несмотря на все эти возможности, некоторые заинтересованы исключительно в имитации якобы жизни. Сделать дом, завести питомца... И не будем забывать про вирт-свадьбы.
    Эдди раздражённо фыркнул.
     – Как будто Дрима им мало. И после суток безвылазного вирта некоторым хватает наглости утверждать, что расслоения не существует.
    Сара невольно вспомнила едкий комментарий Рэнси сегодня утром. В голосе Эда звучали такие же издевательские нотки. Самое печально, что она лично не видела ничего предосудительного в популярности виртуальных сервисов.
     Миф был первым большим проектом, который она попробовала, но у неё на компьютере давно стояли несколько виртуальных симуляторов. Простые программы первого поколения, в основном обучающие, вроде вирт-реконструкции музеев со всего мира. Но даже в них можно было организовать себе небольшое место для отдыха.
    И пусть Саре всегда было слишком стыдно, чтобы организовать свое собственное пространство, она прекрасно понимала, почему некоторым это может быть необходимо. Отношение Эда её коробило.
    И хоть спорить с ним она бы не решилась, но всё же нашла силы не согласиться.
    – Ты... по-моему, ты немного негативный, – неуверенно произнесла она.
    Эдди приподнял бровь.
    – В смысле, – быстро произнесла Сара, – ты так говоришь, будто просто проводить время в игре это плохо...
    – Я не фанат бесцельных действий, – суховато ответил Эд.
    – А что...
    Сара осеклась, запоздало сообразив, что ей возможно лучше держать такие вопросы при себе.
    – Что? Говори, не стесняйся, – подбодрил её Эд.
    – Что... ты делаешь в игре? – несмело спросила Сара.
    – Я? Хммм...
     Эд задумчиво отвёл взгляд куда-то в сторону. Повисла пауза. Достаточно долгая чтобы Сара пожалела, что вообще открыла рот.
    – Полагаю, у меня действительно слишком много свободного времени, – сказал он, наконец.
    – Прости, – поспешно произнесла Сара. – Я не хотела тебя... ну...
    – Да ничего, не извиняйся. Я просто... планировал кое-что найти, – медленно произнёс Эдди. – Хотя теперь, когда я об этом думаю, это была глупая затея.
    Тон Эда изменился. Сара чувствовала, что затронула что-то, что не следовало бы. Снова образовалась пауза.
    – Да не важно, – отмахнулся Эд. – Искатели рано или поздно доберутся. Вот тогда и посмотрим, прав я или нет.
    – Искатели? – Сара охотно ухватилась за возможность сменить тему. – Это какая-то фракция. Или группа игроков?
    – Да, это игроки. Но это не игровая группа, это, вообще, собирательное название. Из-за того, что Миф получился такой огромный, разрабы напхали его кучей всяких секретов. От простых пасхалок17, до реальных эпических предметов, которые гнут баланс через колено. Для некоторых поиск таких вещей это дело принципа. Да и Мифу уже год, пора обзавестись апостолами и столпами сообщества. Хотя искатели стараются держаться анонимно.
    – То есть... это не группа, – неуверенно произнесла Сара.
    – Ну... это сообщество, – уточнил Эд. – Началось всё с одного форума. Чуваку показалось, что он видел в море подлодку. Все ринулись её искать, бросили игру. Потом народ там начал обсуждать всякие странные вещи и явления, обмениваться кулстори, строить теории по любому поводу. Некоторые из этих теорий оказались правдой, нашлись странные предметы и места.
    – Звучит интересно, – признала Сара.
    – На самом деле это куда скучнее, чем звучит. Они просто шастают повсюду, зачастую без толку. На форуме прижилось название «искатель», потому что все бросали прокачку и начинали «искать». Но сейчас всех, кто занимается поиском, называют искателем, не зависимо от присутствия на форуме.
    – Только не говори, что искатели тоже делятся на группы, – недоверчиво сказала Сара.
    – Яаа... Даже не знаю, – неуверенно ответил Эд. – Но некоторые занимаются этим не из спортивного интереса, это я тебе точно скажу. Топовые группы охотно отвалят немалую сумму за преимущества в игре. Это случилось раз и случится снова.
    Еда кончилась, и Сара почувствовала, что она достаточно отдохнула и пришла в себя. Разговор на удивление хорошо её отвлёк.
    – Ну, ты отдохнула? – спросил Эд.
    – Да. – Сара охотно понялась. – Идём?
    Несколько часов они двигались по лесу. Лощина постепенно стала уже, а холм так и не думал заканчиваться. Лес поредел и стали попадаться массивные камни, будто выпирающие из земли.
    К счастью, агрессивных мобов им больше не встретилось. Несколько раз они своим приближением пугали похожих на оленей травоядных животных. Сара всерьёз увлеклась выслеживанием ценных растений в лесной траве. Эдди периодически останавливался в поисках свидетельств срезанных программой углов.
    Их внимание привлёк какой-то блеск на одном из скалистых образований.
    – Вау, вы только посмотрите, – с сарказмом произнёс Эд, подходя поближе.
    Вблизи было видно, что это жила какого-то металла, рассекающая каменную глыбу.
    – Н-да, хоть про реализм можно кричать на каждом углу, это всё-таки игра.
    – А что не так? – поинтересовалась Сара. Она не видела ничего необычного.
    – Даже если я не специалист, – скептически произнёс Эд, – я всё равно могу сказать, что этой жилы здесь бы не было. Мы не так далеко от жилья, местные бы давно нашли и всё здесь выкопали. Нет, это чистой воды кривой рес для игроков. Может, даже персонально для нас.
    Эд пренебрежительно фыркнул.
    – Уже б делали респаун ископаемых в пещерах, так хоть имеет смысл.
    – Ты придираешься, – сообщила Сара.
    – Ну, в любом случае, это лучше чем Дрим, – усмехнулся Эд.
    – Тебе не слишком нравится Дрим, не так ли? – эльфийка скептически подняла брови.
    – А ты в него играла? – возмутился Эд. – Эта хрень архаичнее проводной мышки! А боевая система вообще древняя. Все эти циферки, полоски здоровья, урон в секунду. Кто в него, вообще, играет сегодня?
    – Разве Дрим не самое большое ММО в мире? – удивилась девушка.
    – Да, но кто в него играет? – произнёс Эд с нажимом. – Не секрет, что больше половины пользователей не преступают десятого уровня, чтоб ПвП не включилось и можно было трахаться с любой фракцией.
    – Ты так говоришь, будто там нет ничего кроме секса, – недоверчиво протянула Сара.
    Эд криво усмехнулся.
    – Ты понятия не имеешь, что такое Дрим, не так ли?
    – Ладно, ладно, я поняла, – устало отмахнулась девушка. – Дрим не слишком хорош.
    – Ты и половины не знаешь.
    – Кстати, Эдди, – Сара сменила тему, – ты заметил, что мы идём уже пару часов, а холм всё не собирается кончаться?
    – Правда? – рассеянно отозвался тот. – Наверно, нужно просто пройти дальше.
    Сара смерила его пронзительным взглядом. Эд удивлённо приподнял брови.
    – Что?
    – Мы заблудились, да? – недовольно спросила Сара.
    – Нееет, – отмахнулся Эд. – Наверное...
    – Эдди! Ты же говорил, что сможешь нас провести!
    – Да все в порядке, – заверил парень. – Мы выберемся.
    Сара хмыкнула, одарив его недовольным взглядом. Эд вдруг отвернулся в сторону и прислушался.
    – Ты ничего не слышала?
    – Что? – Сара покрутила головой. – Нет... Не меняй тему!
    – Да я не... Наверно, просто показалось.
    – Из-за тебя мы так и будем кружить! – продолжала сердиться Сара.
    – Да ничего страшного. Ну давай поднимемся повыше.
    – Ты понятия не имеешь, что нам делать, так ведь?
    – В крайнем случае, всегда можно совершить самоубийство, – заявил Эд.
    – Что?!
    – После смерти игрок попадает в личную комнату. А оттуда...
    – Как-то ты слишком просто об этом говоришь, – пробурчала девушка.
    – Да ничего страшного, обычное...
    – А мне не нравится такая идея, – резковато прервала его Сара.
    – Хорошо, хорошо, не злись, – мягко произнёс Эд
    Сара спохватилась и, ощущая как краснеет, смущенно отводя взгляд.
    – Я не злюсь... – пробормотала она.
    Они выбрались из лощины, поднявшись по ближайшему склону. Эд указал на просвет в деревьях.
    – Смотри. Там, наверно, можно будет осмотреться.
    – Уж лучше бы... – пробурчала Сара.
    Когда они подошли поближе, выяснилось, что Эдди был неправ. Там не было ни дороги, ни чего-то подобного. На вершине невысокого холма располагалось что-то похожее на круг камней или грубую колоннаду. Рядом, казалось, стояло какое-то приземистое сооружение, вроде входа в подземные коммуникации.
    Когда они присмотрелись, стало ясно, что это не постройка, а небольшая пещера в склоне каменистой возвышенности. Вход был завален большими булыжниками. Едва обработанные прямоугольники вдвое выше человеческого роста окружали утоптанную площадку футах в тридцати от пещеры.
    Когда ветки деревьев перестали мешать, выяснилось, что там кто-то есть. Эдди и Сара остановилась под прикрытием деревьев. Солнце поднялось в зенит, резкие тени создавали надёжную маскировку.
    – Смотри, там люди, – сказала Сара присматриваясь.
    – Это верно... – медленно произнёс Эд. – Что там происходит?..
    В кругу находилось четыре фигуры. Трое явно были мужскими, а одна женской, судя по характерной форме тела и длинным светлым волосам. И девушка без сомнения была привязана к камню. Один из парней подошёл ближе и встал рядом, частично закрыв её от наблюдателей.
    – Что это? – непонимающе спросила Сара. – Наверно, это...
    – Да, – перебил её Эд. – Игроки.
    Сара осеклась. Она хотела сказать, что это какой-то ивент и на площадке находились НПС.
    – Что? С чего ты взял?
    – Снаряга характерная. Да и... – Эд помедлил.
    – Что?
    – Можешь сомневаться, но морды у них смазливые слишком для неписей. Это игроки.
    Сара снова присмотрелась. Возможно, Эдди был прав, лица действительно у всех были молодые, хоть Сара и не смогла рассмотреть деталей. Но вот одежда точно больше подходила игрокам. Кроме того, все носили наборы поясных сумок.
    К её нарастающему дискомфорту Сара вдруг поняла, что значат непонятные движения парня возле девушки.
    – Погоди, – ошарашенно выдавила она, – что он делает?
    – А на что это похоже? – ровно ответил Эд.
    – На то...
    Что парень её лапал. Совершенно беззастенчиво, даже грубо. Сара почувствовала себя неуютно. Хуже того, остальные даже не пытались вмешаться
    – Что происходит? – спросила она со страхом.
    – Гриферы, – сухо произнёс Эдди.
    – Кто?
    – Знаешь, что такое «гриф»18? Виртуальные хулиганы, если хочешь быть тошнотворно политкорректной.
    – То есть... – Сара судорожно сглотнула. – Это то, что я думаю?
    Эд промолчал.
    – Её... насилуют? – сдавленно произнесла девушка.
    – В Мифе невозможно изнасиловать, – ровно ответил Эд. И, поджав губы, добавил: – Но можно попытаться.
    – Но... Что мы будем делать?
    – Чтоб я знал, – Эд медленно покачал головой. – Просто вламываться туда, шашки наголо, я бы не рискнул. Эти уроды могут быть хайлевелами. Особенно если среди них маг или два. Мы ещё не в этой лиге, сразу на рес пойдём.
    Сара с отвращение смотрела, как девушка беспомощно дернулась в путах. Игрок что-то сказал, вызвав резкий смех у его товарищей.
    К горлу Сары подкатил комок.
    – Неужели мы ничего не сможем сделать? – выдавила она.
    – Ну, нам ничего делать и не нужно, фактически, – заметил Эд. – Когда она неизбежно выберется, то первым её шагом будет отправиться к администрации. После обвинения в сексуальном насилии они уже никогда не попадут в игру. Дип с таким шутить не будет, бан навечно.
    – Но ведь... – отчаянно произнесла Сара. – Она же... сейчас...
    Эльфийка беспомощно умолкла. Эдди погладил её по плечу.
    Сара судорожно попыталась сглотнуть набухший в горле острый ком.
    – Я хочу их убить.
    Злоба в голосе поразила её саму.
    – В принципе, это можно, – просто ответил Эд.
    – Правда? – недоверчиво спросила девушка.
    – Они не выглядят слишком-то осторожными. Стрела в шею отправит в личку кого угодно, будь ты хоть разчемпион всея сервера. При скрытой атаке даже кап19 сноровки не спасает. Только...
    – На тебя объявят охоту, – с досадой закончила Сара.
    – Наверняка. Конечно, её, скорее всего, аннулируют после стирания перса, а с полным баном так и будет. Но кто знает...
    Эд задумчиво помолчал, а затем вскинул лук.
    – Ладно, кто не рискует...
    Сара вцепилась в его руку
    – Не надо!
    – Да не страшно...
    Эд попытался высвободиться, но Сара не отпускала.
    – Нет, я не хочу, чтобы из-за меня у тебя... были проблемы, – подавленно произнесла Сара.
    Эдди и так сделал для неё немало просто по доброте. Сара не имела права втягивать его во вражду с другими игроками из-за своей прихоти.
    Эд на её беспокойство ответил удивлённым взглядом.
    – Да ладно тебе, – отмахнулся он.
    – Нет, – твёрдо ответила Сара. – Ты не должен этого делать.
    Она снова посмотрела на игроков и подавила тяжелый вздох.
    – Если бы я сама могла... – тоскливо протянула она.
    – Мы всегда можем устроить подставу, как положено, – предложил Эд.
    – Что?
    – Если засветиться перед игроками, то вендетта не ляжет. Помнишь того золочёного в деревне? Он, к примеру, меня заказать не сможет, потому что он видел, как я нападаю и технически это дуэль. Я могу показаться перед ними и отвлечь. А ты подберёшься сзади, заморозишь их, и я их прикончу.
    – Это и вправду сработает? – Сара не знала, что она хотела услышать в ответ.
    – Понятия не имею, – честно признал Эд. – Я играю не так долго, если ты помнишь. Но, теоретически, должно. Только тебе придётся действовать быстро, когда ты подберёшься поближе. Нужно будет навестись на всех троих. Сможешь?
    – Наверное...
    Хоть Сара и хотела что-то сделать, но теперь, когда появилась реальная необходимость действовать, ей стало страшно. Ей никогда не приходилось участвовать в чем-то подобном, а любая неизвестность пугала до дрожи.
    Она облажается и их просто прикончат.
    Сара усилием воли взяла себя в руки. Это была её идея, она не может просто отступить.
    – Хорошо. – Эд двинулся в сторону. – Когда увидишь, что они смотрят на меня, выходи, и бей, как только сможешь.
    – Ясно.
    Сара не чувствовала и капли уверенности, но делать было нечего. Они разошлись, планируя выйти с противоположных сторон. Ветви были достаточно плотными, но всё равно Саре казалось, что её вот-вот заметят. Она устроилась так, чтобы видеть происходящее в круге.
    На противоположной стороне показался Эдди. С радостной улыбкой на лице, он двинулся прямо к игрокам, дополнительно привлекая к себе внимание.
    – Хэ-хэй! Да я к людям выбрался!
    Игроки отреагировали на его появление, весьма нервно, мгновенно выхватив оружие. Сара заметила, как игрок лапавший девушку нервно отшатнулся от пленницы и встал рядом с приятелями. Саму девушку она ещё не видела, только знала, что та прикована на другой стороне ближайшего камня.
    Эдди поднял руки.
    – Что за хрень! – нервно рявкнул один из игроков.
    – О, вау, перцы, не так быстро! – с нервным хохотком воскликнул Эд. – Я ж просто дорогу спросить...
    Игроки угрожающе надвигались на Эдди. Они выглядели до странности одинаково, будто купили одну и ту же экипировку, от одежды до подсумков, и сделали одинаковую стрижку. Только игрок в центре носил странный рваный отрез красной материи через плечо.
    Сара готова была выходить, но замешкалась. И удачно – игроки нервно осмотрелись. Эльфийка испугано пригнулась за кустом.
    – Да я чёйто заблукал малость, – с энтузиазмом сообщил Эд. – Думал, тут и помру от...
    Сара решилась покинуть укрытие и двинулась к игрокам. Сердце колотилось как бешенное, обернись один из них, её парализовало бы от страха. К счастью, они полностью сосредоточились на Эде.
    – Ты кто такой? – недружелюбно поинтересовался игрок справа.
    – Говорю же...
    – Ты один? – ровно спросил игрок с красной тряпкой.
    – Как моя матушка, когда мой папаша сбежал со стриптизёршей...
    Сара оказалась достаточно близко. Она попыталась прицелиться по одному, потом по второму. И с нарастающей паникой поняла, что не может захватить больше одного – прицел прыгал с одного на другого, но не держал обоих. Она ясно понимала, что заклинание подействует только на одного.
    Возможно, нужно подобраться ещё ближе.
    – А чего это тут у вас, типа, вечеринка? – продолжал Эд. – Можно мне? Я реально зажигаю!
    – Кончаем его, – скомандовал игрок в центре.
    Он поднял руку и на месте где стоял Эд взорвался огненный шар, оставив рваную завесу плотного чёрного дыма.
    – Эдди!!
    Крик вырвался совершенно невольно. Сара с ужасом поняла, что игроки смотрят прямо на неё, сжимая в руках мечи.
    Новый противник застал их врасплох, но это продлилось недолго. Испуг быстро сменился облегчением. А затем насмешкой.
    – Что за?.. Да это просто какая-то девка, – ухмыльнулся правый.
    – Чёрт, я-то уже испугался, – поддержал его левый, тот самый, что лапал девушку. И недобро улыбнулся: – Да это удача, будет второй номер!
    Сара испуганно попятилась назад, судорожно вцепившись в посох.
    – Лучше не пытайся бежать, детка, всё равно не уйти, – сказал левый, шагнув к ней.
    – По сторонам смотрите, идиоты, – обронил маг, осматриваясь сам. – Может, есть ещё.
    У Сары ноги подгибались от страха. Откуда-то сбоку раздалось придушенное мычание. Сара встретилась взглядом с привязанной к камню девушкой.
    Её прикрутили верёвкой к торчащим из камня железным скобам, забив в рот какую-то тряпку. Возможно, она здесь не первая пленница. Одежду, кажется, попросту вспороли и одернули, чтобы обнажить грудь, сейчас её прикрывали только растрёпанные длинные волосы. Вблизи стало видно, что у неё глубокие темные глаза.
    Девушка резко мотнула головой в сторону, пронзая Сару сердитым взглядом. Она хотела, чтобы Сара убежала.
    Может у неё ещё есть шанс. Она ведь не сможет справиться со всеми одна...
    Подавив дрожь, Сара встала прямо. В ответ по телу прокатилась мощная волна, заставляя её конечности двигаться сами по себе. Девушка полностью расслабилась, позволяя системной команде захватить себя целиком.
    Грациозно вскинув руки, она развернулась вокруг своей оси, одновременно со свистом раскручивая чёрный посох. Игроки шарахнулись в стороны
    – Что за?!..
    – Я взываю к тебе, ледяная звезда ...
    Голос звучал изломанно, будто из цифрового синтезатора.
    – В стороны! – в панике рванул маг. – Она же!..
    Тело темной эльфийки взорвалось плотным белым туманом. Ударив в игроков, он оставил их полностью покрытыми инеем. Низкая трава на поляне превратилась в плотный ковёр ледяных лезвий, промёрзнув насквозь.
    Сара удивлённо захлопала ресницами.
    – Что я?.. – пробормотала она.
    Вдруг с судорожным вздохом она тяжело оперлась на посох. Сил не было. Сара попыталась сделать шаг, но её нога скользнула, заставив неловко пошатнуться.
    Раздался глухой треск. Игроки превратились в натуральные ледяные статуи. К сожалению, судя по потрескиванию и обильно осыпавшейся белой крошке, это продлится недолго, им всего лишь стоило напрячься как следует.
    Только ноги освободить так просто не удастся – лёд покрывал их в дюйм толщиной.
    Сара заметила за игроками какое-то движение.
    – Эдди!
    Казалось, что он был невредим – каким-то образом – но тоже примёрз к земле, стоя на одном колене.
    – Осторожно!
    Сара краем глаза успела заметить оранжевую вспышку со стороны мага. Системная команда, будто какая-то сверхъестественная сила, дёрнула девушку в сторону. Огненный шар прошёл мимо.
    – Ой!
    Ноги Сары разъехались, и она неизящно упала на пятую точку. Ругнувшись, маг ударил из рук огненным потоком по льду на ногах. Правый игрок, ловко выхватив откуда-то короткий нож, метнул его в Сару. Эльфийка с испуганным писком шарахнулась в сторону, клинок щёлкнул по ледяной корке.
    Хрустнул лёд и маг встал лицом к Саре.
    – Не так быстро! – рявкнул Эдди
    Хлопнула тетива и игрок, вскрикнув, повалился на землю со стрелой в шее.
    – Тварь!
    Левый игрок рванулся к Саре. Та в панике судорожно пыталась отползти. Парень размахнулся мечом, но раздался хлопок тетивы, и стрела вошла ему в ногу. Игрок с руганью упал. Сара, быстро перебирая ногами по льду, поднялась, стараясь убраться подальше.
     Эд едва успел закрыться рукой и сдавленно вскрикнул. Умело брошенный правым игроком кинжал метил ему прямо в глаз. Игрок замахнулся снова. Эд, скривившись от боли, натянул лук.
    Возможно, он бы не успел выстрелить, но игрока накрыла белёсая дымка, покрыв его инеем. Сара невольно застонала от давящего ощущения, с трудом держась на ногах. Использовать магию сверх лимита было почти болезненно.
    В грудь правому игроку вонзилась стрела. Рука отчаянно дрожала, но Эду удалось не промахнуться. Сара повернулась к последнему игроку. Тому почти удалось встать, но снова раздался хлопок тетивы и стрела вошла ему в спину, в область плеча. Игрок, взвыв, опять свалился на землю.
    Тело мага исчезло во вспышке света, заставив Сару вздрогнуть. Эд, выхватив с пояса нож, резкими ударами разбил лёд на ногах и рванулся к телу правого игрока. Сара повернулась, как раз, чтобы заметить, как Эд срывает с противника кошель и пояс.
    – Джек-пот! – радостно заявил парень.
    – Эдди... – устало произнесла Сара.
    – А, что такое?.. – Эд спохватился. – Ах да, ты ж едва стоишь, сейчас
    Он двинулся к Саре, пошатываясь на каждом шагу
    – Блин, скользко.
    Эдди взял девушку под руку:
     – Держись... Так-так, куда это мы?
    Эдди резко натянул лук, заставив Сару отшатнуться, и пустил стрелу почти не целясь. Игрок, пытавшийся что-то сделать с тонким чёрным кристаллом, взвыл от боли и выронил его на землю.
    – Уже уходишь? – сказал Эдди, подбирая кристалл. – А вот я думаю, нет.
    – Ссука... – процедил сквозь зубы игрок. – Я тебя кончу...
    – Ещё как, – ответил Эд. – Возвратка? Не против, если я её себе оставлю?
    – Падла, я тебя!.. Пхрг!...
    – Рад, что мы договорились, – весело заключил Эдди, наступая игроку на лицо. – Шэдоу, освободи-ка даму.
    Эд бросил ей нож. Сара неловко его поймала, чуть не уронив. Она разрезала верёвки, освобождая пленницу из пут. Девушка с отвращением выплюнула кляп и, шатнувшись, неловко постаралась прикрыться руками, прижимая к себе разорванную одежду.
    – Эмм... – неловко выдавила Сара. – Ты в порядке?
    Невероятно дурацкий вопрос. Очевидно, что девушка была травмирована. Но она всё же кивнула.
    – Да... Да, я в порядке
    – Ты не ранена? – спросил Эдди, убрав ногу с игрока и подходя поближе.
    – Да что с ней сделается, – просипел лежащий игрок.
    Девушка перевела на него жутковатый пустой взгляд. Шагнув мимо Эда она приблизилась к лежащему.
    Игрок болезненно оскалился:
    – Что, нравится зрел... Грх!
    Удар в живот вышиб из него дыхание. Девушка запнулась на мгновенье, а потом удрала снова. И снова.
    – Но... – Сара неуверенно подняла руки, желая её остановить. – Не надо...
    – Ну, думаю, она в праве, – флегматично заметил Эдди, наблюдая за экзекуцией без всякой жалости. Затем поднял палец и погромче добавил: – Но! Если ты отправишь его на рес, нам нечего будет сдать админам.
    Девушка остановилась.
    – Ты же не хочешь, чтобы он оправился в его комфортную личку, а потом сразу домой, так ведь? – вкрадчиво произнёс Эдди.
    Девушка молча отвернулась и отошла в сторону. Кажется, она дрожала. Услышав тихий всхлип, Сара поспешно подошла и приобняла девушку за плечи.
    – Всё хорошо... – неловко попыталась она утешить девушку. – Всё... всё уже кончилось...
    Девушка повернулась к ней, в тёмных глазах стояли слёзы. Она порывисто обняла Сару. Та почувствовала, как у неё по шее течёт что-то тёплое. Ощущение было совсем неприятным. Сара успокаивающе погладила девушку по спине.
    – Хех... – прохрипел игрок, переведя дух. – Вы только глянь... Аргх!..
    – Да захлопни ты уже хавало, – раздражённо сказал Эдди, взяв лук наизготовку. – За каждый вяк будешь получать стрелу. Посмотрим сколько повреждений можно получить, прежде чем программа засчитает смертельную травму.
    Игрок сверкнул ненавидящим взглядом и замолк. Эдди подождал продолжения, но его не последовало. Поморщившись, он повесил лук обратно на плечо и вытянул из подсумка бинты. Закатав рукав куртки, парень начал перевязку.
    – Всё-таки с ранами много не навоюешь... – пробормотал он. – Ну так, может, расскажешь нам, как так вышло?
    Последняя фраза явно предназначалась спасённой. Та отстранилась от Сары, неловко вытирая слёзы.
    – Можешь ты быть ещё более бестактным? – недовольно рыкнула эльфийка, пронзая Эда сердитым взглядом.
    – Нет, всё хорошо, – произнесла девушка, трогая Сару за плечо. – Мне стоит собраться...
    – Но ведь ты же... – взволновано начала Сара, но девушка успокаивающе улыбнулась.
    – Ничего, я уже могу говорить. Не делай такое лицо.
    Сара вдруг сообразила, что невольно кусает губы от переживания. Она смущенно потупилась.
    – Давай познакомимся, тогда, – предложил Эд. – Я Эдди, это Шэдоу. А ты?..
    – Алана... – девушка осеклась. – Нет. Мари. Меня зовут Мари.
    – Ну, так как тебя занесло в эту передрягу?
    – Пришла с группой, Они должны быть в этой пещере, – Мари указала на груду камней. – Собирались в рейд на гробницу. По наводке одного из этих ублюдков...
    Её голос едва заметно дрогнул.
    – Чего это там завал тогда?
    – Когда мы вошли... я шла последней... один из них меня отвлёк. – Мари поморщилась. – И как я не догадалась...
    Сара успокаивающе погладила её по плечу, девушка в ответ рассеянно накрыла её руку ладонью. У неё были длинные тонкие пальцы. Такие холодные.
    – В общем, я задержалась. А потом ход взорвался...
    – Взорвался? – переспросил Эд. – Хм...
    – Я осталась с этой стороны завала. Мне врезали по голове, а когда я очнулась, то оказалась... привязана... – Мари подавленно умолкла.
    Вдруг со стороны пещеры громыхнуло. Осколки камня со свистом ударили во все стороны, заставив игроков испуганно пригнуться.
    – Ох ты!.. – выдохнул Эдди.
    В клубах пыли появились фигуры. Из пещеры выбралось человек десять. Одна фигура, явно мужская, отделилась от группы и резко двинулась к стоящим в каменном кольце игрокам.
    Когда он вышел из пыли, стало видно, что это парень в грязных латах. Со злым невнятным криком он выхватил меч и рванулся к ним.
    – Ох, Джеф ... – устало произнесла Мари.
    Она пошла навстречу игроку, подняв руку.
    – Тише, братец, не нужно так громко.
    – Мари?! – Игрок подбежал к ней. – Ты в порядке?! Они что-то с тобой сделали?!
    – Нет... Всё нормально, – девушка звучала неубедительно.
    Заметив её состояние, игрок буквально зарычал от злости.
    Сзади подходили другие люди. Сара поняла, что это была группа, о которой только что говорила Мари. Примерно поровну парней и девушек, все они явно были игроками. В стальных и кожаных доспехах, некоторые в простой лёгкой одежде, с самым разным вооружением. Многие с удивлением осматривали покрытую льдом площадку.
    – Что-то здесь случилось, – хмыкнул один парень в тонкой серой кольчуге.
    – Эти ублюдки! Где они?! – надрывался Джеф. – Клянусь Господом, я!..
    – Они отправились на рес, успокойся. – Голос Мари был уставшим. – Меня спасли вот эти ребята.
    Мари указала на Эда и Сару.
    – Здрасте... – смущенно пискнула эльфийка.
    – Извини, что не подаю руки, – озадаченно произнёс Эдди, возясь с завязками на бинте.
    – Вы... – Взгляд Джефа упал на лежавшего игрока. – ТЫ!!
    С удивительной для его массивных доспехов прытью парень, едва не сбив с ног Сару, подскочил к игроку и без труда поднял его за грудки над землёй.
    – Ублюдок... Так это ты!..
    – Хех... а что такого... – прохрипел игрок.
    – Падла!
    Джеф бросил игрока на землю и замахнулся мечом.
    – Эй, полегче, тигр, – вмещался Эд. – Это хмырь принадлежит администрации.
    – Плевать!
    – Прекрати, Джеф! – со злостью крикнула Мари.
    Тот застыл.
    – Ты уже опоздал. Просто... прекрати.
    В её голосе звучала тоска. Джеф опустил меч и подошёл к сестре.
    – Но я... – растерянно произнёс он и умолк.
    Он выглядел таким беспомощным, что Сара невольно ощутила жалость, не смотря на его бурное поведение.
    – Просто... дайте мне во что-то переодеться, – произнесла Мари, комкая на груди рваную одежду.
    К ней подошла одна из девушек и взяла под руку
    – Ну конечно же. Пойдём. – Девушка повела Мари в сторону, окинув товарищей суровым взглядом: – И не вздумайте таращиться, уроды!
    – Да было б на что, – ухмыльнулся один из парней и тут же получит подзатыльник от соседа.
    – Рот закрой! – рыкнул другой игрок. – Нашёл шутки, блин.
    В группе раздался неодобрительный гомон. Симпатии к гриферу явно никто не испытывал.
    – Эй, а я помню этого чувака, – вдруг сказал один из игроков и обратился с Джефу: – Ты же, кажется, сказал, что ты разобрался! Что за херь, Джеф?
    В голосе игрока отчётливо звучала злость.
    – Что ты мелешь? – немедленно распалился Джеф
    – Он мелет про то дерьмо с кристаллами, – вступил другой игрок.
    – Кристаллы? – поддержала их стройная рыжая девушка. – Ты же говорил, что всё будет чисто, Джефри! Из-за тебя чуть не накрыли весь рейд!
    – Вы охренели? – Джеф явно не собирался уступать. – С какого хрена это моя вина?!
    Обстановка мгновенно накалилась. Многие игроки смотрели на Джефа с неодобрением, другие казались равнодушными, просто не хотели вмешиваться.
    – Вот и имеем... – тихо произнёс Эдди.
    – Как же так... – тоскливо протянула Сара
    Как будто самих гриферов было мало, они начали ссориться между собой. И останавливаться и не собирались.
    – Это ты их развёл на кристаллы, – резко сказал первый игрок, – тебе и отвечать. Так нет, тебе, как всегда, нужно подставить всю группу!
    – Да пошёл ты! – рявкнул Джеф
    – Нет, ты пошёл! – ответила девушка. – Вечно от тебя одни проблемы. И от тебя, и от твоей...
    – Закрой-ка ты пасть, – с угрозой негромко произнёс Джеф.
    – Заткнитесь все!
    Мощный голос разнёсся над поляной, заставив спорщиков вздрогнуть. К игрокам приблизился крепкий мужчина средних лет в тяжёлой броне. Сара вдруг подумала, что он действительно выделяется среди других игроков. Окружающим вряд ли можно было дать больше двадцати.
    – Морт, но это... – начал первый игрок.
    Мужчина прервал его взмахом руки.
    – Держи штаны поднятыми. Я повёл рейд, и я буду решать, кто виноват, а кто нет. И как по мне, виноваты только этот мусор и его приятели, – лидер небрежно указал на грифера.
    – Но если бы не Джеф и его тупые... – запротестовал игрок, начавший споры.
    – Эти придурки хотели устроить вайп20 нам всем, – холодно прервал мужчина. – Не только Джефу, если ты ещё не понял. А значит, не важно, с кем у них счёты, они нарываются на весь клан «Золотых Листьев».
    – Как хочешь, – раздражённо фыркнул игрок.
    Игроки разошлись но, судя по взглядам, не успокоились. Обвинения с Джефа снимать явно никто не собирался.
    – Вот и отлично, – констатировал лидер.
    Он подошёл поближе к Эду и Саре.
    – Спасибо что выручили Алану, – вежливо произнёс он. – Я бы предложил вам что-то, но рейд, как вы поняли, не состоялся. Но, если хотите деньгами...
    – Плохая примета, – прервал его Эд. – Ничего, мы были рады помочь.
    – Как скажешь...
    – Нооо... – протянул Эд, – я был бы не против, если бы меня подлатали.
    Эд поднял забинтованную руку.
    – Конечно, – охотно согласился лидер. Он сделал знак кому-то в стороне: – Дин.
    Один из игроков кивнул. Он вынул небольшой флакон из плоской сумки на боку и кинул Эду. Тот ловко поймал его здоровой рукой.
    – Лови, приятель. Полчаса и будешь как новенький.
    – Спасибо. Кстати, как на счёт настойки духа? Моя подруга тут немного вымоталась.
    Сара смущённо зарделась и потянула Эда за рукав.
    – Эдди, – недовольно шикнула она, – не наглей!..
    – Вот, держи. – Игрок кинул флакон и ей.
    – Ой! – Сара едва успела подхватить подарок. – Спасибо...
    – Ты фрост, что ли? – поинтересовался игрок, закрывая сумку. – Вечно вы показушничаете. Береги силы.
    – Ла...ладно. – Сара понятия не имела, о чём он говорит.
    Со стороны раздался вскрик. Сара обернулась, чтобы увидеть, как из грифера выдёргивают стрелы. С ним особо не церемонились.
    – Чтоб тебя, рейнджер, – обратился один из игроков к Эду. – Его ж теперь нести придётся. Стрелы возьмёшь?
    – Да за ноги и волоком. Грифер же, – ответил Эди, подходя к игроку. – Давай. Ах да, и это тоже.
    Эд быстро обыскал грифера, и под смех игроков выудил позвякивающий мешочек из подсумков на поясе.
    Над группой раздался голос лидера:
    – Так, всем собраться, мы возвращаемся.
    Группа собралась плотнее. Сара заметила, что связанного и с кляпом во рту грифера сдали Джефу. Лидер обратился к Эду.
    – Вас подбросить? Мы возвращаемся в Ламари.
    – Есть места на свитке? – переспросил Эд. – Потрясно. Шейди, идём.
    Эд сделал Саре знак следовать за ним. Вдруг у неё над ухом раздался голос Мари:
    – Он зовёт тебя «шейди»? Вот грубиян.
    – Вовсе нет... – смущенно ответил Сара.
    Группа сошлась поплотнее и Сара ощутила лёгкий дискомфорт. Она не любила плотную толпу и, стараясь никого не толкать, поскорей пристроилась рядом с Эдом. Вдруг кто-то положил руки ей на плечи. Она нервно обернулась и увидела, что это просто Мари. Та слабо улыбнулась.
    – Ты не против?
    – Нет...
    Сара смущённо покраснела. Поведение Мари было странным, но ей показалось, что та не совсем ещё оправилась от шока и ей просто нужна поддержка.
    Один из игроков в центре достал свиток и резко его развернул.
    – Поехали!
    На земле под ногами вспыхнул странный узор и у Сары потемнело в глазах. Было довольно жутко, как будто внезапно на голову надели мешок. Ощущение усиливалось ещё больше из-за того, что все звуки и запахи тоже вдруг пропали.
    Но не успела Сара запаниковать, как все прошло. Тьма сменилась вспышкой света, все чувства вернулись в норму. Сара удивлённо осмотрелась.
    Группа стояла посреди людной площади. Рядом журчала вода в фонтане, вокруг двигались прохожие. Некоторые покосились на группу, но большинство не обратило внимания.
    Площадь окружали невысокие, двух-трёх этажные белые здания с красными черепичными крышами. Решётчатые окна и дверные проёмы украшали замысловатые лепные орнаменты.
    С одной стороны площадь окружали массивные каменные перила. На горизонте яркое голубое небо сливалось с тёмно-синей полосой моря. Солнечные лучи отражались на волнах, рисуя изменчивую россыпь золотистых отблесков.
    – Здорово, правда? – произнесла Мари, став рядом с Сарой.
    – Ага... – протянула та. Вид и вправду её очаровывал.
    Группа рассыпалась. Игроки, обменявшись парой слов, расходились по своим делам в разные стороны. Лидер подошёл к Эду и Саре.
    – Ещё раз спасибо за помощь. Удачи.
    – Конечно, – ответил Эд.
    – Джеф, подбирай мусор, – скомандовал лидер. – У него свидание с большим братом.
    Джеф подхватил лежавшего на земле грифера и пихнул вслед за лидером. Проходя мимо Эда, он притормозил.
    – Спасибо, – серьёзно сказал он. – Если бы не вы... я даже не знаю.
    – Нет проблем, – снова ответил Эдди.
    – Мари, тебе тоже нужно идти, – произнёс Джеф, будто оправдываясь.
    – Да знаю я, – отмахнулась та. – Я вас догоню.
    Лидер, Джеф и ещё несколько игроков двинулись в город.
    – Ну что ж, с этим разобрались, – заявил Эдди.
    Вдруг Мари взяла Сару за руку и сжала в своих ладонях.
    – Спасибо, – тихо сказала она глядя Саре прямо в глаза, – ты настоящий ангел...
    – Я... – Сара отчаянно покраснела. – Я просто...
    Мари игриво улыбнулась.
    – А ещё ты очень миленькая! – Она сребристо рассмеялась. – Может, встретимся как-нибудь снова?
    – А... ладно.
    Мари выжидающе посмотрела на Сару, явно ожидая каких-то действий.
    – А, да, – спохватился Эдди. – Я боюсь, у нас нет гильд-листов. Она не сможет тебя записать.
    – Что? Вы, что ли, новички? – удивилась Мари. Она смерила Эда подозрительным взглядом: – Что-то ты довольно опытный для новенького.
    – Это талант, – самодовольно ответил Эдди. – В общем, если хочешь связаться с Шэдоу, придется по старинке, письмами через Гильдию.
    – Хммм... это дорогоо... – капризно протянула Мари.
    – Серьёзно? – Эд приподнял бровь. – Будешь жаловаться на цену?
    Мари прищурилась на него.
    – Ты такой зануда, – заявила она. – Не может быть, что ты её парень.
    Сара издала панический писк. Под волосами внезапно стало жарко.
    – Не!... мы не...
    – Да мы просто играем вместе, – ровно ответил Эд.
    – Уверен? – протянула Мари странным тоном. – Ну как хочешь...
    Она снова схватила Сару за руки и чмокнула её в щёку, заставив девушку окаменеть на секунду.
    – Я с тобой обязательно свяжусь, – радостно пообещала Мари. – Не вздумай исчезать.
    Она метнула на Эдди строгий взгляд.
    – Не обижай её.
    – Ты странная, ты в курсе? – флегматично ответил Эдди.
    – Хмпф! Грубиян.
    Мари, одарив Сару напоследок счастливой улыбкой, отправилась в город вслед за группой.
    – Так, так. Похоже, кое-кто кое-кому понравился, – протянул Эдди.
    Сара рассеянно посмотрела на него, потом туда, где пропала Мари.
    – Я думаю, она просто ещё не... – эльфийка неуверенно запнулась. – Ну, ты знаешь...
    – Может быть.
    – Она была такой испуганной... Такое часто случается?
    – Гриферы? – уточнил Эд. – Бывает, конечно, от этого не избавиться. Козлы найдутся всегда.
    – Вот как, – с досадой пробормотала Сара.
    – Не так часто, как кажется, – поправился Эд. – Способы защиты тоже найдутся, да и Дип по этому поводу с банами никогда не стеснялся. Жалобы в основном на лишние баны, а не бездействие. Теоретически, шансы наткнуться на такое в первый же день исчезающе малы.
    Он сделал паузу, и добавил издевательски-поздравительным тоном:
    – Ну разве ты не счастливица?
    Сара сердито фыркнула.
    – Ты совсем не смешной, чтоб ты знал!
    – Ооо, ты разбиваешь моё крохотное сердечко, – умирающим голосом простонал Эд, прижав ладонь к груди.
    Сара снова фыркнула, но не смогла удержаться от улыбки. На самом деле ей стало легче при мысли, что это совпадение и ей просто не повезло.
    Сара двинулась к перилам. Площадь находилась на обрыве, внизу расстилался узор красной черепицы. Отсюда было видно порт и стоявшие в нём большие парусники. Эдди встал рядом.
    – Ну, чем займёмся? – спросил он.
    – Я... даже не знаю, – ответила Сара. – Я не прочитала мануал до конца, так что... А что ты скажешь?
    – Что ж, дай подумать. – Эд стал загибать пальцы: – Сначала в Гильдию, за листами. Потом посмотреть как там берётся работа а.к.а квесты. Ещё нужно поискать, где здесь стоят наставники. Наверно, в воинских залах. Хотя, кто его... Ещё аукционный дом найти надо, посмотреть как там устроено. И актировать святилище в Храме, это самое главное. Чтобы всегда можно было выйти.
    Пальцы на одной руке кончились.
    – О, – произнесла Сара. – Дел немало.
    – Это ещё не всё, – Эд поднял вторую руку. – Нужно посмотреть в городских магазинах, что где продаётся. Да и просто посмотреть на новое снаряжение. И поискать мастерские с ремонтом. Если кольчужку порвут, сам её не залатаешь... И вообще, стоит просто походить по городу. Если в области есть достаточно работы, то неписи сами будут к тебе подходить. Главное, им не надоедать. Я видел жалобы бета-тестеров, что репутация падает... А ещё нужно поискать, где поесть и отдохнуть. Это тоже важно, если ты помнишь.
    – Звучит так, будто мы обустраиваемся на новом месте, – отстранённо сказала Сара, глядя на море. – Это займёт кучу времени...
    – Такой уж дизайн, – с ноткой недовольства сказал Эд. – Любое ММО это губка для времени.
    – Так что ты решил? – спросила Сара.
    – Нууу, – протянул Эд. – Можно начать с начала. Что там было первое? Гильдия.
    – А может, – несмело произнесла Сара, – мы... погуляем по городу?
    – Хм? Если хочешь...
    Сара приободрилась. Она думала, что Эдди откажется и была рада, что ошиблась.
    – Я бы хотела подняться вон туда.
    Сара указала в сторону возвышения. Дома поднимались по небольшим террасами к вершине где, по всей видимости, была устроена смотровая площадка.
    – Конечно, – согласился Эд. – Идём.
    Они двинулись по улице вдоль обрыва. Сара, не скрываясь, осматривала новое окружение.
    – Какая удивительная архитектура, – протянула она. – Похоже на смесь греческой и итальянской, будто средиземноморский усреднённый стиль.
    – Что? – поразился Эд. – Откуда ты всё это знаешь?
    Сара смущенно вспыхнула.
    – Я просто... читала об этом. В школе нам задавали по всемирной истории доклад. Я нашла такую красивую книгу.
    – Ты любишь читать? – Эд улыбнулся. – Как мило.
    – И что такого? – смутилась Сара.
    – Нет-нет, – поспешил ответить Эдди. – Это просто редко в наши дни. Я не подшучиваю, это действительно... мило.
    – Мне нравилось читать про другие страны, – призналась Сара. – Я всегда любила узнавать что-то новое. И в книгах всё так... не совсем то же, что в поисковике. Это странно, правда?
    – Нет, вовсе нет.
    Среди прохожих попадалось много игроков, их легко было отличить по татуировкам на запястьях. Особенно из-за того, что многие носили лёгкую одежду. На побережье было тепло.
    Многие были заняты совсем не игровыми вещами. К удивлению Сары некоторые игроки просто прохаживались по набережной компаниями – и часто парами. В нескольких местах занимались музыкой и танцами, устраивая представления прямо на улице, рядом с фонтанами и клумбами, собирая немало зрителей. Несколько раз они проходили мимо игроков занятых живописью.
    – Как странно... – пробормотала Сара.
    – Что именно?
    – Игроки... эмм...
    – А. Это... – Эд задумался. – Как бы мне их заклеймить? Социализаторы? Самовыражаются, короче.
    – Разве это плохо? – осторожно произнесла Сара.
    – Я не говорил, что это плохо, – бесстрастно ответил Эд. – Ламари далеко от рейдовых зон. Одержимых прогрессом задротов тут не бывает, делать им тут нечего. Большинство топовых рвутся на север, поближе к Айрон Кипу и Чаще. Здесь в основном обитают те, кто не желает участвовать в клановых войнах, а предаваться более... культурным, так сказать, развлечениям.
    Парень задумчиво хмыкнул.
     – Интересно. Что же, Ламари поэтому и стоит так далеко, эдакий хаб для казуалов? Было бы хитро, как раз в стиле...
    Сара невольно отметила, что из голоса Эда исчезла неприязнь, с которой он отзывался о «казуалах» раньше. Казалось, сейчас он говорит о чём-то другом.
    Наконец, они добрались до широкой лестницы. Хотя, скорее, это была улица с большим количеством ступенек. По обе стороны стояли дома, каждый следующий чуть выше предыдущего.
    – Высоковато, – заметил Эд
    – Ты хочешь вернуться? – несмело спросила Сара.
    – Нет, ты же хотела наверх. Пошли.
    Подъём был довольно долгим. Но они взобрались. На смотровой площадке находилось несколько игроков-художников и даже несколько НПС.
    Сара опёрлась на перила и с удовольствием вдохнула запах морского бриза. Вид открывался превосходный. По лазурной воде скользили росчерки небольших юрких лодок и маленьких яхт с разноцветными парусами. Из гавани неспешно выходил величественный парусник.
    – Здорово, – прошептала Сара. – Совсем не похоже на Мичиган...
    Эд невольно хрюкнул в кулак, заставив Сару отчаянно покраснеть.
    – Да уж, это точно больше чем Мичиган, – борясь с усмешкой, произнёс он.
    – Не говори так, будто я какая-то деревенская девчонка, – смущенно возмутилась Сара. – Я говорила про корабль.
    – Да... В Мифе есть судоходство, кстати, – сказал Эд. – Можно купить корабль и всё такое.
    – Правда? – удивилась Сара. – Это здорово, наверное.
    – Многие здесь занимаются лодками. – Эд указал на суда в бухте: – Это всё игроки.
    – Интересно...
    Сара ещё немного постояла, рассматривая тёмную морскую гладь, замысловатый узор красных крыш, высокие башни крепости на другой стороне бухты. Прерывистый ветер осторожно трогал распущенные пепельные волосы.
    Снова пахло чем-то незнакомым, свежим, прохладным, чуть горьковатым. Кое-где над городом струился дым, в основном светлый, но в нескольких местах густой, почти чёрный. Со стороны центра раздавался едва слышный гомон.
    Наконец Сара повернулась к спутнику.
    – Пойдём?
    – Уже насмотрелась? Отлично. Пошли поищем Гильдию.
    Со смотровой площадки было видно, что в центре города находилась большая площадь, окружённая довольно массивными строениями. Они спустились той же дорогой и двинулись к центру.
    Эд предположил, что Гильдия с Храмом были где-то там и оказался прав. Вначале они направились в Гильдию. Это было двухэтажное здание с широким проёмом вместо входных дверей.
    Они оказались в высоком полукруглом холле, здесь было достаточно людно. С левой стороны находилась перегородка с довольно широкими окнами, за ними сидели служащие. С правой стороны вдоль стены располагались стойки, похожие на трибуны с бумажными экранами. На другом конце зала располагались массивные двойные двери, но к ним никто не подходил.
    Все или как минимум почти все посетители были игроками. Некоторые что-то обсуждали с разной степенью деловитости, другие разговаривали со служащими возле окон. Некоторые стояли возле стоек задумчиво глядя на пустые бумажные листы, периодически к ним прикасаясь.
    Эд перехватил выходящего игрока.
    – Не подскажешь, где взять гильд-лист?
    – Новичок? Подходи к любому окну, тебе скажут, – игрок махнул за спину.
    – Спасибо.
    Сара с досадой подумала, что ни в жизнь не смогла бы вот так просто дёрнуть случайного прохожего, чтобы спросить какою-нибудь мелочь. Они подошли к свободному окну, отсюда как раз отошёл другой игрок. За окном сидела женщина средних лет в очках.
    – День добрый, меченые, – произнесла служащая не глядя.
    Она смотрела куда-то вниз, будто сидела за пультом. Окно было довольно высоко и можно было только гадать, что находится под ним с другой стороны.
    – Вижу, листов у вас нет, – произнесла женщина. – Недавно пробудились?
    – Вроде того, да, – ответил Эд. – Как раз за листами.
    – Ясно. Имена, – строго приказала женщина.
    Эд повернулся к Саре и шепнул:
    – Ники. – Он вновь обратился к служащей: – Эдди.
    – Верно.
     Служащая посмотрела на Сару.
    – Шэдоу. – Сара пыталась не сбиться.
    – За получение листов придётся заплатить. Пять золотых.
    – Отлично.
    Эд выудил кошель из сумки.
    – Хорошо, что у нас есть трофеи, эй? – довольно сказал он.
    Отсчитав деньги, он сунул несколько монет Саре.
    – Возьмёшь свой сама.
    – Верно, – вмешалась служащая. – Никто не может прикоснуться к листу без разрешения. И не вздумайте потерять его, за восстановление придётся заплатить.
    Эд отдал ей деньги. Служащая протянула ему что-то вроде тетрадки или сложенного несколько раз листа бумаги. Откуда она его взяла, оставалось загадкой.
    – Благодарю. – Эд отодвинулся и кивнул Саре: – Давай.
    Сара отдала монеты. Когда она стала ближе, то смогла заметить, что делала служащая. Откуда она взяла лист, не было видно, создавалось впечатление, что она просто выдернула его из перегородки. Лист действительно напоминал тетрадь или блокнот, с гербом королевства на обложке.
    – Раз вы новички, то слушайте внимательно. – Голос служащей был суров. – Ваши листы – это ваше лицо в Гильдии. Ваши поступки и ваши дела на благо королевства отразятся в листе. Следите за тем, что вы делаете. Если вы возьмёте работу, то лист это покажет. Можете взять несколько заданий сразу. Но не советую относиться к заданиям легкомысленно. Если вы не сможете выполнить его как можно быстрее, то Гильдия обратится к тому, кто сможет.
    Женщина свирепо сверкнула глазами. Сара поёжилась, а вот Эдди, казалось, слушал с интересом.
    – Не предавайте доверие королевства. Если захотите взять работу, то обратитесь к любому служащему в Гильдии. Также вы можете принять задания, которые жители королевства оставляют в Гильдии. – Служащая указала на стойки с листами: – На эти задания также распространяются правила Гильдии. Ясно?
    – Как день, – согласился Эдди.
    – Так же вы можете использовать гильд-листы как средство связи с другими мечеными. Там есть инструкция. Если пожелаете, то можете купить набор карт королевства.
    – Мы желаем, – тут же сообщил Эдди.
    – Пять золотых за набор.
    Эд протянул лист и деньги. Пока служащая что-то делала, он повернулся к Саре и снова вложил ей в руки монеты.
    – Сара, давай.
    Та послушно повторила действия. Получив лист обратно, Сара машинально открыла его, чтобы посмотреть, но служащая снова заговорила.
    – Также вы можете вести в своих листах записи на чистых страницах, если пожелаете. Старые записи можно стирать, но если вам не хватит страниц, то вы можете расширить лист.
    – Мы воздержимся, – ответил Эд.
    Женщина поправила очки и сменила тон с лекционного на деловой:
    – Вы хотите взять задание сразу?
    Эд и Сара переглянулись.
    – Мы зайдём позже, – сказал он.
    Сара виновато потупилась. Не может быть, чтобы она выглядела настолько испуганной.
    – Как пожелаете, – бесстрастно ответила женщина, делая какие-то записи.
    Они отошли от окна и мимо них тут же прошёл другой игрок.
    – Так, с этим покончено, – констатировал Эдди. – Посмотрим, что там за средневековый хайтек?
    – Ага.
    Они подошли к свободной стойке. К удивлению Сары, на бумаге проступили строки текста.
    – Хм... показуха, – буркнул Эд, но задумался. – Хотя...
    – Как оно работает? – озадаченно произнесла Сара.
    – Что?.. А, да это сенсорный экран. Потрогай.
    Сара послушно стала возле странного приспособления. Строки текста оказались списком. Судя по всему, заданий, разной степени важности. Список и вправду напоминал интерфейс какого-нибудь простого устройства, вроде банкомата или домашней панели.
    В углу каждого окна заданий стояли на удивление привычные кнопки «принять» и «назад».
    – Смотри не прими что-нибудь случайно, – предостерёг её Эдди.
    – Верно. – Сара бросила играться с экраном. – Идём?
    – Да, да...
    Они двинулись к выходу. Вдруг Эдди спохватился, будто что-то забыл.
    – Иди, я сейчас.
    Он снова подошёл к стойке заданий.
    – Чего это он?.. – озадаченно пробормотала Сара
    Она сделала несколько шагов спиной. И, конечно же, врезалась в кого-то.
    – Уф! – Она обернулась: – Простит... иих!!
    Сара шарахнулась в сторону, судорожно втянув воздух сквозь сжатые зубы.
    Перед ней стоял высокий крепкий парень с приятным лицом и густыми тёмными волосами. И светлыми голубыми глазами.
    От их взгляда Сару начало мутить.
    – Что за?.. – поражённо произнёс он. – Это же ты.
    – Что там такое, Карл?
    Радом с ним стояли двое. Девушка, которую Сара уже видела. Она была с Джонсоном в прошлый раз, когда Сара подошла к нему в деревне. Широкоплечего парня в блестящих доспехах и гербовой накидке с белыми крыльями она не узнала.
    – Погоди, – девушка подозрительно осмотрела Сару, – это не та, что...
    – Точно, – подтвердил Карл. – Вау. Так упорно меня еще не преследовали.
    Сара оцепенела. Последнее, что ей нужно было сейчас, это его присутствие. Происходящее стало такой неожиданностью, что сейчас она оказалась даже не в силах попятиться.
    – Что за дела? – возмутилась спутница Карла. – Ты таскаешь за собой какую-то девку!
    – Эй, не смотри на меня, я пытался от неё отделаться.
    – Это... – Сара с трудом могла выдавить хоть слово. – Это совпадение...
    – То есть ты случайно наткнулась именно на меня в игре, где больше миллиона игроков? – Карл презрительно фыркнул. – Что за тупая отмазка, а я слышал кучу от таких как ты.
    – И чего она за тобой таскается? – брезгливо поинтересовалась девушка. – Прикупи себе спрей от неудачников, что ли.
    – Хоть бы я мог... – протянул Карл, демонстративно заводя глаза.
    Сара с ужасом почувствовала, как к горлу подступают слёзы. В мыслях появилась странная пустота и обречённость. Она разревётся и всё будет кончено. Может, она хоть потеряет сознание, это было бы неплохо.
    Ей на плечо легла чья-то рука.
    – Так-так, – с интересом произнёс Эдди. – И что это у нас тут происходит?
    Он встретился взглядом с Сарой.
    – Твои знакомые?
    Эд перевёл взгляд на Карла и его спутников.
    – Нет, конечно же, нет.
    – А ты у нас кто? – поинтересовался Карл и обратился к Саре. – Неужто ты нашла себе друга, Дуглас?
    Его смех прозвучал на удивление оскорбительно.
    – Хотя бы не безнадёжна.
    Девушка радостно прыснула. Парень в серебряной броне бесстрастно наблюдал. Эд смерил Карла и его подружку удивлённым взглядом.
    – Знаешь, в твоём возрасте уже западло рисоваться перед тёлками, – скептически заметил он. – Ты уверен, что ты не девственник?
    Улыбку с лица Карла ка смыло.
    – Ты с кем, по-твоему, разговариваешь? – с угрозой произнёс он.
    Эд пропустил его угрозу мимо ушей.
    – О, вы только посмотрите, как он задёргался. Чувствуем себя немного дискомфортно? Я спорю, что ты ещё и глубоко в шкафу. Ты часом... не футболист?
    У Карла сжались кулаки
    – Точняк! – радостно заявил Эдди и с широчайшей улыбкой обратился к подружке: – Прости, чикса, он играет за другую команду.
    – Закрой хавало! – рявкнула девушка.
    Она рванулась к Эду, но Карл её остановил.
    – У тебя есть шанс забрать эту, – он коротко кивнул на Сару, – и убраться пока я не передумал.
    Эд аж согнулся от хохота. Сара ощутила, как по спине побежали холодные мурашки – его смех был довольно жутким. И пугал именно тем, каким искренним он был.
    – Да ты... АХ-ааха... ты серьёзно... Оха-ха!.. – захлёбываясь выдавил Эд. Потом внезапно замолк и ровно произнёс: – Отсоси, пацан. Реально.
    – Может, ты дуэль хочешь, сучка?! – прорычал Карл, вплотную наседая на Эда.
    Тот, игнорируя противника, отклонился в сторону и обратился к парню в доспехах:
    – И вот это ваши новобранцы? – Эд разочарованно поцыкал зубом. – Так вам Айрон Кип не взять.
    – За своими делами следи, игрок, – сдержанно ответил парень.
    Эдди перевёл взгляд на Карла. И он, и его подруга явно жаждали крови.
    – Отлично, нубас, подуэлимся, как хочешь, – равнодушно произнёс Эд. – Давай, зови стражника.
    Карл резко развернувшись, вылетел на улицу.
    – Тебе крышка, урод! – зло процедила его подружка, направляясь следом.
    – Да, да как скажешь, – Эд отмахнулся пальцами. – Сгинь.
    Парень в доспехах последовал за ними. Сара, наконец-то нашла в себе силы заговорить.
    – Эдди... – панически прошептала она, потянув его за рукав. – Что ты... зачем?..
    – Шшш, – Эд погладил её по голове. – Всё будет отлично, вот увидишь. Не могу поверить, что это нуб купился, ё-моё...
    – Эдди! – Сара заглянула ему в лицо, судорожно хватая за руки. – Неважно, откуда у него доспехи. Он не идиот, он, наверно, уже хорошо...
    – Сара, – мягко произнёс Эд, осторожно разворачивая её и подталкивая вперёд. – Не нужно беспокоиться. Всё будет хорошо.
    Сара послушно пошла рядом с Эдди. Её колотило от стресса.
    Эд сцепился с Карлом из-за неё. И теперь...
    Девушка судорожно сглотнула. Она совершенно не понимала, зачем он это делает. Возможно, Эдди думает, что Карл просто ещё один самоуверенный новичок. Но хоть Джонсон, может, и сволочь, он не идиот. В игре он наверняка уже освоился, и просто разделаться с ним, скорее всего, не выйдет.
    На улице их встретил Карл в сопровождении спутников. Рядом стоял мужчина в кольчуге с бело-оранжевым гербом на груди – стражник Ламари.
    – Вот этот, – Карл ткнул в Эда.
    Стражник гулко заговорил:
    – Этот меченый...
    – Так точно, офицер, – прервал его Эдди. – Дуэль.
    – Сержант, – холодно поправил непись.
    – Мои извинения.
    – Следуйте за мной.
    Храм меченых окружала высокая каменная ограда. Вход в здание был прямо напротив ворот, но стражник свернул направо. Чуть в стороне располагались несколько круглых неглубоких ям с выстеленными камнем краями. В глухой стене находилась небольшая дверь.
    – Ожидайте, – обронил стражник и исчез за дверью.
    Игроки остались в компании кипящего ненавистью напряжения. Впрочем, это касалось только Карла и его подружки. Эд был спокоен, как и парень в светлом доспехе. Сара отчаянно паниковала.
    – Сколько секунд продержится этот придурок? – демонстративно обратилась девушка к парню в броне. – Ставлю, что и десяти не будет.
    – Хм... – Тот явно не принимал её тона.
    Сара готова была заскулить от страха. Если бы не она ничего этого бы не было!
    – Прости, Эдди... – безнадёжно прошептала она.
    Эд со спокойным лицом легонько погладил её по плечу. Дверь открылась, и появился стражник в сопровождении другого НПС, седого мужчины в серой мантии.
    – Как смотритель этого Храма, я буду судить эту дуэль, – сообщил он. – Разойдитесь.
    Смотритель обеими руками указал на лестницы. Карл и Эд молча двинулись к разным спускам и вошли на арену. Смотритель встал над краем ямы и громогласно скомандовал:
    – Начинайте!
    В следующую секунду Карл, сбросив щит и резко обнажив клинок, умело перетёк в боевую стойку. По сравнению с ним Эдди двигался совсем медленно, чуть ли не лениво сбросив лук с плеча.
    Сердце Сары сжалось.
    Карл стремительно двинулся к противнику. Эд поднял свой лук... даже не наложив стрелу.
    – Дракон.
    Жуткий рёв сотряс округу, заставив всех присутствующих присесть от неожиданности. Лук Эда превратился в нечто отдалённо напоминавшее ветвистую жёлтую молнию изогнувшуюся дугой у него в руках. Линии дрожащих разрядов оплетали верхнюю часть его тела.
    Эд резко «выстрелил». Вместо стрелы возник сияющий шар, украшенный всполохами электричества по краю и ослепительно белый внутри. С «тетивы» с рёвом сорвался мощный поток жёлтых молний.
    На месте где стоял Карл на мгновенье возник клубок злобно трещащих золотистых разрядов. Они быстро рассеялись, оставив после себя обугленный остов. Тело исчезло во вспышке света, прежде чем коснулось земли.
    – Победитель может покинуть арену.
    Смотритель дождался, пока его указание исполнят, и направился обратно ко входу в храм. Стражник молча удалился по своим делам.
    – Что?.. – Подружка Карла наконец-то обрела дар речи. – Какого хера это было?! Он не может так делать! Это не честно!
    – Дуэль есть дуэль, – осадил её парень в броне. – Если не хочешь проблем, держи себя в руках.
    – Да пошёл ты!
    Она двинулась к выходу. Поравнявшись с Эдом злобно обронила:
    – Ты ещё пожалеешь, урод!
    Эд издевательски помахал рукой ей в спину. Когда серебряный прошёл мимо, он с нотками насмешки спросил:
    – Новые доспехи?
    Парень в ответ хмыкнул, будто борясь с лёгкой улыбкой.
    – Переживём, – ровно произнёс он.
    Эдди повернулся к Саре. Та смотрела на него круглыми глазами.
    – Идём? – Эд взял её под руку. – Я же говорил, что всё будет хорошо.
    – Но... Что это? Как?.. – пролепетала девушка.
    Сара настолько смирилась с тем, что Эдди пострадает из-за её глупости, что его выходка ввергла девушку в глубочайший шок.
    – Руна Бронзового дракона, – довольно произнёс Эд. – Именно из-за таких вот штучек искатели и делают то, что делают.
    – Так ты искатель? – выдохнула Сара.
    – Нет, просто... Когда я помог тому охотнику, помнишь, в деревне, он предложил мне в награду деньги. Я заметил у него этот лук. Он не хотел давать, говорил, что старый. Он и вправду потёртый, да... Но я слышал, что жители в тех местах умеют делать резьбу для рунного оружия. Я подумал, может, повезёт. И, эй, кто бы мог подумать...
    – Но... а как же руна?
    – Украл. – Эд рассмеялся. – Прикинь? Когда я только вошёл, в деревне была ярмарка. Это... как бы ивент, и для игроков, и для неписей. В толпе меня обнести попытались. Какие-то типа цыгане. Я на них натравил местных. Завязалась драка между неписями и я залез в один из фургонов, стянул пачку амулетов. Ни хрена хорошего не оказалось, но в мешочке нашлась эта руна. Хотя, это руна всё равно слабая, заряжается часов двадцать. Раз день, короче, работает фокус этот. Из настоящего драконьего можно пулять хоть очередями, были б заряды.
    Эд недовольно хмыкнул. Сара легко толкнула его в плечо.
    – Даже не вздумай жаловаться! – с деланной строгостью приказала она.
    Только сейчас она осознала, что всё действительно, по-настоящему обошлось. И её распирало от радости.
    Они вышли на площадь. Сара вдруг подумала, что рык, когда Эд использовал руну, должны были слышать во всём городе. Но особого интереса прохожие к ним не проявили. Возможно, люди уже разошлись, а может, просто никто не обратил внимания.
    – Ну что, пошли в храм? – спросил Эд. – Раз уж мы здесь...
    – Что?!
    Сара уставилась на вход с опаской.
    – Но там же... – сдавленно произнесла она.
    – Что? – Эд непонимающе посмотрел на вход и вдруг понял: – А, да. Думаешь, он там?
    – Не хочу о нем думать, – процедила Сара.
    – Да ладно тебе. – Эдди взял её под руку. – Можешь спрятаться за меня, если хочешь. Закрой глаза и притворись, что никто тебя не видит.
    – Я не маленький ребёнок! – возмутилась Сара.
    Хоть ей и не хотелось, она позволила завести себя в здание. В храме царил полумрак, и пахло странно. В дальней части помещения, слева располагался странный постамент с парой дюжин свечей горевших серебром. Справа какие-то орнаменты во всю стену. Их было четыре, в центре каждого горел огонь своего цвета. Прямо напротив входа находилась арка, такая как в святилище.
    В помещении было пусто, не считая нескольких человек в тёмных плащах с капюшонами возле постамента. К счастью, Карла здесь не было. Возможно, он ещё не вышел, возможно, вышел где-то ещё. Эд подошёл к арке святилища и прижал ладонь к камню. Арка ответила мягкой вспышкой света.
    – Вот и отлично, – произнёс Эдди и повернулся к Саре: – Теперь ты... Что такое?
    Сара взяла его за руку. Она жутко стеснялась, но она должна. Он ведь так ей помог.
    – Спасибо тебе... – пробормотала Сара. – Ты... ты очень...
    – Да ладно тебе, – усмехнулся Эдди. – Ты так говоришь...
    – Нет! – твердо прервала его Сара, отчаянно пламенея щеками. – Ты... ты меня защищал... я так рада...
    Эд открыл рот, чтобы что-то ответить, но только вздохнул. У девушки сейчас был такой серьезный, но в тоже время несчастный взгляд, что ему просто нечего было сказать. Оставалось только погладить её по голове.
    – Ну а как же иначе.
    Прежде чем Сара успела смутиться от собственной смелости, она обняла Эдди, сжав его изо всех сил.
    – Ох!..
    Эд рассмеялся и обнял Сару в ответ.
    Ему были чужды пластмассовые нежности интернета и образцово показательная дружба доменами, но искренность этой девушки была такой неподдельной.
    Эдди осторожно погладил её по спине.
     – Да, да... Я тоже тебя люблю.
    Сара со смущенным пыхтением отстранилась.
    – Прости...
    – Да что уж там. Ладно, давай к арке, и пойдем искать аук.
    Сара послушно прикоснулась к камню. Пальцы слегка кольнуло, и арка ответила мягкой вспышкой. С этого момента она всегда сможет легко вернуться в город.
    Теперь всё будет проще.
    
    
    
    
    
Глава третья. Я не останусь одна!

