Серый Александр: другие произведения.

Миф. Глава третья

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:

Глава третья. Я не останусь одна!

    
    Предрассветные сумерки окрашивали лес густо серым. Длинные тени сплетались среди деревьев, заставляя даже невинные кусты выглядеть жуткими угловатыми чудищами.
    Идущим по лесу меченым оставалось только надеяться, что это действительно были просто кусты и тени.
    – Ну, ты что-нибудь видишь? – поинтересовалась Сара, опасливо оглядываясь вокруг. Ей казалось, что на них бросятся в любую минуту.
    – Если бы, – задумчиво отозвался Эдди. – Невидно ни хрена...
    – Сам виноват, – недовольно заявила эльфийка. – Ты же говорил, что сможешь взять след даже в сумерках. А теперь что? Мы ходим кругами!
    – Мы ходим кругами, чтобы я снова взял след? Сара, – наставительно ответил Эд. – Это нормальная тактика.
    Девушка недовольно чмыхнула носом. Они взяли запрос на помощь деревне и, когда они туда пришли, их отправили в лес. На поиски неизвестных монстров. Может Сару это пугало бы меньше, если бы след, по которому они шли сейчас, не был отмечен поначалу кровавыми пятнами.
    – Как ты думаешь, что там будет? – спросила Сара. – В смысле по квесту. Жители выглядели очень испуганными...
    – Тебя ведь не напугали те страшилки, которыми нас потчевали в деревне? – усмехнулся Эд.
    – Ты сам видел кровь! И коров действительно стало меньше, чем раньше. Или ты думаешь, что это ничего не значит?
    – Я думаю, что раз мы уже несколько недель качаем репутацию с Гильдией то нас, наконец, переводят на квесты посложнее.
    – Насколько сложнее? – Сару такая перспектива не прельщала.
    – Игра наверно просто отспавнила мобов потолще, может даже рейдовых.
    Сара издала несчастный стон. Она только-только освоилась с простыми противниками и никаких сложностей ей не хотелось.
    – Я удивляюсь, как этого не произошло раньше, – Эд явно не разделял её опаски. – Мы столько играем вместе, что нас давно должны были определить как временную группу.
    – Каким образом программа это узнает? – усомнилась Сара
    – Легко. Мы же всё время вместе, делаем одни и те же задания. – Эд вдруг пригнулся к земле: – Ага! Нашёл.
    – Хорошо, – неуверенно буркнула Сара. Может было бы лучше, если бы они потеряли след совсем.
    Они двинулись вглубь леса вдоль едва заметной цепочки нарушений в опавшей листве.
    – Что-то я не вижу энтузиазма, – поддел её Эдди. – Знай я тебя получше, я бы сказал, что ты напугана.
    – А с чего это ты такой веселый? – сердито ответила Сара. – Знай я тебя получше, то сказала бы, что ты опять сам не знаешь, во что ввязываешься!
    – Мне просто уже надоело таскаться по округе снова и снова собирая медвежьи задницы, – с лёгким раздражением сказал Эд.
    – Ты же говорил, что здесь не так уж плохо, – разочарованно произнесла Сара. – Мне казалось, ты не против...
    – Да, но нельзя же сидеть на одном месте до бесконечности. Тебе самой не скучно?
    – Нет! – сердито отрезала Сара. – Не вижу ничего плохого в том, чтобы не торопиться.
    – А ведь сама говорила, что хотела посмотреть на более сложный контент, – заметил Эдди.
    – Но... – Сара нервно попыталась придумать отговорку. – Я не... имела в виду не в этом смысле.
    Ей действительно было интересно посмотреть на то, чем ещё игроки занимаются в Мифе. Но смотреть и участвовать не одно и то же!
    – У меня же совсем нет опыта, – протянула она. – Только помру лишний раз...
    – Странно слышать после прошлого раза, – заметил Эд. – Ты отлично держишься в спарринге.
    Сара в ответ недовольно фыркнула.
    – Это потому что ты не сражаешься со мной в полную силу. – Она осеклась и подозрительно добавила: – Разве что ты тогда действительно хотел меня прибить.
    – Это была просто случайность, – отмахнулся Эд с возмутительным безразличием.