    
    Предрассветные сумерки окрашивали лес густо серым. Длинные тени сплетались среди деревьев, заставляя даже невинные кусты выглядеть жуткими угловатыми чудищами.
    Идущим по лесу меченым оставалось только надеяться, что это действительно были просто кусты и тени.
    – Ну, ты что-нибудь видишь? – поинтересовалась Сара, опасливо оглядываясь вокруг. Ей казалось, что на них бросятся в любую минуту.
    – Если бы, – задумчиво отозвался Эдди. – Невидно ни хрена...
    – Сам виноват, – недовольно заявила эльфийка. – Ты же говорил, что сможешь взять след даже в сумерках. А теперь что? Мы ходим кругами!
    – Мы ходим кругами, чтобы я снова взял след, Сара, – наставительно ответил Эд. – Это нормальная тактика.
    Девушка недовольно чмыхнула носом. Они взяли запрос на помощь деревне и, когда они туда пришли, их отправили в лес. На поиски неизвестных монстров. Может Сару это пугало бы меньше, если бы след, по которому они шли сейчас, не был отмечен поначалу кровавыми пятнами.
    – Как ты думаешь, что там будет? – спросила Сара. – В смысле по квесту. Жители выглядели очень испуганными...
    – Тебя ведь не напугали те страшилки, которыми нас потчевали в деревне? – усмехнулся Эд.
    – Ты сам видел кровь! И коров действительно стало меньше, чем раньше. Или ты думаешь, что это ничего не значит?
    – Я думаю, что раз мы уже несколько недель качаем репутацию с Гильдией то нас, наконец, переводят на квесты посложнее.
    – Насколько сложнее? – Сару такая перспектива не прельщала.
    – Игра наверно просто отспавнила мобов потолще, может даже рейдовых.
    Сара издала несчастный стон. Она только-только освоилась с простыми противниками и никаких сложностей ей не хотелось.
    – Я удивляюсь, как этого не произошло раньше, – Эд явно не разделял её опаски. – Мы столько играем вместе, что нас давно должны были определить как временную группу.
    – Каким образом программа это узнает? – усомнилась Сара
    – Легко. Мы же всё время вместе, делаем одни и те же задания. – Эд вдруг пригнулся к земле: – Ага! Нашёл.
    – Хорошо, – неуверенно буркнула Сара. Может было бы лучше, если бы они потеряли след совсем.
    Они двинулись вглубь леса вдоль едва заметной цепочки нарушений в опавшей листве.
    – Что-то я не вижу энтузиазма, – поддел её Эдди. – Знай я тебя получше, я бы сказал, что ты напугана.
    – А с чего это ты такой веселый? – сердито ответила Сара. – Знай я тебя получше, то сказала бы, что ты опять сам не знаешь, во что ввязываешься!
    – Мне просто уже надоело таскаться по округе снова и снова собирая медвежьи задницы, – с лёгким раздражением сказал Эд.
    – Ты же говорил, что здесь не так уж плохо, – разочарованно произнесла Сара. – Мне казалось, ты не против...
    – Да, но нельзя же сидеть на одном месте до бесконечности. Тебе самой не скучно?
    – Нет! – сердито отрезала Сара. – Не вижу ничего плохого в том, чтобы не торопиться.
    – А ведь сама говорила, что хотела посмотреть на более сложный контент, – заметил Эдди.
    – Но... – Сара нервно попыталась придумать отговорку. – Я не... имела в виду не в этом смысле.
    Ей действительно было интересно посмотреть на то, чем ещё игроки занимаются в Мифе. Но смотреть и участвовать не одно и то же!
    – У меня же совсем нет опыта, – протянула она. – Только помру лишний раз...
    – Странно слышать после прошлого раза, – заметил Эд. – Ты отлично держишься в спарринге.
    Сара в ответ недовольно фыркнула.
    – Это потому что ты не сражаешься со мной в полную силу. – Она осеклась и подозрительно добавила: – Разве что ты тогда действительно хотел меня прибить.
    – Это была просто случайность, – отмахнулся Эд с возмутительным безразличием.
    Они отходили всё дальше от населённых мест, углубляясь в дикую территорию. Вскоре лес заметно поредел, и местность стала отчётливо подниматься. Эд указал куда-то между деревьями.
    – Похоже, мы пришли.
    Присмотревшись, Сара поняла, о чём он. В склоне чернело отверстие узкого тоннеля. След явно вёл сюда.
    Когда они подошли поближе, то стало видно, что этим выходом явно часто пользовались – вокруг было прилично натоптано.
    – Нам что, придётся идти туда? – спросила Сара, не скрывая жалобных ноток в голосе.
    – Ещё как, – отозвался Эдди. – Вот, амулеты.
    Он протянул Саре осветительный кристалл на цепочке.
    – Ты знал?! – возмутилась девушка.
    – Нет, – невозмутимо ответил Эд. – Я их всегда с собой ношу.
    Закрепив амулеты на одежде, они вошли в тоннель. За ним было помещение, достаточно высокое, чтобы не пригибать голову. К сожалению, на противоположном конце оказалось два прохода.
    – Даже не вздумай сказать «давай разделимся», – раздражённо произнесла Сара.
    – О чём ты? – усмехнулся Эд. – Это будет клише.
    Сара сердито ткнула его кулаком.
    – Я пойду первым.
    Эдди двинулся в правый проход, Сара пошла следом. Она старалась держать себя в руках, но чем дальше они заходили, тем страшнее ей становилось. В такой обстановке у них могут быть проблемы. В узких тоннеля невозможно развернуться, а ведь они оба привыкли сражаться на открытой местности.
    – Эдди, ты уверен, что узнаешь о них раньше, чем они о нас? – нервно прошептала Сара.
    – Ш-ш! У нас нет другого выхода, – отрезал Эд
    Сара едва слышно заскулила от безнадёги. Но прежде чем она успела сдаться и начать упрашивать Эда вернуться обратно, он вдруг остановился.
    – Прячь свет, – шепнул он.
    Сара послушно закрыла кристалл.
    – Я что-то слышу.
    Эд подвинулся, чтобы Сара смогла пройти поближе. За поворотом был вход в пещеру. Когда они погасили амулеты, то стало видно, что потолок и частично стены пещеры покрыты чем-то вроде лишайника, источающего бледный голубоватый свет.
    В центре виднелся тощий силуэт. Существо казалось человекоподобным, но передвигалось на четвереньках, не касаясь коленями земли. Оно явно не заметило вторжения и возилось с чем-то в углу пещеры.
    Эд сбросил лук и достал стрелу. Тетива хлопнула пугающе громко, и существо рухнуло на землю с пробитой головой.
    Меченые подошли поближе и достали кристаллы, чтобы осмотреть моба. Вблизи существо оказалось куда более отталкивающим, чем можно было предположить. Грязная морда мало чем напоминала лицо, зубы были кривыми и бесспорно заразными, вместо ногтей на пальцах красовались противные когти.
    – Ну и уродец, – прокомментировал Эд. – Сразу видно, что подземный жит...
    Прервавшись на полуслове, он схватил Сару и толкнул её за себя. Тварь примерившаяся схватить девушку сзади за горло вцепилась в Эда, издав злобный визг. Сара неловко упала на землю и с ужасом поняла, что из проходов появляются новые твари.
    Отпихнув ногой противника, Эд выхватил свой кроткий меч и полоснул тварь наотмашь. Веером брызнул кровь. Пещера наполнилась стрекочущими визгами мобов. Вторая тварь прыгнула прямо на Эда, но он, вместо того чтобы отступить, рванулся вперёд, всаживая клинок мобу в грудь. Другой моб рванул к нему, и Эд развернул насаженного противника, подставляя под удар его. В скорости он монстрам не уступал.
    К счастью, большая часть тварей нападала на Эдди, иначе Сару просто разорвали бы в клочья. Один из мобов, не дав девушке подняться, прыгнул на неё, стараясь прижать к полу и вцепиться в горло. Мощная волна холода заставила его застыть. Сара сбросила моба и поднялась. Тут же подскочила другая тварь, полоснув воздух когтями, девушка с трудом успела увернуться.
    Она попыталась прицелиться заклинанием, но системная команда заставила её дёрнуться сторону, не дав закончить. Прыгнувший на Сару моб плюхнулся рядом. Она попыталась отскочить, но моб с шипением вцепился ей ногу. Девушка пнула тварь по морде, вызвав злобный визг. Заметив движение краем глаза, она едва успела закрыться от косого взмаха когтями. Руку обожгло острой болью. Сара вскрикнула и панически ткнула в моба посохом. Из навершия вырвался белый поток, превратив моба в статую.
    Почувствовав, что её шею сжимают мёртвой хваткой, Сара панически вскрикнула. Точнее попыталась, прозвучал только сдавленный хрип. Она уронила посох и попыталась оторвать тощие пальцы от горла, но безуспешно. Тварь завалила её на землю и душила из всех сил. Боль от впившихся когтей становилась всё острее.
    Внезапно над ухом раздался тяжёлый удар и хватка ослабла. Сара судорожно рванулась в сторону, стараясь убраться подальше. Поспешно поднявшись, она обернулась. Тварь лежала на полу, в её голове торчал клинок.
    За спиной раздались шаги. Сара развернулась, испуганно отпрянув назад, но это был Эдди.
    – Тише, тише, – он поднял руки. – Всё в норме, они кончились.
    У прохода, где он дрался, твари лежали друг на друге большой кучей. Сара с трудом перевела дух.
    – Да... кажется, да...
    – Хотя нет, – поправился Эд, шагнув мимо неё.
    – Что?!
    Сара с ужасом обернулась, но он просто говорил о тех, кого она заморозила. Вырвав меч из моба, Эд по очереди прикончил оставшихся.
    Сара на дрожащих ногах подошла к стене пещеры и, прислонившись спиной, бессильно съехала на пол. Эд опустился перед ней на колено и вынул медикаменты.
    – Ты сильно ранена?
    – Нет... – Шея болела всё сильнее. – Я не знаю...
    – Ладно, дай-ка я посмотрю...
    Сара попыталась привстать, чтобы ему было удобнее, но резкий укол в руке заставил её вскрикнуть.
    – Сиди спокойно, – деловито приказал Эдди. – Нужно смазать обезболивающим.
    – Ага...
    Сара беспомощно шмыгнула носом. Она совершенно растерялась, стоило хоть немного её прижать. Вдруг в одном из проходов что-то двинулось и эльфийка испуганно вжалась в стену. Эд отдёрнул руки.
    – Успокойся всё в порядке, – сказал он как можно мягче.
    – Я... там что-то есть!..
    Парень обернулся, скользнув взглядом по темноте в тоннелях.
    – Тебе показалось.
    Он взял Сару за подбородок и приподнял ей голову.
    – Сиди смирно, всё хорошо.
    – Прости... – пролепетала девушка, чувствуя, как к горлу подкатывает комок.
    Она впервые получила такие сильные повреждения, и понятия не имела, что будет так больно. До этого они без труда справлялись с любым противником – Сара замораживала всех подряд, а Эдди не нужно было даже подходить, он бил без промаха.
    Эд аккуратно смазал ей раны на руке и шее. Боль действительно быстро ушла. Осталось только забинтовать.
    – Спасибо, – пробормотала Сара, поглаживая повязку на руке.
    Бинты на шее неприятно давили, но она могла потерпеть. Раны исчезнут через пару часов. Вдруг девушка спохватилась.
    – А как ты? Ты не ранен?
    – Нет, – отмахнулся Эдди. – Пара ушибов. Эти ублюдки довольно хилые.
    Девушка одарила его угрюмым взглядом, но Эд этого не заметил. Выудив из сумки бумажный пакетик, он высыпал содержимое в рот и запил из фляги.
    – Смесь трав, – уточнил он. – Ты не против?
    – Нет, конечно, нет.
    Хоть смесь технически принадлежала Саре, раз она собирала траву, она и не думала ему отказать. Расходные препараты они делили поровну, пользуясь ими при нужде.
    Эдди протянул руку, предлагая девушке встать.
    – Нужно двигаться дальше.
    – Что? – Сара взяла его за руку. – Но ведь...
    Эдди поднял её на ноги. К счастью, Сара уже пришла в себя и могла стоять, не опираясь о стену.
    – Может, не надо? – малодушно простонала она. – Мы ведь уже убили всех...
    – А что если есть ещё? – резонно предположил Эдди.
    – Об этом я и говорю... – пробормотала Сара.
    Ещё одной такой схватки она не перенесёт. Может, переживет, но не перенесёт. Эти твари и так были чертовски страшными, а она к тому же чуть не погибла.
    – Не бойся. Скорее всего, это была большая часть, – спокойно сказал Эд. – Если наткнёмся на других, это будет не проблема.
    Сара не чувствовала и десятой доли уверенности с которой он говорил. Но ей удалось подавить желание просто развернуться и рвануть к выходу.
    – Ладно...
    – Расслабься, я пойду первым.
    Они двинулись дальше. Проходы казались совершенно одинаковыми. Сара начала беспокоиться, как бы они не заблудились. Конечно, у них были возвратные кристаллы, но это штука дорогая, не хотелось бы тратить их в паре часов от поселения. Сара тоскливо подумала что, в крайнем случае, после смерти они и так окажутся в личке.
    Внезапно Эд резко встал, напугав Сару до чёртиков.
    – Что?.. Что там?! – панически прошептала она
    – Что-то блестит...
    Парень выхватил нож и поскрёб стену. Там действительно что-то поблескивало. Поддев предмет лезвием, Эдди выломил из стены что-то вроде большого камня.
    – Кажется, это самородок – сказал он, подбирая находку. – Похоже на чёрное железо.
    – Как же ты меня напугал! – раздражённо произнесла Сара, переведя дух. – Не делай так больше!
    – Что?
    – Не останавливайся так... – она запнулась, подбирая слова, – резко!
    – Ну уж простите меня, – с легкой усмешкой ответил Эд. – Нужно поискать ещё, может, найдём что-то интересное.
    – Ты же не собираешься здесь копаться? – возмущённо прошипела Сара.
    Перспектива провести в этих катакомбах на секунду больше, чем было необходимо, совсем её не прельщала.
    К сожалению, Эд, очевидно, ценил деньги выше её спокойствия, осматривая по пути каждую сомнительную деталь. Возможно, это и к лучшему – им удалось собрать немало самородков дорогой руды и даже парочку самоцветов. За это они и вправду выручат неплохую сумму, но Саре просто хотелось бы, чтоб они искали где-нибудь в другом месте.
    Спустя некоторое время и десяток развилок в туннелях они вышли в большой зал. Светящимся лишайник покрывал потолок так густо, что его свечение было заметным даже при свете кристаллов. В центре стояло что-то вроде кривого куста с изломанными ветками. Внутри сплетения отчётливо виднелись тусклые отблески, будто там плавали в воздухе осколки стекла.
    – Кажется, мы нашли сердце подземелья, – произнёс Эд.
    – Да... – протянула Сара, настороженно осматривая зал. На виски неприятно давило незнакомое ощущение.
    – Похоже, тогда действительно были все, – заметил парень.
    Они так и не наткнулись на других тварей, пока блуждали по тоннелям.
    – Надеюсь, ты прав.
    Эдди сделал шаг вперёд. Когда он опустил ногу, раздалось неприятное чавканье. Эд отпрянул.
    – Что это? – озадаченно произнесла Сара, присматриваясь к полу.
    Поверхность явно состояла из жидкой грязи. И казалось, что она медленно двигалась, будто покачиваясь на волнах. Эд достал меч и приподнял его, чтобы ткнуть в грязь, но передумал. Достал вместо него стрелу.
    – Дно не глубоко, – сказал он, прощупав грязь. – Можно пройти.
    Покрытая вязкой жижей стрела оправилась в тёмный угол.
    – Тебе не кажется, что этот... эти ветки – источник? – спросила Сара, указывая на основание «куста».
    Грязь под ним действительно вспучивалась влажным бугром, будто куст торчал из неё. Или она вытекала из куста.
    – Может быть... – задумчиво произнёс Эдди, затем хлопнул себя по ноге. – Знаешь что? Это, наверно, Трясина. Ну, в смысле, рейдовая зона.
    – Я... не совсем понимаю, – призналась Сара.
    – Я имею в виду, что это как-то связно с Трясиной. Там ведь сплошное болото и... Ты не читала лор про зоны?
    –Ммм... – протянула Сара. – Ты хочешь сказать, что это та грязь, которая...
    – ...покрывает окрестности Белых Башен. Да.
    – Но... что нам делать?
    – Наверно, нужно как-то уничтожить эту штуку.
    – Что?! Но это опасно!
    – Откуда ты знаешь? – отмахнулся Эдди. – Мне кажется, что нас послали сюда не за мобами, а за этой хреновиной. Я подойду.
    – Но!..
    Сара попыталась остановить Эда, но было поздно. Он осторожно двинулся к кусту в центре пещеры. Грязь тянулась за его ногами, неприятно чавкая, будто не желая отпускать.
    Эду удалось добраться к кусту без проблем. Он присмотрелся повнимательнее, заглянув сквозь ветки.
    – Здесь какой-то кристалл! – произнёс он, повысив голос. – Конечно, это всегда кристалл...
    – Ты что, собираешься взять его голыми руками?
    Похоже, именно это он и собирался сделать. Протянув руку сквозь ветки, Эдди сжал в кулаке испускающий тусклые блики камень. И без всякого сопротивления вынул его.
    – Ха, – озадачено произнёс парень, делая шаг назад. – Это было просто.
     В ответ на его слова с шелестом начал осыпаться потолок.
    – Упс.
    – Эдди, быстрее! – панически крикнула Сара.
    Эд рванулся к выходу, поскальзываясь на бегу. Казалось, что грязь стала ещё более липкой. Не исключено что упади он на землю, то не смог бы подняться. Уже почти у самого края он вдруг провалился в грязь по колено.
    – Чёрт!
    – Эдди!
    Сара схватила его за руки и потянула изо всех сил. Шелест осыпающейся земли нарастал. Эду удалось вырвать ноги из липкой дряни, и они оба рухнули на землю.
    – Быстрее!
    Эд мгновенно оказался на ногах и рывком поднял Сару. Они ринулись по коридору. Шелест перерос в глухой стук, своды осыпалась целыми сегментами прямо и них за спиной. Затхлый влажный воздух подталкивал их, создавая неслабое давление. Сара отчаянно отгоняла мысли о том, что они заблудились и сейчас несутся в какой-нибудь тупик.
     Игроки бежали изо всех сил. Чтобы обследовать коридоры понадобилось около часа, может чуть меньше. Но сейчас они выскочили в первую камеру всего за минуту. Сара ничему так не радовалась в жизни, как радовалась серому овалу выхода из этой дыры. Они вырвались наружу, и в следующую секунду проход в земле сомкнулся, выдав напоследок небольшой фонтан сырой земли.
    Меченые согнулись, пытаясь отдышаться.
    – Фух. – Эд перевёл, наконец, дыхание. – Это было весело, не так ли?
    Сара ответила пронзительным взглядом.
    – Ну, же не будь такой букой, – добродушно ответил Эдди.
    Он подошёл к тоннелю, с интересом осматривая остатки прохода.
    – А знаешь, что? Я думаю, всё это сделано, чтобы убить двух зайцев.
    – Ага, – буркнула Сара. – Нас.
    – Спорю, что там и следа не осталось от этих тоннелей, – проложил Эд, не обратив внимания.
    – В смысле?
    Эд развернулся к ней и ткнул пальцем за спину
    – Так игра подтирает свои инстансы1. Ты ведь в курсе, что программа затирает несанкционированные действия игроков? Типа ты копаешь шахту, потом приходишь, а шахта «обрушилась», – он изобразил пальцами кавычки. – Это то же самое.
    Сара покачала головой, и устало заметила:
    – У тебя странные интересы Эдди.
    – Ну, это в некотором роде профессиональное.
    В деревню они вернулись уже когда солнце начало припекать. Поселение было небольшим, заметно меньше стартовой деревни, здесь даже не было святилища. Добираться сюда игрокам приходилось своим ходом.
    Жители провожали меченых смешанными взглядами – с опаской, с радостью, с интересом. Игроки направились к дому старосты. Тот вышел, не дожидаясь стука в дверь, возможно, увидел их в окно. Когда он подошёл к игрокам, на его лице читалась откровенная тревога.
    Узнав, что они вернулись с успехом, меченых усадили за стол, на котором мгновенно появилась еда. Это было не лишним, после прогулки по лесу Сара почувствовала, что ей нужно подкрепиться.
    Выслушав их рассказ, староста оказался испуган ещё больше.
    – Вам необходимо отправиться в город, – категорически заявил он. – Я дам вам письмо для главы Гильдии. Отдайте ему вместе осквернённым кристаллом.
    – Но ведь... Всё закончилась, так? – неуверенно спросила Сара
    – Закончилось? – недобро усмехнулся староста. – Боюсь, это никогда не закончится, юная защитница. Прислужники Трясины давно не заходили так далеко на юг. Я опасаюсь за своих людей.
    Сара уже привыкла к тому, как реалистично выглядели НПС в это игре, но сейчас её снова пробрало. Напряжение, казалось, висело в воздухе. Впрочем, это явно не действовало на Эдди, он был спокоен как всегда. Даже слегка равнодушен.
    Получив письмо от старосты, меченые забрали своих лошадей с постоялого двора. Хозяин сам вывел животных и даже не взял с защитников ни монеты. Забравшись в седла, они двинулись в город.
    – Меня всё ещё поражает, что ездить верхом в Мифе так легко, – сказал Эдди. – Может они блокируют болевые ощущения на заднице? Я слышал, что ездить верхом с непривычки настоящая пытка.
    – Я бы не сказала, что это так просто... – сдавленно ответила Сара.
    – Только не говори, что ты всё ещё боишься, – с лёгкой насмешкой сказа Эд. – От настоящих лошадей ты, наверно, в обморок падаешь.
    – Я лучше управляюсь с растениями, чем с животными, – отрезала Сара.
    – Серьёзно?
    – Растения хотя бы не кусаются!
    – Это смотря чем их поливать...
    – Слушай, Эдди... – неуверенно произнесла Сара. – Ты думаешь, всё будет хорошо? В деревне, я имею в виду.
    – Да что с ними сделается? – отмахнулся Эд. – Ты же не думаешь, что их сметёт с лица земли орда монстров?
    Именно так Сара и думала, хоть это действительно казалось немного глупым. В конце концов, это же игра, окружение здесь подчинялось одной системе.
    – Но... – попыталась оправдаться Сара. – Всё было так серьёзно...
    – Я считаю, что это просто сценарий. Скорее всего, игра подталкивает нас поближе к рейдовым областям. Спорю, что от главы мы получим задание чесать куда-нибудь поближе к Трясине. Интересно, почему именно к Трясине?.. У Чащи что ли места тоже забиты?..
    – Так значит, мы больше не вернёмся? – расстроенно спросила Сара. – Я привыкла к этой деревне... И чернотрав здесь растёт густо...
    – Не мели чепухи, – отмахнулся Эдди. – Просто в Гильдии нам, скорее всего, скажут, что работы нет. Или просто реже будет попадаться... В любом случае, всегда есть запросы от жителей. Да и просто покрутиться в местности никто не запретит.
    – Вот как...
    Эльфийка слегка улыбнулась. Эти новости пришлись ей по душе.
    – Кстати, Сара, ты уже решила на счёт второй спецы?
    Простой вопрос Эда застал девушку врасплох.
    – Эмм...
    – Ну всё с тобой ясно, – вздохнул Эдди.
    – Но я...
    Сара растерянно замолкла. Эд давно предупреждал ее, что стоит подумать по поводу второй специализации в магии. Но Сара, будучи человеком совершенно инертным, разумеется, так ничего и не сделала.
    – Знаешь, раз уж мы закончили с уровнем новичков, тебе пора уже определиться, чтобы начать привыкать к стилю, – заметил Эдди.
    Он был совершенно прав. Но Сара понятия не имела что ей выбрать
    – Ну, я смотрела гайды2... и на сайтах тоже, но... – беспомощно пролепетала эльфийка.
    Она и сама не знала, почему ей так тяжело выбрать, но она сильно боялась ошибиться. Вдруг она схватится за что-нибудь, что не сможет освоить? Ей не хотелось создавать проблему из своей глупости.
    – Тебе просто нужно решить, что ты хочешь делать в группе, – сказал Эдди. – В принципе, любой тип персонажа играбельный, но если ты не хочешь перекачивать спецу, то стоит сразу выбрать какую роль ты возьмёшь.
    – Я... – Сара вздохнула и подавленно призналась: – Честно говоря, я не имею понятия. Я...
    Никогда не умела принимать решения. Стоило бы просто сказать Эду прямо, но это было слишком стыдно. Она и так выглядит жалкой.
    – Хм... Может, если бы мы играли с группой побольше, у тебя был бы наглядный пример, – заметил Эдди.
    Сара не ответила. Она иногда думала о том, как это будет, играть в большой группе. Как играли Мария и Джефри. Она хотела спросить Мари, но постеснялась – кто знает, что бы та подумала от таких вопросов.
    С другой стороны, Сара всегда обрывала себя, вспоминая, что она ни разу не мастер в игре. С её навыками она будет только мешаться у всех под ногами. Ей удаётся помогать Эду только потому, что он терпит её неуклюжесть.
    – Я... пыталась смотреть на форумах, но там такой бардак, – попыталась увильнуть Сара.
    – Ну, это нормально, – ответил Эдди. – Чего ты хочешь от задротов?
    – Но иногда даже непонятно о чём они спорят, – пожаловалась девушка. – Я пыталась понять, чем отличаются стили, но в обсуждении всё обычно сводится к «ятебясделаю» и поэтому...
    – Лучше бы ты посмотрела видео на Джитубе, – наставительно поднял палец Эд.
    – А!.. Я... не догадалась, – призналась Сара.
    Эд был прав. Вместо того, чтобы копаться в разборках игроков, она могла просто посмотреть видеогайды. Она об этом даже не подумала.
    – Да и выбирать-то тебе особо нечего, – сказал Эд. – Вторичных всего три.
    – Да, да, – устало ответила Сара. – Фрост, брейкер и слоу.
    – Правильно, Вода, Земля и Воздух. И, что такого сложного?
    – Но что они делают? – с раздражением ответила Сара. – Должна же я знать, как работает двойная магия?
    – По-моему, ты просто пытаешься отвертеться, – подозрительно произнёс Эд, заставив Сару незаметно вздрогнуть. – Они делают именно то, что делают. Фрост морозит, брейкер ломает, слоу замедляет.
    – Может, тебе стоит играть магом, – недовольно буркнула девушка.
    – Как я и сказал, тебе просто нужно решить, что делать в группе.
    – Но мы же не в группе, – понуро ответила Сара, понимая, что просто упрямится.
    Сколько бы они не думала о своей роли, все, что ей приходило в голову, это просто помогать Эду. Ей нравилось играть вместе с ним и хотелось быть полезной. Вот и всё.
    – Может, тебе, тогда, стоит просто взять Воду, – предложил Эд. – Фростом можно играть и соло, и в группе, насколько я знаю. Это как бы универсальный билд между брейкером и слоу.
    – Ты думаешь? – воодушевилась Сара.
    – Ну, раз ты не можешь выбрать как нормальные люди, тебе стоит попробовать всё подряд, – немного колко ответил Эдди.
    – Может и стоит, – сердито заявила Сара.
    На самом деле ей стало легче из-за его предложения. Так у неё появилось хоть какое-то решение.
    В город они добрались через несколько часов, ближе к полудню. За воротами как всегда было весьма оживлённо. Сдав лошадей в конюшни Гильдии, меченые отправились на доклад к главе.
    Эд оказался прав. Приняв письмо и кристалл глава заявил, что они достаточно проявили себя на службе королевства и теперь им следует отправляться к ближайшему фронтиру. Им выдали рекомендательные письма, которые можно было предъявить коменданту любого форта на границах с владениями Падших для доступа к оружейным.
    – Думаешь, нам действительно не дадут больше здесь работы? – поинтересовалась Сара на выходе. – Я не хочу уходить из Ламари...
    – С чего ты так зациклилась на уходе? – удивился Эд. – Вернуться-то ты можешь в любой момент, хоть живи здесь. Святилище-то...
    – Верно, – Сара улыбнулась. – Прости, наверно это из-за того что плохой случился день.
    – Плохой? Что ты несёшь, это отличный день! – Эд потряс сумкой. – Когда выложим всё на аукцион... Кстати, давай-ка разделимся. Пока я буду возиться с продажей, ты успеешь сходить в гильдию... Что?
    Несчастное лицо Сары заставило Эда удивлённо нахмуриться.
    – Это... просто... – кисло протянула Сара. – Не хочу идти туда одна.
    – Но ты же уже была там... – непонимающе сказал Эд.
    – Вот именно, – заявила эльфийка. – И больше не хочу. Там все такие...
    Она запнулась, подбирая слова. Эд скептически приподнял бровь.
    – Я понимаю, что девочка из мегаполиса может бояться лошадей, но...
    – Знаешь что, пошли сам посмотришь! – вспылила Сара, хватая его за руку.
    – Ладно, ладно. – Эд послушно двинулся следом. – Поведу как маленькую.
    Сара резко его отпустила, смущённо краснея. Они двинулись к отделению Ордена магов.
    – Кстати, а как вообще берут вторую спецу? – поинтересовался Эдди.
    – В мануале написано, что во второй круг магии посвящают высшие маги, главы городских магических гильдий и смотрители в Средоточиях стихий.
    – А в чём разница?
    – Честно говоря, я не знаю, – признала Сара. – Но Средоточия находятся в каких-то храмах, вдалеке от городов.
    Как ни странно, но здание Ордена не отличалось от окружающих строений, за исключением странных узоров на дверях и оконных рамах. О том, что это гильдия магов, сообщала железная табличка.
    Как только они вошли, Эду стало ясно, почему Сара так нервничала из-за этого места. Атмосфера была весьма тяжёлой и какой-то неприступной. В просторном холле стояло несколько человек, судя по всему неписи. Некоторые говорили, разбившись на пары, другие ждали со скучающим раздражением на лицах. Через зал прошло несколько игроков, и даже у них был этот раздражённо-занятый вид.
    Эд огляделся и обратился к Саре:
    – Ну, что теперь?
    Девушка неуверенно посмотрела в сторону. Там за столом, напоминающим конторский, сидел мужчина средних лет, НПС, судя по всему. Он что-то деловито переписывал из одного журнала в другой. Подтолкнув Сару вперёд, Эд подошёл к столу.
    – Позвольте вас отвлечь, – неприятным голосом обратился к служащему Эд.
    Тот поднял голову.
    – Да? – в тон игроку ответил непись.
    Эдди посмотрел на Сару и кивнул на служащего, недвусмысленно давая знак говорить. Девушка собрала волю в кулак.
    – Я... Хочу взять вторую специализацию. – Её голос даже не дрожал
    – В таком случае позвольте вашу бумагу, – прохладно ответил служащий.
    – Что? – опешила Сара.
    – Грамоту Ордена, мисс.
    – Но... – Сара запнулась.
    – Почему бы вам не просветить нас по порядку, – предложил Эдди. – Что нужно для обучения магии?
    НПС раздражённо поджал губы, но ответил:
    – Чтобы обучиться второму уровню, необходимо оплатить членство в Ордене магов.
    – А!.. – спохватилась Сара и понурилась. – Я совершенно забыла...
    – Если желаете, то я могу выдать вам грамоту прямо сейчас, – ответил служащий. – Просто предъявите сумму.
    – И сколько? – вмешался Эдди
    – Сто золотых.
    – Сто, – ровно повторил Эд. – И это только за обучение?
    – Разумеется, нет. Кроме обучения, гильдия также предоставляет своим членам доступ к телепортации и лабораториям.
    – Это звучит... – Эд помедлил, – необязательно.
    Сара закусила губу. Подобные преимущества были для них фактически бесполезны. А сто золотых это почти половина их денег.
    – Это единственный способ обучиться? – спросил Эд
    – В гильдии? Нет. Членам гвардии так же полагается бесплатный доступ.
    Эд невольно фыркнул, вызывав у непися неприятный взгляд.
    – Что-то не так?
    – Просто подумал, как сложно будет вырасти до гвардии без второй специализации. Очень... ограничивающе. Это всё? Или грамота или гвардия?
    – Боюсь, что да. Если это вам не подходит, то остаётся только паломничество.
    Эд приподнял бровь.
    – Прошу прощения?
    – В средоточие выбранной вами сферы, – уточнил служащий. – Вы можете узнать их местоположение на любой подробной карте королевства.
    Служащий вернулся к своему занятию давая понять, что разговор окончен.
    – На карте, да?.. – задумчиво произнёс Эдди и навис над служащим. – Как на счёт Святилища Воды? Где оно?
    Служитель прервался, чтобы одарить надоедливого меченого неприязненным взглядом и холодно произнёс:
    – Несколько часов пути от города. Через восточные ворота.
    – Благодарю, – так же холодно ответил Эд.
    Когда они вышли из здания, Сара не удержалась и передёрнула плечами. На улице было даже как-то теплее, не смотря на прохладный ветер с моря.
    – Бррр... я же тебе говорила, – пожаловалась она.
    – Ничего особенного, – рассеянно отмахнулся Эд. – Не хуже чем коммунальная служба. Ну что, пошли?
    – Да... – согласилась Сара, но спохватилась. – Нет! Сначала на аукцион. Не будешь же ты таскать всё с собой.
    – Да ладно... – начал Эд, но Сара уже потянула его за собой.
    – Ну уж нет! Ты опять забудешь.
    Разобравшись с торговлей, они отправились к Святилищу. Запоздало сообразив, что дорогу можно было узнать у стражников города, Эдди расспросил одного. Оказалось, что служащий не соврал – Святилище Воды действительно было совсем недалеко от Ламари. Стражник даже описал, как до него добраться, и куда подробнее, чем непись гильдии.
    Южный берег королевства был весьма обрывистым почти на всём протяжении. Дорога бежала чуть в отдалении от утёсов, периодически спускаясь к небольшим симпатичным рыбацким поселкам, расположенным в самых удобных бухтах.
    Красивые песчаные пляжи приветливо блестели на солнце, но Сара не рискнула просить задержаться. Им пришлось бы сделать крюк, возвращаясь на тракт.
    Как им и обещали, часа через два пути обнаружился указатель с надписью «Святилище Белого Моря». Тропа уводила с дороги, спускаясь вниз по крутым уступам. На самых сомнительных участках для удобства были вырублены лестницы с широкими ступенями.
     Спуск окончился на небольшой площадке в полусотне футов над землёй. А точнее над острыми прибрежными скалами. Откуда-то со стороны доносился отчётливый шум льющейся воды.
    Вход в храм располагался прямо в стене обрыва, массивная каменная арка. Крепкие мужчины в незнакомых доспехах оказались стражей. Выяснив, что их привело, стражи выделили меченым провожатого.
    Святилище находилось в устье реки. Хотя, скорее, под ним. В пустотах под высоким водопадом располагался целый комплекс. Почти не обработанные гроты соединялись вырубленными внутри скалы переходами с просторными залами.
    Собственно, Святилище само было водопадом. Во всех помещения множество декоративных террас и желобов создавали настоящий лабиринт из водяных потоков. Свет проникал сквозь многочисленные щели и трещины в стенах и потолках. Воздух здесь был очень влажным, но удивительно свежим, чуть прохладным.
    Людей в храме было немного, в основном НПС. Но Сара заметила несколько игроков. Те под присмотром служащих тренировались на сухих террасах. Один игрок управлял льдом, но другой, к удивлению Сары, тренировался, по всей видимости... плавить камни. Эд предположил, что это игрок с Огнём в качестве основной сферы, его магия была как-то связана с эрозией.
    Когда они вошли в глубину комплекса, то оказались в просторной пещере с... отличным видом на море. Одну стену ей заменял невероятно гладкий поток воды, напоминающий стекло. Поток почти бесшумно лился с большой высоты в тёмное озеро внизу. Провожавший их стражник сказал подождать и скрылся в одном из проходов. Вскоре он показался оттуда с пожилой женщиной.
    – Это ты желаешь обрести власть над Водой? – мягко обратилась она к Саре.
    – Да, – немного неуверенно ответила девушка.
    Женщина сделал жест, приглашая следовать за ней.
    – Идём. Пусть твой спутник побудет здесь.
    Сара метнула на Эдди неуверенный взгляд, но тот отмахнулся.
    – Я подожду, иди.
    Женщина провела эльфийку по нескольким коридорам, и они оказались в помещение с глубокой выемкой в полу, наполненной водой.
    – Давай посмотрим, сможешь ли ты справиться с посвящением.
    От этих слов у Сары ёкнуло внутри. Вот и приехали, она точно напортачит.
    – Я знаю, что твоя сфера Холод, – произнесла наставница и указала на небольшой бассейн. – Заморозь как можно больше воды в этой чаше.
    Сара судорожно сглотнула и прицелилась по воде, стараясь сделать атакующую зону как можно шире. К счастью, она уже пробовала нечто подобное, когда была в гильдии. Хоть опыт тренировки с инструктором магов был чем-то, что Саре хотелось вспоминать пореже, но основы она выучила.
    Повинуясь системной команде, Сара изящно прогнулась, будто отталкивая что-то от себя. Мощный поток холода ударил в воду, раздался громкий хруст. В чаше образовался массивный кусок сплошного льда.
    – Очень хорошо, – одобрительно сказала наставница. – Ты определённо готова. Идём.
    Сара поспешила за женщиной, стараясь не радоваться слишком сильно. Вдруг что-то случится.
    Они отправились куда-то вглубь комплекса, поднимаясь всё выше. Повсюду их окружало журчание, иногда в стенах появлялись целые системы из желобов и запруд, наполненные чистой прозрачной водой.
    Поднявшись по крутой винтовой лестнице, они оказались в высоком просторном каменном гроте. Он казался естественным образованием, но что-то в нем было странным, как будто отдельные части стен и потолка были обработаны. Помещение выглядело абсолютно симметричным.
    Они стояли на площадке окружённой водой. В её центре находилась большая каменная чаша. С потолка стекала струя воды. Совершенно беззвучно вода входила в чашу и, изливаясь по маленьким желобкам, уходила в окружающее озеро.
     Наставница подвела девушку ближе.
    – Опусти руки в чашу.
     Сара послушно опустила руки в воду. На секунду её кожу обожгло холодом. Затем она с опаской поняла, что её пальцы покрываются слоем льда. Сара вынула руки из воды, глядя как прозрачная корка трескается и исчезает.
    – Теперь ты владеешь магией льда, – в голосе женщины звучали торжественные нотки. – Управляя Водой, дабы придать ей форму, и сферой Холода, что сделает её твёрдой, ты сможешь создать прочный лёд. Повинуясь твоей воле, он обратится в сотни острых клинков, либо в неразрушимые оковы.
    Сара судорожно сглотнула. Теперь она стала тем, кого называли «фрост».
    Следующие несколько часов она провела, тренируясь использовать свои новые способности. Это было не обязательно, она могла уйти в любой момент, но, поколебавшись, Сара решила, что ей лучше будет пройти весь курс до конца.
    Тем более, что Эдди был не против, а совсем наоборот, даже подбодрил её. Он устроился недалеко от террасы, наблюдая за тренировкой. Сначала Сара смущалась, но потом увлеклась упражнениями и перерастала обращать внимание.
     К её удивлению, оказалось, что наставники в святилищах обучают не только управлению новым заклинаниями, но и трём основным формам прицеливания. К сожалению, их она уже знала благодаря своим тренировкам в гильдии. Соберись она взять вторую специализацию раньше, им не пришлось бы платить за обучение.
    Управление льдом оказалось даже интереснее, чем выглядело со стороны. Маги льда не просто создавали лёд, они так же могли управлять водой отдельно. Хоть явных преимуществ это и не приносило – лёд был попросту эффективнее в бою. Но Сара всё равно постаралась запомнить все, что ей показала наставница.
    Ещё она обнаружила, что льдом целиться не обязательно, можно было создать снаряд рядом с собой, а потом метнуть его в цель «импульсом». С холодом она могла использовать только «поток».
    Сейчас, месяц спустя, магия слушалась намного лучше, чем в первый раз. Прицельная система стала совершенно понятной, насколько это было возможно без графического интерфейса, конечно. И, к своему восторгу, Сара поняла, что может даже слегка модифицировать контроль. При создании льда, ей приходилось управлять его конечной формой.
    Это было сложно, и даже простые ледяные оковы выходили кривыми. Но использование новых заклинаний всё равно наполняло её почти детской радостью.
    В конце концов, наставница заявила, что Сара освоилась с магией и в дальнейшем ей придётся учиться самой. Когда Сара поднялась с террасы, Эдди уже её ждал.
    – Вижу, тебе понравилось, – сказал он, передавая девушке её вещи.
    – Ещё как понравилось! – радостно отозвалась Сара. – Я... это так весело! Я даже понятия я не имела! Смотри...
    Сара подняла руки, намереваясь продемонстрировать прямо сейчас, но Эд их удержал.
    – Я и так видел. Как на счёт твоего духа? Ещё не хватало, чтобы ты тут в обморок грохнулась.
    – Ладно...
    Они покинули храм и двинулись к дороге. Когда они уже забрались наверх, Эд заметил, что Сара всё время отстаёт и покосился через плечо.
    – Что ты там?..
    Девушка сосредоточенно смотрела на свою ладонь. Над ней кружилась призрачная дымка.
    – Играешься? – поинтересовался Эдди.
    – Да.
    Дымка оформилась в нечто странное, но затем рассеялась.
    – Не получается... – недовольно пропыхтела Сара.
    – Что ты пытаешься сделать?
    Сара покраснела.
    – Медведя...
    – Фигурку что ли? – с усмешкой спросил Эд.
    – Я думала, получится... – расстроенно ответила Сара.
    – Вообще-то, управление формой закрыто по уровню навыка, насколько я знаю, – заметил Эд.
    – То есть мне нужно тренироваться?
    – Ну да. Через некоторое время должно получаться лучше. Как насчёт боевых заклинаний?
    – Давай попробую, – произнесла Сара с удивительным для неё энтузиазмом.
    Девушка щедро прицелилась по земле и ударила новой магией. Трава покрылась льдом, но каким-то неубедительным и хрупким.
    – Может, нужно вложить больше силы, – разочарованно протянула Сара.
    – Думаю, нужно просто покачать магию, – ответил Эдди. – Ты же не надеялась, что будет всё и сразу? Это ММО, Сара.
    – Я просто хотела, чтобы... ну знаешь. Сразу использовать лёд.
    – Ну, мы можем потренироваться, – многозначительно предложил Эдди. – Пошли через лес?
    – Ага, – радостно кивнула девушка.
    Идея оправдала себя не до конца. Им пришлось немало побродить, прежде чем игра соизволила отспавнить хотя бы парочку волков. Простым взмахом руки Сара превратила их в ледяные статуи. Противники малого размера не составляли особых проблем.
    Новые способности дарили удивительное ощущение уверенности, заставляя Сару задуматься, какого чёрта она так тянула. Нужно было сразу брать специализацию, как только у них появилась возможность. Хоть ей казалось, что она поступает правильно, откладывая решение в поисках какого-то единственно верного способа, но теперь стало ясно, что она просто лишала себя веселья.
    Они почти добрались о города, когда Эдди заметил невдалеке крупного оленя. В отличие от настоящего животного, этот не стал убегать, даже когда они явно оказались в зоне его видимости, и продолжал мирно щипать светлую листву с верхушек каких-то кустов.
    – Какой красавец, – прокомментировал парень, доставая стрелу.
    – Ты что! – Сара схватила его за руку. – Зачем он нам?
    – Продать, – удивлённо ответил Эдди. – За тушу неплохо дадут на рынке, и до города совсем недалеко.
    – Но ведь... жалко же... – понурилась девушка.
    – Эй, если не мы, то кто-нибудь ещё, – резонно заметил Эдди.
    Но стоило ему натянуть лук, как чуть в стороне от них сквозь листву с шелестом что-то упало. Этого оказалось уже многовато, и зверь рванулся прочь со всех ног.
    – Сара, давай!
    Игроки ринулись следом. Сара отчаянно пыталась прицелиться по оленю, но тот вилял слишком сильно. В погоне они проломились сквозь кусты вслед за животным.
    И резко остановились.
    На небольшой поляне были люди. Двое парней недружелюбно направляли на меченых обнажённые мечи. Рядом с ними на земле лежала молодая девушка.
    – Эхей, полегче ребята, – Эд поднял руки.
    Сара привычно встала за ним.
    – Что за... – буркнул один из парней. – Вы ещё кто?
    – Просто проходим мимо, – ответил Эд. – Видали оленя?..
    Этого ответа, казалось, было достаточно. Парни развернулись к лежащей девушке.
    – Ладно, кончаем с ней и сваливаем, – сказал второй.
    – Эдди... – шепнула Сара, потянув друга за рукав. – Смотри...
    Она указала в сторону. Недалеко от парней и девушки лежали на земле двое мёртвых мужчин. Их явно убили только что.
    Девушка зашевелилась и со стоном попыталась встать, но не смогла удержаться на руках. Игрок резко размахнулся мечом, целясь рубануть её по шее.
    – Нет!
    Сара рванулась вперед, выставив перед собой руки. Игроки одарили её удивлёнными взглядами.
    – Шли бы вы по своим делам, – недружелюбно посоветовал первый игрок.
    – Но вы хотите её убить! – в сердцах воскликнула Сара.
    – И?
    – Может, просветите нас, что здесь происходит? – дружелюбно попросил Эд, но в его голосе слышались неприятные нотки.
    – А что по-твоему? Квест, ничего особенного, – ответил первый игрок.
    – Игроки, – констатировал Эд. – И что это за квест, с убийством детей?
    – Разборки среди знати, – ответил второй. – Репутация, видишь ли.
    – Но она же... – вмешалась Сара. – Вы что, просто так её убьете?
    – Просто так? – усмехнулся первый. – Да ты хоть знаешь, кто её охранял?
    – Но это же...
    – Эй, мы делаем что нужно, – ответил второй. – Как мы и сказали, ничего личного.
    – Ясно, ясно, – покивал Эд, небрежно доставая нож.
    Игрок успел только раскрыть рот, когда клинок вонзился ему в горло. С хрипением тот повалился на землю. Второй мгновенно принял стойку, но его уже окутала прозрачная дымка, мгновенно обратившаяся в лёд. Игрок оказался обездвижен ниже плеч.
    – Какого хера вы творите?! – заорал он.
    – Нехорошо убивать детей, – назидательно произнёс Эд.
    Первый игрок исчез во вспышке, но Эдди успел взяться за рукоять ножа, так что тот остался у него в руках.
    – Какое ваше дело, ублюдки? – продолжал обижаться игрок. – Вам жопа, ты понял?
    – Кончай его, наверно, – обратился Эд к Саре, кивнув на игрока.
    – Но... – замешкалась та. – Я не знаю...
    Игрок хотел что-то сказать, но ему в глаз воткнулся брошенный нож, заставив Сару вздрогнуть. От таких повреждений игрок исчез сразу, оковы опали на землю грудой осколков и начали быстро испаряться.
    Сара подошла к девушке и осторожно перевернула её на спину. Та открыла глаза и испуганно дернулась, вырываясь из рук. В её взгляде читался ужас.
    Эд был прав, она и вправду выглядела совсем ещё ребёнком. Казалась чуть старше из-за копны длинных и пушистых светлых волос. Это была молоденькая эльфийка, из-под мягких локонов выглядывали длинные острые ушки. Тёмные раскосые голубые глаза были по-детски большими.
    – Не бойся, мы тебя не обидим, – попыталась успокоить её Сара.
    – Вы... вы... не они?.. – сбивчиво произнесла девочка.
    – Нет, определённо не они, – категорично заявил Эд.
    – Эдди! – шикнула на него Сара. – Ты её пугаешь! Ты сильно ранена?
    Девочка покачала головой.
    – Нет... Я просто упала...
    Сара помогла девочке подняться, а когда попыталась отстраниться, то обнаружила, что спасённая явно не хочет её отпускать. Сара приобняла девочку, стараясь успокоить, бедняжку заметно трясло.
    – Шшш... всё хорошо, – мягко произнесла Сара. – Давай мы... отведём тебя домой.
    – Ага... – Девочка одарила её благодарным взглядом
    – Как тебя зовут, милая? – спросил Эд.
    – Лита. Вы правда вернёте меня домой? – в голосе юной эльфийки отчётливо слышалась слёзы.
    – Конечно, – заверил её Эд. – Просто скажи, где.
    – Я живу в доме на холме, в Верхнем городе
    – В доме на холме, ясно. Идём.
    Эдди сделал жест следовать за ним. Сара взяла девушку за руку и повела за собой, стараясь, что бы та не увидела тела мёртвых охранников.
    Когда они добрались до города, Лита уже практически успокоилась, но всё равно старалась держаться поближе к Шэдоу и почти не отпускала её руку. В Верхнем городе девочка несколько оживилась и уверенно повела их за собой. Через пару минут они были на месте.
    – Это и есть твой дом? – ошарашенно спросил Эд.
    Глухая стена с несколькими узкими окнами выглядела совсем неинтересно. Богатые поместья в Ламари были выполнены в стиле римской виллы, с глухим фасадом, возведённые вокруг просторного внутреннего двора. Внешний вид говорил немного, куда важнее была площадь владений. И стена тянулась в обе стороны, занимая почти всю улицу.
    Они стояли перед воротами резиденции губернатора Ламари.
    – Да, – радостно ответила Лита. – Мой папа – дворянин!
    – Ты... и не говори.
    Над невысоким крыльцом, украшенным парой колонн с замысловатым орнаментом, возвышались массивные двойные двери. Оставив провожатых, Лита по-хозяйски взбежала по ступенькам и потянула на себя тяжёлые створки, с пыхтением упираясь ногами в пол.
    – Давай-ка я помогу.
    Эд взялся за стальные кольца и без труда распахнул двери. Девочка поспешно скользнула в тень холла. Меченые переглянулись. Вламываться вот так к власть предержащим в Мифе было чревато последствиями, игра не поощряла лишнего самоуправства. С другой стороны, они здесь не просто так.
    – Придётся идти, – констатировал Эд.
    – Да... не можем же мы её просто оставить, – согласилась Сара.
    Они вошли в здание. Сразу было видно, что это дом в Верхнем городе. Просторное светлое помещение украшало множество живой зелени в пёстрых горшках, стены покрывали цветастые гобелены и ковры. Пол был выложен трёхцветной концентрической мозаикой. В дальней части помещения находились двойные двери, куда легче входных, стеклянные в верней части. Очевидно, вход во внутренний двор. В прохладном воздухе витали ароматы пряностей и цветов.
    На противоположном конце холла стояла Лита, окружённая людьми. Несколько слуг и вооружённых стражей.
    – ...а потом меня спасли защитники! Вот они.
    Лита указала на вошедших игроков. Неписи повернулись к ним и Сара машинально попятилась, прячась за спину Эда.
    Мужчина в доспехах с гербом города опустился перед Литой на колено
    – Мисс, вам нужно немедленно отправиться в вашу комнату.
    – Но ведь... – Девочка метнула жалобный взгляд на Сару.
    – Он прав, – произнесла та как можно убедительнее. – Тебе нужно отдохнуть и упокоиться.
    – Ладно... – протянула девочка. – Но... ты придёшь потом?
    – Эмм... – вопрос застал Сару врасплох. – Я... не знаю.
    – Мисс, для начала нам нужно обеспечить вашу безопасность, – серьёзно сказал стражник.
    Он поднялся и кивнул женщине в одежде служанки. Та взяла девочку за руку и Лита неохотно пошла следом.
    – Леди Литария говорит, что вы спасли её от разбойников, – обратился стражник к меченым.
    – Это верно... капитан, – ответил Эдди, заметив знаки различия на броне.
    – Губернатор пожелает услышать всё непосредственно от вас, – сообщил капитан тоном, не терпящим возражений. – Следуйте за мной.
    Двое стражников ненавязчиво пристроились сзади, образуя эскорт. Меченых провели по просторным коридорам вглубь резиденции.
    – Что происходит? – шепнула Сара
    – Кто знает? – ответил Эд. – Мы явно влезли в чужой сценарий...
    – И что теперь будет? – Эта ситуация заставляла девушку нервничать.
    – Будем надеяться, что разработчики предусмотрели всё.
    Они быстро достигли высоких двойных дверей в дальней части поместья. Капитан, скомандовав ожидать, скрылся за ними.
    Сара оглянулась. Они стояли в открытой галерее с видом на сад во внутреннем дворе. Девушка с удивлением заметила, что кроме декоративных клумб там было несколько участков очень напоминающих грядки. На них аккуратными рядами росли какие-то растения с круглыми жёлтыми плодами.
    Из-за двери послышались приглушённые голоса. Затем стражник вышел.
    – Лорд Алмаре желает поговорить с вами наедине, – сказал он, пропуская меченых.
    Когда они вошли двери с глухим стуком закрылись. Саре всё больше становилось не по себе. Помещение явно было кабинетом, в центре находился овальный стол с придвинутыми креслами. Губернатор – он оказался крепким широкоплечим эльфом – стоял возле окна, сложив руки за спиной.
    Лорд обернулся к меченым. Его глаза были тёмными, почти чёрными, но волосы такого же оттенка что и у Литы. Он носил короткие броду и усы, и был одет в открытую мантию из светлой ткани. Это показалось Саре странным, она видела такую одежду только на игроках, да и то очень редко.
    – Я пригласил вас, чтобы лично выразить благодарность за спасение жизни моей дочери. – Глубокий голос звучал ровно. – Вы оказали неоценимую услугу моей семье.
    – Мы... рады помочь, – с почти незаметной паузой ответил Эд.
    Губернатор жестом указал гостям присесть и сел сам.
    – Я хотел бы узнать подробности произошедшего.
    – Рассказывать особенно не о чём, – сказал Эд. – Мы просто... решили срезать через лес. Когда мы поняли, что происходит, то решили вмешаться.
    – Вот как.
    Эд намеренно опустил целю кучу деталей и Сара разделяла его осторожность. Ситуация была более чем странная. Обычно для подобного взаимодействия с НПС были предпосылки, но сейчас всё было так внезапно. Возможно, какой-то скрытый квест. Но Эд говорил, что такого в Мифе нет...
    – Те, кто нападали... – Губернатор помедлил. – Это были меченые?
    – Да.
    Лицо эльфа омрачилось. Атмосфера вдруг стала заметно тяжелее.
    – Что ж... За ваш поступок вы заслуживаете любой награды. Прошу.
    Алмаре выжидающе посмотрел на меченых. Эд и Сара переглянулись.
    – Мы просто рады, что девочка цела, – ответил Эд. – Нам не нужно ничего особенного.
    Такой ответ заставил губернатора нахмуриться. Сара запоздало сообразила что отказ, возможно, сочтут за оскорбление.
    – Спасение моей дочери заслуживает благодарности. Я не могу оставить вас с пустыми руками.
    Поднявшись, эльф подошёл к окну и вновь сложил руки за спиной.
    – Я полагаю, у вас есть и другие дела, защитники. Не смею вас больше задерживать.
    Разговор был окончен. Эд и Сара покинули кабинет и в сопровождении стражников вернулись в холл. Там их ждал молодой сухощавый эльф в одежде слуги.
    – Губернатор просит вас принять это, с наилучшими пожеланиями.
    Игрокам выдали по увесистому мешочку, на ощупь там были монеты.
    – Губернатор весьма щедр, – нейтрально произнёс Эдди
    Меченые покинули резиденцию. После прохладных коридоров поместья воздух снаружи казался жарковатым.
    – Это... было очень странно, – сказала Сара, когда они отошли. – Правда ведь?
    – Да уж, – согласился Эд. – Похоже, мы наскочили на какой-то ивент, в Мифе полно такого добра. Хм...
    – Что? – Сара поняла, что Эда что-то смущает.
    – Мне не нравится, что в квест были замешаны игроки. Больше места для ошибки, знаешь ли...
    – Думаешь, у нас будут проблемы? – встревожилась Сара.
    – Нет, просто... даже не знаю. Ну его, – отмахнулся Эдди. – Давай посмотрим, что там за награда.
    – Деньги, наверно...
    Они заглянули в свои кошельки.
    – Воу...
    – Это...
    В мешочках было полно золота.
    – Да нам такое фармить неделю пришлось бы... – Эд осёкся и резко затянул свой кошель. – Прячь.
    К ним кто-то приближался. Это был молодой парень, эльф. Судя по снаряжению, один из игроков.
    – Эй, тоже в поместье? – поинтересовался он.
    – Да нет, мы как раз выходили, – ответил Эд.
    – И что, есть работа?
    – Понятия не имею, мы просто письмо заносили, – добродушно ответил Эд. – Ну, знаешь, беготня.
    – Ясно. А я пытаюсь репу набить, но задания только от прислуги. – Игрок с лёгкой досадой цыкнул зубом. – Нудно.
    – Это всегда так.
    – Точно. Нужно работать за свой прогресс, э?
    Игрок двинулся к входу. Эд ненавязчиво взял спутницу под руку и они отошли. Сара услышала, как за их спинами игрок открывает тяжёлую дверь.
    – Как на счёт того, чтобы отдохнуть? – предложил Эд.
    – Я за, – тут же отозвалась Сара. – Давай сходим в то место, раз мы уже в Верхнем городе?
    – Это то кафе что ли? Дороговато...
    – Ну пожалуйстааа, – жалобно протянула Сара. – Там так красиво...
    Одно из открытых кафе на террасе над обрывом, оттуда открывался великолепный вид на залив. Сара обожала такие места. И не она одна – посетителей здесь всегда было немало. Цены кусались для ежедневного посещения.
    Поначалу Сару несколько озадачивал сам факт существования подобных заведений. Это было на удивление современная концепция для средневекового города, а ведь в Мифе все было довольно реалистичным. Позже она вдруг сообразила, что все эти кафе и рестораны существуют в основном для игроков.
    Возможно, прийти сюда действительно было не лучшим решением. После долгого похода им обоим стоило подкрепиться и быстро стало ясно, что посещение этого заведения влетит им в копеечку. К счастью, сегодня они были при деньгах.
    – Это так неприятно... – задумчиво произнесла Сара.
    – О чем ты?
    – О, нет... – девушка смущённо поняла, что невольно озвучила свои мысли. – Я просто... подумала о том, что игроки сделают всё что угодно ради репутации. Даже...
    – Да, у Дипа были проблемы с борцунами за нравственность. Но они не поддались, сказали, что игроки сами выбирают себе моральный горизонт.
    – Но это так безжалостно... Бедная девочка, она так испугалась.
    – Знаешь, судя по тому, что сказали те парни – ну, игроки, которых мы прикончили – это были какие-то политические разборки. Может у того, кто заказал Литу, есть свои дети под угрозой.
    – И ты считаешь, что это оправдание? – недовольно спросила Сара.
    – Нет, просто говорю, что мы могли оказаться и по другую сторону.
    – Да... Но я всё равно думаю, что это не правильно, – упрямо сказала эльфийка.
    – Ладно. – Эд коротко улыбнулся. – Ты можешь иметь собственное мнение, я не стану осуждать...
    – Боже, ну спасибо, ваше лордство, – фыркнула девушка.
    На самом деле Саре очень нравилась возможность поговорить с Эдом открыто. Иногда он был совершенно непредсказуемым, на грани глупости, но в такие моменты как сейчас он всегда был серьёзным. Вдруг Сара поняла, что из-за этого она разговаривает с Эдом без всякого стеснения. Настолько, насколько это для неё было возможно.
    Внезапно раздался мелодичный настойчивый звук. Сара открыла экран персонажа.
    – Кончается время? – предположил Эдди.
    – Ага... Я даже не заметила.
    – Ну, это был насыщенный день.
    – Верно.
    Расплатившись, они направились на площадь. Они почти всегда выходили из игры вместе.
    – Встретимся как обычно? – спросила Сара.
    – Конечно.
    
    
    На следующий день после входа в игру девушка привычно направилась на площадь на набережной, к фонтану, где игроки появлялись при использовании свитка. Эдди уже был там.
    – Ну что на сегодня? – поинтересовался он и сразу предложил: – Может, возьмём работу в Гильдии? Нам должны были...
    – Погоди, – перебила его Сара. – Я подумала... может мы сделаем перерыв в прокачке? Я хотела кое-что сделать сегодня...
    – Вот как? И что же это будет?
    – Ну... – Сара смущенно замялась. – Я нашла одно место на рынке... Владелец одной из палаток спрашивал меня, может я смогу достать ему цветы пухолиста. В обмен он обещал дать белых персиков, один к одному.
    – Персики, – ровно произнёс Эдди, заставив девушку залиться краской. – Пухолист штука редкая...
    – Поэтому я и хочу, чтобы мы нарвали побольше, – горячо выпалила Сара. – Ну пожалуйста, Эдди...
    – Ладно, ладно... Но зачем тебе столько? Персики долго не буду храниться.
    – Нда, на счёт этого... – Сара снова замялась. – Я купила холодильный ящик для личной комнаты, так что...
    – Так вот, значит, куда делись деньги за квест с оленями? – недовольно спросил Эд.
    – Простиии... – виновато протянула Сара.
    Парень тяжело вздохнул.
    – Ты опять собираешься играться с едой, не так ли? – строго спросил он.
    – Но... я пытаюсь всё исправить, – смущённо протянула девушка.
    – Твои печеньки на вкус кошмарные, просто смирись, – отрезал Эд.
    – Ни за что! – вспылила Сара. – Это не моя вина, что в Мифе они всегда подгорают! У этой игры странная физика!
    – Вот ведь маленький фанатик... – буркнул парень.
    Внезапно Сара услышала мелодичную трель сообщения. Судя по тому, как отвлёкся Эдди, у него было то же самое. Они достали свои гильд-листы. Сообщение было не от другого игрока, но от Гильдии меченых.
    – Странно... – протянул Эдди. – Тебе тоже пришло?
    – Да. Глава вызывает к себе... – Девушка с тревогой посмотрела на Эда: – Что это значит?
    – Похоже, это продолжение вчерашнего. Ну, делать нечего, идём.
    Когда они добрались до Гильдии, глава как всегда кратко сообщил, что им стоит освободить расписание на ближайшее время. Меченых ждет особое поручение от губернатора, так что не стоило излишне медлить.
    – Ты думаешь, это какой-то ивент? – нервно спросила Сара. – Что-то мне не по себе...
    – Расслабься. Честно говоря, я вчера посмотрел по поводу похожих событий в игре.
    – Правда? То есть, это нормально?
    – Кажется, что есть... так сказать, параллельная игровая механика, в которой НПС могут использовать игроков для собственных нужд. На форуме это называют «андергейм».
    – Андерг... Звучит как злодей из комикса.
    – На форуме, набитом нердами, это почти наверняка отсылка к чему-то.
    – Но что это такое?
    – Думаю, мы сейчас узнаем, – отмахнулся Эд
    Хоть его, казалось, это не волновало, Саре не нравилась идея, что они ввяжутся во что-то малопонятное. Но спорить не было причин.
    Охранники открыли ворота, как только меченые приблизились, их явно ждали. Мгновенно возникший в холле слуга провёл их к кабинету лорда и прикрыл двери. Глава города сидел за столом и что-то быстро писал, окружённый кучей бумаг.
    – Прошу.
    Лорд Алмаре, не поднимаясь, сделал жест, указав на кресла. Несколько секунд повисла тишина. Губернатор сосредоточился на своей бумаге, меченые выжидали.
    Эдди казался спокойным. Сара не могла подавить тревогу, но заговорить первой ни за что бы не рискнула.
    – Я уверен, вы хотите знать, зачем я вас позвал, – произнёс эльф, наконец.
    – Это верно, – ровно ответил Эдди.
    Губернатор окинул меченых взглядом и сцепил руки в замок.
    – Вчерашнее нападение на мою дочь, разумеется, не было случайностью. Полагаю, вы и сами это понимаете.
    Алмаре помедлил. Меченые молча ждали продолжения.
    – Мои... конкуренты становятся всё более неразборчивы в методах, – он с заметным раздражением поджал губы. – Уверен, вы желаете узнать подробности, но, боюсь, я не могу посвятить вас в детали.
    – Мы понимаем, – ответил Эдди.
    – После вчерашнего случая я не могу позволить Лите находиться в опасности. И с сегодняшнего дня мне придётся с ней расстаться.
    – Что?.. – вырвалось у Сары.
    – Моя дочь не может быть в безопасности на виду, – ровно произнёс Алмаре. – Мне придётся отослать её, если я хочу гарантировать её сохранность. Она отправится в место никак не связанное с моей семьёй. И вы двое будете её сопровождать.
    Меченые переглянулись. Эдди явно ожидал, что она озвучит своё мнение. Но Сара лишь ответила растерянным взглядом. Подобная просьба была слишком неожиданной.
    – Это опасное задание, – обращаясь к губернатору произнёс Эд. – Не лучше ли будет поручить его надёжным людям?
    – Разумеется, – ровно ответил эльф. – Но Лита вам доверяет. Ради её спокойствия я должен получить ваше согласие.
    – Мы согласны, – спокойно произнесла вдруг Сара. – Мы будем рады помочь.
    Эд едва заметно приподнял бровь в удивлении.
    – В таком случае вам не следует медлить. Слуги вас проводят.
    Перед тем как их выпустили на улицу, меченых провели к оружейной. Губернатор снаряжал их за свой счёт. Сара смущённо медлила, но Эдди осмотрел снаряжение без всякого стеснения.
    Несмотря на неплохой выбор, оказалось, что им нечего взять. Менять оружие в их случае не имело никакого смысла, а доспехи попросту не представляли для них интереса. Тем не менее, Эд беззастенчиво унес пару колчанов стрел, их ему всегда не хватало.
    Меченых вывели на задний двор, к конюшням, там им сразу подвели лошадей.
    – Просто пришпорьте коней, – сказал один из слуг. – Они вывезут вас на место встречи. И не стоит задерживаться.
    – Сделаем в лучшем виде, – заверил его Эд.
    Лошади действительно выбирали дорогу сами, нужно было только ткнуть их в бока. Покинув город, они направились к ближайшей опушке, а затем свернули на запад. Вскоре меченые оказались на небольшой поляне.
    Кони вышли на середину и встали. Время шло. Игроки уже начали волноваться, когда в стороне раздались звуки, как будто кто-то пробирался сквозь кусты. Из леса появились трое всадников – Лита и двое мужчин в сопровождении. Гвардейцы Ламари. Даже при такой секретности губернатор не рискнул оставить дочь совсем без охраны.
    – Шэдоу! – радостно произнесла Лита, поравнявшись с девушкой.
    – Здравствуй. – Сара мягко улыбнулась.
    – Значит, вы согласны меня проводить?
    – Конечно, – сказа Эдди. – Вижу, губернатор всё же не стал отпускать тебя одну.
    – Мы должны сопровождать леди Литу только пока не передадим её вам, – сказал один из гвардейцев. – Отсюда она оправится с вами. Вам нужно доставить её в Форт меченых на востоке. Но не вздумайте идти по дороге из города. В нескольких милях на север будет тропа ведущая к Форту с другой стороны. Воспользуйтесь ею. Там вас будет ждать мастер Марус. Будьте осторожны по дороге. Защищайте девочку любо ценой, – с нажимом добавил он в конце.
    – Ясно, – коротко ответил Эд.
    Когда гвардейцы удалились, Лита пристроилась рядом с Сарой. Кажется, Шэдоу оказалась отмечена как компаньон или вроде того, девочка явно старалась быть к ней поближе.
    Эд ненавязчиво встал ведущим. К сожалению, им не приходилось бывать с этой стороны города, в основном их задания оказывались восточнее. Но даже если они и не ходили в этих местах, он примерно знал что им нужно делать. По лесу они сделают крюк и выйдут с другой стороны, так, будто движутся с севера.
    – Ты думаешь, на нас правда нападут? – спросила Лита у Сары.
    – Не знаю... – протянула та, но спохватилась: – Не бойся, мы обязательно тебя защитим.
    – Я знаю. Это правда, что за городом очень опасно?
    – Эм... наверное. В лесу довольно много... – Сара чуть не сказала «мобов», – всяких животных.
    – А вы уже дрались с монстрами?
    – Мм... Смотря какими...
    Девочка явно была в настроении поговорить, донимая Сару вопросами всю дорогу. Сару это слегка нервировало, ведь она настраивалась на то, чтобы осматриваться по сторонам и быть начеку. Но она не злилась. Хоть Лита и не показывала этого, она наверняка была очень напугана.
    Хотя она же была цифровым персонажем. Может ли программа имитировать скрытый страх? Теперь Саре казалось, что может.
    Когда в деревьях показался просвет, Эд притормозил.
    – Лита, накинь-ка капюшон. И веди себя тихо, – спокойно сказал он.
    – Ладно.
    Девочка послушно исполнила, как было велено.
    – Ты думаешь, нас будут ждать? – тревожно спросила Сара.
    – Не знаю. Но лучше не привлекать внимания. Если на нас не наведутся автоматически можно попробовать проскочить незамеченными...
    Они вышли на дорогу. Как назло на дроге из деревни не было никого, к кому можно было бы пристроиться поближе. Сару одолевало тревожное чувство, похожее по своей требовательности на системную команду. Хотелось соскочить с лошади и спрятаться под кусты. Притихшая Лита только усиливала напряжение.
    Но они двигались к форту, а никого так и не было. Сара постепенно расслабилась. Но как только она хотела сказать что, похоже, всё обошлось, Эд вдруг резко сбросил лук и пустил стрелу куда-то в подлесок.
    – Следующая будет в голову, – резко сказал он.
    – О, хей! Расслабься чувак, – раздалось из-за веток.
    – На открытую, живо!
    – Ладно, ладно.
    Из придорожных зарослей, подняв руки, вышел парень в плаще с капюшоном. Судя по татуировкам, это был игрок.
    – Промышляем разбоем? – Эдди держал игрока на прицеле, но быстро обвёл округу взглядом, явно пытаясь заметить других гостей. – Репу испортить не боишься?
    – Да нет, я тут типа в дозоре. – Игрок коротко развёл руками. – У нас тут инстанс-квест на какой-то типа конвой, или типа того.
    Сара буквально окаменела от этих слов. А вот Эд к её ужасу вдруг опустил лук и снял стрелу. Игрок тоже расслабился.
    – И что за конвой? – поинтересовался Эд, казалось, просто из вежливости.
    – Да какую-то аристократку должны везти в форт из города. Типа принцессу или что-то такое. Большая шишка, короче. – Игрок состроил кислую рожу: – Блин, ждём уже целый день, хоть наводка была с утра. Мы кучу народа собрали у форта, уже заколебались сидеть.
    – Так инстанс же, – обронил Эд. – Это нормально.
    – Да знаю я... – ответил игрок. – А вы что?
    Сара испуганно вздрогнула.
    – В смысле? – удивился Эд.
    – Ну это же непись...
    – Шшш! – зашипел Эд. – Ты чё?!
    – А что?
    – Иммерсия, чувак! Не ломай сценарий.
    – Ох, блин, – спохватился тот. – Извини...
    – Это травница из деревни, в город проводим.
    – Эскорт? Блиин... Ну, удачи.
    – Ага. И смотрите за конвоем, – авторитетно добавил Эдди. – Там по любому будет целая толпа. Конница и всё такое, гарантирую.
    Игрок кивнул и отправился обратно, искать укрытия в кустах. Они двинулись дальше. Сотню метров спустя у Сары вдруг вырвался нервный смешок.
    – Я... поверить не могу, что так вышло, – сдавлено произнесла она.
    – Да уж... нубы, что с них взять, – самодовольно заметил Эд.
    Трудно было поверить, но квест, который следовало ожидать невероятно сложным, вдруг оказался невероятно простым. Игроки привыкшие решать всё силой просто не могли подумать, что при перехвате знатной особы им придётся искать, а не просто драться.
    Саре и Эду невероятно повезло.
    Как только они вошли в форт, к ним приблизился высокий старик в простой одежде. Его лицо скрывал глубокий капюшон.
    – Мастер!
    Лита соскочила с лошади и обняла незнакомца. Меченые тоже спешились.
    – Я так понимаю, что вы мастер Марус? – спросил Эдди.
    – Верно. Я рад, что вы добрались невредимыми, – произнёс мужчина. – Лорд будет очень рад.
    – Мастер, – вмешалась вдруг Лита, – а Шэдоу не может пойти с нами?
    – Сожалею, но это невозможно. Наш побег не должен оставлять следов.
    – Но ведь...
    Лита посмотрела на свою защитницу пронзительным тоскливым взглядом. Сара вдруг поняла, что девочка готова заплакать. Она растерянно оглянулась на Эда, но тот только приподнял брови и едва заметно двинул плечами.
    Шэдоу присела рядом и погладила девочку по щеке.
    – Не грусти, – сказала она с невесть откуда взявшейся уверенностью. – Это для твоего же блага. Ты должна быть в безопасности.
    – Но вы можете меня защитить, – заспорила девочка.
    – Я... – Сара помешкала. – Мы не можем быть рядом всё время, Лита. Мне очень жаль, но так будет лучше.
    – Я не хочу уходить... – тоскливо произнесла Лита.
    Такие слова кольнули Сару знакомой болью. Это тяжело, бросать привычную жизнь.
    – Даже так, ты должна это сделать. Ты должна... быть послушной.
    Маленькая эльфийка судорожно сглотнула и опустила глаза.
    – Ладно...
    Марус сделал шаг и положил руку Лите на плечо.
    – Идём. Нам нельзя медлить. – Он обратился к меченым: – Нет нужды беспокоить лорда по поводу вашего задания. Он всё узнает.
    Старик и Лита скрылись в дверях донжона. Сара судорожно сжала кулаки, борясь с непонятно откуда взявшейся, но такой горькой тоской.
    – Ну что ж, – нарушил молчание Эд, – полагаю, мы достигли успеха.
    – Да... – глухо протянула Сара. Она сделала паузу и странным тоном произнесла: – Эдди...
    – Что? – спросил тот с удивлением.
    – Давай возвращаться...
    Не дожидаясь ответа Сара села на лошадь. Эд последовал за ней.
    Несчастное лицо Литы стояло у неё перед глазами. К горлу невольно подступили слёзы. Неприкрытое одиночество маленькой девочки резало её разум острым ножом.
    Сара изо всех сил старалась не поддаваться своей плаксивой сущности. Но не могла удержаться от того чтобы несколько раз шмыгнуть носом. А потом ещё несколько раз.
    Через некоторое время Эд не выдержал.
    – Я, конечно, понимаю что эмоции и всё такое... Но ты несколько увлеклась, тебе не кажется?
    Лёгкой насмешки в его голосе было не больше обычного, но сейчас Сара вдруг почувствовала резкий приступ раздражения.
    – Иногда ты такой бесчувственный чурбан, Эдди, – со злостью обронила она. – И как тебе только так удаётся?
    – Полагаю, что просто могу себя контролировать, – бесстрастно заметил тот. – Это ведь просто игра, не нужно так раскисать.
    Здравый смысл подсказывал, что Эд прав, но Сара почему-то хотела спорить. Пусть даже Лита просто цифровой персонаж, ей претило такое равнодушие.
    – Какая разница. Да это просто игра, ну и что? С каких пор они не должны вызывать эмоций?
    – Эмоции... – В голосе Эда послышался холод. – С такими темпами ты присоединишься к тем, кто желает право вставить электрод себе в башку.
    – О чем ты? – опешила Сара.
    – Об эмоциях, – с издёвкой ответил Эд. – Самые чистые и незамутнённые эмоции, смесь химикатов в мозгу. Некоторые готовы пойти на все, чтобы сбежать от реальности. Когда сеть перестала служить убежищем от «жестокого мира» все ломанулись в вирт. Что они станут делать, когда и его не хватит?
    В его словах отчётливо сквозило презрение. Этот комментарий задел Сару за живое, хоть Эдди и не говорил о ней.
    – И что плохого чтобы немного отдохнуть от реальности? – со злостью спросила она. – Некоторые вещи приходится терпеть каждый день!
    – Раньше их как-то терпели, – ровно заметил Эд.
    – Рада видеть, что тебе так легко об этом говорить!
    Эд ответил внимательным взглядом и Сара осеклась.
    – О чем ты? – ровно спросил он.
    – Я... – Сара замешкалась. – Ничего такого...
    Вспышка Сары выйдет ей боком, и она это понимала. Эд точно догадался, о чём именно она говорила.
    – Ты имела в виду что-то... конкретное? – медленно произнёс Эдди
    – Нет, – расстроенно ответила Сара, со стыдом отводя глаза.
    – Знаешь, если есть какая-то особая причина, по которой ты не хочешь со мной связываться, то тебе стоит просто сказать, – спокойно произнёс Эд. – Ты можешь мне доверять, я обещаю.
    – Я... я знаю, но...
    Сара чувствовала себя ужасно. Эдди уже давно предлагал ей наладить связь в реальности. Обменяться телефонами и почтой. Чтобы они могли общаться как нормальные люди.
    Но Сара не смогла заставить себя согласиться.
    Эд быстро понял, в чем проблема. Он пытался её уговорить, но тогда всё свелось к шутке. Он сказал, что сможет выдержать любую правду, даже если она мужик или толстая негритянка средних лет.
    Подобное сравнение застало Сару врасплох и Эдди рассказал странную историю о группе игроков из Дрима, которые обнаружили что одна из девушек, успешно косившая под молоденькую студентку, игривую и энергичную, была вовсе не той, кем казалась. История получила известность тем, что группа на удивление единодушно приняла любимицу обратно без тени раздражения.
    После рассказа как-то забылось, о чём они говорили, и Сара охотно воспользовалась возможностью уйти от темы. Она так и не дала ему свой телефон.
    Она доверяла Эду. Но он наверняка захочет общаться через видеовызов, как делали все. И проблема была в том, что Сара не могла показаться ему на глаза. Если он её увидит... Такой, какой она видела себя в зеркале каждый день. Сара даже представить не могла его реакцию. Но что она могла представить, так это то, как он начнёт избегать её компании.
    Эд всё же убедил её обменяться почтой. И это оказалось полезно, Сара охотно с ним переписывалась. Но только пока это была просто почта.
    В игре всё наладилось, и реальность виделась ей как другой мир, где всё придётся начинать сначала. Сара не желала рисковать.
    Повила тишина. Эд недовольно вздохнул.
    – Опять за своё.
    – Прости... я...
    Сара хотела извиниться, но понятия не имела, что сказать. Можно было сказать, что она не хочет, чтобы он её видел. А может сказать, что ей страшно.
    Эд поднимет её на смех. И будет прав. И от этого только хуже. Девушка потерянно закусила губу.
    – Может, мне и вправду стоит навестить тебя в Чикаго, – ровно произнёс Эд.
    Сару обдало волной жара, а сердце прыгнуло чуть ли не под горло.
    – Не... не мели чушь!.. – сбивчиво запротестовала она, отчаянно пытаясь скрыть панику. – Не можешь же ты просто так взять и махнуть через полстраны!.. Какая глупость, даже не шути так...
    – Это будет скорее «через всю», чем «через пол»...
    – Тем более!
    – Ну, вообще-то, это не такая уж проблема, – буркнул Эдди. – Мои предки живут в другом штате, мне не привыкать к смене обстановки...
    – Эд!.. Ты что, серьёз... – Сара едва не подавилась от страха. – Не... это не...
    Она потерянно умолкла, не зная, что или как ему сказать. Кроме того она ощутила как к горлу подступают слёзы беспомощности. Возможно, говорить вообще было сейчас не лучшей идеей.
    Над ними повисла напряжённая тишина, нарушаемая только размеренным стуком копыт. Цифровым лошадям было всё равно.
    – Я всё-таки позвоню тебе как-нибудь по видеосвязи, – предложил Эд.
    Прежде чем Сара успела заполошенно отказаться, он поднял руку.
    – Я знаю, что ты не хочешь, чтобы я тебя видел...
    – Я этого не говорила, – отчаянно проскулила Сара, заливаясь румянцем позора.
    – Ага. В любом случае, просто отключи видео в настройках. Нужно зайти в...
    – Я знаю, – подавлено сказала девушка, – я уже выключила. На всякий случай...
    – Вот как, – произнёс Эд со странной интонацией. – Тогда... знаешь, для начала давай-ка пришлю тебе свою фотку. Чтобы уменьшить шок, так сказать.
    – Но... это обязательно? – потерянно простонала Сара, изо всех сил подавляла желание упасть на колени и умолять его остановиться.
    Обмен фотографиями. Такая простая вещь, особенно в её возрасте.
    Так она слышала, по крайней мере.
    – Не хочешь меня видеть – просто сотрёшь письмо, – заметил Эд.
    – Но... ведь...
    Сара подавленно умолкла. Сердце колотилось как бешеное. Перспектива увидеть, каким Эдди был в реальности, пугала и смущала, но также Сара чувствовала удивительное волнение. По правде, её всегда это интересовало. Эд говорил, что его внешность в Мифе почти такая же, как и в реальности, но насколько это «почти»?
    Ей действительно хотелось узнать, как он выглядит. Хоть и пугала мысль о том, что этот кусок реальности ей придётся принять.
    Когда они добрались до города, то она почти успокоилась. Эд больше не говорил о своём обещании, но Сара остро ощущала, будто что-то неуловимо изменилось.
    Они провели немало времени на рынке и в торговом доме, решая, на что потратить деньги, полученные от губернатора.
    Затем они вышли из игры, снова вместе. Стоило Саре прикоснуться к золотому мерцанию в личной комнате, как в глазах потемнело.
    Она уже давно отключила перевод в сон после Вирта. Чтобы комплект не мешал спать, его лучше было снимать на ночь.
    Сара поднялась, чтобы отключить компьютер. Но как только она потянулась к значку выключения на рабочем столе, раздалась мелодичная трель клиента почты. Ей пришло письмо.
     Уже догадываясь, что это вовсе не ловко обошедший фильтры спам, Сара с замиранием открыла клиент. Всё верно, это было письмо от Эдди. Без названия и темы, только со знакомым адресом. И в строчке мигал значок приложенного изображения.
    Сара подвела курсор к строке названия, чтобы открыть письмо, но замерла. Страшно. Она и сама не знала, чего она боялась сильнее – разочарования, если Эдди ей лгал или того, что он говорил правду. На секунду мелькнула мысль удалить проклятый файл и оставить всё как есть. Эд сам говорил, что она может так и сделать.
    Сара резко навела курсор на строку и, не давая себе времени придумать оправдание, кликнула «просмотреть».
    Открылась картинка. Это действительно было фото, на нем двое парней стояли на фоне каких-то стеклянных строений. Впрочем, то, что второй парень, можно было только догадаться по фигуре – у него на голове красовалась большая маска лося, как будто от костюма какого-то маскота. На «лося» указывала небрежно нарисованная поверх изображения красная стрелка, идущая от надписи «не я».
    Впрочем, Сара и сама уже догадалась. Она узнала Эда без труда. Он был прав, в Мифе он выглядел почти так же. Конечно, в игре он был более смуглым и худощавым. Но она его узнала.
    Когда сердце успокоилось, Сара смогла перевести дыхание. Приступ паники казался совершенной глупостью, не было никаких причин нервничать. Хотя стоило подумать об этом, всё стало только хуже. Теперь она должна Эду. Он, как и обещал, показал своё лицо. Хоть она и не просила, но всё же! А Сара всё так же...
    Девушка со стоном повалилась на кровать лицом подушку. Если вдуматься, то всё стало только хуже. Эд был прав, он не скрывает своё лицо. А вот красотка Шэдоу, гибкая, стройная, с белой гладкой кожей и волной шелковистых пепельных волос на самом деле была...
    Сара беспомощно захныкала.
    – Чтоб тебя Эдди, – простонала она. – Ты всё только усложняешь...
    В глубине души Сара надеялась, что план Эда придаст ей хоть немного уверенности. Она не хотела оскорблять его своими дурацкими, по сути, капризами. Но теперь всё стало только хуже. Она точно не решится с ним увидеться. Контраст между ней и её персонажем будет разрушительным.
    
    Тёмные мысли отказались покидать Сару и на следующий день. Хоть в школе всё шло относительно хорошо, Сара чувствовала себя подавлено. Настолько, что это привлекло внимание.
    На обеденном перерыве Сара всегда, сколько себя помнила, сидела одна, прижавшись где-нибудь в углу. Обычно, если кто-то и присаживался рядом, то всё равно на расстоянии. И ей это нравилось.
    Но сейчас напротив неё вдруг возникла яркая блондинка, будто вспорхнула откуда-то пёстрая тропическая птица. Непосредственность и простота, с какими она держалась, порой доводили Сару до белого каления.
    – Что-то ты сегодня совсем не весёлая, – томно вздохнула Элен.
    Сара одарила Рэнси недобрым взглядом. Та невинно взмахнула пушистыми ресницами.
    – Чего тебе, Элен? – буркнула Сара. – Не сиди рядом, испортишь репу.
    – Чего?
    Сара потрясённо поняла, что сболтнула феерическую глупость.
    – В любом случае, я вижу у тебя какие-то... – Элен с невыносимым изяществом закусила идеально подкрашенную блестящей лазурью губку, – проблемы.
    От многозначительного тона Рэнси у Сары скрутило внутри, но она не поддалась.
    – Понятия не имею о чём ты.
    – Вот как? – проворковала Элен. – И это никак не связано с тем парнем, про которого ты упоминала?
    Сара невольно вздрогнула, что вызвало у её мучительницы довольный бархатный смешок.
    – Я... Ничего подобного, – на удивление ровно ответила Сара.
    – Отличная попытка... – произнесла Элен, но наморщив носик тут же поправилась: – Хотя нет, ужасная. Ну же, что он сделал?
    – Ни... не твоё дело, – сдалась Сара, уходя в оборону и тем самым полностью себя выдавая.
    – Вот как? – Голос Рэнси стал пугающе сладким. – А может дело в том, что его не существует в природе?
    – Что? – ошарашенно спросила Сара
    – Я тут посмотрела про этого Эда в сети...
    – Чт?!.. – Сара пугливо осеклась, заметив несколько взглядов и понизив голос прошипела: – Что ты сделала?!
    – Провела поиск, – невозмутимо заявила красотка. – И угадай что? Никаких совпадений. Нет ни личного блога, ни даже странички...
    – Но... это ничего не значит. Не все из нас нарики Юнайта, Элен, – недовольно буркнула Сара. – И вообще, что ты там могла найти, по одному имени!
    – Хоть что-то, – издевательски ответила Рэнси с приятной улыбкой. – Но чем больше я смотрела, тем больше мне кажется, что маленькая бедняжка Сара тронулась умом...
    – Неправда! – резко оборвала её Сара. – Вот...
    Найти фотографию в облаке через телефон не составило труда. Сара повернула экран к Элен.
    – Он прислал мне... Эй!
    Сара попыталась отобрать телефон назад, но не тут-то было. Рэнси достаточно было просто приложить его к своему и тряхнуть, как фото оказалось у неё в руках.
    – Я так и знала, даже не заблоченый, – фыркнула блондинка с лёгким презрением. – Да на, забери...
    Элен сунула Саре её телефон, второй рукой набирая что-то в своём.
    – Что ты делаешь? – тоскливо поинтересовалась Сара, ругая себя за глупость.
    Нужно было просто отделаться от Элен и всё. Зря она вообще достала фото.
    – Посмотрим, что оно найдёт теперь, – довольно произнесла Элен.
    – Какая тебе разница, – досадливо пробурчала Сара.
    В ответ Рэнси только хмыкнула и повернула свой телефон экраном к Саре. «Нет результатов» гласила надпись в окне поисковика.
    – Что я тебе говорила? – злорадно проворковала Рэнси, покачивая телефоном в пальцах. – Лучше бы тебе расколоться прямо...
    Внезапно раздалось жужжание и Сара ощутила в ладони вибрацию. Она посмотрела на экран, звонили с неизвестного номера.
    – Ха? – поразилась Рэнси. – Он работает?..
    – Пошла ты, – огрызнулась Сара.
    Хоть номер был незнакомый, она решила ответить. В конце концов, если кто-то ошибся...
    – Алло?
    – Сара?
    Молодой мужской голос заставил девушку окаменеть.
    – Прости, что напугал. Я хотел сказать, что меня не будет в игре сегодня. И, наверно, в ближайшее время тоже.
    – Э... Эдди?.. – ошарашенно выдавила Сара.
    Рэнси, не скрывая удивления, забавно сложила брови домиком.
    – Да, это я, – с едва слышной улыбкой в голосе сказал Эд. – Знаю, знаю, это внезапно, и ты наверно злишься, но... у меня как бы нет выбора.
    – Да... нет. – Сара слабо соображала, что происходит. – В смысле, всё в порядке.
    – Хорошо. Как я и сказал, меня не будет несколько дней, так что не жди. Я свяжусь с тобой позже, хорошо?
    – Ладно...
    – Отлично. Пока.
    В рубке раздались гудки. Сара опустила телефон, всё ещё стараясь осознать происшедшее. Она так боялась даже поговорить с ним по телефону, а теперь... всё случилось естественным образом. Надо полагать.
    – Да вы верно шутите! – поражённо заявила Рэнси. – Это что, какой-то прикол?
    – Я... понятия не имею, – честно призналась Сара.
    – Эй, – Элен ткнула в неё пальцем, – ты же говорила, что не давала ему свой номер?
    – Да, – туго соображая, подтвердила Сара.
    – Но как тогда...
    Они обменялись непонимающими взглядами.
    – Держись-ка ты от него подальше! – приказала Рэнси с неожиданной строгостью.
    
    На вершине стеклянной башни, возвышающейся над серо-зелёным узором улиц Феникса, Эдди отключил свой телефон и метнул его одному из техников.
    – Всё, собирайте остальные и все под пресс, – скомандовал он, повышая голос над шумом ветра.
    Техник молча кивнул и сунул телефон в мешок к другим приборам.
    Упругие удары горячего ветра сильно мешали работать. Двери шкафов с проводкой и коммуникациями всё время хлопали, создавая немалую опасность для рук, особенно пальцев. Некоторые удалось закрепить, с другими оказалось сложнее – людями приходилось придерживать их самим.
    Мотки проводов раздражающе путались под ногами, рабочие то и дело спотыкались, выдавая ругательства разной степени замысловатости. Даже на просторной крыше небоскрёба не хватало места для всего оборудования.
    Солнце палило нещадно. Эд досадливо поморщился и тяжело вздохнул, втягивая раскалённый воздух. Пожалуй, ироничная чёрная футболка с красным лого рок-группы «Тепловой удар» была слишком ироничной для сегодняшнего дня.
    Из дверей, ведущих к лестнице, показался бледный рыжеволосый молодой человек в белой «офисной» рубашке и очках. Прикрывавшись рукой от солнца, он осмотрелся.
    – Эд!
    Парень развернулся и шагнул навстречу человеку в очках. В дверях показалась ещё одна фигура, широкоплечий мужчина в чёрном костюме.
    – Нашли? – поинтересовался Эдди.
    – Точно. На тридцатом этаже.
    – Тридцатом? – Парень присвистнул. – Глубоко же он забрался. Физический?
    – Да.
    С ними поравнялся человек в костюме. Эд обратился к нему, стараясь сдержать едкую ухмылку:
    – Как я и говорил, мистер Финн, «Линия» оказалась неуязвима для подкатов извне.
    – Ты хочешь что-то мне сказать, Дженсен? – раздраженно рыкнул тот в ответ.
    – Я думаю, у вас сейчас и так достаточно работы, – невозмутимо ответил Эд. – Закрытие через?..
    – Пять, – хмуро ответил глава охраны и прикоснулся к коммлинку в ухе: – Оцепить точку проникновения, мне нужно десять человек минимум...
    Он отошёл в сторону, раздавая по связи короткие указания.
    – Похоже, мы здесь застряли, так, Эдди? – поинтересовался мужчина в очках.
    – Точняк, – рассеянно ответил тот. – Три дня офисного сортира нам обеспечено. Ладно, Норм, пошли к терминалу...
    Их ожидал плотный график работ. Спускать нападение на свою любимую систему Эд не собирался.
    
    Вернувшись домой, Сара привычно стала возиться по хозяйству. Нужно было приготовить еду на завтра, она решила сделать что-нибудь попроще. Стоя возле плиты, девушка по привычке поглядывала на часы. Нужно было ещё успеть сделать домашку, прежде чем войти в игру.
    Проверив время в очередной раз, Сара вдруг поняла, что сегодня ей на самом деле спешить некуда. Если Эдди не будет в игре, то у неё теперь куча свободного времени.
    Распорядок её дня изменился с тех пор как они начали играть вместе. Раньше Сара возилась с учёбой подолгу, успевая не только исполнить все задания на сто десять процентов, но и посмотреть тему наперёд. По вечерам она обычно валялась с книгой в кровати. Иногда смотрела фильмы или сериалы, играла в видеоигры.
    Когда она начала ежедневно входить в Миф, то она всегда спешила к указанному времени, чтобы не заставлять Эда ждать. Хоть он и говорил несколько раз, что может войти когда угодно и предлагал выбирать время встречи ей. Сара тогда подумала, что это просто вежливость. У Эдди была работа, наверняка ему важнее составлять расписание.
    Закончив с уроками, Сара задумчиво сидела за компьютером раздумывая, стоит ли вернуться к прежним привычкам и подготовиться по будущим темам. Она не отставала, но без дополнительной подготовки некоторые предметы внезапно перестали казаться такими прозрачными.
    Играть, после того как она закончила со всеми делами на сегодня, было так привычно. Но, с другой стороны, Сара поняла, что не знает, что будет делать в игре без Эда. Разумеется, они не ходили вместе всё время, но Саре совершенно не хотелось связываться с квестами без партнёра.
    Особенно потому, что обычно этим занимался Эдди. Саре больше нравилось гулять по городу и прицениваться на рынке. Со временем как-то само собой получилось, что она стала заведовать их финансами. К её возмущению, Эд в этом плане оказался совершенно беспечным.
    Вспомнив про торговлю, Сара всё же решила войти в игру и одела комплект. Несколько минут спустя она уже стояла перед храмом в Ламари.
    Забрать оплату из торгового дома было делом пяти минут. Деньги Сара сразу вернула в хранилище, много золота носить с собой было опасно, да и неудобно.
    Всё, больше делать ей, в принципе, было нечего. Накатила странная тоска. Сара медленно шла по улицам, раздумывая, что же не так. Она даже не представляла, что без Эда ей будет так одиноко.
    Сара понятия не имела чем заняться. Собственно, она даже никогда не задумывалась, что будет, если она останется одна. Конечно, теоретически это ничего не меняет, в Мифе полно одиночек. Но она, похоже, слишком избаловалась с постоянным присмотром.
    Девушка сама не поняла, как оказалась на южной площади. Обычно здесь они встречались, если не натыкались друг на друга прямо после входа. Она присела на бортик фонтана. Вокруг как всегда царило оживление, но её одолевала странная пустота в душе.
    От невесёлых мыслей Сару отвлекло какое-то движение слева. Обернувшись, она наткнулась на выжидательный взгляд тёмных глаз в полудюйме от своего лица.
    – Гьях! – Девушка испуганно шарахнулась в сторону. – Мария?!
    Та радостно рассмеялась. Воспользовавшись тем, что Сара её не заметила, негодница подкралась к ней по бортику фонтана, встав на четвереньки.
    – Попалась, попалась! – радостно пропела она.
    Сара недовольно фыркнула. Мари слезла с бортика и присела рядом.
    – Сама виновата. Нечего витать в облаках, даже сноровка не помогла.
    – А если бы я упала воду? – буркнула Сара.
    – Тогда бы мы пошли сушиться вместе, – охотно ответила Мари, энергично подаваясь вперёд. – Это тебе за то, что никогда не хочешь со мной гулять.
    – Ну, это... – смутилась Сара, – так получается.
    После их первой встречи Мари часто связывалась с Сарой с предложениями что-нибудь поделать вместе. Сару это немного удивляло, но Мари была такой весёлой и добродушной. К сожалению, ей часто приходилось отказаться, потому что они с Эдом довольно интенсивно занимались квестами Гильдии.
    – Мы ведь и так видимся довольно часто, – попыталась оправдаться Сара.
    – Этого мало, – капризно заявила Мари, надувая губы. – Мы так и не сходили в тот магазинчик, а теперь парень, который его держал, свалил в Мидлейк!
    – Прости... – протянула Сара. Лучше было сменить тему: – А как вы с Джефом? Больше не было... ммм...
    – Нет. – Мари и так поняла, что Сара имела в виду. – Мы бросили «Листья». Джефу это пошло на пользу. По-моему, тамошняя кампания его испортила. Он всегда бы довольно бестолковым.
    – Вот как...
    Всё-таки они разошлись со своей группой. Сара надеялась, что это не повлечёт проблемы, «Листья» были довольно влиятельными, особенно на юге.
    – Да не важно, – отмахнулась Мари. – Мы играем сами, это не плохо. Правда, скучновато. И как вам с Эдом не надоело? Где он, кстати?
    Мари оглянулась, будто проверяя, не прячется ли Эдди где-то рядом.
    – Эд сказал, что не сможет играть, – ответила Сара, стараясь скрыть разочарование.
    – Вот как? Неужто это паршивец тебя бросил?
    – Нет. Кажется, у него проблемы на работе.
    – Ооо... – протянула Мари. – Так вот почему у тебя такая кислая мордашка.
    – Ну... да, – призналась Сара. – Честно говоря, не знаю чем заняться.
    Мари одарила Сару долгим взглядом.
    – Чт... что такое? – с опаской спросила Сара.
    – Знаешь... – медленно начала Мари. – Я как раз собиралась увидеться с одними ребятами... Это наши с Джефом знакомые. Они собирались создать официальную группу.
    – Ясно, – протянула Сара.
    У неё было стойкое ощущение, что Мария заговорила об этом неспроста.
    – Ты могла бы пойти со мной. Если хочешь, конечно. Тебе будут рады, я уверена.
    Сара боялась, что к этому всё идет. Она совершенно не собиралась вступать в группу и уж тем более делать это в одиночку. Но раз ей предложила Мари, то отказом она её обидит. Мари была хорошей, хоть и немного навязчивой. Саре вовсе не хотелось с ней ссориться.
    – Я, эмм...
    Нужно было срочно придумать какую-то отговорку, но идей не было.
    – Ты не хочешь, да? – в голосе Мари послышались нотки разочарования.
    – Нет... просто я... не слишком хорошо справляюсь с... ну, знаешь. С незнакомыми людьми, – признала Сара, жарко покраснев.
    – Глупости, милая, – твёрдо заявила Мари. – Мы ведь и сами познакомились совсем недавно, разве нет?
    – Да, но...
    Сара поняла, что сказать нечего. Мари была права. Даже с Эдом Сара знакома всего около месяца, но ему бы она доверилась.
    – Ну же, соглашайся, – подбодрила Мари. – Ребята очень хорошие, тебе наверняка они понравятся. Кроме того, если что-то будет не так, никто не станет тебя заставлять, я обещаю. Сможешь уйти в любой момент.
    Сара закусила губу. Отказываться не было никакой причины, ей просто было страшно. Большинство встреч с другими игроками, так или иначе, приносили в основном проблемы. Но, с другой стороны, если Мари приведёт её к своим друзьям, то, возможно, всё будет хорошо.
    – Не будешь же ты ждать пока Эдди вернётся? Миф сильно заточен под групповую игру, будет весело. Хотя бы попробуй.
    Мари явно очень хотела, что бы Сара присоединилась к ним, это было видно по лицу. Нежелание обижать подругу пересилило страх, и Сара неуверенно кивнула.
    – Ладно...
    – Правда?!
    Мари радостно вскочила и с улыбкой протянула к Саре руки. Та смущённо сжала её ладони. Мария со смехом потянула девушку себя, но слегка перестаралась – сделав лишний шаг, Сара упала ей на грудь.
    – Ой!
    Эльфийка машинально обняла Мари за плечи.
    – Ооо, ты сегодня такая смелая, – томно проворковала та, игриво скользнув руками по спине подруги.
    Сара поспешно отстранилась, сгорая от стыда.
    – Прости... – смущённо пропыхтела она.
    Место встречи было в порту, на одном из пирсов для больших парусников. Игроков здесь было немного, и Сара сразу заметила семь фигур в характерном снаряжении.
    Джефа она узнала сразу, остальных видела впервые. Четыре парня и две девушки. Одна была эльфийкой, светловолосой и голубоглазой, но довольно смуглой, как и большинство светлых. Одета в простое светлое платье, она держала в руках белый посох. Вторая казалась человеком, огненно-рыжая, в тёмной одежде, больше подходящей для мили-игрока3, вооруженная глефой, широким лезвием на длинном древке.
    Двое парней явно были форвардами4, оба в тяжёлых доспехах, со щитами за спиной. Один был высоким и светловолосым, второй коренастым и мускулистым, с каштановыми волосами. Другие, наверняка, мили. Оба крепкие, в лёгкой броне, один в однорядной кольчуге, второй в тёмной коже. Один был высоким и худощавым человеком, другой явно полутень, слишком бледный. У первого был длинный меч, у второго парные клинки, как у Мари.
    – Привет, народ, – радостно поздоровалась Мари. – Смотрите, кого я привела!
    К возмущению Сары, Мария выставила её вперёд, как мамаша своего отпрыска на конкурсе красоты. От направленных на неё взглядов девушке стало не по себе.
    – О, привет.
    Джеф тоже её узнал. Сара попыталась ответить, но поняла, что не в состоянии сказать ни слова и просто кивнула.
    – Это Шэдоу, – представила её Мари. – Она осталась без своего напарника, и я попросила её поиграть с нами. Вы не против?
    Саре становилось всё более неловко под их взглядами.
    – Зд... здрасте... – выдавила она, беспомощно заливаясь краской.
    Девушки расплылись в умилённых улыбках.
    – Ооо! Она такая лапочка! – заявила эльфийка.
    – Ты ведь маг, верно? – спросила рыжеволосая.
    – Да...
    Мало того, что у неё пылали щёки, Сара ощутила, как ещё и колени задрожали. Подобное внимание её невероятно нервировало, но она старалась держаться. Ведь, кажется, ей были рады.
    – Давай я всех представлю.
    Мари начала по очереди тыкать пальцем в присутствующих.
    – Это Крис. Он как-бы тут главный.
    – Привет, – взмахнул рукой светловолосый форвард. – И ни каких «как бы»! Я лидер группы.
    – Ну конечно. – Мари ткнула в эльфийку: – Это Лара, его сестра. Она маг-силовик
    – Привет, – улыбнулась та.
    – Этот стройный – Тимоти.
    Худощавый мили улыбнулся и кивнул Саре.
    – Это Норис, – Мари ткнула в полутень.
    – Привет, – ровно отозвался парень.
    – Он мрачный, но ты не бойся. – Мари указала на рыжеволосую девушку: – Это Клара.
    – Кларисса, – поправила её та.
    – Ну простите меня, мисс.
    – Миссис.
     Её голос звучал холодно, но по лёгкой улыбке было видно, что она просто шутит.
    – И последний во всех смыслах... – Мари указала на второго форварда.
    – Эй! – возмутился тот. – Полегче, мелочь!
    – А то что? – с вызовом спросила Мари. – Короче, это Джаспер.
    – Джеф, сделай что-нибудь со своей сестрой, – пожаловался парень.
    – Просто игнорируй её, – посоветовал Джефри, – я так и делаю.
    – Что ты сказал, братец?..
    Мари отпустила Сару и набросилась на парочку форвардов. Со стороны казалось, что ни ссорятся, но атмосфера в группе была добродушной. Они просто подшучивали друг над другом. Сара прекрасно ощущала разницу. После случая с гриферами группа «Листьев» ссорилась очень даже по-настоящему.
    – Так какой у тебя билд? – поинтересовалась Лара, подходя поближе.
    – Эм... Холод, – протянула Сара.
    – И всё? – удивилась девушка.
    – Ты разве не взяла вторую специализацию?
    К ним подошла Кларисса. Сара смущённо потупилась.
    – Взяла. – Она сомневалась, стоит ли использовать сленг, чтоб не брякнуть глупость, но решилась сказать: – Я фрост.
    – Так ты стопер? – радостно спросила Лара. – Это здорово.
    – Что? Она стопер?
    Крис возник рядом, будто из воздуха, заставив Сару вздрогнуть.
    – Ну, по началу мили в фросте не поиграть, – заметила Клара.
    – Это просто... потрясно! – заявил Крис.
    Схватив Сару за руку, он сжал её ладонь в крепком рукопожатии.
    – Это была судьба, мисс!
    – Эй, руки прочь от моей девочки! – рявкнула Мари, оттесняя лидера от Сары. – Лапать её позволено только мне.
    – Какая жадная, – ухмыльнулся Джаспер.
    – А ну цыц!
    – Прекратите все! – сердито вмешалась Лара. – Вы её пугаете!
    Девушка приобняла Сару за плечи и отвела в сторону.
    – Не обращай внимания, они просто немного перевозбудились. Мы впервые собрались все вместе.
    – Ничего, всё нормально.
    Сара действительно чувствовала себя лучше. Первый испуг прошел, и она ощущала себя намного комфортнее. Игроки вели себя довольно шумно, но настоящей враждебности между ними не было и ей удалось расслабиться.
    – Лучше расскажи-ка нам, зачем мы припёрлись в порт, Крис, – сказала Лара. – Ты взял нам работу?
    – Взял, и какую! – Крис явно был доволен собой. – Мы будем делать контракт на основание группы.
    – Что?! – возмутилась Мари. – Идиот! Да ты хоть знаешь, что такое контракты?!
    – Ты говоришь так, будто мы собрались в рейд на Разлом, расслабься, – сказал Джаспер.
    – Засохни! Ели вы думаете, что сможете просто проломиться через такое в лоб, то вы все идиоты. Для этого нужно хорошее снаряжение, сыгранная группа, тактики...
    – Вообще-то, мы уже готовились к этому некоторое время, – заметил Джеф. – Крис собирался взять контракт на регистрацию уже давно.
    – И ты думаешь, вы готовы? – с сарказмом поинтересовалась Мари.
    – На таком этапе лучше не будет, – коротко произнёс Норис. – Самое время.
    – Верно, – поддержал его Тимоти. – Всё равно оружейная Гильдии станет доступна только после регистрации. Не всегда же обращаться к кланам за снарягой.
    – Ну... ладно, – сдалась Мари. – Как хотите. Что там за работа, балбес?
    – Ты очень злая, – отметил Крис. – Мы получили эскорт корабля.
    – Охота? – поинтересовалась Клара.
    – Верно.
    – Может, просветите презренных нубов? – недовольно произнёс Джаспер.
    – Мы погрузимся на корабль, который будет приманкой для пиратов. – Вместо Криса ответил Норис. – Будет абордаж, затем, когда зачистим все цели, вернёмся в порт. Это всё.
    – Э... Точно, – с заминкой подтвердил Крис. – На счёт тактик. Раз уж нас теперь девять человек, то разобьёмся на стандартные группы по три.
    При этих словах Сара почувствовала, что возможно прийти сюда всё же был не самая лучшая идея. Она понятия не имела что происходит, и уж тем более, на какие группы им следует разбиться.
    Саре хотелось просто промолчать, но позор сейчас будет лучше, чем позор, когда она подведёт всю группу своей глупостью.
    – Но я... – нервно подала она голос.
    – Что такое? – удивлённо спросила Лара.
    – Я... – Сара отчаянно покраснела. – Я никогда не играла в группе. Мы были только вдвоем, и он использовал лук. И я совсем не знаю тактик... В смысле, я никогда не была на корабле, а там ведь всё будет по-другому...
    Сара подавленно умолкла. Она ожидала разочарования, возможно раздражения. Но оказалось, что группа реагирует на её неопытность нормально.
    – Да расслабься, – отмахнулся от её оправданий Джаспер. – Мы и сами всё вытянем, если понадобится.
    – Вы токо посмотрите на етого героя, – едко процедила Мари.
    Лара и Кларисса встали рядом с Сарой.
    – Всё просто, – сказала эльфийка. – Стандартная тактика по три это связка стопер-мили-форвард.
    – Ты никогда не играла в связке ближнего боя? – спросила Клара и, получив в ответ растерянное покачивание головой, сказала: – Просто держись за форвардом, он тебя прикроет от нападающих. Мили разберётся с теми, кого ты остановишь.
    – Всё верно, – добавила Лара. – Просто не лезь вперёд. Это задача... собственно, форвада. И не зависай на одном противнике, если кто-то увернулся просто атакуй ближайшего.
    – А... ладно.
    – Не бойся, – улыбнулась Кларисса. – Даже если поначалу будет страшно, просто держись поближе к своим и всё будет хорошо.
    Сара не чувствовала твёрдой уверенности, но участие новых товарищей помогло даже больше чем она ожидала. Уверенность этих девушек частично передалась ей, они обе держались так легко.
    – Я постараюсь, – честно пообещала Сара.
    – Схватка будет быстрой, – заметил Норис. – Это просто охота, не рейд в цитадель. Нужно просто свалить противника раньше, чем он тебя. Вот и всё.
    – Норис прав, – утвердил Крис. И добавил: – Он всегда прав, это его второй персонаж.
    Сара вдруг поняла, что никто не тяготится её присутствием. Ей помогут если она попросит. Сожаление постепенно отступило. Она почувствовала, что может всё и обойдётся и у неё получится. Общим решением её поставили в связку вместе с Джефом и Мари. Второй группой были Джаспер, Норис и Кларисса, третьей – Крис, Тимоти и Лара.
    В гавань вошёл стремительный на вид парусник с тёмной обшивкой.
    – «Алопёрый», – прищурившись, прочитал Крис. – Ага, а вот и наш транспорт.
    На корабль их перевезли в двух лодках. Суровые матросы с обветренными лицами Сару немного пугали. Ей не приходилось участвовать в морских заданиях, и она понятия не имела, как выглядят местные моряки. Но, несмотря на это и общую тревогу ей не терпелось поплавать на корабле. Резкие очертания изящного судна выглядели странным образом притягательно.
    Как только игроки поднялись на борт, к ним приблизился, без всякого сомнения, капитан. Настоящий морской волк, он был одет в старомодный, но удивительно стильный наряд Золотого века парусников.
    Меченым зачитали короткий брифинг по поводу их задания. Видимо, люди королевства пустили слухи, что на их корабле повезут «большой куш». Поскольку пиратов в округе стало больше, то на них почти наверняка нападут. Но раз вместо «куша» на борту окажется группа защитников, то у пиратов не должно быть и шанса.
    Капитан явно относился к игрокам без привычного для НПС уважения. Сара даже боялась, что кого-то из них это заденет, но оказалась неправа. Похоже, все здесь знали о том, что не стоит нарушать сценарий.
    «Алопёрый» вышел из гавани и, быстро набрав скорость, заскользил по спокойному морю на восток, держа берег в виду. Сара на некоторое время совершенно забыла, что творится вокруг – ощущения от первой морской прогулки полностью её поглотили.
    Но прогулка, кажется, затягивалась. Несколько часов спустя появились первые признаки нетерпения.
    – Сколько ещё мы будем болтаться в этой галоше? – недовольно пробурчал Джаспер.
    – Полегче, смотри, чтоб неписи не услышали, – одёрнула его Лара.
    – Может, спросить у капитана? – предложил Крис и тут же последовал собственному совету: – Капитан! Вы уверены, что нападение будет?
    – Не терпится вернуться на сушу? – насмешливо пророкотал тот. – Не беспокойся, работа нас найдет сама.
    – Морские квесты всегда слегка затянуты, – флегматично заметил Норис.
    – Корабли!
    С мачты раздался крик смотрящего. Меченые мгновенно оказались на ногах. На палубу высыпали матросы.
    Невесть откуда взявшиеся два быстроходных судна с косыми парусами ловко обошли их корабль и стремительно начали сближаться, зажимая их в клещи.
    Подчиняясь командам капитана, матросы быстро заняли позиции с оружием в руках. Только сейчас Сара заметила, что многие из них были довольно крепкими украшенными шрамами бойцами.
    Меченые разделились на группы, как и обсуждали раньше. Сара послушно встала за Джефом и Мари. Напряжение висело в воздухе плотной пеленой. Саре стало не по себе, но присутствие товарищей помогло справиться с дрожью. Не вредно было так же и то, что она пряталась за их спинами.
    Суда постепенно сближались. В палубу корабля воткнулись стрелы. Девушки придвинулись к Джефу, ища укрытия за его поднятым щитом.
    Внезапно раздался громкий хруст.
    – Гарпуны! – рявкнул капитан. – Эти ублюдки думают, что не дают нам сбежать! Покажем им, что всё будет наоборот!
    Пираты воспользовались гарпунами, чтобы притянуть свои корабли, сжимая ими добычу. Первые противники прыгали на борт прямо с оснастки, как в кино. Здесь их встречали матросы.
    Корпуса столкнулись с оглушительным грохотом. На борт корабля королевства легли абордажные мостки и по ним на палубу ринулись пираты. Казалось, что пиратов было куда больше, но матросы столкнулись с ними, без труда сдерживая линию.
    На палубе мгновенно воцарился хаос, над которым разносился грохот битвы – крики, лязг стали, хлопанье самострелов.
    Сара почувствовала, что теряет самообладание. Она морально готовилась к бою, но реальность оказалась куда хуже, чем она представляла. Грохот боя был почти невыносим.
    Противники быстро помогли ей отвлечься, потребовав внимания в невероятно грубой форме. К счастью, Джефу удалось перехватить обоих. Он без труда принимал удары на щит, закрывая собой эльфийку.
    Сара ударила льдом в одного, но не успела заметить, что с ним стало. Со стороны вдруг возник противник и попытался достать её коротким мечом. Сара испуганно отпрыгнула в сторону. Откуда-то сзади вылетела Мари и всадила клинок прямо в грудь пирата, тот даже не успел среагировать.
    – Не зевай, – бросила она Саре.
    Мари отошла в сторону намереваясь прикончить одного из противников, висящих на Джефе. Сара развернулась в другую сторону, планируя защитить фланг. Хоть она и не успела потренироваться с новой магией как следует, ей удалось легко сковать пару противников. Мари немедленно переключилась на них. Один из пиратов дернулся за ней, но тут же получил щитом в голову от Джефа.
    Лёд оказался намного эффективнее простого Холода. Последнего хватало только чтобы приморозить противника к земле или покрыть его изморозью, чтобы сковать его движения. Покрывая сразу двух пиратов коркой льда, Сара успела порадоваться, что взяла Воду. Без этого сейчас у неё были бы большие проблемы.
    К ней двинулось сразу несколько противников. Повинуясь системной команде, Сара широко взмахнула рукой, создавая объёмную белую волну. Врезавшись в пиратов, та оставила на палубе две белые статуи.
    Резкое движение на самом краю зрения заставило Сару машинально дернуться в сторону. Тонкий меч едва разминулся с её горлом.
    Что-то с этим пиратом было не так. Он был одет иначе, а его снаряжение напоминало...
    Сара неловко отпрыгнула назад от пинка и, не сдержав равновесия, рухнула на палубу. Теперь меч рассёк воздух прямо у её лица. Игрок снова замахнулся и Сара поняла, что не успевает увернуться.
    Удар Джефа щитом ушёл в пустоту, игрок успел отскочить. Наверняка сработала высокая сноровка – Джеф атаковал из слепой зоны. Встав перед Сарой, он принял игрока на себя.
    Они обменялись всего несколькими ударами, когда эльфийка резко выбросила руку вперёд. Она сильно рисковала, атакуя прямо через Джефа, но ей показалось, что прицеливание осталось на игроке даже когда он ушёл из поля зрения.
    Противника окутала белая дымка, покрыв его коркой льда. Игрок застыл и Джеф снёс ему голову одним мощным ударом. Ещё в воздухе та сверкнула, и игрок-пират отправился на рес.
    Сара поднялась на ноги и в следующую секунду в плечо Джефа с неприятным хрустом вошла стрела, прямо под наплечник.
    Девушка испуганно повернулась в сторону, откуда стреляли. На борту пиратского корабля стоял человек с луком. Это был другой игрок, без сомнения. Сара рефлекторно вскинула руки, создав перед собой небольшой комок льда – в него тут же вонзилась стрела. Сара машинально толкнула рукой в воздухе, и ком полетел в игрока.
    Тот лёгким движение увернулся, одновременно натягивая лук. Но вдруг ему в горло вонзился метательный нож. Норис коротко покосился на Сару и прыгнул на корабль пиратов.
    Эльфийка перевела дух и, спохватившись, повернулась к Джефу.
    – Ты в порядке? – спросила она, лихорадочно соображая, что делать.
    – Да всё нормально, – поморщился Джеф. – Помоги Мари.
    Сара послушно кивнула и повернулась, куда указывал Джеф. Мари, Норис и группа матросов во главе с капитаном оттеснили противника на их корабль. Сара обернулась – на другой стороне всё было даже лучше. Остальные из группы добивали тех, кто ещё не успел скрыться в надстройке.
    Сара перешла на борт ближайшего корабля к Мари и Норису, но там уже всё было кончено. Капитан мощно бил пудовым кулаком в дверь пристройки. Та вздрагивала, но не поддавалась.
    – Проклятые трусы! – проревел он. – Любая крыса храбрее вас!
    Внезапно капитан умолк и шумно потянул носом.
    – Чуете? – спросил он.
    – Кажется, пахнет... горелым, – озадаченно сказала Мари.
    Она была права, в воздухе действительно попахивало дымом.
    – Уходим, – коротко обронил Норис, подавая пример.
    – Жалкие ублюдки! – рявкнул капитан. – Они подожгли свой корабль! Все назад!
    Матросы и меченые поспешно перебрались на своё судно. Похоже, что на другом корабле было то же самое. Матросы спешно вырвали гарпуны из бортов и подняли паруса.
    Они отошли как раз когда корабли пиратов начали заметно дымиться.
    – Зачем они сожгли корабли? – непонимающе спросила Сара.
    – Кто б знал, – ответила Мари, пожав плечами.
    – Чтобы они не достались королевству, – раздался со стороны бесстрастный голос Нориса. – Много успешных абордажей создают излишек. Это нормально.
    Сара пристроилась у борта стараясь перевести дух. Тело всё ещё дрожало от пережитого стресса. Даже в вирте нужен был отдых.
    Она с лёгкой грустью отметила, что на палубе осторожно укладывают и накрывают покрывалами мёртвых матросов. Фанатичное внимание к деталям в Мифе порой было неприятным.
    Капитан подозвал к себе Криса, как лидера группы, чтобы выразить благодарность. Гильдия получит лучшие рекомендации на их счёт. Сара невольно ощутила удовлетворение даже сквозь пелену усталости.
    Рядом присела Мари.
    – Ты не ранена?
    – Нет, – покачала головой Сара. – Как Джеф?
    – Лара его поправит. Дурной братец, получить стрелу в спину, а ещё танк!
    – Ага...
    Мари помедлила, затем склонилась и заглянула подруге в лицо.
    – Ты как?
    – Честно говоря, я не ожидала, что всё будет так напряжённо, – признала Сара.
    – Прости, – понурилась Мари. – Это я тебя втянула... Чёрт, не стоило мне тебя заставлять.
    – Нет, всё хорошо, – попыталась успокоить её Сара.
    – Нет-нет, не нужно, я знаю, что тебе не понравилось.
    – Ну... эмм... не то, чтобы мне совсем не понравилось, – смущённо протянула эльфийка.
    Мария с надеждой вскинулась:
    – Серьёзно?
    – Да. – Сара слегка покраснела. – Играть в группе довольно весело...
    Да свалка была пугающая, но Саре понравилось использовать новые способности по полной, драться плечом к плечу с другими против превосходящего противника. Она даже не получила никаких повреждений.
    – Эй, как вы там?
    К ним подошёл Крис, его голова была перевязана. Следом шла Лара.
    – Балбес, сиди смирно!
    – Да всё нормально, – отмахнулся парень.
    – Нормально? – недовольно произнесла Лара. – Да тебе шлем сбили первым же ударом. Тоже мне форварды...
    – Хватит ворчать, женщина. Всё прошло как по маслу, – довольно заявил Крис. – Теперь мы можем официально стать отрядом! Вот только...
    Он посмотрел на Сару.
    – Что? – удивлённо спросила та.
    – Раз ты участвовала в бою, то тебе тоже стоит пойти с нами в Гильдию, когда мы будем создавать отряд. Ну, знаешь, как участник.
    – Я...
    Сара запнулась на секунду.
    Хоть всё это было так неожиданно, она всё же знала свой ответ. Оставалось надеяться, что Эдди не станет на неё злиться.
    – Хорошо, – сказала Сара. – Я пойду.
    – Правда? – Мари радостно обняла её за руку. – Здорово!
    – Отлично! – обрадовался Крис. – Я надеялся, что ты останешься. А то знаешь, неполные связки...
    – Брысь отсюда!
    Мари сердито попыталась лягнуть Криса ногой, заставив пугливо отскочить в сторону.
    Беловолосая эльфийка невольно улыбнулась. Ей было совсем не страшно.
    
    
    На пятый день Сара начала волноваться. Она, наверно, отправила уже десятка три писем, но ответа всё не было. Эдди как сквозь землю провалился. Она даже подумывала про возможность отправить видеовызов, прикидывая, что пугает её больше – исчезновение Эда или перспектива увидеться с ним, если он всё же внезапно найдётся.
    Этим вечером, после ужина, она снова написала письмо, осознав внезапно, что их текст становится всё более паническим. Сара всё же нажала «отправить» и со вздохом откинулась на спинку стула. Ей не нравилось это молчание.
    Внезапно раздался незнакомый сигнал, заставив её подскочить. В клиенте мелькало окошко сетевого звонка. Адрес заставил её вздрогнуть от радости. Это был Эдди! Хоть и странно было то, что он не использует письмо.
    Сара помедлила, не решаясь ответить. Всё это было странно. Но с другой стороны, она может спросить его прямо сейчас. Усилием воли отметя сомнения, девушка нажала «принять».
    – Алло? – неуверенно произнесла она.
    – Привет.
    К её удивлению, когда открылось окно связи, изображения не было, лишь надпись «только звук» на сером фоне. Но голос был знакомый. Тот самый голос из телефона.
    – Эдди? – с опаской спросила Сара.
    – Нет, – возмущённо ответил голос.
    Сара испуганно вздрогнула. Потом недовольно фыркнула.
    – А кто тогда? – едко поинтересовалась она.
    – Это... эээ... Ладно, я понятия не имею, – сдался Эд. – Слушай, я хотел снова извиниться за тот случай. Знаю, я тебя напугал, но...
    – Да неважно, – отмахнулась Сара и встревоженно спросила. – Эдди, что случилось? Я послала уже кучу писем, но ты...
    – Да, я заметил, прости. У меня... форс-мажор. Я бы объяснил подробно, но поверь, ты не хочешь это слышать.
    – Откуда ты знаешь?
    – Ты разбираешься в асинхронном шифровании корня? Потому что, если да, то...
    – Ладно, ладно, я поняла, – недовольно пробурчала Сара.
    – Тебя предупреждали. Я ещё не скоро освобожусь, так что... да, – в голосе Эда появилось сдержанное раздражение. – Может, расскажешь как у тебя дела?
    – У меня?.. Ну...
    Сара озадаченно умолкла. И неожиданно выдала:
    – Я играю в группе.
    Почему-то она была уверена, что Эд отреагирует негативно. Ждала какого-то недовольства, возможно порицаний... Но ошиблась.
    – Вот как? – В голосе звучало только лёгкое удивление. – И что за группа? Большая?
    – Нет, мы только начали... Прости, мне стоило сказать тебе преж...
    – Пррф! Не мели чепухи. Я в игру попаду ещё не скоро, можешь делать что хочешь. Так что за группа?
    – Ну, у нас девять человек...
    Рассказывать Эду про свои дела оказалось куда интереснее, чем она могла предположить. Сара рассказала про группу, и что это Мари её привела туда, и что ей нравится играть с ними, и что они хорошие ребята...
     Когда она начала пересказывать, кто как вооружён и какие приёмы предпочитает, то, наконец, спохватилась.
    – Ой, прости! Я совсем заболталась...
    – Да нет, я не против, – успокоил её Эд.
    – Но ведь... я, наверно, тебя отвлекаю? – осторожно поинтересовалась Сара.
    – Я даже от клавиатуры не отходил, – устало ответил Эд. – Собственно, я не стал писать письмо, чтобы не сворачивать все консоли. Не дай Бог крашнет...
    Сара вдруг поняла, что странный шелест, на который она не обратила внимания, но который слышала на протяжении всего их разговора, был быстрым пощёлкиванием. Эдди что-то печатал всё это время.
    – Так что я тебя должен поблагодарить, – добродушно сказал Эд. – Твоё чириканье меня отвлекает.
    – Чириканье? – недовольно переспросила Сара.
    – Как у птички.
    Он явно улыбался, где-то на той стороне. Сара хотела ответить что-нибудь сердитое. Но остановилась.
    – Эдди... – тихо произнесла она.
    – Да?
    – Я по тебе скучаю.
    Сара почувствовала, что у неё горят уши. Она сто раз успела пожалеть о своём несчастном признании, когда Эд, наконец, ответил.
    – Я тоже.
    
    
    
    
    
Глава четвёртая: Сделай свой выбор!

    
     Поздняя ночь всё ещё накрывала королевство густой тьмой. Небо на востоке лишь слегка порозовело у самого горизонта. Солнце покажется ещё не скоро.
    В темноте руины старого форта как никогда напоминали огромную груду камней, недобро ощетинившуюся зубцами полуразрушенных стен. Но, несмотря на то, что бывшие укрепления казались давно заброшенными, сейчас там горели огни, а по уцелевшим стенам двигались фигуры. В руинах кто-то был.
    Под прикрытием мрака двигались тёмные силуэты. Семь человек направлялись к форту, стараясь скрыть свои передвижения за неровностями местности и растениями. Им удалось вполне успешно – дозорные не заметили нарушителей даже когда те оказались под самыми стенами.
    Группа притаилась в кустах, ожидая сигнал от сообщников.
    – Я всё ещё не могу поверить, что ты поручился, Крис, – пробурчала Мари. – Из-за тебя нас лишат права на отряд. Учти, если нас вайпнут...
    – Хватит уже бухтеть, – с непривычным раздражением ответил лидер. – Святилище недалеко. Если что-то пойдёт не так мы просто вернёмся и прикончим оставшихся.
    – Ты что, и вправду такой тупой?! – рыкнула Мари настолько тихо, насколько это было возможно. – Мобы просто исчезнут! А когда мы припрёмся в Гильдию, нам заявят, что банда скрылась и это всё наша вина! Что, по-твоему, будет с нашей репутацией как группы? И ты не забыл, что мы все её разделим?..
    – Да не ори ты так, засекут, – шикнул на неё Джаспер.
    Мари недовольно умолкла. Джаспер обратился к Крису:
    – Сколько там обещали мобов?
    – Около тридцати, – ровно ответил Крис.
    Саре показалось, что он и сам начал жалеть, что учудил такое без спроса. С другой стороны, Мари грызла его целый день – удивительно, какой она могла быть сварливой, если ей что-то не нравилось. Она вновь не удержалась:
    – Потому на штурм и ходят большими группами, Крисси, – едко сказала Мария. – И учтите, они начнут отступать, и если сбежит больше чем парочка...
    – Мы готовились к этому сколько времени? – уже не скрывая раздражения, ответил Крис. – Или ты думаешь, что мы обновили снарягу просто для понта?
    Мари недовольно хмыкнула и умолкла. Группа и вправду была куда сильнее, чем даже неделю назад. Это касалось не только нового снаряжения, они и тренировались тоже.
    – Тебе всё же стоило посоветоваться с нами, прежде чем брать поручение, – сдержанно сказал Тим. – Мы же делали только простые квесты.
    – Именно поэтому мы и нападаем ночью, с предшествующим проникновением, – устало произнёс Крис. – Все по правилам штурма.
    – Надеюсь, нам это поможет, – буркнул Джаспер. – От культистов жопы трещат даже у больших групп с рейдовыми отрядами.
    – Смотри-ка, в кои-то веки он дело говорит, – обронила Мари.
    Джаспер хотел что-то ответить, но Сара не отрывая глаз от стены резко шикнула:
    – Тихо!
    Группа припала к земле. На стене что-то происходило. Патрульный испуганно обернулся, будто что-то услышал. Затем вдруг качнулся и с хрипом навалился на бортик. Тело перегнулось через стену и шмякнулось об землю.
    На стене возникла тёмная фигура. Человек встал в полный рост и сделал характерный знак в сторону кустов, где скрывалась группа.
    – Отлично, это Норис, – констатировал Крис.
    Группа двинулась к воротам не скрываясь. О часовых можно было больше не беспокоиться.
    – Хорошо, что у нас есть такие ребята, – сказал Джаспер. – Он точно играл в рейдовом клане.
    Когда они подошли к воротам те начали открываться изнутри. Кларисса медленно отодвинула старую створку, стараясь, чтобы та не скрипела слишком громко.
    – Без проблем? – деловито спросил Крис.
    Рыжая колдунья только усмехнулась в ответ. Очевидно, что в мастерстве она не уступала Норису. Эти двое были самыми опытными в их группе, явно играли не первым персонажем.
    Норис встретил группу внутри, спрыгнув с площадки над воротами. В темноте деталей было почти невидно, но казалось, что внутренний двор довольно сильно зарос травой. Место было расчищено только перед донжоном. Группа двинулась к разбитым там палаткам, среди которых горело несколько костров.
    Но лагерь выглядел покинутым. Даже на расстоянии стало видно, что в лагере не было людей. Никто не сидел возле огня, никого не было на подстилках.
    – Что-то не так, – ровно заметил Норис, обнажая клинки.
    Внезапно раздался резкий визг, заставив игроков испуганно обернуться. Створки ворот захлопнулись и двое культистов бросили на скобы брус.
    Это стало командой. Оборванные головорезы с красными повязками на руках и головах посыпались со всех сторон – из тёмных проёмов старых помещений форта, из импровизированных укрытий под грудами травы и веток.
    Группу мгновенно окружили. Без лишних церемоний культисты со злобными криками кинулись в бой.
    Хоть группу и застали врасплох, месяц командной игры себя показал. Игроки мгновенно перестроились в тройки. Форварды приняли на себя первых атакующих, позволив мили перехватить инициативу и атаковать тех, кто только подходил, сражаясь сразу с двумя-тремя. Стоперы начали выводить противников одного за другим. Лара окутала нескольких своим силовым полем, сжав невидимыми тисками. Противники Клариссы внезапно оказались будто в замедленной съёмке.
    Сара без труда встроилась в рисунок боя, встав за ближайшим форвардом, им оказался Джаспер. Одним размашистым движением Сара закрыла его фланг, заморозив сразу троих противников. Это, впрочем, было рискованно, откат неприятно ударил в виски.
    Несмотря на элемент неожиданности, у культистов не вышло одолеть группу с ходу. Часть мобов уже лежала на земле и мили явно не собирались останавливаться.
    Из дверей донжона медленно вышел высокий человек в странном наряде. На нем будто было надето множество рваных мантий красного и чёрного оттенков. С резким скрипучим криком он вскинул руки и над ним возник в воздухе болезненный грязно-алый огонь.
    Все кто имел дар магии, на секунду почувствовали, будто их вывернуло наизнанку.
    – Глушилка! – отрывисто рявкнул Норис.
    Сара бессильно опёрлась на посох. Это был её первый опыт с печально известной «глушилкой магии», проклятьем Аутера. Даже в рейдовых зонах игроки мало что ненавидели столь же сильно.
    Ощущения и вправду были отвратные. Тело стало тяжелым, а мысли разбегались. Сара с трудом перевела дух и взяла себя в руки. К счастью, глушилка не действовала на пустых – мили и форварды продолжали теснить противника.
    Культисты сгрудились вокруг предводителя, защищаясь от наседавших Криса, Джефа, Тимоти и... Клары. Сара с удивлением поискала глазами Нориса и он тоже сражался как ни в чем не бывало.
    Удивительно, но ни Кларисса, ни Норис, у которого тоже был Дар, казалось, не потеряли ни капли боеспособности, лишившись магии.
    Сара поняла, что ей не стоило отвлекаться, когда из темноты внезапно налетело нечто большое рычащее. Гончая вцепилась ей в неловко подставленную руку, заставив эльфийку истошно вскрикнуть. Из-за глушилки боль, казалось, была ещё сильнее. Девушка не удержалась на ногах и упала.
    Сара панически попыталась пнуть гончую в незащищённое брюхо, благо размер твари позволял. Моб отскочил, но вновь прыгнул на жертву, целя то ли в лицо, то ли в горло. Сара успела подставить посох под раззявленную пасть и жуткие клыки сомкнулись на чёрном дереве.
    Жуя посох, гончая наседала на Сару, та пыталась отпихнуть монстра изо всех сил. Можно было попытаться пнуть её снова, чтобы отогнать, но девушка понимала, что стоит ей приподнять ногу, она лишится упора и гончая перекусит ей шею вместе с посохом.
    Внезапно над ними возникла фигура и, в сопровождении влажного хруста, из головы гончей показался окровавленный клинок. Тварь безжизненно опала на эльфийку и Сара поспешно её спихнула. Мари помогла ей подняться.
    – Ты сильно ранена?
    – Да... Осторожно!
    Сара рванулась вперёд, взмахом заставив нападающего культиста отскочить. За её спиной послышался лязг стали. Похоже, Мари тоже была занята. Культист сделал несколько выпадов, но Сара успешно увернулась, а когда он открылся, ей даже удалось хорошенько двинуть его по шее. Возможно, ей стоило использовать глефу, как делала Клара.
    Внезапно давление глушилки исчезло. Почувствовав прилив сил, Сара мгновенно ударила в противника льдом так мощно, что он превратился в небольшой айсберг. Мари, выскочив у неё из-за спины, всадила в культиста нож прямо сквозь оковы, утверждая убийство.
    Сара оглянулась. Крис и компания добрались-таки до босса – тот лежал на земле в луже крови. Завидев смерть лидера, несколько выживших культистов с испуганными воплями отчаянно ломанулись в разные стороны.
    Уйти не удалось никому. Двоих догнал Норис своим магическим рывком, остальных перехватили Тим и Клара.
    – Никого? – спросил Крис, когда группа собралась вместе.
    – Во дворе чисто, – кротко ответил Норис.
    – Обыщем форт? – предложил Джеф, но Лара покачала головой:
    – Сначала раненые.
    Сара оказалась первой на очереди, похоже, что её повреждения были самыми серьёзными. После зелья исцеления и болеутоляющей мази казалось, что ран не было вообще, о них напоминала только повязка на руке.
    Девушка вдруг смущённо поймала себя на мысли, что больше беспокоится о своём новеньком платье из туманной ткани. Это был подарок от группы, с бонусом к духу, специально для неё, и было совестно вот так подставиться в первом же бою.
    И хоть группа отделалась легко, Сара невольно отметила, что Лара задержалась возле Тимоти, хоть он и, кажется, не был ранен. Казалось, будто она за что-то его вычитывала. Сара решила не подслушивать. Подслушивать неприлично и ей не хотелось портить отношения с товарищами.
    Они покинули форт на рассвете, обыскав все помещения. Это было странно – несмотря на количество культистов, никто из них, казалось, никогда не заходили внутрь форта. Везде было пыльно и никаких следов. Возможно, что игра создала мобов специально для квеста, разместив их во дворе.
    Успех с заданием отразился на группе приподнятым настроением. Даже Мари перестала дуться, обсуждая их будущие миссии. К сожалению, Крис, похоже, из-за успеха стал ещё более самоуверенным и всё быстро вернулось в привычное русло. И теперь к Мари присоединился ещё и Джаспер. Несмотря на их с Крисом дружбу в реальности, он принял её сторону.
    Распалившись, Мария даже начала периодически сбиваться на испанский. Сара понятия не имела, что та говорит, в её клиенте не было переводчика. Впрочем, она и не слишком-то хотела встревать в эти склоки.
    Она толком не знала что чувствует. С одной стороны, Мари была права. С другой, настрой Криса был таким энергичным.
    – Шэдоу, тебе не полегчало? – заботливо поинтересовалась Клара, поравнявшись с ней.
    – Нет, всё хорошо, – заверила её Сара.
    Кларисса не выглядела убеждённой.
    – Тебе не нужно терпеть, если болит, – мягко заметила она. – Мы купим ещё зелий, не нужно стесняться.
    – Нет, всё правда хорошо, – заверил Сара. – Уже совсем не болит.
    – Клара волнуется, потому что ты такая тихая, – с улыбкой заметила Лара, приближаясь с другой стороны. – Мы должны беречь такого талантливого стопера. Особенно такую милашку.
    Лара игриво пощекотала Саре шею, заставив ту поёжиться и отмахнуться.
    – Прекрати... – с сердитым смущением пробурчала она.
    Забота со стороны товарищей наполняла Сару незнакомой радостью.
    Они потратили несколько часов на возвращение к святилищу – деревня была не так уж и близко – и, сдав квест в Ламари, группа разделилась. Время кончалось, и Сара вышла из игры.
    Как всегда, очнувшись он вирта, она сняла комплект перед сном. Обычно она засыпала быстро, но сегодня довольно долго валялась на постели с радостной улыбкой.
    Время, проведенное с новыми друзьями, было сплошным праздником. Они были такой дружной командой, несмотря на все споры. И Сару, к её несказанному удивлению, всегда хвалили. Девушки явно взялись её опекать, но она была совсем не против, пусть и жутко смущалась от их нежностей.
    Под их руководством Сара почувствовала, что начинает играть лучше. И хоть она всё ещё была заметно слабее любого из группы, все искренне считали, что она отлично играет и быстро растёт. Самое страшное её опасение так и не оправдалось – она чувствовала себя нужной. И магия в Мифе была такой интересной.
    Это было отличное ощущение, когда тебя хвалят за то, что тебе нравится делать. И Сара охотно им упивалась.
    
    
    На следующий день, стоило Саре покинуть зал храма, как её настигла мелодичная трель сообщения. Это было письмо от Клариссы – она ждала Сару возле Торгового дома и та послушно двинулась на встречу.
    Обнаружить Клару всегда было легко, даже в таком людном месте как торговый центр целого города. Её яркие рыжие волосы выделялись даже в пёстрой толпе игроков. Кроме того её всегда окружал неуловимый ореол элитной представительности.
    Сегодня Клара заплела обрамляющие лицо локоны в тонкие косички. Ей так очень шло – вместе с угрожающим оружием, которое она держала с привычной лёгкостью, это странно подчёркивало её облик изящной и сильной воительницы.
    Сара невольно позавидовала её умению держаться. Клара была такой классной.
    – Привет, – радостно поздоровалась эльфийка.
    Кларисса приятно улыбнулась.
    – Здравствуй, милая. Кажется, сегодня мы остались вдвоём.
    – Что? Почему?
    – Наши форварды отправились за обновкой, – фыркнула Клара.
    Сара понимающе кивнула. Если форварды начинали копаться в своих железяках, то это действительно было надолго.
    – Казалось бы, что танки самый мужественный класс, но наши ведут себя как гламурные кисо, – недовольно поджала губы Клара. – Я клянусь, Джаспер отказался от пары отличных наплечников только из-за их окраски.
    – А другие?
    – Разошлись. Лара пошла со своими бездарями. Норис свалил куда-то. Я подумала, что мы могли бы потренироваться, если ты хочешь
    – Правда? – обрадовалась Сара.
    – Конечно. Ты уже хорошо освоилась со второй спецой. Я покажу тебе пару новых трюков.
    Кларисса уже помогала Саре в обучении стилю. Поначалу Сара с сомнением относилась к тренировке с другим игроком. Но после нескольких раз она уже не хотела возвращаться к тренировкам с внутриигровыми инструкторами.
    Клара, будучи куда опытней, без труда поправляла Сару, если та делала ошибки, и охотно учила её новым заклинаниям. Хоть у них и были разные билды, формы магии система использовала одни и те же. Наставники-неписи обучали такому за деньги, но раз в группе Сары оказался более опытный игрок, она могла научиться этим приёмам в спарринге.
    И учиться у Клары было приятно. Она была заботливой и благодаря её объяснениям Сара схватывала всё на лету. Возвращаться после этого к деловитым и отстранённым НПС ей вовсе не хотелось.
    Спарринговать стоило где-нибудь, где никто бы им не помешал, и они отправились за город. В пяти минутах ходьбы от восточных ворот на прибрежном уступе начиналась полоска редкого леса. Это было достаточно далеко, а деревья служили отличным убежищем от солнца – день выдался жарким.
    Они выбрали место поровнее и встали друг напротив друга. Кларисса приняла стойку, угрожающе направив лезвие глефы на Сару. Сару это не смутило, она привыкла к тренировкам в полную силу. Кроме того, она знала что Клара, будучи куда лучше неё, никогда её не ранит.
    – Помнишь, что надо делать? – спросила Кларисса.
    – Конечно.
    Они сражались довольно долго, делая перерывы несколько раз, чтобы отдохнуть и восстановить дух. Кларисса обучала Сару стилю стоперов – как нужно правильно держать дистанцию, как выбирать цели и момент для атаки.
    – Старайся атаковать как можно больше противников за раз. Чем больше заденешь одним заклинением, тем меньше их придётся использовать.
    – Я знаю... – пропыхтела Сара. – Но если я буду атаковать только волнами, разве от этого я не выдохнусь быстрее?
    – А ты используй импульс, а не поток. Ты ведь можешь прицелиться по множественным целям так?
    – Да, но...
    – Смотри, – Кларисса отвернулась в сторону. – Вон те кусты.
    Она взмахнула рукой, и кустарник на краю их площадки окутали колебания, будто марево в жаркий день – эффект замедления. Сара поняла, что Кларисса хотела показать. Её заклинание напоминало не волну, а пару маленьких снарядов.
    – Так можно и промахнуться, – протянула Сара.
    – Это зависит от сноровки, но если ты правильно выберешь расстояние, то противник не успеет среагировать.
    – Разве для массового поражения не проще использовать область действия?
    – Ты быстро выдохнешься.
    – Верно... – понурилась Сара, но спохватилась: – Но если бить импульсом по нескольким противника будет то же самое, разве нет?
    – Да, но тебе не обязательно вкладывать много духа, – уточнила Клара.
    – Но тогда эффект быстро рассеется.
    – Не нужно задерживать надолго. О противнике позаботятся мили. Тебя же не волнуют киллы?
    Сара покрутила головой. В задачи стопера действительно не входило добивание. Но с другой стороны...
    – Просто ты так умело дерёшься, – смущённо призналась Сара. – Я подумала...
    Кларисса рассмеялась.
    – Я просто предпочитаю дополнительное... ну, знаешь. Воздействие.
    Внезапный шелест в кустах привлёк их внимание. Из за деревьев появился Норис, невесть как подкравшийся незаметно.
    – Шпионишь? – поинтересовалась Клара.
    – Подозревал, что вы здесь, – проигнорировал её полутень. – Другие застряли надолго. Тренируетесь?
    – Верно.
    Кларисса сделала Саре знак начинать, и они снова сошлись в поединке. Сара пыталась держать дистанцию, как Клара показывала раньше. У неё даже неплохо получалось. Клара пыталась атаковать в основном в рукопашную, имитируя простого бойца.
    Норис безмолвно наблюдал за их тренировкой с то ли отрешенным, то ли задумчивым лицом. Саре, наконец, удалось поймать Клариссу заклинанием, приморозив ей ногу к земле.
    – Очень неплохо, – похвалила Клара.
    Чтобы освободиться она разбила лёд одним мощным ударом. Сара невольно подумала, можно ли сделать лёд прочнее. Мобы порой вырывались, а игроков и вовсе приходилось удерживать только полной заморозкой.
    – Шэдоу, – обратился вдруг Норис, – не хочешь попробовать со мной?
    – Эмм... – замешкалась Сара. – Конечно, давай.
    Она уже поняла, что Норис хороший парень, просто неразговорчивый. Он только выглядел угрожающе. Хотя когда он выхватил свои клинки, играючи крутнув их в руках, она почувствовала сомнения.
    Отбиться от Нориса оказалось невозможно. От прямых заклинаний он уклонился даже не замедлившись. От широкого удара волной увернулся, лишь чуть отступив в сторону. Почувствовав укол страха, Сара ударила перед собой по площади, в надежде зацепить его хотя бы краем, но Норис вдруг прыгнул прямо на неё, врезавшись всем корпусом. Сара со сдавленным вскриком рухнула на землю
    – Эй, тут тебе не регби! – раздражённо рявкнула Клара, подходя поближе.
    – Она в порядке, – спокойно ответил Норис.
    Эльфийка с кряхтеньем поднялась. Удар и вправду был совсем не сильным, он просто свалил её с ног. Она кричала больше от испуга.
    – Ещё раз? – предложил Норис.
    – Может, не стоит, – с нажимом сказала Клара.
    – Нет, всё в порядке, – заспорила Сара.
    Они вновь разошлись. Теперь Сара была готова к тому, что Норис попытается проскочить через её атаки. Она старалась захватить его в прицел, но заклинания промахивались всего на секунду. Норис будто знал, где она будет атаковать. А может и вправду знал – у мили всегда была высокая сноровка, а у него так тем более.
    Сара попыталась метнуть несколько ледяных стрел, но это было ещё более бесполезно. От нескольких он увернулся, а последнюю лихо отбил мечом в воздухе, заставив Сару нервно вздрогнуть.
    Когда Норис опять без труда оказался на расстоянии взмаха, Сара отскочила в сторону, ударив в землю перед собой. Встань Норис на то место, где она была только что, он оказался бы намертво приморожен.
    Но каким-то образом он успел вильнуть в сторону. Сара промахнулась и испуганно замерла. Норис указывал клинком на её горло.
    – Это было слишком очевидно, – произнёс он, убирая мечи в ножны.
    – Прости...
    – Норис, что ты делаешь? – с неприятными нотками в голосе поинтересовалась Кларисса.
    – Просто хотел проверить, как она будет в ПвП, – ровно ответил тот.
    – И что, доволен? – всё так же неприязненно произнесла Клара.
    – Ну, этого следовало ожидать. – Он обратился к эльфийке: – Шэдоу, тебе не стоит отступать, раз уж ты играешь фростом. Если противник идёт в близкий контакт нужно контратаковать. Ты не сможешь разорвать дистанцию с тем, кто заведомо быстрее.
    – Наверно... – понурилась Сара.
    Норис был прав. Если подумать, то Кларисса была довольно снисходительна с её тренировками. Норис оказался агрессивнее и стремительней в атаке, и у Сары не было шансов. И это он даже не использовал свою магию.
    Недавно Норис закончил, по его словам, с прокачкой сноровки и взял второй специализацией Воздух, чтобы сосредоточиться на прокачке магии. Поскольку первой у него был Огонь, то он оказался «импульсом», магом манипулирующим инерцией и тому подобными вещами. Он мог двигаться чертовски быстро, фактически телепортироваться на короткие дистанции. В любом направлении.
    – Но... я не слишком хороша в рукопашной, – пожаловалась Сара вслух. – Может мне действительно стоит взять оружие...
    – О чем ты, вообще? – Норис слегка приподнял бровь. – Ты же фрост. Просто создай шипы.
    – Что? – не поняла Сара.
    – Чёрт, только не говори, что ты не знаешь, – с досадой произнёс Норис. – Фросты ад в ПвП. Любой кусок льда можно покрыть шипами и лезвиями. Конечно, эффективные атакующие поверхности потребуют больше духа, но оно того стоит. Измени форму у одного удара импульсом, и ты можешь превратить в фарш даже моба побольше. А уж поток или область...
    – Эй, не нужно компостировать ей мозги микроконтролем, – вмешалась Клара.
    – Ты сама могла бы её рассказать, раз она не в курсе, – недовольно ответил Норис. – Ты же играла фростом
    – Что? Ты была фростом? – удивилась Сара.
    – Да... – Клара поморщилась. – Мне не понравилось. Слишком... муторно.
    – Но ты же умеешь менять форму, так? – спросил Норис у Клары
    – Да, но ей ещё рановато. Ели она попробует микроконтроль посреди боя, то просто вымотает себя и заработает лишний рес!
    – Что такое микроконтроль? – привлекла внимание Сара.
    – Ну вот видишь? – вздохнула Клара. – Микро это тонкая настройка интерфейса. Когда ты просто атакуешь, программа оформляет заклинания по умолчанию, случайным образом. Но если сосредоточиться, то можно изменить форму намеренно. Это сложно сделать без интерфейса, но...
    – А, я поняла, – радостно догадалась Сара.
    Она периодически пыталась создавать ледяные фигурки, как в первый день. Но, как и тогда успехи были более чем скромные. Используя в качестве модели фигурку медведя, стоявшую у неё на столе, она смогла добиться только куска льда, который медведя лишь отдалённо напоминал.
    – То есть, я могу контролировать, что создаю магией? – уточнила Сара. – Ну в смысле... сделать что-нибудь.
    – Можешь, – сказал Норис.
    – Это очень сложно, у тебя не хватит сил, чтобы использовать микро в бою, – недовольно покосившись на Нориса, сказала Клара. – В любом случае, чтобы сделать лёд прочным понадобиться прорва духа. Пара таких заклинаний и ты пустая. Лучше уж просто использовать оружие.
    – Правило «больше практики – меньше растрат» распространяется на микро тоже, – бесстрастно заметил Норис.
    – С каких это пор ты специалист в прокачке магии? – вызывающе спросила Клара.
    – Если начнёт тренироваться сейчас, то к моменту, когда возьмёт кап духа, привыкнет, – флегматично ответил Норис.
    – Да ей понадобится кап, чтобы хоть немного закрепиться! – рявкнула Клара.
    Казалось, что они готовы поссориться.
    – Не нужно спорить, – жалобно попросила Сара. – Я... я думаю мне нужно просто потренироваться в основах. Так что...
    Норис равнодушно пожал плечами
    – Я сказал что хотел.
    – Милая, не забивай голову всякими фокусами, – заботливо обратилась к ней Клара. – Ты отлично справляешься с общими заклинаниями.
    – Ладно...
    Сара послушно кивнула. Клара с улыбкой погладила её по голове и девушка униженно поняла, что готова замурчать. С ней обращаются как с питомцем, а она и рада. Стыдобища. Но слушаться Клару было так приятно...
    Несмотря на обещание, Сара всё же не могла перестать думать о том, какие возможности откроются перед ней, если она попробует микроконтроль. Она не совсем поняла, что Норис имел в виду на счёт шипов, и решила позже поискать информацию по поводу сложной магии льда. Похоже, билд фроста был куда гибче, чем другие билды стоперов.
    Если бы она умела нечто подобное, когда они были только вдвоём с Эдди, то у них наверняка не было бы таких проблем как тогда в пещерах.
    Прошло несколько часов. Сообщений от остальных не было. Хоть Норис и сказал, что они задержатся, но это было слишком даже для раздолбая Криса. Сара даже начала немного волноваться.
    Кларе и Норису быстро наскучило сидеть на месте, и они решили потренироваться. Поскольку оба были опытными игроками, то ни о каком обучении речи не шло, это было самое настоящее ПвП, они дрались в полную силу.
    Клара, разумеется, не уступала Норису, несмотря на его скорость. Собственно, это была интересная схватка, ведь у них были фактически противоположные билды. Клара замедляла, Норис ускорялся.
    Сара с завистью смотрела, как Клара заманивает Нориса в свои заклинания, заставляя его потерять момент прямо перед атакой, и ловко ускользая из-под ударов. Впрочем, Норис быстро приноровился проскакивать через замедление напрямую, используя магию. Но даже когда ему удавалось подобраться на нужное расстояние, Клара без труда удерживала его, пользуясь длиной своего оружия – или отгоняла клинком, или отталкивала древком.
    Глядя на них Сара отчётливо почувствовала зависть. Они так ловко двигались. Её начали мучать мысли, сможет ли она когда-нибудь добраться до их уровня. Конечно, действиями игроков во многом управляла программа. Но они двигались так естественно, совсем не похоже на странные движения при системных командах.
    В конце концов, Норис решил сменить тактику. Выхватив веер метательных ножей, он подкинул их в воздух. Ножи зависли, угрожающе нацелившись на Клару, и будто выстрелили в неё. Клара взмахнула рукой, заставив их замедлиться до скорости падения пера, но Норис ответил странным жестом, ножи рванулись снова.
    Клару это не смутило – все ножи прошли мимо, кроме одного. Сверкнуло лезвие глефы, лязгнула сталь и... Сара с испуганным писком шарахнулась в сторону. Нож торчал в дереве – там, где только что была её голова.
    – О Боже, ты в порядке? – взволнованно спросила Кларисса, подбежав к эльфийке.
    – Даа...
    От резкого рывка Сара завалилась на землю и теперь неловко пыталась выкарабкаться из густых зарослей высокой травы.
    Клара облегчённо вздохнула и вдруг отвлеклась, будто что-то услышала. Когда она достала лист, стало понятно, что это сообщение.
    – Кажется, наши наконец-то вернулись, – сказала она, закрывая лист.
    Прежде чем они успели спросить сообщения пришли и Саре и Норису. Это была Мари. Похоже, Крис решил, что им необходимо отпраздновать вчерашний квест.
    – Спорю, что он просто ленится, – буркнул Норис.
    – Так ты не идёшь? – поддела его Клара
    – Я этого не говорил.
    Они двинулись в город, к указанному в сообщении месту встречи. Это было небольшое заведение в Верхнем городе, одноэтажная ухоженная таверна для респектабельных посетителей. Она стояла довольно далеко он центра и поэтому не пользовалась излишней популярностью среди игроков. Туда обычно ходили компаниями, вот как сейчас.
    Когда Сара, Норис и Кларисса вошли внутрь, их товарищи уже были внутри. Они сдвинули столы и стащили стулья так, чтобы хватило на всех. Кроме них в зале находилась только пара неписей, беседующих за угловым столиком.
    Но игроков хватало, чтобы в помещении раздавался невнятный гам. Сара по привычке пристроилась с краю. Рядом тут же оказалась Мари.
    – Привет, милая. Поухаживать за тобой? – радостно поинтересовалась она.
    – Нет, я сама... – попыталась остановить её Сара, но было поздно.
    Перед ней тут же появилась тарелка с едой и стеклянная чаша с незнакомым напитком.
    – Что это? – Сара осторожно понюхала жидкость.
    – Попробуй, – игриво улыбнулась Мари.
    В чаше оказалось что-то, что явно было алкоголем. Напиться в Мифе было невозможно, в комплект не входила нужная симуляция. Но спиртное всё же оказывало некоторое воздействие.
    – Я не знаю... – засомневалась Сара. – Я не слишком хорошо переношу такое...
    – Ну уж нет! – строго сверкнула глазами Мари. – Это праздник, ты должна веселиться со всеми!
    – Ладно.
    Сара пригубила напиток. Наверно это было какое-то вино, сладкое и пряное. Судя по легкости, с которой Мария опустошила свою чашу, можно было догадаться, что это уже не первая
     Впрочем, сегодня все были довольно шумными. Даже обычно необщительные Норис и Тимоти охотно участвовали в общем разговоре.
    Сара со смущением заметила, что Тим и Лара откровенно жмутся друг к другу. В этом не было ничего удивительного – они не скрывали, что были парой в реальности. Но Саре всё же было немного неловко. Немного.
    Удивительно как комфортно она чувствовала себя в этой шумной компании. Сара всегда не любила толпу и шум. Даже в школе ей было неприятно просто стоять в линии одноклассников на физкультуре, она всегда старалась пристроиться с краю. Но сейчас она чувствовала себя совершенно спокойно. Безопасно.
    Обсуждение быстро съехало на похождения форвардов. Клара оказалась права, они были невероятно мелочными по поводу своих покупок. Внезапно Лара спохватилась:
    – Ой, я совсем забыла! – воскликнула она. – Мы же купили подарок нашей милашке.
    – Ооо, неужели Джасперу? – насмешливо протянула Клара.
    – Захлопнись, – отмахнулся тот. – Это для Шэдоу.
    – Мне? – Сара удивлённо захлопала ресницами.
    Лара взяла что-то из своей сумки и обошла стол.
    – Сиди смирно, – скомандовала она Саре.
    Та послушно замерла. Лара стянула её волосы в два пучка по бокам и начала чем-то перевязывать.
    – Ой какая прелесть! – прощебетала Мари. – Это луноткань?
    – Именно так, – довольно сказала Лара. – Нашли совсем дёшево. Миленькие, правда?
    – С вышивкой? – поинтересовался Норис.
    – Вот же задрот! – рыкнула Мари. – Какая разница? Не для этого их покупали.
    – Ну, вообще-то... – с улыбкой протянул Тим.
    Подарком оказалась пара серебристых лент для волос. Лара сложила Шэдоу обрамляющие лицо локоны пополам и подвязала лентами края, сделав их похожими на маленькие фонарики.
    – Спасибо, – смущённо пробормотала Сара.
    Когда она прикоснулась к лентам, татуировка на руке засветилась. Ленты были магическими. Вызвав окно свойств, Сара прочитала «растраты духа снижены».
    – Ты такая миленькая, – произнесла Мари, осторожно трогая пальцем волосы Сары. – Тебе очень идёт.
    – Сп... спасибо. – Похвалы слишком её смущали.
    Подарок был совершенно неожиданным и довольно дорогим. Сара понятия не имела с чего такая щедрость. Вдруг она что-то заметила краем глаза, но не успела повернуться.
    Тёплые губы прикоснулись к щеке Сары, заставив жарко вспыхнуть.
    – Т... Ты!.. Что ты...
    Мари прервала её судорожный лепет, погладив пальцем по губам. Девушка вдруг ощутила, как сердце пропустило удар. В ушах зашумело
    – Тебе стоит престать быть такой милой, – мягко прошептала Мари, одарив Сару странным взглядом.
    – Эй, ты что там творишь? – рявкнул Джеф с другого конца стола.
    – Не твоё дело! – в тот брату ответила Мари.
    Она что-то сказала на испанском. Тим и Клара захихикали. Джеф фыркнул.
    – Ах так? Ну а ты слишком толстая!
    – Что?!..
    Завязалась перепалка. К сожалению – а может, к счастью – они быстро перешли на испанский и большая часть их взаимонепонимания осталась тайной. Сара вдруг почувствовала, что Клара прикасается к её руке.
    – Если хочешь, мы можем поменяться местами, – предложила та.
    – Что?.. – не поняла Сара. – Зачем?
    Клара сделала паузу.
    – Просто так. Если хочешь.
    Сара вдруг догадалась, о чем именно говорит Кларисса. По крайней мере, она думала, что догадалась.
    – Нет... всё хорошо. Я... в порядке, – сбивчиво произнесла эльфийка.
    – Вот как? Тогда ладно.
    Выходка Мари и вправду была из ряда вон. Она и раньше выделяла Сару среди других, но та и понятия не имела, что Мари настолько... заинтересована.
    Сара поёжилась. С ней такое было впервые. Ничего удивительного, она не принадлежала к тем, кто утопает в знаках внимания. Странная лёгкость в голове вовсе не помогала разобраться в этой неловкой ситуации.
    К счастью Мари, похоже, решила удовлетвориться пока малым трофеем, хоть кажется, прекрасно понимала, какой эффект это оказало на Шэдоу. Очевидно, что ей нравилось смотреть, как та безнадёжно краснеет от смущения.
    Но несмотря ни на что Сара была рада находиться в этой группе. Она охотно слушала обсуждения их будущих планов. Кажется, они всерьёз планировали приобрести участок земли для холла группы. К сожалению, это было слишком вне их лиги.
    С новыми друзьями было совсем не одиноко. Но Саре всё равно чего-то не хватало.
    Когда она призналась Эду что скучает без него, то она вовсе не преувеличивала. Ей действительно его не хватало. Эдди был... особенным.
    Конечно, он стал особенным для неё не самым приятным способом. Но когда она расклеилась у него на глазах так, как не позволяла себе даже перед родителями, то между ними просто обязано было что-то появиться. Эд оказался отличным другом.
    Ей хотелось поделиться с ним своими чувствами, чтобы узнать его мнение. Хотелось, чтобы он был рядом.
    Раньше она даже не задумалась бы, чтобы говорить с кем-то о своих переживаниях. В этом и крылась страшная тайна её нежелания отправиться на терапию, которое сильно раздражало отца. Но теперь она поняла, что может довериться Эду.
    
    
    С того случая, как она дозвонилась до него через сеть, они связывались почти каждый день. Закончив с домашней работой, Сара открыла клиент и послала вызов. Эдди как всегда ответил почти мгновенно. Казалось, он живёт возле компьютера.
    – Как так выходит, что ты всегда отвечаешь быстро? – спросила Сара.
    – Ну, я действительно живу в подвале, – ответил Эд.
    – Серьёзно?
    – Это очень большой подвал, – выразительно заверил он.
    – Вот как... – протянула девушка и вдруг вспомнила, что хотела спросить кое о чём. – Эдди... я...
    – Что такое? – встревожился Эд.
    Сара отчаянно закусила губу, сомневаясь, стоит ли вообще поднимать эту тему в её положении.
    – Я... я думала... почему ты не включил изображение? – выдохнула Сара, сгорая от стыда.
    Хоть она сама не хотела показываться ему на глаза, казалось странным, что Эд тоже не использовал видеосвязь.
    – Ах, это... – парень усмехнулся. – Я весьма сомнителен, не так ли?
    – Нет-нет, я не это хотела сказать, – смущённо зачастила Сара, но Эд её прервал:
    – У меня просто нет камеры. – Снова раздался короткий смешок. – В смысле, есть, но я стараюсь держать её отключенной. Знаю, это странно, но... Скажем так, это профессиональное.
    – Вот как... – протянула девушка. – Я понимаю.
    – Но если ты хочешь, то...
    – Нет! – Сара осеклась и, ощущая как начинает гореть лицо, поправилась: – В смысле, я не хочу тебя заставлять... ну, в смысле...
    Она потерянно умолкла, отчаянно пламенея щеками.
    – Тогда, может, в другой раз, – с явной улыбкой в голосе констатировал Эд. – В любом случае, как ты там?
    – Ну, мы делали квест со штурмом. Крис взял поручение и как всегда никому не сказал. Мари так злилась...
    Сара с удовольствием болтала про игру. Эдди почти не перебивал, только отпускал иногда ироничные замечания.
    – ...и они так ловко двигаются. Совсем не похоже на то будто это делает игра. Думаешь, они и в реальности так могут?
    – Кто знает? А чем они зарабатывают на жизнь?
    – Я... честно говоря, не знаю, – запнулась Сара. – Я никогда не спрашивала.
    – Вот как? Ясно... – Эд помедлил. – Кстати, ты смотрела ту документалку?
    – Что? – не поняла вначале Сара, но быстро вспомнила. – Ах, это... Прости, я как-то не доберусь никак.
    – Кому я, спрашивается, её искал? – недовольно произнёс Эд.
    – Простии... Я обязательно посмотрю. Просто у меня нет времени в последние дни.
    – Вы ребята много играете, не так ли?
    – Наверно. Вчера обсуждали, что может мы купим участок. Ну знаешь, для зала группы.
    – Вот как, – протянул Эдди. – Решили набрать новых членов?
    – Нет, – удивилась Сара. – С чего это?
    – Такие вещи требуют постоянного внимания, знаешь ли. Это... одна из причин, почему в топовых группах столько людей. Кто-то должен быть в игре постоянно. Надеюсь, твои друзья готовы освободить график для возни с недвижимостью.
    – Наверно... – протянула Сара.
    – Не боишься, что будут поднимать среди ночи, чтобы выгнать с территории вражеских гусей или типа того?
    – Думаешь, это возможно? – озадаченно спросила Сара. – Но я даже никому не давала свою почту. Наверно, надо...
    – Что за?.. – искренне удивился Эд. – Как же вы связываетесь?
    – Через игру. Разве так не проще?
    – Наверно, проще... – протянул он. – Так вы... не общаетесь? Я имею в виду, просто так.
    – Нет, не особенно... – озадаченно сказала Сара. – Ну, кроме Мари. С тех пор как я пообещала ей помочь с готовкой... Она может быть довольно надоедливой.
    – Ясно, ясно... – протянул Эдди.
    Тон его голоса заставил Сару насторожиться. Что-то было неправильно.
    – Эдди... Что-то не так?
    – Что?.. – спохватился тот. – Нет, с чего ты взяла?
    – Я знаю этот голос, – твёрдо сказала Сара. – Ты... Тебе что-то не нравится, так ведь?
    – Не мели чепухи, – отмахнулся Эдди.
    Но Сара понимала, что что-то случилось. Он просто не хотел говорить.
    На другом конце страны Эд досадливо сжал губы. Поведение Сары и раньше его не радовало, но сейчас ему казалось, что она окончательно зациклилась на игре. Для него это был плохой знак – сеть заботилась только о тех, кто сам мог о себе позаботиться. Остальные неизбежно обращались в безликую серую массу, по которой полагалось ходить ногами.
    Но сообщать об этом Саре не стоило. Она просто расстроится.
    – Не обращай внимания, – как можно спокойнее произнёс Эд. – Просто день слегка не задался, вот и всё.
    – У тебя проблемы? – забеспокоилась Сара – Может, я могу что-то сделать?
    – Разбираешься в спиральной логике блоков?
    – Ты просто пытаешься от меня отделаться, не так ли? – недовольно произнесла Сара. – Я тебе мешаю? Наверно, не стоит тревожить тебя по пустякам...
    – Сара, ты становишься параноиком. Всё хорошо, – твёрдо сказал Эдди.
    – Ладно... – неубеждённо протянула девушка. – Пока, тогда.
    – Пока.
    Эд отключился. Сара откинулась в кресле.
    Разговор оставил в душе неприятный осадок. Эдди точно что-то скрывал, она почувствовала это по его речи. Она понятия не имела, что могло его задеть или расстроить. Возможно, дело было в группе...
    Сара быстро отмела это предположение – раньше всё было нормально. Должно быть что-то другое.
    Но неприятное ощущение не отставало. Сара тоскливо подумала, что не стоило ей отступать, Эдди точно что-то от неё скрывает. И ей это не нравилось. Она ценила его искреннее отношение, даже если кое-что чувствительно её задевало.
    Внезапно Сару посетила странная мысль: может он подумал, что с новыми друзьями она будет ближе, чем с ним? И именно поэтому отказался об этом говорить. Но с чего бы ему так считать?
    Окончательно запутавшись, Сара утомилась от своих бесплодных рассуждений. Пора было входить в Миф. Отстраниться от плохих мыслей удавалось лучше, когда ей было чем заняться в игре.
    Стоило ей зайти, как пришло странное сообщение от Гильдии. В нем говорилось что из Разлома появился великий демон и в данный момент направляется к Оленсе, одному из западных городов. Всем меченным в ближайших землях надлежало явиться в Оленсу и защищать её любой ценой. Тон был довольно непререкаемый – очевидно, что у тех, кто проигнорирует клич, будут проблемы с репутацией в Гильдии.
    Сразу же пришло второе сообщение, от Криса. Сару ждали у храма. Раз уж она вошла через него, оставалось только выйти на улицу.
    Не успела она оглядеться, как Крис возник откуда-то со стороны. Его сопровождала часть группы – Клара, Джаспер, Лара и Тим
    – Шэдоу! Отлично, можно уходить!
    – Что? – слегка опешила Сара. – Что ты собираешься?..
    – Ты же получила сообщение от Гильдии? Мы идём в Оленсу!
    – Это плохая идея, Крис, – с нажимом сказала Лара.
    – Эй, нам всё равно нужно отправляться в город.
    – О чём вы говорите? – подозрительно поинтересовалась Сара
    – Крис хочет участвовать в нападении на босса, – спокойно ответил Тим. – Мне тоже кажется, это плохая идея...
    – Ещё бы, – фыркнула Клара. – Ты и понятия не имеешь, на что ты замахнулся, Крис.
    – Нам всё равно нужно в город. – Лидер явно ушёл от темы. – Давайте, не стоит заставлять наших ждать
    Они двинулись в храм, к арке святилища. В Оленсе они уже были, а значит, мгновенно могли туда переместиться через личную комнату.
    – А что именно происходит? – спросила Сара у Клариссы.
    – Ивент. Я слышала, что какие-то ребятки провалили рейд на один из храмов вокруг башни Разлома. Похоже, из-за них вылез бродячий босс. Такие шляются по карте некоторое время, потом движутся к ближайшему городу, чтобы Гильдия бросила клич и с ним разобрались игроки.
    – Ух ты... Даже такое бывает.
    – Такое случалось всего пару раз. В Оленсе сейчас должно быть полно топовых групп. Интересно, влезут ли «Серебряные»...
    В храме Оленсы было людно. При этом никто даже не особенно задерживался в помещении, но игроки выходи из всех трёх арок нескончаемым потоком. Каждый старался отойти от портала поскорее, чтобы его не пихнуло в сторону очистительной системой.
    Сара вышла последней из их группы.
    – Идём, наши ждут снаружи, – скомандовал Крис, пряча лист. Похоже, он читал сообщение.
    На улице царила суматоха. Но не такая как в обычный день. Простых неписей почти не было, но стало куда больше стражников, появились солдаты и гвардейцы. Жители таскали какие-то связки с материалами, оружие. Город готовился к обороне.
    Игроки стихийно собирались в отряды различных размеров и двигались по направлению к воротам. Почти никто не шёл в одиночку. Отряды больших организаций заметно выделялись, не только снаряжением, но и дисциплиной, почти все двигались в строю.
    Остальные члены их группы ждали снаружи.
    – Мы были у главы Гильдии, – сказала Мари. – Так и сидит в своём замке.
    – Его задача организовывать игроков, с чего ему дергаться? – заметила Клара.
    – Так что, мы получаем указания от Гильдии? – спросила Сара.
    – Верно, но толку, – фыркнула Мари. – «Делать все, что необходимо для защиты города». И что делать-то? Неписи заняли все позиции, игроки сваливают на встречу с боссом.
    – Так что будем делать мы? – спросил Джаспер.
    – Боюсь, у Криса есть план, – с ноткой досады сказал Тим.
    Все посмотрели на лидера.
    – Пойдём на босса, – заявил Крис.
    – Что, вдевятером? – ровно поинтересовался Норис. – Ты видел тех ребят в чёрных латах, которые только что проехали мимо на отличных боевых жеребцах? Даже у них нет шансов против бродячего босса.
    – Мы можем прибиться к другим игроком, – заметила Кларисса. – Ну, знаешь, как нормальные люди.
    – И стоять в толпе рефреша1, пока топы накачивают себе и без того раздутую репу? – фыркнул Крис.
    – С каких это пор в тебе проснулись амбиции? – так же ровно сказал Норис.
    – Эй, с такой механикой как у этого бродяги мы его даже не увидим, если сами не попробуем. Ты же в курсе, что он со свитой? Нас просто отправят зачищать проход.
    – Это только подтверждает, что я имел в виду.
    – У меня есть план, – довольно заявил Крис
    – Ну вот и приехали, – досадливо произнёс Джеф.
    – Мне всё равно, что ты там придумал, я отказываюсь, – заявила Мари.
    – Я же говорила, что это плохая идея, – сказала Лара.
    – Спасибо, народ, я ценю ваше доверие, – раздражённо ответил Крис.
    – Не то чтобы ты этого не заслуживал, – заметил Джаспер.
    – Может, всё-таки сначала выслушаете?
    Мари хмыкнула, но не стала спорить.
    – Помните ту лощину, в которой мы тогда нашли тех мобов?
    – Это там где ты чуть не сломал себе шею? – уточнила Клара. – Помним.
    – Это была случ!.. Ладно, не важно. Короче.
    Крис достал лист и развернул карту. Похоже, он купил подробную карту Оленсы и окрестностей. Все сгрудились вокруг.
    – Босс идёт с этой стороны. – Крис провёл пальцем, указывая направление. – Свита идёт перед ним. Если игроки соберутся в ударный отряд, то вся свита сконцентрируется на них, так?
    – Только не говори мне... – произнёс Норис.
    – Судя по всему, он будет здесь через несколько часов, – продолжил Крис. – Когда он приблизится, игроки нападут со стороны дороги. Свита сконцентрируется на них и с этой стороны мобов будет значительно меньше. А значит...
    Крис многозначительно умолк.
    – Гениально, – с сухим сарказмом заметил Норис.
    – Ты не думаешь, что если бы всё было так просто, то босс не был бы проблемой? – поинтересовалась Кларисса. – По-твоему, его можно просто обойти с фланга?
    – Я думаю, что это место они обойдут вокруг, – довольно заявил Крис. – Свита действует как боевое соединение, мобы не полезут через овраги.
    – Хм... – Норис задумчиво нахмурился.
    – Вот именно, – довольно сказал Крис. – Ты думал, я просто несу чушь?
    – Это мы ещё посмотрим, – ровно заметил Норис. – Но... думаю, можно хотя бы посмотреть
    Но Мари явно не убедилась
    – Это идиотизм, – заявила она. – По-твоему, ты самый умный? Если так, то там должна сидеть куча народу, ждать пока босс откроется.
    – Но мы ведь не знаем, что там никого нет, – справедливо заметил Тим
    – Он не нуждается в твоей поддержке, поверь мне, – заявила Мари. – Вы, вообще, понимаете, что мы обсуждаем штурм мирового босса отрядом из девяти человек?
    – А что ты предпочитаешь? Просто сидеть на стенах или любоваться с холма как босса выносят топы?
    Мари раздражённо фыркнула, но было видно, что спорить больше не о чем.
    – Так мы идём? – спросила Сара. – Игроков становится меньше. Наверно, большинство уже за городом...
    – Ладно, – буркнула Мари. – Ресом больше...
    – Вот и отлично, – констатировал Крис.
    До лощины было не слишком далеко. Они вышли в сопровождении других игроков независимо двигавшихся по дороге на север, откуда, по идее, шёл босс. Сара ожидала что-то увидеть на горизонте, клубы дыма, зловещие тучи или ещё какой-нибудь мрачный знак. Но ничего не было, только двигались вдаль толпы людей.
    Но стоило им отойти на некоторое расстояние, стало ясно, что что-то не так. В лесу стояла мёртвая тишина. Даже насекомые попрятались.
    – Похоже, мы приближаемся, – пробормотал Джаспер.
    Группа ответила напряжённым молчанием. Местность была неровная. Лощина располагалась между двух низких холмов и действительно плохо подходила для любых больших отрядов. Обрывистые каменистые склоны, поросшие низкими деревьями, сложно было пересечь.
    – Придётся спуститься вниз, – сказал Крис.
    – Надеюсь, среди мобов нет стрелков, – едко заметила Мари. – Не хочется изображать мишень в тире.
    Гриппы спустилась на дно. Но стоило им пройти всего десяток метров, как ожидания Мари оправдались. Хоть и не полностью.
    С шипением со склона съехали жутковатые твари, отдалённо напоминающие жуков. Высотой с человека, вооруженные угрожающими косами на передних лапах.
    – Чёрт возьми, Крис! – рыкнула Мари.
    – Как будто это моя вина! – возмутился тот.
    Игроки мгновенно построились в тройки, встретив противника как полагается. Оказалось, что жуки выглядели куда страшнее, чем были на самом деле. Они двигались довольно шустро, но форварды без труда перехватывали их, а мили с лёгкостью выигрывали в скорости.
    К сожалению, это было не всё – следом за жуками появились другие твари. Что-то вроде изменённых гончих, мобы атаковали со стремительностью диких кошек.
    – А вот и они, – буркнул Норис.
    – Что это за твари? – спросила Сара, оказавшись рядом.
    – Жители Разлома, – коротко ответил тот.
    Противников становилось всё больше. Одна из тварей обошла Криса и метнулась к Саре. Та с удивительным хладнокровием пропустила тварь мимо себя и, когда та приземлилась на землю, её тут же с хрустом поглотил лёд. Всю кроме головы, которую мгновенно снёс Норис. Сара с удивлением заметила, как его метки вспыхнули.
    – Что это? На руках...
    – За убийство мобов из Разлома повышается репутация с Гильдией, – ответил Норис. – Это индикатор.
    – Мы могли бы не лезть на рожон, а просто поохотиться на мобов в округе, – произнесла Клара. – Об этом я и говорила. Не могу поверить, что ты согласился, Норис
    – Мы и так охотимся, разве нет? – бесстрастно заметил полутень. – Если нам удастся выйти к одному из штурмовых отрядов, то можно с ними соединиться.
    – Если, – фыркнула со стороны Мари.
    – Хватит вам уже, – подал голос Крис. – Поздно.
    – Это верно.
    Норис развернулся к новым противникам. Твари продолжали появляться. Жуки неловко съезжали со склонов, более ловкие твари прыгали вниз без проблем. Мобы и не думали иссякать.
    – Нам нужно подняться повыше, – крикнул Джеф.
    – Двигайтесь! – скомандовал Крис.
    Им ещё не приходилось выполнять таких маневров, но идея была простая. Группа начала целенаправленно двигаться по дну лощины в поисках подходящего подъёма.
    – Шэдоу, не трать дух сильно, – посоветовала Клара.
    – Ладно.
    Сара и вправду увлеклась, машинально замораживая всех в зоне досягаемости. К сожалению, противников было столько, что мили просто не успевали добраться до всех.
    Несмотря на количество врагов игроки держались хорошо. Мобов было ровно столько, чтобы игроки могли справиться. Возможно, программа за этим следила.
    – Вон там! – Крис указал на правый склон.
    Там виднелся подходящий подъем, достаточно пологий, чтобы можно было забраться, не держась за что-то. Впрочем, подняться под натиском монстров было сложнее, чем казалось. Прыгучие твари не представляли опасности на ровном месте, но на склоне они всё время норовили свалить игроков вниз. При этом сами мобы никаких проблем с передвижением не испытывали, ловко скача по уступам.
    Когда группа вскарабкалась на склон, ряды противников поредели. Такое впечатление, что твари с противоположного склона начали их игнорировать и нападали только те, кто подходил со стороны леса.
    – Похоже, прорвались, – неуверенно заметил Крис.
    – Что-то у меня плохое предчувствие, – ответил Джаспер.
    Новая порция мобов отвлекла их от разговоров. Кажется, эти стали побольше. И более агрессивными. Жукоподобный моб вооружённый не косами, но жуткого вида клешнями вцепился в щит Криса, явно пытаясь его отобрать. Прикрывавший форварда Тимоти ловко всадил меч в стык защитных пластин твари. Обычный моб тут же свалился бы на землю. Но этот со злобным стрекотом переключился на Тима. Парень с трудом увернулся от резкого взмаха клешней.
    – Так я был прав, – неожиданно сказал Норис.
    – О чём ты? – удивился Джеф.
    – Мне ещё показалось, что мобы Разлома какие-то мелкие, – ровно сообщил полутень.
    Над группой внезапно возникло напряжение.
    – Вот чёрт, – выразил Джаспер общий настрой.
    Передышка окончилась. Среди деревьев раздался ужасающий рев, и появилась целая волна мобов. И они были куда внушительнее прежних.
    Джаспер едва успел закрыться щитом. О сталь лязгнули хитиновые иглы, здоровенный жук злобно застрекотал и снова раздулся для выстрела. Прыгучая тварь с полной пастью клыков без всякого труда обошла форвардов, но, вместо того чтобы нападать на игрока перед собой, она развернулась и вцепилась в ногу Криса. Он с криком попытался отмахнуться от твари, но та отскочила. Крис едва успел закрыться щитом от размашистого удара хитиновой косой. Зацепив край щита, жук напирал. Тим попытался достать тварь мечом, но она снова отскочила будто играя. От льда Сары увернуться она не смогла.
    Напряжение нарастало. Мобы напирали всё сильнее и отказывались умирать быстро. Норис располосовал морду одной из гибких тварей, но вместо того, чтобы забиться на земле как обычно, та врезалась в него со всей силы, завалив на землю. Норис успел вогнать клинки ей в уязвимые точки, но коса одного из жуков снесла бы ему голову, если бы не подоспел Джеф.
    Сара с ужасом поняла, что ещё пара заклинаний, и она выдохнется. Кроме того, она ясно поняла, что ей не показалось – твари и впрямь вырывались изо льда быстрее, чем прежде. Если стоперы остановятся, группе конец.
    Со стороны вновь раздался жуткий рёв. Среди деревьев показалась огромная туша. Тварь чем-то напоминала чешуйчатого медведя, если бы медведи происходили от разбитых об стену самосвалов.
    Гигантский моб рванулся к игрокам в мощном прыжке. Крис едва успел увернуться от массивной лапы. Под удар попал один из жуков и его отбросило футов на десять. По частям.
    – О Господи!.. – ошарашенно пискнула Сара. – Это что... босс?
    Рядом раздался смех. К её удивлению, это оказался Норис.
    – Это? – с усмешкой сказал он. – Это даже не элита.
    Он принял странную стойку и непривычно оживлённым голосом произнёс:
    – Добро пожаловать в эндгейм Мифа!
    В следующую секунду он обратился в размытое пятно и внезапно возник возле головы моба, в нескольких футах над землёй. Изогнувшись в воздухе, он резким ударом, вложив весь вес тела и силу рук, вонзил клинки в мохнатую морду, с хрустом пробивая броневые пластины. Под звуки дикого рёва, от которого, казалось, присели даже мобы, Норис, провернувшись на клинках как акробат, с чавканьем вырвал твари глаз.
    Тёмная сфера с влажным хлюпом упала на землю.
    Истошно взревев, моб с невероятной силой мотнул головой. Нориса попросту сорвало с его импровизированных рукояток, и он отправился куда-то в сторону.
    Сара испуганно охнула, машинально рванувшись следом. Но на пути мгновенно выросли противники. Жуки стали заметно больше чем те, которых они только что уничтожали в лощине. Увернувшись от пары косых взмахов, Сара резко ударила моба льдом, заморозив ему всю переднюю часть. Жук неловко засеменил в бок.
    Это было бы забавно, если бы со стороны не бросилась очередная гибкая тварь. Сара шагнула в сторону и без жалости приложила монстра по голове посохом. Тварь вякнула, но отпрыгнула прочь невредимой. Девушка невольно фыркнула от злости – используй она нормальное оружие, хватило бы одного удара по шее.
    Мобы наседали, сжимая группу в сужающееся кольцо. Раненый танко-медведь продолжал реветь, мечась из стороны в сторону. Мобы попадавшие под его удары немедленно отправлялись в полёт, несколько деревьев с хрустом обзавелись изгибами.
    – Знаешь что, Крис... – напряжённо произнёс Джеф, сдерживая очередного жука.
    – Что? – спросил тот, отгоняя выпадом прыгучую тварь.
    – Это был хреновый план.
    Огромный моб внезапно распахнул пасть. Раздалось странное шипение.
    – Ох блин... – досадливо буркнула Кларисса.
    Последнее, что запомнила Сара, была стена болезненно алого пламени, накрывающая всё вокруг как цунами. Потом её поглотила ослепительная вспышка.
    Девушка испуганно вскочила на кровати. Она оказалась в личной комнате. Медленно опустив ноги на пол, Сара села. Она чувствовала себя нормально, только разум всё ещё метался, медленно отходя от горячки боя.
    Насколько опрометчиво было с их стороны пытаться пройти к боссу в одиночку. Разумеется, у них не было шансов. Они просто вайпнулись без всякого смысла. Только лишились своих вещей.
    Сара переоделась в запасное платье. После смерти в огне её снаряжение, как и ожидалось, исчезло, и она появилась в стандартном комплекте простой одежды. Игрокам не полагалось расхаживать голышом.
    К счастью, её посох каким-то образом уцелел. Она, конечно, давно могла купить себе новый, или даже что-то получше, но ей не хотелось терять этот подарок.
    Когда она подошла к карте, её ждал сюрприз. Точка Оленсы не светилась как активный храм. Вместо этого она была чёрной. Сара попробовала прикоснуться, но это оказалась плохая идея. Палец резко кольнуло и девушка, ойкнув, оторвала руку.
    Выбрав Ламари, Сара положила ладонь на серебристое марево портала. В храме было довольно пусто и её сразу заметили. Клара, Тим, Джаспер и Мари стояли недалеко от входа.
    – Ты тоже вернулась? – поинтересовалась Кларисса. – Как ты?
    – Нормально, – ответила Сара. – У вас тоже нет храма в Оленсе?
    – Верно, отключили, – сказал Мари. – Надеюсь, это балбес выйдет через Ламари...
    – Кто-то жаждет крови, – присвистнул Джаспер. – Брось ты. Мы все знали, что ничего толкового не выйдет, так ведь?
    – Это точно! – рыкнула Мари. – А значит, знал и Крис!
    Сара хихикнула.
    – Тебе не надоело злиться на него? – спросила она. – Всегда же так заканчивается.
    – Эй, даже не вздумай его защищать!
    Возле арки появилась Лара, за ней почти сразу вышел Крис.
    – Ага!
    На лице лидера возникла обречённость.
    – Ну что ты хочешь?
    – Тыыы!...
    Мари напустилась на Криса, без всякого стеснения красочно высказывая всё, что она думает о его пустоголовости. Лара покачала головой и отошла к другим.
    – Эй, ты что, меня бросишь? – возмутился Крис.
    – Сам виноват, – ответила Лара.
    Эльфийка подошла к Саре и заботливо спросила:
    – Ты в порядке?
    – Да... Почему меня все спрашивают? – непонимающе нахмурилась Сара.
    – Это потому что ты такая милая, – игриво ответила Клара.
    – Верно. Таким милым девочкам вредны потрясения, – строго заявила Лара.
    – Я не ребёнок, Лара! – сердито сказала Сара.
    – Аввв!..
    Её тут же сгребли в охапку, с явным намереньем задушить в объятьях.
    – Пус... пусти!
    Сара попыталась вырваться, но Лара держала крепко. Не выпуская жертву из захвата, она обратилась к Тиму:
    – А ты?
    – А что я? – Тимоти удивлённо приподнял брови.
    – Ты тоже в порядке? – строго спросила Лара.
    – Конечно. С чего быть иначе? – спокойно ответил он.
    Воле арки появился Джеф.
    – Зачем они отключили святилище в Оленсе? – удивлённо поинтересовался он.
    – Чтобы игроки не спамили лобовые атаки, – ответила Клара. – Так всегда делают при нападении боссов. Иначе толпа нердов попросту втопчет его в землю.
    – Кстати, а где Норис? – спросил Джаспер. – Он уже свалил куда-то?
    – По-моему, он ещё не выходил, – ответила Клара.
    – Я отправлю ему сообщение, – вызвался Крис.
    Мари раздражённо фыркнула и отошла. Похоже, что Норис отозвался почти сразу.
    – Ну, где он там? – спросил Джеф.
    – Он... в Оленсе? – ошарашенно ответил Крис.
    – Что?! – рявкнула Мари. – Как он там оказался?
    – Ублюдок выжил, – усмехнулся Джаспер. – Ну даёт...
    – Предатель! – фыркнула Мари. – Пусть и сидит там сам тогда.
    – Мы не пойдём назад? – удивлённо поинтересовалась Сара. – Но ведь...
    – Эй, свою долю мы выполнили, – отмахнулся Джеф.
    – Вот как... – Сара ощущала лёгкое разочарование.
    – Ты что, хочешь ещё? – усмехнулась Клара. – Какая боевая.
    Беловолосая эльфийка густо покраснела.
    – Нет, просто... я даже никого не убила, – призналась она. – В смысле, за них дают репутацию, так ведь?
    – Жадина, – Лара взъерошила ей волосы.
    Сара раздражённо отбросила её руку.
    Даже странно, что она не пала духом после того, как их снесли будто маленьких котят. Даже если бы не тот огромный моб, они не продержались бы долго с такими темпами. Их бы взяли измором.
    Но почему-то Саре хотелось попробовать ещё. Раньше она ни за что бы не решилась на столь неудачный подвиг ещё раз, но теперь провал казался таким незначительным. Ели бы была возможность быстро вернуться в Оленсу, она точно попробовала бы поохоться на мобов ещё. Конечно, не одна, но она наверняка смогла бы уговорить кого-то. К сожалению, быстрого способа не было.
    В тот день они больше нечего не сделали. Настроения на квесты не было, да и Гильдия вряд ли работала бы до окончания ивента. Они просто посидели вместе, а потом разошлись по делам.
    Норис так и не появился. Наверно, ему тоже хотелось продолжения.
    
    
    На следующий день Сара позвонила Эду в полной уверенности, что он должен её выслушать. Ей просто необходимо было поделиться с кем-нибудь этой историей.
    Как всегда, он ответил почти сразу.
    – Привет, милая.
    – Привет, Эдди! – радостно сказала Сара.
    – Опять пришла хвастаться? – добродушно поинтересовался парень.
    – Неет... Да. Слушай, сначала скажи кое-что.
    – Что?
    – Почему все зовут меня милой?
    – Потому что ты милая, – веско ответил Эд
    – Аргх!.. Я понятия не имела, что это может так раздражать! Ладно, короче. Ты не поверишь, что мы сегодня... вчера делали...
    Сара с радостью пересказала Эду их глупую выходку. Сейчас их решение казалось ещё более нелепым, но почему-то это было даже забавно.
    – Уточню: вы же не думали, что действительно сможете сделать хоть что-то? – с отчётливой усмешкой произнёс Эд
    – Наверное, нет... Это была идея Криса, он всегда такой самонадеянный.
    – Будете знать. Мировые ивенты это для топовых игроков. Чтобы оторвать их жопы от оплотов вокруг рейд-зон.
    Вдруг со стороны Эда что-то пискнуло.
    – Ой, что это? – удивилась Сара. – Я точно тебя не отвлекаю?
    – Да всё нормально
    Голос Эда стала приглушенным, будто он отодвинулся от микрофона, но Сара всё равно услышала:
    – Чтоб тебя, Норман... Нет, я не буду отравлять весь блок...
    Пощёлкав чем-то, он снова с нормальной громкостью произнёс:
    – Знаешь, хорошо, что ты позвонила. Я как раз закончил со своими делами и собирался зайти в игру в ближайшее время.
    – Что?! Правда?! – Сара не смогла сдержать смех. – Это же замечательно!
    – Какой энтузиазм. Ели бы я не знал лучше, то сказал бы, что ты хочешь меня увидеть...
    – Конечно, хочу! Я давно собиралась познакомить тебя с ребятами. – Сара осеклась и осторожно добавила: – Если ты не против, конечно. Ты ведь не против?
    Сара с надеждой уставилась в экран. Ей как никогда хотелось увидеть его лицо.
    Эд помедлил на секунду. Он всегда придерживался мнения, что «друг моего друга» работает только в функциях, да и то не всегда. Считать другом кого-то, с кем у тебя всего лишь общий знакомый, просто идиотизм. С другой стороны, случай Сары особый – вряд ли она выдержала бы долго среди плохих людей.
    – Да, конечно. С чего мне быть против.
    Сара радостно хихикнула.
    – Отлично! А когда ты будешь? Скоро?
    – Наверно, завтра как обычно смогу... – задумчиво сказал Эдди.
    – Правда? Тогда до завтра?
    – Конечно.
    Эдди отключил связь. Забравшись в кресло с ногами, Сара ещё долго по детски на нем крутилась из стороны в сторону, отталкиваясь от стола. С лица не сходила довольная улыбка.
    Она была очень рада, что Эдди вернётся.
    
    Она была рада настолько, что это заметили.
    – Что это ты вся сияешь?
    Сара удивлённо посмотрела на Мари. Та ответила непривычным подозрительным взглядом.
    Игроки возвращались с задания. Группе снова выпал жребий охотиться на бандитов предгорьях и им пришлось немало полазать по скалистой долине, прежде чем они справились с работой.
    – Что? И вовсе нет... – попыталась отвертеться Сара.
    – Это ведь никак не связано с твоими новыми расфуфыренными заклинаниями, не так ли? – наседала та. – Ну, же колись.
    – Нет, – призналась Сара. И не смогла удержаться от улыбки: – Это Эдди. Он вернётся в игру!
    – Вот как, – протянула Мари. – Ясно... Мне стоило догадаться.
    – Разве что-то не так? – встревожилась Сара.
    Мари и Эд неплохо ладили, но никогда небыли друзьями, это было очевидно. Сара с уколом страха подумала, что, возможно, не стоит тащить их вместе. Она сама видела, что бывает, когда игроки внутри одной группы ссорятся.
    – Да нет, – отмахнулась Мари
    Она сделал паузу, и когда Сара уже подумала, что она не будет продолжать, сказала:
    – Он тебе нравится, так ведь?
    – Что? Ну... – Эльфийка отчаянно покраснела. – Конечно. Он хороший... эмм...
    Мари задумчиво хмыкнула, заставив Сару смутиться, и умолкла.
    
    Несмотря на странное поведение Мари светлое как солнечный день настроение легко продержалось целые сутки. Сара вошла в игру в предвкушении чуда.
    Вылетев из храма, она двинулась на место встречи. Её отвлекла слышная только ей трель сообщения. Это было письмо от Мари, она звала на их обычное место.
    Сара быстро набрала ответ. Ей нужно было кое с кем встретиться. Но не успела она сделать и десяток шагов, как пришло другое сообщение.
    «Эд уже здесь. Иди к Торговому дому»
    Сообщение заставило её растерянно замереть на месте. Сара с удивлением ощутила резкий укол разочарования. Ей хотелось встретиться с ним первой.
    Пришла странная мысль – может Мари специально его искала? Сара покачала головой, отбрасывая глупость. У Мари нет причин таким заниматься. Как такая чушь только пришла ей в голову. Просто совпадение.
    Саре не могла сдержаться от того чтобы не вглядываться в толпу в поисках знакомой фигуры. Но первыми она заметила своих товарищей по группе. Джеф и Мари стояли рядом, с ними были Джаспер и Кларисса.
    На лице сама собой появилась радостная улыбка, когда она заметила фигуру с луком на плече. Эдди.
    Делая широкий жест, он развернулся и, похоже, заметил её краем глаза. Повернувшись к Саре, он приветливо помахал. Та неожиданно почувствовала, что хочет броситься ему на шею с радостным визгом.
    Странный порыв подавила волна жаркого смущения. Впрочем, радость никуда не исчезла.
    – Эдди!
    Сара радостно подбежала к товарищам.
    – Привет, милая. – Эд тоже улыбнулся.
    – При... Хватит меня так называть! Привет...
    – Она просто чудо, не так ли? – с лёгкой усмешкой сказала Кларисса.
    – Весьма прелестна, да, – веско ответил Эд.
    – Клаараа! – недовольно протянула девушка. – Не подучивай его!
    – Так, так. – Эдди окинул эльфийку долгим взглядом. – Я вижу, ты... сделала себе новую причёску.
    Сара смущённо покраснела, вцепившись в посох.
    – Это не я придумала... – Она метнула сердитый взгляд на Клару. – Они всё время возятся с моими волосами!
    – Даже не знаю, почему... – с нотками сарказма протянул Эдди и сменил тон на серьёзный: – А ленты из луноткани?
    Он бесцеремонно цапнул её за перевязанный локон и приложил пальцы, к запястью вызывая свойства предмета.
    – Разумеется, – с усмешкой ответила Кларисса. – Наша малышка носит только лучший шёлк по эту сторону от Великих озёр.
    – Ты же не думал, что её оставят без присмотра? – довольно сказала Мари.
    Сара снова густо покраснела. Девушки не стеснялись развлекать себя шопингом для Сары, несмотря на вялое сопротивление последней. Впрочем, ей это не так уж и не нравилось – хоть она порой и чувствовала себя чьей-то куклой, но копаться в красивых платьях было так увлекательно.
    – А вышивка на платье? – деловито поинтересовался Эдд.
    – Чёрношёлковая нить, – ответили со стороны.
    Игроки испуганно шарахнулись в стороны. Норис умудрился подкрасться совершенно незамеченным.
    – Чтоб тебя, сталкер проклятый... – выдохнула Мари.
    – Крис оправился в Гильдию, – бесстрастно произнёс Норис, игнорируя недоброжелательные взгляды.
    – Он будет брать квест? – уточнила Клара, и когда Норис кивнул, добавила: – Нужно встретить его у Гильдии.
    Она посмотрела на Эда.
    – Пойдёшь с нами?
    – Конечно, он пойдёт, – вмешалась Сара и одарила Эда сияющим взглядом: – Ты ведь пойдёшь?
    – Конечно. Надеюсь, ваш главный не против.
    – Прф! Главный! – фыркнула Мари.
    Эд вопросительно приподнял бровь. Джеф махнул рукой:
    – Не обращай внимания. Крис будет рад новым людям.
    – Не то чтобы у нас был выбор, – равнодушно заметил Норис.
    – Ну простите, мистер, – протянула Мари. – Не все здесь собираются в рейдеры.
    Игроки отправились на площади к Гильдии. Сара пристроилась рядом с Эдом. Ей жутко хотелось с ним поговорить, но она понятия не имела, как его отвлечь. Он с такой лёгкостью перебрасывался репликами с другими, что она постеснялась просто влезть без приглашения.
    Прежде чем Сара смогла что-то придумать, они добрались до площади. Из здания Гильдии как раз вышел Крис, другие члены группы стояли недалеко. Лара заметила товарищей и подозвала их знаком.
    – Ну, что за катастрофу ты учудил в это раз? – раздражённо поинтересовалась Мари.
    – Да, я просто буду тебя игнорировать, – обронил Крис и отвернулся он неё.
    – Ну ты видишь, с чем мне приходится иметь дело? – буркнула Мария Эду.
    Крис вопросительно посмотрел на незнакомца.
    – Эдди, – представился тот. – Я друг... Шэдоу.
    Запинку перед именем, похоже, никто не заметил.
    – Привет... – протянул Крис и спохватился: – О, я понял. Ты играл с ней, до того... ну, как она стала играть с нами?
    – Точно.
    – Хочешь присоединиться? – в лоб предложил лидер. – Места есть.
    Сара радостно улыбнулась. Даже не пришлось просить, всё складывалось так удачно.
    – Конечно. Рад быть здесь.
    Сара хотела представить игроков, но в этом не было нужды. Эд без труда познакомился со всеми. Сара опасалась, что у них будут проблемы с новым человеком но, похоже, это была очередная глупость с её стороны.
    Группа покинула город через храм. И хоть их отправили недалеко, место, где им предстояло искать необходимые травы по выданной картинке, находилось в равном отдалении от любых святилищ в округе. К счастью Эд и Сара в своё время посетили местную деревню и у него не было проблем с перемещением.
    Возможно, чтобы скрасить себе долгий путь, Мари не замедлила высказать своё мнение по поводу такого задания.
    – То есть до этого ты взял квест со штурмом, а теперь простое собирание?! – возмущалась она. – Ещё и черт-те где!
    – Эй, я просто взял стандартный запрос высокой сложности, – попытался отбиться Крис. – И вообще, чем ты не довольна? Эй, может мне поможет кто?
    – Игнорируй её, как обычно, – отмахнулся Джеф и обратился к Эду: – То есть ты веришь, что подлодка действительно существует?
    – Конечно, – невозмутимо ответил тот. – А с чего ты взял, что её не существует? Ты не можешь это доказать.
    – Ты не можешь доказать, что она существует!
    – Есть скриншоты. Там точно видно подлодку.
    – Даже если это не подделка, то это наверняка просто плавающее в море бревно. Очень удобно – скриншоты сделал чувак у которого, так уж получилось, стояла самая паршивая прога для захвата, где изображение как из ксерокса!
    – Ты просто боишься признать, что был неправ, цепляешься за отрицание, – с апломбом заявил Эд. – Просто открой свое сердце Северной Подлодке.
    – Да я скорее поверю в инопланетян над Серым пиком!
    – Так-так, не нужно приплетать сюда сказки, – произнёс Эдди таким тоном, будто объяснял ребенку, что Супермена не существует. – Подлодка настоящая, у нас есть скриншоты.
    – Феноменально, – холодно обронил Норис.
    – То есть ты тоже не веришь в подлодку? – поинтересовался Эд.
    – Я верю в то, что могу увидеть, – отрезал Норис. – Я был на серверном побережье много раз и никто из нас не видел подлодку.
    – Может вы видели её, просто ещё не поняли этого, – заявил Эдди.
    – Вы все чокнутые, вы в курсе? – усмехнулась Кларисса.
    – Ещё один неверующий, – протянул Эд. – Ясно, я вижу, что здесь происходит...
    Обсуждение мистической подлодки, которую якобы видели, а может и не видели в Северном море, то ли во время сильной бури, то ли в ясный день, то ли в густом тумане, длилось уже некоторое время.
    Сара так и не набралась наглости отогнать от Эда других ребят, чтобы пообщаться с ним самой. В груди скреблось неприятное ощущение. Было обидно. Хоть она и понимала, что это невероятно глупо, ей было обидно, что Эдди общается с другими, а с ней и парой слов не перекинулся.
    – Что такое малышка, тебя бросили?
    Сара испуганно вздрогнула и покраснела. Мария иногда была настоящей проблемой.
    – Нечего подобного, – как можно твёрже отрезала она. – Просто...
    Что «просто» Сара не придумала. И Мари это, разумеется, мгновенно поняла.
    – Ммм? Тогда в городе мне показалось, что ты повиснешь на нём, будто он Джессин Боу2, а тебе четырнадцать. И сейчас так жалобно смотришь...
    Сара от такого сравнения сердито фыркнула.
    – Ничего подобного! – Она не сразу сообразила что повторяется.
    – Ладно тебе, девочка, – ободряюще улыбнулась Мари, – никуда он от тебя не денется. Всё будет хорошо.
    – Ты... – Сара в последний момент подавила жалобный скулёж. – Нет, всё верно. Всё будет хорошо.
    – Вот видишь?
    Мари погладила её по щеке согнутыми пальцами.
    Сара отогнала дурацкие мысли об обиде и несправедливости. Она сама притащила Эда в группу. Разумеется, он будет общаться с другими, не только с ней. Раздражение Сары сменилось чувством стыда за своё детское поведение.
    Добравшись до указанного в задании места, каменистого поля покрытого высокой травой, игроки рассыпались в поисках нужных растений. К счастью, у каждого в гильд-листе имелось изображение, так как квест разделялся на всех. Проблема была в том, что похожей травы здесь было навалом.
    – Это?
    Крис выдернул из земли длинный стебель вместе с корнем.
    – Нет, это «утиная лапа», – ответила Сара. – Вот смотри, листики совсем другие...
    – Чёрт, мы тут до темноты провозимся... – буркнул Джаспер.
    – Давайте-ка разойдёмся пошире, – скомандовал Крис.
    – Лучше держаться вместе, – произнёс Норис.
    – Что? Зачем?
    – Просто на всякий случай, – поддержал Эд.
    Выбрав момент, Сара подобралась к нему поближе.
    – Прости, что так вышло, – протянула она. – В последнее время нам попадаются задания посложнее. Собирательства уже давно не было...
    – Да ничего страшного, – отмахнулся Эд. – Это не твоя вина.
    Он оглянулся характерным движением. Сара поняла, что он сканирует окрестности с помощью сноровки.
    – Ты что-то ищешь? – озадаченно спросила Сара.
    Внезапно раздался пронзительный вой, заставив некоторых игроков подпрыгнуть.
    – Уже нет, – усмехнулся Эд. – Недаром нас выперли в такую даль.
    Сбросив лук с плеча, он рявкнул:
    – Гончие! Со стороны леса!
    От тени деревьев отделилась целая толпа серых приземистых силуэтов и рванулась к игрокам. Тварей было десятка три.
    Хоть группу и застали врасплох, они быстро построились для круговой обороны. Гончие окружили игроков полукольцом, злобно рыча. Мобы были покрупнее тех, что иногда встречались в дикой местности. Впрочем, на фоне того, что они недавно видели под Оленсой, это были просто щенята.
    Сара беспокойно оглянулась, ища Эда. Они не обсуждали его место в построении, вдруг он не успел сообразить. Но беспокоиться не стоило, Эд вполне привычно зашёл под прикрытие ближайшего форварда, Джаспера. В его тройке были Кларисса и Норис, Эд стал чуть подальше, выигрывая себе расстояние.
    Гончие не спешили атаковать группу с разбегу. Как только твари сжали кольцо, на валун выбрался главный – явно крупнее и опаснее сородичей. Вожак задрал морду, готовясь вновь издать леденящий душу вой.
    Хлопнула тетива, и стрела с влажным хрустом прошила его глотку насквозь.
    – Хе-хей, в яблочко!
    Тварь конвульсивно дернулась и рухнула с камня на землю. Гончие ринулись в атаку.
    Часть мобов мгновенно оказалась за форвардами, гончие были подвижным типом и легко обходили защитников, если только те не стояли стеной щитов. Но это была не проблема – стоперы ловили прорвавшихся, а мили без труда справлялись с теми, кого пропускали форварды, попутно расправляясь с обездвиженными. Даже не смотря на то, что им не часто приходилось сражаться с тварями, игроки справились без труда. По сравнению с тем хаосом, в который они влезли пару дней назад, это были сущие пустяки.
    Сара с удивлением обнаружила, что казавшиеся такими ловкими и неуловимыми гончие не представляют для неё особой опасности. С некоторых пор она предпочитала атаковать вместо уклонения. Ледяные стрелы стоили настолько больше духа, чем заморозка, но зато она могла прикончить противника с ходу. Удивительно как часто гончие открывались для атаки. Раньше Сара просто их замораживала, но теперь достаточно было одного снаряда и о противнике можно было забыть.
    Выгадав момент, Сара оглянулась посмотреть, как держится Эдди. Несколько гончих скакали вокруг их тройки, точнее четвёрки, пытаясь подобраться поближе. Но у мобов не было шансов. Одна прыгнула, но её без труда перехватила Кларисса – гончая зависла в воздухе со странным изяществом. Картину испортила тут же воткнувшаяся ей в голову стрела.
    Другая гончая отвлекла Джаспера, и её товарка прыгнула, метя прямо в стрелка. Эдди просто пригнулся, пропуская моба над собой. Хладнокровно игнорируя противника за спиной, он выстрелил куда-то в сторону. Его расчёт оправдался – клинки Нориса вонзились в гончую раньше, чем она успела хотя бы развернуться.
    Эд более чем справлялся.
    Гончие кончились довольно быстро. Их было не так много, как показалось на первый взгляд. Джаспер и Джеф с энтузиазмом принялись разделывать мобов в поисках трофеев. Хоть Сара и понимала, что это просто игра, но зрелище никогда её не радовало. Ранений почти не было, форварды вообще не пострадали, что было необычно. Мили заработали только пару царапин.
    Эдди стоял в стороне, в компании Клариссы и Нориса. Сара невольно стала следить за их разговором.
    – Ну же, не надо так, – с улыбкой говорила Клара. – Ты отличный напарник. Перехватывал цели на раз. Признавайся, ты уже играл в отряде, не так ли?
    – Как я и сказал, я играю первый раз. Я начал не намного раньше Шэдоу, она разве не говорила?
    – Не припомню... – протянула Клара. – В любом случае, у тебя отлично выходит. Ты такой смышлёный.
    Девушка игриво рассмеялась. Эд улыбнулся в ответ.
    – Ну спасибо, мисс.
    Кара вновь засмеялась, кокетливо закусив губу.
    – У тебя ведь кап сноровки? – поинтересовался Норис.
    – Ещё нет...
    – Да ладно. Ты увернулся вслепую.
    – Повезло, – пожал плечами Эдди. – А сам-то? У тебя уже открылся спец приём?
    – Да, «последний вздох», – легко ответил Норис.
    – И ты ещё не в рейдовой группе? – удивился Эд.
    – Уже скоро перейду.
    – А Крис знает, что ты свалишь?
    – Я никогда и не скрывал, – ровно произнёс Норис.
    – А ты собираешься играть в рейдгруппе? – спросила Клара у Эда
    – Да нет... не особо заинтересован.
    – Но почему? – Клара удивлённо захлопала ресницами. – Ты отлично впишешься! По-моему, ты что-то от нас скрываешь...
    Кларисса с озорной улыбкой игриво провела пальцем по руке Эда. Тот взял её ладонь в свою и осторожно отвёл.
    – Не могу ни подтвердить, ни опровергнуть, – с лёгкой усмешкой ответил он.
    Почему-то при виде того, как легко Эд принял тон Клары, у Сары в груди возникло странное неприятное ощущение. Она быстро его отогнала. Она ведь только что решила не заниматься глупостями.
    Они вернулись в город через несколько часов. Травы нашлись довольно быстро, почти сразу после нападения. Можно даже было подумать, будто игра специально их отспавнила...
    Кларисса всю дорогу ненавязчиво крутилась возле Эда. Заметив это раз, Сара уже не могла стряхнуть ощущение. Клара отчётливо проявляла к нему интерес. Её вопросы были мимолётными, незначительными, всегда по касательной. Но все вместе складывались в пугающую для Сары систему.
    Сначала Клара спросила его о еде. Потом о времени. Потом о подружке. Последний вопрос был просто шутливой подколкой, но почему-то поселил в Саре отчётливую тревогу. Это казалось натяжкой, но она не могла отделаться от впечатления, что Кларисса примеряется стать с Эдом поближе.
    А ещё её поведение заметно изменилось. Кларисса стала... очаровательной. Сара никогда ещё такого за ней не замечала. В её голосе появились заметные серебристые звонкие нотки, а улыбка стала такой... чарующей.
    Эдди охотно улыбался в ответ. И охотно отвечал на шутки в таком же тоне.
    Когда они добрались до города, Сара уже не могла подавить безотчётное беспокойство. Что-то было не так, она просто не могла понять что именно.
    – Ну как народ, двинемся в Гильдию? – спросил Крис, когда они прошли ворота.
    – Конечно, надо же забрать награду, – ответил Джеф.
    Лара отодвинула его и посмотрела на брата странным взглядом.
    – Награды мы и в другой раз заберём, Крис, – многозначительно произнесла она.
    – А... Да, верно, – спохватился тот, будто что-то вспомнил. – Нам нужно выйти пораньше, да...
    – Вы выходите? – уточнила Клара. – Тогда, до завтра?
    – Да, до завтра. Посидите без нас.
    Обычно после задания они проводили время где-нибудь все вместе. Но, видимо, не сегодня.
    – Ну, тогда мы с Джефом пойдём посмотрим щиты, – сказал Джаспер.
    – Точно, – подтвердил тот.
    – У тебя же есть запасной, – подозрительно произнесла Мари.
    – Да, ну...
    Джеф замешкался и Джаспер потянул его за собой к рынку.
    – Нам пора.
    – Эй, минутку!
    Мари двинулась следом. Норис перехватил ее, бесцеремонно взяв под руку.
    – Нам тоже кое-куда нужно.
    – Что?.. Ах, да. Ладно. Пока, народ.
    Мари помахала товарищам. Клара ответила тем же.
    – Пока-пока...
    Сара с ужасом смотрела, как рушатся её планы устроиться рядом с Эдом, когда они отправятся на свои обычные посиделки. Это был единственный способ, чтобы побыть с ним рядом. Без того, чтобы делать что-то, чего она делать не хотела.
    Например, вступать в конфликт с подругой.
    – Все разбежались, – грустно вздохнула Клара и куда оживлённей добавила: – Так может, составим компанию друг другу? Я так хотела посетить один магазинчик в Верхнем городе...
    Сара боялась обернуться, но и так понимала, что Кларисса сейчас небрежно берёт Эда под руку, одновременно заглядывая ему в лицо с приятной улыбкой.
    – Неужто хочешь заставить меня таскать покупки? – поинтересовался Эд с неодобрением. Шутливым.
    – Нет, что ты! Ну... может, немножко. – Клара игриво хихикнула. – Но я обещаю всё исправить! Там же недалеко есть такой милый ресторанчик...
    Сара ощутила, как её поглощает отчаяние. Она никак не могла остановить происходящее. И боле того, она совершенно точно понимала, что ей не стоит вмешиваться.
    Можно было бы попробовать навязаться вместе с ними. Но Сара знала. Она кожей ощущала, что Кларисса сделает что-то такое, из-за чего Сара уже никогда не сможет смотреть на свою добрую и красивую подругу как прежде.
    – Звучит весьма заманчиво, но...
    – Хммм? – выжидающе протянула Кларисса.
    – Я должен отказаться. Боюсь, я и так провёл много времени в игре. Реальность не будет ждать и проблемы не решатся сами по себе.
    – Вот как... – в голосе Клары отчётливо послышалось разочарование. – Что ж. Пожалуй, мне тоже стоит заняться кое-чем.
    Сара почувствовала, как ноги подкашиваются от облегчения. Хорошо, что она повсюду таскала свой посох, опора сейчас пришлась как нельзя кстати.
    – Шэдоу, милая, что с тобой?
    Встревоженный голос Клары заставил её испуганно вздрогнуть.
    – Ни... ничего. Просто устала, наверное...
    – Может, тебе тоже стоит выйти? – предложил Эдд. – Давай, пройдёмся к Храму вместе.
    – Хорошо.
    Сара слабо улыбнулась. В груди возникло приятное ощущение радости.
    – Тогда пока, ребята.
    Кларисса помахала рукой отходя. Но напоследок она одарила Эда недвусмысленным взглядом.
    – Может, в другой раз? Когда будет... время.
    – Конечно. Может.
    Сару накрыла волна тоски. Разумеется, в её жизни всё обязано было случиться именно так.
    – Идем?
    – Ага.
    Они двинулись к центральной площади.
    – Ну что? – спросил вдруг Эдди, как ни в чем не бывало. – Что будем делать?
    – В смысле? – удивилась Сара. – Ты же сказал, что...
    – Я соврал, – ровно ответил Эдди.
    – Чт... Но... Зачем?
    – Не мог же я ответить отказом прямо в лоб, – досадливо буркнул Эд. – Это было бы... грубовато.
    – Но ведь... я думала, что Клара тебе нравится, – выпалила Сара.
    Сообразив, что она брякнула, девушка заполыхала лесным пожаром. Лицу стало жарко.
    – Ну... в смысле... – пролепетала она.
    – Н-да. – Тон Эда был не насмешливым, но странно серьезным. Даже немного раздраженным. – Вот уж вряд ли...
    Глядя на эту смену настроения Сара вдруг поняла, что Эдди просто подыгрывал в общении с Клариссой. Поэтому он так легко принял её игривый тон. Он притворялся.
    – Что-то не так? – опасливо спросила Сара.
    – Клара... Есть в ней что-то... фальшивое. Ты так не думаешь?
    – Что?
    Такого она не ожидала. Сара понятия не имела, о чем он говорит. Кларисса всегда казалась искренней, заботливой и доброй. Всегда помогла. Всегда улыбалась...
    – Мне кажется, она притворяется, – жестковато произнёс Эд. – В смысле, ты видела, как легко она меняет манеры? А её смех... бррр... Мороз по коже. – Он поёжился. – Что-то мне подсказывает, что Клара давно уже не девочка... Ты не в курсе, сколько ей лет?
    – Нет... я... мы никогда не говорили об этом.
    – Ну конечно. И тем не мене, она охотно крутится возле школьников. – Эд недобро хмыкнул. – Даже знать не хочу...
    – Эдди, что ты такое говоришь?! – возмутилась Сара.
    – Да ничего, – вздохнул тот. – Просто мысли вслух. В любом случае, она явно что-то скрывает. Не люблю такого.
    – Ты... откуда тебе знать, – досадливо произнесла Сара.
    Всего минуту назад она мучилась от тоски из-за того, что не сможет поговорить с Эдом наедине. И вот теперь это случилось, но совсем не так, как хотелось бы.
     – Просто догадка. Кроме того, что-то мне подсказывает, ну знаешь, инстинктивное ощущение, – Эд выделил фразу сарказмом, – что она вовсе не против романов в вирте. Я такой хренью не увлекаюсь. У меня и так полжизни в сети лежит, кусками, то тут, то там, не хватало еще, чтобы и вторая половина туда ухнула.
    Сара промолчала. Она до дрожи боялась себе признаться раньше, но теперь, когда даже Эдди сказал это вслух, то закрываться от правды не было причин.
    Клара пыталась подкатить к Эду. А Сара пережила эпизод удушающей ревности.
    – Хм? Что-то ты примолкла, – спросил Эд.
    – Что?.. А, нет, всё хорошо.
    Сара вдруг поняла что улыбается. Её буквально распирало от радости.
    Если Эдди не хочет крутить романы с Кларой, то значит что они, наконец, могут беспрепятственно провести время вместе. Они же друзья.
    – Пошли! – Сара схватила Эда за руку и потянула за собой. – Я нашла одно потрясное место, и я хочу тебе показать!
    