    Они отходили всё дальше от населённых мест, углубляясь в дикую территорию. Вскоре лес заметно поредел, и местность стала отчётливо подниматься. Эд указал куда-то между деревьями.
    – Похоже, мы пришли.
    Присмотревшись, Сара поняла, о чём он. В склоне чернело отверстие узкого тоннеля. След явно вёл сюда.
    Когда они подошли поближе, то стало видно, что этим выходом явно часто пользовались – вокруг было прилично натоптано.
    – Нам что, придётся идти туда? – спросила Сара, не скрывая жалобных ноток в голосе.
    – Ещё как, – отозвался Эдди. – Вот, амулеты.
    Он протянул Саре осветительный кристалл на цепочке.
    – Ты знал?! – возмутилась девушка.
    – Нет, – невозмутимо ответил Эд. – Я их всегда с собой ношу.
    Закрепив амулеты на одежде, они вошли в тоннель. За ним было помещение, достаточно высокое, чтобы не пригибать голову. К сожалению, на противоположном конце оказалось два прохода.
    – Даже не вздумай сказать «давай разделимся», – раздражённо произнесла Сара.
    – О чём ты? – усмехнулся Эд. – Это будет клише.
    Сара сердито ткнула его кулаком.
    – Я пойду первым.
    Эдди двинулся в правый проход, Сара пошла следом. Она старалась держать себя в руках, но чем дальше они заходили, тем страшнее ей становилось. В такой обстановке у них могут быть проблемы. В узких тоннеля невозможно развернуться, а ведь они оба привыкли сражаться на открытой местности.
    – Эдди, ты уверен, что узнаешь о них раньше, чем они о нас? – нервно прошептала Сара.
    – Ш-ш! У нас нет другого выхода, – отрезал Эд
    Сара едва слышно заскулила от безнадёги. Но прежде чем она успела сдаться и начать упрашивать Эда вернуться обратно, он вдруг остановился.
    – Прячь свет, – шепнул он.
    Сара послушно закрыла кристалл.
    – Я что-то слышу.
    Эд подвинулся, чтобы Сара смогла пройти поближе. За поворотом был вход в пещеру. Когда они погасили амулеты, то стало видно, что потолок и частично стены пещеры покрыты чем-то вроде лишайника, источающего бледный голубоватый свет.
    В центре виднелся тощий силуэт. Существо казалось человекоподобным, но передвигалось на четвереньках, не касаясь коленями земли. Оно явно не заметило вторжения и возилось с чем-то в углу пещеры.
    Эд сбросил лук и достал стрелу. Тетива хлопнула пугающе громко, и существо рухнуло на землю с пробитой головой.
    Меченые подошли поближе и достали кристаллы, чтобы осмотреть моба. Вблизи существо оказалось куда более отталкивающим, чем можно было предположить. Грязная морда мало чем напоминала лицо, зубы были кривыми и бесспорно заразными, вместо ногтей на пальцах красовались противные когти.
    – Ну и уродец, – прокомментировал Эд. – Сразу видно, что подземный жит...
    Прервавшись на полуслове, он схватил Сару и толкнул её за себя. Тварь примерившаяся схватить девушку сзади за горло вцепилась в Эда, издав злобный визг. Сара неловко упала на землю и с ужасом поняла, что из проходов появляются новые твари.
    Отпихнув ногой противника, Эд выхватил свой кроткий меч и полоснул тварь наотмашь. Веером брызнул кровь. Пещера наполнилась стрекочущими визгами мобов. Вторая тварь прыгнула прямо на Эда, но он, вместо того чтобы отступить, рванулся вперёд, всаживая клинок мобу в грудь. Другой моб рванул к нему, и Эд развернул насаженного противника, подставляя под удар его. В скорости он монстрам не уступал.
    К счастью, большая часть тварей нападала на Эдди, иначе Сару просто разорвали бы в клочья. Один из мобов, не дав девушке подняться, прыгнул на неё, стараясь прижать к полу и вцепиться в горло. Мощная волна холода заставила его застыть. Сара сбросила моба и поднялась. Тут же подскочила другая тварь, полоснув воздух когтями, девушка с трудом успела увернуться.