    
    Корабли стремительно сближались. Один потрёпанный в боях, другой новенький, недавно сошедший в море. Над стариком гордо реял флаг королевства Айворос. У второго флага не было.
     Намерения были неприкрыто агрессивными, команды всыпали на палубы с оружием в руках, с обеих сторон летели стрелы.
    Группа меченых на корабле королевства встречала абордаж без всякого волнения. Все были деловито собраны. Даже от стрел форварды прикрывались как-то лениво. Высоко над палубой хлопала тетива, и с каждым хлопком на корабле пиратов падал один матрос. Вместо смотрящего в «вороньём гнезде» сидел лучник.
    Корабли сошлись поближе. Навстречу друг другу полетели крючья, и команды в равной степени рьяно начали стягивать суда. Борта с грохотом сомкнулись, матросы обеих сторон с рёвом ринулись в бой.
    Меченые без труда врезались в линию противника. Пираты ожесточённо пытались прорвать строй, но защитники убивали одного за другим будто отлаженный механизм.
    Парочке особенно крепких бойцов удалось отвлечь форвардов на время и несколько пиратов проскользнули к магам. Один нацелился на хрупкую тёмную эльфийку с длинными белыми волосами.
    Резким взмахом он с ходу попытался достать её по шее. Но девушка, изящно отклонившись, выбросила руку в характерном жесте и в лицо противника вонзился рой белых шипов. Пират взвыл и тут же получил ногой в живот. Удар отбросил его назад, худощавый парень полутень, хоть сдерживая сразу двоих, походя рубанул раненого по горлу.
    В брешь проскочил другой противник. Эльфийка равнодушно взмахнула рукой и над ней возникло несколько грубых ледяных клинков. Пират увернулся от первого, но второй и третий вонзились в него, с силой отбросив назад.
    Сара бесстрастно обошла тело, одновременно вынимая что-то из подсумка на поясе. Рядом возникла Мари, прикрывая брешь между форвардами.
    – Эй, наша малышка жаждет крови, – радостно произнесла она.
    Сара неопределённо хмыкнула и сунула в рот сочный стебель темноцвета. Дух таким темпами действительно кончался довольно быстро.
    – Я же говорила, что долго не протянешь, – недовольно заметила со стороны Кларисса.
    – Не важно, – отмахнулась Сара, – мы уже закончили.
    Пираты действительно отступили на свой корабль. Хлопанье тетивы прекратилось, похоже, видимые сверху противники кончились. Как ни старались мили, больше всех киллов набирал Эд.
    Как обычно, пираты попыталась запереться в нижних помещениях – после такого всегда следовал поджог – но сегодня Норис ухитрился перекрыть проход и продержаться до подхода форвардов. Крис и Джеф с рёвом ринулись под палубу.
    Похоже, это была идея Криса. Он в последнее время поговаривал о захвате корабля, как его не отчитывали. У них не было даже простого участка земли, не говоря уже о прибрежных владениях. Впрочем, корабль всегда можно было продать...
    Но этот принадлежал королевству. И за успешный захват их награда значительно увеличится!
    Особого энтузиазма это не вызвало. В конце концов, это был их дцатый абордаж за последние дней десять. Впору и привыкнуть.
    Они играли вместе уже несколько недель. И их время в игре превратилось в рутину. По какой-то причине в последнее время самым популярным заданием была охота на пиратов. Другие квесты попадались удручающе редко и от морской качки всех уже тошнило. Хорошо хоть не в прямом смысле.
    Абордажи быстро стали походить друг на друга. Иногда на кораблях попадались игроки. Поначалу это было неприятностью, но после пятого раза на это начали тихо надеяться. Так было хоть какое-то развлечение. Без игроков мобы вообще не имели ни единого шанса.
    На обратном пути группа разбрелась по палубе. Прекрасно зная, что возвращение займёт время, Джеф прихватил с собой карты.
    – Эй, народ...
    – Пас.
    Норис методично чистил свои новые клинки.
    – Вот зануда. Эй, Эдди!
    – Аналогично.
    Джеф раздражённо фыркнул. Форварды остались сами по себе.
    Эд стоял у перил глядя на далёкий берег. Землю всегда было видно где-то на горизонте, корабли с игроками не отходили далеко. Парень прикрыл рукой глубокий зевок.
    Сара тихо подошла поближе.
    – Что-то не так, Эдди? – неуверенно поинтересовалась она. – Ты, кажется, не в настроении...
    – Ну, что тебе сказать, – недовольно поморщился Эд. – Честно говоря, мне уже надоело фармить репутацию. Сколько раз мы это...
    – Семь
    – Семь? Я думал, как минимум двадцать.
    – Но ведь... ты сам говорил, что это нормально, – напомнила Сара. – Крис ведь не даром спрашивает, перед тем как брать задание.
    – Да, да... – протянул Эд. – Крис много болтает, но при этом я что-то не вижу никаких конкретных планов.
    – Планов?
    – Ну знаешь, на топовый контент. Или Крис так и собирается сидеть в Ламари до второго пришествия? Пока Дипы не запилят архипелаг. Так даже тогда найдутся группы побольше, которые... – Эд осёкся. – А, ладно. Мы просто сидим в игре.
    Сара не совсем понимала, что Эд имеет в виду. Казалось, будто он жаждет прохождения рейдового контента, но она знала, что это не так. В отличие от Нориса, Эдди не был в таком заинтересован. Норис говорил, что рано или поздно покинет группу, Эд ничего такого не упоминал.
    – Но... это ведь нормально, так? – несмело поинтересовалась Сара. – Проводить время вместе. В смысле, ММО...
    Эд прервал её тяжёлым вздохом.
    – Так-то оно так, но...
    – Но? – с нажимом повторила Сара.
    Ей не нравился его настрой. В последнее время Эдди всё яснее показывал, намеренно или нет, что ему скучновато. Сара совершенно не понимала почему.
    Всё было как прежде. Но Эд изменился.
    – Хм. Да ладно, ничего, – отмахнулся Эд. – Просто если бы я хотел погрузиться в кому фарма, то пошёл бы в Дрим. Там и с фуррями потрахаться можно...
    – Знаешь, если у тебя есть какие-нибудь предложения, то, может, ты просто расскажешь? – стараясь не показывать тревоги, предложила Сара. – Крис тебя послушает. Если что, мы его заставим, ты же знаешь.
    Эд задумчиво помолчал.
    – Нет, боюсь, это не то... – невнятно ответил он.
     Такой ответ Сару не удовлетворял нисколько. Это был не ответ. Эд точно что-то скрывал. И Сара догадывалась, что это было.
    Ей очень не хотелось ссориться, но другого выбора не было.
    – Эдди...
    Парень посмотрел на нее, вопросительно приподняв бровь.
    – Ты... – Сара собралась с силами. – Тебе ведь не нравится в группе, так?
    К её удивлению Эд только рассмеялся.
    – Нет, дело не в этом, – отмахнулся он.
    – Но ты...
    Сара подавленно умолкла. Казалось, что он не врет, но что же тогда было не так?
    – Всё хорошо, – мягко произнёс Эдди. – Ты боишься, что я тебя брошу?
    Девушка смущенно покраснела.
    – Ты... Знаешь, ты можешь уйти, если хочешь, – сдавленно произнесла она. – Просто... я хотела, чтобы мы были... ну, знаешь. Все вместе.
    Эд успокаивающе погладил её по голове. Сейчас Сара как никогда ощущала себя ребенком, которого не воспринимают всерьёз.
    – Я не собираюсь никуда уходить. – Эд вдруг цапнул её за щёчку: – Ешь слишком много мороженного, стала параноиком.
    – Уберись!
    Сара попыталась треснуть его по руке, но Эд со смехом успел отшатнуться. Девушка ответила сердитым урчанием.
    Казалось, что всё в порядке. Но Сара всё равно ощущала, будто что-то не так. Эд опять просто от неё отделался. И когда они вернулись в город, её подозрения только подтвердились.
    – Ладно, народ, мне нужно всплывать во внешний мир.
    Эдди уходя, махнул рукой товарищам, те ответили нестройными прощаниями. Сара рассеянно сделала шаг следом.
    Он даже не упоминал, что выйдет раньше. Эльфийка страдальчески закусила губу глядя ему в спину.
    Она точно была права. Эдди не нравится в группе. Он здесь только из-за неё. Точно. Он всегда был таким хорошим. Наверно просто не хочет, чтобы она устроила сцену. И ведь она может. Сара не была уверена, что удержится от бессмысленных слёз, если Эдди скажет, что хочет бросить группу, а то и Миф в целом.
    А ведь она думала, что всё хорошо. И всё было хорошо, довольно долгое время. Эдди играл вместе с ними и со всеми ладил. И даже тот случай с Кларой постепенно стёрся из памяти – даже если Кларисса и поняла, что тогда произошло, то не подала виду.
    Но всё незаметно изменилось, и Сара не могла понять почему. Ведь всё было так хорошо...
    – Так-так малышка. – Мария беззвучно возникла рядом. – У тебя опять что-то произошло.
    Она не спрашивала.
    – Я... – Сара беспомощно понурилась.
    – Ясно. – Мари взяла её под руку. – Так, пойдём погуляем.
    Девушки отговорились делами и отправились по набережной вдвоём. Прохожих вокруг было немного – стоило им покинуть порт, как и игроков и неписей явно стало меньше.
    – Я... я думаю, Эдди не нравится играть с нами, – подавленно призналась Сара. – Я думаю, что ему скучно и он просто терпит, чтобы... я даже не знаю. Может, боится что я...
    Сара потерянно умолкала.
    – Почему бы тебе не поговорить с ним об этом, – предложила Мари.
    – Но я пыталась! – горячо заверила Сара. – Это просто бесполезно. Он только отшучивается!
    – Значит, ты плохо стараешься, – твёрдо сказала Мари. – Заставь его.
    – Ч... что? Но я не хочу, чтобы он разозлился, – малодушно пролепетала Сара.
    – Ты же не собираешь просто сидеть и бояться?
    Именно это она обычно и делала. И не было причин менять тактику. Наверное, не было.
    – Вы ведь довольно близки, – заметила Мари. – Ты не думаешь, что нужно этим воспользоваться?
    – О чём ты вообще...
    Сара стыдливо зарделась. Они были просто друзья...
    – Знаешь, что? Если ты хочешь что-то у него узнать, придётся поработать. Просто сделай. – Мария погладила подругу по плечу: – Давай, тигрица, у тебя всё получится.
    – Но... – Сара запнулась. – Ладно. Я... постараюсь.
    – Ну уж нет, – строго сказала Мари. – Делай. Или не делай. Никаких «постараюсь».
    Сара со смехом хлопнула её по руке.
    Хоть перед ней и стояло серьёзное испытание, но теперь, когда она хотя бы смутно представляла что ей делать, стало немного легче.
    
    
    Сара собиралась с силами весь следующий день. После того как она вышла из игры она раздумывала не позвонить ли Эду через сеть и поговорить так. Но даже она понимала, что это не телефонный разговор. Ей нужно стать с ним лицом к лицу.
    Когда пришло время входить в Миф, она долго сидела на кровати не спеша давать команду к запуску программы. Она столько сил потратила, чтобы настроиться на разговор, что совершенно не подумала, что именно будет говорить.
    В конце концов, Сара решила просто поставить его перед фактом и потребовать ответа. Оставалось надеяться, что она сможет добраться до последней части, не рухнув в обморок от напряжения. И что Эд не поднимет её на смех за эти потуги быть серьёзной.
    Как только она появилась в игре, Сара с готовностью самоубийцы дрожащими пальцами набрала сообщение адресованное Эду. Только отправив его, она поняла, что возможно, придется мучительно ждать часами. Теперь они не договаривались о встрече заранее и виделись, обычно, когда собиралась вся группа.
    Но ответ пришёл почти сразу. Эдди уже находился в игре. Сара и сама не знала, стало ей легче или хуже.
    Они встретились на площади возле Храма.
    – Привет, – сказал Эд и вопросительно приподнял брови. – Какая-то ты взъерошенная...
    – Эдди! – Сара поперхнулась собственными словами и перевела дух. – Эд... я хочу с тобой поговорить. Наедине.
    – Эм... ладно, – озадаченно протянул парень. – Может, скажешь, что произошло?
    – Я... нам нужно найти место...
    – Я так понимаю, нужно что-нибудь не очень людное. Может парк?
    – Да. Пошли туда.
    В городском парке обычно было много игроков. Но из-за его ландшафта там так же было полно мест, куда люди не заходили часто. В один из таких уголков они и отправились.
    В тенистой нише под склоном одного из холмов низкорослые развесистые деревья образовывали кронами небольшое укрытие. Возможно, кто-то им уже пользовался – обычно замшелые валуны здесь явно почистили.
    Эд сделал жест, предлагая Саре присесть. Та машинально послушалась, хоть и устроилась на самый край, отчаянно выпрямив спину от волнения.
    – Ну же, что произошло? – спросил Эдди.
    – Я... я знаю, что что-то не так, – сбивчиво заговорила девушка, едва не задыхаясь. – Я вижу, что тебе не нравится быть в нашей группе. Пожалуйста, не пытайся отделаться от меня как обычно. Я хочу... чтобы ты был честным. Хотя бы в этот раз... пожалуйста.
    Сара смотрела на него умоляющими глазами. Эд тяжело вдохнул.
    – Сара, я же говорил, ты просто...
    – Нет! – почти крикнула она и осеклась. – Я... Я знаю, что что-то не так. Скажи мне.
    Эд смерил девушку долгим взглядом. Сара видела, что он колеблется.
    Он ей не скажет.
    – Ладно, – наконец произнёс Эдди. – Я скажу, что мне не нравится. Это наши, – он изобразил пальцами скобки в воздухе, – «основатели».
    Сара удивлённо захлопала ресницами. Ответ застал её врасплох.
    – Что?..
    – Ты же знаешь, что Крис, Лара и Тим играют вместе с самого начала? В смысле, с того момента как они вошли в игру.
    – Эм... кажется.
    Сара никогда не думала об этом. Кажется, Эдди был прав, Крис и Лара упоминали, что слишком долго торчат друг с другом, но они родственники. И Лара с Тимом никогда не скрывали, что они встречаются в реальности.
    – А ты знаешь, что Джаспер друг Криса ещё со школы?
    – Эм... Нет, но какая разница? – непонимающе спросила Сара.
    Эд проигнорировал её.
    – Но они стараются это не упоминать. Почему?
    – Я не знаю...
    – Я пытался выяснить у Джаспера, но с глазу на глаз он намекнул, что лучше мне их не трогать. В том смысле, что им и так проблем хватает.
    – Но... к чему всё это?
    – В смысле? – недовольно переспросил Эд. – Они никогда не говорят о себе. И не просто так, они явно стараются этого избегать. Мне это не нравится.
    – Почему? – резковато спросила Сара. – С чего им рассказывать о себе?
    – А почему нет? – прохладно ответил Эд. – Не пойми меня превратно, я ценю личное пространство – даже лучше многих, поверь – но создаётся впечатление, у них не существует жизни вне игры. Чёрт, даже когда кто-то из этих троих заговаривает о личных делах, они сваливают в сторонку. Это как минимум странно, даже для...
    – Ну почему ты всегда так! – неожиданно в сердцах рявкнула Сара.
    Эд безмолвно приподнял бровь.
    – Вечно ты чем-то не доволен! – почти со злостью выпалила она. – Почему всегда должно быть именно так? Всё было так хорошо! Мы замечательно проводим время вместе, но... – она постепенно теряла запал. – Но тебе всегда что-то не нравится...
    Девушка подавлено притихла
    – Зачем тебе вечно лезть в реальность? – беспомощно выдавила Сара, пряча глаза. – У нас ведь всё было хорошо...
    Она сорвалась. Эд опять заговорил о реальности, и она не смогла удержать своё мнение при себе. Она так накрутила себя на серьёзный разговор, что не смогла просто промолчать, как обычно.
    Сара украдкой взглянула на Эда. Она была уверена, что он злится, ожидала, что он будет смотреть на неё с пренебрежением.
    Но его лицо было спокойным. Возможно, даже слишком.
    – «Хорошо»? – прохладно произнёс Эд. – Сара, всё не хорошо. Ты зовёшь этих людей друзьями, но ты же их не знаешь. Ты их не видела. Даже не слышала их голоса. По-твоему, это хорошо? И не думай, что я просто придираюсь. Они этого избегают. Направленно. Без причины.
    – Откуда ты знаешь, что у них нет причины? – горько спросила Сара.
    – Нет причин предполагать её наличие, – бесстрастно ответил он.
    – Но ведь...
    – Что? – перебил Эд. – Не важно? О, я знаю, как такие аргументы работают. Ты понятия не имеешь, что на другом конце линии, но это и не важно, пока ты... понятия не имеешь, что на другом конце линии. Видишь проблему?
    – То есть ты говоришь, что это всё ложь? – потерянно пробормотала Сара. – Всё время, что мы провели вместе...
    – Я этого не говорил, – ровно ответил Эд.
    – Но почему тогда... почему ты не хочешь просто...
    – Что? Просто играть?
    В голосе Эда появилась издёвка. Сара почувствовала, что впервые за долгое время готова зарыдать от беспомощности.
    Эдди был таким хорошим. Но сейчас она поняла, что не сможет его переубедить. Ей просто было нечем. Всё, что она так ценила в игре, в отношениях с товарищами, для него просто не существовало. И она не могла донести до него свои чувства.
    – Как у тебя это получается... – горько произнесла Сара. – Просто отмести всё в сторону...
    Она не ожидала ответ, но Эдди сказал:
    – Потому что я так решил. Я чертовски хорошо знаю, что такое сеть и как всё просто, когда можно контролировать собственное окружение нажатием кнопки. Я один из тех, кто пишет все эти сети, облака и пространства для бесхребетных неудачников, которые не в состоянии выдержать этот «жестокий внешний мир».
    Сара беспомощно почувствовала, что на глаза навернулись слёзы. Эд говорил так резко, каждым словом задевая за живое. Он не пытался её обидеть, и от этого было только хуже.
    Они были совсем разными.
    – Но поверь мне, никто не спасётся, – продолжал парень. – Это просто линии на песке. Можно вообразить, что всё вокруг исчезло. Но это галлюцинация, как и всё, что проходит через комплект! Вирт никого не защитит! Неважно как реалистично выглядят предметы или как натурально ведёт себя физика, это не укрытие. Миф – игра. Он сконструирован не для того чтобы хранить и оберегать.
    Сара подавлено шмыгнула носом и не более чем от обиды буркнула:
    – Откуда тебе знать...
    Эд смерил её взглядом. Стоило ли говорить?
    С другой стороны, от неё можно было и не скрывать.
    – Это я написал Миф.
    Сара распахнула глаза в удивлении. Эд скептически поджал губы и поправился:
    – Ну, не совсем Миф... Движок. Ну знаешь, эта штука, которая позволила слить три дюжины подсистем в одну игру без ошибок через каждые три миллисекунды? Я придумал ядро.
    – Но... – ошарашенно произнесла Сара. – Я думала, ты фрилансер, ты же сам говорил...
    – Н-да... Это долгая история.
    Эд присел рядом. Сара, смущённо заёрзав, отодвинулась в сторону, чтобы не прижиматься к нему слишком плотно.
    – Я создал ядро ещё в колледже. Когда я видел программу в последний раз, UI3 всё ещё был текстовый. Мы с Алом называли это Игра, с большой буквы...
    Парень замолк, казалось, погрузившись в воспоминания. Но его откровение было слишком большим, чтобы Сара смогла удержаться от расспросов.
    – И что произошло? – осторожно произнесла она.
    – Я продал права, – просто ответил Эд. – Может это и к лучшему. Не знаю, смог бы я осилить целый проект на тех идеях, какие...
    Он снова замолчал на пару секунд, но спохватился:
    – Ал, это Алан, мы были большими друзьями. До самого... конца. Так вот, Ал всегда хотел создать вирт-проект. С моим ядром перспективы были феерические, даже несмотря на недостатки. Сам себя не похвалишь, но я рассёк по золотой линии. Облачная маршрутизация без потерь, это вам не Дрим... Интересно, убили бы меня корейцы? Как знать... В общем, Ал хотел игру. Его отец, будучи в совете директоров одного определённого издателя, мог это устроить достаточно легко, но...
    – Что? – завороженно произнесла Сара.
    – Когда заключил сделку с дьяволом, то принадлежишь ему вечно. – Эд коротко усмехнулся. – Я не хотел патентовать ядро на условиях корпорации. Алана это не слишком волновало, но я не хотел. Мы...
    Эд помедлил. Было видно, что ему неприятны эти воспоминания.
    – В общем, я решил не доводить до суда. Мне и сейчас не тягаться с миллиардной корпорацией, а тогда... Мда. Я продал права. В конце концов, полтора ляма за сырое ядро это не так уж и плохо...
    – Полтора миллиона?! – ошарашенно переспросила Сара.
    Она понятия не имела, что у Эда могли быть такие деньги. Судя по его рассказам, он вёл простую жизнь. Он в подвале жил, в конце концов!
    – Да. Мои тридцать серебряников, – заунывно протянул Эд.
    – Теперь ты точно переигрываешь, – не удержалась Сара.
    – Эй, это был мой код! Что ты понимаешь, норми.
    Эд надрывно хмыкнул и сделал движение, будто запахивается в невидимый шарф. Девушка невольно хихикнула. Эд был совсем не похож на программного хипстера, и в его исполнении всё это выглядело так глупо.
    – Ладно, неважно, – парень качнул головой. – Это было давно. Ал отлично поработал, Миф второе вирт-ММО в мире. Может, это и к лучшему...
    – Но... вы ведь были друзьями, – сочувствующе произнесла Сара.
    – Я уже это прошёл, – ответил Эд. – Он делал то, что считал нужным. Сара...
    Эд взял девушку за руку и посмотрел ей в глаза. Та почувствовала, как неудержимо заливается краской.
    – Послушай. Я не собираюсь ссориться с людьми, к которым ты так привязалась, и делать твою жизнь несчастной. Они могут делать что захотят, это их право. Но пойми, такие вещи не для меня.
    Сара вдруг поняла, что Эдди чувствует себя виноватым. Он явно не хотел её расстраивать. Наверно, поэтому и избегал этого разговора.
    – Ты ведь не злишься? – спросил он, удивив Сару ещё сильнее.
    – Что? Нет, что ты. Просто...
    – Что?
    – Я надеялась, что мы... – Она потерянно вздохнула. – Ты знаешь.
    – Прости.
    Сара убрала руку из его ладони.
    – Нет. Ты не виноват. Ты был прав. Ты можешь уйти, если захочешь, мне не стоило тебя заставлять...
    – Глупая, я ничего такого не говорил.
    Эд погладил её по голове. Сара охотно склонилась к нему.
    – Прости, что накричала на тебя, – смущенно сказала она.
    – Всё в порядке.
    – Так ты... останешься? – несмело поинтересовалась девушка.
    – Конечно. Только не ожидай, что я буду радоваться всё время.
    – Ладно...
    Хоть это и не тот ответ, какого ожидала Сара, но всё закончилось.
    Они как раз вышли из парка, когда обоим пришло сообщение от Мари. Та звала их на встречу с группой.
    – Ну что, пошли?
    Эдди вёл себя так, будто ничего и не произошло. Сара могла только позавидовать его выдержке.
    – Ага...
    Но с каждым шагом она всё отчётливей понимала, что не сможет нормально расслабиться. Мысль о том, что ей придется находиться в окружении товарищей, почему-то вызывала дискомфорт.
    Нужно было сбежать, пока они не добрались до остальных.
    – Эдди, я... – Сара несмело тронула его за руку, – я думаю, мне нужно выйти.
    – Вот как? Ты уверена?
    – Да.
    В его взгляде отчётливо читалось сомнение, и девушка поспешила его развеять.
    – Всё нормально, просто... мне нужно побыть одной.
    – Ясно. – Эд погладил её по щеке. – Не грусти, всё будет хорошо.
    – Я знаю... Наверно, мне просто нужно отдохнуть, – с надеждой сказала Сара.
    – Тогда иди и ложись спать. Я что-нибудь придумаю.
    – Спасибо, Эдди.
    Сара направилась к Храму, надеясь, что не встретит никого из знакомых. Она не была уверена, что придумает что-нибудь, чтобы оправдать выход.
    Оказавшись в личке, Сара подумала, что может побыть наедине с собой и здесь. Но в этом не было смысла. К тому же почему-то ей не хотелось задерживаться в вирте сегодня.
    После выхода из игры Сара не поленилась убрать комплект на стол, чтобы не обнаружить его под своей затёкшей спиной, как случилось как-то раз. Потом она рассеяно опустилась на стул и невидящим взглядом уставилась в зашторенное окно.
    Её гложила непонятная тоска. Разговор с Эдом открыл перед ней факт, о котором она раньше даже не задумывалась.
    Чем больше она думала, тем больше понимала, насколько Эдди был прав. Она совсем не знала своих друзей. И это после того как они провели бок о бок многие дни и недели, сотни часов вместе.
    Они никогда не говорили о конкретных вещах в жизни. Иногда обсуждали поп-культуру и новинки электроники, фильмы, музыку, всякие мелочи... Но она понятия не имела где они живут и что делают.
    Эд был прав, это странно. Никто даже не жаловался на жизнь, не ругал родителей, начальника, соседей.
    Отсутствие таких мелких, но внезапно важных деталей вызывало у Сары грусть. Она никогда не интересовалась их жизнью, но всё равно думала о них как о друзьях.
    И если подумать, то и они никогда не интересовались её жизнью. И Сара была рада, что никто не пытается выяснить вещи, которые она, скорее всего, пожелала бы скрыть, но...
    Никто даже не спрашивал. Даже в шутку. Как будто всем было всё равно. Может, это обоюдное молчание на самом деле не безмолвное согласие, а банальное равнодушие.
    Эд всегда интересовался как у неё дела. Он интересовался, что она делает в свободное время. И рассказывал, что он делает в свободное время. Даже если Сара и не совсем понимала, что именно...
    Единственная, кто требовал внимания Сары в реальности, была Мари. И хоть у Сары были сомнения по поводу её мотивов, но Мари всегда искренне заботилась.
    Их группа казалась дружной, но при ближайшем рассмотрении это оказалась только видимость. Всё что у них было, это игра. Всё что было. Исчезнет Миф, и их небольшой кружок по интересам сотрется из реальности.
    Сара вдруг поняла, почему мнение Эдди было ей куда важнее, чем любого в группе. И это вовсе не потому, что с Эдом отношения были особыми. Но потому что отношения с другими были совсем уж поверхностными.
    
    
    Следующий день начался паршиво. Она так и не выспалась как следует. Снилось что-то тяжёлое. Она не запомнила ничего. Это точно было к лучшему.
    Подавленное настроение не проходило даже после пары уроков. К счастью, общих предметов с Рэнси сегодня не было, та точно привязалась бы. Она как чувствовала когда у Сары было плохое настроение.
    Большая часть времени прошла в полутрансе. Сара машинально делала записи в конспекте, слабо соображая, что происходит вокруг. Её донимали противоречивые мысли. С одной стороны, ей не хотелось показываться в игре. С другой, она не знала чем себя занять, если не игрой.
    – ...и таким образом, как я и говорил на прошлой неделе, сегодня я снова разобью вас на пары.
    Голос учителя вывел Сару из отрешённого состояния.
    – Итак, давайте посмотрим...
    Учитель начал называть пары фамилий. Студентам предстояло написать эссе по заданной теме из пройдённого. Но чтобы показать всю глубину знаний, нужно было ещё написать абстракт к статье и изложить его вслух. Разделение на пары, хоть по идее должно было помочь с объёмом темы, чаще только мешало сосредоточиться и служило, скорее, для того, чтобы разработать в студентах способность к командной игре. Единственное разночтение в устных докладах ставило крест на высокой оценке.
    – Дуглас и... – учитель посмотрел на список, – Джонсон. В прошлый раз вы справились неплохо...
    Сара окаменела на мгновенье. В следующую секунду мощное, почти тошнотворное ощущение поднялось от желудка.
    Мысль о том, что она снова застряла с Карлом Джонсоном, резанула как ножом. Сара оказалась на ногах раньше, чем поняла что происходит.
    – Мистер Фишер, я...
    Она почти сказала. Что не хочет быть в этой паре. Кого-нибудь другого, кого угодно.
    Почти весь класс уставился на неё с удивлением. Сара замерла, судорожно задержав дыхание. Учитель удивлённо приподнял брови.
    – Мисс Дуглас? В чем дело?
    – Я... Ничего. Простите...
    Сара обессиленно села на место. У неё не хватит запала сказать в лоб. К тому же, вряд ли учитель заменит СиДжея просто по её просьбе, без веских причин. Не говорить же что случилось в прошлый раз.
    Сара старалась не смотреть в ту сторону, где находился Джонсон. Хоть её мучило ощущение, что он смотрит на неё. Впрочем, взглядов было немало. Несколько шепотков и короткий смешок. Раньше Сара сгорела бы со стыда, но теперь почему-то её это вовсе не волновало. Только вызвало невыносимо мерзкое чувство неуёмного раздражения. Хотелось что-нибудь разбить.
    По окончании урока Сара поспешно эвакуировалась из класса с рекордной даже для неё эффективностью. Взяв себя в руки, девушка двинулась в библиотеку. Джонсон или нет, ей нужно составить план для эссе и приметить доклад. Что делать со второй частью она понятия не имела.
    Школьными базами пользовались только совсем уж ботаны. Даже учитывая уровень академии Паркера, библиотечные консоли студенты посещали не часто. Сейчас и вовсе никого не было. Большинство предпочитало собирать эссе дома, где в своей сети можно было параллельно заниматься чем угодно, а то и запустить бота для подготовки домашки.
    Но Саре нравилось оформление баз. Информация специально подавалась таким образом, что доклад набирался сам собой. Может, потому что задания школьной программы изначально были рассчитаны на эти базы.
    Но, разумеется, настоящая причина её любви к библиотеке крылась в том, что здесь было безлюдно. Саре нравилось отсутствие лишней компании.
    Составление отчёта помогло отвлечься от очевидных проблем. Мысли возвращались к паршивому распределению всё реже. Сложность тоже помогала, тема была объёмной.
    – Эй, Дуглас.
    Внутри у Сары всё сжалось от этого голоса. За каким-то чёртом он приперся к ней аж сюда.
    – Я подозревал, что найду тебя здесь, – продолжал Джонсон.
    Возможно, временный паралич Сары каким-то образом выглядел как приглашение, потому что Джонсон позволил себе небрежно придвинуть соседний стул и сесть рядом.
    – Вижу, ты уже начала свою тему? Чёрт, если бы я был такой способный. – Он дружелюбно улыбнулся. – Слушай, может сначала обсудим доклады, чтобы...
    Сара сорвалась с места, едва не опрокинув стул, как будто рядом приземлилось омерзительное насекомое. Сердце колотилось где-то под горлом. В голове шумело, разум кипел от невыносимой горькой злобы.
    – Тыыы...
    Хриплое шипение вырвалось из горла, напугав её саму. Джонсон явно не ожидал такой реакции на свой безотказный подкат.
    – Что случилось? – спросил он с неподдельным удивлением.
    Сара не могла выдавить ни слова. Она была одновременно в парализующем шоке и безотчётном бешенстве.
    Это было просто невероятно, но он действительно попытался. Он решил провернуть тот же самый трюк, что и в прошлый раз. Даже той же самой фразой! Это ставило Сару в его восприятии на какой уровень, животного? Или машины?
    Об этом Элен и говорила, не так ли? Она знала. И вот это случилось.
    – Дуглас? – повторил Джонсон. – Эй, с тобой всё впо...
    – Закрой пасть...
    Он действительно замолк. Удивление на лице быстро сменилось догадкой.
    Сара готова была вцепиться ему в горло. В прямом смысле, голыми руками. Как Клара когда-то показывала. Нужно только хорошенько вдавить пальцы в ямку на шее, бонусные очки, если ногти хорошенько наточены...
    – Чертов ублюдок, – злобно прошипела Сара. – Да кем ты меня считаешь?! Кем ты считаешь себя?! Ты же не думал, что твой поганый фокус прокатит дважды, мразь?
    Внутри у неё всё буквально пылало. Такого ещё не случалось за всю жизнь, Сара совершенно не желала никак себя ограничивать.
    Тирада ненависти ошеломила Джонсона всего на секунду, как и полагается неожиданному раздражителю. Затем он вернулся к своей самодовольной норме. На лице появилась брезгливая досада. Он поднялся.
    – Черт, вот сучка, – обронил Джонсон. – Ну как хочешь. Будешь играть целку, будет по-плохому.
    Он двинулся к выходу, небрежно обронив через плечо:
    – Времени у меня нет, тем более на такую херню. Если хочешь свой плюс, напрягись, чтобы у меня было время прочитать твою писанину. И не наворачуй сильно академично, не люблю.
    Феерическая наглость его заявления совершенно ошеломляла. Сара буквально сбилась с мысли на секунду, не в состоянии поверить, что он имел в виду именно то, что имел.
    Карл Джонсон был настолько уверен, что она пойдёт на всё ради высшего балла, что всерьёз ожидал, будто она, как послушная машинка по производству домашки, поднесёт ему готовые эссе и доклад на золотом блюдце.
    Карл сделал всего несколько шагов, когда до него донёсся едкий злой смех. Сара не могла совладать с собой, жутковатый звук вырывался из её груди как кислота, проедая себе путь наружу.
    – Ты и вправду «золотой мальчик».
    Джонсон резко обернулся
    – Что ты там вякнула, сука? – Он даже не скрывал холодной угрозы.
    – Ты что же всерьёз полагаешь, что я под тебя прогнусь, ты... ничтожество. – Сара сплёвывала слова из кипящей злобы. – Будешь читать то, что сам подготовишь, недоумок. И молись, чтобы твой лепет хоть немного совпал с моим докладом.
    – Мелкая сучка! – рявкнул Джонсон, теряя всё хладнокровие. – Ты хоть понимаешь, на кого нарываешься?!
    Сара ответила удивительно звонким смехом. На самом деле, она не понимала. Адреналин в крови жёг вены изнутри. Ей было всё равно.
    – А что ты сделаешь, отродье? – холодно ответила она. – Побежишь звать своих анальных рабов?
    – Закрой пасть, – прошипел Карл. – Одно моё слово и ты...
    – Одно моё слово, Джонсон! – рявкнула Сара. – Хочешь попробовать, у кого тяжелее?!
    Тот осёкся. Его отец владел чуть ли не половиной активов школы. Другой половиной владел некто мистер Дуглас.
    – Потряси своим хозяйством перед дружками, золочёный!
    Джонсон рванулся к Саре намереваясь схватить её за руку. Но девушка резко отскочила назад, разрывая дистанцию. Подобная реакция на резкие движения в её сторону за последние месяцы стала рефлексом.
    К сожалению, программного костыля больше не было. Сара с оглушительным под высокими сводами грохотом опрокинула свой стул. На них уставился с десяток глаз. Кто бы мог подумать, что в библиотеке могут быть и другие посетители.
    Сара машинально приняла стойку, даже не отдавая себе отчет, что против этого подонка шансов нет. Впрочем, она была готова разодрать всё, до чего сможет дотянуться.
    Возможно это отразилось на её лице, возможно из-за того что на них смотрели, но Джонсон медлил. Воспользовавшись заминкой, Сара судорожно сгребла свои вещи и рванулась к выходу.
    Только выскочив из школы на свежий воздух, она решилась замедлиться. Возбуждение быстро выветрилось, как и положено защитной реакции. Теперь пришла волна усталости. Сара на дрожащих ногах спустилась по ступенькам, опираясь на массивные каменные блоки перил.
    Мысли в голове не желали оформляться во что-то внятное, но это и к лучшему. Чем позже она в полной мере осознает, что случилось, тем меньше шанс сердечного приступа.
    Она только что гарантировала себе всё то, чего так параноидально старалась избежать многие годы.
    Кода она положила руку на перила в очередной раз, то попала на что-то из холодного пластика, что поехало под рукой, заставив шатнуться.
    – Эй, какого чёрта!
    Сара испуганно шарахнулась в сторону. Парень в странной цветной бондане слез с перил и поднял со ступеней карманную солнечную батарею. Шнур тянулся к телефону в его руке.
    – Совсем не круто, подруга, – досадливо сказал он, осторожно отряхивая черный прямоугольник. – Смотри что делаешь.
    – Прос... прости.
    Парень снова расстелил батарею на перилах и вскочил на своё место.
    – Эй, что-то ты неважно выглядишь, – заметил он. – Не хочешь сходить в медпункт?
    – Нет, – резко ответила Сара.
    Парень удивлённо приподнял брови от такой реакции.
    – Я... Мне просто нужно домой, – выдавила Сара, заставляя себя перейти на скорый шаг.
    – Ступай осторожней, подруга, – сказал парень ей в спину.
    Покинув территорию академии, она поняла, что не может сбавить темп. Сару гнало вперёд как одержимую. Хоть от внутренних проблем ей и не сбежать. Но в своей квартире она хотя бы сможет метаться сколько угодно, без шанса, что попадет под машину или врежется в кого-то.
    Автобус как назло только что отошёл. Следующие пять минут ей предстояло судорожно держать себя в руках. Стоять спокойно в таком состоянии было куда сложнее, чем казалось.
    Звонок мобильного напугал её до колик. От номера возникло плохое предчувствие, но сбрасывать было бесполезно. Это только её разозлит.
    – Что тебе, Рэнси? – не скрывая раздражения, произнесла Сара.
    – Хэй, ты не поверишь! – радостно раздалось из динамика. – Мне рассказали как кто-то, кто выглядит прям как ты, наорал на СиДжея в библиотеке и свалил, а он остался стоять как грёбанный идиот!
    – О Господи...
    Разумеется, об этом немедленно разнесут весть. Вся школа будет знать уже к вечеру, включая уборщиков и хомячков в теплицах. Не стоило и надеяться, что стычка останется между ними, раз их видели.
    Испуганный скулёж вызвал на другой стороне линии приступ счастливого смеха.
    – О, это просто бесподобно, – проворковала Рэнси и сменила тон: – Но серьёзно, что там случилось?
    – Я... А ты как думаешь?! – с прорвавшейся злобой рявкнула Сара.
    – Ооо, – протянула Рэнси. – Так он действительно попытался подкатить свои яички дважды? Бооже, да он и вправду дебил. Похоже, он всё-таки принял пару лишних ударов на прошлой игре.
    – Жаль, что свою долбанную шею не сломал, – досадливо сказала Сара.
    – Надо же, заговорила как настоящая леди, – хихикнула Элен. – Тебе понадобится этот настрой...
    – Да пошла ты!.. – Сара задохнулась от безнадёжной злости.
    – Эй, эй, полегче, – примирительно произнесла Рэнси. – Расслабься, маленькая жертва.
    – Да уж, – беспомощно просипела Сара, мгновенно выгорая. – Осталось только принять как чемпион...
    Рэнси снова рассмеялась.
    – Ладно, давай-ка отложи лезвия и таблетки в сторонку. Ничего с тобой не будет.
    Сара издала нервный бессильный смешок.
    – Неужто?..
    – СиДжей не так крут, как любит думать, этот кретин, – авторитетно сообщила Рэнси. – А его подстилка... как там её? Короче, даже страницу заличить не может, совсем тупая, блиин... Ох, чёрт! Ладно, бывай.
    Рэнси поспешно отключилась. Это было странно, но сейчас Сара только отстранённо это отметила.
    Автобус подошёл через минуту. Как всегда полупустой, Саре удалось примоститься в дальней части. Привычные виды, проплывающие за окном, и раньше сливались массу бессмысленных картинок. Но сейчас она не замечала вообще ничего. Мысли сжигал ужас.
    В библиотеке она так разозлилась, что не отдавала себе отчёт что делает. Её выступление было простой бравадой, несомой на волне адреналина. И сейчас, когда пришла пора осознать свои поступки, Сара предстала перед жуткой правдой.
    Всё то, чего на так боялась столько лет, случится.
    Она всегда боялась стать изгоем. Всегда боялась издевательств. Ей не нужны были причины и прецеденты, чтобы держаться ниже любой травы. Она боялась всегда. Переход в старшую школу был ужасен. Хоть быстро стало ясно, что она не самая привлекательная жертва, Сара всегда с ужасом ждала, что сделает что-то неправильно и всё изменится.
    И вот это произошло. Ни за что в жизни стычка с самым популярным парнем в школе пройдёт без проблем.
    Оказавшись в квартире, она машинально переоделась в домашнее и включила компьютер. Каждое действие давалось, будто сквозь плену боли. Приходилось прилагать значительные усилия, чтобы сдержать себя в руках.
    В конце концов, она сдалась и с болезненным стоном заметалась по комнате. Голова раскалывалась. Она не могла думать ни о чем другом, кроме того ужасного будущего, что её ждет.
    Ирония была в том, что Саре так долго удавалось избегать стычек с окружающими, что теперь, когда всё пошло вразнос, она оказалась совершенно не готова к проблемам.
    Сара поймала себя на том, что хочется плакать в голос. И не просто так, а кричать от беспомощности. Держать в себе было невозможно. Мелькнула мысль поговорить с кем-то.
    Сара посмотрела на тихо шуршащий компьютер. Вариант был только один.
    Девушка включила клиент и замерла, сомневаясь, стоит ли вообще его беспокоить. Они общались свободно, но Сара понятия не имела, где у него будет предел терпения. Какое ему дело до её школьных, детских проблем.
    Замигала иконка вызова и Эдди ответил почти сразу. Он действительно живёт возле компьютера.
    – Привет, Сара. Что-то ты рано сегодня. Сбежала из школы?
    Эдди говорил с усмешкой. Сара только сильнее засомневалась, что стоило его беспокоить.
    – Я... просто...
    – Хм? Что такое? – удивленно переспросил Эдди.
    – Я... у меня...
    – Что-то случилось? – встревоженно спросил Эд. – Как-то ты странно звучишь...
    Впрочем, раз уж она уже позвонила.
    – О Господи, Эдди!.. Я не знаю, что мне делать! Это всё чёртовы пары на биологии!.. Как же я это ненавижу! Почему нас обязательно должны повязывать с кем-то...
    Сара сорвалась в поток бессвязных жалоб. Со слезами в голосе она изливала свою горечь, не в силах сдержать стресс.
    – ...и теперь... теперь...
    В конце её лепет и вовсе сошёл на невнятный беспомощный скулёж. С другой стороны, это выражало её состояние как нельзя лучше.
    – Ясно... – протянул Эд. – Так, милая, возьми себя в руки. Ты слышишь?
    Сара подавленно шмыгнула носом.
    – Если бы я могла... – жалобно протянула она.
    – Всё ты можешь, – твёрдо заявил Эд. – Слушай меня. Всё будет в порядке. Ты слышишь? Ничего он тебе не сделает. Вы с этим уродом даже не одноклассники. У вас нет ничего общего. Вы вместе бываете в одном помещении сколько, раз в неделю?
    – Два... – выдавали Сара. – На биологии...
    – Ну, тогда, конечно, большая разница, – с лёгким сарказмом произнёс Эд. – Поверь мне, неважно кто он там такой и что у него за репутация, я гарантирую, что щелчком пальцев он армию фланкирующих не соберёт. Тем более на ровном месте.
    – Ты говоришь прям как Рэнси, – пробурчала Сара.
    – Это которая тебя донимает в школе? – уточнил Эд. – Ну... вот и всё. Если даже она понимает, то... всё. Тебе нужно просто расслабиться.
    – Но ведь!..
    – Сара, – прервал Эд, – не нужно бояться. Всё будет в порядке. Просто не нужно бояться.
    – Но в этом-то и проблема, – прохныкала девушка. – Я не могу перестать.
    – Просто прекрати думать о плохом, – посоветовал Эд и строго добавил: – На пути домой ты ведь только и воображала как тебя суют головой в унитаз, или что там теперь у школоты в моде? Так?
    – Может быть... – пролепетала Сара.
    Эд был прав на все сто. Именно об этом она и думала. А ещё думала о том, как хорошо было бы свернуться комочком и безболезненно умереть в тоске и одиночестве.
    – Я так и думал. Ничего такого не случится. Хотя...
    – Вот именно... – тоскливо сказала девушка.
    – Держи себя в руках, – строго приказал Эд. – Но всё же. Если что случится, я... могу оказать воздействие. Думай об этом, может, тебе станет легче.
    – Оказать... воздействие? – озадаченно спросила Сара. – Эдди, о чём ты говоришь?
    – Неважно, – отрезал Эд. – Просто... имей в виду. Если кто позволит лишние телодвижения, скажешь мне, ладно?
    – Эдди... ты... ты же не...
    Сара понятия не имела о чем он, да и не уверена была, что хотела иметь. У неё возникло плохое предчувствие.
    Но в любом случае, Эд предлагал ей помощь. И почему-то она даже не сомневалась, что он может её оказать.
    – Хорошо... – произнесла Сара. – Спасибо, Эдди.
    Когда они отключились, Сара чувствовала себя не пример лучше. Конечно, внутри всё сжималось от мысли, что завтра придётся снова идти в школу. Она весь день проведёт как на минном поле, она даже не сомневалась. Хоть бы все эти заверения оказалась небеспочвенны. Сара понятия не имела что делать, если что-то случится.
    Раньше у Сары никогда не было никого, кому можно было бы выговориться. Мысль о том, что она может пожаловаться Эду, придавала сил. Это было приятно.
    
    
    Неделя перед тестами пролетела быстрее, чем казалось. Хоть порой ощущалось, что она тянется мучительно медленно. Особенно в школе.
    Сара всё ещё могла расслабиться только когда пересекала порог дома. И сегодня она вернулась совсем измотанной.
    Сам собой возник вопрос – стоило ли оно того? Она снова получила высший балл. Хоть и не идеальный, но всё же. Но чего ей этого стоило. Готовиться пришлось как проклятой, она отстала сильнее, чем думала.
    И вся эта ситуация с Джонсоном совсем не помогала. Хоть это была не большая потеря, но Сара старалась убраться из школы при первой возможности. А значит никакой библиотеки.
    Узнав, что у неё скоро тесты, Эд посоветовал Саре воздержаться от игры. Погружение хоть и не выматывает физически, всё равно оставляет некий след и не может заменить полноценный сон.
    Кроме того, Сара была не уверена, что сможет нормально функционировать в игре. Она не могла просто взять и отключить все свои тревоги. Мысли о том, что она, возможно, на себя навлекла, не давали покоя.
    Она так и не вошла в игру в тот день.
    Но быстро стало ясно, что вернуться к довиртовской жизни тоже непросто. Несмотря на то, что играть не особо хотелось, она всё равно об этом думала. После уроков она не знала чем себя занять. Раньше ответом был Миф, комплект на голову и – вперёд к приключениям! Совсем как обещали рекламные адды. Но раз она собралась отдохнуть, то приходилось находить другие способы отвлечься от проклятой зубрёжки.
    Это поиск был довольно странным опытом. Слегка растерявшись, Сара даже сделала что-то такое, на что не могла решиться, на полном серьёзе, годами.
     Она уже давно хотела завести себе домашнюю грядку. Конечно, Сара могла позволить себе любые овощи и фрукты, о каких только можно подумать, но ей всегда хотелось вырастить что-то самой. И теперь, когда родители отправились на другой конец страны, а её жизнь рушилась у неё на глазах, не было лучшего времени чтобы просто перестать волноваться и ринуться в омут с головой.
    Комплект доставили уже на следующий день, и она очень эффективно отвлеклась, занимаясь сборкой садовой башни. К её ужасу оказалось, что установка подключается к смарт-системе квартиры, чтобы контролировать окружающую среду как можно эффективнее. Разумеется, это добавило дополнительных проблем с настройками.
    Но, кажется, у неё получилось. Ростки показались из-под земли по графику, пару дней спустя, и теперь девушка прямо у себя на кухне могла любоваться рядами нежных зелёный всходов. Когда-нибудь всё это точно принесёт плоды.
    Хоть принимая установку Сара, разумеется, раскаиваясь в поспешности своего решения, возня с растениями её и вправду очень успокаивала. Она и раньше заботилась о цветах с удовольствием, но теперь от её увлечений будет явная польза.
    В конце шестого дня Сара поняла, что уже не скучает без вирта. И странным было не это, а то, что, пока её не отпустило, она даже не понимала, как сильно ей не хватало игры.
    Группа отнеслась к исчезновению Шэдоу с пониманием. С её позволения Эдди сказал правду, что ей нужно готовиться к тестам в школе. Сара сомневалась, стоит ли признаваться, она стеснялась того что ещё школьница. Последнее, что ей было нужно, это пренебрежительное отношение.
    Но к её удивлению в ответ пришло письмо от Лары, которая взяла адрес у Мари. Казалось, девушки скучают без возможности потискать Сару в игре, но никто не требовал вернуться как можно быстрее.
    И хоть это было хорошо, Сара втайне надеялась, что реакция будет более... значительной. Невольно вспоминались похвалы товарищей, как они говорили, что у неё талант, и какой она отличный стопер, и как она хорошо играет...
    И как она нужна им в группе. Но вот её нет, и все, похоже, не так уж страшно.
    Дела в школе шли неплохо. И неплохо в данном случае означало, что Джонсон, кажется, действительно не стал натравливать на неё других учеников. Но даже без этого Сара всё время ждала, что что-то случится. Целыми днями она была как на иголках и выматывалась, будто после смены в горном карьере. Рэнси её состояние явно забавляло.
    До самой сдачи работ Сара даже не смотрела в сторону Джонсона. Её посещала мысль, что стоит хотя бы узнать по поводу текста доклада, но она не решилась бы подойти к нему даже под угрозой смерти. Было не столько страшно, сколько противно. Сам Джонсон тоже не спешил сделать первый шаг.
    Сегодня они сдали доклад. Сжав себя в кулаке, Сара читала с каменным лицом, стараясь не сбиться. Получилось даже лучше, чем она рассчитывала. Но что было куда более удивительно, её доклад почти совпал с работой Джонсона. Похоже, что ему пришлось поработать над эссе самому.
    Проклятый ублюдок мог, если хотел. Возможно, он просто счёл Сару ниже своего уровня даже для того, чтобы поставить её на место.
    Ей было всё равно. Она просто была рада, что всё закончилось.
    С наступлением вечера Сара поспешила закончить с делами по дому. Сегодня она собиралась войти в игру.
    Хоть по правде если бы она не договорилась о встрече заранее то, скорее всего, просто легла бы спать. Она уже привыкла засыпать с книгой в руках как раньше.
    За эти несколько дней она поняла насколько странная, на самом деле, её привычка читать книги. Не просто тексты на планшете, а настоящие, бумажные книги.
    В детстве, когда отец привёз в город библиотеку из старого дома, она на долгое время забросила свой тогдашний планшет. Хоть и сильно им гордилась: она была чертовски послушной, чтобы заработать себе ту модель.
    Но книги стали для неё, чем-то особенным. Ей казалось, что она обнаружила что-то необычное, сделала что-то, что никто никогда раньше не делал.
    Позже, когда она поняла какая это дурость с её стороны, ощущение прошло. Но сейчас она начинала думать, что возможно в её детских фантазиях что-то было. Книги позволяли отвлечься от постоянной безотчётной тревоги.
    Бросив кроткий взгляд на стол, где лежал том в тёмной кожаной обложке с закладкой между станиц, Сара надела комплект и устроилась поудобнее. Она должна войти, хоть ненадолго.
    Она уже давно хотела поблагодарить Эдди за поддержку. Лицом к лицу, не по телефону.
    Оказавшись в личке, Сара задумчиво прошлась по комнате. Всё было совершенно так, как она оставила. В вирте было всё равно, сколько времени прошло.
    Покинув здание Храма, она направилась к месту встречи. С удивлением Сара отметила, что ощущение дискомфорта, донимавшее её при ходьбе в последние несколько дней, куда-то исчезло. Девушка озадаченно хмыкнула, привычным движением перехватывая посох поудобнее.
    Завидев знакомые фигуры рядом с фонтаном на площади, Сара ощутила отчётливый прилив радости. Нетерпелось узнать, как её примут после такого перерыва. Она соскучилась по своим друзьям.
    Первым её заметил Эдди. Он улыбнулся и приветливо ей помахал. Но остальные, похоже, не обратили на это никакого внимания.
    Мария и Джефри ссорились.
    – ...и я даже не буду заставлять тебя покупать его за свой счёт. Чего ты так упираешься? – раздражённо произнёс Джеф.
    – Ты просто хочешь купить новый, чтобы с ним... играться! – Мари с чего-то замешкалась на последнем слове.
    – Как будто тебе не всё равно! Ты же сказала...
    – Ты точно как отец, когда вы купили тот дурацкий гриль! – взвыла Мари.
    – Это не... – Джеф заметил Сару: – Шэдоу! Скажи этой балбеске!
    – Да, скажи мне!
    Сара опешила от такого поворота.
    – Эм... Что происходит?
    – Отвратительная сцена, – лаконично заявил Эд.
    Кларисса тяжело вздохнула с отчётливыми нотками раздражения.
    – Ничего подобного! – рыкнула Мари. – Просто пытаюсь отговорить своего дурного братца от очередной глупости.
    – Чем дольше ты споришь, тем больше мне кажется, что ты всё-таки виновата, – заявил Джеф.
    – Что?! – задохнулась Мари. – Ах ты!... В отличии от тебя, я не настолько мелочная!
    Она добавила что-то на испанском. Джеф раздражённо фыркнул, Кларисса озадаченно приподняла брови.
    – Да что случилось? – потребовала ответа Сара.
    – У них сломался их пищевой принтер, – ответила Клара. – И теперь...
    – Он нам не нужен! Я справлюсь без этого куска железа, – заявила Мари.
    – Ты ведь это не серьёзно? – с издёвкой заметил Джеф. – После прошлого раза...
    – Заткнись! У меня получается отлично, правда Сара?
    – Эм... В каком смысле?
    Хором:
    – Готовить!
    – А... ну...
    – Ха, я так и знал, – хмыкнул Джеф. – Не вздумай её выгораживать!
    Мари забежала Саре за спину и обвиняюще ткнула пальцем в брата.
    – Скажи ему!
    – Так, хватит! – вмешалась Клара.
    Кларисса оттеснила Марию и приобняла Сару за плечи.
    – Вы уже всех достали, – раздражённо сказала она. – Прекращайте свои разборки или выметайтесь из игры и подеритесь в реале!
    Родственники синхронно фыркнули и отвернулись друг от друга. Повисла пауза.
    – Так вы собираетесь покупать новый принтер или нет?
    – Эдди! – угрожающе шикнула Клара.
    – Да я просто спросил...
    Над игроками возникла напряжённая тишина. Сара понурилась. Их встреча прошла совсем не так как она надеялась.
    – Так, эм... где остальные? – несмело спросила она.
    – Хороший вопрос, – ответил Эдди и повернулся к Джасперу: – И где же остальные?
    – Понятия не имею, чувак, – пожал плечами тот. – Крис должен был уже зайти.
    – А Норис? – спросила Сара.
    – Сбежал, – Клара поджала губы. – Впрочем, я его не виню.
    Мари недовольно фыркнула. Эди обернулся, заметив кого-то в толпе.
    – Тим.
    К группе приближался Тимоти. Он был один.
    – Эй, где остальные? – спросил Джаспер.
    – Да я как раз... по этому поводу, – медленно произнёс Тим. – Я просто зашел, чтобы вас предупредить. Криса и Лары не будет сегодня.
    – Почему? – удивилась Клара. – Что-то случилось?
    – Да... Ну, то есть, нет. – Тим явно пытался что-то придумать. – У них изменились планы.
    – Что за планы-то? – спросил Джеф. – Крис как бы лидер группы, и поэтому...
    – Это не надолго, – заверил Тим. – Просто непредвиденные обстоятельства. Он бы сам предупредил, но он... я не знаю. Может сеть не работает или типа того.
    – Ясно... – протянул Джеф.
    Сара заметила скептическое выражение на лице Эда. Ей и самое не нравилось происходящее. Тимоти явно что-то не договаривал. Это было тем более странно, ведь он всегда был таким открытым, хоть и немногословным.
    – А что на счёт тебя? – спросила Клара. – У тебя тоже что-то не так?
    – Да нет, просто... – парень запнулся. – Мне нужно отдохнуть. В последнее время что-то устаю сильно.
    Когда Тимоти ушёл обратно к Храму, игроки озадаченно переглянулись.
    – Ну, если так, то сегодня групповую работу брать не имеет смысла, – недовольно заключил Джеф. – С неполным составом...
    – Только время потратим, – закончила Кларисса. – Пожалуй, посмотрю одиночный квест. Пока, ребята.
    – Погоди! – Джаспер двинулся следом. – Как на счёт компании?
    Клара смерила его оценивающим взглядом
    – Ну, если думаешь, что справишься...
    – Эй, полегче, мисс!
    Они направилась к Гильдии.
    – Я... – начал Джеф, но осёкся. – Думаю, нам стоит выйти.
    – Вот именно! – недобро произнесла Мари.
    Они уже отошли на несколько шагов, но Мари вдруг остановилась.
    – Ой, я кое-что забыла.
    В мгновенье ока она оказалось возле Сары.
    – Чт?.. Кхг!..
    Мари сдавила её в медвежьих объятиях. Хоть она и была худощавой девушкой, основной характеристикой мили была сила.
    – Задушишь... – пискнула Сара.
    – Ммм... Я рада, что ты вернулась, – довольно сказала Мари, отпуская жертву.
    – Ага... Фух.
    Сара перевела дыхание. Казалось, ещё немного и у неё треснут рёбра...
    Мари обернулась брату и сердито скомандовала:
    – А ты чего встал? Так, всё, мы идём домой.
    Зацепив Джефа под руку, она поволокла его за собой. Эд и Сара остались одни.
    – Что, не совсем то, что ты ожидала? – поинтересовался Эд.
    – Нет, что ты... – Сара отчаянно мотнула головой. Но потом понурилась: – Так очевидно?
    Она и вправду была разочарована. Впервые в игре за долгое время и все просто разошлись по своим делам. Это было... обидно.
    – Так эгоистично с моей стороны, правда?
    – Ну, это как сказать... – протянул Эдди и погладил Сару по голове. – Не хмурься, солнышко. Это просто совпадение.
    – Ты думаешь? – серьёзно переспросила Сара. – Тим... Он что-то не сказал нам, так ведь?
    – Думаю, так, – согласился Эд.
    – Но... почему? – удивилась Сара. – Ты думаешь, что-то серьёзное? Такое было раньше?
    – В смысле? Пока тебя не было? Да нет... хотя... Крис пару раз заходил позже обычного.
    Сара нахмурилась.
    – Они ведь не говорят, что происходит, да? – спросила она упавшим голосом. – Теперь я понимаю, что ты имел в виду...
    – Что?.. Ах, это. Да успокойся, может у них и впрямь какие-то проблемы, которые нас не касаются...
    – Нет, – твёрдо сказала Сара. – Они что-то скрывают. Я знаю. Я... чувствую.
    Она осеклась и смущённо покраснела. Эд был вправе рассмеяться от её заявлений. Но он, кажется, разделял её подозрения.
    – Ну, если ты хочешь узнать наверняка, то придется с ними поговорить, – серьёзно заметил он.
    – Эм... Ты думаешь, они станут говорить?
    Сара мгновенно потухла. «Поговорить» имелось в виду «призвать к ответу». А Сара уж точно не хотела ни на кого нажимать.
    – Нет, – подтвердил Эд её опасения. – Но ты можешь что-нибудь придумать.
    – При... придумать? – удивлённо переспросила Сара. – Как что, например?
    – Что-нибудь. Эй, это же ты хочешь знать правду.
    Сара понурилась. Как она и ожидала, ничего не будет легко.
    – Ну же, выше носик. – Эд приподнял её подбородок.– Я тебе помогу если что.
    – Спасибо, – слабо улыбнулась Сара, – я подумаю...
    – Вот и славно. Кстати, я хотел поговорить с тобой кое о чём.
    – Конечно.
    – Давай найдем место, где... потише.
    Они двинулись вдоль набережной в поисках площадки, где было поменьше людей. Недалеко от подъёма в Верхний город нашлось подходящее место, и они пристроились возле ограждения на небольшом выступе над морем.
    – Сара, помнишь, я как-то раз говорил, что хотел найти «кое-что»? – начал Эдди.
    – Да. Ты сказал, что начал играть, потому что... заинтересован в этом... «кое-чём».
    – Это... наверно это прозвучит странно, но это пасхалка. Ты ведь в курсе...
    – Да я знаю, что это такое. Я тоже играла в игры, знаешь ли.
    – Верно. Начну с начала, пожалуй. Я уже говорил что мы с Аланом были друзьями... Это тот парень, который теперь глава команды Мифа.
    – Я помню.
    – Так вот. Когда я учился в ASU4, мы... мы занималась много чем, но был один проект, который... это было чудо, что наш куратор согласился... В общем, мы участвовали в создании экспериментального аппарата, который должен был позволить летать.
    Слова Эда прозвучали довольно странно. Он говорил так, будто они как минимум пробили дыру в пространстве, и Сара подумать не могла, что они решали такую тривиальную задачу как личное средство передвижения в воздухе. Подобных устройств было уже немало.
    – В смысле... что-то вроде ховер-пака? – озадаченно спросила Сара.
    – О, нет-нет-нет, – Эд с усмешкой покачал головой. – Мы делали...
    Он вдруг тоскливо вздохнул.
    – ...гравитационные крылья.
    – Но... это... – ошарашенно произнесла Сара. – Ты имеешь в виду антигравитацию? Разве это достижимо?
    – Нет, – коротко ответил Эд, поджав губы. – Разумеется, всё позорно провалилось. Очевидно, что энергетика всё ещё не на том уровне, чтобы контролировать магнитные поля достаточно тонко.
    – О, я понимаю, – сочувствующе сказала Сара. – У вас не хватило мощности?
    – Разумеется, – досадливо ответил Эд. – Проводники должны быть размером с долбанный самолёт, а при таких габаритах... да. Чертов замкнутый круг. В общем, испытания благополучно провалились, а потом... у нас возникли другие проблемы.
    Сара догадалась, что он имеет в виду размолвку по поводу движка Мифа.
    – Позже, в один прекрасный день, меня одолело желание посмотреть, чего же там Алан добился со своим проектом. Сначала я решил почитать только общую информацию, но потом зацепился за одно, потом за другое... ты знаешь, как это бывает. Эффект вики. Короче, я наткнулся на список потенциальных легендарных предметов. И представь моё удивление, когда одним из них оказались... я поверить не могу, что он их так назвал... Крылья.
    – То есть... Алан поместил в игру ваш проект?
    – Видимо, так и есть. По описанию очень похоже. Это приспособление, которое крепится за спиной и позволяет пользователю парить в воздухе. Я просто не вижу других вариантов, это должно быть оно.
    – Так ты ищешь Крылья? – поняла Сара.
    – Не совсем так... Но, да, я хотел бы посмотреть на эту штуку, – Эд усмехнулся. – Знаю-знаю, дешёвые сантименты, но...
    – Вовсе нет! – горячо заверила Сара. – Я думаю...
    Девушка осеклась и смущённо покраснела. Эд удивленно приподнял брови.
    – Что?
    – Эмм... – Сара отчаянно смутилась. – По-моему это... мило...
    – Авв... – Эд погладил её по голове. – Ты такая добрая.
    – Прекрати...
    Сара сердито сбросила его руку.
    – Ты уже знаешь, где они? Крылья, в смысле.
    – Нет, конечно. Об этом я и хотел поговорить. Недавно я обнаружил, что искать, наверно, действительно нужно в Аусклифе.
    Аусклиф был одним из северных городов, на границе с владениями Падшего лорда из Айрон Кип.
    – Видишь ли, с Крыльями связана легенда... Чёрт, я даже не знаю точно, что они существуют. Как я и сказал это просто возможность. Так вот, их создал лорд Аусклифа во времена вторжения Аутера. В Первой войне они были утеряны и... всё. Игроки землю носом роют, но зацепок пока никаких.
    – Но ты всё же собираешься искать, – понимающе протянула Сара.
    – Я сильно сомневаюсь, что это совпадение, – Эд кивнул. – Он назвал их Вороновы Крылья, мы красили свой прототип в чёрный. Я на... девяносто девять процентов уверен.
    – И что ты собираешься делать?
    – Ну, зная Ала, то Крылья наверняка спрятаны очень старомодно. То есть за барьерами из необнаружимых цепочек совершенно алогичных сиквенсов. Чёрт, это если наводка на предмет вообще существует в природе... С него станется просто поместить их в толще грунтового слоя и хранить там, как трофей серийного убийцы.
    Эд сделал паузу.
    – Мы с Алом довольно странные люди, если ты ещё не поняла.
    – Кажется, я начинаю... – Сара вдруг запнулась, поняв кое-что, и осторожно спросила: – Эдди... Так значит ты... уйдёшь? Ты упомянул Аусклиф...
    – Да... – протянул Эд. – В этом всё дело. Я, скорее всего, перебазируюсь в Аусклиф. Наверняка придется фармить репутацию пока глаза на лоб не вылезут...
    – Но... как же мы? Наша группа?
    В голосе Сары прозвучала печаль граничащая со скорбью. Когда до неё дошло, что Эдди хотел ей сказать, она тут же безнадёжно расстроилась.
    – Ох, милая, ну что ж ты так... – виновато протянул Эд. – Ведёшь себя, будто я собираюсь уехать из страны. Мы сможем видеться хоть каждый день, святилища никуда не денутся.
    – Да, но... – Сара старалась звучать не слишком жалобно, – я хотела, чтобы мы были... ну, знаешь. Все вместе.
    – Н-да, я понимаю...
    Повисла напряжённая тишина. Сара чувствовала, что слишком уж расстраивается, заставляя Эда чувствовать себя виноватым на пустом месте. Но она ничего не могла с собой поделать.
    – Ты собираешься играть один?
    Эд помедлил.
    – Вообще-то... я был бы не против, если бы ты составила мне компанию, – признал он. – По-моему мы неплохо справлялись вместе и...
    – Иии?... – выжидающе протянула Сара.
    – Честно говоря, я не хотел бы втягивать в это других. Можешь считать меня параноиком, но... это довольно личное.
    – Но ты сказал мне, – логично заметила Сара. – Почему не другим? Ты же не думаешь, что они... что-то сделают?
    – Нет. Но мы друзья. Тебе я доверяю.
    Сара ощутила прилив противоречивых чувств.
    Признание Эда наполнило её странной радостью. Ей было приятно его доверие. Она уже давно считала его близким другом, но только теперь её чувства стали официально взаимными.
    Но в тоже время она отчётливо ощутила провал, пролегавший между Эдом и остальной группой. Несмотря на дружелюбное поведение, он не стал бы посвящать их в свои личные дела.
    И теперь Сара прекрасно понимала почему. Но не настолько чтобы просто взять и бросить друзей, с которыми провела столько времени. Особенно сейчас, когда всё стало... другим.
    Хотя, может, это было как раз подходящее время. Они с Эдом могут снова играть только вдвоём.
    Сара отмахнулась от этой мысли. Будет неправильно просто оставить всё и уйти. Она ведь хотела поговорить с Крисом и Ларой. Узнать, что у них происходит.
    – Эдди, я... хочу, чтобы ты остался, – попросила Сара. – Хотя бы ненадолго. Пока... эм...
    Она не знала, как правильно сказать, но Эд, кажется, догадался, что она имела в виду.
    – Ладно, я понимаю. В любом случае, я не собирался просто всё бросить и свалить. Крылья не нашли за целый год, никуда они не денутся.
    – Спасибо, Эдди. – Девушка радостно улыбнулась.
    – Так что будем делать? В смысле, с игрой?
    – Что?.. Ах, это... – Сара задумалась. – Знаешь... я не против выйти. Честно говоря, я кое-что хотела... почитать.
    Эд рассмеялся, заставив Сару покраснеть.
    – О, это порочное наслаждение реала, – продекламировал он.
    Сара покраснела ещё сильнее, но сердито фыркнула.
    – Ну знаешь... Ой! – Она вдруг спохватилась, вспомнив нечто важное. – Эдди!
    – Что?
    – Я... Я хотела тебя поблагодарить.
    – Что?.. Да ничего такого, я же говорил, я не спешу...
    – Нет, – Сара резко мотнула головой. – Я имела в виду другое. Я... я очень тебе благодарна за поддержку. Ну знаешь, тогда.
    – Ах, вот оно что.
    Эд взял руки Сары в свои и обнял её ладони. Девушка ощутила, как приятная тёплая слабость разливается по всему телу.
    – Я всегда рад тебе помочь, – мягко произнёс он.
    Сара почувствовала, что расплывается в счастливой улыбке.
    Эд был самым лучшим.
    
    
    Крис и Лара так и не вошли в игру в течении нескольких дней. На прогрессе их группы это сказалось не лучшим образом.
    Меченые возвращались с работы в отдалённой деревне, в предгорьях на западе. День выдался жаркий, святилище стояло далековато.
    – Блин, это был полный отстой, – раздражённо заявил Джаспер. – С такими темпами мы бы все на рес ушли!
    – Никто тебе не виноват, что ты плясал на самом краю, – огрызнулся Тим.
    – Хватить ныть, – поддержала его Мари. – Нужно внимательнее относиться к противникам вокруг.
    – Эй, не тебе приходиться жариться в доспехах на солнцепёке! – рявкнул Джаспер.
    – Смотрите-ка, опять танки ноют, – фыркнула Мари.
    – Между прочим... – начал Джеф, но его опередила Клара:
    – Успокойтесь все! Проблемы были, потому что на нас напали из засады, всего на всего.
    Эд хмыкнул, но промолчал. Как единственный рейнджер в группе, он был ответственный за разведку. Но в этот раз шайка мобов-бандитов чуть не сбросила их с обрыва, подкараулив на узком уступе. Впрочем, никто не стал пытаться спорить с ним.
    – Нам просто не хватает стоперов, – прохладней, чем обычно, заметил Норис.
    – Мы не можем просто пригласить новеньких, – недовольно заметила Клара. – Это задача для главы группы.
    – Почему он не входят в игру? – подавлено спросила Сара. – Тим, ты не знаешь?
    – Нет, я же говорил.
    Тимоти всегда отвечал, что ничего не знает. Сара не верила ни единому слову. Тим был парнем Лары, невозможно чтобы он ничего не знал.
    Она посмотрела на Джаспера. Тот заметил и попытался перевести стрелки.
    – Эй, Алана, ты же связалась с Ларой, так? – поспешно спросил он.
    – Это верно, но... – Мари недовольно хмыкнула. – Она просто просит играть без них. У них «всё в порядке».
    – Так почему они не скажут сами? – раздражённо произнесла Сара
    – Ты выглядишь какой-то сердитой, – заметила Кларисса.
    – Я хотела поговорить с Крисом, – не скрывая острых нот в голосе, ответила Сара. – Надеюсь, они скоро найдут немного времени.
    Её одарили удивлёнными взглядами, но Саре было всё равно. Неуверенность сильно раздражала, и почему-то она начинала злиться.
    Когда они добрались до города, пришло время решать, что они будут делать после задания. Раньше они наверняка устроились бы где-нибудь, чтобы посидеть вместе. Но не теперь.
    – Как на счёт Верхнего города? – предложил Джеф
    Группа ответила озадаченным молчанием.
    – Я собирался отправится Волтли, – сообщил Норис. – Если выйду сейчас, то успею добраться, пока не кончилось время.
    – Что ты там забыл? – удивлённо спросила Мари.
    – О, я знаю, – вмешалась Клара. – Собираешься посмотреть как дела возле Трясины?
    – Точно, – ответил Норис. – На севере я уже был. Думаю, стоит сменить место.
    – Ты... Ты ведь уходишь в рейдовый отряд? – пытаясь скрыть досаду, спросила Сара
    – Не сейчас. Просто хочу разведать обстановку.
    Когда Норис ушёл, Джаспер пожал плечами:
    – Похоже, его величеству надоело возиться с нубами вроде нас.
    – Не скажу, что я его осуждаю, – прохладно ответила Кларисса. – Шэдоу, милая не хочешь сходить со мной в гильдию магов? Мы давно не тренировалась.
    – А, это... – Сара замешкалась. Ей не помешала бы тренировка, но она покачала головой: – Нет, что-то я не в настроении.
    – Вот как. Ну, тогда до завтра.
    У остальных тоже нашлись дела. Мили отправились на рынок, форварды в Гильдию, а затем в таверну.
    – Ты в последнее время совсем грустная, – заметил Эди.
    – Да... – Сара тяжело вздохнула и сбивчиво призналась: – Мне... мне кажется, что всё разваливается на части.
    – Я понимаю
    Сара посмотрела него жалобным взглядом. Было намного легче, если рядом был кто-то, кому можно было свободно выговориться. Она знала, что может ему доверять. Эд не станет осуждать или насмехаться. Он просто выслушает.
    – Это... я знаю, что это очень эгоистично и глупо, но... это совсем не то, что я ожидала, – призналась она.
    Эдди приобнял её за плечи и успокаивающе погладил.
    Как и в тот раз, когда Эд бросил играть, сейчас Сара ощущала пустоту. Она не знала что делать. Единственное что её утешало, это присутствие Эдди.
    
    
    На выходных обычно играли больше всего. Но у Сары настроение было паршивое.
    Как только он вышла из храма, ей пришло сообщение, от которого у неё ёкнуло внутри. Сара вышла из храма и товарищи по группе действительно стояли совсем рядом. Все.
    – Да, да, мне очень жаль, – говорил Крис, обращаясь ко всем сразу. – Но ведь всё было нормально?
    – Это как сказать, – проворчал Джеф. – Всё-таки, некомплект форвардов и стоперов это всегда паршиво.
    – Я же извинился, – устало сказал Крис.
    – И сколько ещё раз такое может произойти? – ровно поинтересовалась Кларисса. – Просто чтобы мы были готовы.
    – Не говори так, будто это происходит постоянно! – вскинулся Крис.
    – Действительно народ, хватит быть такими ворчливыми, – попросили Лара.
    – Может, всё-таки хоть намекнёте, что у вас за проблемы? – нейтрально попросил Эд.
    – Да ничего особенного, – отмахнулся Крис. – Просто обычные бытовые неудобства.
    – Нет!
    Все удивлённо посмотрели на Сару. Та сделала несколько шагов к Крису, не спуская с него глаз.
    – Не веди себя так, будто нам всё равно! Потому что это не так!
    Сара почувствовала, как на глаза наворачиваются слезы, а голос предательски дрогнул.
    – Шэдоу... – тихо протянула Лара.
    – Пожалуйста... – сбивчиво произнесла Сара. – Не нужно так. Скажите что у вас случилось. Пожалуйста...
    Сара поняла, что вот-вот разревётся. Крис озадаченно умолк. Над группой повила напряжённая тишина.
    – Она будет плакать, – как бы между прочим заметил Эд.
    – Крис, может действительно... – начал Тим, но его прервали.
    Первой не выдержала Лара.
    – Ох, милая!..
    Подскочив к Саре, она сдавила её в железных объятьях.
    – Хк!..
    – Не смотри так, ты меня как ножом режешь, – пробормотала Лара, крепко прижимая Сару к груди, и обратилась к брату: – Я скажу им, Крис. Не могу видеть нашу малышку в таком состоянии.
    – Да, нет, не надо, – произнёс тот. – Я сам.
    Он тяжело вздохнул, будто собираясь с силами, и произнёс:
    – У меня проблемы с сердцем.
    На лицах игроков появилось понимание.
    – Скоро будет операция, – продолжил Крис. – В период подготовки обычно не до вирта, так что... да. Лара сидит рядом круглые сутки. Я просил её не волноваться, но...
    – Крис, только не сейчас тоже, – устало произнесла Лара. – Я не оставлю тебя одного. Хватит с нас родителей.
    – И это всё? – поинтересовался Эд. – Операция?
    – «И всё-о»?! – возмутилась Мари. – Боже, Дженсен, какой же ты козлина!
    – Эй!
    Почему-то именно эта фраза явно задела Эда всерьёз.
    – Нет, он прав, – прервал их Крис. – Нам не следовало играть в молчанку, просто...
    Повисла пауза. Крис явно не знал что сказать.
    – Ладно, мы поняли, – произнёс Джеф. – Но нужно было просто сказать. Ты же не думал, что кто-то будет... я не знаю, шутить над этим.
    – Да, нет, просто... не хотел никого волновать.
    – Но... ты ведь в порядке? – с опаской спросила Сара.
    – Конечно, всё будет хорошо, – твёрдо заявила Лара. – Крис, скажи ей!
    – Да, всё будет хорошо. Наверно...
    – Крис!
    – Да, вот поэтому я и не хотел говорить, – раздражённо произнёс тот.
    – А вы почему молчали? – поинтересовалась Клара, посмотрев на Тима и Джаспера.
    – Эй, это не моя тайна, – заявил Джаспер. – Я просил Криса сказать, но...
    – Аналогично. Мы пытались его убедить, – добавил Тим.
    – Спасибо, парни, – едко произнёс Крис, – отличная поддержка.
    – Знаешь, они правы, – заметила Лара. – Нам не нужно было скрывать.
    – Ну, теперь всё выяснилось, – сказал Крис. – Вы довольны?
    – Нет, – сердито буркнула Сара, отодвигаясь от Лары. – Нужно было сразу нам сказать!
    Парень устало вздохнул.
    Но напряжение спало. Пожурив Криса за его недоверие, его отправили за квестом в Гильдию. Сегодня их группа отправилась на выполнение задания в полном составе. Сара была рада.
    По правде, она ожидала, что всё будет совсем иначе. Она готовилась серьёзному разговору, готовилась выжимать из них признание по капле. Но в итоге просто чуть не разревелась. Возможно, это единственное на что она способна, давить на жалось. К счастью, этого оказалось достаточно.
    Сара, вообще, была в шоке от того, что всерьёз решилась на прямую конфронтацию. Раньше она ни за что бы не стала что-то у кого-то требовать. Она никогда этого не умела.
     Играть всем вместе было весело, совсем как прежде. И легко – даже довольно раздражающий квест на ловлю изменённых волков по всему лесу не смог поколебать хорошего настроения в группе, они разделались с заданием в два счёта. На дороге обратно в город атмосфера была явно теплее, чем раньше.
    Теперь, когда напряжение в группе разрешилось, Сара вновь радовалась наступлению выходных. Наконец-то впервые за долгое время они смогут поиграть все вместе, без всяких проблем.
    
    На следующий день она нашла товарищей на площади возле Храма. И сразу стало ясно, что что-то не так. Были все, кроме Тима.
    – Он точно ничего не говорил? – спросил Джеф. – Да что с вами такое, люди?..
    – Эй, у всех могут возникнуть проблемы, – отмахнулся Крис. – Но... честно говоря, не знаю. Он обычно предупреждал, если не сможет играть.
    – Об этом я и толкую, – сказала Джеф. – Лара, ну хоть ты-то знаешь?
    – Эй, а с чего это я? – вызывающе поинтересовалась девушка.
    – Ты знаешь, чего, – Джеф и глазом не моргнул.
    Лара раздражённо фыркнула. Крис примиряюще поднял руки, встав между ними.
    – Да ладно тебе. Я с ним поговорю, если это так критично, ладно?
    – Да... Ладно, может я и переборщил, – согласился Джеф.
    Они взяли работу для группы. Им снова попался эскорт корабля. Впрочем, они уже давно таких не делали. Сара поняла, что она скучала по морским прогулкам, когда можно было просто стоять на палубе, вдыхая солёный ветер.
    Пусть даже такие прогулки и заканчивались короткой жестокой схваткой. Не смотря на перерыв, меченые явно не потеряли своих навыков. Им даже удалось снова захватить корабль, отрезав пиратов от входа под палубу.
    На пути обратно Крис увлёкся обсуждением будущих вариантов для их отряда. Похоже, он всерьёз собирался двинуться к рейдовым зонам и, возможно, собрать рейдовый отряд.
    – У тебя, как и у всех остальных, совершенно нет опыта, – резко прервал его фантазии Норис.
    – Ну, ведь когда-то же надо его получить, так? – неунывающе отмахнулся Крис.
    Полутень неодобрительно хмыкнул.
    – Я прекрасно знаю, что ты и Кларисса не против уйти от нас в какою-нибудь рейдовую группу. Но если мы соберём свой отряд... – многозначительно произнёс Крис.
    – Ты ведь это не серьёзно? – раздражённо спросила Мари. – У наших магов даже нет дополнительных специализаций!
    – Ну так самое время взять, – отмахнулся Крис.
    – Если ты всерьёз хочешь попробовать рейдовые зоны, то вместо того, чтобы пробовать самому, лучше будет присоединиться уже существующей группе, – серьёзно заметил полутень.
    – Ооо, неужто у тебя есть план, Норис? – с очаровательной улыбкой проворковала Кларисса.
    Тот снова хмыкнул.
    – Что? Серьёзно?
    Похоже, что Крис не совсем понял что происходит.
    Сара задумалась о словах Мари. Она совершенно забыла, что её прокачка ещё не окончена и даже не думала о дополнительной специализации, хоть, скорее всего, уже могла её взять. У неё был почти кап духа.
    Если они всерьёз планируют двинуться на более сложный контент, то ей необходима вторая специализация. Но она понятия не имела что ей стоит взять. Всё как в тот раз, когда она не могла выбрать вторичную. Сара с досадой вспомнила, как после выбора вторичной недоумевала, чего она так тянула. Теперь всё было заново.
    – Эдди, – она подёргала друга за рукав. – Ты что-нибудь знаешь о допах?
    – Что? – Эд озадаченно нахмурился. – Ну, я знаю основы, но...
    – Хм... Как ты думаешь, что мне выбрать?
    – А какую ты хочешь роль?
    Сара недовольно сжала губы. Всё опять упиралось в её выбор.
    – Может мне стоит поговорить с Кларой, – задумчиво сказала она.
    – Поговори, – согласился Эд. – Раз уж ты собираешься остаться с группой, то вам стоит распределить роли между собой. Уверен, Клара тебе поможет.
    – Ага. – Сара улыбнулась.
    Но когда Эдди отвернулся, улыбка пропала.
    Его слова напомнили, что ей всё ещё придется выбирать с кем играть дальше, когда Эдди уйдёт. А это наверняка произойдёт уже скоро. Конечно, она могла играть то тут, то там, но это только приведёт к тому, что ей придётся выбирать каждый день – остаться с товарищами которым нужен стопер, или помогать Эдди который будет... рад её помощи.
    Саре отчаянно хотелось и того и другого. В конце концов, она просто сдалась. Может, будет лучше, если она просто подождёт.
    
    
    Разговоры о рейдовом контенте наполнили Сару странным возбуждением. В последнее время она так концентрировалась на проблемах, что совершенно забыла про самое главное в игре – веселье. Теперь, когда всё выправилось, перед ними открылось целое море возможностей. Не то чтобы они были закрыты раньше, но сейчас они могли играть все вместе, так что всё должно быть ещё лучше.
    Они договорились встретиться на площади возле фонтана. Когда Сара добралась туда, её встретила неприятная атмосфера раздражения и девушка быстро сообразила, в чем проблема.
    Были все кроме Криса, Лары и Тимоти.
    – Делайте ставки? – раздражённо произнёс Джеф.
    – Я пас, – отрезал Норис.
    – Тебе просто всё равно, не так ли? – поинтересовалась Мари.
    – Не вижу смысла, – холодно ответил тот.
    – Шэдоу, как на счёт тебя? – обратился Джеф к Саре. – Как ты думаешь, Крис опять забыл нам что-то сообщить?
    Сара разочарованно фыркнула. Похоже, они не могут нормально провести даже один день.
    – Расслабься, Джеф, – сказал Эд и посмотрел на Джаспера: – Давай просто спросим.
    – Что? – недовольно буркнул тот. – Слушай, я Богом клянусь, что всё было нормально. Без понятия.
    Эд устало вздохнул.
    – Ну, тогда просто... Эй, смотрите-ка.
    К ним приближался Крис. Возможно, на него и накричали бы, но, когда он подошёл поближе, стало ясно, что что-то произошло.
    В игре абсолютно все были в хорошей форме.
    Крис сейчас выглядел ужасно. Он казался... разбитым.
    – Я... у меня плохие новости, ребята, – глухо произнёс он.
    Повисла пауза.
    – Что случилось, Крис? – ровно спросил Эд.
    – Тимоти... мёртв.
    Мари испуганно ахнула. Сара ощутила, как её захлестнула волна болезненного жара. Сердце отчаянно заколотилось, а в голове зазвенела пустота.
    – Но... как же так? – медленно произнесла Мари. – Что произошло?
    – Неужели?.. – произнёс Джаспер. По его тону стало ясно – он знает.
    – Да... – сказал Крис. – Он... Похоже, это было самоубийство.
    – О Боже... – ошарашенно выдохнула Кларисса. – Бедная Лара... Она ведь... Это поэтому её нет, так ведь?
    – Да. Она... Кажется, она больше не хочет заходить в вирт.
    – Что? – удивился Эд
    – Нет, нет, это... Я не хочу, чтобы вы думали будто... Чёрт, я и сам не знаю. – Крис растерянно покачал головой. – Это всё так внезапно...
    – Это из-за его состояния? – спросил Джаспер
    – Точно. Лечение не помогло.
    – Что? Что там произошло? – требовательно спросила Мари. – Крис, ты должен нам сказать! Это...
    – Да, да, я понимаю... – Он помедлил. – Мы встретились с Тимом в больнице. Как и у меня, у него были проблемы с рождения. Но с его состоянием... Его и так постоянно мучали боли. А теперь, когда мы узнали, что надежды нет...
    – То есть, он... – Эд недоговорил.
    – Да, – Крис мрачно кивнул. – Мы даже подумать не могли... В смысле, всё было в порядке! По крайней мере, нам так казалось...
    Повисла напряжённая тишина. Близость внезапной смерти несла страх в сердце каждого.
    – Думаю, тебе нужно быть рядом с сестрой, – мягко сказала Клара. – Тебе нужно идти.
    – Да...
    Крис развернулся, чтобы уйти, но сделав пару шагов, остановился.
    – Мне жаль, что так вышло, народ, – с сожалением произнёс он. – Боюсь, мы уже не вернёмся в игру, так что...
    – Разумеется, – ответил Норис. – К чёрту игры, Крис. Тебе будет не до того.
    Эд шагнул вперёд.
    – Мы сожалеем, – произнёс он. – Правда.
    Крис просто кивнул и двинулся к площади. Джаспер молча догнал его и положил руку на плечо. Они пошли к Храму вместе.
    – Что за ужасный день, – сдавленно проговорила Мари.
    – Да уж... – согласился Джеф. – Может нам... ну, знаете.
    – Думаю, нам стоит побыть одним, – веско произнесла Клара.
    Она метнула короткий выразительный взгляд на Эда и ненавязчиво взяла Нориса под руку. Тот без пререканий позволил себя увести. Они двинулись куда-то в сторону Верхнего города.
    – Может, она и права, – произнесла Мари и повернулась к Саре. – Милая, как ты? Ты и слова не сказала.
    Сара промолчала, не поднимая взгляда. Она боялась даже вздохнуть слишком глубоко. В голове было пусто.
    Она ощутила, как её осторожно обняли за плечи.
    – Не беспокойтесь, я посмотрю за ней.
    Мари и Джеф отошли. Остались стоять только двое.
    – Сара? – Эд приподнял лицо девушки. – Всё в порядке?
    Разумеется, всё было не в порядке. Из груди эльфийки вырвался судорожный всхлип, а по белым щекам побежали крупные капли. Эдди молча обнял её и прижал к себе.
    Сара уткнулась ему в грудь и беспомощно расплакалась не в силах удержать своё горе.
    Ничего уже не будет как прежде.
    
    
    
    
Глава пятая: Я найду способ!

     День выдался совсем уж жаркий. Солнце над Ламари всегда светило ярко, но сегодня было даже слегка чересчур.
    Покинув прохладную тень храма, беловолосая темная эльфийка зажмурилась, невольно прикрыв глаза рукой. Возможно, ей следовало усмирить свою тягу к тёмным платьям. Такие дни случались всё чаще и в чёрном было слишком уж жарко.
    Сара недовольно фыркнула и приподняла руки. Воздух вокруг неё резко похолодал. Она обнаружила этот фокус однажды, пробуя новые способы контроля. Область пониженной температуры продержится довольно долго, заклятье почти не требовало затрат и на него распространялся бонус длительности от посоха.
    Но с другой стороны, может искать новую одежду и не придётся. Саре нравились тёмные тона.
    Разобравшись с неприятной жарой, девушка отправилась на место встречи. Она чуть было не свернула к площади на набережной, но быстро спохватилась. Сегодня её ждали в другом месте.
    Трель гильд-листа привлекла внимание. Это было сообщение от Эда. Как Сара и подозревала, он уже был в игре. Похоже, Эдди вошёл раньше и даже взял задание от Гильдии.
    Они собирались играть вдвоём.
    
    Сара была страшно подавлена случившимся. Она расценивала свою группу как самое лучшее, что с ней случалось за годы, если не за всю жизнь. Ей были рады. И она радовалась вместе с ними.
    Потеря наверняка сломила бы её. После того как она вышла из игры в тот день, Сара не могла перестать плакать. Она даже не знала почему. Просто не могла остановиться.
    На третий день пришло очередное письмо от Эда. Сара тогда вновь сидела на кровати, слепо таращась в окно. Она совершенно не соображала, что творится вокруг. Путь от школы до дома и обратно сливался, а конспекты появлялись, будто сами по себе, она не могла вспомнить, что было на уроках. Да и не хотела.
    Она вообще ничего не хотела. Ей приходили письма, но она их просто игнорировала. От мысли, что она увидит знакомые имена, становилось невыносимо горько.
    Похоже, Эд догадался что происходит. Письмо пришло с приложенным файлом. Сару это слегка удивило даже сквозь плену депрессии. Такого ещё никогда не случалось. Поколебавшись, она нажала «проиграть».
    – Сара, это я. Если ты это слушаешь то, полагаю, уловка сработала. Я подозреваю, что ты не читаешь наших писем и... – Эд сбился. – Все волнуются, Сара. Я понимаю, что тебе тяжело, но пожалуйста, хотя бы напиши. Ответь хоть как-нибудь.
    Голос Эда был спокойным. Но Сара поняла, что он волнуется. Она слышала это, даже если Эдди и пытался оставаться спокойным.
    Свернувшись в кресле, она мучительно собиралась с мыслями. Эд волновался. Она совсем не хотела заставлять его волноваться. С самого начала она не хотела создавать проблемы. И как всегда, ничего не вышло.
    Саре жутко не хотелось никого видеть и вообще что-то делать. Но чувство вины заставило послать вызов. Уже когда появилась иконка связи, Сара сообразила, что не знает что сказать. Ей нечем было оправдать три дня бессмысленного молчания.
    Эд ответил как всегда быстро.
    – Сара? – Он даже не пытался скрывать беспокойство. – Ну наконец-то... Ты в...
    Он запнулся.
    – Как ты себя чувствуешь?
    – Я...
    Она вдруг поняла, что по щекам катятся слёзы.
    – Прости, Эдди...
    Ему удалось уговорить её на встречу. Сара страшно боялась столкнуться с кем-нибудь из товарищей, но её встретил только он. Силы воли хватило ровно настолько, чтобы он успел увести её в отдалённое место. Они снова ушли в парк.
    Сара даже ничего не говорила. Просто плакала. Эд, видимо, и не надеялся на внятную беседу, потому что даже не пытался что-то спросить или сказать. Только успокаивающе поглаживал девушку по спине.
    Это помогло куда лучше её затворничества. Возможно, потому что она уже привыкла рыдать у него на плече. Когда слёзы иссякли, Эд рассказал, что Сара ухитрилась неслабо всех напугать своим молчанием. Мария уже начала добиваться от Эда «решительных действий». К удивлению Сары, он отказался уточнять, что именно это значило. Отношения Эда и Мари всегда были немного странными.
    Благодаря участию Эдди всепоглощающая горечь отступила. Предаваться отчаянию и безысходности всегда проще в одиночестве. Пересиливая себя, Сара поддалась уговорам и пообещала позвонить снова, когда будет время. Очевидно, что связаться с Эдом ей следовало обязательно, он просто не хотел на неё давить.
    Когда она вышла из игры, то всё стало другим. Чуть менее невыносимым. Она даже внезапно осознала, что совершенно забыла поливать цветы, и гидропоника уже давно мигает тревожными огнями ошибок, требуя внимания бестолковой хозяйки.
    
    Несколько дней спустя Сара почувствовала, что не против снова войти в игру. Ей следовало увидеться с другими. Пусть даже она не слишком этого хотела, она и так заставила друзей волноваться. Тоскливое ощущение вины наконец её настигло.
    Эдди ждал у ворот города, отстранённо рассматривая входящий караван. Охранники неписи одарили его подозрительными взглядами, он ответил тем же.
    – Совсем обнаглели с такой охраной, – буркнул парень. – Давно никто не бомбил...
    Сара вдруг поняла, что он её даже не заметил. Стараясь двигаться осторожно, она медленно подошла поближе.
    – Эдди.
    Парень нервно дёрнулся в сторону и резко обернулся. Эльфийка радостно рассмеялась. Ей ещё не удавалось подкрасться к капу сноровки. Они всегда были такие самоуверенные, со своим максимальным вниманием...
    – Сара? Ах ты... – Эд усмехнулся. – Это я тут за всеми крадусь.
    – Будешь знать, – весело сказала девушка. – Идём? Ты ведь взял квест?
    – Да. Придётся пройтись...
    Они двинулись на север. Холмы вокруг Ламари в основном были покрыты густым лесом – на вершинах высоким и светлым, но в долинах довольно густым.
    По пути Сара вдруг поняла, что Эдди периодически косится на неё.
    – Что не так? – поинтересовалась она, стараясь подавить недовольство.
    – Нет-нет, просто...
    Сара остановилась и посмотрела Эду в лицо.
    – Всё в порядке, – заверила она. – Честно.
    – Я понимаю, но... – Парень осёкся. – Прости. Я постараюсь.
    Сара взяла его за руку и улыбнулась.
    – Так и сделай. Ты же не хочешь меня расстроить, правда?
    Эд сжал её ладони в своих.
    – Конечно, нет.
    Повисла пауза.
    – С каких это пор ты набралась наглости меня шантажировать?
    – Сам виноват.
    Эд попытался цапнуть её за щеку, но Сара со смехом отпрянула.
    – Не поймал! Такими темпами тебя сразу на рес отправят. Нужно больше тренироваться. Кстати, что там у нас?
    – В смысле, по квесту? Зачистка логова.
    – Ха? – Сара приподняла брови. – А это не групповой? Ты что там взял?
    – Обычная работа, – пожал плечами Эд. – Может, что помельче...
    – Мы уже давно не играли соло, – строго произнесла Сара. – Если попадутся крупные мобы...
    – Просто оставайся начеку. Всё будет в лучшем виде.
    Девушка сердито фыркнула.
    – Я и забыла, какой ты пустоголовый.
    – Просто признай, что тебе страшно, – подначил её Эд.
    – Смотри лучше по сторонам. – Сара подпихнула Эда вперёд. – Веди давай.
    Их цель находилась где-то недалеко от города. Странно, что их отправили так близко. Подобные задания обычно были рассчитаны на игроков послабее. Судя по описанию, им следовало обнаружить пещеры где-то в долине, в паре часов ходьбы на север.
    К сожалению, в указанном направлении возвышался холм. Методы навигации в Мифе были не лучшими – игрокам самим приходилось искать места назначения, опираясь на ориентиры. В данном случае, скорее всего, подразумевались ложбины вокруг холма. И обойти их придётся все.
    Эд вдруг сделал знак остановиться. Они медленно двинулись к просвету в деревьях. В низине протекал ручей, разливаясь в небольшое лесное озеро. На берегу расположилась группа игроков.
    Они вели себя как на пикнике – одни обустраивали костёр, другие возились в воде. Кажется, пытались ловить рыбу, замораживая её магией. Несколько парней играючи гонялись за девушками в мокрых платьях. Над округой раздавался радостный гомон.
    – Ролевики, – недобро буркнул Эд. – Глянь, как резвятся.
    – Откуда ты знаешь? – усомнилась Сара. – Может они просто отдыхают, после...
    – Нюхом их чую, – отрезал парень.
    – Ооо? Будто они тебе родственные души, – поддела его Сара.
    Эдди пренебрежительно хмыкнул.
    – Даже по сторонам не смотрят, – неодобрительно сказал он. – Пощёлкать как орешки...
    – Не смей! – сердито оборвала его Сара. – Что ты там себе удумал?
    Эд сдержанно рассмеялся.
    – Да я просто пошутил.
    – Идём уже!
    Сара схватила его за руку и твёрдо потянула прочь.
    Она уже и забыла, как они играли вместе. Им было весело вдвоём.
    Когда Эд сказал, что бросит группу, то на Сару давила необходимость выбирать. Кто знает, чем бы всё закончилось.
    Но теперь всё решилось без её участия. Пусть даже такого решения никто не желал. Их группа распалась полностью и навсегда. Со слов Джаспера, Крис и Лара завязали с игрой окончательно. Внезапная смерть Тимоти сказалась на Ларе просто разрушительно.
    Сам Джаспер периодически заходил. Похоже, он прибился к Мари и Джефу, и они планировали найти какой-нибудь клан или группу получше. Кларисса и Норис отправились в один из рейдовых отрядов. Вместе, что странно. Сара раньше не хотела этого замечать, но Клара и Норис никогда особо не ладили, и то, что они оказались в одном отряде, было действительно странно. Может, дело было в том, что в таких группах отношения скорее деловые, чем дружеские.
    Сара знала, что может отправиться с кем угодно. Она знала, потому что она прочла все письма, которые игнорировала несколько дней. И хоть никто не говорил об этом прямо, она понимала, что ей будут рады. Она будет среди своих. Возможно, даже найдёт новых друзей.
    Но Саре казалось, что ей нужна передышка. И поэтому, когда она подумала о том, чтобы войти в игру, то связалась с Эдом. Что бы не случилось, она могла доверять ему безоглядно.
    В одной из ложбин нашёлся мелкий каменистый ручей. Он служил ориентиром – обнаружив его, меченым полагалось пройти вверх по течению до порога, и затем подниматься на холм.
    – Нужно быть поосторожнее, – заметил Эдди. – Мало ли, кто там будет бродить вокр...
    Он не успел закончить, когда в ближайших кустах раздался треск. Среди деревьев показался моб. Сложно сказать, чем была эта тварь до изменения, с такой кошмарной череповидной мордой и рваным мехом, но размером походила на медведя.
    – Не может быть, его по любому отспавнили только что! – раздражённо заявил Эд.
    – Не зевай!
    Тварь открыто рванулась прямо на игроков. И она была не одна – со стороны появились ещё мобы.
    Сара на секунду замешкалась. Раньше она бы просто заняла позицию за ближайшим форвардом. Но теперь они были только вдвоём. Нет построений, нет тактик.
    Усилием воли Сара встряхнулась. Выскочив наперерез мобу, она отвлекла его продолговатой ледышкой, пущенной прямо в морду. Тварь с рычанием сделала выпад, но промахнулась. Сара успела отскочить в сторону.
    Брать роль форварда было самоубийством, но она могла полагаться на скорость и магию, чтобы держать их на расстоянии успешно отвлекая на себя.
    Несколько стрел криво воткнулось в морду первой твари, застряв в обрывках меха без особого эффекта. Кости были покрепче стальной брони. Тварь мотнула головой, стряхивая досаждающие деревяшки, и бросив Сару, с рёвом рванулась на обидчика.
    Эд замер на секунду, а затем странным ломаным движением натянул лук и, казалось, пустил стрелу не целясь. Стрела с чавканьем вошла мобу в глаз по самое оперение.
    Особой способностью его билда был печально известный в сообществе «дедшот»: один выстрел – один труп. Мгновенное гарантированное попадание в уязвимую точку. Достаточно было дать команду, и программа делала всё сама.
    Но способность работала с перерывом во много часов, полностью поглощая дух игрока. Второй моб рванулся вперёд и свалил Эда на землю.
    Сара испуганно вскрикнула, машинально оборачиваясь. Но системная команда дёрнула её в сторону заставляя увернуться от броска другой твари.
    На ней висело двое мобов. Твари наседали и уворачиваться от двоих сразу было опасно для жизни. Программа позволяла всего несколько подсказок подряд, и надеяться на простое превосходство не приходилось.
    Саре необходимо было избавиться от одного противника. Приём был рискованный, но не то чтобы она имела выбор.
    Выгадав момент, когда обе твари оказались перед ней, Сара развернулась вокруг своей оси, раскинув руки. На полуобороте сбоку от неё возникла волна белёсой дымки.
     Мобы рванулись вперед. Но их встретила стена льда, украшенная сотней острых матовых клинков. Лавина накрыла одну из тварей целиком, заглушая отчаянный рёв, и подмяла краем вторую. Влажный хруст обозначил попадание.
    Сара с трудом ревела дыхание. В это заклинание она вложила весь свой дух и сейчас ощущала неприятную тяжесть по всему телу. Отчаянное рявканье из-за спины заставило её обернуться.
    Каким-то невероятным образом Эд умудрился оседлать своего моба. Вонзив клинки ему в шею, он теперь использовал их как рукоятки, пытаясь удержаться на брыкающемся монстре.
    Из-под обломков быстро исчезающего льда вдруг раздалось рычание. Вторая тварь, хоть и получила заметные повреждения, всё же рывком поднялась и двинулась к эльфийке.
    Несмотря на плохое состояние, у Сары ещё оставалось немного сил. Она вскинула руки, создавая заклинание попроще, и передние лапы твари оказались заморожены. Лёд долго не протянет, но у Сары был план.
    Она шагнула к мобу, широко размахиваясь посохом. Тварь злобно зарычала, жутковато раззявив пасть и дёргаясь всем телом, но оковы держали прочно. Навершие окуталось прозрачной белой дымкой, которая медленно приняла вытянутую форму.
    На посохе возникло крепкое ледяное лезвие, превращая его в некое подобие косы. Вложив все силы в удар, Сара с размаху врубила лезвие мобу в голову. Рёв резко стих, тварь обмякла. И как раз вовремя – оковы треснули в следующую же секунду.
    На клинок ушли последние силы, Сара опасно приблизилась к истощению, после которого просто рухнет. Но практики оказалось достаточно, чтобы её расчёты не подвели.
    – Да уж, это было близко, – раздалось за спиной.
    Эдди по очереди вытер клинки пучками травы, перед тем как вложить в ножны.
    – Похоже, мы разбаловались в группе, со всеми этими форвардами и стоперами. Нужно быть поосторожнее.
    – Угу... – Сара отстранённо кивнула.
    Они справились с противником в этом бою, но было совершенно ясно, что им нужно сменить тактику. Отвлекать и тянуть время больше нельзя, это только повышает шансы на провал.
    Сара вдруг поняла, что ей придется сконцентрироваться на том, чтобы убить противника как можно быстрее. Нельзя позволять до себя добраться.
    Не выйдет быть просто стопером. Они теперь только вдвоём.
    – Эй, ты в порядке?
    Голос Эдди отвлёк и Сара заставила себя встряхнуться.
    – Да, всё нормально. Боже, надеюсь, это были последние...
    – Я тоже. Может, это просто было охранение или вроде того.
    Со стороны раздались удивлённые голоса. Группа ролплейщиков, похоже, шла на это же место.
    – Что?... – ошарашенно произнёс ведущий. – Вы что, положили их вдвоём?
    Эд тихо цыкнул зубом.
    – Только не говорите, что это были их мобы... – буркнул он. – Вот блин. Лишняя работа.
    Девушки – судя по их нарядам, маги – вполголоса обменялись парой слов и дружно одарили Сару восхищёнными взглядами. Та почувствовала что краснеет.
    – Эм... Эдди, – она незаметно подёргала парня за рукав. – Пошли уже.
    – Да, точно.
    Эд несколько издевательски отсалютовал игрокам, и они молча двинулись вверх по склону.
    Неглубокие пещеры в склоне холма обнаружились довольно быстро. Дополнительных мобов внутри не было. Похоже, изменённые твари у подножья действительно были охраной этого логова.
    Для уничтожения пещер меченым выдали пару пакетов одобренной правительством взрывчатки. К разрушению логов Гильдия относилась серьёзно – несколько таких зарядов могли легко сравнять с землёй каменный дом или разорвать пополам среднее судно. Впрочем, за несанкционированное применение этой штуки игрокам полагались нехилые проблемы.
    После того, как заряды оказались заложены и фитили задымились, меченые поспешно покинули пещеры.
    – Знаешь, я тут подумал, – задумчиво сказал Эдди, – может мы могли бы просто подпалить пакеты и свалить?
    Земля под ногами вздрогнула, и раздался приглушенный взрыв. Пещера в склоне холма плюнула землёй и перестала существовать.
    – Ты же уверен, что мобы просто отспавнились прямо перед нами, – заметила Сара.
    – Да, но может, если бы мы двигались скрытно... – Эд запнулся. – Или, скорее, подошли с другой стороны. Нужно будет как-нибудь попробовать.
    – Не вздумай использовать меня как приманку, – пригрозила Сара.
    – Я бы никогда!
    Они двинулись в обратный путь. Сара беспечно помахивала посохом, избирательно задевая пушистые жёлтые соцветия какой-то травы. Ей нравилось смотреть, как лёгкая пыльца танцует в воздухе пушистым золотым облачком. Эд почти бесшумно шагал где-то позади.
    – Сара... – вдруг донеслось да неё из-за спины.
    Девушка удивлённо оглянулась.
    – Что такое?
    Голос Эда звучал подозрительно серьёзно.
    – Я... Наверно не стоит, но я должен узнать... – медленно произнёс парень. – Ты ведь... получила письмо от Криса?
    Сара застыла на месте, глядя в куда-то сторону. В горле возникло почти болезненное ощущение, будто вырос комок острых лезвий. Она с усилием сглотнула, стараясь взять себя в руки. Нельзя было заставлять Эда волноваться. Только не сейчас.
    – Да... – тихо произнесла она, – я видела.
    – Вот как... – Эд с необычной для него неловкостью умолк.
    – Ты думаешь, это правда? – глухо спросила Сара. – Ты думаешь, он действительно просто...
    – Ну, Крис говорил, что у него была проблема с болью, – ровно произнёс Эд. – Возможно, он просто ошибся с дозой или... даже не знаю.
    Повисла пауза.
    – Прости, не стоило мне поднимать этот вопрос... – с досадой начал Эд, но Сара обернулась, покачав головой:
    – Нет, всё хорошо, – произнесла она с вымученной улыбкой. – Просто я... я не знаю, что хуже.
    – Прости. Я не хотел тебя расстраивать.
    – Ничего, всё хорошо, – искренне заверила его Сара. – Я больше не буду, обещаю.
    Она подошла к Эду и, взяв за руку, потянула за собой.
    – Идём?
    – Конечно. Конечно...
    Вернувшись в город, они сдали задание в Гильдии и отправились в один ресторанчик в Верхнем городе. Это было тихое место с отличным видом на залив. Как и все места, которые подбирала Сара. Она любила голубое море возле Ламари.
    Когда им принесли заказ, Сара требовательно обратилась к спутнику:
    – Эдди, ты уже решил, что мы будем делать?
    – Что? – непонимающе переспросил парень. – В каком смысле?
    – На счет Крыльев, разумеется, – недовольно сказала Сара. – Или ты уже передумал?
    – Нет, нет... Конечно. Ну, думаю у нас уже достаточно ресурсов для серьёзной вылазки. У тебя ведь ещё остались деньги?
    – Эдди! – Сара смерила его недовольным взглядом. – Лучше скажи, ты знаешь, где нам начинать?
    – Честно говоря... я не думаю, что вообще кто-то знает, – признал Эд. – Из информации есть только то, что доступно в игре. Крылья создал Зик Хоргенфелд, он был правителем Аусклифа во время Первой войны. Судя по всему, кроме управления он занимался науками и изобретательством, что-то вроде натуралистов прединдустриальной эпохи. Крылья считаются самым большим его достижением, настоящим прорывом в...
    Эд вдруг запнулся и раздражённо рыкнул:
     – Твою же ж мать! Да он издевается!
    Сара не смогла сдержать смешок при виде его лица.
    – Думаешь, Ал на что-то намекает?
    – Уж лучше бы нет, – недовольно пробурчал Эдди. – Короче, по легенде Хоргенфелда и его игрушку видели последний раз в битве за Королевскую башню. Ты ведь в курсе, что после этого было?
    – Ты хочешь сказать, что Крылья где-то в Разломе? – резко утрачивая энтузиазм, спросила Сара.
    Основные силы Аутера проникли в мир через магов Королевской башни. После Первой войны жителям Айвороса удалось закрыть проход между мирами, но не полностью. Старая столица оказалась настолько захвачена силой Аутера, что пространство там исказилось. Магическая мощь вторжения разорвала землю с севера на юг громадным ущельем, отделив Айворос от Старого Мира непроходимой пропастью. Эту пропасть назвали «Разлом».
    Разлом был топовой локацией Мифа. Настолько топовой, что даже топовые организации игроков всё ещё не могли рейдить Башню, цитадель Разлома. Если Крылья были где-то там, то проще было подождать пока их достает кто-нибудь другой.
    – Я тоже так подумал сначала, – ровно сказал Эд. – Но угадай, что? В Разломе уже искали. Я же говорил, что игроки ищут Крылья с упорством, какое доступно только нердам. Но безуспешно.
    – Может, просто ещё не нашли?
    – Нет, думаю, их там нет. Нашли обломки копья лорда. Ещё одна легендарка. Её не смогли починить, впрочем, сейчас в музее одного из топовых кланов. «Нифелимы», по-моему...
    – Ты думаешь это как-то связано с...
    Эд покачал головой.
    – Нет, вряд ли. В смысле, может, конечно, быть, но что-то мне подсказывает, что топы уже давно бы их нашли, если бы это была подсказка.
    – Вот как, – задумчиво протянула Сара. – Может их и вправду...
    Она осеклась и умолкла, метнув на Эда виноватый взгляд. Эд удивлённо понял брови.
    – Что такое?
    – Просто я подумала, – медленно сказала Сара, – может, предмета просто нет в игре? Может, это просто история...
    Эд к её удивлению усмехнулся.
    – О, нет. Ты не знаешь Ала. Он не стал бы сотрясать воздух попусту, если бы не...
    Парень умолк, задумчиво глядя в сторону.
    – Может даже быть, что это сообщение лично для меня... – медленно произнёс он и хмыкнул: – ...сказал бы я, если бы я был болезненно эгоцентричным. Ал просто рисуется, этот засранец. Наверняка спрятал все зацепки совершенно параноидальным способом. Ну, знаешь, с кучей оборванных нитей, дымовых завес и фокусов для отвода глаз.
    – Так откуда ты думаешь начинать? – озадаченно спросила Сара. – В смысле, ты говорил про Аусклиф, но... даже не знаю.
    – Я думаю, нужно проверить прямых наследников. Несколько семей борются за власть в городе, и что-то мне подсказывает, что это не просто так. Может, если попробовать как-нибудь к ним приблизиться...
    – Звучит как-то неправильно, – протянула Сара. – Не можем же мы просто вломиться в парадную дверь и потребовать доверия. Я даже не знаю, как можно выйти на аристократию. Разве что...
    Сара вдруг замолкла. Ей в голову пришла неожиданная идея.
    – Ты думаешь, мы сможем попросить о помощи? – спросила она.
    Эд удивлённо приподнял брови.
    – О чем ты?
    – Мы знакомы с лордом Ламари, – ответила Сара. – Думаешь, мы могли бы...
    – Это... как-то натянуто, – признал Эд. – Откуда у тебя, вообще, такая идея?
    – А что такого? Он же правитель целого региона, наверняка у него есть знакомые или что-то вроде того.
    – Да, но... ты же не забыла, что это просто игра? – скептически произнёс Эд. – Даже если неписи и определены, в какую-то группу, нет никаких причин полагать что игра свяжет их вместе.
    – Но ведь.... – протянула Сара, – в Мифе возможны довольно сложные взаимодействия. Я думала, мы могли бы просто попробовать.
    – Ну, попробовать-то мы можем, – пожал плечами Эд. – Хуже от этого не будет. Я надеюсь. В конце концов, наше знакомство состоялось не лучшим образом, насколько я помню...
    – Да уж...
    Теперь Сара сомневалась, была ли её идея такой уж хорошей. С учётом того, что им пришлось делать для лорда Алмаре, возможно им не стоило его беспокоить.
    – Интересно, и почему я об этом не подумал? – озадаченно произнёс Эд.
    Сара хитро улыбнулась.
    – Это потому что ты патологический одиночка, – поддела она его.
    – Не говори ерунды, – отмахнулся тот. – У меня ведь есть ты.
    Девушка жарко вспыхнула смущённым румянцем, но не смогла сдержать радостной улыбки.
    Почему-то такой ответ ей очень понравился.
    В резиденции губернатора их встретили нейтрально. Смутно знакомый слуга выслушал их просьбу об аудиенции и, после недолгого ожидания, меченых отвели по знакомому маршруту. Похоже, правитель принимал их в том же кабинете что и раньше. И даже в том же положении – как и в прошлый раз, губернатора окружали стопки бумаг.
    Когда они сели за стол, Эдди изложил лорду их просьбу. Тот не стал скрывать удивления.
    – Это... весьма необычно, – медленно произнёс эльф. – Могу ли я узнать, что именно вам понадобилось от правителей Аусклифа?
    – Эм... как бы вам сказать, – протянул Эдди.
    Повисла пауза. По какой-то причине Эд медлил, хоть Сара и не понимала почему. Лорд нахмурился.
    – Мы ищем Вороновы Крылья, – ровно произнесла Сара. – Связавшись с наследниками, мы надеемся обнаружить подсказки.
    На лице Алмаре мелькнуло удивление, но быстро исчезло.
    – Вот как. Я понимаю...
    Губернатор сделал паузу и произнёс:
    – Лорд Хоргенфелд погиб сражаясь с противником, превосходящим наши самые великие страхи. Нет никаких сомнений, что Крылья погибли вместе с ним в том проклятом месте. Как бы вы не были убеждены в существовании этой реликвии, я уверяю – она уничтожена.
    – Я не верю.
    Алмаре смерил меченого тяжёлым взглядом, но тот оставался спокоен.
    – Вы гонитесь за призраком, – прохладно произнёс лорд. – Но если вы всё равно намерены продолжать, я могу оказать вам содействие.
    – Правда? – удивленно спросила Сара и осеклась: – В смысле... мы будем очень благодарны.
    Губернатор взял чистый лист из стопки возле себя и начал что-то быстро писать, кончик перьевой ручки стремительно мелькал в воздухе над его рукой.
    – К сожалению, я не могу дать рекомендацию, которая позволит вам войти в знатные дома Аусклифа, – произнёс Алмаре, не отрывая глаз от бумаги. – Как минимум, моё вмешательство принесёт вам только вред. Однако я дам вам письмо для моего старого друга. Если кто-то и может помочь в ваших поисках, то это он.
    Губернатор заложил лист в конверт, запечатал его странной печатью, оставившей на бумаге плотный след, и протянул письмо Эду.
    – Найдите поместье «Гринлиф» в Каменном квартале Аусклифа, это недалеко от южной площади. Отдайте письмо лично в руки хозяину дома.
    Эд осторожно принял у губернатора конверт.
    – Благодарю.
    – Что ж, если это все, то я вернусь к своим делам.
    – Разумеется.
    Аудиенция была окончена. Уже на пороге комнаты Сара всё-таки решила обернуться.
    – Лорд Алмаре...
    Эльф поднял голову.
    – Да?
    – Возможно, мне не стоит спрашивать, но... Лита... С ней всё в порядке?
    Губернатор помедлил. Его лицо стало хмурым, Сара тут же пожалела, что заговорила об этом.
    – Да. Моя дочь в безопасности.
    – Хорошо... Ещё раз спасибо за помощь.
    Эд покосился на нее, но ничего не сказал. Сара была благодарна. Она сама не знала, с чего её так волновала судьба компьютерного персонажа. Но она бы жутко расстроилась, если бы с маленькой Литой случилось что-то плохое.
    Когда они оказались на улице, Эдди вынул письмо чтобы осмотреть конверт.
    – Честно говоря, я даже не ожидал, что всё будет так просто. Надеюсь, это реальная наводка.
    – Минутку, – недовольно произнесла Сара. – То есть ты не верил, что у нас что-то выйдет? Ты что, просто мне подыгрывал?
    – Что?.. Нет, просто...
    Эд запнулся, явно подбирая слова, чтобы выкрутиться. Сара сердито фыркнула и отвернулась.
    – Ну же, не надо так, – виновато произнёс Эд.
    На центральной площади их привлекло необычное зрелище. Группа игроков играла со своими пэтами. И всё бы ничего, если бы это не были крупные пушистые коты с изумрудным мехом.
    – Ой, какие красивые! – выдохнула Сара, таращась на животных как ребёнок.
    И она была не одна. Игроки собрали целую толпу. Похоже, они просто выпустили своих зверюг размяться, но теперь всё превратилось в представление. Животные охотно прыгали вокруг хозяев, энергично маша хвостами, игриво вставая на задние лапы и зловеще клацая по брусчатке полупрозрачными зеленоватыми когтями.
    Некоторым зрителям даже разрешали их погладить. Сара всё же не рискнула подходить, хоть зверушки и были весьма симпатичными.
    – Это, наверно, маги природы, да? – поинтересовалась она.
    – Похоже на то, – ответил Эд. – Думаю, это рейдеры из Чащи, с такими-то монстрами.
    – Не говори так! – Сара хлопнула его по руке. – Смотри, какие они славные.
    – Нормальные коты не бывают зелёными, – непреклонно ответил Эд. – Простым смертным полагаются только обычные зверушки. Ну там, котята, щенки. Ручной хомячок.
    – У меня никогда не было питомца, – призналась Сара. – Всегда боялась, что что-то случится...
    – Если ты намекаешь, что хочешь щеночка, лучше сразу брось, – сурово предупредил Эд. – С питомцем в Мифе возни больше чем с нормальным.
    – Успокойся, не собиралась я... Но всё же. Разве это не здорово, что можно завести себе питомца хотя бы в игре? Мало ли какие у людей обстоятельства.
    – Во-первых, уже много лет есть программы, которые позволяют завести вирт-питомца и так, а во-вторых не секрет что пэт-системы в ММО просто очередной аркан для кошелька. Полагаю, что многие просто не хотят смотреть фактам в лицо и признавать, что их милая зверушка существует только чтобы хозяин расстался со своими деньгами.
    – Знаешь, если низводить всё в деньги, то настоящий питомец тоже не бесплатный, – сердито заявила Сара. – Его нужно кормить, его нужно водить к ветеринару на осмотр...
    – Не говоря уже о том, что нужно за ним убирать, – перебил Эд. – Да, да. Впрочем, с последним, наверно, проще всего. Покупаешь рум-бота, качаешь схему на зверя и – бум, в дамки.
    – Какой холодный. Ты просто не любишь животных, не так ли? – поддела его Сара. – Что плохого в том, чтобы завести питомца, если людям хочется?
    – Ничего, но только если люди знают, во что они ввязываются, – уклончиво ответил Эд.
    Время пребывания подходило к концу и путешествие в Аусклиф отложили на завтра. Перед храмом Сара привлекала внимание Эда:
    – Слушай, я тут подумала... Перед тем как мы начнём, ну знаешь, что там нам придётся делать, я хотела бы выбрать дополнительную специализацию.
    – Ах да, верно, – вспомнил Эд. – Ты уже что-нибудь выбрала?
    – Нет, но...
    Сара умолкла. Она так и не поговорила ни с кем по поводу допа. Но она была уверена, что должна взять, наконец, последнюю специализацию и стать полноправным магом.
    Видя, что она медлит, Эд предложил:
    – Давай я посмотрю что там...
    – Нет, я хочу посмотреть сама, – прервала его Сара. – Я... думаю, мне стоит сделать все самой.
    – Вот как, – с удивлением ответил Эд. – Ну ладно. Тогда до завтра. Позвонишь, если что-то надумаешь, ладно?
    – Конечно.
    После выхода из игры девушка стянула комплект с головы и лениво отпихнула его в сторону. Полежав немного на кровати, она поняла, что войти в игру было хорошей идеей.
    Сара ощущала спокойствие.
    
    
    На следующий день, после школы, она приступила к выбору специализации. К сожалению, как и раньше она просто не знала с чего начать.
    Сара уже хорошо освоилась со вторичной спецой. С того момента, как она начала тренироваться в микроконтроле, она обнаружила множество трюков. Интерфейс Мифа, хоть и невидимый, на самом деле подавал пользователю массу сигналов, нужно было только научиться их различать.
    Всё что ей оставалось сделать, чтобы полностью закончить свой билд, это взять доп спецу. И Сара была твёрдо намерена не терять больше времени. Даже если она не знала с чего начать, то всё равно нужно было начинать с чего-нибудь.
    Поразмыслив, Сара пришла к выводу, что ей просто нужно было твёрдо определить свою цель. Что она хотела делать в игре.
    Поняв это, она тут же с раздражением осознала, что именно об этом ей всё время и говорили. Когда она выбирала вторичку, то первое, что спросил Эд, это что она хочет делать в игре.
    Дополнительных специализаций было три – Порядок, Тень и Природа. Эти специализации предлагали мощные и сильно истощающие заклинания узкой направленности. Сара слышала про все, но взялась за детали только сейчас.
    Эдди когда-то говорил про Порядок. На высокоуровневом контенте часто встречались мобы оснащённые глушилкой, подавлением магии. Противостоять этому эффекту, за редким исключением, могли только маги со спецой Порядка.
    Порядок позволял создавать нейтрализующий подавление защитный покров. Наличие нескольких магов с Порядком обязательное условие для рейдовых отрядов – столкнувшись с силами Падших лордов, игроки почти наверняка попадут под воздействие Аутера.
    Но Сара с Эдом будут играть только вдвоём. Порядок в таком случае практически бесполезен. Кроме покрова, заклинания Порядка были бафами на группу, и очень специфическими. Толку от, например, повышенной стойкости для тяжеловооруженных бойцов ни Эду, ни Саре не будет. Да и глушилка ему не грозит.
    В итоге, польза от Порядка будет только для Сары. Да и то не факт. Вдвоём они вряд ли попадут в такую ситуацию, где им придётся противостоять глушилке.
    Природа предназначалась для всяких странных фокусов с растениями и животными. Можно было управлять лианами и усмирять монстров. Впрочем, судя по отзывам игроков, Природу использовали в основном для приручения пэта.
    Почитав несколько страниц форумных войн по поводу приручения и тренировки разных видов медведей, Сара поняла, что Природа вряд ли для неё.
    Последней спецой была Тень. Судя по всему, Тень вообще не обладала атакующими приёмами. По крайней мере, не наносящими урон. Основным заклинанием Тени было «изгнание». Изгнанные существа и предметы становились проницаемыми и сильно замедлялись. Кроме того, в Тени, как оказалось, имелся свой специальный покров, «слияние», который делал игрока невидимым. Но это работало только в тенях, не под прямым светом.
    Основная магия Тени выглядела как приём предназначенный эксклюзивно для стоперов. Впрочем, Сара припомнила, как Норис когда-то говорил, что Тень часто берут игроки, заинтересованные в ПвП. Это казалось странным, но Норис никогда не врал.
    Чем больше Сара читала про стиль Тени, тем больше ей нравилась эта идея. Возможность прятаться позволит ей продвигаться скрытно. Если предположение Эда было верным, и они могли просто прокрасться тогда к логовам, то насколько проще было бы сделать это с Тенью! А мощные приемы, предназначенные для задержки противника, позволили бы им справиться с превосходящими силами. У Сары был почти кап духа, она наверняка уже могла себе позволить изгонять как про.
    Она только утвердилась в своих мыслях, когда наткнулась на целый сегмент, посвящённый глубокой разведке рейдконтента с помощью Тени. Игроки делились информацией, как обходить глушилки и распределять силы, чтобы не попасться мобам. Оказывается, именно игроки с Тенью умудрялись проходить в глубины Айрон Кип и Чащи. Теперь было понятно, откуда все слухи и истории о рейд-зонах, где никто, по идее, не был, ведь все штурмы оказались неудачными.
    Когда Сара наткнулась на упоминание, что при полной прокачке покрова Тень позволяет прятать других игроков, то сомнений уже не было. Она возьмёт Тень. Это будет несоизмеримо полезней, чем Порядок или тем более Природа.
    Они с Эдом встретились сразу, как только Сара вошла в игру – он ждал её возле храма. С нетерпением она посвятила парня в свои изыскания.
    – И, в общем, я думаю, что мне лучше всего будет взять Тень, – энергично закончила она.
    – Хорошо, – согласился Эд. – Звучит... убедительно.
    – Хм? – Сара уловила его паузу. – Что-то не так?
    – Нет, всё нормально. Если ты решила, то так и сделаем. А ты весьма воодушевлена, не так ли? Такой энтузиазм.
    – Правда? – удивилась Сара. – Но ты ведь согласен, так? Тогда нам нужно двигаться к святилищу Тени. Я посмотрела по карте и ближе, наверное, будет из Мидлейка. Если мы выйдем сейчас, то успеем ещё засветло, и там недалеко есть деревня со святилищем.
    Сара без лишних церемоний цапнула его за руку и решительно потащила за собой обратно в храм. Эд удивлённо усмехнулся.
    В ней не осталось и капли прежней нерешительности.
    – Просто ради интереса: если я откажусь, ты ведь начнёшь со мной спорить, не так ли? – поинтересовался он.
    – Что? – Сару удивленно захлопала ресницами. – Наверно... Но разве ты против? Почему?
    – Нет-нет, всё в порядке, – Эд поднял руки. – Я просто... спросил.
    – Прекрати тянуть резину! – недовольно произнесла Сара. – Нам нужно двигаться.
    Зато время пока они играли с группой им удалось активировать несколько новых святилищ, и расширить себе область быстрого перемещения. Но даже так, святилище Тени всё же находилось далековато. Изучая карту игры, Сара решила, что из Мидлейка будет ближе, хоть Оленса стояла примерно на таком же удалении. В любом случае, они уже посещали оба города и разницы не было никакой. До святилища всё равно было далеко.
    Обычно при посещении новых областей игроки старались активировать все возможные святилища как можно раньше. Но Сара и Эд решили нигде не сворачивать и двигаться к назначению по прямой. Рядом со средоточием Тени всё равно должна была стоять деревня, в которой они смогут выйти.
    В том, что время пребывания истечёт быстро, можно было не сомневаться – путь был долгим. Местность постепенно, но заметно изменялась, по мере того как они продвигались на запад. В какой-то момент небо над горизонтом подёрнулось болезненной пеленой, знак близости Разлому. Всё вокруг стало как будто менее красочным, блеклым. Растения выглядели чахлыми, словно росли в невыносимых условиях.
    Но вот животные стали куда оживлённей. Мобы атаковали игроков почти каждые полчаса, с пугающей безотчётностью самоубийцы. Крупные и мелкие, даже птицы нападали на путников. К счастью, несмотря на агрессию, местные монстры были довольно слабыми, совсем не такие как полностью изменённые животные, с которыми меченые встречались прежде. Мобы даже выглядели почти как нормальные животные, только чуть тронутые мутацией.
    Очередной барсук кинулся под копыта лошадей с безумным шипением. Его мгновенно окутала белая дымка и моб превратился в небольшую глыбу льда. Лед хрустнул от напряжения, сдавливая пленника, и рассыпался. Мертвый моб остался лежать на дороге.
    – Не представляю, как новичкам приходится в таких условиях, – удивилась Сара, опуская руку.
    – Откуда здесь новички? – сказал в ответ Эд. – В землях полутеней нет городов, а значит, и фортов тоже нет.
    – Что? – Эльфийка озадаченно подняла брови. – Но как же тогда они живут?
    – Рассеяны в крепостях. Культура полутеней вроде как построена вокруг войны с Разломом. Ты ведь в курсе, что у полутеней проблемы с репутацией? Игровой, в смысле. Они считаются эдакими париями, необходимым злом.
    – Эм... я уже давно не читала мануал, – призналась Сара. Что-то такое она помнила, но никаких деталей.
    – Меня больше интересует другое – откуда столько мобов? Прикинь, с какой скоростью они должны, по идее, плодиться, чтобы атаковать всех проходящих?
    – Разве это не эффект Разлома?
    – В каком смысле? – не понял Эд.
    – Я читала, что сила Аутера непредсказуема и жизнь возле Разлома меняет свою форму. Поэтому твари вокруг Разлома всё время возвращаются, их создаёт Аутер.
    – Первый раз слышу... Откуда ты это взяла?
    – Эм... – Сара смущённо зарумянилась. – Я читала книги Ордена в гильдии магов.
    – Читала внутриигровой лор? – Эд усмехнулся. – Ты настоящий гик, так мило.
    – Прекрати!.. А сам-то?..
    Когда они поднялись на очередной холм, стало ясно, что они, наконец, добрались.
    В почти идеально круглой низине располагалось озеро. Даже издали было видно, что вода очень тёмная, почти чёрная. Поверхность, несмотря на лёгкий ветер, была идеально ровной как зеркало.
    Святилище стояло на небольшом островке, с берегом его соединял изящно выгнутый над водой мост из тёмного камня. Строение было овальной формы, вытянутое параллельно входу. Стены из чёрного камня казались монолитными. В дальней от входа части возвышался высокий четырёхгранный обелиск.
    Меченые вошли в открытые двойные двери. Источником света служили странные белёсые языки пламени в настенных светильниках. В отличие от святилища Воды, здесь не было ни охраны, ни игроков. Вообще было очень пусто и тихо. Противоположная стена казалась странно выгнутой наружу полукругом. В ней виднелись другие двери.
    Внезапно они распахнулись и к меченым вышел худощавый бледный эльф в тёмной мантии.
    – Чем могу служить? – ровно поинтересовался он.
    – Я хочу обучиться магии Тени. – Сара удивилась насколько спокойно прозвучал её голос.
    – Новый адепт. Превосходно. Прошу за мной.
    Сара оглянулась на Эда. Тот успокаивающе кивнул.
    – Я подожду здесь, ничего страшного.
    – Можете зайти, если пожелаете, – равнодушно ответил эльф. – У нас нет секретов.
    – Вот как. Ну раз вы не против.
    Последовав за эльфом, игроки попали в большой круглый зал. Теперь понятно, почему стена так странно изгибалась – круг зала был вписан в овал внешних стен.
    Зал будто в миниатюре повторял положение святилища. Он был заполнен водой, в центре находился маленький островок, к которому вёл выгнутый каменный мост.
    На островке стояла статуя эльфийки в натуральную величину. Она держала руки перед собой, сложив ладони в горсть. А над ними парила тёмная сфера. Её рваные края постоянно шевелились, будто растворялись в воздухе, а центр казался совершенно черным.
    Эльф подошёл к статуе и сделал жест, указав на сферу.
    – Если вы желаете научиться управлять Тенью, прикоснитесь к этой частице.
    Сара послушно приблизилась к сгустку тьмы. Она не могла отогнать напряжение. Посвящение в Воду было совсем другим. Там она ощущала, что способности открываются в ней.
    Сейчас казалось, что ей придется укрощать Тень силой.
    Подавив сомнения силой воли, Сара протянула руки и осторожно прикоснулась к сфере. Ладони обожгло странное ощущение. Что-то холодное и ускользающее, как перья в воде.
    – Ты готова принять власть над Тенью этого мира? – со странной, вызывающей интонацией произнёс смотритель.
    – Да.
    В следующую секунду свет померк и все звуки стали едва ощутимой вибрацией на краю слышимости. Сара испуганно замерла.
    – ...новая сестра...
    Сухой, но мягкий, прерывистый и едва слышный голос раздавался со всех сторон.
    – Ты меня услышишь ...
    Ощущение пропало, так же как и появилось, совершенно без перехода.
    – Теперь ты владеешь магией Тени.
    Голос смотрителя отвлёк Сару от странного события.
    – Эм... да. Я ведь всё сделала правильно? – спросила она, стараясь не звучать слишком нервно.
    – Разумеется. – В голосе эльфа слышалось лёгкое удивление. – Настоятельно рекомендую пройти тренировку в новых способностях.
    – Эм... да. Конечно.
    Несмотря на то, что странные голоса её неслабо напугали, Сара решила не спрашивать, что сейчас произошло. Возможно, это просто часть сиквенса2 по посвящению, чтобы добавить атмосферности. В конце концов, здесь всё такое мрачное и странное.
    Непись направился к выходу, и игроки пошли следом.
    – А что это за статуя? – поинтересовался Эд у смотрителя. – Не припомню, чтобы в других святилищах было нечто подобное...
    – Это статуя леди Ферры, создательницы нашей сферы, – ровно ответил эльф.
    – Разве дополнитель... в смысле... как их?.. Внешние сферы, да! Это разве не стихийные явления?
    – Разумеется. И она была первой кто смог взять одну из этих стихий под контроль. Леди Ферра была магом невероятной силы, из тех, что рождаются раз несколько поколений. Мы можем лишь мечтать о той власти, что она обрела над Тенью.
    Эльф остановился и, обернувшись, указал на тёмную сферу.
    – Это лишь малая частица, и даже её достаточно чтобы пробудить Тень в просителе. Но госпожа... Она поглотила Тень целиком.
    – Ясно... Дайте угадаю. Умерла в Первой войне?
    Эльф смерил Эда неприятным взглядом.
    – Прошу прощения за бестактность, – спокойно добавил тот.
    – Вы правы. Она погибла в битве с одним из Падших лордов, уничтожив его вместе с собой. Это была великая жертва. Её способности стали огромной утратой для королевства.
    – Без сомнения, – покладисто согласился Эдди.
    На тренировку ушло несколько часов. Время пролетело незаметно. Сара старалась не просто запомнить приёмы, как их показал инструктор, но понять, как они работают в плане игровой механики. Это было и проще, и сложнее одновременно.
    С одной стороны, Сара переоценила свои силы – магия высушивала её быстрее, чем она надеялась. Возможно дело в том, что доп-спеца считалась отдельным навыком и, соответственно, на неё не распространялось привыкание, а значит и сниженные растраты духа.
    Но с другой стороны, Сара на удивление быстро поняла, как работает изгнание. Собственно в Тени, вообще, похоже, было всего два заклинания – изгнание и покров. Покров попросту делал её невидимой, пока она полностью находилась под прикрытием какой-либо тени. Изгнание было более гибким, но тоже не слишком сложным.
    Инструктор заставлял её изгонять предметы сначала по одному, потом несколько сразу. Сара быстро поняла, что для одиночной цели используется удар по площади с огромной растратой. Но альтернатив не было, цель нужно было окутать полностью, иначе заклинание не срабатывало. Множественные цели приходилось атаковать потоком и растраты, опять же, были просто нелепыми.
    Сара попробовала использовать множественные малые удары по площади, но прицеливание при таком подходе вело себя настолько неадекватно, что она начала сомневаться в эффективности спецы вообще.
    Ещё одной формой изгнания был щит от вражеских снарядов, стрел или камней. Пролетая насквозь, они самоизгонялись и теряли инерцию, забавно зависая в воздухе.
    Постепенно побочный эффект изгнания стал очевиден. Изгнанные предметы действительно становились не только неподвижными, но и буквально бесплотными. А значит, совершенно неуязвимыми.
    Весь смысл стоперов был в том, что они заставляли противника открыться и просто ждать смерти от рук мили. Но теперь это был не вариант. Оставалось надеяться, что они с Эдом что-нибудь придумают. В конце концов, в игре были тысячи магов Тени, значит этот побочный эффект был не таким уж страшным.
    Поблагодарив наставника, игроки покинули святилище.
    – Так где там деревня, что ты говорила? – лениво поинтересовался Эд.
    – Эмм... – Сара озадаченно умолкла, стараясь припомнить.
    – Только не говори мне.
    – Давай просто спросим.
    Девушка повернулась обратно, но Эд со смехом её остановил:
    – Да я шучу, я уже выяснил.
    – Что? А зачем тогда спрашивал? – сердито спросила Сара.
    – Ууу, какая ты милая... Ой!
    Эд потряс замороженным пальцем. Сара опустила руку.
    – Будешь знать, – прохладно сказала она. – Так куда нам?
    – На запад. – Эд постучал пальцем о рукоять клинка. – Может, уберёшь это?
    – Само растает, – непреклонно ответила эльфийка. – Таймер небольшой.
    Они сели на лошадей и двинулись по дороге, предположительно ведущей в деревню.
    – Кстати, пока ты там игралась, я поспрашивал у смотрителей по поводу этой «основательницы».
    – Хм? Зачем? – удивилась Сара.
    – Да просто ради интереса. Знаешь, они все только и рассказывают, какой она была могучей. Может, стоит присмотреться повнимательнее? Моё паучье чутьё...
    – Тебе что, пять лет? – недовольно поинтересовалась Сара. – Мы же собирались искать Крылья.
    – Ну... да. Это верно. Ладно, не обращай внимания.
    До деревни они добрались без проблем, она оказалась совсем недалеко. На них нападали несколько раз, как и на пути сюда, и столь же безуспешно.
    Сара несколько раз использовала изгнание, но это оказалось плохой идеей. Раз они не могли атаковать противника, то приходилось ждать, пока изгнание спадёт. Стало очевидно, что Тень больше подходит для того чтобы тянуть время. Возможно, чтобы разделять противников, или обездвижить их и свалить подальше.
    Поселок, к которому они вышли деревню напоминал мало. Скорее форт, окружённый частоколом, со смотровыми башнями. Удивительно как люди вообще здесь жили. Впрочем, ближе к поселению мобы подозрительно затихли, а на дороге встретился пеший патруль полутеней. Активировав святилище, игроки договорились о встрече и вышли.
    После выхода Сара, как всегда, стащила с головы комплект. Но, прежде чем лечь спать, ненадолго присела за компьютер. Полумрак в комнате напомнил о странном происшествии в святилище, и ей хотелось узнать, что это было. Хоть что-нибудь.
    Она быстро посмотрела всё что могла про посвящение в Тень и странные сообщения, связанные с этой сферой. Но ничего даже отдалённо похожего на её случай не заметила. Может, стоило поискать тщательней, но было уже слишком поздно.
    Помедлив, Сара выключила компьютер и отправилась в постель. В конце концов, ей действительно могло просто показаться.
    
    
    До Аусклифа им удалось добраться всего за пару переходов. Уже на подъезде, когда дорога вынырнула из под покрова густого леса, стало очевидно, что Аусклиф значительно отличается от Ламари. Южный город был светлым и каким-то... более приветливым, что ли.
    Аусклиф был городом-крепостью. Над черепичными крышами вился дым, кое-где редкий кое-где густой и чёрный. В северной части города возвышалась массивная четырёхугольная крепость. По зубчатым стенам расхаживали солдаты, а на широких башнях явно располагались какие-то машины.
    Всё здесь казалось каким-то грубоватым. Даже архитектура – здания сложенные из серого камня выглядели удивительно мрачными. Хоть жители явно пытались с этим бороться, украшая дверные и оконные проёмы цветными орнаментами и резьбой. Вообще, резьбы по дереву было много, казалось, что каждая деревянная деталь покрыта хоть каким-нибудь, пусть даже простым, рисунком.
    Несмотря на мрачноватую атмосферу, жизнь кипела как и везде. Здесь, возможно, было даже больше народа, чем в Ламари. Но может это просто так казалось – улицы Аусклифа были явно уже.
    В первую очередь Сара и Эдди решили посетить Храм. Даже если им не придётся «базироваться» в городе, всегда стоит активировать святилище сразу.
    Указанное лордом Алмаре поместье оказалось зданием в тенистом переулке. Как ни странно, в нем не было совсем ничего зелёного3. Эта часть города была менее оживлённой, здесь находились в основном большие дома и, судя по всему, они не принадлежали игрокам. Район явно предназначался для местных НПС.
    Старый особняк выглядел жилым, хоть и не слишком ухоженным. Краска – белая, не зелёная – на окнах поистерлась, а на окованной двери кое-где виднелась ржавчина.
    – Ну, посмотрим, что получится.
    Эдди постучал дверным молотком. Сара украдкой перевела дух. Почему-то она ощущала странную нервозность. Ничего такого не происходило, но сам факт того, что они, возможно, смогу получить зацепку по поводу секретного предмета, сильно её волновал.
    За дверью раздались шаги, и она со скрипом приоткрылась. В проёме показалась женщина с узким неприятным лицом, одетая в характерный наряд прислуги. Окинув меченых неприязненным взглядом, она холодно произнесла:
    – Да?
    – У нас письмо для хозяина этого дома, – заявил Эд.
    – Господин не ждёт никаких писем.
    Женщина попыталась закрыть дверь, но Эд ловко, будто только этим в жизни и занимался, вставил ногу в щель.
    – Серьёзно? – многозначительно поинтересовался он, глядя на служанку в упор. – Нам нужно передать письмо лично в руки, знаете ли.
    Она помедлила, затем нехотя отпустила ручку.
    – Проходите. Я сообщу хозяину.
    Внутри здание было таким же, как выглядело снаружи. В смысле, жилым, но не слишком ухоженным. Прихожая была просторной, интерьер неуловимо вызывал ассоциации с домами в английской глубинке. Вдобавок всё здесь выглядело довольно старым.
    Прислуга удалилась куда-то вверх по лестнице.
    – Ух ты... – протянула Сара, рассеянно оглядываясь. – Я никогда такого не видела...
    – Даже в кино? – удивленно поинтересовался Эд.
    – Ну разе что... Как будто фильм про Гражданскую войну.
    – Мне больше напоминает что-то про убийства в центральной Англии. Как же его?.. Саммер...
    Со второго этажа раздались шаги. Мужской голос возвестил:
    – ...не говори глупостей, зачем им врать? Мне всё время приходят письма, так с чего бы...
    На площадке показался немолодой мужчина. Его волосы были серыми от седины, он носил аккуратную окладистую бороду, на носу сидели круглые очки. Одежда казалась простоватой для владельца такого, хоть и довольно ветхого, но большого дома – простые туника и штаны, а сверху открытая, заметно поношенная мантия.
    – Прошу простить мою горничную, – сказал мужчина, спускаясь по лестнице. – Она бывает несколько чрезмерно опекающей.
    Служанка спустилась следом за хозяином и, удостоив меченых неприязненным взглядом, скрылась в глубине дома.
    – Что ж, насколько я понимаю, у вас для меня какое-то сообщение? – дружелюбно поинтересовался хозяин. – В таком случае, прошу, не сочтите за труд...
    – Верно.
    Эд достал письмо и протянул хозяину.
    – Нас прислал лорд Алмаре. Он думает...
    Эд замолк, увидев выражение на лице старика.
    – Ооо... – ошарашенно протянул тот и зачастил: – Неужели от Маттео? Удивительно! От него не было вестей уже много лет! Ох, только не говорите мне! Неужели у него проблемы?
    – Эмм... – протянул Эд, – нет, думаю, нет... Собственно, это мы просили его об услуге и он направил нас к вам. Так что...
    – Удивительно! – повторил старик.
    – Эм... Письмо?.. – несмело напомнила Сара.
    – Ах да!
    Хозяин дома шагнул к окну и без всяких церемоний разорвал конверт. Выудив лист, он повернул его к свету и прищурился.
    Меченые приглянулись. Эд приподнял брови, Сара нервно закусила губу.
    – Не может быть! – воскликнул старик, заставив меченых нервно дёрнуться. – Вы...
    Он посмотрел на гостей, а потом снова на письмо.
    – Вы ищите Вороновы Крылья!
    – Это... именно так – ответил Эд. – Я так понимаю что вы знакомы с...
    – Знаком?! – Старик подскочил к Эду и с широкой улыбкой хлопнул его по плечу. – Разумеется, я знаком!
    Он стремительно двинулся вверх по лестнице, поманив меченых за собой.
    – Идёмте, идёмте! Он был прав, я действительно смогу вам помочь.
    Меченые послушно двинулись следом.
    – Ты думаешь, сработало? – шепнула Сара.
    – Кто знает, – ответил Эд. – Похоже на то.
    Комната, куда направился хозяин дома, была, судя по всему, его кабинетом. Квадратное помещение, стен которого было не видно за шкафами и полками, забитыми книгами и бумагами в кожаных папках. Возле окна стоял письменный стол.
    – Присаживайтесь, присаживайтесь, – произнёс старик, копаясь на одной из полок.
    Игроки удивленно осмотрелись. Стульев было всего два.
    – Эмм... – протянула Сара.
    – Мы постоим?.. – предположил Эд.
    Внезапно дверь распахнулась и вошла горничная со стулом в руках. Поставив его посреди комнаты, она молча удалилась.
    – Я не... даже... – Эд развёл руками.
    – Вот!
    Старик развернулся и двинулся к столу, зачитывая на ходу:
    – ...такого-то числа такого-то года я... имел честь сопровождать... молодого лорда Хоргенфелда к его лаборатории в Аусклифе. Там... в том числе он показал чертежи его устройства, о котором я столько наслышан. Он называет их...
    С довольным видом мужчина положил бумагу на стол и закончил:
    – ...Вороновы Крылья.
    Повисла пауза. Странный старик смотрел на меченых с широчайшей улыбкой.
    – Всю свою жизнь я был книжником – архивариусом, летописцем, биографом. Немало тайн мне приходилось встретить на своём веку. Но эта, – он ткнул пальцем в бумагу, – самая большая.
    – Это... – начал Эд, но прервался: – Знаете, что? Просто рассказывайте.
    – О, вижу, вы жаждете знаний, – учёный усмехнулся. – Тогда позвольте мне вас просветить!
    Максис Волгерт никогда не сожалел о своём выборе. Он любил свою работу. Старинные бумаги и исследования были его страстью. Он собирал информацию о прошлом королевства, о людях и событиях, с непреходящим энтузиазмом стремясь раскрыть как можно больше о прошлом своей родины.
    Как и любой житель Аусклифа, мастер Волгерт знал о подвиге лорда Хоргенфелда в Первой войне. И, как и все, он знал про легендарные Вороновы Крылья, которые позволили великому герою покорить полёт.
    Но в отличие от других, для кого эта история превратилась в простую легенду, Волгерт, благодаря своей работе, не раз наталкивался в старых документах на разрозненную информацию об удивительном изобретении.
    И со временем скопилась немалая коллекция подсказок, где может быть скрыто величайшее сокровище лорда.
    – Крылья были делом всей его жизни, – вкрадчиво произнёс ученый, склонившись над столом. – Их годами искали после битвы, годами! Но ни следа. И если мы хотим узнать что стало с ними на самом деле, то нам придётся проследить судьбу их создателя.
    – И вы думаете, это возможно? – выдохнула Сара. Атмосфера её проняла.
    – Разумеется! – заверил её Волгерт.
    Он сделал паузу, окинув меченых довольным взглядом, и резко посерьёзнел.
    – Но для этого вам придётся стать моими руками. Я уже не в той форме чтобы разъезжать по стране, а сбор необходимой информации задача трудная.
    – Разумеется, – ровно ответил Эд. – Мы и не надеялись на простой исход. Что вы хотите чтобы мы сделали?
    – Если вы всерьёз намерены проникнуть так глубоко в прошлое, то нам придётся запастись терпением. Подсказки, я боюсь, рассеяны по всему Айворосу. Но! – Учёный вскинул палец. – Мы сможем их отыскать.
    Эд бросил на Сару быстрый взгляд, заставив её удивиться. Ей показалось, что он сомневается.
    – Мы готовы, – твёрдо заявила эльфийка.
    – Отлично. В таком случае, вам придётся...
    
    
    – Чёрт, ещё немного и это место будет мне ближе, чем собственный подвал, – недовольно пробурчал Эд.
    Сара отвернулась от шкафа и спрыгнула с кучи хлама, которую использовала в качестве подставки.
    – Здесь тоже нет, – сказала она, игнорируя жалобы Эда.
    – Скоро сможем объявить этот чердак своим по праву самозвахвата, как думаешь? Или у вас в Чикаго такого нет?
    – Не знаю, – отстранённо ответила Сара, заглядывая в шаткий сундук. – Разве это не только в Детройте? И вообще, хватит ныть, смотри лучше! Пропустишь хоть одно...
    – Да знаю я, – устало ответил Эд, разгибаясь. – Но мы здесь уже в третий... раз...
    Он скинул лук и прицелился в Сару.
    – Стой. Смирно.
    Над ухом девушки раздалось неприятное шипение. Машинально обернувшись, Сара уставилась в упор на мохнатого паука, висевшего в сантиметре от её лица. Паук был размером с консервную банку и из-за густой короткой щетины весёлой радужной расцветки выглядел как пушистая плюшевая игрушка. Жутко шипящая плюшевая игрушка.
    Девушка шарахнулась в сторону, невольно набирая полную грудь воздуха.
    Мощный девичий вопль сотряс восточное крыло загородного особняка до древнего основания.
    – Ох, блин!
    Эд рванулся в сторону, закрывая голову руками. Ледяная волна ударила по помещению как лавина, покрывая всё вокруг испуганной эльфийки толстым слоем льда. Паука снесло ударом и приложило об стену с такой силой, что даже ледяная корка не спасла его превращения в неаппетитную квашню.
     Сара панически обернулась в поисках других насекомых. Большинство попали под её невольную атаку и обратились в специфические ледяные украшения. Похоже, они пытались окружить игроков, как и раньше. Но сегодня их план провалился с особым треском.
    Матка вылезла на потолок, объявив о себе угрожающим стрекотом. В неё тут же врезался старый ботинок. Эд решил обойтись подручными средствами, жалея стрел на очередную попытку. Паучиха шлёпнулась на пол, но стремительно перевернулась, в последний момент отскочив от ледяного удара. Развернувшись к игрокам, она поднялась на дыбы, чтобы плюнуть, но застыла в облаке тёмной дымки изгнания.
    Мелкие пауки как всегда агрессивно набросились на нарушителей. И как всегда это была атака самоубийц. Сара со злым удовольствием взмахнула рукой, превращая нескольких в ледяные шарики, и демонстративно сжала кулак. Лёд треснул, сминая пленных мобов в фарш.
    Один подобрался к Эду, планируя влезть по ноге. Тот хладнокровно выждал, пока паук заберётся на сапог, затем мощным движением отправил мелочь на свидание с каменной кладкой стены. Ещё один прыгнул сбоку, целясь куда-то в голову, но Эд не глядя перехватил его в воздухе и резко сдавил. Паук дёрнул лапами, да так и остался.
    Мелочь никогда не представляла угрозы. Осталась только застрявшая в изгнании матка.
    – Ты в порядке? – спросил Эд.
    – Нет! – Сара нервно передёрнула плечами. – Бррр... мерзость какая.
    – Я точно говорю, мы здесь слишком долго, – заявил Эд. – Каких нахрен двенадцать яиц! Я так и знал что что-то тут нечисто.
    – Никто и не говорил что их точно двенадцать.
    – Написано же, у лесных пауков...
    – Но это не лесной паук, Эдди, – оборвала его Сара.
    – Кх... Ладно. – Эд покосился на паучиху. – Думаешь, яйца пропадут, если мы её грохнем?
    – Ну, если мы уничтожим кладку раньше неё, она точно сбежит, – ответила Сара. – Наверно, лучше прикончить сразу.
    Сара создала в воздухе тонкий клинок из белого льда. Она тайно гордилась этой формой. Стоимость духа была немаленькой – благодаря упорным тренировкам ей удалось придать лезвию удивительную остроту.
    Но больше всего Саре нравилось, как элегантно они выглядели.
    Небрежным движением девушка сняла изгнание и в следующую секунду клинок врезался паучихе точно промеж жвал с удовлетворительным хрустом. Матка дернула лапами и осела на полу.
    – Ладно. – Эд сделал кислое лицо. – Обратно к шуршанию в мусоре.
    Они уничтожали выводок уже несколько раз. Вначале они просто перебили пауков. Но оказалось что этого недостаточно, ведь матка откладывает яйца по всей зараженной территории и пока уцелело хоть одно, выводок восстановится за неделю.
    Несколько попыток спустя выяснилось, что уничтожение изменённых пауков задача ещё та. В зависимости от местности, размера матки, её расцветки, времени года и погоды на Марсе количество яиц колебалось. И программа выбирала места, где они появлялись, совершенно не соотносясь с возможность попадения в эти места матки.
    Это была как пасхальная охота из Ада. Саре удалось найти таблицы соответствия яиц и выводка, но очевидно, что они или оказались ошибочны, или данный квест действительно был специально подкручен.
    – Знаешь я, конечно, понимал, что ничего не будет просто, но я не ожидал, что мы будем заниматься этой хренью целый месяц, – продолжал жаловаться вслух Эд.
    Сара только терпеливо вздохнула. Она уже привыкла к его недовольству и попросту пропускала всё мимо ушей.
    – В смысле, все до единого квесты были просто невыносимо дурацкие. Я начинаю скучать по простому фарму в Гильдии.
    – Ты ещё припомни, что это нам пришлось за них платить, – поддела его Сара.
    – Я стараюсь об этом не думать, – буркнул Эд. – Пятьсот золотых, да кем эта старая карга себя возомнила?
    – Графиней города Волтли? – скептически поинтересовалась Сара. – Потому что именно ею она и была.
    – Но это был наш гонорар за две недели! – взвыл Эд.
    – Ты сам сказал, что знаешь, во что ввязываешься, Эдди, – строго заметила Сара.
    – Но это уже перебор. Какого чёрта фарм так затянут? В смысле, разве не пора поощрить игроков хоть каким-нибудь прогрессом? И что это за дела с тем, что нам приходиться каждый раз ждать, когда у кого-то там найдётся на нас время? Это самое неприкрытое затягивание.
    – Может, ты всё-таки поищешь? – недовольно отрезала Сара.
    – Да ищу я, ищу...
    Эд действительно успевал осматривать подозрительные щели и ныть про игру одновременно.
    – Грёбанные ММО, – раздалось из под шкафа. – Корпоративное мурло во всей его... О, смотрите-ка!
    Эд поднялся, в его руках было очередное яйцо.
    – Это которое?
    – Четырнадцатое.
    Сара без труда следила за цифрами.
    – Двенадцать, ага. Думаешь, есть ещё? – без энтузиазма поинтересовался Эд.
    Он с раздражением размахнулся и приложил пятнистый шар об пол. На грязных досках образовалось мерзкое пятно.
    – Ну, сегодня мы обыскали всё, что только можно, – протянула Сара. – Разве что они спрятали дополнительные вне помещения...
    – Это будет совершенно скотский ход. А значит, скорее всего, так и есть, – едко произнёс Эд. – Ладно, к чёрту эту хрень. На сегодня я уже налазился.
    Покинув чердак, меченые прошли через пустующие коридоры заброшенного крыла. Они находились в большом загородном имении одного из дворян Далфы.
    Часть здания не использовалась из-за заражения изменёнными монстрами и обычно это место чистили местные игроки. Однако в обмен на бумаги, хозяин поместья потребовал у меченых разобраться с проблемами раз и навсегда. И, разумеется, простым квестом они отделаться не могли.
    Хозяин, мужчина средних лет в дорогом костюме, ждал их возле двойных дверей в конце коридора. У его ног крутился крупный лохматый пёс с песчаной шерстью.
    – Надеюсь, вы, наконец, принесли хорошие вести? – деловито осведомился он у меченых.
    – Если бы мы сами знали, – недружелюбно буркнул Эд.
    – Прекрати. – Сара вышла перед ним: – Мы делаем все что мож...
    Она осеклась, когда пес внезапно проскочил мимо неё в старые помещения.
    – Не может быть! – удивился непись. – Роли никогда не заходил в старое крыло. Наверно это значит, что твари действительно пропали! Великолепно!
    Эд раздражённо фыркнул и закатил глаза.
    – Срань господня, подтверждение, – недовольно произнёс он. – Хоть что-то хорошо.
    Непись окинул его удивлённым взглядом и обратился к Саре:
    – Раз вы выполнили свою часть сделки, то теперь моя очередь. Прошу...
    Получив бумаги, меченые покинули отдалённое поместье и направились к ближайшему святилищу. Эд оставался хмурым даже после того как они получили что хотели. Сару это тревожило.
    – Эдди, ну что ты опять такой мрачный? – поинтересовалась она. – Мы же закончили, чем ты опять недоволен?
    – Ну прости, что я не радуюсь подачкам, – хмуро ответил Эд. – Всё это настолько растянуто, что у меня уже кончается терпение. Честно говоря, если в этих бумагах не окажется хоть чего-то нового, то я готов всё бросить. Меня это уже...
    – Что?!
    Сара раздражённо остановилась. Эд недовольно поджал губы.
    – Ну знаешь, – сдерживая злость, произнесла Сара, – я от тебя такого не ожидала!
    – По-моему, я никогда не был большим фаном...
    – Я имею в виду не это!
    Сара терпела его жалобы, потому что Эдди, в общем-то, был прав. Квесты с бумагами явно были сконструированы так, чтобы просто тянуть время. Их заставляли ждать, им приходилось носиться туда-сюда через всю карту, с них периодически требовали немалые суммы, после чего приходилось просто фармить деньги в Гильдии или вылазками.
    Но вот это заявление всерьёз её разозлило.
    – Ты ничего не забыл, Эд? – раздражённо спросила Сара. – Мы делаем это не просто так! Мы стараемся ради тебя, разве нет? Ты ведь хотел найти Крылья! Или это была просто дурацкая прихоть? И теперь ты говоришь, что просто всё бросишь? То, ради чего мы так старались?
    Слова Эдди её задели. Она не думала, что он может просто взять и отмахнуться от их общих усилий. Сердце стучало где-то под горлом, Сара распалилась не на шутку. Возможно, она даже слегка переиграла.
    Эд примирительно поднял руки.
    – Ладно, ладно, прости. Я... не хотел, чтобы это прозвучало так. Просто мы нарезаем круги уже так долго, что у меня не хватает терпения. Я не собирался тебя обидеть.
    Сара недовольно чмыхнула носом, постепенно успокаиваясь.
    – Тогда не нужно было так себя вести, – буркнула она. – Ты же сам говорил, что цепочки в Мифе могут быть совершенно невменяемыми. Может быть, что это всё одна большая шутка от разработчиков.
    – О Боже, надеюсь, нет, – устало произнёс Эд. – Тогда точно всё бросим. И не вздумай спорить, у всего есть границы. Я запрещаю тебе тратить остаток своей жизни на поиски цифрового мусора, ты слышишь?
    – Слушаюсь, сэр, – насмешливо протянула Сара. – Знаешь, если тебе так скучно, то может, мы могли бы заняться чем-нибудь ещё. Честно говоря, я бы хотела попробовать свои навыки в магии Тени на чём-нибудь посильнее всяких насекомых. Может даже...
    Сара умолкла. Она собиралась сказать, что они могли бы присоединиться к отряду, но сама была не уверена, что хочет именно этого.
    Эд метнул на неё короткий странный взгляд.
    – Ну... может быть позже, – с запинкой произнёс он. – Давай сначала узнаем, что в этих чёртовых бумагах.
    Добравшись до святилища, меченые переместились в Аусклиф. У Волгерта они стали постоянными гостями, но горничная их всё равно недолюбливала.
    Сдав бумаги, они подождали, пока учёный их осмотрит. Иногда он отсылал их, под предлогом, что ему нужно всё внимательно изучить – ещё один явный способ потянуть время – но порой вывод следовал почти сразу.
    Не успел Эдди сделать кислое лицо и начать жаловаться на фарм, как старик буквально взорвался ликующим смехом.
    – Да! Наконец-то! Мы нашли! Вы нашли!
    Меченые с опаской подождали, пока он успокоится, и только потом Сара решилась уточнить:
    – Эм... Что именно мы нашли?
    – Вы не поверите! Это письма от самого лорда Хоргенфелда! Они адресованы предку господина Дора, отцу хозяина поместья, куда я вас оправлял, он был его коллегой в исследованиях, которое они проводили в Короне. Конечно, тогда это ещё не была столица и называлась иначе... Но это даже не самое важное. Клянусь, ценность этих бумаг просто невероятна! И я вовсе не говорю о золоте...
    – Как насчёт подсказок? – «ненавязчиво» вмешался Эд.
    – Что? Ах да, конечно... Вот здесь Хоргенфелд пишет, что он сообщил коллеге о местоположении своей лаборатории, чтобы они смогли обменяться материалами. К сожалению, он не указывает о местоположении прямо. Это была строжайшая тайна, могущественнейшие маги королевства, и те не знали, где лорд проводит свои невероятные эксперименты. Но! Я знаю, где мы можем наверняка узнать, где же находилась лаборатория.
    Эд вздохнул, явно подавив усталое разочарование.
    – Скажите нам.
    – Вот в этой части лорд Хоргенфелд упоминает, что многие документы исчезли при обрушении старого тайного архива, когда малый Разлом открылся под Короной.
    Подавить раздражение и в этот раз Эд уже не сумел.
    – Мертвые тоннели... – с досадой протянул он. – Вы ведь об этом?
    – Боюсь что так. Старая башня Ордена, в которой и располагался архив, провалилась в эту ужасную пропасть целиком.
    – А о каких документах идёт речь? – поинтересовалась Сара.
    – Видимо те, что связаны с постройкой и оборудованием лаборатории. В том числе чертежи здания, в котором она располагалась.
    – То есть мы сможем... – протянула эльфийка.
    – ...узнать, где же она находится! – радостно закончил Волгерт. – Вот именно!
    – Что ж... – произнёс Эдди. – Вы даже не представляете, насколько вовремя мы это обнаружили.
    В Корону они отправились сразу же. Они уже там проходили, когда двигались в Аусклиф. В тот раз они просто посетили Храм и не стали задерживаться в самом городе.
    Широкие улицы казались ещё больше из-за малого количества прохожих – и неписей, и игроков. Здания в центре были в основном многоэтажными, над крышами сияли белыми стенами высокие башни магических школ и богатых поместий.
    Корона, хоть и являлась столицей, оказалась на удивление спокойным местом по сравнению с другими хабами. Людей на центральной площади, где стояли Гильдия и Храм, было намного меньше, чем в Ламари или Аусклифе.
    – Как странно... – задумчиво произнесла Сара. – Я ожидала, что Корона будет оживлённее.
    – По-моему, ничего не изменилось с прошлого раза, – ответил Эд.
    – Но я думала это, потому что мы зашли почти ночью. Большинство игроков уже должно было выйти. Но если посмотреть, то даже неписей как-то немного. Странно для столицы, разве нет?
    – Ну, столица не всегда самая большая и толстая, иначе президент жил бы на Манхеттене, – заметили Эдди. – Не забывай, что игра старается распределить игроков автоматически, а в Короне даже нет особых точек интереса. После прокачки у новичков просто нет причин задерживаться. А остальные всё больше проездом.
    – А что с Тоннелями? Судя по всему, это локация высокого уровня... Ой, смотри! – Сара указала на группу тяжеловооруженных всадников.
    Это явно были топовые игроки. Снаряжение сразу бросалось в глаза высоким качеством, но куда сильнее выделялись породистые дорогие лошади в украшенной сбруе.
    – Да это, скорее всего, ПвПшники, – ответил Эд. – Когда там турнир? Накануне соберётся целая толпа, будет тебе оживление.
    – Верно... Может нам удастся посмотреть, – с интересом произнесла Сара.
    – Что? – Эд удивленно приподнял брови. – Понятия не имел, что тебя такое интересует.
    Сара смущённо покраснела.
    – Это... просто... интересно, вот и всё, – сбивчиво произнесла она. – Так... куда нам дальше?
    Эд вынул гильд-лист и сверился со своими заметками.
    – Он должен быть где-то в ученическом крыле Ордена магов.
    Мастер Волгерт отправил меченых на встречу с его учеником. Парень-непись действительно обнаружился в школе магов.
    Получив письмо, он уверил их, что поможет всеми силами но, к сожалению, быстро оказалось, что помощи от него будет немного. Судя по всему, непись предназначался просто чтобы указать им направление в самых общих чертах.
    – Так где нам искать архив? – поинтересовался Эдди.
    – Боюсь, единственное возможное место это Мёртвые тоннели...
    – Да это мы и так поняли, – досадливо прервал Эд. – Какие-нибудь конкретные идеи? Тоннели тянутся на мили, не говоря уже о том, что там полгорода зарыто!
    – Мне жаль, но не думаю, что кто-то сможет помочь вам в ваших поисках, – с сожалением сказал ученик. – Здание архива находилось где-то под старой башней...
    – Где-то? – удивилась Сара.
    – Вот именно. Даже в то время никто кроме посвящённых магов Ордена не знал, как попасть в архив. Его помещения были скрыты в подземельях под башней.
    – Мииинутку, – протянул Эдди. – Если этот архив был под землёй, то как, чёрт возьми, он вообще мог уцелеть?
    – Видите ли, помещения архива были созданы таким образом, что они являются монолитной конструкцией.
    – Что? – ошарашенно спросил Эд. – Это что, гигантский сейф? Нам нужно искать гигантский сейф где-то на дне бездонной ядовитой пропасти. Превосходно.
    Парень раздражённо покачал головой и устало добавил:
    – Есть идеи, насколько глубоко... хотя, нет, и так ясно, что он на самом дне.
    – Я бы не был так уверен, – уточнил ученик. – Поскольку башня стояла на возвышенности то, скорее всего, её нижние уровни оказались на одном уровне с кварталами Старого города. Возможно, вам стоит искать где-то среди руин.
    – Ладно... Это хотя бы что-то, – буркнул Эд. – Отлично. Посмотрим, что мы сможем сделать.
    – Не забудьте, что Тоннели наполнены ядом, – встревоженно напомнил ученик, но Эд с раздражением отмахнулся:
    – Да, да, мы в курсе.
    В этом подземелье существовала странная механика, которая косвенно ограничивала время пребывания игроков внутри локации. Малый Разлом источал едкие миазмы. Они очень удобно не достигали поверхности, но легко убивали любого, кто пробудет внутри больше десяти минут.
    Чтобы нейтрализовать яд, необходимо было принимать противоядие. Но оно в свою очередь тоже было токсичным и его следовало использовать только с перерывом. Противоядия можно было добыть различными способами, но ни один не был дешёвым.
    – Заскочим в лавку Ордена по дороге, – сказал Эд.
    – Вообще-то, я мог бы представить вас одному моему знакомому, – предложил ученик. – Он сможет... согласиться на более приемлемую цену, чем обычно.
    – Оо... – Сара многозначительно посмотрела на Эда. – В таком случае, мы будем очень благодарны.
    Стало понятно, почему их послали к этому парню, а не просто отправили в Тоннели. Возможно игра, наконец, делает им скидку. Возможно.
    
    
    Входов в Мертвые тоннели было около дюжины. Сара и Эд воспользовались первым попавшимся, всё равно они понятия не имели, куда им двигаться.
    Этот спуск находился в просторной пещере, ярко освещённой магическими кристаллами. Её разделяла каменная стена. Мощные ворота стояли распахнутыми, но проход перекрывала массивная стальная решётка. Укрепление охраняли мрачные крепкие гвардейцы.
    Меченых пропустили без проблем – считалось, что защитники ходят в катакомбы, чтобы истреблять угрожающих городу монстров, а вовсе не для того, чтобы поправить благосостояние, набрав ценных ресурсов.
    Впрочем, даже при удачном заходе можно было остаться внакладе. Расходники для защиты от яда всё же стоили немало, и Саре с Эдом пришлось потратиться, даже с учётом того что их явно снабдили по квесту. Алхимик, с которым их свёл ученик Волгерта, пообещал изготовить противоядие за символическую цену, но только за их реагенты. Разумеется, реагенты стоили дорого. Так, впрочем, всё равно выходило дешевле, чем покупать в лавке или на аукционе.
    Приняв первую дозу, игроки двинулись вглубь каменных переходов. За преградой не было никаких источников света. Любой, кто посмел бы нарушить тьму катакомб, мгновенно становился легкой мишенью. К счастью, разработчики не рискнули давить на пользователей такой сложностью, и в продаже у Ордена были специальные кольца «призрачного света». То же самое что и осветительные кристаллы, только их свет видел лишь владелец. Это уравнивало шансы. Вроде как.
    Вскоре в широком основном тоннеле стали попадаться ответвления, в воздухе возник отчётливый горький запах. Стая летучих мышей – или чего-то на них похожего – внезапно вырвалась из тёмного прохода, заставив Сару испуганно ойкнуть от неожиданности.
    – Ух... – Девушка перевела дыхание. – Просто мыши...
    – О, нет.
    Эд сбросил лук и пустил стрелу куда-то в темноту. В ответ раздался злобный клёкот.
    Из темноты показалось несколько тварей. Приземистые, но массивные, с короткими лапами, снабжёнными внушительными когтями, и просто отвратной гроздью подвижных щупалец под белёсыми буркалами.
    Твари рванулись в лобовую атаку, быстро перебирая лапами. Эд выстрелил снова, но стрела просто срикошетила от блестящей шерсти моба, не нанеся явного вреда.
    Сара прицелилась по ближайшей твари и ударила льдом. Моб такого размера стоил немало духа, но она уже прокачала свою магию почти полностью. Монстр застыл на месте, покрытый коркой. Его товарищ врезался в него с разгону и оба нелепо растянулись на полу.
    Сосредоточившись, Сара сконцентрировала атаку потоком. Перед ней возникло облако белёсой дымки. Ощетинившись клинками, волна льда с силой врезалась в мобов, кроша их в фарш.
    Что-то скользнуло мимо Сары над её головой, и системная команда заставила рвануться в сторону. Перед глазами мелькнули чёрные когти. Гибкое тело упало на пол и рванулось к Эду.
    Моб – что-то вроде здоровенной ящерицы покрытой чешуйчатым панцирем – набросился на игрока, повалив на землю. Эд успел вырвать клинки из ножен и всадить в бока твари с обеих сторон. Раздалось прерывистое хриплое шипение, тварь отскочила.
    Сару привлек клёкот из прохода. Оттуда появилась ещё одна тварь со щупальцами на морде. Подобравшись, она прыгнула, планируя, видимо, протаранить Сару всем телом. Пригнувшись, девушка ощутила системную команду и ловко кувыркнулась, пропуская моба над собой. Одним движением она разогнулась и отправила поток прозрачного холода в противника. Расходы на простой холод стали совсем уж незаметными, но даже от него тварь замерла.
    Воспользовавшись задержкой, Сара мгновенно создала замысловатое острие на конце посоха – тренировки пошли впрок, это заняло доли секунды. С разбегу Сара вогнала своё импровизированное копьё мобу в голову. Она слегка промазала по глазу, но наконечник с хрустом пробил кости. Лёд треснул и обломился. Как она и рассчитывала.
    Ящеровидная тварь упорно кружила вокруг Эда. Подхватив лук, он пустил несколько стрел, но только открылся для атаки. Тварь сделала выпад, но Эд успел отмахнуться клинком, который всё ещё держал в правой руке – благодаря высокой сноровке можно было провернуть и не такое.
    Сара прицелилась по твари, но та, будто ощутив, отпрыгнула в сторону. С мощным шипением она внезапно сжалась как пружина и буквально выстрелила собой в Эда. Тот лишь успел закрыться руками – удар свалил его на землю, полностью вышибив воздух из груди.
    Тварь нависла над ним, распахнув пасть. В следующее мгновенье челюсти сомкнулись на лезвии клинка – Эд едва успел закрыться. Раздался хруст и тварь, дернувшись, обмякла. Сара обломила новый наконечник с посоха и ногой отпихнула моба с Эда.
    Парень с кряхтеньем приподнялся и сел.
    – Ты в порядке? – Сара беспокойно осмотрела товарища. – Ой, у тебя кровь! Сейчас...
    – Да уж... Отличное начало, не правда ли? Чертовы ублюдки... Таких уже простыми цифрами не взять.
    Встав на колено, Сара вынула из сумки бинты и мази. Эд отделался парой глубоких, но не слишком проблематичных порезов на руках и плече.
    – Ты ведь не использовал свой дедшот? – спросила девушка.
    – Разумеется, нет. – Эд фыркнул. – В самом начале подземелья и сразу разрядить самый...
    – Эдди! – сердито одёрнула его Сара. – Вечно ты так. А если бы тебя убили? Хочешь оставить меня саму?
    – Я могу использовать дедшот1 сколько, раз в день? – с нажимом ответил Эд. – Ты сама прекрасно понимаешь...
    – Но должен же быть способ.
    Эд саркастически рассмеялся.
    – Это ММО, они тебе ничего не должны. В смысле, любые жалобы на сложность легко парируются простым «ну найди себе группу».
    Сара недовольно хмыкнула и вдруг спохватилась.
    – Погоди-ка... – Она потянулась через его плечо и вытянула одну стрелу. – Да это же простая сталь! Эдди!
    – Что? – искренне удивился тот. – Ты же не ожидала, что я всерьёз...
    – Да у тебя сотни три чёрных стрел! – рявкнула Сара. – Как можно быть таким жадным?!
    – Но ведь...
    – Тихо! – Сара ткнула пальцем, почти задев его нос. – Как только выберемся на поверхность, пойдёшь и купишь себе подходящих стрел. Я проверю.
    Эд осторожно отвёл её палец в сторону.
    – Ладно... В любом случае, в коридорах я много не настреляю.
    – Неважно. Я постараюсь, чтобы они стояли смирно. – Сара затянула последнюю перевязку. – Всё, я закончила. Идём?
    – Ага...
    Парень посмотрел на лежащих вокруг мобов.
    – Нужно будет изучить бестиарий Гильдии, – заметил он. – Если у этих уродов есть что-то полезное...
    – Тфу, опять ты за своё.
    Сара брезгливо поморщилась. Эд говорил о препарировании мобов в поисках лута. Она этого никогда не любила.
    – Нам понадобятся деньги, – серьёзно произнёс Эдди. – Помнишь, как у нас было две тысячи? А сколько теперь?
    – Ладно, я поняла...
    Они двинулись дальше. Несмотря на опасность засады, Эд пошёл впереди, это был их лучший шанс на то, что они смогут заметить противника раньше, чем он их.
    Тоннели переплетались в лабиринт проходов. Сара быстро поняла что, скорее всего, не найдёт пути обратно. Единственно что утешало, все тоннели в преддверии так или иначе вели к одному из проходов на поверхность. Но это не делало их безопасней.
    Один раз они наткнулись на группу игроков. Шесть человек в полной темноте. Они тоже использовали «призрачный свет». Игроки были экипированы заметно лучше, чем Сара с Эдом. Форварды упакованы в полулаты, с внушительными украшенными гербом королевства щитами, оружием Гильдии. Маги в покрытых рунами и орнаментами мантиях все были вооружены древковым оружием, копьями или глефами. Мили в идеально подогнанных по фигуре кольчугах держали на плечах тонкие изогнутые двуручные клинки с тёмными матовыми лезвиями.
    – Восточный квартал пустой, – сообщил один из форвардов. – Не ваш день, ребята.
    – Не страшно, – отмахнулся Эд.
    – Вы только вдвоём? Блин, или у вас стальные шары, или вы парочка нубов, – усмехнулся один из магов. – Вы не искатели, часом?
    – Эй, мы не настолько плохо выглядим! – деланно возмутился Эд
    Игроки сдержанно посмеялись и они разошлись.
    – Знаешь, раз мы ищем Крылья, разве это не делает нас искателями? – спросила Сара.
    – Ну, технически... – равнодушно ответил Эд. – Какая разница.
    Несколько раз они натыкались на мобов – по крайней мере, Эд говорил, что что-то слышит – и они обходили потенциальную угрозу стороной. Довольно быстро меченые добрались до нижнего уровня. Очередной тоннель внезапно оборвался, и они вышли на площадку над высоким обрывом.
    Вдалеке сквозь узкие длинные расщелины в своде исполинской пещеры прорывался с поверхности солнечный свет. Этого было достаточно, чтобы различить изломанный узор старых руин на дне тянущегося на мили в обе стороны чудовищного каньона.
    – Оооо... – протянула Сара.
    Панорама была совершенно невероятной. Девушка ощущала себя такой маленькой по сравнению с этим местом.
    Эда вид не впечатлил. А если и впечатлил, то он этого не показал.
    – Н-да, – буркнул он. – Вот мы и пришли.
    – Поразительно...
    – Ты ведь понимаешь, что нам придётся обшарить все углы в этой дыре?
    От этого восхищение Сары действительно поумерилось. Только сейчас она сообразила, что этот игрушечный городок внизу на самом деле несколько кварталов вполне полномасштабных зданий. А ведь им ещё предстояло спуститься вниз...
    – О Боже, – подавлено произнесла она. – Нам ведь не хватит антияда на подъём?
    – Придётся использовать камни возврата, – подтвердил Эд.
    – Но ведь мы не сможем вернуться через точку...
    – ...потому, что без противоядия нам не выжить...
    – ...а если выйти из храма, то точка возращения пропадает.
    Сара устало вздохнула.
    – Ты ведь уже ненавидишь этот вид, не так ли?
    – Ты всегда меня понимала, – согласился Эд. – Но ничего не поделать. Для них наше время просто ресурс. И они хотят его весь.
    