    Она попыталась прицелиться заклинанием, но системная команда заставила её дёрнуться сторону, не дав закончить. Прыгнувший на Сару моб плюхнулся рядом. Она попыталась отскочить, но моб с шипением вцепился ей ногу. Девушка пнула тварь по морде, вызвав злобный визг. Заметив движение краем глаза, она едва успела закрыться от косого взмаха когтями. Руку обожгло острой болью. Сара вскрикнула и панически ткнула в моба посохом. Из навершия вырвался белый поток, превратив моба в статую.
    Почувствовав, что её шею сжимают мёртвой хваткой, Сара панически вскрикнула. Точнее попыталась, прозвучал только сдавленный хрип. Она уронила посох и попыталась оторвать тощие пальцы от горла, но безуспешно. Тварь завалила её на землю и душила из всех сил. Боль от впившихся когтей становилась всё острее.
    Внезапно над ухом раздался тяжёлый удар и хватка ослабла. Сара судорожно рванулась в сторону, стараясь убраться подальше. Поспешно поднявшись, она обернулась. Тварь лежала на полу, в её голове торчал клинок.
    За спиной раздались шаги. Сара развернулась, испуганно отпрянув назад, но это был Эдди.
    – Тише, тише, – он поднял руки. – Всё в норме, они кончились.
    У прохода, где он дрался, твари лежали друг на друге большой кучей. Сара с трудом перевела дух.
    – Да... кажется, да...
    – Хотя нет, – поправился Эд, шагнув мимо неё.
    – Что?!
    Сара с ужасом обернулась, но он просто говорил о тех, кого она заморозила. Вырвав меч из моба, Эд по очереди прикончил оставшихся.
    Сара на дрожащих ногах подошла к стене пещеры и, прислонившись спиной, бессильно съехала на пол. Эд опустился перед ней на колено и вынул медикаменты.
    – Ты сильно ранена?
    – Нет... – Шея болела всё сильнее. – Я не знаю...
    – Ладно, дай-ка я посмотрю...
    Сара попыталась привстать, чтобы ему было удобнее, но резкий укол в руке заставил её вскрикнуть.
    – Сиди спокойно, – деловито приказал Эдди. – Нужно смазать обезболивающим.
    – Ага...
    Сара беспомощно шмыгнула носом. Она совершенно растерялась, стоило хоть немного её прижать. Вдруг в одном из проходов что-то двинулось и эльфийка испуганно вжалась в стену. Эд отдёрнул руки.
    – Успокойся всё в порядке, – сказал он как можно мягче.
    – Я... там что-то есть!..
    Парень обернулся, скользнув взглядом по темноте в тоннелях.
    – Тебе показалось.
    Он взял Сару за подбородок и приподнял ей голову.
    – Сиди смирно, всё хорошо.
    – Прости... – пролепетала девушка, чувствуя, как к горлу подкатывает комок.
    Она впервые получила такие сильные повреждения, и понятия не имела, что будет так больно. До этого они без труда справлялись с любым противником – Сара замораживала всех подряд, а Эдди не нужно было даже подходить, он бил без промаха.
    Эд аккуратно смазал ей раны на руке и шее. Боль действительно быстро ушла. Осталось только забинтовать.
    – Спасибо, – пробормотала Сара, поглаживая повязку на руке.
    Бинты на шее неприятно давили, но она могла потерпеть. Раны исчезнут через пару часов. Вдруг девушка спохватилась.
    – А как ты? Ты не ранен?
    – Нет, – отмахнулся Эдди. – Пара ушибов. Эти ублюдки довольно хилые.
    Девушка одарила его угрюмым взглядом, но Эд этого не заметил. Выудив из сумки бумажный пакетик, он высыпал содержимое в рот и запил из фляги.
    – Смесь трав, – уточнил он. – Ты не против?
    – Нет, конечно, нет.
    Хоть смесь технически принадлежала Саре, раз она собирала траву, она и не думала ему отказать. Расходные препараты они делили поровну, пользуясь ими при нужде.
    Эдди протянул руку, предлагая девушке встать.
    – Нужно двигаться дальше.
    – Что? – Сара взяла его за руку. – Но ведь...
    Эдди поднял её на ноги. К счастью, Сара уже пришла в себя и могла стоять, не опираясь о стену.
    – Может, не надо? – малодушно простонала она. – Мы ведь уже убили всех...
    – А что если есть ещё? – резонно предположил Эдди.
    – Об этом я и говорю... – пробормотала Сара.