    
    В хаосе руин Старого города всегда что-то двигалось. Под пологом подземной тьмы скрывалось немало существ. Жуткие порождения Аутера, опасные хищники, пугливые падальщики.
    А порой, меченые Айвороса.
    Группа игроков двигалась по улице, напряжённо осматриваясь по сторонам. Нападение могло произойти в любую минуту. Монстры Мёртвых тоннелей были хитры и редко нападали, не ощущая преимущества. И чем дольше жители поверхности находились здесь, тем больше было преимущество подземных охотников.
    Держась как раз вне поля зрения меченых, гибкая человекоподобная тварь карабкалась по руинам стены одного из зданий. Забравшись на крышу, она, не спуская глаз с добычи, медленно двинулась боком, пробираясь к...
    Внезапно тварь толкнулась в какую-то невидимую преграду и испуганно отпрянула. Раздалось раздражённое фырканье и в следующую секунду её сковала толстая корка мутного льда.
    – Вот же зараза, – недовольно буркнул Эд.
    Он отпустил руку Сары, и покров пропал, лишая его невидимости в тенях. Сара прекратила заклинание. Дух был почти на исходе, использовать лёд под покровом Тени было на удивление дорого.
    – Как он умудрился врезаться именно в нас? – досадливо произнесла девушка. – Целая крыша, но нееет...
    Она сделала резкое движение рукой и лёд хрустнул. Звук казался неприемлемо громким в тишине руин.
    – Надеюсь, он был один. – Сара подозрительно оглянулась. – Ты ничего не чувствуешь?
    – Паучье чутье молчит, я боюсь, – отозвался Эд. – Похоже, это просто случайность.
    Игроки спустились по покосившейся крыше к пролому в соседнем здании. Дома в руинах были сложены как костяшки домино, небрежно сваленные в кучу. Удивительно как они держались вместе, не превратившись в груду камней.
    – Ну, куда дальше? – спросил Эд.
    – Почему всегда я должна решать? – недовольно спросила Сара. – У тебя что, совсем нет идей?
    – Честно говоря, не думаю, что это вообще имеет значение, – признался Эд. – Мне кажется, что нам всё равно придется обыскать каждый квадратный сантиметр и только тогда... я не знаю, что-то случится. Спустится херувим с небес под звук фанфар и выпишет небесную квитанцию...
    – На восток, – прервала Сара его поток сарказма. – Южный квартал мы осмотрели полностью.
    – И ты ещё спрашиваешь, почему.
    Сара попыталась стукнуть его посохом, но Эд успел увернуться. Они прошли сквозь руины здания, и вышли на улицы. Двигаться было проще по дорогам, хоть и опасней. Мобы любили прятаться в зданиях, поджидая игроков или других мобов. Но по крышам перемещаться было просто невозможно, они часто проламывались под ногами или просто оказывались наклонены под слишком крутым углом.
    – Так за сколько мы управились с одним кварталом? – поинтересовался Эд. – Месяц, плюс минус?
    – Эдди я тебя прошу, только не сейчас, – устало поморщилась Сара.
    – Да мне просто интересно, – упрямился тот. – Три недели точно будет...
    – Двадцать девять дней, – устало ответила Сара.
    – Почти. – Эд сделал раздосадованный жест.
    – Знаешь, я уже привыкла к твоему стоическому терпению, – недовольно сказала Сара. – Не хотелось бы, чтобы ты снова начинал ныть.
    – Да, ладно. Утешу себя иллюзией прогресса...
    – Так и сделай, – строго сказала Сара. – Будешь болтать, нас заметят.
    – Вряд ли. Все мобы увязались за теми ребятами. Вот будет им сюрприз на ближайшем подъёме. Думаешь, они за рудой?
    – Шли к шахтам, может быть...
    – Нам впору гайды писать об этой дыре... Я так ничего и не нашёл, кстати. А ты?
    – Нет, – Сара покачала головой. – Если бы мы знали, что искать.
    Она вдруг прыснула в кулак.
    – Какой-то тролль оставил пост, что видел подлодку в подземной реке.
    – Ага, – Эд усмехнулся. – Я тоже видел. И ведь нашлись те, кто поверил, да? Поразительно. Кстати, ты настроила у себя систему окружения? А то огород твой зачахнет.
    – Да, конечно. Ой, я совсем забыла тебя поблагодарить, мне так помогли твои проги. Очень удобные, не то, что базовая простыня... Я вовремя спохватилась, у нас теперь так холодно. Даже первый снег выпал. Красивый такой, пушистый... Если бы я не настроила проклятую акклиматизацию, то даже не знаю... кажется, огурцы всё-таки подвяли...
    Разговоры о пустяках помогали скрасить путь. Руины оказались несколько больше, чем Эд и Сара рассчитывали. Но куда хуже было то, что они оказались многоярусными. Улицы и здания опустившиеся в Разлом часто наслаивались друг на друга в хаотичном беспорядке, превращая и без того запутанный лабиринт в настоящий кошмар.
    Поиски продвигались медленно и безуспешно. Они понятия не имели, как выглядит то, что они ищут. Приходилось просто шляться по нижним уровням и надеяться на успех. Возможно, рано или поздно они заметят что-нибудь необычное, что укажет на тайный архив. Теоретически, имелись указатели, например эмблемы и гербы Ордена или старой башни, но это были только их догадки.
    Но хорошо, что им дали хоть какие-нибудь указания. Удалось ограничить область руинами, и ещё раз, нижним уровнем. Локация была поистине огромной – если бы пришлось обыскивать вообще всё, то Сара согласилась бы просто бросить их затею. Или, как минимум, прерваться на время.
    Она начала понимать, что так раздражало Эда. Сара порой ловила себя на мысли, что они просто тыняются по игре без всякого толку. Казалось, что они попросту тратят время, которое могли бы использовать, чтобы заняться чем-нибудь полезным. Они уже были бы в гвардии, если бы просто продолжали работать на Гильдию.
    Но даже так, Сара всё равно не понимала, почему Эдди всегда так явно злится. Впрочем, она уже привыкла к его жалобам. После того раза Эд больше не говорил что собирается всё бросить и этого было достаточно.
    Добравшись до восточного квартала, они начали искать вход на нижние уровни. Под верхними руинами всегда был ещё один слой, подземные коммуникации, подвалы, вообще непонятные помещения и образованные стенами пустоты.
    Поначалу они пытались проводить поиски вокруг верхних руин старой башни. Но это оказалось не только бесполезным, но и опасным. Входов на нижние уровни там не нашлось, а мобов было много. Такое впечатление, что разработчики закрыли нижние уровни под разрушенной башней намеренно. Таким образом попасть туда можно было только из отдалённых входов, пройдя весь нижний уровень по самому длинному маршруту.
    Проход обнаружился в одном из подвалов под большим жилым домом. На верхних этажах явно кто-то шастал. Но меченых это не волновало, им нужно было вниз.
    Пройдя по узким тоннелям, они наткнулись на пещеру. Сквозь пролом в потолке падал свет – похоже, это место находилось прямо под одной из «осветительных» расщелин. Посреди пещеры копошились какие-то мелкие твари.
    – Падальщики, – шепнул Эд. – Не проблема.
    – Успеешь всех троих? – спросила Сара. – А то поднимут тревогу.
    Эд зажал несколько стрел в зубах и натянул лук. Трижды хлопнула тетива и мобы попадали, не успев даже сообразить, что происходит. Меченые покинули укрытие.
    – Не могу понять, использует быстрая стрельба дух или нет, – заметил Эд, вырывая стрелу из моба.
    – Разве не дают подсказ...
    Что-то тёмное внезапно рухнуло с потолка, сбив Эда с ног. Сара даже не успела испуганно вскрикнуть – системная команда рванула её в сторону. За спиной что-то бухнуло по земле.
    С разворота Сара выпустила волну изгнания. Здоровенные насекомоподобные твари с массивными клешнями окутались тёмной дымкой, резко застыв на месте.
    Сара подскочила к Эду и рванула его на себя, вытаскивая из-под изгнанного моба. На его спине отчётливо виднелись кровавые раны.
    – Эдди!..
    – Следи за таймером... – сквозь зубы выдохнул тот.
    Перевернувшись на спину, он выхватил две кислотные стрелы с чёрным оперением и наложил на тетиву. Сара обернулась ко второму монстру. Эд был прав, времени оказалось совсем мало.
    Моб вышел из изгнания и рванулся к Саре. Его встретили ледяные копья. Сара метала снаряды один за другим, одновременно создавая новые. Дух кончался довольно быстро. Моб застрекотал и сдал назад, пытаясь закрыться передними лапами.
    За спиной хлопнула тетива и раздалось громкое неприятное шипение, заглушившее даже стрекотание второго моба.
    Копья ломались, но силы ударов хватило, чтобы сбить мобу блок. Очередной удар отбросил лапу монстра в сторону и следующее копье вошло в слабину брони, где голова крепилась к туловищу. Еще несколько в тоже место заставили тварь растянуться на полу.
    Сара обернулась к Эду. Его противник лишился передней части тела, и теперь она растекалась дымящейся жижей. Кислотные стрелы стоили своих баснословных денег.
    Эд попытался подняться, но охнул от боли.
    – Стой, тебе нельзя двигаться!
    Сара сбросила сумку и начала вынимать медикаменты.
    – Неважно, придется тратить зелье.
    Эд вынул с пояса небольшой флакон и опустошил его одним глотком.
    – Всё, теперь просто подождём.
    Сара растерянно остановилась.
    – Как же так... – расстроенно произнесла она.
    – Да ничего страшного, бывает. – Эд подвигал плечами. – Уже отпустило. Но придётся ждать несколько часов. Чёрт, одна доза вхолостую... Давай-ка уйдём от света подальше.
    Сара помогла Эду подняться, и они отошли от центра пещеры в тенистую нишу под стенкой.
    – Что это за твари? – озадаченно поинтересовалась Сара, глядя на мобов.
    – Похожи на ползунов, – заметил Эд
    – Такие здоровые?
    – Элита, наверно. Не могли же мы все время проскакивать сухими. Нужно выдрать из них железы
    – Хм... – Сара покосилась на трупы мобов. – Может не стоит?
    Эд усмехнулся, Сара виновато потупилась.
    – Нам нужно чем-то платить за антияд, – напомнил Эд. – И так практически один к одному обмениваем на реагенты для алхимика.
    – Да уж, – согласилась Сара. – Настоящий порочный круг...
    – Знаешь, если свести всё к цифрам, то мы наверняка выносим меньше, чем тратим на расходники, – едко произнёс Эд. – А знаешь, что самое страшное? В программу запросто можно встроить счетчик, который сможет автоматически подкручивать уровень «дохода» на локации в соответствии с выставленными условиями
    – Ну знаешь ли, – фыркнула Сара. – Шапку из фольги не хочешь? Я, конечно, не стану защищать эту механику с ядом, но это уже перебор. Что дальше, рептилоиды в правительстве?
    – О, поверь мне милая, я знаю, о чем говорю. Ты ничего не забыла?
    – Эм... – Сара замялась. Эд и вправду знал системы Мифа лучше неё.
    – Это делается легко и изящно, как разведение лоха на бабки.
    – Почему тогда игроки ходят сюда так регулярно? – поинтересовалась Сара. – Или никто не догадался, что такое возможно?
    – Ну, топовые кланы фармят не ради дохода. Да и расходники для них дешевле, и реагенты у них свои, и ремесленники в оплотах принадлежат группе. Фармят они не на продажу. Так что польза для большой группы...
    Эд вдруг замолк и усмехнулся
    – Черт, я сейчас описываю, как Дипы выжимают игроков в создание сверхбольших кланов, не так ли? Интересно, не от меня ли Ал подхватил эту привычку всё взаимосвязывать.
    – Ты хочешь сказать, что это злобная система как раз в твоем стиле? – с улыбкой спросила Сара
    – Да. – Эд сделал честные глаза. – А что такого?
    – Ты просто невыносим.
    Несколько часов спустя последняя доза противоядия начала выветриваться. Чтобы выбраться на поверхность пришлось использовать камни возврата. Они уже смирились с тем, что добраться наверх пешком будет практически невозможно и возвратки вошли в список расходных материалов. Хотя, на фоне остальных их затрат, это было не самой большой суммой.
    Как и в любом другом городе, в Короне было полно небольших заведений, призванных организовать досуг для игроков. Эд и Сара расположились в одном из небольших ресторанчиков под открытым небом на южной площади. Эта часть города пестрела цветочными клумбами и ухоженной зеленью.
    Нужно было разобраться с лутом – они вынесли немало, в том числе охотничьи трофеи с проклятых ползунов. Но сейчас обоим хотелось просто отдохнуть. Мрачная атмосфера подземелий выматывала не столько физически сколько морально.
    Неподалёку возле клумбы с пышными розами разных цветов постепенно собиралась группа игроков. Сара без труда догадалась что это место встречи – в своё время они сами вели себя похоже.
    Игроки переговаривались между собой и скучающе оглядывались по сторонам в ожидании товарищей. Было заметно, что это игроки высокого уровня. Экипировка была очень неплохой, а оружие дорогим и богато украшенным. Но Сару привлекло не это.
    Одна из девушек, эльфийка, как и она сама, только светлая, явно была фростом. Она развлекалась тем, что создавала из воздуха разноцветные ледяные цветы и со смехом раздавала их товарищам и просто прохожим.
    – Здорово... – протянула Сара. – Интересно, что это за трюк?
    – Наверное, рейдеры, – ответил Эд, проследив за её взглядом. – Вечно рисуются со своими игрушками.
    – Не говори так, – сердито оборвала Сара. – Разве она рисуется?
    – Ну... – Эд неопределённо пожал плечами. – Знаешь, поначалу, когда Миф был в бете, многие стонали, что снаряга, мол, выглядит сильно уныло, со всей этой галимой реалистичностью, и нельзя будет повыпендриваться перед другими. Год спустя, наши дни, появились первые топовые группы, все скулят, что неравенство между хаями и лоу4 больше, чем даже в Дриме.
    Внезапно на их столике сгустился синеватый туман. Сара испуганно ойкнула, но возле её руки просто возникла маленькая голубая розочка.
    Девушка весело улыбнулась и помахала Саре. Та хихикнула и протянула руку к незнакомке. В воздухе перед светлой возникла роза, менее четкая, но крупнее, из чистого прозрачного льда. Девушка подхватила её обеими руками.
    – Ии!.. Какая прелесть! – радостно прощебетала она и обратилась к парню рядом: – Вот, видишь, как надо впечатлять девушку?..
    – Оо, кое-кто популярен среди дам, – протянул Эд.
    – Чт?... – Сара отчаянно покраснела.
    Она сердито наставила на Эда палец, заставив его закрыться руками в деланном испуге.
    – Буду кричать!
    – Посмотрим! – сурово произнесла Сара, но не смогла сдержать улыбки.
    Она снова повернулась к группе, но игроки уже куда-то ушли. Девушка осторожно потрогала синюю розу пальцем.
    – И как она меняла цвет?.. – задумчиво произнесла Сара.
    Наверняка ответ найдется на форуме. Теперь ей было интересно.
    – Сара... Знаешь, может тебе стоит попробовать более сложный контент?
    – Что? – Девушка удивлённо захлопала ресницами. – О чем ты, Эдди?
    – Я имею в виду, может тебе стоит поискать группу. С твоими способностями тебя возьмут даже в рейдовый отряд.
    Это заявление заставило Сару замереть на секунду.
    – Что?
    – Ну, в смысле, Клара и Норис ведь предлагали тебе...
    Эд запнулся, заметив выражение на её лице.
    Эти слова застали Сару врасплох. Она надеялась, что они уже прошли этот этап. И она понятия не имела, что он может попытаться сделать что-то вроде того, что, как ей казалось, он пытался сейчас сделать.
    – Эдди... – медленно проговорила она. – Ты хочешь бросить игру?
    – Что? – удивился Эд. – Нет, просто...
    – Знаешь, я ведь не дура! – резко заявила Сара. – Ты всё время жалуешься на фарм, жалуешься на игру... Можешь просто мне сказать, не нужно что-то там выдумывать...
    – Эй, погоди-ка, – прервал её Эд. – Я не говорил ничего такого. Чего ты так злишься?
    – Я не!.. – Сара осеклась. Она действительно злилась.
    – Сара, я просто имел в виду, что если тебе так нравится играть, то может тебе не стоит тратить время на всякую чушь.
    Это задело девушку ещё сильнее.
    – Ты что, хочешь, чтобы я ушла? – холодно поинтересовалась она.
    – Конечно, нет...
    – Тогда зачем мелешь всякую чушь? Мы же... мы же собирались играть вместе. Мы так долго играли вместе! Если ты не хочешь чтобы я ушла, то зачем эти разговоры о группе? Я думала, что у нас есть цель, к которой мы будем двигаться!
    – Я... – Эд вздохнул. – Прости, я не хотел тебя обидеть. Просто мне показалось, что ты хочешь чего-то... более продвинутого. А не лазить по всяким дырам в поисках непонятно чего.
    – Я не жалуюсь, Эдди!
    – Знаю, знаю... Прости. Я просто хотел как лучше.
    – Я сама могу решить, что для меня лучше! – отрезала Сара.
    Эд помедлил, смерив её странным взглядом. Возможно, излишняя откровенность с его стороны была нежелательна.
    – Что? – подозрительно поинтересовалась девушка.
    – Ничего...
    Повисла тяжёлая пауза.
    – Так... ты больше не будешь пытаться от меня избавиться? – прохладно произнесла Сара.
    – Я не... – Эд запнулся и одарил подругу неодобрительным взглядом. – Вот ведь злюка. Я не собирался тебя прогонять. Честно говоря... я боялся, что ты согласишься.
    – Что? – Сара удивлённо приподняла брови. – Зачем ты тогда вообще заговорил об этом?
    – Сказал же, я думал, ты хочешь двигаться дальше. – Эд помедлил и добавил: – Знаешь, без тебя я бы уже бросил. Если бы не ты, фарм бы меня доконал. И к чёрту Крылья, пусть, кто найдёт, ими подавится...
    Сара ощутила прилив жара к лицу и особенно ушам.
    – Ты... не пытайся ко мне подлизаться! – как можно строже сказала она, отводя глаза и пряча нос в стакане.
    Взгляд Сары упал на розу из синего льда. Девушка рассеянно взяла её в руки. Холодный цветок медленно таял. Повинуясь внезапному порыву, Сара поднесла розу ко рту и тронула лепестки языком.
    – Черника...
    
    Когда они попрощались перед Храмом, напряжение уже рассеялось. Но разговор не шёл у Сары из головы даже когда она, покинув вирт, снимала комплект.
    Машинально смотав провода, она положила сеть в сторону, слепо уставившись в стену напротив кровати. Они почти поссорились. И собственно говоря, практически на пустом месте. Если бы она не отреагировала так остро, то...
    Сара не могла понять, что именно её так разозлило. Слова Эда задели её за живое. Ей искренне показалось, что он пытается от неё избавиться.
    И эта мысль была невыносима. Она чувствовала себя так, будто он её... предал.
    Осенённая внезапной догадкой, Сара сорвалась с кровати и замерла посреди комнаты, запустив пальцы в растрёпанные волосы.
    – Я... – хрипло прошептала она. – Неужели я...
    Мысли о том, что они могут расстаться вызывали в ней странное чувство, смесь страха и злости. Она не желала, чтобы Эд отдалился от неё. Она хотела быть вместе с ним. Боялась что он её...
    Бросит.
    – Кажется, я влюбилась...
    Сару захлестнула волна противоречивых чувств.
    Когда она сказала это вслух, то стало ясно, что это чистая правда и истина в последней инстанции. Она уже давно ощущала влечение к Эду. Он был не просто добрым другом. Он бы таким хорошим. Надёжным. Внимательным. Заботливым.
    Всегда был рядом. Всегда слушал.
    А ещё в тот один раз он выбрал именно её.
    Сладкая радость затопила сознание Сары при мыслях, что Эдди может стать её парнем. Ей дико хотелось, чтобы они всегда были вместе. Теперь понятно, почему с ним она чувствовала себя так спокойно.
    Сердце бешено колотилось в груди, в голове зазвенело. Сара сделала несколько шагов, не чувствуя под собой ног. Всё вокруг кружилось в лёгком танце. С трудом переведя дух, девушка села на кровать, чтобы невзначай не рухнуть на пол.
    Эйфория от откровения постепенно прошла и Сара смогла мыслить яснее. Теперь уже ничего не вернуть назад. После того как она всё поняла, одна мысль, что она окажется рядом с Эдом, мгновенно вгоняла её в краску.
    Мелькнула мысль признаться ему. В ушах снова зазвенело. В голову полезли всякие фантазии про то, как она бросится ему на шею и накроет губы смелым поцелуем...
    Сара смущенно покрутила головой, пытаясь избавиться от навязчивых картинок. Они, конечно, были соблазнительными... даже очень...
    Даже слишком. Возможно, ей действительно следовало ему признаться. Сара вдруг поняла, что смогла бы. Она ему доверяла. И почему-то ей казалось, что он, возможно, тоже к ней неравнодушен. Он всегда был рядом. С того самого момента как они встретились.
    А ещё он такой симпатичный...
    Девушку накрыла волна холодного душа. Такое же внезапное осознание, какое случилось минуту назад, только ни разу не приятное, сняло всё возбуждение как рукой.
    Он и впрямь был симпатичным парнем. Может не лучшим, но...
    А вот кем была она?
    Эд ни за что не согласится на отношения в сети. Он не раз давал понять, что к подобным вещам относиться как к уделу неудачников. И нельзя сказать, что его позиция беспочвенна – Сара, хоть это и было унизительно, согласилась бы, что она неудачница, и очень даже стыдилась своих комплексов. Но ничего не могла с ними сделать.
    Но если они будут встречаться, то Эд наверняка захочет увидеться в реальности. Сара вдруг с ужасом вспомнила его предложение прилететь в Чикаго. Она постаралась прикинуть, насколько оно было реальным. После колледжа Эд жил один. И он работал фрилансером. То есть, фактически, он мог взять свой ноутбук, заскочить в самолёт и через пару часов быть здесь.
    О нет, он не шутил, даже ни капли.
    Сара с трудом подавила желание жалобно заскулить и, подтянув колени к подбородку, обхватила их руками. Горькая ирония была в том, что ей и вправду казалось, что она знает, что для неё лучше.
    При одной мысли, что Эд увидит, если вдруг окажется рядом с Сарой в реальности, ей становилось тошно от ужаса. В игре она была такой миленькой. Она всем нравилась. Длинные волосы, мягкая белая кожа, большие алые глаза...
    В реальности из всего набора она, разумеется, могла похвалиться только бледностью. И вовсе не благородной бледностью хрупкой эльфийки.
    Сара так и не смогла нормально выспаться.
    К счастью, школа пролетела незаметно, и она быстро оказалась дома. Весь день она провела в одной петле – мысли об Эде, попытки отвлечься от этих мыслей. Повторить, повторить снова, и снова...
    От размышлений ощущение безысходности только усиливалось, но она не могла не думать. Сара уже готова была спрятать голову в холодильник, когда её привлекла трель сетевого вызова.
    – Ну конечно это ты... – пробормотала она при виде знакомого номера.
    Трель повторилась громче. Система знала, что хозяйка рядом, но всё равно усилила звук. Настаивала. Сара обречённо нажала «принять».
    – Привет.
    Раньше голос Эда её радовал, но не сейчас.
    – Привет, Эдди... – выдавила девушка.
    – Мы сегодня будем как обычно? Что-то я не припомню, ты упоминала, что будешь позже или мне показалось...
    – Эээм! – Сара лихорадочно ухватилась за призрачную идею. – Яа... Знаешь, я сегодня, наверное, не смогу.
    – Что? – удивился Эд и с ноткой беспокойства добавил: – У тебя ведь всё хорошо?
    – Да, конечно. – Сара постаралась перевести дух как можно тише. – Просто... мне назначили практическую работу и... я думаю, что мне нужно больше времени, чем казалось. Так что...
    – Серьёзно? – с сомнением переспросил Эд. – Странно, ты ничего не говорила.
    – А нам только сегодня задали. Ты же знаешь, это не простая старшая школа.
    – Верно. Жительница белой башни5. – Эд явно улыбался.
    – Житель подвала! – Сара хихикнула, но осеклась. – Ну... в общем, я хотела бы сделать перерыв. Можно?
    Сара уставилась в монитор с мольбой. Будь они на видеосвязи, он бы ни за что не купился.
    – Конечно, что за странная просьба? – озадаченно произнёс Эд. – Тогда свяжешься когда закончишь, ладно? Мне самому не помешает пару дней, а то Норман меня уже достал своими жалобами...
    – Тогда до встречи. В смысле, связи! – смущённо поправилась Сара.
    – Точно. Пока, милая.
    Сара шумно выдохнула на табличку «звонок окончен».
    Похоже, Эдди поверил. Сара криво усмехнулась – кажется, она наконец-то научилась убедительно лгать. Великолепное приобретение.
    Девушка откинулась в кресле и, толкаясь ногами, медленно крутнулась туда-сюда. Она выгадала отсрочку, но это бессмысленно. Она всё равно не знает что делать. Не знает, что сказать ему.
    Конечно, было кое-что, что она хотела бы сказать, очень даже хотела. Но что делать после этого, Сара не знала. Эд не согласится просто оставить всё как есть.
    Кто-нибудь другой на её месте наверняка был бы только рад. Но для неё это было проклятье.
    Уронив голову на руки, Сара поддалась отчаянию и тихонько заскулила от безнадёжности.
    
    Скрыть своё состояние Сара не смогла. И, к сожалению, следующий день оказался плохим днём, чтобы выглядеть расстроенной в школе.
    – Ну, и что он сделал? – непосредственно поинтересовалась Рэнси, разглядывая свой как всегда идеальный красочный маникюр.
    – Тебе стоит перестать выражаться загадками, – буркнула Сара, отодвигаясь подальше. Рэнси, с размаху приземлившись рядом на лавку, уселась ей чуть ли не на колени.
    – Не мели чушь, – прохладно отрезала Элен. Полуобернувшись, она склонилась к своей жертве, скользнув рукой по краю стола: – Ты выглядишь так, будто у тебя затянулся ПМС, а сорваться не на ком. Ясно, что здесь замешан твой виртуальный дружок.
    Сара раздражённо фыркнула и невольно отвела глаза в сторону.
    – Будь он виртуальный, всё было бы иначе, – с прорвавшейся досадой сказала она.
    – Ооо... – Рэнси окинула её внимательным взглядом. – Неужто у тебя в жизни наконец-то произошло что-то интересное?
    Сара промолчала.
    – Что, неужели не спросишь, что делать? – поинтересовалась Элен. – Или ты упорствуешь в заблуждении, что справишься сама?
    – Сомневаюсь, что мне поможет совет от кого-то, кто проводит свободное время раздеваясь на камеру, – едко ответила Сара.
    – Я не только раздеваюсь, – невозмутимо ответила Рэнси. – И будь у тебя хоть капля мозгов, ты делала бы то же самое. Может, перестала бы жаться по углам как последняя неудачница.
    Сара раздражённо отбросила её ладонь со своей части стола.
    – Избавь меня от своей самоидентификационной белиберды, Элен, – резко ответила она. – Знаешь, твоё присутствие вовсе не помогает.
    – Смотри, как бы не пришлось приползать ко мне на коленях, – промурлыкала Рэнси. – Тебе же будет хуже.
    – Размечталась.
    Сара солгала. Присутствие Элен как минимум помогло понять, что помощи ей ждать неоткуда.
    Она была со своими чувствами один на один.
    
    
    Понадобилось несколько дней, чтобы напряжение спало. Необходимость выбора осела на краю сознания тяжёлым камнем. Сара постепенно смирилась с этим присутствием, как смиряются с хронической болью. То есть не слишком, но делать было нечего.
    Она то и дело возвращалась мыслям к тому, чтобы поговорить с Эдом, но просто не знала, что ему сказать. Было не только страшно, но и стыдно.
    На третий день Сара, наконец, сообразила, что тянуть дальше опасно. Эдди мог заподозрить, что что-то не так.
    Кроме того, Сара с ужасом обнаружила, что жутко по нему соскучилась. Всего несколько дней разлуки поселили в сердце неприятное чувство одиночества. Она уже готова была отбросить все сомнения, просто чтобы побыть с ним. Сара убеждала себя что, в конце концов, не обязана решать всё прямо сейчас, усиленно отмахиваясь от подсознательного понимая, что просто малодушничает.
    В конце концов, желание увидеть Эда победило. По крайней мере, внешне ничего не изменилось и, если она будет держать себя в руках, может всё станет как раньше.
    При мыслях, что они снова спустятся в Тоннели, Сара непроизвольно с досадой поджала губы. После перерыва поиски выглядели ещё более безнадёжными.
    Её одолевало предчувствие, что они что-то делают неправильно. Несмотря на жалобы Эда, в охоте за документами у них всегда были ясные цели и методы их достижения. Да, квесты были явно затянуты, но хотя бы было понятно, что они делают. Но теперь их отправили вслепую.
    Сара решила посмотреть доступную по тоннелям информацию ещё раз. Игроки посещали эту локацию всё время, может, кто-то что-то видел. Они с Эдом уже искали какие-нибудь зацепки, но кто знает, возможно, они просто что-то упустили.
    К сожалению, чем больше Сара читала про Тоннели, тем сильнее становилось чувство, что искать в сети может быть и нечего. Игроков интересовали в основном способы нажиться на рейдах вглубь локации – была масса тактик быстрого прохода, самые злачные места для охоты и собирательства, описания мобов и их повадок.
    К удивлению Сары, игроки часто жаловались, что, по их подсчётам, цена материалов добытых из Тоннелей часто оказывалась равной цене по растраченному антияду. Похоже, цинизм Эда по поводу игры был оправдан.
    Сама локация мало кого интересовала. Но в одном из сообщений, в обсуждении очередного среза, нашлась ссылка на странную реконструкцию. Это была трёхмерная модель, в которой Сара узнала провалившиеся в Разлом кварталы и старую башню. Автор утверждал, что эта локация была смоделирована одной программой, принадлежащей издателю Мифа. Похожий эффект он и пытался воссоздать.
    Активировав модель, Сара смогла полюбоваться, как земля разверзается и городские районы опускаются в пролом. Суть реконструкции была в том, что хоть внутри игры Разлом и позиционировался как некое стихийное бедствие, но хитрые разработчики подкрутили итог. Кварталы должны были опуститься на нижний уровень как на лифте, что позволило бы зданиям уцелеть, тогда как при реалистичном режиме здания просто рассыпались на части. В комментариях иронично спорили про магию.
    Сара проиграла реконструкцию ещё раз, с интересом наблюдая, как расходится земля и здания медленно исчезают в глубине каньона. Не выдержав крена, башня старого Ордена рухнула, распадаясь на части.
    Внезапно Сару осенила догадка. Она запустила модель снова, следя только за основанием башни. После того, как верхняя часть рухнула в пролом, нижние этажи... перестали опускаться.
    Сара ощутила, как у неё взволнованно забилось сердце. Даже не верилось, что всё может быть так просто. Но попробовать стоило.
    Она подавила желание тут же броситься звонить Эду. Стоило перепроверить, имеет ли её гипотеза смысл. Сара вернулась на форум и попыталась найти все, что есть на северную часть верхнего уровня.
    Новая информация заставила её заволноваться ещё сильнее. Она не ожидала, что что-то найдет, но её ждал сюрприз. Туннели были в основном пустыми, часто заражены ползунами. Большинство проходов сходилось в просторных пещерах, где мобы устраивали свои гнёзда – несмотря на то, что их тут же разоряли игроки, чтобы захватить и продать яйца.
    Но в одной из дальних пещер сохранилась необычная каменная кладка. Это был просто кусок стены, такие попадались в тоннелях довольно часто. Некоторые игроки упоминали, что пытались искать там секретный проход, предполагая, что там может найтись срез на нижние уровни. Но тщетно, это была просто монолитная стена.
    Но Сара ощутила, что у них, наконец, появилась зацепка. С нетерпением она вызвала Эда.
    – Привет, милая. Как дела?
    – Хорошо, – Сара пыталась сдержать улыбку. – Эдди, кажется, я нашла что-то интересное...
    Они договорились о встрече на следующий день. Сара не могла сдержать нетерпения. Мысль о том, что у неё всё ещё есть нерешённая проблема, мелькнула и пропала, отметённая на задний план. У Сары теперь были более интересные дела.
    
    Высокую пещеру смутно освещал тусклый свет белёсого лишайника. Свечение не достигало потолка, но выхватывало угрожающие силуэты направленных вниз острых каменных зубов.
    Пол тоже покрывали вытянутые наросты, но куда более низкие, кое-где до основания сточенные местными обитателями. Некоторые конусы когда-то оказались разрушены непрошенными гостями.
    Среди продолговатых теней и силуэтов шастали пещерные ползуны. Около десятка, один выводок воинов. Подземные хищники патрулировали местность, охраняя своё гнездо. Крупные, похожие на булыжники яйца тварей покоились в ложах из светящейся пещерной поросли.
    В темноте прохода хлопнула тетива и один из стражей рухнул на землю, дернув всеми конечностями. Стрела с бронебойным наконечником торчала прямо в том месте, где скрывался маленький мозг насекомого.
    Ближайшего к проходу воина накрыл залп ледяных клинков. Крупные снаряды с силой врезались в бронированное тело, разрывая жука на части.
    Из прохода неспешно вышли двое меченых. Охрана гнезда рванулась в атаку.
    Невысокая эльфийка подняла руку, создавая перед собой ряд ледяных лезвий. Она небрежно двинула запястьем и клинки врезались в пару ближайших противников. Ещё одно движение и ещё троих окутала тёмная дымка, заставив замереть на месте.
    Парень с луком слитным движение послал стрелы одну за другой. Снаряды с чёрным оперением врезались в головы двух ползунов прямо промеж жвал. Наконечники, тихо хлопнув, взорвались, окатив жуков едкой кислотой. С неприятным шипением их головы превратились в жидкое месиво.
    Самый дальний охранник развернулся, пытаясь удрать.
    – Эдди.
    – Да я вижу.
    Стрела скользнула по бронированному брюху и врезалась прямо в сустав одной из передних лап. Ползун неловко завалился набок. Девушка подняла посох, перехватив его как копьё, и размахнулась. На посохе появился изящный ледяной наконечник и эльфийка мощным броском метнула копьё в раненого жука.
    Тёмное марево вокруг троицы обездвиженных ползунов рассеялось они стремительно развернулись к противникам.
    Эльфийка обернулась вокруг своей оси, будто в танце. Её руки наполнила густая белая дымка. Повернувшись к атакующим жукам, она резко прогнулась, выпуская плотный вихрь ледяных осколков.
    Мобы отчаянно застрекотали, повалившись под натиском локальной бури как поломанные куклы. Плотный хитин панцирей нещадно иссекло, а несколько конечностей покинули своих хозяев навсегда.
    – Какие, на хрен, стоперы, – фыркнул Эд. – Да фростов вообще надо запретить как класс.
    – Ага... – Сара болезненно поморщилась. – Ух... Кажется, я совсем пустая.
    – Ничего. – Эд выстрелил в ползуна беспомощно бившего уцелевшей лапой об пол. – Эти уже не проблема.
    Откат похоже был сильнее, чем Сара рассчитывала. Выудив из сумки несколько стеблей свежевяленого пухолиста, она разжевала жёсткую траву. Оставив Эда разбираться с недобитыми мобами, она подобрала свой посох. Наконечник уже исчез, у сверхпрочного льда таймера не хватало надолго.
    Забросив лук на плечо, Эд вынул нож и оценивающе посмотрела на трупы мобов.
    – Так-так...
    Сара поморщилась.
    – И как после этого ты можешь считать себя брезгливым? – спросила она, стараясь не смотреть.
    – Да это просто игра, – отмахнулся Эд. – У любой симуляции есть предел. Спорю, что в реале они были б куда отвратнее. Подумать только, какой был бы запах...
    – Прекрати! – Сара с трудом подвила тошноту и отвернулась. – Я посмотрю стену...
    На некоторое время вся пещера была к их услугам. Конечно, если они задержатся подольше, то игра наверняка отспавит парочку мобов, которые «совершенно случайно» зайдут именно сюда. Но пока что они могли расслабиться.
    На стене в северной части пещеры отчётливо виднелась каменная кладка, выступающая прямо из грунта. Как будто здесь оказалось погребено здание.
    – Это оно и есть? – спросил Эд, подходя поближе.
    Сара задумчиво осмотрела камни. Она была уверена, что ответ на их поиски где-то здесь. Осталось только найти, что делать. Раз другие игроки уже искали здесь потайной проход, значит всякие очевидные вещи, вроде рычага или нажимного блока, исключались. Можно было гарантировать, что подобное перепробовали всё – игроки очень ценили срезы в Мёртвых тоннелях.
    К сожалению никаких признаков, что это проход, не было. Только узор из каменных блоков.
    – Может, нужно разнести стену? – предложил Эд. – Хотя...
    Он присмотрелся и присвистнул с неодобрением.
    – Вот чёрт, да это замковая стена. Такую разве что взрывчаткой, все туннели обрушатся на хрен.
    Сара не ответила. Что-то в этих камнях было не так. Она смутно что-то ощущала, но не могла понять что.
    – Ну, думаю можно пробовать, только нужно раздобыть некоторые инструменты...
    Сара резко взмахнула рукой, ударив в стену тёмной дымкой изгнания.
    – Эм... ты что делаешь? – озадаченно поинтересовался Эд.
    – Кажется, я могу прицелиться по стене, – ровно ответила Сара, не отрывая глаз от камней.
    – Ты... Что ты мелешь? Программа не позволит прицелиться по... неположенным объектам. – Эд помедлил. – Или нет?
    – Я знаю, что это сомнительно, но... мне кажется, что всё почти сработало. Эдди, я использую зелье.
    Не дожидаясь ответа, Сара вытянула расходник для мгновенного восстановления Духа. Они не могли ждать несколько часов, их наверняка перехватят.
    – Ладно, – протянул Эд. – Делай, что считаешь нужным, но, честно говоря...
    Ощутив, что силы вернулись, Сара снова попыталась прицелиться по камням стены. Ей казалось, что часть блоков почти выделяется. Когда она ударила в первый раз, то магия просто рассеялась по поверхности, будто Сара била вслепую. Но она чувствовала наведение. Нужно только понять, что именно она должна накрыть областью магии...
    Сара подняла руки и вновь ударила по стене.
    Декоративная арка внезапно ушла в Тень, став чуть прозрачной.
    – Воу... – ошарашенно произнёс Эд. – Кто бы мог подумать...
    – Скорее... – Сара болезненно поморщилась, изгнание стоило всего её духа. – Оно долго не продержится.
    Таймер и вправду был очень коротким. Возможно, секунд пять-десять. Игроки поспешно проскочили сквозь прозрачную арку. У Сары на мгновенье мелькнула мысль, что это может быть какая-то ловушка или попросту баг, и они застрянут внутри каменной кладки, когда изгнание прекратится.
    Но за стеной оказался коридор. Кладка вернулась к материальному состоянию, отрезая их от пещеры.
    Изнутри стена выглядела как заложенный камнем проход. Эд спокойно осмотрелся. Коридор, заполненный тьмой, тянулся куда-то вглубь.
    – Ну, мы вошли, это точно, – констатировал парень.
    – Даже не верится, что это сработало... – пробормотала Сара.
    – Где ты этому научилась? – поинтересовался Эдди. – Я читал про всякую странную хрень, которую игроки умудрялись провернуть с движком, но про изгнание статичных объектов...
    – Я... понятия не имею, – призналась Сара. – Я просто почувствовала, что выделяется цель, но я не знаю как... Ты думаешь, может быть это специально так сделано? В смысле...
    – Проход рассчитан на мага Тени? – закончил Эд. – Я даже не знаю. Честно говоря, сомневаюсь: наша квестовая цепочка, похоже, не ограничена классом или билдом, странно, что они начнут сейчас. Да и, вообще, мы даже не знаем, что здесь...
    Они двинулись по коридору, посматривая по сторонам. Это место выглядело так, будто здесь могли быть ловушки.
    – Думаешь, мне удастся провернуть такое ещё раз? – спросила Сара
    – Ну ты можешь попробовать. Вообще, может этот фокус обнаружили уже давно, просто не хотят разглашать. Если вдуматься, то, чтобы провернуть такое, нужно быть или повёрнутым на механике, или топом, которые на своих олимпах уже не знают, чем себя занять. Если кто-то и научился проходить сквозь стены то, скорее всего, держит этот фокус для себя. Не говоря уже о том, что если это баг, то его могут и пофиксить.
    Коридор оказался совсем коротким. Меченые достигли помещения, заставленного полками, набитыми одинаковыми папками со старой бумагой.
    – О Боже... – протянула Сара, – я думаю...
    – Да, это определённо похоже на архив, – согласился Эд.
    – Но... – Сара медленно осмотрелась, – с чего нам начинать?
    – Справа на лево, – лаконично предложил Эд.
    К счастью, помещение оказалось совсем небольшим. Быстро выяснилось, что просматривать все бумаги им не придётся – большая часть текста была вовсе нечитаема, записанная странным кодом. К тому же некоторые стеллажи лежали на земле, и их содержимое рассыпалось по полу. Часть бумаг, похоже, превратилась в пыль.
    Стараясь сдержать растущее разочарование, Сара методично осматривала уцелевшие полки. Внезапно она заметила что-то вроде небольшого сейфа. И на стальном боку виднелся...
    – Э... Эдди!
    Когда парень подошел, Сара убрала с металлического ящика бумагу и повернула его боком.
    – Ох, да это же...
    – Герб Аусклифа! – радостно подтвердила Сара – Мы нашли! Это точно оно!
    – Это... настоящее чудо, – произнёс Эд. – Нужно глянуть, что там внутри...
    Парень попытался открыть дверцу, но Сара сердито хлопнула его по руке.
    – Эдди! Ты что, забыл? Нас предупреждали, что нужно осторожно обращаться со старыми бумагами.
    – Эм... – Эд задумчиво нахмурился, – может быть...
    Он оглянулся вокруг.
    – Если мы действительно нашли Тайный архив, то сколько всего ещё может здесь быть?
    – Что? – удивилась Сара. – Ты что, хочешь здесь задержаться?
    – Эмм... нет. Просто говорю. Даже если другие квесты и ведут в это помещение то, скорее всего, игра всё равно не отспавнит нужный предмет раньше времени. Может, даже сейчас какой-то несчастный шастает по Тоннелям в поисках этой дыры... Кстати, не хочешь поделиться на форуме своим открытием? Тебя в лайках утопят.
    – Зачем? – с искренним удивлением поинтересовалась Сара. – Какой мне толк от бессмысленных похвал? Так, хватить болтать и бери эту штуку.
    Девушка с пыхтеньем подхватила сейф и деловито пихнула его Эду в руки.
    – Вот, бери камень, – Сара вложила парню в ладонь чёрный кристалл. – Увидимся в Аусклифе. И не вздумай его открывать!
    – Ладно.
    – И даже не тряси!
    – Да понял я!
    Сара вынула свой камень возврата. Игроки синхронно окутались прозрачным маревом и исчезли. В затерянном помещении Тайного архива старого Ордена снова воцарилась пустота.
    
    Когда они доставили сейф в дом Волгерда, он вновь взорвался ликованием. Это именно то, что они искали. Документы, явно написанные рукой самого Хоргенфелда.
    К сожалению, все они до единого оказались зашифрованы каким-то кодом. Старый книжник, похоже, принял это как вызов, приступив к расшифровке прямо на месте. На вопросы, сколько это займёт времени, он ответил очень расплывчато и поспешно вытолкал игроков за дверь.
    Им предстояло просто ждать. Никакой помощи они оказать не могли – Волгерт заявил, что это будет его битва и посоветовал просто отдохнуть. Внезапно Сара и Эд оказались наедине с кучей свободного времени. Такая смена расписания застала их врасплох.
    В конце концов, они просто вернулись к стандартной прокачке в Гильдии. Когда они решали что делать, Эд сразу признался, что ему, в общем-то, всё равно. Сара была вольна выбрать, что ей нравится, он просто поддержит её решение. К её собственному удивлению, Саре такой поворот дел понравился.
    Они занялись простыми заданиями в Гильдии – насколько простыми могут быть квесты для высокоуровневых персонажей. В любой Гильдии им выдавали работу в основном на области в диких землях или уничтожение сложных мобов.
    Но Саре нравилось. Она без труда могла справиться с несколькими мощными противниками сама. И в какой-то момент с ужасом поняла, что стала самонадеянной и слега самовлюблённой. При виде неопытных игроков она невольно ощущала превосходство, что просто болезненно смущало. Но она ничего не могла с собой поделать.
    А кроме того они с Эдом стали проводить больше времени вместе. Конечно, они и раньше всё время были вместе, но тёмные глубины Тоннелей не слишком способствовали романтическому настроению.
    Зато теперь, когда они отдыхали после работы или гуляли вместе по лесу, Сара ощущала, что её мечты сбываются. Они были вместе, только вдвоём. И это было именно то, чего она так хотела.
    На входные Сара уговорила Эда провести время на ярмарке в Волтли. Каждые несколько месяцев здесь устраивали большое гулянье, и Сара была твёрдо намерено посетить его именно сейчас.
    За стенами Волтли вырос небольшой палаточный городок. Множество неписей и игроков создавало шумную толпу, медленно текущую среди торговых рядов. В гомон вливалась музыка и крики зазывал и торговцев. Ярмарка была временем шумного веселья и хороших продаж.
    – Ты уверена, что они будут выступать здесь? – скептически спросил Эд, когда они вышли за ворота. – Что-то я не видел ни одного постера, а обычно весь город...
    Сара молча ткнула ему за спину. Эд обернулся и в упор уставился на здоровенный плакат с изображением двух симпатичных смуглых девушек в лёгких нарядах. «Дуэт танцовщиц ''Ари-Кири''», гласила надпись, «всего один день в Волтли!»
    – О, ну так больше похоже, – озадаченно сказал Эд. – Но откуда ты это знаешь?
    – Я... – Сара отчаянно покраснела. – Только не вздумай смеяться! Но я стараюсь следить за их выступлениями. Ну знаешь, на их сайте...
    – А с чего мне смеяться? – удивленно спросил Эд, а потом деланно спохватился: – Ах, ты имеешь в виду тот факт, что ты их визжащая фанатка...
    – Эдди!
    Сара сделала выпад, пытаясь треснуть Эда по спине, но он увернулся. Девушка сложила руки в горсть, создавая рыхлый ком снега.
    – Вот тебе!
    Эд попытался уклониться но, кажется, сноровка подвела. Снег забился ему прямо за шиворот.
    – Нечестно использовать магию.
    Сара непреклонно фыркнула.
    – Не надо меня злить! Пойдём.
    Схватив Эда за руку, она потянула его сквозь толпу к сцене. Представление уже скоро должно было начаться и Сара обещала себе, что в этот раз они займут лучшие места.
    Она обожала дуэт смуглых близняшек. Ария и Кира – от их имён и получилось название дуэта – были игроками, но в отличие от обычных пользователей, прославились благодаря своему творчеству, а не игровым успехам.
    Сара увидела их впервые в Ламари, когда они выступали на площади, в окружении плотной толпы зрителей. Её поразило художественное мастерство простых, как она тогда думала, игроков. Обе были редкими красавицами, а их танцы просто восхищали. Позже выяснилось, что эта парочка довольно знаменита. С тех пор Сара регулярно следила за их выступлениями.
    Она жутко боялась, что Эд не захочет идти, но оказалось, что он был не против.
    Добравшись до места, они обнаружили, что сцена ещё не готова. Сара мгновенно оказалась возле палатки с охлаждёнными напитками. Если что-то в Мифе и было выше всяческих похвал, так это невероятный набор фруктовых вкусов.
    Сара всё ещё не могла повторить ни один из напитков в реальности, как ни старалась, и её кислая клубника вовсе не помогала.
    – Похоже, придётся ждать до вечера, – заметил Эд, когда они, взяв стаканы, присели на свободные места.
    – Хм... я бы не хотела никуда уходить, – пожаловалась Сара. – Давай подождём? Ну пожалуйста...
    – Ладно, ладно. – Эд посмотрел на небо: – Будет довольно жарко. Где эти тучи, когда они нужны...
    – Тогда купи нам мороженного, – радостно предложила Сара.
    – Что? – Парень поморщился. – Это на другом конце ярмарки...
    – Ну же, Эдди, – капризно протянула Сара. – Не будь таким злюкой...
    Эд тяжело вздохнул и вручил ей свой стакан.
    – Хорошо, смотри не убегай никуда.
    – Лаадно...
    Девушка поставила стакан возле себя и помахала Эду на дорогу. Сегодня Сара была очень счастлива. Уже целую неделю всё шло именно так, как она мечтала. Почти всё.
    Они вели себя как пара. И со стороны наверняка выглядели как пара.
    Но парой они небыли.
    Сару начинало это раздражать. Они были так близко. Даже странно, что Эд никак это не отметил. Она уже начала подумывать, что находится в том положении, когда парень совершенно не замечает чужих чувств.
    Умом Сара понимала, что ей стоит прекратить жаловаться и сделать первый шаг. Но равнодушие Эда нервировало.
    Сара с неудовольствием подумала, что, может, она ему не нравится. Не в таком смысле, по крайней мере. Дело могло быть в этом. Эдди никогда даже не намекал, что она интересует его как девушка.
    Прикончив свой напиток, Сара без капли угрызений совести взяла стакан Эда.
    С другой стороны, Эд, несмотря на весь его цинизм, был очень заботливым парнем. Может он просто боится её обидеть. При учёте их отношений, это могло быть правдой – Сара в его глазах вряд ли выглядела сильной девушкой, с которой можно быть напористым.
    Эта точка зрения ей не нравилась. Последнее что бы она хотела, так это то, чтобы Эд расценивал её как друга. Или сестру. Сара поёжилась – раньше она была бы только рада, но теперь ей хотелось совсем другого. Она надеялась, что может вызывать у окружающих не только чувство жалости или снисходительной симпатии.
    Но если это так? Стоит ли ей вообще пытаться ему сказать, если он вовсе не заинтересован?
    – Чёрт возьми, Эдди, – пробормотала она. – Если бы ты хоть как-то мне намек...
    Сара вдруг испуганно замерла. Полупустой стакан выпал из застывших пальцев, сок разлился по пыльной земле тёмным пятном. На секунду она даже забыла, как дышать, настолько ужасным было понимание.
    Сердце ухнуло куда-то в пропасть и в груди образовался тугой комок пустоты.
    – Это ведь всё... моя вина...
    Сара внезапно поняла, что Эдди ей намекал. Она даже говорил прямо. И не раз.
    Он повторял снова и снова. Он предлагал ей общаться, просил ответить на видеовызов. Он даже предлагал ей встречу в реальности. Обещал приехать в Чикаго только чтобы увидеться с ней. Уверял, что они всё равно могут быть друзьями, несмотря ни на что. Он говорил, что готов принять любую реальность.
    А она в ответ его только отталкивала. Или отказывалась прямо, или запиралась, не желая отвечать. Или просто игнорировала его.
    Игнорировала тот самый намек, который она сейчас так хотела получить и который отмела ещё несколько месяцев назад.
    Сара в отчаянии вцепилась в волосы, чувствуя, что готова зарыдать в голос.
    – Какая же я дура... – прохрипела она.
    – Сара?
    Голос Эдди заставил её вздрогнуть и испуганно распрямиться. Он стоял рядом, держа в руках два стаканчика мороженного.
    – Что-то случилось? – Эд подозрительно оглянулся вокруг. – На тебе лица нет.
    Сара порывисто вскочила и отшатнулась в сторону.
    – Я... – Она судорожно перевела дыхание. – Мне, кажется, нужно уйти...
    – Что? – Эд удивлённо свёл брови. – Куда? Ты же собиралась...
    – Я знаю, но... – Сара судорожно пыталась придумать, что сказать. – Я... У меня есть дела. Мне действительно нужно выйти. Прости...
    – Чт?.. Эй, погоди-ка!
    Сара развернулась и рванула сквозь толпу. Она боялась, что Эд попытается её догнать. Она не могла этого допустить. Сара не смогла бы посмотреть ему в глаза. Стыд от понимания того, что она сделала, её попросту уничтожил бы.
    К счастью Эд, похоже, оказался слишком ошеломлён её бегством. Сара вышла из игры без всяких проблем.
    Открыв глаза, она несколько секунд слепо таращилась в потолок, безуспешно пытаясь собраться с мыслями.
    Сара уже настолько привыкла к комплекту, что почти не ощущала его на голове. Медленно поднявшись, девушка сняла сетку и, рассеянно отбросив её в сторону, села на кровати.
    Она осталась наедине со своей глупостью и своим стыдом. И ужасом.
    Теперь, когда она, наконец, поняла, почему Эд так настойчиво пытался связаться с ней в реальности, ей стало стыдно за свои мысли ранее. Она почти готова была обвинить его в равнодушии. Но причина была совершенно в другом.
    Вопрос, почему они еще не начали встречаться как все нормальные люди, занимавший её последние несколько дней, совершенно внезапно получил ответ.
    Это была её собственная вина.
    Эдди заботился о ней, поддерживал. И дело было вовсе не в игре. А если подумать, то в реальности он был ей даже нужнее.
    Она вдруг испуганно поняла, что взамен его участия ничего ему не предложила. Просто цеплялась за него как за спасательный круг, когда ей это было необходимо. Эд был хорошим, он не мог ей отказать, а она просто этим пользовалась.
    Сара ещё никогда не ощущала себя такой никчёмной. Она и раньше знала, что ничего не стоит, но теперь, когда она сама навлекла на себя все свои проблемы, это был новый рекорд.
    Она сама виновата, что парень, который ей нравится, держится на расстоянии. Стыд был просто невыносим. И она ещё думала, что это она ему не нравится, после своего упорного нежелания даже показаться ему на глаза.
    Мгновенно пришло оправдание, что у неё хорошая причина, почему им не стоит видеться, но Сара с тоской поняла, что это не аргумент. Ей стоило согласиться хотя бы из вежливости. В конце концов, она была должна ему хотя бы эту малость.
    Самое печальное было в том, что возможно – только возможно – Эдди хотел быть с ней так же сильно, как и она. Но после упорного нежелания Сары даже его видеть просто оставил попытки. Может, он уже не надеется стать с ней поближе.
    Может, теперь они навсегда будут просто друзья. И чем дольше это будет продолжаться...
    Сара вскочила и заметалась по комнате, лихорадочно пытаясь привести мысли в порядок. Её одолевала паника.
    Весь выбор сводился к двум вариантам. Либо перестать быть трусливой соплячкой, признаться Эду, а если он попросит увидеться, то взять себя в руки и уступить. Либо она могла попытаться убедить его в том, что их отношения должны остаться в сети.
    Сара замерла на месте. Ей очень хотелось бы сказать, что второй вариант ей подходит. Что, если она будет умолять, то он согласится и они будут счастливы, без того чтобы она показывалась ему на глаза.
    Но что-то ей подсказывало, что это окажется концом для их маленькой истории. Эд всегда относился к виртуальным отношениям отрицательно. Он ясно дал понять, что не заинтересован в том, чтобы часть его жизни оказалась ограничена вирт-комплектом.
    Решись Сара стоять на своем, она заставит его сделать выбор.
    И может быть, что он её бросит.
    Он может. Эд жил в реальности, у него бы целый мир. Только теперь Сара начала понимать, почему он так гордился своим подвалом и своими периодическими подработками. У него всегда было куда уйти.
    А вот Сара останется одна. Эта мысль была невыносимой. Она так привыкла к тому, что у неё есть друг. А теперь ещё и возлюбленный. Эд стал ей ближе, чем кто-либо.
    Сара устало опустилась на кровать. Мелькнула мысль, что, возможно, она могла бы найти ему замену. В океане полно рыбы, как говорят. Сара мрачно усмехнулась. К сожалению, её чувства, к Эду были слишком личными. Кому ещё она рискнёт так открыться?
    Конечно, всегда можно было попытаться. Возможно, если бы Эдди её бросил, то она могла бы найти утешение, упав на грудь кое-кому. Сара знала, что есть несколько человек, которые наверняка её пожалеют. Возможно, она сможет пережить, начать заново...
    Но последнее, что ей хотелось, это отказаться от своих чувств ради шанса, чтобы всё повторилось. Сара тяжело вздохнула и рухнула на кровать, раскинув руки.
    Ей нужно было что-то предпринять. Никто не будет ждать вечно.
    Эд бросит её. Он её бросит и Сара останется одна. В компании сожалений о том, что сама же и упустила.
    В разуме появилось тяжёлое невыносимо тревожное чувство. Ощущение истекающего времени.
    
    На следующий день Эдди попытался дозвониться до неё необычно рано. Сара поняла, что из-за её вчерашнего бегства он что-то заподозрил. Ничего удивительного – было бы странно, если бы он просто это проигнорировал. Саре удалось отговориться, что она забыла проверить кухонную систему и поэтому так испугалась. Кажется, Эд ей не поверил, но настаивать не стал.
    К сожалению, когда он упомянул игру, Сара не рискнула отказаться. Ей хотелось побыть одной ещё немного, но, с другой стороны, она понимала, что это ничего не даст. На самом деле, она хотела быть рядом с Эдом. Хоть и ощущала себя такой виноватой.
    Они встретились в Аусклифе. Эд хотел проверить, как продвигается прогресс по поводу расшифровки. Саре, в общем-то, было всё равно.
    Она постаралась не выглядеть слишком затравленной, глядя ему в глаза. Это оказалось довольно легко, потому что Эд, как назло, явно был в хорошем настроении. Сара ощутила, как её лицо совершенно невольно вытягивается.
    – Привет, красавица, – улыбнулся Эдди. – Всё в порядке? Что-то ты не в духе, по-моему.
    Девушка постаралась подавить тяжёлый вздох.
    – Да... В смысле, нет, всё нормально. – Сара выдавила неубедительную улыбку: – Прости за вчерашнее...
    – Хватит извиняться, такое...
    Эд внезапно замолк и потянулся за гильд-листом. Девушка услышала трель своего секундой позже.
    – Кажется, наши выходные кончились, Сара.
    – Верно...
    Это было сообщение от Волгерта. Учёный писал, что они срочно должны посетить его, как только получат это сообщение. Потому что код разгадан и документы переведены.
    В резиденции их встретила горничная. Почему-то она так и не смирилась с присутствием меченых и всё ещё делала неприятное лицо при каждом их посещении.
    Проводив их к кабинету, она молча удалилась. Это было странно, обычно Волгерт встречал их лично.
    – Постучим? – предложила Сара.
    Эд несколько раз стукнул в дверь. В ответ раздался приглушённый голос:
    – Да-да, входите.
    Меченые обменялись удивлённым взглядами и Эд толкнул дверь. Та с напряжение отворилась, шурша чем-то по полу.
    Комната оказалась буквально завалена исписанными бумагами. Учёный что-то напряжённо чертил, склонившись над столом.
    – Мастер Волгерт? – позвал Эд. – Мы получили ваше...
    Тот резко поднял лицо, не отрывая рук от бумаги.
    – О, это вы! Ну наконец-то! У меня хорошие новости, очень хорошие!
    Он положил письменные принадлежности и, подняв бумагу со стола, показал её гостям.
    – Вот оно! Мы наконец-то нашли!
    – Эмм... – протянула Сара.
    – Это... определённо какой-то план, – произнёс Эд. – Знаете, будет лучше, если вы объясните всё по порядку.
    – О, разумеется, присаживайтесь.
    Учёный положил план обратно на стол и, небрежно смахнув листы со своего стула, сел. Меченые последовали его примеру, осторожно отложив исчёрканные заметками бумаги в сторону.
    – Как вы видите я, наконец, разгадал код, – с торжеством возвестил Волгерт.
    – Мы заметили, – заверил его Эд. – Но к чему эта схема?
    – Это строительный план, разумеется. Как я и предполагал, в документах было всё, в мельчайших деталях.
    – Так вы знаете, где находится лаборатория?
    Лицо учёного внезапно стало серьёзным.
    – Верно. И боюсь, всё сложнее, чем мы предполагали.
    Волгерт сделал паузу. Эд и Сара переглянулись – сцена явно набирала напряжение.
    – Лаборатория лорда, где он создал свои Крылья, скрыта в подземном убежище. В городской библиотеке Айрон Кип.
    А вот и проблема.
    Айрон Кип называли заброшенный город в северных горах. Во времена Первой войны один из правителей этого города-государства находился в союзе с королевством, но поддался влиянию Аутера.
    Теперь там была рейдовая зона. И, в отличие от Чащи или Трясины, Айрон Кип специально сконструировали так, чтобы там нужна была армия. Топовая группа на их сервере, «Серебряные Крылья», уже много месяцев пыталась взять город штурмом, но безуспешно.
    Эд тяжело вздохнул.
    – Чёрт... только не говорите что она внутри рейда...
    – Полагаю, вы имеет в виду Нижний город, – уточнил Волгерт. – Нет, к счастью, всё не настолько плохо. Городская библиотека располагалась на Площади Королей, недалеко от старого дворца. – Учёный сделала паузу. – Разумеется, вам не прорваться в подобное место самим. Вам необходимо найти помощь.
    Эд неопределённо хмыкнул.
    – Это... – он помедлил. – А знаете, вы правы. Но давайте вы расскажете все подробности на счёт того, что мы должны искать...
    Когда меченые покинули старое поместье, то у них на руках были подробные инструкции по поводу тайного прохода, его предполагаемое местоположение и того, как его открыть. Но даже с этим были проблемы – точное положение входа в библиотеке они всё равно не знали.
    – Чёрт, я надеялся, что нам не придётся его искать... – недовольно буркнул Эд. – Всё мой дурацкий оптимизм.
    – Так что мы будем делать? – поинтересовалась Сара. – Как именно мы будем искать группу?
    – Что? – рассеянно переспросил Эд и помахал рукой: – Нет-нет, давай оставим отчаянные меры до отчаянных времен, милая. Не нужно спешить.
    Сара удивленно захлопала ресницами.
    – Но... ты же сказал...
    – А, у Волгерта? – уточнил Эд. – Это просто чтобы не выслушивать, как опасно пытаться пройти в рейд-зону и блаблабла. Разумеется, нам стоит попробовать добраться до библиотеки самим. Мне кажется, что это возможно – если бы они хотели чтобы мы обязательно прибились к рейду, то поместили бы вход в лабораторию где-то возле внутренних залов Нижнего города. Желательно, прямо у оружейной, где больше големов.
    – Ты точно уверен? – недоверчиво спросила Сара. – Ты сам говорил, что рейдконтент Мифа просто...
    – Да, но я боюсь, у нас нет особого выбора. Ввязывать других игроков, особенно рейдеров, в наши дела опасно.
    – Ты так говоришь, что мне начинает казаться, будто ты относишься к игре слишком уж серьёзно, – поддела его Сара.
    Эд только поморщился.
    – Ты плохо знаешь ММО задротов, особенно тех, кто рвётся в верхние строчки рейтинга. Доверять таким можно только в том случае если есть возможность найти их в реале.
    – Это верно... – протянула Сара.
    Сообщество топовых игроков было помешано на прогрессе. Зачастую, это единственное, что держало группы вместе.
    – Но мы могли бы... ну, знаешь. Попытаться...
    – Провернуть всё втихую? – закончил Эд. – Да... нет. Боюсь это не вариант. Там все сами хитрожопые. Одно неверное движение и мы можем оказаться в зоне интереса ненужных людей. Особенно если кто-то пронюхает, что мы подошли близко к Крыльям. Ты удивишься сколько людей готовы заплатить, чтобы получить уникальный предмет на сервере. Ещё и первыми в мире, ни много ни мало. – Эд хмыкнул: – Мы могли бы неплохо заработать, если мы их найдём, знаешь ли.
    – Ты же не собираешься их продать? – с недоверием уточнила Сара.
    – Конечно, нет.
    – Кстати, а что мы будем с ними делать, если найдём?
    – Кто знает. – Эд казался неожиданно равнодушным.
    – Знаешь, Эдди... – медленно произнесла Сара. – Мы могли бы попробовать собрать группу сами. Снова.
    – Оо?.. – протянул Эд. – Ты имеешь в виду...
    – Я уверена, что мы можем им доверять! – горячо произнесла Сара. – И может быть, у них тоже есть знакомые, которые нам помогут. Не может быть, чтобы все были настолько эгоистичны!
    Эд усмехнулся и погладил Сару по голове.
    – Ну ты такая миленькая...
    Девушка сердито сбросила его руку.
    – Прекрати! Я серьёзно, если мы...
    – Ты просто по ним соскучилась, не так ли?
    Сара вспыхнула. Она не думала об это так, но она действительно была бы напротив вновь играть со старыми друзьями. Кларисса и Норис играли с рейдовым отрядом, они наверняка знают что делать. Мари с Джефом и Джаспер тоже наверняка не откажутся от такого приключения.
    Было бы неплохо снова оказаться всем вместе...
    – Да, это может сработать – произнёс Эд. – Собрать группу вместе, как в старые времена, встретить опасность грудью.
    – Нооо?.. – протянула Сара, с лёгким разочарованием почуяв иронию в его голосе.
    – Но ты забыла одну деталь, милая. – Эд невесело усмехнулся. – В рейде на Айрон Кип, даже на Верхний город нужно не пять человек, не десять человек и даже не двадцать человек.
    Повисла пуза.
    – Сотню? – кисло поинтересовалась Сара.
    – Около того, да, – охотно подтвердил Эд. – Если опытные и в топовой снаряге, тогда, может, сорок-пятьдесят.
    Сара тяжело вздохнула.
    – Мы точно сможем пройти сами? – упавшим тоном спросила она.
    – Не знаю на счёт «мы», но «ты» точно сможешь, – с нажимом сказал Эд. – Ты же маг Тени, помнишь?
    – Но ты же не... – заспорила Сара, но осеклась.
    Эд был прав. И Тень она взяла специально, чтобы прятать Эда покровом, если понадобится. И у них отлично получалось в Мёртвых тоннелях.
    – И как я забыла? – озадаченно спросила Сара в воздух.
    – Хороший вопрос, – со странной интонацией ответил Эд. – Ты в последнее время какая-то заполошенная.
    – Что? – Сара почувствовала, что начинает паниковать. – Я не... просто устала, наверное...
    – Я это уже слышал, – с сомнением произнёс Эд.
    – Это... – Сара запнулась и как можно твёрже сказала: – Лучше давай обсудим, что нам делать. Не можем же мы просто вломиться туда, у меня не хватит духа, да и действует покров только в тени...
    Когда они добрались до храма, то сразу вышли. Обоим предстояло подготовиться к походу. Эд взял на себя модификацию клиентов – им понадобится интерактивная карта местности. Этот мод требовал особой настройки, и Сара охотно признала, что только Эдди мог разобраться, как это сделать.
    А ей придётся разработать тактику прохода. Именно от неё зависело, доберутся они до библиотеки или нет.
    Устроившись за компьютером, Сара несколько минут просто сидела перед монитором, не зная с чего начать. Она была в том состоянии, когда внезапно просят рассказать что-то смешное, совершенно застав врасплох. Даже если только что посмотрел всю классику стендап комеди за десять лет, то всё равно впадёшь в ступор.
    С трудом прорвавшись сквозь взаимоисключающие вопросы, она решила, что сначала посмотрит карту местности.
    Карты, доступные в игре, уже давно лежали в интернете, открыты всем желающим. Но они были, скорее, рисунками, с примерным указанием важных мест. Сара нашла интерактивную карту, которую составляли рейдеры. Именно её, по идее, и должен будет отображать мод, который готовил Эд.
    Айрон Кип состояла из двух частей – Верхнего и Нижнего города. Нижний город – обитель Падшего лорда. Там полно вещей, с которыми в принципе не потягаться в одиночку. И раз им туда было не надо, Сара просто ограничилась тем, что запомнила в какую сторону им идти не стоит. Чтобы не заблудиться случайно.
    А заблудиться было где. Руины верхнего города хоть и не являлись откровенным лабиринтом, как тоннели под Короной, но всё же это был город. К тому же иногда проходы и ландшафт менялись в процессе постоянной войны на локации. Верхний город находился в зоне влияния Падшего, но фактически это была спорная территория.
    Лорд постоянно пытался взять контроль над руинами своего бывшего города – в конце концов, Айрон Кип когда-то была его домом. Но у игроков было другое мнение, и отряды железных воинов Нижнего города благополучно превращались в доспехи для меченых. И вдобавок с севера постоянно приходили воины дикарей чтобы, судя по всему, просто помахаться и с теми, и с другими.
    Постепенно Сара втянулась в разработку тактики. Руины были отличным местом, чтобы прятаться, даже днём. Чем дольше она изучала карту в поисках максимально безопасного маршрута, тем больше ей казалось, что у них всё может получиться. Если они будут осторожны... Если им удастся найти место, чтобы она смогла отдохнуть...
    Но шанс был. Думая о том, как успешнее провести своего напарника через опасные места, Сара вдруг поняла, что в этот раз ведущим игроком будет она. Раньше они никогда об этом не говорили, их организовывала ситуация. Но теперь Сара будет главной. Мысль о том, что она должна заботиться об Эде была приятной. Он на неё полагался.
    Ощущения быстро испарились, стоило ей вспомнить о её недавнем открытии. Она ведь всё ещё ничего не решила.
    Усилием воли Сара отмахнулась от своей тревоги. Она будет думать об этом, когда они разберутся с походом в Айрон Кип. После этого – точно.
    Сара старалась не думать, что опять просто тянет время.
    
    
    Спустя два дня они поднялись к Сторожевому Холму, поселению «Серебряных Крыльев». Это был небольшой форт, несколько десятков зданий – Гильдийский холл в роли крепости, дома ремесленников, торговые лавки с расходниками для рейдеров и просто проходящих мимо, а также места, чтобы игроки могли отдохнуть и позаботиться о снаряжении.
    Ничего особенного, кроме одного факта – всё здесь принадлежало игрокам. Эд и Сара двинулись к холлу. Если это было возможно, им стоило активировать принадлежащее хозяевам святилище. Хоть некоторые группы держали своё святилище только для личного пользования, «серебряные» были более демократичны.
    Платить, скорее всего, всё равно придётся.
    – Поверить не могу, что здесь почти нет неписей, – удивлённо произнесла Сара, оглядываясь по пути к гильд-холлу.
    – Да, фронтир всегда набит игроками, – ответил Эд. – Современный аналог сидения в рейд-поиске. Хотя это в основном ремесленники, похоже. Удивительно сколько людей готовы платить, чтобы возиться со всякими поделками.
    – Что? О чём ты?
    – О крафте, конечно. Он же платный.
    – Но каким образом?..
    – Дополнительные физические функции. Механика-то в игре упрощённая. Можно ковать клинок до посинения, он так и останется хрупкой железкой. Чтобы игра зарегистрировала изменения в материале, нужна отдельная система. Хочешь ею пользоваться – плати.
    – Ооо, – протянула Сара. – Но... как-то это нечестно...
    – Ну, ничего не поделаешь. Дипы сразу дали понять, что за дополнительную нагрузку на сервера будут брать деньги. Единственная причина, по которой игроки не начали бунт, это то, что крафт в Мифе ближе к хобби в реальности, чем к «крафту» в игре. В смысле, предметы игроков совсем другого типа, чем предметы, заложенные в программе.
    – То есть ты хочешь сказать, что все эти люди занимаются этим, потому что им это нравится? – уточнила Сара.
    – Да, в основном, – ответил Эд. – В Мифе полно реконструкторов. Собственно, на них и им сочувствующих реализм и был рассчитан.
    – Хмм... – Сара хитро прищурилась. – И после этого ты говоришь, что ММО это зло.
    – А я и не говорил, что это абсолютное зло, – невозмутимо парировал Эд, – всего процентов на девяносто.
    В холл они прошли без проблем. Это было большое двухэтажное здание с каменным первым этажом и деревянным вторым, украшенное резьбой в стиле местной традиции. Кажется, здесь устроили некое подобие Гильдии меченых. В зале находилось немало игроков – некоторые общались между собой, другие осматривали доску сообщений, которую хаотично покрывали листки с надписями.
    – Эдди, ты знаешь, что это такое? – Сара ткнула в доску.
    – Скорее всего, запросы на работу в окрестностях.
    – Это... разве в поселениях игроков есть отделы Гильдии? – удивилась Сара.
    – Да нет. Это запросы от «серебряных». – Эд усмехнулся: – Как, по-твоему, они станут монополистами, если не будут нанимать работяг?
    – А так можно, вообще? – свела брови Сара. – Я слышала, администрация следит за движениями игроков с помощью Гильдии.
    – Ну, на фронтире игроки могут делать что пожелают. Сама механика спорных территорий существует, чтобы заткнуть нытье тех, кому вечно нужно «поселение в ММО», – издевательски провыл Эд и усмехнулся. – Вообще, политика Дипа почти гениальна. Они тупо бросили шмат набитой мобами локации и сказали: хотели свободы? Хавайте, старайтесь не подавиться.
    – Я думала, что поселения это привилегия.
    – Это как защищать права меньшинств – пока ты делаешь именно то, что от тебя ждут, будут носить на руках. Единственный шаг в сторону, и стая шакалов рвёт тебя на куски. Гильд-холлы, конечно, могут стать ядром огромного клана, но один шаг от правил и администрация законно оставит тебя с голой жопой. Слышала про нашествие из Чащи?
    – Ага.
    Несколько недель назад случился ивент, похожий на тот, в каком Сара когда-то безуспешно пыталась участвовать со своей группой. Мировой босс напал на город. Похоже, в этот раз игроки легко с ним справились, эффектно сразив в битве.
    – Знаешь, почему все топы так дружно рванули на север? Потому что за неподчинение их бы лишили прав на захваченные территории.
    – Первый раз слышу, – удивилась Сара. – Такого не было тогда, возле Оленсы. Или было?..
    – Думаю, не было. Но и оплотов, как на фронтире, там нет, только формальные группы. Но думаю, даже им бы перепало. А уж если замешана недвижимость...
    Святилище находилось в углу помещения, привычная полукруглая комната с аркой на стене напротив входа. Когда они подошли, откуда-то со стороны возникла девушка с приятной внешностью.
    – Вы желаете воспользоваться святилищем Сторожевого Холма? – радостно прощебетала она.
    Эд и Сара машинально покосились на её руки. Татуировок видно не было, а значит, девушка была НПС из обслуги территории.
    – Это возможно? – поинтересовался Эд.
    – Конечно. – Девушка приветливо улыбнулась: – Мы рады новым защитникам. За небольшое пожертвование на содержание этого оплота мы с радостью предоставим вам доступ к нашему святилищу.
    – Пожер... – Эд фыркнул. – Вот уроды... Да, мы будем рады.
    – Это так щедро с вашей стороны. – Девушка расцвела счастливой улыбкой. – Всего пятьдесят золотых.
    – Небольшое, – буркнула Сара и вытянула кошель из сумки. – Минутку.
    Получив деньги, девушка приветливо пригласила их по очереди прикоснуться к арке.
    – Дайте угадаю: это только на время? – ровно произнёс Эд.
    – Вовсе нет, – девушка энергично крутнула головой. – Вы можете воспользоваться нашим святилищем когда пожелаете. Возможно, я могу помочь вам чем-то ещё?
    Она осияла кислые лица меченых чистым взглядом.
    – Нет, всё нормально, спасибо.
    – Конечно. Если что-то понадобится, обязательно обратитесь.
    Девушка отошла в сторону и скрылась за одной из дверей.
    – Какая... милая, – протянула Сара
    – Ага, – поддержал Эд в тон ей. – Ещё и даёт, наверно, по щелчку пальцев.
    – В Мифе же нет секса.
    – Вот именно. Прикинь, сколько подписчиков пропадает?
    Когда они разобрались со святилищем, им предстояло решить, как они доберутся до крепости. Небольшого возвышения, на котором стоял гильд-холл, было достаточно, чтобы открывался вид на окружающую местность.
    На горизонте возвышались мрачные горы.
    – Ты думаешь, мы не будем привлекать внимание? – спросила Сара. – Если мы не найдём...
    Она осеклась. За их спиной из здания вышел другой игрок.
    – Ну, знаешь. То, что мы ищем. Это не слишком странно, что всего два игрока будут ходить в Айрон Кип?
    – Даже не знаю, – ответил Эд. – Но текучка здесь большая. Наверно, лучше просто вести себя естественно.
    Они вновь посмотрели на мрачную гряду. Этот форт был последним безопасным местом к северу от Аусклифа. Дальше лежали только пустынные земли, набитые сложными мобами и рейдовыми игроками.
    Если им совсем не повезет, то придётся противостоять и тем и другим. Но Сара верила, что их план сработает.
    
    Стенами Айрон Кип стали сами утёсы горной долины. Узкие отроги гор будто специально сошлись, чтобы создать основание для неприступной крепости.
    В ночное время долину наполняла непроглядная тьма. Горы накрывали своей тенью всё. Только выбравшись в зенит луна освещала покинутый город.
     Единственным входом в долину служили массивные ворота, окованные чёрной сталью. Они давно были уничтожены. Силы, бушевавшие во время Первой войны, невозможно было остановить никакими преградами. А после войны не осталось никого, кто мог бы их восстановить. Их металл перестал повиноваться даже своему хозяину, тому, кто ушёл под землю, ближе к первородному огню.
    За воротами дорога проходила всего сотню метров, прежде чем разойтись надвое. Та, что слева, бежала по-над отёсанной горой, опускаясь всё ниже, будто утопая в земле.
    Это был путь к шахтам. Там лежал проход в Нижний город, обитель Падшего.
    Путь справа вёл к просторной площади. Некогда величественный центр оживлённого города, но сейчас изрытая ямами и окружённая руинами. Здания немало пострадали во время Первой войны, магия была беспощадна, а подземные толчки из сердца Нижнего города совершенно разрушительны. Те же здания, что уцелели, стали жертвой времени и упадка. Это место подходило скорее призракам, чем живым.
    Тем не менее, живые посещали его чаще, чем хотелось бы даже им самим. Верхний город был местом беспрестанной войны.
    Отряд воинов промаршировал по просторной, хоть и частично разрушенной дороге, грохоча латами из чёрного металла. В темноте было видно, как пылают их глаза.
    Их латы и были их телами. Все кто пошёл за своим господином, пообещавшим вечную жизнь, получили сполна.
    Лорд регулярно посылал свои войска в Верхний город. Даже превратившись в руины, эта крепость принадлежала ему.
    Но у защитников Айвороса было другое мнение. Королевство щедро платило меченым за уничтожение миньонов лорда. Кроме того, из обломков их безжизненных тел получались неплохие доспехи. Этот отряд вряд ли дотянет до следующей ночи.
    В темноте раздался боевой клич дикарей. Это означало, что очередной чемпион племени одержал победу над могучим противником. Это могли быть как воины лорда, так и меченые королевства. Дикарям было всё равно с кем сражаться. Единственное, что их волновало, это славная битва и хороший трофей, который подтвердит их силу.
    Луна скрылась за облаками и руины погрузились во тьму. Никто в здравом уме не решился бы нарушить её светом. Сделать так, значить стать лёгкой целью для всех, кто крался среди этих руин.
    И, к сожалению, «призрачный свет» не работал. Сара с ужасом обнаружила это ещё на входе.
    – Что за?.. – Девушка удивленно посмотрела на кольцо. – Он сломался что ли?
    – А «призрачный свет» не работает под открытым небом, – сообщил Эд. – Ты не в курсе?
    – Но ведь!.. – Сара готова была застонать от досады. – Луна зайдёт, и хоть глаз выколи!
    – Придётся пробираться аккуратней, – спокон ответил Эд. – Ну же, босс, двинулись, а то выдохнешься раньше первой метки.
    – Чёрт... – буркнула Сара сквозь зубы.
    К счастью, идти оказалось проще, чем она предполагала. Они с Эдом уже привыкли трогательно держаться за руки, когда ходили в Мёртвых тоннелях, так что двигаться было не слишком непривычно. Кроме того, покров в такой тьме получался густым и надёжным, Сара буквально ощущала, что уровень маскировки близится к ста процентам.
    Хоть двигаться в темноте было немного сложно, они держали хороший темп. Город казался не слишком большим, если смотреть на карте, но даже перейти улицу здесь была нетривиальная задача. Стоило зайти на локацию, сразу становилось понятно, что неосторожность может быстро отправить на рес.
    Для начала, здесь было полно железяк. К счастью, их было слышно за милю и меченые успевали спрятаться.
    И совсем не зря. Железные явно сканировали местность на предмет нарушителей. Когда один провёл по скрытым игрокам взглядом своих оранжевых щелей, Сара отчётливо ощутила системное напоминание и с опаской поняла, что гвардейцы Нижнего города могут маскировку и пробить. С таким они встречались впервые. Хорошо, что в руинах было полно мест с густыми тенями.
    Несколько раз они едва не натыкались на крадущихся сквозь руины дикарей. Здоровенные гуманоиды с грубым оружием, увешанные ожерельями из костей и странными побрякушками. С такими без подготовки лучше не связываться.
    Вдобавок, хоть свет луны был единственным освещением, им приходилось его избегать. Под прямым светом, даже совсем слабым, покров опасно терял в эффективности. В подземельях Короны прямых источников света было совсем мало и Сара как-то не думала об уровнях маскировки. Покров теней, казавшийся таким эффективным, стал терять свои позиции. Но, с другой стороны, в узких тоннелях их частенько выдавал звук. В Айрон Кип с этим было куда проще. Конечно, шуметь в заброшенных руинах не стоило, но заунывный свист ветра скрывал даже довольно громкие шаги.
    Несмотря на проблему с освещением и несколько неприятно близких моментов, они добрались до площади, как и рассчитывали, меньше чем за час. Но там их ожидал неприятный сюрприз.
    Библиотека явно была репликой какого-то реального строения. Либо просто исполнена в стиле архитектуры центральной Европы, с декоративными колоннадами и лепными барельефами. Вокруг здания курсировали железки, разбившись на несколько групп.
    – Вот чёрт, – буркнул Эд. – Какого хрена они здесь забыли?
    – В городе полно этих штуковин, – заметила Сара. – Наверное, просто не повезло. Может, если мы подождём...
    – Не похоже, что они собираются уходить.
    – Тогда придётся прокрасться внутрь, – твёрдо сказала Сара. – Идём!
    Библиотека стояла центральным входом к площади, окружённая широкой дорогой. Меченые обошли здание под прикрытием руин, настороженно наблюдая за движением патрулей.
    – Думаю, мы сможем проскользнуть, – решила Сара. – Ты заметил?
    – Да, похоже, здесь есть окно, – согласился Эд. – Подождём, когда пройдут, и попробуем пробраться. Кстати, об окнах...
    В торце здания библиотеки виднелся тёмный проём. Окно было достаточно низко, чтобы они могли забраться без труда.
    Меченые расположились через улицу, в доме напротив. Его лицевая стена обрушилась и им пришлось присесть за обломками каменной кладки. Патруль прогрохотал мимо, заставив пригнуться. Но выходить было ещё рано. С другой стороны приближался второй отряд.
    – Вот уроды, – пробормотал Эд. – Какого черта они устроились здесь именно сейчас? Спорю, что обычно здесь пусто как на Среднем западе.
    Сара рывком пригнула его голову к земле.
    – Сиди тихо! – шикнула она.
    Грохот чеканящих шаг патрулей наложился. Два отряда прошли навстречу друг другу. И начали удаляться.
    – Идём!
    Покинув укрытие, меченые стремительно перебежали дорогу и по очереди влезли в окно. Внутри было настолько темно, что Сара на секунду испугалась, будто прыгает в какую-то бездну.
    Разогнувшись, она огляделась, глаза медленно привыкали к ещё более густой тьме. Раздался голос Эда:
    – Достань светляк.
    – Что? Но они же...
    – Мы в помещении, работает.
    Сара активировала своё кольцо. Он действительно включился, как положено озарив комнату белым сиянием.
    – Надеюсь, они не видят «призрачный свет» или вроде того, – буркнул Эд.
    – Странно, – пробормотала Сара. – Глаза совсем не болят.
    – Что? А, ты про темноту... так это не настоящий свет, – Эд усмехнулся. – Программа просто подсвечивает тебе объекты. Ладно, что там у нас?
    Сара достала из сумки кипу бумаг, которые им выдал Волгерт. Эд предполагал, что им нужно просто определить, что из этого подсказки, и не забивать голову всякой фигнёй для отвода глаз, но Сара была не согласна. Она забрала все, что было, и внимательно изучила. А потом, вообще, решила, что стоит взять бумаги с собой.
    Прошуршав листами, она выудила нужный чертёж.
    – Вот, смотри. – Она подвинулась поближе, чтобы Эд мог видеть. – Нам нужно найти стеллаж с вот такой штукой.
    На полях чертежа было изображение характерной декоративной завитушки. Эд раздражённо хмыкнул.
    – Стеллаж в библиотеке. Абсолютно нормальная просьба.
    – Уже жалуешься? В качестве рычага используется светильник. Нужно нажимать на них одновременно, так что нужно искать, где они стоят достаточно близко. Это ведь сузит поиск, разве нет?
    – Я бы не был так оптимистичен...
    Эд оглянулся. Помещения библиотеки были немаленькими, стеллажи с развалившимися книгами стояли плотными рядами. Светильники находились на стенах, и действительно располагались достаточно низко, чтобы на них можно было нажать стоя рядом со стеллажом.
    – Боюсь, это затянется, – недовольно заметил Эд.
    К сожалению, декоративные завитушки, указанные в бумагах, встречались на половине стеллажей.
    – Нам придётся перебирать все, не так ли? – в тон Эду произнесла Сара.
    – Знаешь, если учесть, что в документах из архива якобы были планы строительства, то можно было бы предположить, что там найдётся точное описание, где находится вход, а не эта расплывчатая хрень.
    – Ничего не поделать. Волгерт говорил, что часть бумаг оказалась повреждена, помнишь?
    – Может быть...
    Эд прошёл дальше, заметив нужное украшение. На стене напротив находился светильник.
    – Неужели... – вздохнула Сара.
    – Сомневаюсь, – ровно сказал Эд.
    Взявшись за украшение и светильник, он нажал. Разумеется, они не поддались.
    – Будет смешно, если это не сработает, – сказал он.
    – Должно работать, – твёрдо произнесла Сара. – В бумагах написано... В смысле, не может же это всё быть просто так? Кто-то ведь взял на себя труд всё это программировать.
    – Знаешь, это лучший аргумент, который я от тебя слышал.
    Сара сердито фыркнула. Они двинулись по-над стеной в поисках подходящей комбинации. После третьей неудачной попытки Сара смирилась с осознанием, что они здесь надолго.
    Снаружи периодически раздавались грохочущие шаги патруля. Игроки старались двигаться осторожно, не хватало только привлечь гвардейцев в здание.
    – Зачем вообще такие сложности? – буркнул Эд, осматривая стеллажи. – Я работал в мастерских и точно могу сказать, что тайный вход тайным надолго не останется. В смысле, если куча народу будет сновать туда-сюда, то о какой секретности, вообще, можно говорить? А как они доставляли материалы?
    – Знаешь, тебе стоило бы больше внимания уделять информации, которую нам выдали, – недовольно сказала Сара
    – Никогда не любил внеклассное чтение, – заявил Эд.
    – Спорю, ты был двоечником и лентяем, – едко предположила Сара.
    – Двоечником с плюсом, благодарю покорно, – манерно ответил парень.
    – Серьёзно?
    – Нет. Идём, тут пусто.
    Они двинулись к следующей секции.
    – Эм... В общем, в бумагах указано, что в мастерскую несколько входов, – продолжила Сара. – Между прочим, предназначенных для разных целей, для доставки материалов в том числе.
    – Что? А почему мы ищем только один?
    – Только этот мы знаем как открыть.
    – Но мы даже не знаем где он.
    – Как и другие. Хотя известно, что проход для больших грузов где-то снаружи.
    – В смысле, во внешней стене?
    – Непонятно. Скорее всего, в соседнем здании.
    Эд хмыкнул.
    – Возможно, стоит поискать его.
    – Ты же не собираешься уй...
    Их прервал неожиданный характерный шум. Звук тяжёлых шагов по каменному полу, под аккомпанемент знакомого лязганья. Шум приближался.
    – О чёрт!.. – Сара шарахнулась в сторону, хватая Эда за руку.
    Они стояли совсем недалеко от входа в помещение. Сара едва успела накинуть покров, как в следующее мгновенье из проёма появился гвардеец. Застыв на секунду на месте, он резко покрутил головой. Сара вновь ощутила системное предупреждение. Хорошо, что они оказались в сегменте между окнами и лунный свет не мог им помешать.
    Железный резко развернулся и двинулся прямо на них. Сара на мгновенье замерла от испуга, решив, что он их заметил. Но Эд потянул её на себя, заставляя отойти с прохода. Ступая как можно осторожнее, они прижались к стене и, задержав дыханье, пропустили железку мимо.
    Вблизи моб выглядел ещё внушительнее. Мощные пластины казались непробиваемыми, можно было только догадываться какой они толщины. Сам доспех явно не имел слабых мест. Даже сгибы были прикрыты щитками, наслаивающимися друг на друга как чешуя.
    Издали казалось, что у них светятся глаза, но в близи это можно было подтвердить прямо. За лицевым щитком шлема, казалось, горел огонь.
    Когда гвардеец удалился на достаточное расстояние, меченые перевели дыхание.
    – Какого чёрта... – шепнул Эд. – Мы же вроде не шумели.
    – Может, всё-таки...
    Даже не видя гвардейца из-за всех стеллажей в помещении, можно было легко следить за его перемещением по грохоту. Сделав круг, он вернулся к проходу в коридор и свалил восвояси.
    – Вот дерьмо, да он патрулирует... – догадался Эд. – Они патрулируют и внутри здания тоже!
    – Вот чёрт, – протянула Сара. – Но это значит, что это не мы их привлекли, так?
    – Я начинаю думать, что это всё не совпадение, – мрачно ответил Эд. – Но, чёрт возьми, с железками под боком будет невесело...
    – Может, их тут немного. В смысле, мы долго здесь сидели, прежде чем он объявился. Может он, вообще, только один, нужно просто держаться подальше.
    – Надеюсь, так и есть. Ладно, нужно двигаться.
    На обыск всего первого этажа ушло немало времени. Сара оказалась права, гвардеец, похоже, был один. Им легко удавалось от него скрыться – моба было слышно за милю. В то же время они продвигались совершенно бесшумно, а с покровом Сары ещё и незримо.
    К сожалению, ни одна комбинация не сработала. Чем больше они пробовали, тем больше у Сары росло ощущение, что они что-то пропустили. Возможно, одну из комбинаций, а возможно подсказку.
    После того, как последняя комбинация в последнем помещении ничего не дала, Сара сдалась.
    – Я думаю, что-то не так, – расстроенно призналась она. – Я, наверно, что-то пропустила или...
    – Тише, не надо нервничать, – успокоил её Эд. – У нас ещё есть время. Может, мы просто невнимательно всё осмотрели.
    – Нет, я следила за тем, чтобы мы обошли все без исключения, – заверила Сара.
    Она вытянула из сумки бумаги.
    – Здесь должно быть хоть что-то, – напряжённо произнесла она.
    Внимательно осмотрев план, она вдруг поняла, что действительно пропустила кое-что.
    – О Боже, какая же я дура... – простонала она.
    – Ну если ты так говоришь... – Несмотря на эти слова Эдди успокаивающе погладил её по плечам. – Что такое?
    – Посмотри, вот здесь, – Сара ткнула пальцем вниз плана.
    – Эм... не скажу, что... Эй, погоди-ка... Нет входа?
    – Вот именно. Это второй этаж. Агх!.. И как я это упустила?!
    – Спокойно, не нужно шуметь. – Эд снова погладил её по плечу. – Ничего страшного. Мы проходили мимо лестниц, можно легко подняться. Идём.
    – Да. – Сара вздохнула, стараясь успокоиться. – Верно.
    Отгоняя мысли, что она могла ошибиться в чём-то ещё, Сара создала покров и они двинулись на второй этаж. В фойе здания они обнаружили, почему гвардеец делал свой обход так долго. Судя по всему, он патрулировал и верхние этажи тоже.
    Когда они поднялись по лестнице, Эд заметил:
    – Знаешь, это может быть и третий этаж. Если планировка одинаковая.
    – Точно. – Сара недовольно чмыхнула носом. – Может, это тебе стоило со всем разбираться.
    – Хватить об этом. Я жду, что... – Эд осёкся. – Нет. Ты делаешь всё правильно, Сара, не нужно зацикливаться на ошибках.
    – Если мы не успеем до рассвета, то...
    – Давай просто найдём чёртов вход, – прервал её Эд. – Кстати, разве лаборатория не в подземельях?
    – Да... А что такое?
    – Какого чёрта вход будет на втором этаже?
    – Эм... Это действительно странно. Куда проще было бы устроить проход на первом... Может, в этом весь смысл? Для дополнительной секретности.
    – Если кто-то узнает про секретный ход, то можно предположить, что он может быть... – Эд запнулся, – может быть в простенке...
    – Наверно ты прав, придётся обыскивать и третий тоже, – упавшим голосом заметила Сара.
    – Точно... – протянул Эд, – а может, и нет. Ты помнишь эти башенки по бокам здания?
    – Да. В таком стиле часто использовались для украшения декоратив... – Сара запнулась осенённая догадкой. – Ты думаешь, что проход там?
    – Ну, модели зданий в Мифе функциональны, то есть они выглядят так, как устроены. Наверно, нам стоит посмотреть в помещениях, которые ближе к этим штукам.
    Пробраться к торцу здания не составило проблем. Как и остальные помещения, это был большой высокий зал, заставленный стеллажами со старыми книгами.
    Они разделились, чтобы обойти помещение с разных сторон. Гвардеец ещё не закончил свой обход первого этажа и им удалось обыскать весь зал без помех.
    – У меня ничего, – сказал Эд, когда они встретились.
    – У меня тоже, – тоскливо ответила Сара. – Думаешь, мы опять что-то упустили?
    – Ещё есть второе, – напомнил Эд. – И другие этажи. Идём, времени мало.
    – Точно.
    Они двинулись к выходу. Внизу послышалось лязганье гвардейца, но он прошёл по первому этажу, не поднимаясь наверх.
    – Не думала, что придётся возиться несколько часов, – сказала Сара. – Если нас застанет рассвет...
    – Просто свалим, – ровно ответил Эд. – Нет нужды подставляться. Если нас засекут, в любом случае крышка.
    – Возвраток почти не осталось, – пожаловалась Сара. – Я надеялась, что это не превратится в Тоннели по новой.
    – Что это, жалобы? – поддел её Эд.
    – Я начинаю понимать, почему ты так себя вёл, – кисло призналась Сара. – Это так раздражает, когда игра...
    – Козлит?
    – Именно. – Сара сердито фыркнула. – И какого черта в Айрон Кип нельзя вернуться через временную точку...
    – Это чтобы не сохранялись в рейде, – ответил Эд. – Прикинь, если бы можно было проводить всю армию под покровом по два-три человека, а потом просто появиться прямо посреди Нижнего города? Это сделает штурм ненужным и Падшего бы вынесли уже через месяц.
    – Да уж... У нас ещё пара часов. Когда встанет солнце... – Сара запнулась. – Знаешь, тени от гор должно хватить для довольно плотного покрова.
    – Ну ты у меня такая оппортунистка.
    Эд с улыбкой погладил её по голове. Сара игриво улыбнулась ответ, положив свою ладонь на его.
    Раздалось лязганье приближающегося гвардейца.
    – Идём.
    Девушка создала покров и потянула Эда за собой, так и не отпустив его руки.
    Не задерживаясь на обыск других помещений, они двинулись к противоположной стороне здания, ко второму помещению возле потенциального прохода.
    Ещё на подходе они поняли, что там сидят железки.
    – Что за?..
    Эд дал Саре знак прижаться к стене и осторожно заглянул внутрь.
    – Вижу троих. – Он отклонился обратно, уходя из дверного проёма. – Но их там явно больше. Скорее всего, не меньше пяти.
    – Но они же... – растерянно сказала Сара. – Мы видели всего одного. Это тоже патруль?
    – Не похоже. Они перемещаются внутри... помещения... – Эд замолчал, а потом с расстановкой произнёс: – Ну. Твою ж. Мать. Мы нашли.
    – Что? – не поняла Сара.
    – Проход в лабораторию. Он здесь, мы были правы. Эти ублюдки его просто охраняют.
    – Что? Но... – Сара скептически приподняла брови, – с чего ты взял?
    – Во-первых, это уже слишком далеко зашло, чтобы оказаться простым совпадением, – ответил Эд. – Сначала патрули вокруг библиотеки, потом патрули внутри, теперь это... А во-вторых, – он усмехнулся, – это уже больше похоже на Ала. Спорю, этот засранец создавал квест лично...
    – Ты уверен, что не преувеличиваешь? – скептически поинтересовалась Сара.
    – Вовсе нет. Видишь ли, скорее всего нам дают выбор. Мы можем попытаться применить силу – и я подозреваю, что если мы так сделаем, то вся округа сбежится посмотреть на шоу. Или мы можем попытаться найти проход, о котором не знаем практически ничего. Думаю, он не охраняется, но и времени уйдёт просто безбожное количество. А мы в рейд-зоне, одна ошибка и придётся возвращаться аж из оплота.
    – Это всё очень интересно, но, может, ты подумаешь, что нам делать? – недовольно произнесла Сара.
    – А ты как думаешь?
    – Ну, искать второй вход бессмысленно, мы понятия не имеем с чего начать. Тем более если он где-то в руинах вокруг здания...
    – Думаешь, мы могли бы применить силу?
    – Против рейдовых мобов?
     Сара припомнила случай возле Оленсы. Они не знали чего гвардейцы стоят в бою, но вряд ли у них есть шанс. Она покачала головой:
    – Вот уж вряд ли...
    – Ну, мы точно можем снять одного, – заметил Эд, прозрачно намекая на свой дедшот.
    – Верно... – Сара помедлила. – Знаешь, может у нас есть шанс. Я могу попробовать разделить их изгнанием, как обычно. Если мы сможем справиться с одним... Эй, а как твоя руна? Если мы сможем заманить их между стеллажами, чтобы они оказались в линии...
    – Что? – Эд усмехнулся. – Вот уж плохая идея. От рёва при выстреле оставшиеся стёкла выскочат, все мобы в городе будут здесь через минуту.
    – Тогда придётся драться.
    – Верно... жаль что по-тихому их выловить не выйдет. Этих железяк даже в спину не пырнуть, от падения будет такой грохот.
    – Знаешь, может нами удастся проскочить без боя, – предположила Сара. – Мы знаем, как открыть проход, нужно только выгадать момент.
    – Ты же не думаешь, что он откроется мгновенно, не так ли? – Эд скептически приподнял бровь.
    – А почему бы и нет?
    – Потому что это ловушка. Поверь мне на слово, как только мы попробуем открыть проход, то что-то случится. Не знаю что, но что-то. В лучшем случае, на нас повиснут только эти, в худшем – заорёт самая пронзительная в мире сирена.
    – Но... если мы нашумим, весь отряд будет в здании через минуту.
    – Точно.
    Повисла пауза. План был сомнительный, если это вообще можно было назвать планом. Сара колебалась. Она не была уверена в своих силах против незнакомого противника. Она без сомнения пошла бы на привычных мобов, но гвардейцы Нижнего города внушали опасения.
    – Знаешь, мы можем подождать, если хочешь, – предложил Эд. – Нам некуда особо спешить и...
    – Нет, – прервала его Сара и смущенно добавила: – Честно говоря, я не слишком хочу сюда возвращаться. Давай попробуем. – Она хихикнула: – В крайнем случае, мы сразу отправимся в наши лички.
    – Эй, кто ты и что сделала с моей маленькой оптимисткой?
    – Оптимисткой? Что ты мелешь, Эдди.
    Сара заглянула в помещение. Как и в остальных частях библиотеки, там было темно и всё заставлено стеллажами. Судя по звукам, один из гвардейцев подошёл опасно близко к двери и девушка отпрянула.
    – Так что, мы просто попробуем их убить? – поинтересовалась она.
    – Верно. Грубая сила. Не сдерживайся.
    Они вошли в помещение не скрываясь. Их заметили мгновенно – два гвардейца стояли в проходе по-над стенкой.
    Несмотря на свою внушительность, железки всё же казались довольно неповоротливыми. Но это была лишь видимость – заметив противника, они задвигались проворней. Схватившись за рукояти мечей, мобы рванулись к меченым.
    Но игроки всё равно оказались быстрее.
    Эд резко натянул лук. Сара со временем стала замечать, когда он использует свой дедшот. На секунду вокруг него возникало странное напряжение.
    Стрела, вопреки всем ожиданиям, вошла в массивную стальную пластину нагрудной брони как в кусок пенопласта, до середины древка. Чуть левее, там, где у человека было сердце. Из раны вырвался длинный узкий язык пламени, опалив древко, из смотровых щелей шлема пыхнуло даже сильнее. Железный рухнул на землю безжизненной грудой пустых доспехов.
    Второго накрыла лавина серебристого тумана – заклинания такой мощности всегда балансировали на грани срыва контроля. Облако сверкнуло как неоновая вывеска, и железный оказался замурован в айсберге. Огонь в его глазах угрожающе пылал.
    Сара резко сжала кулак, давая команду и лёд оглушительно хрустнул, сжимая железного воина как консервную банку. Из-под обломков вырвались мощные вспышки оранжевого огня.
    Откат прошёл угрожающей волной слабости, но Сара встряхнулась. Она потратила большую часть духа, но не весь.
    Из проходов с грохотом появились оставшиеся гвардейцы. К счастью, Эд оказался прав, их было всего трое.
    Сара резко взмахнула рукой, изгоняя двоих в Тень. Гвардейцы, как положено, застыли на месте, покрывшись тёмным туманом и потеряв материальность. Но Сара с ужасом ощутила, что таймер сократился. У них было всего секунд пять.
    Оставшийся гвардеец внезапно принял странную стойку, подняв предплечье, будто на нём был щит. Его рука со щелчком открылась, в ней показался странный красный кристалл.
    Сара ощутила давление глушилки. Гвардеец рванулся вперёд, подняв меч.
    – Эдди, они вырвутся! – сдавленно произнесла она, с трудом удерживаясь, чтоб не рухнуть на колени.
    Эд мгновенно оказался перед ней, стремительно выхватив пару стрел с чёрным оперением. Это были последние, но не стоило жадничать.
    Одна за другой стрелы врезались в гвардейца, окатив едкой жидкостью. К потолку поднялись ядовитые пары.
    Железный едва пошатнулся, это его почти не замедлило. Меч рассек воздух в том месте, где Эд был всего мгновенье назад.
    Отскочив, Эд рывком натянул лук и бронебойная стрела вошла в грудь гвардейца в упор. Кислоты хватило, чтобы ослабить доспех. Эд метил в то же место, куда попал другому мобу. Этого оказалось достаточно, из щелей доспеха вырвались языки пламени и он рухнул на пол. Кристалл в наруче треснул.
    Давление глушилки исчезло – тяжесть ушла так же, как и накатила, мгновенно. К счастью, убить моба было достаточно.
    Изгнанные вышли из Тени. Обычно после изгнания мобы слегка терялись, будто страдали от дезориентации. Но эти не замедлились даже на секунду, продолжив движение без всякой запинки.
    Сара попыталась прицелиться, но не успела – гвардеец мощным взмахом заставил её отскочить в сторону. Второй удар едва не рассек ей лицо. Отклонившись, Сара с ужасом ощутила, что теряет равновесие. Отчаянно взмахнув руками, она рухнула на землю.
    Железный коротким движением отвел меч и сделал резкий выпад. Клинок вошёл девушке прямо в грудь.
    И пронзил её насквозь без всякого вреда.
    Сделав панический ход, Сара успела изгнать себя в Тень.
    Она понятия не имела, как ощущает себя цель изгнания, но она чувствовала себя совершенно свободно. Изменилось только окружение, краски померкли и всё стало более контрастным, как картинка карандашом.
    Девушка резко отпрянула от своего противника, судорожно перебирая ногами, а затем перекатилась по земле, уходя от удара. Это была хорошая идея – изгнание пропало, вернув миру цвета. Сара поняла, что дух на исходе. Ещё немного и она не сможет использовать магию, не подвергая себя болевому шоку.
    Сара поспешно поднялась на ноги, рванувшись в сторону от очередного удара. Краем глаза она заметила Эда. Он сражался с гвардейцем в рукопашную, стараясь сдержать мощные взмахи меча обеими клинками.
    Ощутив системную команду, Сара вслепую отпрянула в сторону, уворачиваясь от удара в спину. Развернувшись, она резко хлестнула импульсом по ногам гвардейца.
    Лед вышел непрочным, железный без труда оторвал одну ногу. Но Сара ударила снова, обновив оковы и второй шаг моб так и не сделал. Гвардеец резко взмахнул клинком, пытаясь дотянуться до противника, но девушка успела увернуться.
    Она ударила ещё раз, и ещё, наслаивая лёд. Заклинания были простыми и довольно слабыми, но это оказалось эффективнее, чем единовременный мощный удар.
    Железный рванулся, но лёд держал крепко. Сара судорожно перевела дыхание, силы были на исходе.
    Гвардеец размахнулся мечом. Сара на секунду оказалась в замешательстве, не понимая, что он делает. Но когда меч рванулся вниз, с намереньем разбить оковы, она резко ударила изо всех оставшихся скудных сил.
    Правая рука моба оказалась намертво приморожена к его туловищу. Гвардеец резко дернулся, лёд хрустнул. Перехватив посох, Сара, отбросив всякое изящество, создала вокруг навершия массивный комок шипастого льда.
    Размахнувшись изо всех сил, она с утробным выдохом обрушила свой импровизированный молот на шлем противника. Из доспехов пыхнуло пламенем, лед навершия треснул, и гвардеец рассыпался по полу на части.
    Кошмарный скрежет заставил Сару испуганно подпрыгнуть. Развернувшись, она увидела, как Эд неведомым образом завалил гвардейца на живот, оседлав сверху, вогнал клинки ему под шлем, в район шеи, и теперь со страшным напряжением тянул на себя.
    Гвардеец, вцепившись в лезвия, пытался выдернуть их из себя, но безуспешно. Пламя опалило пол под тем местом, где была шея. Шлем внезапно оторвался от тела и отправился в воздух, Эд от неожиданности завалился на спину.
    С оглушительным лязганьем шлем гвардейца приземлился на каменный пол старого здания и с мелким дребезжанием постепенно застыл.
    – Фух... – Поднявшись, Эд шагнул к Саре: – Ты порядке?
    – Пустая...
    – Это плохо.
    Эд нагнулся, чтобы подобрать свой лук, и вдруг резко повернул голову к выходу в коридор.
    – У нас гости.
    Он рванулся к дверям и поспешно начал их закрывать. Сара, не совсем понимая что происходит, машинально ему помогла. Из коридора отчётливо донеслось характерное лязганье доспехов железяк.
    – Сара, у тебя есть расходник?
    – Да, последний.
    – Отлично, выпей.
    Девушка послушно вынула последний флакон из сумки и опустошила его одним глотком. По телу прокатилась приятная волна энергии. Дух будет на максимуме через несколько секунд.
    – Эдди, мы же не можем...
    – Нет, не можем, – Эд отошёл от двери, – и потому ты сейчас выиграешь нам время. Замуровуй как можно плотнее, не жалей сил.
    – Я...ясно!
    Сара поняла, что Эд собирается делать. Вокруг двери возникла сребристая дымка. Сара щедро вложила в заклинание силы, и толстый слой крепкого льда закрыл проход в помещение. И едва она закончила, как раздался мощный удар в дверь.
    – Сколько времени, думаешь, у нас есть? – поинтересовался со стороны Эд, осматривая подходящие стеллажи.
    – Смотря чем они будут бить. Я пойду в другую сторону!
    – Хорошо.
    Они разошлись в поисках проклятой комбинации. Эд пошёл против часовой, Сара отправилась по часовой.
    Она старалась не отвлекаться на буханье со стороны входа. Лёд был максимально крепким, из такого можно было и меч сделать. Не слишком долговечный, но всё же...
    Несколько комбинаций оказались нерабочими. После четвертой у Сары возникло нехорошее ощущение.
    Мысль о провале была попросту болезненной. Она ведь так старалась, чтобы всё прошло успешно...
    – Сара, сюда!
    Голос Эда раздался с противоположного конца зала. Пробежав между стеллажами, Сара выскочила в проход.
    Сердце прыгнуло от радости, когда она увидела что возле Эда один из сегментов стены с хрустом отъезжает в сторону.
    – Нашли!
    – Это верно. – Эд шагнул в темноту, и поманил Сару за собой: – Ну же.
    Буханье внезапно приобрело новые нотки, к нему явно добавился отчётливый треск.
    – Кажется, нас очень хотят видеть, – заметил Эд
    – О Боже, надеюсь, мы сможет оторваться, – простонала Сара.
    – Похоже, это наш счастливый день.
    Эд пнул что-то недалеко от входа и стена неожиданно быстро встала на место.
    – Думаешь они нас не найдут? – с опаской поинтересовалась Сара.
    – Думаю, да, – спокойно ответил Эдди. – Это же просто мобы. Но лучше убраться от прохода подальше. Кто знает, что будет, если они услышат нас за стеной.
    Меченые двинулись вниз по узкой винтовой лестнице.
    – Надаюсь там что-то окажется, – недовольно заметил Эд.
    – Да уж... Если всё это будет за просто так, я не знаю, что сделаю.
    – Ну, кое-что мы достали.
    Эд побренчал чем-то, заставив Сару обернуться. Он держал в руках пояса гвардейцев.
    – Что за?.. – поразилась Сара. – Когда ты успел?
    – Хе-хе! Секрет фирмы. Эти штуки можно кое-куда пристроить, как я слышал.
    – Боже, Эдди... – Сара укоризненно покачала головой, но улыбнулась.
    Лестница вывела в просторное помещение. Светляков не хватало на всё пространство, но, когда меченые осторожно вышли из прохода, повсюду внезапно вспыхнул яркий свет, заставив их зажмуриться на несколько секунд.
    – Что это?.. – Сара растерянно старалась проморгаться. – Здесь есть свет?
    – Надеюсь, это просто автоматика или типа того. – Эд, щурясь, осмотрелся. – Не хотелось бы наскочить на что-то неприятное.
    Когда их глаза привыкли к холодному белому освещению магических ламп, они смогли нормально осмотреть помещение. Это был огромный подвал, похожий на ангар. Сюда вело ещё несколько проходов, как тот, через который вошли они. В дальней части стояли широкие столы, чуть в стороне от меченых возвышалась груда ящиков до самого потолка. Несколько пустых стоек и стеллажей стояли, казалось, в случайных местах, то тут, то там.
    Больше не было ничего. В помещении было абсолютно пусто. Пустые стены, пустые столы, пустые полки. Ящики тоже наверняка пустые.
    – Это... не совсем то, что я ожидала, – призналась Сара.
    – Я даже не знаю, чего я ожидал, – ответил Эд. – Но Крыльев тут, скорее всего, нет. Просто ощущение.
    Он говорил ровно, но Сара уловила нотки тоскливого раздражения. Эд тоже надеялся, что они добрались.
    – Но... не может же быть, чтобы здесь было пусто, – твёрдо заявила Сара. – Давай поищем?
    Эд посмотрел на неё с лёгким удивлением.
    – Разумеется, я и не говорил... – он запнулся. – Ладно, давай осмотримся.
    Они обошли помещение по периметру. Всё действительно было пустым. Даже слишком пустым. Осматривая полки, Эд задумчиво произнёс:
    – Знаешь, такое впечатление, что это место... бросили. Не забросили, а бросили. В смысле, переехали или типа того.
    – Да... мне тоже так показалось, – ответила Сара. – Для лаборатории или мастерской здесь как-то совсем... пустынно.
    – Точно. Ни оборудования, ни инструментов... я и сам против раздизайненных вещей, но могли хотя бы пару молотков подкинуть для атмосферности.
    – Может, всё эвакуировали? – предположила Сара. – Ну, знаешь как из опасной зоны...
    – Это... имеет смысл. В конце концов, Айрон Кип отделился от Айвороса ещё до войны.
    Сара заглянула в один из проходов. Это оказалась комната, похожая на кабинет.
    – Эдди, здесь что-то есть.
    Они вошли в комнату. В ней стоял стол, стулья, несколько шкафов по-над стеной. Все пустые. Несколько листов бумаги покрытые пылью лежали на столе и на полу. Сара подняла один и осторожно стряхнула пыль. Но надписи оказались нечитаемы.
    Эд по одному открыл ящики стола. Открыв самый нижний, он нагнулся.
    – Кажется, что-то есть.
    Парень выложил на стол небольшую металлическую шкатулку. На крышке было углубление странной формы, будто какой-то круглый орнамент.
    – Спорю, что мы эту штуку в жизни не откроем, – заявил Эд
    – Может, где-то есть ключ... – произнесла Сара без особой надежды.
    – Наверняка нет. Мы ведь всё осмотрели?
    – Почти... Да, наверно, ты прав. Это просто ещё один промежуточный квест, – раздражённо фыркнула она.
    – Ладно. Нужно теперь выяснить, что это за шкатулка.
    – Может, ещё документы?
    – Не похоже... в любом случае, гадать не имеет смысла. Покажем это Волгерту. – Эд посмотрел на Сару и добавил: – Завтра?
    – Ты устал? – улыбнулась девушка.
    – Честно говоря, я предпочёл бы принимать очередную порцию поносок на свежую голову.
    – Тогда до завтра. Как обычно?
    – Конечно. Пока, милая.
    – Пока, Эдди.
    Меченные использовали возвратные камни и растворились в воздухе. Свет в старой лаборатории под заброшенным городом угас вновь.
    Сняв комплект, Сара долгое время не могла уснуть. Она понимала, что устала и голова была тяжёлой, требуя отдыха, но сон попросту не шёл. Сегодняшнее приключение не давало ей покоя.
    Всё, что произошло, было просто... потрясающе!
    Она всерьёз начала жалеть, что так легко отпустила Эда из игры. Нужно было хотя бы посидеть вместе, отпраздновать их приключение. Даже если они не нашли Крылья, то, что они сделали, всё равно было невероятным. Хоть Сара и хотела достичь успеха, но в глубине души не до конца верила, что им удастся справиться с первой попытки.
    Ей жутко хотелось поговорить с ним о происшедшем. Хотелось подняться и позвонить Эду прямо сейчас. Но это было просто нелепо – он наверняка уже спал.
    Сара перевернулась со спины на живот и раздражённо ткнула подушку подбородком. Они увидятся только завтра в игре. Придётся ждать целый день!
    Если бы они были... ближе. В физическом смысле – если бы они были соседи, или одноклассники... Было бы намного легче общаться.
    Волна тоски заставила Сару спохватиться. Она провернулась на бок и постаралась успокоиться, отбросив глупые мысли.
    Если бы они были одноклассники, он бы с ней никогда даже не заговорил.
    Всё было нормально. Так, как есть, лучше всего для неё.
    Сара постаралась не думать о том, что она просто себя обманывает.
    
    
    Волгерт внимательно выслушал их историю не перебивая. Когда Эд выложил на стол непонятную шкатулку, он вздохнул.
    – Честно говоря, чего-то подобного я опасался, – сказал учёный, осторожно осматривая находку. Затем он посмотрел на меченых: – Я должен принести извинения за свой поступок. Мне следовало вас предупредить, прежде чем отправлять в Айрон Кип.
    – О чём вы? – ровно поинтересовался Эд.
    – Видите ли, я уже несколько раз находил упоминания некоего места, которое может быть истинным местонахождением Крыльев. В какой-то момент лорд предсказал, что Айрон Кип больше не может служить безопасным убежищем для его экспериментов. И скорее всего, перед самым падением правителя Айрон Кип, он переместил всю свою мастерскую в некий личный тайник. Всё оборудование и рабочих, включая двоих самых доверенных помощников, отправили в секретное убежище. Туда, где его никто не мог бы потревожить.
    – И что это за место? – удивилась Сара. – Где он мог спрятать целую мастерскую?
    – Неизвестно, – с сожалением ответил учёный и вдруг вскинул указательный палец: – Но! Я уверен, что в этой шкатулке находятся ключи к этому... месту. Что бы это ни было и где бы не находилось.
    – Знаете, – кисло произнёс Эд, – на фоне вашего признания, не сочтите за оскорбление, если я немного... скептичен по поводу вашей уверенности.
    – Эдди! – сердито шикнула Сара. – Ну что ты так!
    – Нет-нет, всё верно, – махнул рукой Волгерт. – Но, тем не менее, я гарантирую.
    Он выдвинул ящик стола и протянул Эду бумагу.
    – Вот, возьмите. Я сделал копию специально для вас.
    Эд взял лист и пробежался глазами.
    – Это письмо... от Хоргенфелда?
    – Верно, именно так! – Книжник торжественно улыбнулся. – До того как вы принесли шкатулку я не думал что это имеет значение, но теперь...
    – Он пишет, что один из комплектов остался... в его старом кабинете, – произнёс Эд. – Это... имеет смысл. Похоже, это комплект ключей для его поверенных, о которых вы упоминали.
    – Да-да, всё верно!
    – Но ни один из них так и не забрал его, потому что они уже покинули город. – Эд замолк на секунду, читая письмо, а потом поднял взгляд на учёного: – Ключ?
    – Да, – кивнул учёный. – И, кажется, я знаю, что он имеет в виду.
    Эд протянул руку, чтобы отложить лист, но его перехватила Сара. Ей хотелось прочесть самой.
    – Так что с ключом? – поинтересовался Эд.
    – Судя по этому рисунку, – Волгерт указал на углубление в крышке, – это печать Аусклифа. В семье Норбергов, прямых наследников второй жены лорда Хоргенфелда, существует медальон, который, как говорят, передавался из поколения в поколение. Я видел его однажды, и я уверен, – учёный постучал по крышке, – что изображение на нём идеально совпадёт с этим замком.
    – Что ж... Есть идеи как нам попасть на приём в высший свет?
    – О, здесь у меня хорошие новости, – заверил Волгерт. – Я могу устроить вам аудиенцию. Ну скажем... завтра.
    – Так быстро? – переспросил Эд.
    – Разумеется, – удивился старик, – с чего бы ждать дольше?
    Эдди тут же сделал кислое лицо. Сара одарила его предупреждающим взглядом, строго стукнув пальцами по столу. Эд на секунду поджал губы и поднялся.
    – В таком случае, мы будем ждать вашего сообщения.
    – Конечно.
    Покинув поместье, они неспешно направились вверх по улице, к центру.
    – Думаешь, нас опять отправят искать ветра в поле? – поинтересовалась Сара.
    – Может быть. Искать-то новый тайник придётся в любом случае. Но что насчёт сегодня?
    – Что?
    – Ну, мы же оказались без дела. В Гильдию?
    – Наверно... если хочешь, – рассеянно ответила Сара.
    Она сама не знала что ей хотелось. Настроение было какое-то неприятное.
    – Ну же милая, не хмурься. – Эд погладил её по щеке. – Я-то думал, что тебе нравится просто играть. Как раньше.
    Не выдержав, Сара тоскливо вздохнула. Эд удивленно остановился.
    – Что-то ты совсем раскисла... – Он помедлил. – Знаешь, ты можешь поговорить со мной, если хочешь.
    – Я знаю...
    Не глядя Эду в глаза, Сара шагнула вперёд и обняла его. Тот положил руки ей на плечи и легонько погладил.
    Она уже почти смирилась с тем, что так и не признается ему, но не могла обойтись без его поддержки. Даже если она не могла сказать Эду самое важное, ей всё равно хотелось просто с ним поговорить.
    Сара ткнулась носом ему в грудь.
    – У меня помидоры расцвели.
    – Серьёзно?
    – Ага. Воняют на всю кухню. У растений такой странный запах, не то, что у плодов...
    
    
    Сообщение от Волгерта пришло, как только они вошли в игру на следующий день. Их ждали в особняке Норбергов как можно скорее.
    – Даже не думал, что всё будет так быстро, – удивленно сказал Эд, убирая гильд-лист.
    – С чего бы? – спросила Сара. – Волгерт же сказал, что всё устроит уже завтра.
    – С каких это пор игре мешают какие-то там обещания? – хмыкнул Эд. – Ничего не стоит просто заявить, что нас ждёт ещё пачка маленьких услуг.
    – Хватит жаловаться.
    – Знаешь, а ведь это всё благодаря тебе, – сказал вдруг Эд. – Если бы не твоя идея тогда, мы бы в жизни не вышли на эту цепочку.
    – Ты что, пытаешься сделать комплемент? – Сара улыбнулась. – Мог бы придумать что-то поизящнее.
    – Вот придира...
    В резиденции аристократов их встретили прохладно.
    Большой трёхэтажный дом, напоминающий маленький замок, окружала массивная стена со стальными шипами по верху. Стражники мгновенно перехватили их у самых ворот, но отступили, когда меченые назвались.
    Поместье в Аусклифе было совсем другим, чем в Ламари. И это не относилось только к архитектуре. Сама атмосфера была более холодной и пустой чем в резиденции лорда Алмаре.
    С эскортом из нескольких гвардейцев, меченых провели на второй этаж. Шаги отдавались в богато украшенных высоких коридорах гулким эхом.
    Пройдя в массивные двойные двери, меченые оказались в просторном зале. В центре стоял длинный овальный стол с дюжиной стульев. Это создавало какое-то корпоративное впечатление.
    Возле окна стоял темноволосый худощавый мужчина средних лет в богатой одежде. Сложив руки за спиной, он безынтересно наблюдал за городскими улицами.
    Полуобернувшись к гостям, он произнёс:
    – Защитники, я полагаю? Прошу.
    Он сделал жест в сторону стола и присел сам. Меченые сели напротив.
    – Мастер Волгерт изложил мне ваше дело. Однако я вынужден отказать вам в просьбе получить доступ к нашей семейной реликвии.
    – Мы не собирались её забирать, – с лёгким удивлением ответил Эд, – нам нужно просто открыть шкатулку.
    – Боюсь, я не могу рисковать наследием своей семьи, – холодно произнёс глава Норбергов.
    – Прошу прощения, вы... приняли нас только чтобы официально отказать? – приподнял бровь Эд.
    – Мастер Волгерт оказал немалую услугу нашему дому. Я согласился на его просьбу только из уважения.
    – Он ведь сказал вам, что мы ищем, не так ли? Вас вовсе не волнует наследие...
    – Мы не можем цепляться за прошлое вечно, уважаемый защитник, – прервал его глава.
    – Возможно, вы чего-то боитесь? – мягко произнесла Сара.
    Глава окинул её холодным взглядом, Эд покосился с удивлением.
    – Прошу прощения?
    – Мне кажется, вы не хотите открывать шкатулку с ключами, потому что опасаетесь, что мы найдем тайник. А в нем, возможно, что-то, чего вы не желаете видеть.
    – И что же это может быть? – ровно спросил глава.
    – Указ о наследовании.
    – Указ никогда не существовал, – резковато ответил Норберг. – Лорд Хоргенфелд не успел определить наследника...
    – А что, если он успел? И бумаги просто так и не добрались до Аусклифа? Все документы, с которыми он работал, когда покинул Айрон Кип, оказались в тайнике, который мы желаем открыть. Будет невероятно, если указ окажется там. Это может всё изменить.
    – Вы мне угрожаете? – холодно произнёс глава.
    – Предлагаю сделку, – невозмутимо ответила Сара. – Если вы пойдёте нам на встречу и предоставите нам медальон, то мы могли бы побеспокоиться что указ так и не найдут. Даже если он существует.
    – С чего я должен вам доверять? – произнёс глава. – Защитники... не подчиняются общим правилам.
    – Придётся поверить нам на слово, – ответил Эд. – Мы ищем тайник, не рычаги воздействия.
    Норберг помедлил.
    – Если вы обнаружите любые документы, касающиеся наследников, я ожидаю, что вы доставите их ко мне. И взамен...
     Он поднял руку и сложил ладонь в горсть. В ней материализовался круглый медальон с длинной цепочкой.
    –...я открою шкатулку с ключами от Хайрок Нест.
    Эд приподнялся и вынул шкатулку из сумки.
    – Я так понимаю, что вы осведомлены о местоположении тайника.
    – Мой предок был весьма... эксцентричным человеком. Он возвёл эту башню, чтобы скрыться от окружения и посвятить себя научным изысканиям, как всегда и мечтал.
    – Значит, нет?
    – Этого не знает никто. Единственное упоминание было в его последнем письме супруге, перед тем как он погиб на войне с вторжением Аутера. «В месте, где скалы встречают океан», – произнёс глава, явно цитируя. – Эти слова передавались через поколения. Поначалу его потомки надеялись отыскать эту мистическую сокровищницу. Со временем это желание угасло.
    Глава притянул шкатулку к себе. Когда медальон открылся, стало видно, что внутри действительно был подходящий рельефный рисунок. Глава осторожно вложил его в углубление на шкатулке.
    – Как так получилось, что вы знаете название, но не знаете где находится это место?
    Глава провернул медальон. Что-то щёлкнуло и крышка шкатулки приподнялась.
    – Зик построил своё убежище далеко на севере. Он хотел уйти так далеко, как только сможет. В то время Айворос ещё был на пике силы и горных дикарей держали в узде. К сожалению, когда силы Аутера прорвались в наш мир по всему королевству, дальний фронтир оказался утерян. Скорее всего, все кто знал точную дорогу в Хайрок Нест, погибли, так и не вернувшись в Айворос.
    – Где именно «на севере»?
    – Долгое время считалось, что башню возвели где-то в горах на северном побережье.
    – Долгое время? А потом?
    – Как я и сказал, эту затею бросили.
    Норберг сложил медальон и заставил его исчезнуть. Затем он подвинул шкатулку через стол к Эду. Тот вынул из неё пару длинных металлических ключей, синий и красный, и спрятал их во внутренний карман куртки.
    – Прежде чем вы отправитесь, я должен сказать вам кое-что, – ровно произнёс глава.
    – Мы все внимание, – ответил Эд.
    – Я знаю, что вы ищите. Вам нужны Вороновы Крылья. Это единственное, что может представлять ценность для... меченых. С тех пор как копьё было найдено.
    – Вы правы.
    – К сожалению, я должен сообщить, что окружающие Крылья догадки правдивы. Они уничтожены.
    Сара метнула на Эда беспокойный взгляд. Ей казалось, что он будет разочарован, но Эд выглядел спокойным.
    – Неужели... Вы уверены? Разве лорд Хоргенфелд не исчез без вести?
    – То, что я вам скажу, запрещено разглашать, – вкрадчиво произнёс Норберг, слегка склоняясь над столом. – Так что постарайтесь держать эту тайну при себе. В стане моих... родственников хранится письмо. Оруженосец лорда стал свидетелем его гибели. Его бессвязную речь записал один из гвардейцев на службе нашей тогда ещё единой семьи. Лорд пал в битве с предводителем Аутера. Это была неравная битва... Его тело было уничтожено, Крылья сгорели, а оружие обломками посыпалось в пропасть Разлома.
    Повисла пауза.
    – Почему вы нам сразу не сказали? – не выдержала Сара. – Если вы знали, что нам нужны Крылья, то почему просто не сказали?
    – Потому что...
    Главу прервал глухой короткий смех.
    – Есть другие, – с неприятной усмешкой закончил вместо него Эд. – Более грубые, но и более мощные. Прототип, так и не покидавший стены лаборатории, но всё же действующий.
    На лице Норберга отразилось откровенное замешательство.
    – Откуда вы... – поражённо произнёс он. – Этого никто не мог знать кроме ближайших!...
    – Приступ инсайта, – ровно произнёс парень. – Но, раз я прав, нам не стоит задерживаться. С вашего позволения...
    Когда они оказались на улице, Сара решила что терпела достаточно и схватила Эда за руку.
    – Что это было? – потребовала она. – Ты с самого начал знал про Крылья? Откуда ты....
    – Эй, полегче, рукав мне оторвёшь.
    Эд осторожно высвободился из цепких пальцев. Сара смущенно покраснела.
    – Прости... Просто, это так неожиданно. Это... это ведь как-то связано с?.. – она помедлила. – Ну, ты знаешь.
    – Разумеется, связано, – ответил Эд. – Можешь спокойно спрашивать, Сара, я не жертва психической травмы на грани срыва. Да, это очередная пасхалка от Ала.
    – Ты ведь расскажешь? – попросила Сара.
    – Да, по большому счёту, нечего рассказывать. Когда мы проводили эксперименты, то, прежде чем создавать чистый образец, мы собрали прототип. Собственно, у нас их было штук пять, но этот был ближе всего к потенциальному окончательному дизайну. Первый тестовый был фактически копией, просто свежей. Мы звали прототип «два ноля».
    Сара свела брови домиком.
    – Что за странное название?
    – Лицо твое странное. – Эд хотел щёлкнуть Сару по носу, но та отклонилась. – Всё просто – тестовую пометили «ноль-один», а значит предыдущая была «ноль-ноль». Два ноля. Когда я услышал про «уничтожены», то сразу понял к чему всё идет. – Парень усмехнулся: – Кто бы мог подумать, что Алан окажется таким сентиментальным.
    Сара с удивлением поняла, что Эдди выглядит слегка отстранённым.
    – Ты ведь по нему скучаешь? – вдруг сказала она. – Вы ведь были близкими друзьями, правда?
    – Да. Были.
    – Почему вы поссорились?
    – Мы... На самом деле, мы никогда не ссорились. Просто пошли разными дорогами.
    – Но... ты же говорил, что вы судились за права! – удивилась Сара.
    – Это было другое, – спокойно ответил Эд, – Я никогда не злился на него за его мечты. Он хотел создать виртуальный проект. Я уважаю его труд. Просто... у меня были другие планы.
    Он умолк, задумчиво глядя в сторону.
    – Прости, – поспешно произнесла Сара. – Мне не стоило тебя спрашивать...
    Эд с улыбкой погладил её по голове.
    – Не мели ерунды, милая. Ты и так в последнее время стала такой грустной.
    Сара виновато потупилась, невольно куснув губу. Последнее что ей было нужно, чтобы Эдди за неё волновался. И самое страшное, что она ничего не могла с собой поделать.
    – Вот об этом я и говорю, – произнёс Эд.
    – Прости...
    – Ну что мне с тобой делать.
    Эд приобнял девушку за плечи и коротко поцеловал в висок. Сара ощутила, как по телу прошла волна приятной дрожи, в ушах зашумело.
    – Давай решим, что будем делать дальше, – предложил Эдди. – Если нам предстоит путешествие на северное побережье, то лучше запастись терпением...
    
    
    Самым северным городом королевства был Уртендейл. Большую часть года его укрывал снег, и округа редко показывала свои настоящие цвета. Всегда преобладал белый.
    Места здесь были холодные и ветреные. Город стоял посреди холмов, обнесённый высокой стеной. Его окружали в основном каменистые поля и небольшие рощицы. Бедная почва не располагала к успешному земледелию. Основной ценностью являлись целебные травы, которые местное население выращивало на продажу.
    Несмотря на это, цены на расходники, зелья и медикаменты, оказались такими же, как и везде.
    Эд и Сара провели несколько дней, привыкая к местной погоде. Даже в Аусклифе, который стоял не намного южнее, было не так холодно. Очевидно, разработчики не собирались ограничивать суровую северную эстетику каким-то там реализмом.
    Меченым пришлось потратиться на обновку – здесь было слишком холодно, чтобы ограничится одеждой с южного побережья. Но в итоге им даже удалось поднакопить немного денег, выполняя задания местной Гильдий.
    Игроков в городе оказалось немного, заметно меньше чем в Аусклифе или Ламари. Хоть одна из рейд-зон, Чаща, находилась совсем рядом. А может как раз из-за этого – множество групп сейчас активно занимались обустройством оплотов вокруг рейд-зоны.
    Несмотря на неприветливые холода, Саре округа понравилась. Было что-то упоительное в выкапывании корней из холодной земли или в беготне за кроликами по ветреным полям.
    Ей даже почти удалось отвлечься от давящего ощущения уходящего времени.
    Почти. С каждым днём Саре становилось всё тоскливее. Она надеялась, что решение придёт со временем, но, сколько бы она не ждала, сколько бы не думала, ничего не менялось. Ей нужно было поговорить с Эдом, но она не знала что сказать. Не знала о чем просить.
    – Знаешь, я вчера нашёл интересную штуку, – произнёс Эд, когда они вышли из Гильдии.
    – И что же это? – рассеянно отозвалась Сара.
    Они закончили работу, и теперь она разрывалась между желанием уговорить Эдди отвести её в одно из тёплых, приятно пахнущих пряностями кафе и желанием спрятаться от него подальше и мучиться сомнениями.
    – Судя по всему, в Уртендейле находится могила твоей наставницы, – заявил Эд.
    Сара ошарашенно захлопала глазами.
    – Чт... Что ты мелешь?
    – Основательница магии Тени, балда, леди Ферра. Помнишь ту статую в святилище?
    – Ах, это... Ну и что?
    – Тебе не интересно?
    – Честно говоря, нет, – прямо ответила Сара. – И с чего бы?
    – Да ладно тебе, давай сходим посмотрим. Почтишь память, так сказать.
    – Что-то мне не хочется проводить свободное время, осматривая могилы, Эдди, – сердито сообщила эльфийка.
    – Ооо? Предпочтешь, чтобы тебя сводили в ресторан? Ладно, так и быть, моя принцесса...
    Сара вспыхнула отчаянным румянцем.
    – Отлично, если хочешь – пойдём!
    – Какая покладистая...
    Кладбище было совсем небольшим. Собственно, это было не совсем кладбище, а, скорее, мавзолей. Здесь в небольших каменных усыпальницах покоились только значимые особы.
    Посетить это место можно было без проблем, но по понятным причинам здесь было безлюдно. Меченые медленно двинулись по центральной аллее.
    – Знаешь, мне кажется, что смотритель тогда сказал, что она пропала без вести, разве нет? – спросила Сара.
    – Кажется, да. Но судя по всему это не столько могила, сколько место памяти. Кстати, вот она.
    Эд указал в сторону. В конце одной из аллей стояла статуя. Стиль был другой, чем в святилище, но, как ни странно, эльфийка узнавалась без труда.
    В отличие от статуи в святилище, где она стояла, держа частицу Тени, здесь её изобразили в более свободной позе. Она стояла в пол-оборота, приподняв руки перед собой. Фигуру окружали волны из какого-то прозрачного материала, стекла или хрусталя.
    Сара быстро поняла, что значит эта композиция – эльфийка играла с водой, превращая её в лёд.
    – Это... довольно красиво, – признала она.
    – Ты дум...
    Внезапно голос Эда оборвался. Мир померк, потеряв цвета, очертания предметов стали похожи на карандашный набросок. Сара ощутила удушающий прилив паники, когда поняла, что не может двигаться.
    Внезапно она вспомнила, что она уже ощущала что-то подобное, совсем недавно. Это было изгнание в Тень.
    Но это не было её заклинание. Не успев подумать, что происходит, Сара заметила, что перед статуей находится размытая фигура. Кажется, это была женщина. Незнакомка стояла спиной, на ней было одето что-то вроде просторного платья или мантии, длинные светлые волосы спадали ниже поясницы
    – ...ты слышишь?..
    Странный шёпот шёл со всех сторон. Сара поняла, что уже слышала этот голос. Во время посвящения.
    Фигура обернулась, будто заметив Сару. Затем исчезла, появилась чуть в стороне, сделала несколько быстрых шагов.
    Внезапно всё прекратилось. Сара судорожно втянула воздух, хоть это был скорее рефлекс, чем необходимость.
    – Сара? – Эд с тревогой повернулся ней. – Что такое, милая?
    – Я... Кажется, кто-то изгнал меня в Тень!
    Сара панически обернулась в поисках таинственного недоброжелателя. Вокруг никого не было, они стояли здесь одни.
    – Сара... Ты что-то видела? – медленно спросил Эд.
    – Что?.. – девушка растерянно запнулась. – Я... не знаю. Кажется, там была... какая-то фигура...
    Она вдруг осеклась и смерила Эда подозрительным взглядом.
    – Эддии... – протянула она недобрым тоном. – Ты что-то сделал?
    – Нет, – невозмутимо ответил тот. – Но думаю, твой билд подходит для квеста.
    Сара буквально задохнулась возмущением.
    – Что?! Немедленно объяснись!
    – Эй, не нужно так горячиться. – Эд примирительно поднял руки. – Я просто подумал, что, может, мне не показалось и ты действительно что-то видела в святилище. Ну, знаешь, тогда...
    – И ты молчал?! Мог бы и сказать!
    – Ну ты же не хотела узнавать детали. Я подумал, может если я ошибся, то и незачем тебя беспокоить.
    – Эдди!
    – Ну не надо так злиться.
    Эд взял её за руки. Сара попыталась вырваться, но он её удержал.
    – Лучше просто скажи, что ты видела, – серьёзно сказал Эд.
    Сара помедлила. Потом твёрдо сбросила его руки и резко шагнула назад.
    – Для начала скажи, что ты знаешь! – сердито приказала она.
    – Как пожелаешь. После того как мы были в святилище я посмотрел по поводу основательницы. Ну знаешь, они ж говорили что-то про утерянные навыки... В общем, судя по всему в игре есть скрытый квест, но никто не может его активировать.
    Сара фыркнула.
    – А как тогда кто-то знает, что он есть? – недовольно спросила она.
    – Это... долгая история. В основном всякие письменные источники. Неписи иногда упоминают вскользь... Ну ты знаешь, обычная маскировка.
    – И почему его никто не нашёл? – Сара постепенно успокаивалась. – Если есть информация...
    – Кто знает. Но судя по тому, что мы видели только что, – Эд проигнорировал сердитый взгляд Сары, – это очень строгие условия по билду персонажа. Известно, что наследие может принять только девушка, эльфийка, маг Тени. Но, похоже, это не всё. Народ постепенно перебирает разные комбинации, но... – Эд помедлил, – похоже, что мы первые. Никто не упоминал о видениях.
    Сара раздражённо фыркнула.
    – Так значит, ты просто использовал меня как подопытного хомячка. Как мило с твоей стороны, Эдди.
    Она не сдерживала яд в голосе. Возможно, даже слишком. Но Эд попросту пропустил всё мимо ушей.
    – Разве тебе самой не интересно? – спокойно продолжил он. – Если ты подходишь, то... это может оказаться что-то реально большое.
    – Разве нам мало нашего самоопределённого задания? – прохладно поинтересовалась Сара.
    – Честно говоря, я думаю, что спешить некуда, – ответил Эд. – Уверен, башня, или что там мы ищем, никуда не денется.
    – Ты просто хочешь увильнуть от поисков?
    – Вообще-то, я думал, что тебе будет интересно. Если я прав, и мы сможем закончить квест с этим наследием, или как его, то ты можешь стать намного сильнее. Черт, может это даже...
    – Эдди, я что, похожа на рейдера? – досадливо поинтересовалась Сара. – Какой мне толк от особых возможностей?
    – Вообще-то, я думал, что тебе нравится играть, – заметил Эд. – Ты же любишь использовать магию.
    – Да, но...
    Сара замешкалась. Эдди был прав, ей нравилось играть магом и она любила свои заклинания. Собственно, она могла возиться с микроконтролем часами.
    – Ну же дитя, я знаю, ты хоооочеешь, – голосом искусителя протянул Эд.
    – Гх!.. – Сара толкнула его в плечо. – Прекрати, у меня мороз по коже...
    – Но ты ведь не против, так?
    Она помедлила. Эдди поступил просто возмутительно, используя её вслепую. Но с другой стороны, он был прав – расскажи он ей о квесте, она точно упёрлась бы, не желая сворачивать с поисков Крыльев.
    – Ладно, – недовольно буркнула Сара. – Но... что дальше? Если никто не знает, что делать...
    – Давай сначала разберемся, что ты видела.
    – Хм... – Сара задумалась. – Я видела... девушку... она двигалась...
    Сара оглянулась и указала рукой от статуи в направлении, в котором шла призрачная фигура. Её рука указала на ближайший склеп.
    – У меня хорошее предчувствие.
    Сара в ответ только фыркнула.
    Когда они подошли поближе, стало ясно, что вход закрыт монолитной каменной плитой.
    – Интересно, может тут какой-то механизм?.. – задумчиво произнёс Эд.
    Внезапно ощутив системную команду, Сара приложила руку к камню и ударила Тенью изо всех сил.
    Перед ней образовался прозрачный проход.
    – Может, ты и прав, – ошарашенно произнесла девушка.
    – Что? А что случилось?
    Сара удивленно оглянулась на Эда.
    – Ты что, не видишь?
    – Эм... Видимо, нет.
    – Я сделала проход, как тогда, в Тоннелях.
    – Ясно... Но я ничего не вижу.
    Эд поводил по плите ладонью. Сара с удивлением обнаружила, что он прикасается прямо к пустоте, но не проходит насквозь. Она потянулась и просунула руку сквозь камень без всякого сопротивления.
    – Воу! Это классный трюк... – произнёс Эд.
    – Но... почему?
    – Потому что тебе придётся идти одной, – заявил Эд.
    Вся заинтересованность мгновенно испарилась. Сара невольно шагнула назад от внезапно ставшего угрожающим прохода.
    – Что-то мне не хочется...
    – Да ладно тебе, что худшее может произойти, рес?
    Сара одарила его тяжёлым взглядом исподлобья.
    – Ну не делай такое лицо, – ровно произнёс Эд. – Этого следовало ожидать, квест явно создан глубоко индивидуальным. Не удивлюсь, если потребуется доза ролплея, так что не забудь держаться в образе.
    Сара тревожно закусила губу, глядя в проход. Идти одной совсем не хотелось, она так привыкла, что Эдди всегда рядом и что за него можно спрятаться.
    – Ну же, милая, я подожду снаружи, ладно?
    Эд погладил её по спине. Сара шумно вздохнула, набираясь храбрости.
    – Ладно.
    Девушка шагнула сквозь полупрозрачный камень. Стоило ей оказаться на той стороне, как её окружила тьма. Отбросив липкое ощущение ужаса, Сара нащупала стену и сделала шаг.
    Внезапно её ощущения вновь изменились – она ощутила, что ушла в Тень. Окружение приобрело чёткость. Похоже, изгнание можно было использовать, чтобы видеть в темноте.
    Узкая винтовая лестница привела её в небольшое шестиугольное помещение. В центре него стоял узкий столб, высотой по пояс, слегка расширяющийся кверху. На нем лежало что-то похожее на кусок стекла.
    За ним стояла призрачная девушка.
    Сара испуганно замерла, наткнувшись на её взгляд. Прозрачные глаза смотрели неприятно оценивающе.
    Что в её лице было неуловимо чужеродным. Её внешность казалась характерной для эльфов – знакомый разрез глаз и удлинённые острые уши. Но её лицо было необычно узким, а глаза казались непропорционально большими. Совсем чуть-чуть, но этого было достаточно, чтобы посеять в разуме тревогу.
    Внезапно Сара поняла – дело в том, что эта эльфийка была мало похожа на НПС и совсем не похожа на игроков. Пользователи создавали себе лица мягче и более человечные.
    Она же была из чистокровных эльфов. Таких, каких можно было увидеть на изображениях в некоторых игровых книгах.
    Эльфийка сделала короткое движение, слегка кивнув головой, и внезапно обрела материальность. Как и Сару её окутала темная дымка. Откуда-то Сара знала, что призрачная девушка только что вошла в Тень.
    – Ты знаешь, зачем ты здесь, дитя?
    Её голос был знакомым, этот голос Сара слышала в святилище и только что наверху. Но сейчас он был не мимолётный и угасающий, а сильный и острый. И весьма холодный.
    Сара сдержала нервную дрожь. Если это приглашение получить больше магии, то оно выдалось весьма неприветливым. С другой стороны, это имело смысл – в Мифе полагалось работать за свой прогресс.
    – Я... не знаю, – честно ответила Сара.
    Эльфийка приподняла брови.
    – Тогда зачем ты пришла? – Её голос стал ещё более строгим.
    – Я просто... я слышала.
    – Ты слышала наш зов...
    Девушка замолкла, смерив Сару долгим взглядом. Та, судорожно подавляя испуг, держалась изо всех сил.
    Эльфийка безмолвно отвернулась. Она подошла к стене справа и прикоснулась к камню. На нём с лёгким похрустыванием возникла картина, выполненная тончайшим ледяным узором.
    На картине была изображена юная эльфийка, совсем ещё девочка. Сара невольно вспомнила Литу, её острые ушки так же умилительно выглядывали из под ровных волос. Девочку окружали с одной стороны волна воды, с другой – острые кристаллы. Легко было понять, что это лёд. На лице девочки отражалась радость, одной рукой она прикасалась к кристаллам, другой будто гладила поверхность волны.
    – Наша госпожа родилась с великим даром. Столь редким. С детства ей повиновались обе сферы, Холода и Воды. Величие этого дара превосходил только её талант в управлении силами магии. Она обрела могущество сравнимое лишь с легендами прошлого.
    Эльфийка шагнула к следующей стене. От её пальцев вновь разбежались ледяные узоры, складываясь в ещё одно изображение. Уже взрослая, эльфийка стояла в окружении росчерков, символизирующий, похоже, вихрь ледяных кристаллов. Её лицо искажала гримаса боли. Она смотрела на свои скрюченные пальцы, на которых красовались внушительные когти.
    – Как и многие другие, она мечтала покорить силу Аутера. К сожалению, тогда ещё никто не знал, что последует за открытием этих проклятых врат. Аутер изменил её. Как он изменил всех остальных.
    На следующей стене возникла новая картина. Закутанная в плащ фигура стояла посреди какого-то поля. Это, без сомнения, была основательница, ветер рвал её распущенные волосы. Перед ней возвышалась бесформенная тёмная масса.
    – Она отправилась далеко на север. Однажды она встретила там опасную силу, способную поглощать живых, растворяя их в себе. Она укротила эту силу своим льдом. Но теперь она пришла вновь, в поисках спасения. Тень вошла в её тело и поглотила порчу Аутера, как она и предсказала.
    Возникла новая картина. Основательница стояла на вершине какого-то холма, у подножья толпились монстры с явно агрессивными намереньями. Сара с удивлением узнала в одном из чудищ жуткого моба-медведя, который уничтожил их группу под Оленсой. Основательницу окружали тёмные расплывчатые кольца, наверняка изображавшие потоки изгнания.
    – Магия Тени поглотила силу Аутера и превратила её в свою. Живая Тень внутри неё была могущественнее чего-либо, что она встречала раньше. Но, как и любую стихию, Тень оказалось невозможно контролировать.
    Эльфийка подошла к последней стене и прикоснулась к камню, рисуя последнюю картину. Безликая фигура эльфийки парила в центре зловещего образа какого-то, судя по очертаниям, чудища. Неясного монстра окружала рваная кромка белоснежных ледяных кристаллов.
    – Она заперла Тень своим льдом. Закрыла её в саркофаге навечно. Всё что она смогла оставить нам, это лишь малая частица того, что она однажды покорила. Она ушла в изгнание. Одна. Чтобы спасти нас от ужаса, который сама же и создала. Осталась хранить его. Вечно.
    Сара судорожно сглотнула. Если её хотели напугать, то успех был очевиден. По её спине бегали полчища холоднющих мурашек. Эльфийка обернулась и вонзила острый взгляд в и так неподвижную Сару.
    – Но, разумеется, этого оказалось мало. Лёд ослабел за века, и Тень вырывается наружу. Постепенно. Столетиями мы пытались помочь, ослабить бремя нашей госпожи. Но её силы тают, и Дикая тень обрела форму. Она вырвется.
    Последняя фраза была утверждением. Повисла пауза.
    – Вы... – Сара с трудом разлепила губы, – вы хотите, чтобы я уничтожила Тень?
    Эльфийка сдержанно рассмеялась.
    – Никому не дано уничтожить Тень, дитя, – произнесла она. – Её может сдержать только могущественный лёд.
    – Но разве не любой фрос... в смысле, маг льда может это сделать? – удивилась Сара. – Почему только я слышу...
    – Потому что ты призвана не жертвовать собой, а разделить нашу жертву.
    От этих слов Сара поспешно подавила желание испуганно заскулить. Пусть это и была игра, в голосе эльфийки звучали какие-то жуткие, потусторонние нотки.
    – Что?..
    – Лишь те, кто похожи своей жизнью на госпожу, способны нести её бремя. Тень принадлежит госпоже навечно. Чтобы ослабить её тебе придётся принять часть проклятой силы. Стать одной из нас.
    – Стать... – зачарованно повторила Сара, загипнотизированная холодными глазами эльфийки.
    – Девой Тени.
    Сара судорожно сглотнула. Эд был прав, они точно нашли что-то очень особенное.
    На официальном сайте Мифа для каждого реалма6 полагался отдельный список легендарных достижений. Там были общие достижения по реалму, как, например, убийства Падших лордов. Также был список редких предметов, вроде уникальных оружия и доспехов, или даже волшебной «Палки жабьего короля», которая превращала всех, кого коснётся, в жабу. Скорее всего, Крылья тоже были где-то там.
    А ещё там был список персональных достижений. Их был всего десяток и разработчики подтвердили, что это слоты для обещанных в Мифе уникальных персонажей. В отличие от предметов, слоты которых оставались таинственно затенёнными до получения игроком, слоты легендарных персонажей были подписаны.
    И один из них носил имя «Дева Тени».
    Сара ощутила приступ возбуждения на грани паники.
    – Что... что я должна сделать?
    Эльфийка внезапно исчезла, растворившись в воздухе. И прежде чем Сара успела удивиться, вновь появилась прямо перед ней, заставив испуганно вздрогнуть.
    – Ещё до войны она выбрала подходящих учениц. Мы все были готовы разделить участь нашей любимой наставницы. Чтобы защитить королевство. Чтобы выполнить наше призвание.
    Эльфийка помедлила, досадливо сжав губы.
    – К сожалению, нас оказалось недостаточно.
    Отвернувшись от Сары, она подошла к каменному столбу в центре помещения.
    – На протяжении столетий мы искали тех, кто может стать преемницей для леди Ферры. Это оказался долгий и неэффективный процесс, но выбора не было. Только та, что сможет услышать наш голос в Тени, может принять силу наставницы. – Ученица тяжело вздохнула: – Нас было так мало...
    Девушка развернулась, вновь пронзив Сару ледяным взглядом. Сара готова была поклясться, что древняя эльфийка считает её недостойной.
    – Значит... я подхожу? – осторожно спросила Сара.
    – Физически – да, – ледяным тоном ответила ученица. – Ты можешь стать одной из нас.
    – Но... – протянула Сара.
    – Это ты узнаешь, когда мы встретимся лично.
    Эльфийка указала на предмет на столбе.
    – Этот лёд с частицей Тени укажет тебе путь. Если ты хочешь исполнить своё предназначение как маг Тени, то постарайся добраться ко мне живой, дитя.
    Без предупреждения ученица вдруг растворилась в воздухе. До Сары донёсся знакомый бесплотный, но в этот раз неожиданно мягкий голос:
    – Я буду ждать тебя...
    Сара медленно подошла к каменному столбу и взяла кристалл. Лёд был абсолютно прозрачным и... тёплым. Но это точно был лёд, Сара видела характерные метки на поверхности. Внутри кристалла, будто в воде, плавала небольшая точка.
    Она размеренно билась о невидимую границу внутри кристалла. Осенённая догадкой, Сара развернулась вокруг, и действительно, частица своим движением указала в другом направлении. Эта штука работала как компас.
    Внезапно изгнание спало и Сара оказалась в кромешной тьме.
    – Замечательно... – буркнула она. – Надеюсь, я здесь не застряла...
    Эдди, как и обещал, ждал её снаружи. Выслушав рассказ Сары о том, что случилось внизу, он чертовски воодушевился.
    – Боже, Боже, – с усмешкой потянул он. – Я даже не подозревал, что будет нечто подобное... Хотя нет, подозревал. Не может быть, чтобы над этим квестом бились так упорно без особой причины. Наверно, многие подозревают, как получить «Деву». Так что, она отправилась в изгнание, заперев в себе монстра? Вау, в голову приходит сразу столько аналогий...
    – Тебе не кажется, что всё слишком просто? – тревожно спросила Сара.
    – В смысле? По-моему, всё довольно прозрачно, мы нашли подсказку и теперь должны забрать сокровище.
    – Ты ведь это не серьёзно? – фыркнула Сара. – И где твоя паранойя, когда она нужна. Это ведь личное достижение, Эдди! Лучше подумай, чем они могли его закрыть, раз ты на этом специализируешься.
    – Ну, раз мы говорим об уникальном, скорее всего сверхмощном, а значит заведомо дисбалансном билде, то, скорее всего... пермасмерть.
    – Что?! – Сара досадливо поджала губы. – Вот блин... Погоди, в Мифе разве есть пермасмерть?
    – В некоторых случаях, да. – Эд удивлённо поднял брови: – Никогда не видела нытьё на форуме по поводу дуэлей в Храме Разлома? И казнь, опять же...
    – Я не уверена, что хочу узнавать, – призналась Сара. – Знаешь, весь это квест такой мрачный. Ты бы видел, как она выглядела, эта девушка... Такая жуткая. Хотя фокус с картинами был классный...
    – Эй, это олдскульный квест, Сара, – наставительно поднял палец Эд. – Классика. Как, по-твоему, он должен выглядеть, как фильм Адама Рука7?
    – Но это так страшно, – произнесла Сара. – Представь, вечно стеречь чудовище... в полном одиночестве... – Она продёрнула плечами. – Брр... Кошмар какой. Не нравится мне это...
    – Да ладно тебе, милая, – отмахнулся Эдди. – Мы недавно вломились на рейдовую локацию и вынесли секретные ништяки с первого раза. Нам официально можно становиться самонадеянными.
    – Нет, и ты знаешь, что это глупо!
    – Ладно, ладно. Давай-ка выясним, куда эта штука показывает. Твоя воображаемая подруга сказала, где она прячется?
    Сара протянула кристалл Эду.
    – Нет, и она не моя...
    – Айх!
    Взяв кристалл, парень вдруг резко дернул рукой, выронив его. Сара испуганно охнула, пытаясь подхватить кусок льда в воздухе, но не успела – он с силой ударился о брусчатку аллеи.
    И даже не треснул. Сара удивленно посмотрела, как Эд трясёт рукой.
    – Что такое, Эдди?
    – Эта хрень чертовски холодная! – Он судорожно сжал и разжал пальцы, а потом потер ладони. – С ума сойти, жжёт как огнём.
    – Серьёзно?
    Сара подняла кристалл с земли. Он, как и раньше, был совершенно теплый.
    – Как странно...
    Девушка осторожно прикоснулась к нему щекой, потом губами.
    – Ты что, не чувствуешь? – удивился Эд.
    Он потянулся и прикоснулся к кристаллу одним пальцем. И тут же отдёрнул руку.
    – Черт, мгновенно немеет. – Он потёр палец ладонью. – Не знаю как это, совать руку в жидкий азот, но я уверен, ощущения те же. Ладно, тогда ты будешь ответственной. Веди нас.
    – Отлично, спасибо, Эдди, – ехидно произнесла Сара.
    Она посмотрела вокруг, потом на кристалл, потом ещё раз вокруг.
    – Может, лучше глянуть тебе? – смущённо предложила Сара.
    – Ты что, никогда не была бойскаутом?
    – Нет, – Сара потупилась. – Я всегда старалась увильнуть от поездок, и...
    Она замолкла, увидев на его лице усмешку.
    – Какая ты милая.
    – Что?.. Эээй, я же не могу быть бойскаутом!
    – Поздно.
    Эд зашёл Саре за спину и перегнулся через плечо, взяв её за руки.
    – Так, где там север... – задумчиво пробормотал он. – Вот так... повернись-ка...
    Сара послушно позволила двигать собой. Лёгкое возбуждение от такой близости она старалась игнорировать настолько твёрдо насколько могла. То есть не слишком твёрдо.
    – Ну, это точно где-то на севере, – заметил Эд.
    – Вот как, – Сара усмехнулась. – Думаешь, мы наткнёмся на Хайрок Нест?
    – Вряд ли. Оно, скорее всего, в горах, а это намного западнее. – Эд указал рукой влево. – А эта штука указывает куда-то туда...
    Он провёл рукой вправо и внезапно замер.
    – Ох, срань Господня.
    – Что такое? – испуганно спросила Сара.
    – В той стороне Чаща, – ровно ответил Эд.
    – О, нет... Ты же не думаешь?..
    – Есть только один способ узнать. Выйдем сегодня?
    