    Ещё одной такой схватки она не перенесёт. Может, переживет, но не перенесёт. Эти твари и так были чертовски страшными, а она к тому же чуть не погибла.
    – Не бойся. Скорее всего, это была большая часть, – спокойно сказал Эд. – Если наткнёмся на других, это будет не проблема.
    Сара не чувствовала и десятой доли уверенности с которой он говорил. Но ей удалось подавить желание просто развернуться и рвануть к выходу.
    – Ладно...
    – Расслабься, я пойду первым.
    Они двинулись дальше. Проходы казались совершенно одинаковыми. Сара начала беспокоиться, как бы они не заблудились. Конечно, у них были возвратные кристаллы, но это штука дорогая, не хотелось бы тратить их в паре часов от поселения. Сара тоскливо подумала что, в крайнем случае, после смерти они и так окажутся в личке.
    Внезапно Эд резко встал, напугав Сару до чёртиков.
    – Что?.. Что там?! – панически прошептала она
    – Что-то блестит...
    Парень выхватил нож и поскрёб стену. Там действительно что-то поблескивало. Поддев предмет лезвием, Эдди выломил из стены что-то вроде большого камня.
    – Кажется, это самородок – сказал он, подбирая находку. – Похоже на чёрное железо.
    – Как же ты меня напугал! – раздражённо произнесла Сара, переведя дух. – Не делай так больше!
    – Что?
    – Не останавливайся так... – она запнулась, подбирая слова, – резко!
    – Ну уж простите меня, – с легкой усмешкой ответил Эд. – Нужно поискать ещё, может, найдём что-то интересное.
    – Ты же не собираешься здесь копаться? – возмущённо прошипела Сара.
    Перспектива провести в этих катакомбах на секунду больше, чем было необходимо, совсем её не прельщала.
    К сожалению, Эд, очевидно, ценил деньги выше её спокойствия, осматривая по пути каждую сомнительную деталь. Возможно, это и к лучшему – им удалось собрать немало самородков дорогой руды и даже парочку самоцветов. За это они и вправду выручат неплохую сумму, но Саре просто хотелось бы, чтоб они искали где-нибудь в другом месте.
    Спустя некоторое время и десяток развилок в туннелях они вышли в большой зал. Светящимся лишайник покрывал потолок так густо, что его свечение было заметным даже при свете кристаллов. В центре стояло что-то вроде кривого куста с изломанными ветками. Внутри сплетения отчётливо виднелись тусклые отблески, будто там плавали в воздухе осколки стекла.
    – Кажется, мы нашли сердце подземелья, – произнёс Эд.
    – Да... – протянула Сара, настороженно осматривая зал. На виски неприятно давило незнакомое ощущение.
    – Похоже, тогда действительно были все, – заметил парень.
    Они так и не наткнулись на других тварей, пока блуждали по тоннелям.
    – Надеюсь, ты прав.
    Эдди сделал шаг вперёд. Когда он опустил ногу, раздалось неприятное чавканье. Эд отпрянул.
    – Что это? – озадаченно произнесла Сара, присматриваясь к полу.
    Поверхность явно состояла из жидкой грязи. И казалось, что она медленно двигалась, будто покачиваясь на волнах. Эд достал меч и приподнял его, чтобы ткнуть в грязь, но передумал. Достал вместо него стрелу.
    – Дно не глубоко, – сказал он, прощупав грязь. – Можно пройти.
    Покрытая вязкой жижей стрела оправилась в тёмный угол.
    – Тебе не кажется, что этот... эти ветки – источник? – спросила Сара, указывая на основание «куста».
    Грязь под ним действительно вспучивалась влажным бугром, будто куст торчал из неё. Или она вытекала из куста.
    – Может быть... – задумчиво произнёс Эдди, затем хлопнул себя по ноге. – Знаешь что? Это, наверно, Трясина. Ну, в смысле, рейдовая зона.
    – Я... не совсем понимаю, – призналась Сара.
    – Я имею в виду, что это как-то связно с Трясиной. Там ведь сплошное болото и... Ты не читала лор про зоны?
    –Ммм... – протянула Сара. – Ты хочешь сказать, что это та грязь, которая...
    – ...покрывает окрестности Белых Башен. Да.
    – Но... что нам делать?
    – Наверно, нужно как-то уничтожить эту штуку.