    
    На поиски ушло всего три дня. Три дня пути по холодным ветреным пустошам северного дикоземья. «Компас» упрямо вёл их на север пока они не дошли до самого побережья.
    Северный берег был совершенно пустынным. Ледяной ветер гонял по земле снежную крошку. Редкие выцветшие стебли сухой травы заставляли задуматься, откуда тут вообще взялись растения. Казалось, что здесь навсегда воцарился тот противный переходный период осени, когда зелень уже пожухла, а снег ещё не выпал.
    Даже мобов здесь было не так много. К сожалению те, которые были, брали качеством.
    – Что-то мне подсказывает что погрешность у этой штуки может составлять несколько миль, – недовольно произнёс Эд, кутаясь в шарф. – Мы уже скоро доберёмся до самого берега такими...
    В этот момент они как раз выбрались на гребень вытянутого холма и перед ними предстала тёмная поверхность вод Северного моря.
    – Темпами. Надеюсь, нам не понадобится лодка... – буркнул парень. – Сара, куда он показывает?
    – Прямо.
    Беловолосая эльфийка неподвижно стояла, глядя на тёмную воду. Южное море в Ламари было чарующе голубым, таким светлым.
    Мор на севере было подавляющим, тёмным, бескрайним. Пугающая стихия.
    – Ну что тогда, поищем вдоль брега? Если то, что мы ищем, чтоб это ни было, находится где-то за горизонтом, надо хоть выяснить погрешность...
    – Пошли левее, – предложила Сара. – Кажется, точка немного сдвинулась.
    Они двинулись в виду кромки воды. Нужно было найти хоть какой-нибудь ориентир.
    – Надеюсь, у нас хватит припасов, – сказал Эд. – Не хотелось бы застрять здесь без еды. Представь, возвращаться в город только чтобы не помереть с голодухи.
    – Ты же можешь поохотиться, – заметила Сара. – Эти огромные птицы выглядели...
    – Они ядовитые, милая.
    – Серьёзно?
    – Абсолютно. Ты удивишься, сколько игроков накрылось по этой самой причине. Диповцы такие тролли... Хорошо, что не пришлось лезть в Чащу хотя бы, а то мы сильно поиздержались, если вдуматься.
    – Да уж... Одного рейда с нас хватит пока. Ты не купил новые возвратки?
    Повисла пауза.
    – Эддии?..
    – Прости, мы так быстро выскочили из города...
    Сара шумно фыркнула.
    – Вот недотёпа... Ладно. Если у нас кончится еда, то придётся с тобой поделиться.
    – Что? Ты что там, хранишь припасы в личке?
    – А что такое? – с вызовом поинтересовалась Сара.
    – Ничего, просто... – Эд помедлил, – немного странно.
    – Будешь возникать, ничё не получишь!
    – Эй, я ничего не говорил...
    Они заметили место назначения довольно скоро.
    Посреди пустынного берега в воду океана врезался длинный каменный причал. Рядом больше ничего не было, ни следа что здесь когда-то стояли какие-нибудь строения или что-то еще. Только длинная каменная платформа, тянущаяся от небольшой площадки на берегу.
    – О, эй, – Эд указа на причал. – Ты видишь? Похоже...
    Сара ощутила, как снова ушла в Тень. Ощущения стали почти привычными, она испугалась всего на секунду.
    Призрачная эльфийка сделала несколько лёгких шагов по каменной платформе. Остановившись на самом краю, она обернулась на мгновенье, отчётливо посмотрев прямо на Сару, и шагнула по воде.
    Изгнание спало. Несколько секунд Сара завороженно смотрела на место, где исчезла ученица, затем сморгнула и сбросила оцепенение. Тот, кто делал это квест, явно был без ума от призраков.
    – Что-то новое? – поинтересовался Эд. – Ты ведь...
    – Да, я видела... эту девушку. Идём.
    Сара подошла к самому краю туда, где только что стояла призрачная эльфийка. Стоило ей оказаться на месте, как она ощутила системную команду.
    Не глядя сунув Эду посох, она шагнула на самый край, одновременно поднимая руки в плавном жесте. Зелёная морская вода тонкими струйками потянулась в воздух, сплетаясь, будто это были нити. Раздался звонкий, даже мелодичный хруст и перед причалом появилась изящная ледяная лодка.
    – Потрясный фокус, – ровно произнёс Эд. – Думаешь, мы сможем организовать шоу на дороге?
    – Идём.
    Сара, не оборачиваясь, протянула руку, и Эд послушно вложил посох ей в ладонь. Девушка ступила на хрупкий лёд без колебаний. Он только казался хрупким, откуда-то она точно знала, что он крепче стали.
    – Думаешь, эта штука выдержит двоих?
    – Выдержит. Лёд очень крепкий.
    – Да, ну... Я не об этом. У этой штуковины может быть ограничение по весу. Если они хотят тебя отделить, нет лучшего...
    Сара протянула ему руку.
    – Ты же меня не бросишь?
    – Конечно, нет.
    Эд принял помощь и осторожно ступил на борт. Судя по тому, как опасно лодка просела, его опасения действительно могли оказаться небеспочвенны.
    Сара, подталкиваемая подсказкой системы, встала на носу и сделала медленный жест запястьем. Лодка послушно двинулась вперёд, оставив одинокий причал позади.
    – Хм, эта штука набирает скорость, – заметил Эд.
    Он осторожно прикоснулся к борту и тут же отдёрнул руку.
    – Да что за чёрт! Эта хрень такая ж холодная!
    Сара даже не обернулась, глядя на горизонт.
    Окружение породило в её разуме странное оцепенение. Чем дальше они заходили в эти пустынные земли, тем отстраненнее она воспринимала свой страх. Она понимала, что её награду ей так просто не отдадут, но ощущала себя на удивление спокойно.
    Начался снегопад. Сначала лёгкий, за несколько минут он постепенно усилился до такой степени, что превратился в непроглядную белую пелену.
    – Эмм... – Эд осторожно заглянул за борт. – Ты не находишь странным, что лодка не набита снегом? Ааа, я понял, это туман войны.
    – Что? – Сара слегка повернула голову.
    – Ну знаешь, серая муть, которая закрывает карту в играх.
    Внезапно снегопад растворился в чёрной дымке, захлестнувшей всё вокруг. Теперь они плыли через непроглядное море тьмы. Они могли видеть, хоть нигде не было источников света.
    – Нет, беру свои слова обратно. Вот это туман войны.
    Темнота продержалась несколько долгих минут. И так же внезапно как появилась, она вдруг исчезла. Меченые оказались в виду острова.
    Засыпанный чистым белым снегом, издали он походил на огромную ледяную глыбу, будто самый гигантский в мире айсберг.
    Небо закрывали низкие серые тучи. Достаточно светлые, чтобы пропускать свет, но из-за них вокруг всё равно будто сгущались сумерки.
    Меченые двигались к небольшому ледяному пляжу прямо перед ними. Лодка, постепенно замедляясь, причалила к берегу. Подтверждая ощущения, что это просто гигантский айсберг, всё вокруг было то ли покрыто льдом, то ли состояло изо льда.
    Сойдя на берег, они оказались у подножья пологого холма. Его покрывал слой густого пушистого снега, будто снегопад прошёл прямо над ним. Это выглядело бы красиво под солнечными лучами, но тучи создавали вокруг мрачный полумрак.
    На вершине холма, в паре миль, по виду, возвышалось строение. Белый дворец с тонкими островерхими башнями.
    – Нам предстоит брести через этот снег? – скептически произнёс Эд. – Они что, планируют проверить нас на упорство? Здесь нужен снегоход!
    – Сюда.
    Сара двинулась вправо. Холм изгибался и, когда они зашли за поворот, стало видно, что с правой стороны находится скалистый обрыв. Будто этот холм отломили от большего куска гор.
    Чуть левее начиналась тропа, вырезанная в камне.
    Там имелись даже низкие перила и сегменты ступеней через каждые несколько метров. Судя по всему, тропа взбиралась по обрыву на самую вершину. Было видно несколько мостов через широкие расщелины между уступами.
    – Что-то мне подсказывает, что лучше будет брести через холм... – пробормотал Эд.
    – Ты думаешь, у нас есть время?
    – Нет. Пошли.
    Они поднялись на сотню метров, прежде чем нашли первое препятствие. Первый же мост, перекинутый через провал между уступами, оказался разрушен.
    Ещё не доходя до моста, Сара увидела призрак эльфийки. Та сделала странный жест рукой и пошла прямо по воздуху.
    Эд подошёл к краю и заглянул вниз.
    – Ну вот и приехали, – протянул он.
    Сара молча подошла поближе и подняла руку. Ей еще не приходилось делать подобное в таких масштабах, но она надеялась, что программа ей поможет. В конце концов, ей же показали подсказку.
    – Что ты... – Эд запнулся, сообразив, что она делает. – Погоди, ты уверена?..
    Раздался хруст, и белые кристаллы медленно поползли к противоположной стороне, формируя ледяную платформу.
    – Интересно, к чему бы эти фокусы? – задумчиво произнёс он.
    Тропа продолжала виться по-над обрывом. Иногда было видно, что над ними нависает снежная шапка. Казалось, что она может обрушиться вниз в любую секунду. Среди скалистых утёсов тонко завывал ветер.
    За очередным поворотом они удивлённо притормозили. Вся стена состояла из чистого льда. Дорога частично была высечена во льду. Сара осторожно провела пальцами по гладкой поверхности.
    – Красиво...
    – Шутки про ледник и ни одного замороженного мамонта? – капризно произнёс Эд. – Минусую, одна звезда!
    – Может, мы найдём ещё, – отстранённо произнесла Сара, отходя от ледяной стены.
    – Это было бы...
    Эд вдруг осёкся и поднял голову, подозрительно осматривая обрыв.
    – Что такое?
    – Я что-то слышал.
    – Ветер звучит так зловеще. Может быть...
    – Нет. Я определённо что-то слышал. Будь осторожна.
    Похоже, основной задачей этого пути было создание полосы препятствий. Чем выше они поднимались, тем сильнее оказывались разрушения тропы. Ледяные сегменты попадались всё чаще, а части по камню становилась всё короче.
    Подозрительный хруст сопровождал их на всём протяжении подъёма и меченые перестали обращать на него внимания.
    Совершенно зря.
    Они успели зайти довольно далеко по очередному ледяному сегменту, когда раздался угрожающий треск.
    – Ооо, это плохо!.. – панически выдохнул Эд.
    Лёд под ними резко просел и с громким хрустом пошёл трещинами. В следующую секунду они оказали в воздухе.
    Мгновенно выхватив оба клинка, Эд прогнулся и изо всех сил врубил лезвия в лёд. Это была бы плохая идея в реальности, но сейчас всё сработало – его силы хватило, чтобы вонзить клинки достаточно глубоко, и они держали его вес.
    Сара, ощутив прилив ужаса на секунду, поняла, что ей не за что ухватиться, она была слишком далеко и от стены, и от Эда.
    Панически взмахнув руками, она изгнала себя в Тень, отчаянно надеясь, что окажется права. И она действительно зависла в воздухе, потеряв инерцию, как и полагается при изгнании.
    Стараясь держаться неподвижно, она с ужасом подумала, что малейшее движение – и она отправится вниз. Ведь стоит ей двинуться, как останавливающий эффект изгнания пропадёт.
    – Сара? – Эд повернулся, стараясь увидеть, что с ней. – Вот как... Погоди, я брошу верёвку! Черт, наверно, не слышит...
    Хоть Сара и слышала, но не рискнула ответить. Это могло прервать изгнание. Глядя как Эд возится, вися на одной руке, она поняла, что надо что-то делать. Даже если он и удержит её, то эти импровизированные рукояти могли выскользнуть.
    Решив рискнуть, она резко выбросила руки сторону стены. Как она и ожидала, она тут же начала падать. Но поток магии ударил в стену и мгновенно превратился в ледяные оковы. Сара судорожно схватилась за новообразованный выступ и вскарабкалась на него.
    – Эй, ты уверена, что это хорошая идея? – поинтересовался Эд, совершенно без оглядки на тот факт, что он сам висит над пропастью.
    Сара, не отвечая протянула руку и создала платформу под ним. Протянув её подальше, она сделала так, что смогла бы перепрыгнуть на неё со своей опоры.
    Эд спрыгнул на лёд и подошёл к краю.
    – Давай. Я поймаю
    Он протянул руки и Сара прыгнула к нему. Она неловко скользнула по ледяной поверхности, но Эд помог ей устоять. Они подошли к другому краю. Сара вытянула руку к каменному уступу, там, где обрывалась тропа.
    – Знаешь, нам стоило бы прихватить скалолазное снаряжение, – заметил Эд.
    – Мы всё равно не знаем, как им пользоваться, – ровно ответила Сара.
    Они не прошли далеко, когда под ними снова начало потрескивать. Сара мгновенно упала на колено, прижимая руку ко льду. Как она и думала, её сразу посетила системная команда. Сара вложила дух в контрольное заклинание и треск прекратился.
    – Я как раз хотел тебе напомнить, – сказал Эд.
    – Одного раза достаточно.
    Сразу за поворотом они обнаружили очередное препятствие. В этот раз дорогу преградила расщелина с трехметровой разницей в высоте в дополнение к ширине пролома.
    Эд озадаченно смерил проблему взглядом.
    – Так, что тут у нас...
    Встав на краю, Сара подняла руки, делая ладонями плавный жест. С их стороны начала расти ледяная лестница с ажурными перилами.
    – Тебе ведь кто-то подсказывает, что надо делать? – поинтересовался Эд.
    – Верно.
    Сара действительно видела подсказку, хоть и так бы догадалась, в чём дело. Идея этой прогулки стала для неё довольно прозрачной.
    – Интересно, что нас заставят делать дальше? Прыгать по платформам? Боюсь, я недостаточно итальянец, и у нас совсем нет грибов...
    Взобравшись по лестнице на следующий пролёт тропы, они обнаружили, что дорога проходит прямо сквозь толщу льда. Тоннель вырубили, или возвели вокруг, так, чтобы пропускать немного света сквозь тонкие ледяные окна с одной стороны. Но с таким освещением, как снаружи, в проходе было совсем темно.
    – Может, нам стоит достать амулеты, – предложил Эд. – Ну знаешь, на всяк...
    Он резко развернулся, едва успев закрыться от прыгнувшей на него тени. Ещё парочка увернулась от снарядов Сары. С другой стороны появилось ещё двое.
    Мобы были странными, не походили ни на что конкретное. Явно хищники – четыре ноги, широкие лапы с острыми когтями. Чем-то похожи на кошачьих, только лишены хвостов. С вытянутыми мордами без видимых глаз или носа. Оскаленные пасти были набиты острыми клыками.
    Вместо шерсти их окутывала подозрительно знакомая тёмная дымка.
    Эд сбросил моба без всякого труда. Тварь сама отскочила в сторону. Вслед отправился метательный нож, но моб даже не пытался увернуться. Нож просто прошёл насквозь, щёлкнув об лёд.
    – Эй, минутку, – удивился Эд, – этот ублюдок что ли...
    Мобы использовали изгнание, чтобы защититься от атак.
    – Не может быть! – резко сказала Сара. – Он же коснулся тебя!
    Не дожидаясь приглашения, мобы атаковали. Сара попыталась перехватить удивительно наивный прямой прыжок первого моба. Но при ударе она ощутила, как посох проходит насквозь без всякого сопротивления. Моб ушёл в Тень и проскочил сквозь неё. В следующую секунду её рванула в сторону системная команда. Она ощутила резкое движение, задевшее волосы на затылке.
    Моб упал на землю и развернулся. На мгновенье она заметила его без покрова Тени.
    – Они... сбрасывают изгнание! – крикнула она.
    – Я знаю!
    Эд резко пригнулся, пропуская моба над собой. Другой подскочил со стороны и вцепился ему в ногу. Эд вскрикнул и заехал твари по голове рукояткой меча. Та взвизгнула и отскочила.
    – Окно слишком маленькое! – зло крикнул Эд. – Даже я не успеваю!
    Твари вновь отошли на расстояние. Было видно, что они меняют состояние со скоростью нажатия на кнопку. А ведь Саре этот трюк удавался только с очень большой растратой духа.
    – Так быстро... – выдохнула она. – Нечестно...
    Внезапно ей пришла в голову идея. Создав клинки, она угрожающе нацелила их на мобов. Те рванулись в атаку, покрывшись дымкой изгнания.
    Сара резко взмахнула рукой, изгоняя свои снаряды в Тень. Клинки стали полупрозрачными, и она вновь взмахнула рукой, оправляя их в полёт.
    Как она и ожидала, клинки слушались. Несколько тварей успели отскочить. Но двоих зацепило.
    Эд настороженно следил за движениями мобов, готовый к нападению. Но, похоже, он их интересовал не слишком.
    Сара ушла в Тень. Твари обрели резкие очертания. Прицелившись в одну подальше, Сара хладнокровно проигнорировала атакующую тварь. Очертания моба размылись – он в прыжке вышел из Тени и проскочил девушку насквозь.
    Тварь подальше застыла, скованная ледяной глыбой. Сара со злорадством сжала кулак, лёд треснул, и тварь опала на землю как тряпка. Второй моб с рыком прыгнул, но, как и прежде, его прыжок оказался смертельно предсказуемым. Короткий выпад сбил тварь в воздухе. Наступив ей на голову, Сара с размаху вогнала ледяной наконечник на посохе ей в грудь.
    Внезапная тяжесть обрушилась Саре на плечи. Оказавшись на земле, она на секунду запаниковала но, быстро сообразив, сняла изгнание.
    Тварь, лишившись опоры, отскочила в сторону и, повернувшись к Саре, начала медленно отступать назад, припадая к земле. Девушка вскинула руку, готовясь снова уйти в Тень.
    Внезапно стрела вонзилась мобу в голову с такой силой, что его отбросило в сторону.
    – Похоже, их способности нестабильны, – спокойно заметил Эд. Он поймал удивленный взгляд Сары и уточнил: – Они иногда становятся реальными без причины. Я просто ждал окно.
    Он подошёл к одному из мобов и несильно пнул труп ногой.
    – Странные твари. Что-то мы о таких не слышали, да?
    – Верно... Не припомню мобов с... Тенью.
    – Так как это работает? Типа, два измерения и...
    – Да, вроде того. Изгнанное в Тень нематериально в нормальном мире, но...
    – ...но материально в Тени, ясно. И наоборот, так?
    – Да. Эд, твоя нога.
    Сара потянулась к сумке, но тот остановил её знаком. Сняв свою сумку, Эд встал на колено и начал бинтовать рану.
    – Думаешь, ты сможешь изгнать меня? – поинтересовался он. – Ну, чтобы...
    – Нет. – Сара покачала головой. – Мне кажется, что двигаться под изгнанием может только маг Тени. И даже так, я думаю, это только со своим изгнанием. Но я могу изгнать свой лёд, так что если появится ещё этих уродов, то, думаю, я справлюсь.
    – А стрелы?
    – Нет. Ты же не сможешь управлять ими силой мысли, так?
    – Точно...
    Эд поднялся и подошёл к Саре.
    – Идём?
    Они ожидали нападения с каждой минутой. Однако до самого конца мобы их так и не потревожили. Но они были рядом. Сара не замечала, но Эд был уверен, что вокруг них что-то двигается.
    Тропа окончилась на самой вершине. Высокие ледяные ворота преградили их путь. И не успел Эд предложить взрывчатку, как они беззвучно открылись.
    Дворец возвели частично из камня, частично изо льда. Архитектура была совершенно не реалистичной. Похоже, это место откровенно создали для красоты, а не для обитания.
    Пройдя сквозь сад ледяных фигур – деревьев, фонтанов и довольно жутких безликих скульптур людей и эльфов – они вошли в здание. Главные ворота открылись, так же как и раньше, беззвучно и сами по себе.
    Они оказались в огромном зале. Пол был каменный, но стены и интерьер состояли сплошь и прозрачного или матового льда.
    Эльфийка ждала их внутри. В это раз во плоти. То есть не странным теневым призраком, а настоящей. Она неподвижно стояла на противоположном конце зала, сама напоминая ледяную статую. Звуки их шагов в полном безмолвии этого ледяного дворца вызывали у Сары дискомфорт. Эду, казалось, было все равно, он крутил головой по сторонам, как турист на экскурсии.
    Когда они подошли поближе, Сара поняла, что эльфийка сильно напоминает Шэдоу, её собственного персонажа. Её кожа была такой же белой, даже ещё светлее. Волосы казались шелковой паутиной. Пальцы были столь же изящными сколь болезненно тонкими. Только глаза были глубокого голубого цвета.
    Она была одета в просторную мантию из какой-то странной светлой серо-голубой блестящей ткани, и перетянутую тонким белым поясом с явно ледяной пряжкой.
    – Много лет прошло с тех пор, как я принимала новую сестру в нашем убежище, – сказала ученица, слегка обернувшись.
    – Ууу, внутренний лор, – с энтузиазмом произнёс Эд и вытянул гильд-лист. – Так, где оно... Чёрт, мод отпал!..
    Метнув на него ледяной, как и всё вокруг, взгляд, эльфийка отвернулась и сделала Саре знак следовать за ней.
    – Это место помогает мне существовать. За определённую цену, разумеется.
    Сара судорожно сглотнула, подавив нервную дрожь.
    – Мне... Мне ведь не придётся остаться здесь? – спросила она, не скрывая опаски.
    – Нет, дитя. Возможно, ты будешь последней, кто увидит этот чертог...
    – Что, ей не положена недвижимость? Это отстой... – разочарованно протянул Эд.
    Эльфийка полностью его проигнорировала. Если бы не тот единственный взгляд, можно было подумать, что она его даже не видит. Следуя за ученицей, они вышли на просторную смотровую площадку с другой стороны комплекса.
    Перед ними предстал огромный кристалл светлого льда удивительного цвета. Он будто неуловимо приливался цветами от светло-зеленоватого до светло-голубого. И как будто светился изнутри. Как будто он сам излучал свет.
    Перед кристаллом находилось большое открытое пространство, окружённое острыми ледяными образованиями.
    – Так-так, – пробормотал Эд. – Это арена для босса, если я хоть что-то понимаю...
    Он был прав. Сара никогда не считала себя большим специалистом в видеоиграх, как и вообще в чём-либо, но это действительно была арена для боя с боссом.
    Почему-то она даже не удивилась. Она чувствовала, что к этому всё идёт.
    Настоящий вопрос был в другом – хочет ли она сражаться или предпочтёт просто отступить?
    – Чтобы стать Девой Тени тебе придётся пройти через ритуал наследования, – спокойно произнесла эльфийка, глядя на кристалл. – Первой Девой была леди Ферра. Госпожа заточила первородную Тень, пожертвовав своим телом.
    Эльфийка протянула руку, будто желая прикоснуться к далёкому кристаллу. Сара с давящим пониманием осознала, что она имеет в виду.
    – Прикоснувшись к ней, ты сможешь взять часть её сил. Частицу Тени и лёд, которым ты сможешь её сковать.
    Ученица искоса посмотрела на Сару тяжёлым взглядом.
    – Каждая из нас становилась тюрьмой для этой жуткой силы. Даже упиваясь своим могуществом, я никогда не забывала...
    Сара ощутила, как её начинает подташнивать. Атмосфера была совершенно невыносимая. Ей пришлось оборвать себя, напомнить, что это просто игра. Разработчик пытается её напугать, вот и всё...
    – Интересно, каковы последствия с точки зрения механики... – вполголоса произнёс Эд в воздух.
    Эльфийка безмолвно его проигнорировала.
    – Нет? Ладно, похоже, с тобой это не пройдёт... – буркнул Эд.
    – Я... должна просто прикоснуться к кристаллу? – ровно произнесла Сара.
    – К сожалению, ты не сможешь приблизиться к нему просто так. – Эльфийка повернулась к ней. – Частицы, которые просочились наружу, не желают возвращаться. Дикая тень бродит вокруг тюрьмы, вырвавшись из под власти госпожи.
    – Ну разумеется... – буркнул Эд.
    – Я должна... убить эту Дикую тень?
    – Уничтожить её тело, – ровно поправила ученица. – Но ты не можешь приблизиться к тюрьме, неся на себе эти метки.
    Эльфийка подняла руку и Сара ощутила зуд вокруг запястий. Опустив рукава, она обнаружила, что её татуировки слега светятся.
    – Они помогут ей сбежать из заточения навсегда. Это недопустимо. Если ты хочешь стать Девой, то тебе придётся сразиться с Тенью вновь став смертной.
    Сара ощутила, как последняя надежда на удачный исход исчезла. Эд был прав, разработчики закрыли достижение за пермасмертью.
    – Твоему спутнику, – эльфийка вдруг указала на Эда, – лучше остаться здесь. Тень непредсказуема. Кто знает, что может случиться, если он вмешается в ваш поединок...
    – Ну разве это не скотство, – с приятной улыбкой произнёс Эд. – Что ты думаешь, милая?
    Сара неуверенно открыла рот, чтобы ответить, но осеклась. Она не знала что сказать.
    Отвернувшись, она посмотрела на кристалл светлого льда. Он возвышался над засыпанной снегом ареной, безмолвно мерцая на фоне серого неба.
    Если она проиграет в бою с неизвестным монстром, то это будет конец. Её персонаж исчезнет, сотрется из игры. Тёмная эльфийка Шэдоу, маг льда и Тени навсегда исчезнет из этого мира. Сара лишится всего, что с таким трудом получила. Она провела в игре сотни часов.
    Она проиграет и всё придётся начинать заново. С самого начала. Как будто ничего и не было.
    Сара вспомнила как с трудом пробиралась сквозь настройки игры и вирт-комплекта. Спешила поскорее войти в Миф. Как она тогда ошиблась...
    Первый день в Мифе был самым большим разочарованием в её жизни.
    – Сара?
    Эд осторожно положил ей руку на плечо.
    – Знаешь, если ты не...
    – Всё нормально, Эдди. – Сара отстранилась и повернулась к ученице: – Я согласна.
    Эльфийка безмолвно отвернулась и взялась за перила. Рядом с ней ограда проломилась, образовав проход, и лавина ледяных кристаллов обрушилась по откосу, оставив после себя лестницу до самой арены внизу.
    Внезапно ощутив системную команду, Сара вскинула руки перед собой. Её метки поднимались из кожи чёрными струйками. Окружив запястья, они вспыхнули как раскалённый металл и испарились.
    – Если что-то случится, то обязательно мне позвони, ладно?
    Сара ощущала удивительное спокойствие. Понимание, что она почти ничего не теряет, освободило её от всех тревог.
    – Ну же, не надо так, – мягко произнёс Эд. – Ты справишься с... этим. Что бы там ни было. Не может же оно быть страшнее чем, я не знаю, гигантский дракон? Или победа либералов...
    Сара тихо рассмеялась и шагнула по лестнице. Её ждало испытание.
    Оказавшись внизу, она осторожно вышла на середину арены. Ничего не происходило, и это было страшнее всего. Не могло же всё это быть нагнетанием атмосферы вхолостую.
    Сара мельком оглянулась на площадку. Две фигурки казались такими маленькими. Она и не догадывалась, что окажется так далеко, хоть спуск и занял несколько минут. Она настолько приблизилась к кристаллу, что решила, будто сначала должна прикоснуться к нему, а уже потом сражаться с Тенью.
    Но это было не так.
    Низкий угрожающий звук, как вой ветра в стальных трубах, раздался за спиной. Сара резко обернулась и с нотками ужаса увидела, как над ледяными остриями окружающими арену перелетает её противник.
    Тварь была здоровенная. Похожая на тех, что напали в переходе, но намного больше. Его туловище было размером с небольшой грузовик, а длинные лапы поднимали над землёй на добрых пять футов. Всё тело покрывала ледяная броня – на плечах и лапах, на спине, на загривке виднелись массивные ледяные пластины.
    Было одно отличие от его мелких собратьев – по бокам хлестал тонкий длинный хвост с ледяными наростами на кончике.
    Сара испуганно застыла.
    В Мифе было полно гигантских мобов, как и в любом другом ММО. Но у реалистичного физического движка имелась одна особенность – убить монстра, просто ударив его достаточное количество раз, было невозможно.
    Чудищ загоняли группами, применяя тактики разной степени изощрённости. Но никогда в одиночку. Даже маги, не ограниченные возможностями своего тела и оружия, не всегда могли потягаться с гигантским типом моба.
    Но Сара была одна. Против гиганта.
    Они с Эдом даже не видели подобных тварей никогда, гиганты попадались исключительно в рейдовых областях и глубине дикоземелья. Единственный случай с натяжкой был, когда Сара с группой встретилась с мобами из свиты босса. Тогда всё кончилось неудачно.
    Монстр дал ей всего пару секунд. Затем резко подобрался и стремительно прыгнул. Среагировав на опасность, Сара рванулась в сторону. Она даже не ощутила системной команды, в ней, видимо, не было нужды.
    Бросок босса оказался не слишком точным. Он гузно приземлился далеко в стороне от Сары и на секунду присел на передние лапы, инерция была велика. Сара сразу поняла, что ей дают окно для атаки, в конце концов, опыт игры у неё уже имелся немалый.
    Ввязываться в рукопашную с этим уродом было самоубийством, особенно для её лёгкого билда. Она создала несколько снарядов и запустила их в бок моба, прощупывая защиту.
    Клинки врезались в ледяную броню, не нанеся особого ущерба. К тому же, ощутив первый удар, босс тут же пригнулся, подставив под область атаки броню. Хоть его броня и закрывала в основном фронт и спину, атаковать бока оказалось не так просто – босс был очень поджарым и довольно узким в профиль.
    Босс резко развернулся и бросился снова. Этот бросок тоже вышел неточным, и Сара увернулась без труда. Она метнула несколько клинков почти не глядя, наведя их на цель в последнее мгновенье. Сара атаковала лапу, в надежде, что сможет замедлить этого монстра.
    К сожалению, клинки попали по льду, вновь не нанеся видимого вреда. Но Сара заметила, что броня расщепилась в месте, где несколько снарядов ударили одновременно.
    Первой фазой было сбить защиту.
    Босс развернулся, но Сара уже создала дюжину ледяных клинков. Это было рискованно, но теперь, когда она знала, что важен ущерб, а не меткость, она решила нанести массивный удар.
    Клинки рванулись в босса одновременно, нестройной стаей. Первые с силой врезались в броню на морде, нижние попали по передним лапам, несколько прошло мимо.
    После нескольких попаданий броня отчётливо хрустнула, и босс резко окутался тёмной дымкой, теряя материальность. Последние клинки прошили его насквозь.
    – Черт!.. Я так и знала...
    Босс сделал рывок в сторону, будто стараясь обойти её. Сара настороженно следила за его движениями, готовясь увернуться в любой момент.
    Она могла бы попытаться атаковать босса и в Тени тоже. Но изгнание, даже с учётом сниженного расхода духа, всё равно быстро её высушит.
    Сара, не спуская с моба глаз, потянулась поясу, где были расходники. И вдруг вспомнила, что они потратили все мгновенные зелья. У неё остались только корни.
    С неба начали падать одинокие снежинки. Подавив отчаяние, Сара быстро сунула в рот один из корней. Это хотя бы даст дополнительный прилив сил.
    Босс сменил тактику. Теперь он старался достать её короткими прыжками, будто огромный кот. Его меткость всё ещё хромала, и Сара быстро приноровилась к его движению.
    К сожалению, каждая её атака уходила в пустоту. Босс будто ощущал её снаряды, мгновенно уходя в Тень. Окна после прыжков не хватало.
    Нужно было рискнуть. Уворачиваясь от очередного броска, Сара рванулась не в сторону от босса, а наоборот, поближе. Жуткая пасть клацнула где-то над головой, Сара оказалась рядом с покрытой льдом лапой.
    Решив, что другого шанса не будет, она атаковала своей фирменной ледяной волной. Лавина клинков ударила босса по морде, задев обе передних лапы.
    Сила была такой, что даже гиганта отбросило назад. Он вслепую полоснул лапой воздух, но Сара, ожидая что-то такое, успела отскочить назад.
    Выровнявшись, босс раскрыл пасть и, глядя прямо на неё, издал знакомый низкий воющий звук. Снег в воздухе пошёл волнами. Девушка ощутила, как у неё вибрируют в теле кости.
    Внезапно из пасти вырвался поток темноты. Скорость была такой, что Сара попросту не успела среагировать. Она ощутила эффект изгнания и на секунду отчаянно запаниковала, понимая что беспомощно застыла на месте. Но затем ощутила, что парализация не полная. Каждое движение стоило усилий, но она могла двигаться.
    Босс рванулся вперёд, застав врасплох. Он явно находился в Тени, а значит, атака ее, скорее всего, убьёт.
    С сухим хладнокровием Сара подняла руки, создавая массивную ледяную стрелу. Снаряд, пущенный в упор, попал боссу прямо в голову, одним ударом сбив половину брони и отчётливо приложив по морде.
    Босс упал на землю, но, судорожно скребанув по заснеженной земле лапами, быстро поднялся и отскочил в сторону. Его очертания размылись. Он вышел из Тени. Сара усилием воли сняла с себя изгнание. Использовать саму себя в качестве цели для магии было непривычно, но это сработало.
    Несмотря на потери духа, восстановление ещё работало. Сара вдруг подумала, что, возможно, сможет справиться. Если она сможет снова заставить его открыться...
    Босс внезапно подобрался, заставив Сару тревожно вздрогнуть. Но вместо прыжка к ней, он вдруг отскочил назад, разрывая дистанцию. Сделав несколько рывков, босс оказался на ограждении арены. Низко пригнувшись, он вдруг изогнул хвост, и Сара удивленно поняла, что он обвивает им большой ледяной кристалл.
    Тварь хлестнула хвостом как кнутом, и осколок отправился в Сару, прочертив полосу в снежной взвеси. Та стремительно рванулась в сторону, но едва не опоздала. Следующий заставил её прыгнуть, не дав подняться.
    Босс метал осколки один за другим, не давая передышки. Сара с ужасом поняла, что если так продолжится, то она попросту вымотается.
    Можно было попытаться создать защиту, но это будет так дорого. Нужно приблизиться...
    Она не рассчитала расстояние и очередной осколок чуть не задел её. Сара неловко отклонилась и оказалась на земле.
    Не успела она подняться, как рядом что-то бухнуло. Сара испуганно посмотрела в сторону и едва успела отклониться от жадно клацнувшей пасти. Босс сделал ещё выпад, целя прямо в неё.
    Сара ударила вслепую простым ледяным потоком. Босс захрустел полной пастью снега, ошеломлённо мотая головой. Поднявшись на ноги, Сара вновь прицелилась ледяной волной.
    Поток полуоформленных ледяных клинков ударил в упор, но босс успел уйти в Тень, пропуская часть атаки сквозь себя.
    Его всё же заметно задело. Брони на морде не осталось совсем, немного осталось на передней правой лапе. Из нескольких ран на голове начал сочиться тёмный туман, чем-то похожий на дымку, окружающую изгнанный предмет, но намного гуще.
    Нужно было его прикончить.
    Стараясь развить успех, Сара рискнула и ушла в Тень следом. Ледяные клинки рванулись в сторону босса. Но он даже не стал уворачиваться, просто вышел из Тени, пропуская их насквозь.
    Сара ощутила досаду, ещё и от того что поняла – можно было изгнать свои клинки не уходя в Тень самой. Она потратила лишний дух и силы оказались на исходе.
    Босс рванулся в сторону, заставив Сару раздражённо застонать. Он снова устроился на ограде. Первый осколок Сара пропустила мимо и приготовилась к следующему броску...
    Но внезапно босс исчез. А в следующую секунду приземлился рядом с ней. Лапа с жуткими когтями оказалась прямо возле её лица.
    Сара хладнокровно двинула рукой и мир лишился красок. Всего на мгновенье. Босс опустил лапу на землю, и в следующий миг его сбила с ног ледяная волна, переворачивая и скрывая под собой как настоящая лавина.
    Сара даже не стала тратиться на создание чётких очертаний клинков. Просто сделала поверхность шипастой.
    Из под обломков поднялось целое облако черного дыма. Босс, скребя лапами, поспешно отполз в сторону и, шатаясь, поднялся. Брони на его теле не осталось. Он явно находился почти при смерти, остался всего один хороший удар в уязвимую точку, пасть, или шею, или...
    Сара похолодела от понимания, что её запас полностью истощён. Она с трудом держалась на ногах из-за отката.
    Босс подобрался и рванулся к ней. Его меткость стала ещё хуже, и это единственное что спасло Сару от мгновенной смерти. С каждым движением босс оставлял за собой чёрный шлейф, который быстро разрывал порывистый ветер.
     К сожалению, Сара не могла его даже ранить, ведь для этого нужно было создать наконечник на посохе.
    Несмотря на предсмертное состояние, босс теперь двигался быстрее всего. Его удары стали размашистыми и неточными, но он атаковал без передышки. Лишённый брони, он явно стал легче, и его перестало заносить от каждого движения.
    Увернувшись от взмаха когтей, Сара пошатнулась. От второго увернуться она не успела. Когти почти коснулись её лица, но она остановила лапу, закрывшись посохом. Ноги отчётливо сдвинулись по снежному настилу.
    Босс отошёл, но Сара знала, что он просто сделает рывок. От которого она, скорее всего, не успеет увернуться.
    Если бы у неё была хоть капля сил, она могла бы пойти на риск, чтобы нанести последний удар, пусть бы её и накрыл откат. Но она даже не ощущала отклика от системы наведения. Магия её покинула.
    Босс рванулся в лобовую. Сара отпрыгнула в сторону, но внезапно что-то ударило её в спину. Она оказалась на земле, кожей ощущая, как босс нависает над ней.
    Она успела перевернуться как раз, чтобы увидеть, как раскрывается длинная пасть, наполненная острыми узкими клыками.
    Сара судорожно сжала посох. Может, она успеет сбить атаку...
    Раскатистый рёв разнёсся над заснеженной пустошью. Ослепительная жёлтая молния ударила в босса с такой силой, что его аж протянуло по земле.
    Эд опустил окутанный жёлтыми разрядами драконий лук и озадаченно всмотрелся сквозь снежный полог.
    – Тебе не стоило вмешиваться, – холодно произнесла эльфийка.
    – А то что, нас лишат ачивки?
    Сара, не веря в своё спасение, поспешно поднялась и оглянулась туда, где была площадка. Даже сквозь снег она видела, как угасло жёлтое пятно вдалеке.
    – Эдди...
    Шорох за спиной заставил её обернуться, наполняя плохим предчувствием. Она оказалась права.
    Босс, даже исходя чёрным дымом как неисправный дизельный мотор, поднялся и с удивительной прытью в несколько прыжков оказался в центре арены.
    Запрокинув голову, он издал жуткий вой. Звук был такой силы, что Сара ощутила, как у неё невольно подгибаются колени.
    Эд удивлённо приподнял брови.
    – Что за чёрт, этот ублюдок не сдох? – Он раздражённо фыркнул. – Дедшот из драконьего лука – и он не сдох. Херня, господа.
    Внезапно в округе, и без того мрачной, стало необъяснимо темнее. Ветер, до того порывистый, начал отчётливо набирать силу. А снег внезапно прекратился, в воздухе остались только острые ледяные крупинки.
    Через ледяную ограду начли прыгать тёмные стремительные силуэты. Сара с ужасом оглянулась. Арену окружали множество меньших тварей Тени.
    – Что за?..
    Эд покачал головой. Его лук уже вернулся в нормальное состояние.
    – Ладно, я понял, что здесь происходит, – с досадой произнёс он. – Ну... нужно хотя бы добить этого урода.
    Он поднял лук и натянул его без стрелы.
    – Прощай, дружок, – тихо пробормотал он и резко скомандовал: – Дракон!
    Его лук вновь обвился жёлтыми разрядами, меняя форму. Но в этот раз древесина будто раскалилась добела.
    Этот раз был последним.
    Когда снова раздался рык трансформации, Сара ощутила замешательство. Эд говорил, что может активировать руну только раз в шестнадцать часов. И она не думала, что он что-то скрыл.
    Второй выстрел ударил боссу в голову. Сара с уколом тошноты заметила, что мобу почти оторвало половину морды. Босса вновь завалило на землю.
    Но он поднялся. Саре пришло в голову, что возможно у неё не было шансов в любом случае.
    В стороне мелькнуло быстрое движение. Сара оглянулась и поняла, что её окружают мелкие твари. Она рванулась к боссу.
    Возможно, если они прикончат главного, то сиквенс просто закончится.
    Хотя гарантии не было, это был единственный шанс.
    Эд снова выстрелил. Дважды. Одно попадание оторвало боссу лапу. Второе вырвало кусок из спины.
    Тварь, наконец, рухнула на землю, не подавая признаков жизни. Тёмный дым собрался над ним большим облаком даже сильный ветер не мог развеять его весь сразу.
    Сара вдруг заметила, что внутри босса что-то сверкает. Его тело стало полупрозрачным и стремительно таяло.
    Внутри него был кристалл. Увитый черными толстыми нитями, будто сливающимися с телом босса. Кристалл такого же льда, как огромна глыба, которая возвышалась над ареной.
    Меньшие твари смыкали кольцо. Некоторые пытались перехватить Сару в прыжке, но промахивались. Она бежала без оглядки, не сводя глаз с кристалла внутри исчезающего монстра.
    Кристалл мягко пульсировал. Сара рванулась к нему, прыгнув прямо сквозь прозрачные останки, и схватила кристалл обеими руками.
    Она пролетела насквозь и рухнула на землю, крепко прижимая кристалл к себе.
    За её спиной раздался оглушительный рев Дикой тени. Испуганно дернувшись, она увидела, что босс, неведомо каким образом держась на трёх лапах, поднялся и теперь стоял, запрокинув морду. Будто глядя в небо.
    Без движения, он медленно растаял в воздухе. Оглянувшись вокруг, Сара поняла, что то же происходит со всеми меньшими тенями.
    Ветер медленно утих. Последние снежинки опали на землю, и небо начало заметно светлеть, хоть всё так же осталось затянуто тучами. Но неестественные сумерки кончились.
    Сара ошарашено покрутила головой. Не верилось, что всё прекратилось. Сердце всё ещё стучало как бешенное, а тишина почти болезненно давила на уши.
    Девушка медленно поднялась на ноги. Она всё ещё прижимала кристалл к себе, обняв его как подушку.
    Тень исчезла с его поверхности, но Сара заметила, что внутри осталось ещё немало тёмных, почти чёрных клочьев. Они медленно двигались внутри, то сливаясь друг с другом, то распадаясь на части.
    Сара ощутила иррациональное желание потрясти кристалл, чтоб посмотреть что получится. Она понятия не имела что с ней не так, это была совершенная глупость! Но почему-то ей так хотелось...
    Поборовшись с дурацким наваждением, Сара всё же сдалась и начала крутить кристалл в руках. Похоже, что частицам Тени действительно было всё равно. Они двигались сами по себе, совершенно нетронутые внешним воздействием.
    За спиной внезапно раздались шаги, заставив Сару испуганно вздрогнуть. Отчаянно покраснев, она снова прижала осколок льда к груди и обернулась. Оставалось надеяться, что её сейчас никто не видел...
    К ней приближались эльфийка и Эд. Лицо парня было в крови, он осторожно промокал потёки бинтами.
    – Эдди! – Сара поспешно шагнула им на встречу. – Что произошло?!.. На вас напали? Ты сильно ранен?
    – Пустяки. Просто... – Эд посмотрел на бинты и поморщился, – ...царапина.
    – Но у тебя всё лицо...
    – Да, смешная история. – Эд кисло улыбнулся. – Если перенапрячь руну, то предмет взрывается... Н-да. Хорошо, что это был не меч, эй?
    – Но, значит твой лук?.. – пробормотала Сара. – О Боже, Эдди, мне так жаль...
    – Да не страшно, купим новый. Давно нужно было сменить на рог ветродемонов.
    – Но ведь... – убито простонала Сара, но Эд прервал её жестом:
    – Лучше давай узнаем, что делать дальше. – Он посмотрел на эльфийку: – Если наш гид соизволит...
    Эльфийка прошла мимо Сары и, полуобернувшись, обронила:
    – Идём. Пришло время твоего посвящения.
    Они подошли к кристаллу. Взяв Сару за руку, ученица подвела её к самому основанию.
    Вблизи лёд казался ещё более удивительным. Он сиял изнутри тёплым приветливым светом.
    – Прикоснись.
    Сара послушно положила левую ладонь на поверхность, другой рукой прижимая к себе кристалл Дикой тени. Лёд оказался совершенно тёплым и таким гладким.
    – Теперь сделай шаг.
    – Что? – Сара удивлённо захлопала глазами.
    – Ты должна войти внутрь.
    – Что? – Эд не скрывал ноток возмущения. – Эй, что здесь происходит? Разве это не должно быть тело Ферры? Если она войдёт внутрь... – Парень демонстративно продёрнул плечами. – Бфех! Кто это придумал, вообще? Шон Гиу8?
    Эльфийка фыркнула.
    – На меня не смотрите. Когда писали сюжет, сиквенс менять было поздно.
    Сара озадаченно свела брови, не понимая, что происходит. Эд сообразил сразу.
    – О, эй! – усмехнулся парень. – Полагаю, пришли принимать достижение? Или это был ваш проект?
    – Боюсь, я не могу этого разглашать, – невозмутимо ответила эльфийка.
    – Неужели? В любом случае, позвольте выразить восхищение. Очень впечатляющая работа.
    – Только что говорил совсем другое. – В голосе «ученицы» звучали ехидные нотки.
    – А, ну... Кроме этого.
    – Эмм... – протянула Сара. – Эдди, что именно...
    – Это администратор, – ответил Эд. – Вы ведь администратор?
    – Не могу сказать. Политика, знаете ли. – Эльфийка обратилась к Саре: – Пожалуйста, поспешите закончить посвящение, мисс. Локация может стать нестабильной в любой момент.
    – А как же синхронизация с общим потоком? – неожиданно сварливо поинтересовался вдруг Эдди.
    – Быстрее чем физический обмен всё равно не будет, а инстансы плохо влияют на глобальную память...
    Повернувшись обратно к поверхности ледяного саркофага, Сара вновь прижала руку ко льду. Внезапно она ощутила, как системная команда подталкивает её сделать шаг. Хоть она и подавила сомнения, Сара всё же не удержалась и зажмурилась, перед тем как шагнуть вперёд.
    Её поглотила волна невесомости. Она будто плыла в воздухе. Сара не могла двинуться или открыть глаза, но это её совершенно не волновало.
    – Ты пришла, чтобы помочь мне?
    Мягкий приветливый голос звучал так ласково.
    – Д... да... – пробормотала Сара.
    – Тогда это тебе...
    Сара ощутила, как её лба коснулось что-то мягкое. Со смущение Сара поняла, что это чьи-то губы.
    Основательница благословила её материнским поцелуем. Тело Сары наполнилось теплом. Она ощутила небывалый прилив лёгкости, чувствовала себя такой расслабленной.
    Лёгкий толчок заставил её шагнуть назад, и Сара поняла, что может открыть глаза. Она стояла перед поверхностью ледяного кристалла.
     В её руках больше ничего не было. Кристалл Дикой тени исчез.
    – Ну? – раздался голос Эда.
    – Это всё, – ответил админ. – Мои поздравления, мисс. Вы первая за столетия – и первая в мире, – добавил он с лёгкой улыбкой, – Дева Тени.
    Сара прислушалась к своим ощущениям.
    Она понятия не имела, как должна отреагировать. Произошло то о чем она, да и большая часть игроков, не могли и мечтать. Она достигла вершины игровой иерархии в Мифе. Её персонаж, Шэдоу, стал уникальным. Больше ни у кого такого не будет. Не на этом сервере, по крайней мере.
    Она нашла то, чего другие никогда уже не получат.
    – Я ничего не чувствую, – озадаченно произнесла Сара.
    – Это нормально, – ответил админ, – вы скоро заметите разницу.
    Эльфийка хлопнула ладонями.
    – Но сейчас вам предстоит покинуть локацию. Скоро здесь всё будет покрыто вечными снегами, и убежище Ледяной Звезды навсегда погрузится в сон. Пока мы не придумаем что-нибудь ещё...
    Админ взмахнул руками, и поверхность под ногами игроков двинулась. Они оказались на ледяной плите, слегка приподнятой над землёй.
    – Эта платформа доставит вас на берег к лодке, оттуда вы вернётесь обратно в основную игру.
    – А что будет, если локация крашнется вместе с нами?
    – Надеюсь, вы никогда не узнаете, – админ ткнул в Эда пальцем, – мы очень гордимся стабильность наших серверов. Хорошей игры!
    Эльфийка растаяла в воздухе, и небо начало резко светлеть. Когда сквозь тучи показались первые проблески голубого, на меченых обрушился густой снегопад.
    Платформа резко рванулась сквозь белую пелену, заставив Сару испуганно пискнуть и схватиться за Эда. Это было скорее от неожиданности, чем от рывка – несмотря на скорость, с которой они неслись сквозь снег, инерции почти не ощущалось.
    Судя по тому, как расплывалась вокруг них снежная завеса, они неслись сквозь метель на огромной скорости. И хоть этого совершенно не чувствовалось, Сара всё равно боязливо держалась за Эда. Он стоял совершенно спокойно, только слегка двигал головой, осматривая окружившую их снежную завесу.
    – Как мы пройдём сквозь замок? – прошептала Сара.
    – Думаю, его уже нет, – спокойно ответил Эд.
    Несколько секунд спустя они вырвались из снежной плены. Сара зажмурилась от ударившего по глазам яркого света. А когда открыла их снова, то не удержалась от испуганного вздоха.
    Ледяная платформа неслась по заснеженному спуску к берегу, где они причалили, лихо подпрыгивая на уступах, как огромный сноуборд.
    Саре хотелось обернуться, но она не рискнула. Казалось, что стоит оторвать взгляд от полоски берега, и они тут же перевернутся.
    Они двигались не снижая скорости. Сара всерьёз заволновалась, что они проскочат мимо и окажутся в воде. Но приблизившись к берегу, платформа встала на месте как влитая, попирая все законы физики.
    – Ухг...
    Сара сошла с платформы на дрожащих ногах. Эд удивлённо приподнял брови.
    – Что такое? Ты же ничего не почувствовала?
    – Да, но... – Сара смущенно отвернулась, – это не значит, что было не страшно.
    – Авв...
    Эд протянул руку, чтобы погладить её по голове. Девушка недовольно увернулась.
    Вершину холма будто накрыло облаком. Снег появлялся прямо из воздуха, плотно укутывая ледяной замок. Сугроб рос на глазах. Если учесть расстояние, то он был просто исполинским.
    – Должен признать, что это было весьма весело, – произнёс Эд, глядя на вершину.
    – Да уж... – протянула Сара и спохватилась: – Боже, Эдди, ты весь в крови...
    – Ничего. – Эд прикоснулся к ранам на щеке и поморщился: – Хотя, может стоит выпить зелье, мази явно не хватает...
    – Мне так жаль, Эдди... – виновато произнесла Сара.
    – Что? О чем ты?
    – Твой лук... Я знаю как он тебе нравился... Прости.
    – Да пустяки. – Эд опустошил флакон. – Зато теперь мы знаем, что бывает, если превысить лимит. Чёрт, над рунами все так трясутся. Наверно, я единственный кто взорвал свою.
    Сара расстроенно закусила губу.
    – Прости... – жалобно повторила она. – Это всё из-за меня... если бы не...
    Эд прервал её, погладив по щеке.
    – Прекрати нести чушь. Мы пришли сюда, чтобы сделать тебя Девой Тени, и я готов был поддержать тебя всем, чем потребуется.
    Сара в сердцах мотнула головой.
    – Но ты не должен был!..
    – Сара, ну что ты вечно так? – с досадой сказал Эд. – Не мог же я позволить тебе погибнуть в непривязанном состоянии.
    – Но... – Сара помедлила, но искренне призналась: – Это было неважно.
    – Как это? – удивился Эд. – Ты бы потеряла своего персонажа, балда. Всё, над чем так долго работала.
    – Я знаю, но... – Сара помедлила, а потом посмотрела Эду в глаза: – Ты бы меня не бросил? Ты бы всё равно остался со мной?
    Эд непонимающе приподнял бровь. Сара вела себя ещё более странно, чем обычно.
    – Разумеется, – медленно произнёс он. – С чего бы мне тебя бросать? Создалась бы заново и...
    – Тогда зачем? – тоскливо спросила Сара. – Ведь твой лук мы уже не вернём.
    – Какая разница. Зато теперь у тебя есть уникальный персонаж. Это стоит всех моих луков, разве нет?
    Сара ощутила, как внутри неё что-то надломилось. Она посмотрела на Эда, ощущая как в горле возник острый ком.
    – Только подумай, что ты сможешь...
    – Но это не важно! – в сердцах воскликнула она. – Меня... меня не волнует игра, Эдди! Я волнуюсь о тебе!
    Перед глазами всё поплыло. Не дав Эду времени даже чтобы удивиться, откуда эти слёзы, Сара отчаянно обхватила его руками, уткнувшись лицом в грудь. Чёрный посох со стуком упал на шершавый лёд.
    – Мне так жаль, Эдди... – произнесла она, задыхаясь. – Я знаю, я виновата... это всё моя вина... но я не могу. Мне так страшно... я знаю, что ты хочешь со мной встретиться, но я не могу... я не хочу, чтобы ты меня бросил! Мне так страшно, когда я думаю об этом.
    Сара на секунду замолкла и неожиданно ровно сказала:
    – От одной мысли, что мы расстанемся, меня тошнит от ужаса. – Она судорожно сжала кулаки, комкая его куртку. – Пожалуйста, прости меня. Прости, что я отталкивала тебя. Пожалуйста... мне просто нужно немного времени. Пожалуйста... я люблю тебя...
    Она обессиленно умолкла. Слёзы текли по щекам горячим потоком, вовсе не собираясь иссякать. Сара старалась сдержать судорожные всхлипы, чтобы не зареветь в голос.
    Вдруг она ощутила, как Эд обнял её в ответ и ласково погладил по спине. Сжав девушку покрепче, он поцеловал её в висок.
    – Я знаю, – спокойно произнёс Эд. – Я тоже тебя люблю.
    Сара испуганно замерла. Она надеялась, что Эдди отнесётся с пониманием. Он всегда был таким хорошим и заботливым...
    Но теперь он сказал, что любит её.
    Мысли Сары на время остановились. Эд ласково гладил её длинные волосы.
    – Не нужно извиняться. Я понимаю, ты... особенная. Я могу подождать.
    Сара отстранилась и посмотрела ему в глаза.
    – Правда?.. – выдавила она, всё ещё не в состоянии поверить в происходящее.
    – Конечно, глупая. – Эд вытер ей щеки ладонью. – Я давно понял, что ты не из тех, кто рвётся вперёд. Я человек терпеливый, я верю, что рано или поздно ты наберёшься сил.
    Сара смущённо потупилась.
    Паника отступила, и теперь в теле нарастало незнакомое чувство лёгкости.
    – Ты... ты и вправду... – Сара сгорала от смущения, – лю... любишь?..
    – И почему тебе всё нужно повторять? – с усмешкой произнёс Эд, заставив девушку отчаянно вспыхнуть. – Хочешь услышать снова?
    Сара запрокинула голову, прижимаясь к нему плотнее. В висках отчётливо застучало, всё тело ломило от непонятной истомы.
    – Хочу... – прошептала она.
    – Я тебя люблю.
    Лицо Эда было так близко. Сара ощутила, как его руки скользнули по спине, прижимая её покрепче.
    Она потянулась к нему, невольно сжимая объятья.
    – Тогда...
    Целоваться оказалось куда приятнее, чем она фантазировала. Эд старался быть осторожным, но когда первые впечатления притупились, Саре этого показалось недостаточно.
    Она остановилась только когда поняла, что начинает задыхаться.
    – Хуф...
    Девушка снова уткнулась Эду в грудь, переводя дыхание.
    – Сара... – вдруг вкрадчиво произнёс он. – Что ты делаешь?
    – Что?.. – Сара отчаянно покраснела. – Прости... я не...это мой первый раз, и...
    – Я не об этом, – ровно ответил Эдди.
    Отстранившись, он посмотрел вниз. Сара с удивлением сделала то же.
    – Гхии!.. Чтоэто?!
    Их обоих до пояса покрывал толстый слой льда, будто они вмёрзли в айсберг. Вокруг вилась белёсая дымка.
    – Я не... Это я сделала?
    – Похоже, нам нужно будет поработать с твоими новым способностями.
    – Простиии...
    
    
    
    
    
    
    
    
    
Глава шестая: Заступись за искателя!

    
     На берегу широкой реки собралась группа людей. Их чёрные траурные одежды указывали на печальное событие. Многие держали в руках венки из полевых цветов.
    Тёмные тона резко контрастировали с окружающими их яркими красками. Холмы на обоих берегах покрывали пестрые разводы диких цветов. Поля цвели почти круглый год, в это время преобладали жёлтые и красные тона. Тёмная лента воды казалась полоской стали, рассекающей луга.
    Мягкий ветер разносил терпкий аромат полевых цветов на многие мили. Слова прощальной речи, однако, достигали лишь тех, кто стоял на берегу. Люди по очереди начали опускать венки в воду.
    Чуть в отдалении от скорбящих, на холме стояли две фигуры. Беловолосая эльфийка в сером узорчатом платье не глядя потянулась к руке своего спутника. Тот охотно сжал её ладонь в своей.
    – Это так грустно... – тихо произнесла Сара.
    – Что именно?
    – Всё это... Даже это место. Здесь так красиво, но то, что мы оказались здесь по такому поводу...
    – Такая работа, – ровно ответил Эд.
    – Верно...
    Сара отвернулась от церемонии и осмотрела окрестности. Разноцветные ковры дикого поля буквально манили к себе. Несмотря на ощущение подавленности, ей хотелось просто рухнуть в цветы как в мягкую перину.
    – И почему мы никогда здесь не были? – задумчиво протянула Сара. – Даже не верится, что программа может создать нечто подобное. Ты уверен, что это не работа какого-нибудь профессионального дизайнера?
    – Какой снобизм, мисс хомо сапиенс, – с усмешкой произнёс Эд. – Случайная генерация использует те же законы, что и матушка природа. Те, что мы понимаем, по крайней мере. Человеку остаётся только подточить углы.
    Сара посмотрела на Эда выжидающе. Тот вопросительно приподнял бровь.
    – Что?
    – Без комментария о вреде превосходства компьютеров?
    – Нет никаких причин бояться синтетической революции, – категорически заявил Эд.
    – Это почему же?
    – Потому что я ещё не закончил протоколы.
    Сара со смехом прижалась к Эду, заключив в крепкие объятия. Тот охотно обнял её в ответ и поцеловал в шею. Девушка невольно заурчала от удовольствия.
    Отстранившись, она посмотрела на игроков на берегу:
    – Думаешь, они бы встретились в реальности, если бы смогли?
    – Кто знает... Может быть. Большинство, по крайней мере.
    – Большинство? – с сомнением протянула Сара.
    – Не секрет что уже давно возникла целая прослойка людей, которые самоидентифицируются как сетевые жители, – Эд презрительно фыркнул. – И без всякого стеснения при этом. Они этим бравируют, черт возьми. Такие с радостью будут оплакивать покойного в сети, но стоит кому-то заговорить о посещении реальности, как сразу вспоминают, что нужно проверить личку в Юнайте.
    – Ну знаешь ли... – начала Сара, но Эд её прервал:
    – Неважно. Если приоритеты сдвинулись, это их проблемы. В этом случае всё равно дело в другом. Их участники разбросаны чуть ли не по всему миру. И как они умудрились...
    – Ты же сам говорил, что создаться на чужом сервере не проблема, – напомнила Сара. – Меня больше интересует, кому понадобилось им угрожать? Почему они... – Сара запнулась и сдавленно закончила: – ...не могут спокойно оплакать утрату.
    – Толком не ясно. Я пытался посмотреть в чём там дело, но из-за того что оказались замешаны...
    Эд поймал хитрый взгляд Сары и умолк, вопросительно приподняв бровь.
    – Хммм? – с игривой улыбкой протянула девушка.
    – Ну... – Эд сдался: – Ничего не поделаешь. Я нерд, мы любим копаться в интернете. Не вздумай осуждать.
    Сара хихикнула. Когда они брали работу, Эд говорил что ему совершенно не интересно. Но оказалось иначе.
    – Так что ты выяснил?
    – Ничего толком. Угрозы пришли, как только они объявили о поминках. И от лица Анонимуса1 ни много ни мало. Охренеть можно, где эти мистические «хакеры интернетов» когда они нужны... в общем, там было много трёпа о цифровом присутствии и прочей постмодернистской пурги, что практически гарантирует участие тинейджеров-хипстеров, но всё свелось к тому что усопший был «недостоин». Именно так, «недостоин».
    – Чушь какая, – обронила Сара.
    – Ну, гильдийцы не придумали ничего умнее, чем ввалиться на имиджборды размахивая своей оскорблённостью. Стоит ли говорить, чем всё кончилось.
    – Эммм...
    – Точняк. Драма. Из-за наплыва троллей гильдия ведёт себя как неврастеники. Они-то обитают в основном на Опенпалме2, а там уже была история с одним из чанов. – Эд пожал плечами. – Конечно, нормальные люди говорят, что это просто очередной срач между сайтами но, честно говоря, я не виню их за набор охраны для церемонии. Кто знает, что стрельнет в голову тем же сетежителям. Не то чтобы у них была жизнь.
    – Знаешь, я кажется немного... в замешательстве, – призналась Сара. – Я никогда не встречалась с...
    Эд прервал её, погладив по голове.
    – Это просто потому, что ты нормальная. Не позволяй мне забивать тебе голову всякой ноулайферской мурой.
    – Да, но... я так и не поняла, угрозы реальные или...
    – Никто не понял, об этом и речь. Может и будут, может и нет. В любом случае, я даже не знаю, что они собираются делать, если явятся. Даже обоссать портрет покойного не удастся – в Мифе нет нужной симуляции.
    – Эдди! – Сара хлопнула скалящегося парня по руке. – Прекрати говорить всякие гадости!
    – Эй, я говорю как есть.
    – Смотри лучше по сторонам, – приказала Сара. – Если кто-то и явится, мы не должны пускать их к месту.
    – Точно.
    Они синхронно оглянулись вокруг. Никаких нарушителей видно не было. Другие охранники исправно патрулировали окрестности.
    – Вообще, игроков довольно много, – задумчиво произнёс Эд.
    – Может не все в игре такие циничные как ты, – поддела его Сара. – Может они просто хотят помочь.
    – За такую сумму можно и помочь – усмехнулся Эд. – Интересно, я слышал, что нападающие тоже грозились привести подкрепление.
    – Серьёзно? – Сара презрительно фыркнула. – Кто, по-ихнему, отзовётся на такое предложение?
    – Ты сильно удивишься, – ровно произнёс Эд. – Скажу, мне это напоминает, как дети в нашем районе дрались за брошенную стройку. Кажется, это был недостроенный торговый центр. Там классно было играть в войнушки, и постепенно как-то всё усложнилось, да... Я не участвовал, впрочем, меня только просили сделать запалы для хлопушек. По-моему мы тогда что-то подожгли... В общем, что я хотел сказать, это то, что в разборках вполне может участвовать целая куча взрослых, внешне вменяемых людей. Если это не безумие, я не знаю, что тогда.
    – Точно... – протянула Сара. – Так странно находиться посреди всего этого. Хотя меня больше удивляет другое. Знаешь, ведь если подумать, то сейчас всё... по-настоящему.
    Меченым было не привыкать к роли наёмника. Они всегда работали на Гильдию как подрядчики – делали то, что им сказали и получали за это деньги.
    Но теперь всё было немного иначе. Даже если они всё ещё были в игре, они работали на других игроков. Реальных людей.
    – Хм. А ведь верно.
    Без всякого перехода Эд сбросил лук, одновременно потянувшись к колчану. Первая тёмная фигура получила стрелу в грудь, едва покинув прикрытие леса. Но за ней последовало множество других.
    Рассмотрев нападающих повнимательнее, Сара удивлённо свела брови.
    – Что за?... Что это за маскарад?
    Все они были одеты в одинаковые и весьма странные наряды. Чёрные плащи, чёрные парики с прямыми волосами до плеч и маски. Белое лицо с застывшей широкой улыбой, тонкими чёрными усами и бородкой, слегка подкрашенные алым щеками.
    – Гай Фокс. – Эд презрительно усмехнулся, натягивая лук. – Да кем они себя возомнили? Не удивительно, что Легион уже ничего не стоит, каждая толпа идиотов рядится в маски и плащи по любому поводу.
    Первые нападающие уже сошлись с охраной врукопашную. Их было значительно больше, но остальные игроки начали подтягиваться со своих постов.
    Казалось, что нападающие попытаются прорваться в лобовую, но они поступили хитрее. Несколько групп, до пяти человек в каждой, обошли окружённых охранников, пытаясь проскользнуть к игрокам гильдии.
    Сами гильдийцы быстро вооружались и присоединялись к бою. Сара провела рукой над посохом, создавая наконечник, и двинулась наперерез ближайшей группе в масках.
    – Я подойду ближе.
    – Будь осторожнее, – серьёзно предупредил Эд.
    И хоть нападающих действительно было довольно много, больше, чем можно было ожидать, Сара даже на секунду не подумала, что он имеет в виду опасность боя.
    Для неё в Мифе осталось мало опасностей.
    Нападающие шли прямо на них. Первый попытался сшибить Сару, не прекращая движения, но она просто ударила его льдом. Идущие следом притормозили, обходя ледяную статую. Они решили задержаться, связав фроста боем.
    Те, кто шли позади, успели проскочить, обойдя Сару вокруг. Она даже не стала оборачиваться – скоро раздались характерные звуки попадания стрел и падения тел на землю.
    Один из противников попытался рубануть Сару двуручным мечом, пользуясь длиной оружия. Она увернулась и собралась контратаковать, но оказалось, что это была уловка, его товарищ скользнул вплотную, сводя на нет преимущество её копья.
    Они явно старались прикончить её побыстрее, игрок с кинжалами пошёл на явный риск, подходя так близко к магу. Его сноровка была высока, у Сары почти не было шансов увернуться от двойного удара.
    Клинки рассекли полупрозрачную тень. Сара шагнула сквозь противника и сбросила изгнание, одновременно взрывая место за спиной ледяным ударом. Игрок с двуручником ошарашенно отшатнулся, неловко отбивая короткий выпад ледяного копья. Нанеся несколько отвлекающих ударов, Сара заставила его опустить меч слишком низко и резко сделала выпад в голову.
    Противник увернулся движением характерным для системной команды, но этого было недостаточно. Рванув копьё в сторону, Сара полоснула его по горлу. Игрок осел, схватившись за шею.
    Заметив движение краем глаза, Сара едва успела поднять руку, создавая теневой щит. Несколько стрел прошли сквозь тёмную дымку, зависнув в воздухе. Среди атакующих были стрелки, хотя казалось, что они предпочтут ближний бой.
    К Саре приблизилось ещё несколько игроков пытаясь отвлечь её на себя. Она на них охотно отвлеклась. Щит спадёт через секунду, но Эдди наверняка уже прикончил всех стрелков, для этого они и заняли место повыше.
    Увернувшись от пары ударов, Сара со всё ещё немного непривычной небрежностью отмахнулась от атакующих, превратив их в парочку ледяных статуй. Когда она сжала кулак, лёд хрустнул, отправляя игроков на рес.
    К ней приблизилось ещё несколько нападающих. Сара подняла руку, чтобы ударить льдом снова, но вовремя опомнилась. У нормального фроста уже не осталось бы ни капли духа, не говоря уже об использовании магии Тени.
    К счастью, противники не отличались мастерством даже по сравнению с ней. Хотя, может, это тренировки, наконец, дали о себе знать. Сара усердно изучала стили владения древковым оружием.
    Пользуясь преимуществом длины своего оружия, она без труда сдерживала даже агрессивные двойные атаки. Противники были небрежны – один сразу же открылся и получил укол в грудь.
    Резким движением Сара обломила наконечник и отразила рубящий удар меча древком посоха. Раздался хруст, противник с трудом вырвал клинок из толстого слоя льда. Корка осыпалась, но это всё равно был одноразовый приём.
    Они разошлись. Сара небрежно крутнула посох в руках. Противник свел свои парные клинки вместе характерным движением, готовясь отразить любой выпад и контратаковать.
    К сожалению, он свёл клинки слишком близко. Коротким жестом Сара создала небольшой импульс и ударила льдом прямо в место соединения.
    Из-под маски донеслось удивлённое ругательство. Игрок попытался разорвать оружие, но не успел. Сара заставила его отшатнуться уворачиваясь от быстрых выпадов.
    Игрок бросил мечи и выхватил длинный нож. Увернувшись от следующего выпада, он отвёл ледяной клинок на посохе и попытался прорвать её оборону силой, чтобы подобраться для удара. Сара попыталась сбить его с ног ударом древка, но тот, схватившись за него, устоял.
    Размахнувшись ножом, он попытался полоснуть Сару по горлу. Но она оказалась быстрее. Отпустив одну руку, она создала короткий ледяной осколок и всадила его противнику прямо в шею.
    Игрок упал на землю. Сара перевела дыхание, и осмотрелась. Хоть рядом с ней противников больше не было, часть охранников оказалась окружена со всех сторон. В нескольких местах появились бреши в обороне. То тут, то там сверкали вспышки исчезающих тел.
    Часть нападающих отделилась от боя, двигаясь к реке, но их перехватили игроки гильдии. Судя по злым возгласам, долетающим с их стороны, они готовились к такому повороту, но всё равно были не рады.
    Потери казались примерно равны у обеих сторон. Охранники держались, но если атакующие окажутся удачливее, то оцепление могут и смять.
    Вдруг из леса снова появились какие-то фигуры. И без всякого предупреждения или заминки эти люди... напали на игроков в масках. Они атаковали быстро и целеустремлённо, используя фактор неожиданности по полной.
    Среди как нападающих, так и защитников, возникла заминка. Стало ясно, что это не подкрепление к игрокам в масках. Хоть эта группа была даже более странной, чем предыдущая.
    Все до единого были с закрытыми лицами. Маски всех видов цветов и размеров, от цветастых масок для карнавала и узких супергеройских, до пёстрых масок реслеров Луча-Либре. Последние Сара узнала только потому, что видела такую у Джефа на одном из фестивалей в Ламари. Но были не только маски: в ход пошло всё что можно – некоторые были в лыжных масках или просто замотаны шарфами, другие и вовсе надели на головы мешки или бумажные пакеты с прорезями для глаз.
    Даже их снаряжение было странным, в том смысле, что оно было совершенно стандартным. Сара могла без труда определить, что их доспехи были дешёвыми и совсем простыми. Такие продаются в магазинах для новичков, и игроки стараются разжиться чем-нибудь получше, как только появляется возможность.
    Группа инкогнито атаковала нападающих в масках Фокса с поразительной свирепостью. И без единого слова. Сара заметила, что некоторые из охранников обращаются к новоприбывшим, но те просто их игнорируют, быстро двигаясь к следующей цели.
    Сара обернулась на шаги за спиной.
    – Так-так, – с ухмылкой произнёс Эд. – Ну разве это не поворот событий.
    – Что... здесь происходит? – озадаченно произнесла Сара. – Они что, пытаются?..
    – Я бы не стал на это рассчитывать, – ответил Эд. – Говорят «враг моего врага», но это всё равно враг. Возможно, не стоит к ним лезть.
    Нападающие в масках, похоже, решили отступить, но их попросту не выпустили. Вторая группа ненавязчиво оттеснила охранников и гильдийцев и взяла инициативу на себя. Уцелевших нападающих оставалось всё меньше, кольцо игроков инкогнито сжималось вокруг тех, кто держал оборону.
    – Вон там прорвутся, – заметил Эд.
    Они с Сарой двинулись к одной из групп в стороне. Несколько «инкогнито» без труда теснили «масок». Но вдруг раздался взрыв, и первых разметало в стороны. Нападающие рванулись к противникам, пытаясь добить их на земле.
    Один игрок в маске поднял руки в характерном жесте, над ним засветился белый сгусток энергии, явно набирая мощность. Сара, запаниковав на секунду, машинально ударила по игрокам Тенью, чтобы прервать заклинание. Всех участников накрыло мощной волной тёмного марева.
    – Сара! – шикнул Эд.
    – Поздно, – досадливо ответила та. – По очереди, ладно?
    Сара сняла изгнание с ближайшего противника, Эдди тут же всадил в него стрелу. Так они поступили и с оставшимися.
    – Надеюсь, они не злятся, – пробормотала Сара и сняла изгнание с игроков инкогнито.
    Вернувшись в нормальное состояние, игроки быстро оправились от дезориентации. Несколько посмотрели на Сару. Та нервно поёжилась от их взглядов, хоть они и не казались враждебными.
    Последняя схватка закончилась неподалёку от них. Последний выживший нападавший выхватил кристалл возврата. Его попытались достать, но он успел исчезнуть раньше, чем его настигли мечи игроков с закрытыми лицами.
    Бой окончился разгромом нападения, хоть успешной защитой церемонии это тоже вряд ли можно было считать. Но что бы нападавшие не планировали, им, кажется, этого не удалось.
    Игроки с закрытыми лицами начали по очереди исчезать. Некоторые охранники пытались их поблагодарить, но те их просто игнорировали. Часть « инкогнито» развернулись к лесу, планируя вернуться, как пришли.
    – Эй, приятель, – вдруг обратился к одному из ближайших игроков Эд, – скажи честно, что вы здесь забыли? У битардов нет совести.
    Игрок смерил его взглядом сквозь прорези в бумажном пакете.
    – Даже у Легиона есть стандарты, – ровно ответил он.
    Сара непонимающе свела брови. Эд усмехнулся.
    – Нет у нас никаких стандартов, – в полголоса буркнул он.
    – Эдди, ты не хочешь поделиться со мной? – вкрадчиво произнесла Сара. – Ты ведь что-то знаешь.
    – Не совсем так... Что ты знаешь про имиджборды?
    – Эмм... Это такие сайты, где люди постят сомнительные картинки и оскорбляют другу друга? – протянула Сара.
    – Почти. А ещё они любят мобы3.
    – Ты хочешь сказать, что это всё... – Сара запнулась, – как-то связано?
    – Хм... Кто знает, – задумчиво ответил Эд.
    Сара упёрла руку в бок.
    – Это что опять какое-то дурацкое правило, о котором нельзя говорить? – досадливо поинтересовалась она.
    Эд взял её за подборок и поцеловал в лоб.
    – Никогда не говори о правилах.
    Сара не удержалась от улыбки, но всё равно сердито его отпихнула.
    – Прекрати. И вообще, если ты считаешь, что это просто сетевое сообщество, то с чего им вообще здесь появляться?
    – Эм... – Эд демонстративно оглянулся вокруг, – Ты ведь в курсе, что мы в игре, так? Часть сети. Или у тебя уже расслоение?
    Сара сердито фыркнула.
    – Я просто не понимаю, почему некоторые тянут свою дрянь повсюду, куда ни направятся. Ведь здесь люди просто пытаются... – Сара запнулась, не сообразив как выразить мысль.
    – Некоторые вещи мы носим с собой повсюду, Сара, – серьёзно ответил Эд. – Куда бы мы ни шли. Я ведь не просто так всегда говорил, что вирт никого не спасёт.
    – Да, да... – с досадой протянула Сара. – Знаю. Я помню, Эдди.
    – Ну тогда ты должна понимать, что раз они, – Эд кивнул в сторону игроков гильдии, – решили обращаться с виртом как с реальностью, то проблемы вирта станут реальными проблемами. От этого не уйти.
    – Вечно ты так... – буркнула Сара.
    Эд посмотрел на неё с удивлением. Девушка запоздало спохватилась что, кажется, прозвучала злее, чем следовало.
    – О чём ты, милая?
    – Ничего, – виновато произнесла Сара. – Прости. Наверно это ПвП на меня так влияет. Пошли, поговори с нашими нанимателями.
    – Ладно...
    Эд не стал настаивать. Но Сара знала, что такие слова его насторожили. Может он и не знал, что она чувствует, но определённо ощущал, когда она была расстроена.
    Саре было стыдно срываться на него из-за своих проблем. Но с другой стороны, она прекрасно знала, что Эдди не одобряет её поведения.
    Сара снова тянула время. И она знала, что Эду это не нравится. И готова была видеть упрёк даже там, где его, возможно, не было.
    С того момента, как они официально стали парой, прошло уже достаточно времени, чтобы состояние эйфории выветрилось и Сара вновь предстала перед старой новой проблемой.
    Даже если Эд и обещал подождать, Сара понимала, что он хочет с ней увидеться. Она была так рада, что смогла ему признаться и что они теперь могли делать все те вещи, о которых она мечтала, но это быстро утратило новизну. Ведь она не сделала самого главного.
    Эд обещал ждать. Но никто не будет ждать вечно.
    Несмотря на то, что церемонию нельзя было считать ненарушенной, в гильдии решили расплатиться за помощь, как и обещали. Они, казалось, искренне были благодарны за помощь всем, кто отозвался на их просьбу. И хоть у некоторых гильдийцев явно были кислые лица, с охранниками они распрощались довольно дружелюбно.
    – Надеюсь, они не слишком разочарованы, – сказала Сара. – Те девушки казались такими расстроенными...
    – Меня больше волнует, что ты мгновенно забываешь все свои тренировки, – попенял ей Эд. – Стоит тебе оказаться в бою и...
    – Эдди! – возмутилась девушка. – Ты же не собираешься меня вычитывать?
    Эд обнял ладонями её лицо.
    – Милая, ты прекрасно знаешь, что будет, если тебя вычислят.
    – Да, но... – Сара отчаянно покраснела, отводя глаза. – Мне становится скучно...
    Эд поджал губы, заставив Сару отчаянно вцепиться в его руки.
    – Пойдём в Мидлейк пешком.
    – Но зачем... – непонимающе протянула Сара, но быстро сообразила. – Эй, я не хочу! Только не сегодня...
    – У нас есть несколько часов, успеем.
    – Ну Эдди, пожалуйстааа... мхф!
    Эд прервал её скулеж, бесцеремонно накрыв губы поцелуем. Сара неубедительно попыталась отбиться, прекрасно понимая, что он её просто отвлекает, но безуспешно. Это было слишком увлекательно.
    Когда они, наконец, оторвались друг от друга, Сара смущенно уткнулась носом ему в шею и пробормотала:
    – Ненавижу, когда ты так делаешь...
    – Мы стараемся для тебя, – ответил Эд, с невыносимой нежностью поглаживая её волосы. – У тебя нет права голоса.
    Смирившись с неизбежностью сегодняшней тренировки, Сара позволила Эду завести их в ближайший лес, достаточно плотный, чтобы никто не видел их снаружи.
    С того момента как Сара стала Девой им с Эдом пришлось сделать перерыв в поиске Крыльев. Способности Девы оказались хитрее, чем казалось на первый взгляд. Уже несколько дней подряд они просто прятались где-нибудь в глуши, и Сара тренировалась контролировать свою новую магию.
    Как только они вернулись с ледяного острова, Эдди заметил, что им лучше всего не заявлять о своих подвигах открыто. Если, конечно, Сара сама не хочет. Он, разумеется, был прав – Сара никогда не любила находиться в центре внимания. И она отлично понимала, что её вряд ли просто оставят в покое, если узнают что она обладатель первого легендарного персонажа.
    Саре странно было думать о себе как о знаменитости, хоть и очень местного пошиба. Но факт оставался фактом – она стала... особенной. Это была не просто фантазия. Ей даже пришло письмо от создателей Мифа с предложением официально поздравить её с достижением. Но если она пожелает не раскрывать свою личность, они только загадочно обозначат её в холле славы на сайте.
    Разумеется, она выбрала второе.
    В игре Сара быстро выяснила, что её магия, хоть и не изменилась внешне, стала другой. Простые заклинания практически перестали тратить дух – то ли её запас возрос раз в десять, то ли растраты столь же снизились. В любом случае, она могла накрыть льдом всю округу, и даже это лишь слегка истощало её запас.
    Обратной стороной стала повышенная мощность. Теперь при простейших приемах, которые Сара уже давно применяла почти инстинктивно, ей снова приходилось напрягаться, будто она осваивала контроль в первый раз. Только теперь ей приходилось мучительно концентрироваться, чтобы уменьшить зону, а не увеличить.
    С магией Тени было несколько лучше. Входить в изгнание она могла почти без усилий, изгнание множественных объектов выполнялось вообще показушным щелчком пальцев, программа будто наводилась сама, Сара могла лишь небрежно наметить цели.
    К сожалению, стоило хоть немного отвлечься, и она накрывала изгнанием целые области, вплоть до пары сотен квадратных футов. Эд сильно беспокоился, что именно эта несдержанность рано или поздно её выдаст. Любая дополнительная специализация требовала значительных растрат духа, и если Сара будет спамить изгнание, то им не стоит даже пытаться играть в скрытность.
    Кроме сверхмощного эффекта, Сара начала ощущать изгнание льда как изгнание себя, таким же легким и интуитивным. А ещё она понятия не имела как, но таймер на любом из заклинаний она могла назвать с точность до секунды.
    Однозначным преимуществом было только изменение формы. Теперь Саре достаточно было только представить объект в уме, и лёд мгновенно менял очертания. Можно было даже поправить уже существующий лёд. Что раньше было невозможно – закончив заклинание, она могла только сделать пресс или заставить его растаять.
    И, в конце концов, Сара также обнаружила, что система прицеливания стала куда гибче. Она без труда могла, навестись на любой объект, включая такие, о каких раньше и подумать не могла. Они решили рискнуть в одном из поселений, и оказалось, что Сара может запросто изгнать часть стены, создавая временный проход, который с такой же лёгкостью можно было за собой закрыть.
    Оставалось только догадываться, какие возможности открываются с одним только этим приёмом.
    Желание выложиться на полную было таким соблазнительным. Но Сара без труда его отметала, стоило ей подумать, к чему это приведёт. Она не выдержит в центре внимания долго, Сара не питала никаких иллюзий по этому поводу.
    Эдди был прав в том, что волновался из-за её выходки. Хоть Сара и скучала без возможности играть нормально, она понимала, что должна его слушаться.
    Но он всё-таки обещал, что сегодня они закончат пораньше!
    – Эддиии...
    – Нет. Ты все ещё не можешь заморозить меньше чем три фута в диаметре. Это неприемлемо.
    – Ты обещал!
    Эд озадаченно посмотрел время в гильд-листе.
    – А ведь верно...
    – Ты что, не следил? – возмутилась Сара. – Ну знаешь ли...
    – Какая разница, – равнодушно ответил Эд. – Выступление всё равно будет на закате, так что...
    Сара буквально задохнулась от такого ответа. Она ждала фестиваль цветов целый месяц, ещё до того как они отправились на север, и подобное поведение со стороны Эда было просто невыносимо.
    – Ты... ты... Как ты можешь! – оскорблённо взвыла девушка. – Я сотню раз тебе говорила, что я хочу увидеть и ярмарку тоже! И ты обещал, что пойдёшь вместе со мной, и мы даже проведём целый день вместе! А теперь ты себя ведёшь как... И что смешного?!
    Эд с улыбкой схватил её за щеки и бесцеремонно потрепал как маленькую.
    – Ну ты у меня такой ангелочек...
    – Фто ты... Пуфти!
    Сара сердито отмахнулась, но Эд успел отдернуть руки.
    – Я собирался сказать минут через десять, но раз ты так настаиваешь, то закончим сейчас.
    Сара потёрла ноющие щёки.
    – То есть ты не забывал про время? – подозрительно поинтересовалась она.
    Эд притянул её за плечи и поцеловал в макушку.
    – Ты мне все уши прожужжала этим фестивалем. Конечно, я помню.
    – То есть это всё твои шуточки?
    – Ты такая милая, когда сердишься...
    Город находился не так далеко, они добрались меньше чем за час. Фестиваль цветов Мидлейка как раз набирал обороты.
    Каждый месяц в Мифе происходил какой-нибудь социальный ивент. Не считая событий, которые распространялись на всё королевство, за городами было закреплено несколько праздников или фестивалей уникальных для конкретной местности. Фестиваль цветов был одним из таких.
    В архитектуре Мидлейка явно преобладал немецкий стиль – аккуратные дома с тщательно выбеленными стенами, рассеченными тёмными линиями деревянных балок, так и просились на сувенирные открытки.
    Праздники в центральном городе страны всегда были богатыми и всепоглощающими. Сейчас город пестрел яркими красками, экстравагантными нарядами и разноцветными гирляндами из настоящих и бумажных цветов – Мидлейк готовился к роскошному карнавалу. Уже на входе было видно, что в городе будет торжество. Все вокруг украшали полевые цветы, которые набрали прямо на окружающих город холмах.
    И украшено было всё, как связанное с игрой, так и нет – обычно игроков легко можно было отличить от неписей, но не сегодня. Сегодня прохожие почти все оделись в яркие праздничные наряды, а те, кто остался в простой одежде, мгновенно оказались увешаны гирляндами из цветов.
    Не успели Сара с Эдом пройти от ворот и полсотни шагов, как непонятно откуда выскочили парочка шустрых детишек, мальчик и девочка.
    – Доброго праздника, господа защитники. – Мальчишка ловко накинул гирлянду Саре на шею.
    – Доброго праздника, – пискнула девочка, потянувшись к Эду.
    Тот склонился и малышка радостно надела гирлянду и на него.
    – Доброго праздника...
    Детишки скрылись с глаз, мгновенно смешавшись с прохожими. Сара удивлённо заметила, как Эд украдкой похлопал свои поясные мешки.
    – Эдди! – возмутилась она. – Как ты можешь?!
    – Что? Да я просто на всякий случай...
    – И что, всё на месте? – ядовито поинтересовалась Сара. – Потому что, если да, то я надеюсь, тебе стыдно!
    – Если я куплю тебе конфет, ты уймёшься?
    – Нет! А каких?..
    В преддверье праздника город гудел от наполняющей его энергии. На площадях не дожидаясь вечера, выступали артисты – музыканты и фокусники, актерские труппы. И далеко не все были неписями.
    Вообще, в отличие от нормальных дней, игроки сильно изменили манеру поведения. Возле Гильдии и Храма всегда собирались группы деловитых защитников, кто-то куда-то спешил, кто-то кого-то ждал – все готовы были отправиться в путь в любой момент.
    Но сегодня большинство меченых сменили доспехи на цветастые наряды, и интересовались больше уличными выступлениями и дешёвыми товарами.
    В торговых рядах царил настоящий ад. Даже временных лавок не хватало, чтобы обслужить всю эту толпу, желающую праздничных товаров. Торговцы – и игроки, и неписи – распродавали товар со скидками, прекрасно зная, что всё окупится. Торговые объединения игроков умудрились сообразить себе даже целые павильоны, и вовсе не прогадали – пользователи Мифа жаждали развлечений.
    Если бы совсем недавно кто-то сказал Саре, что она с радостью будет рваться в плотную толпу народа, только чтобы выхватить у кого-то из под рук последнюю коробку конфет, она ни за что бы не поверила.
    Но сейчас она была занята именно этим. И она была счастлива.
    – Эй, эти были мои! – недовольно заявил рослый парень-игрок.
    – Поздно, – хихикнула Сара, бросив торговцу монеты, и скользнула прочь.
    – Вот нахалка... – донеслось вслед сквозь гул толпы.
    – Расслабься, парень, – добродушно произнёс торговец. – Как на счёт «жемчуга»?..
    Протиснувшись сквозь окружавших палатку людей, Сара выскочила к ждущему её Эду. Они отодвинулись в сторону от толчеи в рядах.
    – Смотри, это были последние, – похвасталась Сара.
    – И мы ломились в самый центр рынка только за этим? – недовольно спросил Эд.
    – Но такие можно купить только у «Ветра»! – заявила Сара. – Я слышала, что среди них есть настоящий шеф-повар, представляешь?
    – Нужно выбираться отсюда...
    Сара позволила вытянуть себя за руку на окраину площади. Они встали недалеко от палатки с цветами, одной из сотен по всему городу. Девушка потянула носом, наполняя грудь пряным ароматом.
    – Это так здорово... – пробормотала она. – Я даже не представляла, что здесь будет так весело.
    – Тебе просто нужно почаще выбираться на улицу, милая, – усмехнулся Эд.
    – Чушь. – Сара недовольно фыркнула. – У нас сейчас просто отвратительная погода! Сыро и холодно, и этот ветер с озера... брр...
    – Что поделать, Чикаго – город ветров, – флегматично заметил Эд.
    – Чтоб ты знал, это название не имеет никако... – недовольно начала Сара, но осеклась. – Ой, смотри!
    – Что?..
    – Леденцы! Почему они такой формы?..
    Эд сдержанно вздохнул.
    – Давай беги. Ты же не успокоишься, пока не...
    – Я сейчас!
    Сара рванулась к стенду со сладостями, даже не дослушав. Леденцы оказались конструкциями из фруктовых долек, залитыми каким-то сладким покрытием. Выбор лучшего оказался непосильным, и Сара попросту купила всех видов.
    К Эду она вернулась с полными руками.
    – Вот смотри! Здорово, правда? Я и тебе взяла.
    Эдди послушно принял часть конфет на руки. Взяв одну в рот, он тут же поморщился.
    – Блин, кислая какая.
    – Что? Тебе не нравится? – расстроено поинтересовалась Сара.
    – Дело не в этом. Она кислая, попробуй.
    Эд предложил ей свою. Сара сначала думала возмутиться, по очевидным причинам, но запнулась. Ощущая, как щеки начинают пылать, Сара взяла конфету в рот.
    Эд был прав.
    – Км!.. – Сара с трудом сглотнула и высунула язык: – Блех! Ну и пакость... Что это за дрянь? Прости, я даже не думала...
    – Да ничего страшного.
    Сара поспешила заесть неприятный привкус чем-нибудь послаще. К счастью, остальные конфеты оказались куда лучше. Эд не глядя отдал ей оставшиеся и отстранённо оглянулся, осматривая окружающих.
    Девушка внезапно поняла, что он был таким с самого начала. Спокойным, почти равнодушным.
    Она ждала этого фестиваля так долго. Сначала она просто узнала о некоем выступлении и, будучи их фанаткой, разумеется, пообещала себе, что обязательно там окажется. Затем она наткнулась на описания фестиваля, и ей жутко захотелось увидеть, как город будет тонуть в свежих полевых цветах со всего королевства.
    Чем больше она узнавала, тем больше её одолевало нетерпение, все описывали фестиваль цветов как что-то невероятное.
    Но Эд, похоже, совсем не разделял её энтузиазма. Он не злился, просто... не радовался.
    – Эдди... – осторожно начала Сара.
    – Что такое? – вопросительно приподнял брови тот. – Что-то ты притихла.
    – Нет, просто... – Сара запнулась но, собравшись с силами, закончила: – Тебе ведь скучно, да?
    Эд смерил её долгим взглядом.
    – С чего ты взяла?
    – Просто ты... я таскаю тебя по всему городу как на привязи, – виновато произнесла Сара. – Тебе наверно...
    – Ваш заказ, мистер!
    Сара испуганно вздрогнула. За спиной появился парень с невероятно пушистой гирляндой из красных маков в руках.
    – Лови, приятель.
    Эд принял гирлянду, щелчком бросив парню монету. Тот ловко подхватил её в воздухе и исчез в толпе.
    Встав перед Сарой, Эд накинул гирлянду ей на шею и без всякого предупреждения впился в губы.
    – Ты ведь любишь красные цветы, – тихо произнёс он, поглаживая девушку по щекам.
    – Эддии...
    Сара готова была растаять. Ноги предательски задрожали, и она без всякого стеснения повисла у своего парня на шее, прижимаясь к нему всем телом.
    Эд тоже веселился на празднике. Просто не так как она.
    – Ну ты хочешь что-то ещё, или мы пойдём на площадь? – спросил Эд.
    – Уммф...
    Сара всё ещё была под впечатлением от его поступка. Она и вправду любила красные цветы. И особенно маки. Эд застал её врасплох.
    – Я это принимаю как «да». Пошли, солнце идёт на закат.
    Не смотря на массу развлечений, доступных во время праздника, основным событием этого дня, разумеется, было карнавальное шествие. Жители города и окрестностей, одетые в яркие костюмы, лучшие наряды и украшения, пройду по городу с востока на запад, якобы за последним лучом. Их будет сопровождать толпа зрителей и музыка, а также традиционные носильщики, груженные отборными овощами и фруктами, и мешками с мелкими монетами, которые во время шествия будут кидать в толпу.
    Это ежегодное феерическое расточительство должно было символизировать столь же феерическое богатство Мидлейка. И Мидлейк, стоящий в центре королевства, на самом оживленном торговом пути, по реке, был богат. Очень богат.
    В конце концов, администрация всегда могла призвать любое количество богатства в любой момент времени.
    Но парад был только началом второй части. Ведь после того как в городе зажгут вечерние огни, то на сооружённом прямо на воде настиле начнутся танцы, и до самого восхода там будет играть музыка, и толпы людей будут танцевать, пока не упадут без сил.
    А в этом году фестиваль будет ещё более особенным – традиционный настил даже перенесли за город, на берег озера.
    Администрация всегда предоставляла игрокам возможности для творческой реализации. Но сегодня должен быть поразительный случай, когда разработчики будут сотрудничать с игроками в организации внутриигрового ивента.
    Настоящей основой сегодняшнего праздника должен был стать первый большой «живой» концерт, известного, как оказалось, на всю сеть дуэта «Ари-Кири». Девушки прославились своими выступлениями настолько, что даже хозяева игры признали их популярность. Не исключено, что львиная доля игроков оказалась сегодня в Мидлейке только чтобы посмотреть их представление.
    Такое событие было беспрецедентно, и Сара тайно гордилась тем, что была их фанаткой уже некоторое время.
    Парад прошёл именно так, как Сара и представляла. Рассказы не соврали, это действительно было очень весело. Целая толпа местных НПС в красочных костюмах медленно двигалась по улицам города, окруженная полчищем зрителей, неписей и игроков вперемешку. Многие игроки не постеснялись влезть на самые крыши.
    Носильщики действительно разбрасывали всякую всячину вокруг парада. Казалось, что это совершеннейшая глупость и всё просто растопчут, но плотность окружающей толпы была такой, что практически ничего не пропало зря.
    Шествие окончилось на западной площади, на набережной. Но зрители и не думали расходиться. После довольно долгого, как оказалось шествия, многие ощутили желание отдохнуть. И обилие мест для отдыха пришлось очень кстати.
    – Ты думаешь, кто-то действительно будет танцевать до самого утра? – поинтересовалась Сара. – Я уже довольно устала...
    – Судя по тому, что я знаю, танцы это ивент сами по себе, – ответил Эд. – Они возводят настил не просто так. На нём активируется отдельная область воздействия с дополнительным набором системных команд. Это и есть танцы в Мидлейке.
    – То есть... это как системная команда, только...
    – Она тебя танцует, да. Для многих это как аттракцион. – Эд хмыкнул. – Я видел упоминания о ивенте в бета-тесте – движения игроков были настолько синхронны, что они своим топотом разбили настил. Веселуха.
    Сара хихикнула.
    – Наверно, было забавно. – Она оглянулась вокруг и предложила: – Может, поищем место где-нибудь в стороне?
    – А кто будет искать нашу пустоголовую? – непонятно ответил Эд.
    – Что?..
    – Что «что»? Ты не получила сообщение?
    – Какое? – Сара удивлённо достала лист. – Нет... Ой, и вправду. Наверно, не услышала...
    – Мария и остальные где-то здесь. – Эд фыркнул. – Эта балбеска умудрилась заблудиться.
    – Не будь таким злым. – Сара осмотрелась вокруг. – Здесь довольно людно.
    – Вот именно, – досадливо произнёс Эд. – И кто её сюда тянул? Ладно, давай сделаем круг и...
    Он осекся, заметив, что его подруга потеряла к нему всякий интерес. Девушка жадно пожирала глазами одну из палаток в стороне.
    – Сара?
    – Это же... фиалки... – Она с трудом сдерживала радостный визг. – Я всегда хотела их попробовать!
    – Ну ты что, серьёзно?..
    – Ну пожалуйста, Эдди! – Девушка вцепилась в его рукав. – Пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста!..
    – Ладно! – Эд освободился от цепкой хватки. – Иди, только...
    – Я тебя догоню!
    Сара ринулась к вожделенным фиалкам.
    – Э, нет!
    Эд резко цапнул эльфийку за шиворот, едва не придушив.
    – Гкх!.. Ты что делаешь?!
    – Останешься рядом с этим ларьком, и ни шагу в сторону, ясно? – строго приказал Эд. – Не хватало, чтобы ты тоже потерялась.
    – Что? Я бы никогда не...
    Эд угрожающе приставил указательный палец к кончику её носа.
    – Ни. Шагу.
    Сара отступила назад и показала ему язык. Эд исчез в толпе, Сара подошла к нужной палатке.
    К её восторгу здесь оказались не только фиалки, но ещё целая куча различных десертов и сладостей изготовленных исключительно из цветов. Саре оставалось только порадоваться, что виртуальные конфеты не испортят ей желудок.
    Все указанные засахаренные лепестки ей вручили в аккуратном бумажном кульке. Даже упаковки для конфет были сегодня особенно цветными. Устроившись так, чтобы не стоять на проходе, Сара встала рядом с палаткой, ожидая возвращения Эда.
    – ...плевать мне на них!
    – Отцепись.
    Голоса со стороны привлекли внимание Сары. Она оглянулась в поисках источника. Это оказались парень и девушка, стоящие в стороне от палаток, возле ограды набережной. Очевидно игроки.
    Парень держал девушку за руку и ей, очевидно, это не нравилось.
    – Я не хочу чтобы такие как вы... – холодно начала девушка, но парень её прервал:
    – Ну что мне сделать? – в сердцах воскликнул он. – Ты хочешь, чтоб я бросил? Ладно!
    Он сорвал что-то с груди и демонстративно показал спутнице. Затем размахнулся и метнул предмет в озеро.
    – Я же сказал, плевать мне на фениксов!
    Девушка смерила его долгим взглядом.
    – Ладно. – Её голос стал мягче – Я тебе верю.
    – Говорил же...
    Парень взял девушку под руку, в этот раз без сопротивления с её стороны, и они двинулись вдоль берега. Сара отвернулась.
    – Он бросил свою группу?..
    Предмет, который отправился в воду, скорее всего, был членским жетоном. Когда Сара была в группе, они в таких не нуждались, но она знала, зачем они нужны.
    Когда отряд достигает определённого размера, Гильдия меченых переводит его на следующий уровень. Дополнительные возможности, но и дополнительные обязанности. Группа получало право на символику, но с этим прилагалась обязанность носить жетоны, по которому можно было определить, к какой группе принадлежит игрок.
    Название «фениксы» казалось знакомым. Конечно, в Мифе наверняка была целая куча «фениксов», даже на одном их сервере. Но Саре казалось, что она слышала что-то буквально на днях.
    Вспомнить сразу не удалось, и поэтому она просто отмахнулась. В конце концов, какая ей разница.
    Внезапно чьи-то сильные руки сжали талию Сары в стальных объятьях, а шею опалило горячее дыханье.
    – Ньям.
    – Йяаах!
    Кто-то ощутимо куснул её за правое ухо, вызвав сдавленный вопль. Сара попыталась вырваться, но неизвестный держал крепко.
    Прежде чем она успела запаниковать, за спиной раздался знакомый звонкий смех.
    – Ну ты просто прелесть!
    – Мария?! С ума сошла...
    Мари ответила заливистым смехом, снова обнимая Сару, уже не так крепко.
    – Пугать тебя всегда стоит того, – проворковала она.
    – В следующий раз превращу тебя в мороженное! – недовольно пообещала Сара.
    Обернувшись, она смогла осмотреть подругу. Обычно Мари выглядела строго и собранно, но сегодня она, как и многие игроки, нарядилась в пёстрое длиннополое праздничное платье. Распущенные волосы спадали ей на плечи роскошными мягкими волнами, а тёмные глаза явно были подкрашены и казались ещё больше.
    Мари заметив взгляд, игриво улыбнулась и крутнулась на месте, заставив юбку взлететь экзотичным цветком. Сара смущённо заметила, что на спине платье почти полностью отсутствует.
    – Нравится?
    – Ага... – Сара запнулась. – В смысле, тебе очень идёт...
    Мари снова звонко рассмеялась. Сара вдруг поняла, что Мари одна.
    – А где Эдди?
    – Я от него сбежала, – небрежно заявила Мари. – Наверно, ищет меня, бедолага.
    – Зачем? – Сара непонимающе свела брови.
    Мари хихикнула.
    – К нему сложнее подкрасться... Идём! – Прежде чем Сара успела что-то сказать, Мария схватила её за руку. – Мы уже все собрались, ждём только вас.
    Подруга потянула Сару через толпу на другую сторону площади. Они договаривались встретиться на фестивале после парада, чтобы вместе идти на концерт. Сначала Сара думала, что будут только Мари и Кларисса. Но обе привели с собой знакомых из своих отрядов.
    На месте встречи ждала целая группа, хоть сейчас на квест со штурмом. Кроме Клариссы ещё были Джеф и Джаспер. Остальных Сара не знала, но всё равно дружелюбно помахала в ответ на приветствия.
    На всех были праздничные рубашки и платья. Сара с интересом отметила, что без своих массивных доспехов форварды выглядят не так внушительно. И что Джаспер явно выбрал себе рубашку поуже.
    – Привет, Клара... – обратилась она к рыжей девушке.
    Та без всяких церемоний сдавила её в объятьях.
    – Ты совсем про меня забыла, милая.
    – Неправда, – смущённо потупилась Сара. – Я хотела с тобой связаться, просто...
    – Ах, прекрати, мы всё знаем. – Кларисса игриво провела пальцем по её подбородку. – Наша малышка теперь такая взрослая...
    – Что? – Сара ошарашенно захлопала ресницами. – Что ты несёшь?..
    – Кстати, вот и он.
    Сара обернулась, чтобы увидеть, как к ним подходит Эд.
    – Ой, я совсем забыла. – Сара виновато потупилась. – Прости, Эдди, я...
    Она осеклась, когда Эд прошёл мимо.
    – Ты думала, я тебя не заметил, Лоренс? – холодно произнёс он.
    Мари обернулась с непроницаемым лицом.
    – Не понимаю, о чем ты, – ответила она.
    Сара нахмурилась. В последнее время отношения между Эдом и Мари стали будто хуже. Они никогда не ссорились в открытую, но между ними всегда висело какое-то напряжение.
    – Конечно, не понимаешь. Кстати, это твоё.
    Эд что-то бросил Мари. Та удивленно посмотрела на предмет.
    – Что за?.. Так это был ты?!
    – Ха-ха, – с расстановкой произнёс Эд, откровенно издеваясь. – Будешь знать.
    – Вот сволочь, – процедила Мари.
    Один из незнакомых игроков усмехнулся.
    – Это будет весело...
    – Ты и половины не знаешь, Рикки, – в тон ему ответила Кларисса. – Ну что, мы можем уже идти? Все места займут.
    Группа одобрительно зашумела, но Мари демонстративно подняла руку и отрицательно покачала пальцем.
    – Нет, нет, нет. Сначала нужно переодеть нашу милашку.
    – Что? – Эльфийка нервно шагнула назад. – Зачем? Я и так...
    – Ну уж нет!
    Мари с ловкостью опытного мили скользнула к Саре и приобняла её за талию.
    – Нужно подобрать тебе подходящий наряд, а не эти тряпки. – Мари деланно поморщилась. – Угх...
    – Но... это пепельный шёлк! – возмутилась Сара.
    – Мари права, милая. – Кларисса подошла с другой стороны. – Сегодня нужно что-то... поярче. Ребята, подождите нас у ворот, ладно?
    – Но... Но я не...
    Сара метнула жалобный взгляд на Эда. Тот усмехнулся и пожал плечами:
    – Ты же так этого ждала, помнишь?
    – Предатель...
    Сару втащили в ближайший магазин и начали примерку. Её посетили давно забытые ощущения. С того времени, как их группа распалась, с ней больше никто не игрался как с куклой. И она быстро поняла, что совсем по этому не скучала.
    Но, несмотря на лёгкое раздражение, Сара вдруг поймала себя на том, что перебирает наряды с искренним интересом. Пёстрые платья были такими увлекательными, Сара никак не могла решиться выбрать то самое. Раньше она всегда стеснялась играться с примеркой, но сейчас всё казалось таким естественным.
    К счастью, она вовремя опомнилась и успела увернуться от примерки платья, которое выбрала Мария. Фасон был таким же, как у её собственного наряда и, хоть цвета были очень приятными, Сара предпочла бы что-то менее... открытое.
    Она остановилась на простом платье, легком, но не слишком откровенном, с белым и алым основными цветами и орнаментом, напоминающим перья. Когда Сара, переодевшись, потянулась за сумкой, Мари и Клара чуть ли не силой заставили её использовать возвратный камень и оставить вещи в личке.
    Оказавшись на улице, Сара вдруг поняла, что ощущает себя совершенно иначе. В отличие от её обычной одежды, это платье было таким невесомым, в нем будто даже дышалось легче.
    Когда они встретились с остальными возле ворот, Сара ощутила, как сердце забилось сильнее. Она вдруг осознала, что так увлечённо выбирала платье не совсем для себя.
    – Тебе... тебе нравится? – сбивчиво спросила она у Эда, заливаясь краской.
    – Конечно, – мягко ответил Эд. – Ты выглядишь великолепно.
    – Врёт, – отрезала Мари. – Они всегда врут. Но сама виновата, я ей предлагала взять с воот таким вырезом...
    – Мария! – рявкнула Сара, резко оборачиваясь.
    Вдруг она ощутила, как её осторожно обняли со спины.
    – Не мели чушь, Мари, – с улыбкой произнёс Эд. – Ей ничего такого не нужно.
     Сердце с силой стукнуло, и Сара ощутила приятную лёгкость во всем теле. Мари усмехнулась и прошла мимо.
    – Позер, – обронила она.
    – Сгинь.
    Берег возле сцены подготовили к предстоящему событию. Площадку разровняли, и сейчас в ожидании концерта там вовсю шла торговля. Игроки запасались на вечер.
    На озере, вместо простого настила, возвели целую сцену и, в дополнение, на берегу соорудили высокие деревянные трибуны.
    Большинство мест уже заняли. Судя по всему, здесь собрались только игроки. Возможно, неписей специально убрали подальше от ивента, возможно они просто не были запрограммированы в нем участвовать.
    Мест на всех в одном ряду не хватило и им пришлось разделиться. Сара сильно боялась, что Эд решит её оставить из-за этого. Ей хотелось, чтобы они провели этот вечер не просто вместе, но рядом.
    К счастью, этого не произошло. Лавки как раз хватило, чтобы он смог втиснуться на самый край. Было тесновато, и Сара, прижавшись к нему поплотнее, охотно позволила обнять себя за талию.
    Сцену расположили таким образом, чтобы солнце зашло прямо за ней. И как только полоска жёлтого света скрылась за тёмной щеткой леса на противоположном берегу озера, раздались первые аккорды знакомого ритма. Плотный занавес вдруг растворился в воздухе и взглядам зрителей под ярким магическим светом предстали две изящные женские фигуры в невесомых нарядах из широких лент.
    По слухам Ария и Кира писали для себя музыку сами. Возможно, именно это объясняло, откуда в их представлениях всегда было столько живой, чистой энергии. Сара ощущала, как при виде их движений её собственное тело наполняется лёгкостью. Позабыв о всяком стеснении, она завороженно следила за красивым танцем, улыбаясь как маленький ребёнок.
    Сара восхищалась ими с тех самых пор как увидела впервые. И даже несколько месяцев спустя это чувство оживало, когда она смотрела, как они танцуют.
    Когда музыка стихла, зрители взорвались аплодисментами. Девушки разошлись в противоположные стороны и изящно поклонились. А затем, не переставая слегка пританцовывать в такт новому ритму, вдруг... сошли со сцены.
    Казалось, что они просто решили пройтись рядом с фанатами, но было видно, что они не просто оказывают вежливость. Обе по очереди втянули на сцену несколько зрителей, делая призывные жесты другим игрокам.
    Когда на сцене оказалось около десятка человек, Ария и Кира встали среди них. Музыка сменила темп, начиная новый танец, девушки вскинули руки в характерном жесте и... окружающие начали танцевать вместе с ними! Без всякого труда вписываясь в ритм.
    Первые ряды тут же опустели – все ринулись на помост. И стоило кому-либо сделать шаг по доскам сцены, как он встраивался в танец, легко находя себе место.
    – Что за?.. – удивлённо произнесла Мари. – Это что, какой-то флешмоб?
    – Рисуются, – хмыкнул Эд. – Кодеры и их игрушки...
    Игроков на сцене становилось всё больше, гул толпы усиливался. Многие срывались со своих мест и спешили на сцену. Всем хотелось потанцевать со знаменитостями.
    Мари вскочила и схватила Сару за руку.
    – Ну что ты сидишь, балда, побежали!
    – Что ты?..
    Сара едва успела привстать, чтобы Мари не сорвала её с места как грузовик привязанную к бамперу собачонку. Оказавшись внизу, они вклинились в окружающую сцену массу игроков.
    – Прошу прощения... пропустите... мы проходим...
    Мари безжалостно работала локтями, проталкиваясь сквозь толпу. Саре показалось, что их просто задавят, но быстро поняла, что высокая сноровка помогает проскочить без проблем.
    В какой-то момент теснота пропала, и они выскочили прямо на сцену, оказавшись среди синхронно двигающихся игроков. Всё явно наслаждались развлечением, даже сквозь оглушающую музыку было слышно смех.
    Оказавшись в столь непосредственной близости от танца, Сара ощутила парализующую неуверенность. Возникло желание просто юркнуть назад, в надежде, что она сможет затеряться.
    Но не успела она обернуться, как Мари схватила её за руку и со смехом закружилась, отчётливо вплетаясь в узор общих движений. Сара сделала неловкий шаг, сгорая от стыда и ужаса, что вот-вот в кого-то врежется.
    Но внезапно мощное ощущение системной команды заставило её изящно скользнуть Мари на встречу и они крутнулись так, будто делали это уже сотню раз.
    Танцами управляла программа. Следовать системной команде было просто. Даже приятно. Тело двигалось легко и будто само по себе. Саре оставалось только наслаждаться ощущениями идеально отточенных движений. Ритм музыки прошивал тело насквозь, входя в самые кости.
    Игроки невольно образовали узор, в центре которого выполняли уникальные движения Ария и Кира. Окружающие реагировали на их действия с идеальной точностью.
    Похоже, зрителям такое шоу пришлось по нраву, с трибун раздавался радостный гул. Сара запоздало поняла, что находится на виду у сотен людей. Успокаивала только мысль что она здесь не одна.
    Внезапно музыка сменилась, и девушки приняли характерные стойки. Сара поняла, что пришло время их коронного номера, самого яркого представления, возможного только в виртуальной реальности. Художественное использование магии.
    Девушек окружил оранжевый и белый ореолы – Ария была магом огня, Кира магом льда. Языки пламени и снежные вихри будто танцевали вместе с ними.
    Среди игроков на сцене незаметно произошла ротация – дуэт смуглых красавиц оказался окружён исключительно игроками женского пола. Сара со смущением поняла, что стоит всего в трёх футах от своих кумиров, тёплая магия Арии отчётливо касалась её кожи.
    Поддержка застыла на мгновенье, окружив танцовщиц неподвижными фигурами. Огненные сполохи и потоки ледяной дымки сплелись в замысловатом узоре, а затем резко пропали. Девушки застыли.
    Сара, повинуясь импульсу системной команды, взметнула руки вверх, синхронно с другими игроками. И над ней взорвалось серебристое облако. Системные команды приняли на себя контроль над магией тоже.
    Окружающие начали двигаться вокруг зас