    – Что?! Но это опасно!
    – Откуда ты знаешь? – отмахнулся Эдди. – Мне кажется, что нас послали сюда не за мобами, а за этой хреновиной. Я подойду.
    – Но!..
    Сара попыталась остановить Эда, но было поздно. Он осторожно двинулся к кусту в центре пещеры. Грязь тянулась за его ногами, неприятно чавкая, будто не желая отпускать.
    Эду удалось добраться к кусту без проблем. Он присмотрелся повнимательнее, заглянув сквозь ветки.
    – Здесь какой-то кристалл! – произнёс он, повысив голос. – Конечно, это всегда кристалл...
    – Ты что, собираешься взять его голыми руками?
    Похоже, именно это он и собирался сделать. Протянув руку сквозь ветки, Эдди сжал в кулаке испускающий тусклые блики камень. И без всякого сопротивления вынул его.
    – Ха, – озадачено произнёс парень, делая шаг назад. – Это было просто.
     В ответ на его слова с шелестом начал осыпаться потолок.
    – Упс.
    – Эдди, быстрее! – панически крикнула Сара.
    Эд рванулся к выходу, поскальзываясь на бегу. Казалось, что грязь стала ещё более липкой. Не исключено что упади он на землю, то не смог бы подняться. Уже почти у самого края он вдруг провалился в грязь по колено.
    – Чёрт!
    – Эдди!
    Сара схватила его за руки и потянула изо всех сил. Шелест осыпающейся земли нарастал. Эду удалось вырвать ноги из липкой дряни, и они оба рухнули на землю.
    – Быстрее!
    Эд мгновенно оказался на ногах и рывком поднял Сару. Они ринулись по коридору. Шелест перерос в глухой стук, своды осыпалась целыми сегментами прямо и них за спиной. Затхлый влажный воздух подталкивал их, создавая неслабое давление. Сара отчаянно отгоняла мысли о том, что они заблудились и сейчас несутся в какой-нибудь тупик.
     Игроки бежали изо всех сил. Чтобы обследовать коридоры понадобилось около часа, может чуть меньше. Но сейчас они выскочили в первую камеру всего за минуту. Сара ничему так не радовалась в жизни, как радовалась серому овалу выхода из этой дыры. Они вырвались наружу, и в следующую секунду проход в земле сомкнулся, выдав напоследок небольшой фонтан сырой земли.
    Меченые согнулись, пытаясь отдышаться.
    – Фух. – Эд перевёл, наконец, дыхание. – Это было весело, не так ли?
    Сара ответила пронзительным взглядом.
    – Ну, же не будь такой букой, – добродушно ответил Эдди.
    Он подошёл к тоннелю, с интересом осматривая остатки прохода.
    – А знаешь, что? Я думаю, всё это сделано, чтобы убить двух зайцев.
    – Ага, – буркнула Сара. – Нас.
    – Спорю, что там и следа не осталось от этих тоннелей, – проложил Эд, не обратив внимания.
    – В смысле?
    Эд развернулся к ней и ткнул пальцем за спину
    – Так игра подтирает свои инстансы1. Ты ведь в курсе, что программа затирает несанкционированные действия игроков? Типа ты копаешь шахту, потом приходишь, а шахта «обрушилась», – он изобразил пальцами кавычки. – Это то же самое.
    Сара покачала головой, и устало заметила:
    – У тебя странные интересы Эдди.
    – Ну, это в некотором роде профессиональное.
    В деревню они вернулись уже когда солнце начало припекать. Поселение было небольшим, заметно меньше стартовой деревни, здесь даже не было святилища. Добираться сюда игрокам приходилось своим ходом.
    Жители провожали меченых смешанными взглядами – с опаской, с радостью, с интересом. Игроки направились к дому старосты. Тот вышел, не дожидаясь стука в дверь, возможно, увидел их в окно. Когда он подошёл к игрокам, на его лице читалась откровенная тревога.
    Узнав, что они вернулись с успехом, меченых усадили за стол, на котором мгновенно появилась еда. Это было не лишним, после прогулки по лесу Сара почувствовала, что ей нужно подкрепиться.
    Выслушав их рассказ, староста оказался испуган ещё больше.
    – Вам необходимо отправиться в город, – категорически заявил он. – Я дам вам письмо для главы Гильдии. Отдайте ему вместе осквернённым кристаллом.
    – Но ведь... Всё закончилась, так? – неуверенно спросила Сара
    – Закончилось? – недобро усмехнулся староста. – Боюсь, это никогда не закончится, юная защитница. Прислужники Трясины давно не заходили так далеко на юг. Я опасаюсь за своих людей.
    Сара уже привыкла к тому, как реалистично выглядели НПС в это игре, но сейчас её снова пробрало. Напряжение, казалось, висело в воздухе. Впрочем, это явно не действовало на Эдди, он был спокоен как всегда. Даже слегка равнодушен.
    Получив письмо от старосты, меченые забрали своих лошадей с постоялого двора. Хозяин сам вывел животных и даже не взял с защитников ни монеты. Забравшись в седла, они двинулись в город.
    – Меня всё ещё поражает, что ездить верхом в Мифе так легко, – сказал Эдди. – Может они блокируют болевые ощущения на заднице? Я слышал, что ездить верхом с непривычки настоящая пытка.
    – Я бы не сказала, что это так просто... – сдавленно ответила Сара.
    – Только не говори, что ты всё ещё боишься, – с лёгкой насмешкой сказа Эд. – От настоящих лошадей ты, наверно, в обморок падаешь.
    – Я лучше управляюсь с растениями, чем с животными, – отрезала Сара.
    – Серьёзно?
    – Растения хотя бы не кусаются!
    – Это смотря чем их поливать...
    – Слушай, Эдди... – неуверенно произнесла Сара. – Ты думаешь, всё будет хорошо? В деревне, я имею в виду.
    – Да что с ними сделается? – отмахнулся Эд. – Ты же не думаешь, что их сметёт с лица земли орда монстров?
    Именно так Сара и думала, хоть это действительно казалось немного глупым. В конце концов, это же игра, окружение здесь подчинялось одной системе.
    – Но... – попыталась оправдаться Сара. – Всё было так серьёзно...
    – Я считаю, что это просто сценарий. Скорее всего, игра подталкивает нас поближе к рейдовым областям. Спорю, что от главы мы получим задание чесать куда-нибудь поближе к Трясине. Интересно, почему именно к Трясине?.. У Чащи что ли места тоже забиты?..
    – Так значит, мы больше не вернёмся? – расстроенно спросила Сара. – Я привыкла к этой деревне... И чернотрав здесь растёт густо...
    – Не мели чепухи, – отмахнулся Эдди. – Просто в Гильдии нам, скорее всего, скажут, что работы нет. Или просто реже будет попадаться... В любом случае, всегда есть запросы от жителей. Да и просто покрутиться в местности никто не запретит.
    – Вот как...
    Эльфийка слегка улыбнулась. Эти новости пришлись ей по душе.
    – Кстати, Сара, ты уже решила на счёт второй спецы?
    Простой вопрос Эда застал девушку врасплох.
    – Эмм...
    – Ну всё с тобой ясно, – вздохнул Эдди.
    – Но я...
    Сара растерянно замолкла. Эд давно предупреждал ее, что стоит подумать по поводу второй специализации в магии. Но Сара, будучи человеком совершенно инертным, разумеется, так ничего и не сделала.
    – Знаешь, раз уж мы закончили с уровнем новичков, тебе пора уже определиться, чтобы начать привыкать к стилю, – заметил Эдди.
    Он был совершенно прав. Но Сара понятия не имела что ей выбрать
    – Ну, я смотрела гайды2... и на сайтах тоже, но... – беспомощно пролепетала эльфийка.
    Она и сама не знала, почему ей так тяжело выбрать, но она сильно боялась ошибиться. Вдруг она схватится за что-нибудь, что не сможет освоить? Ей не хотелось создавать проблему из своей глупости.
    – Тебе просто нужно решить, что ты хочешь делать в группе, – сказал Эдди. – В принципе, любой тип персонажа играбельный, но если ты не хочешь перекачивать спецу, то стоит сразу выбрать какую роль ты возьмёшь.
    – Я... – Сара вздохнула и подавленно призналась: – Честно говоря, я не имею понятия. Я...
    Никогда не умела принимать решения. Стоило бы просто сказать Эду прямо, но это было слишком стыдно. Она и так выглядит жалкой.
    – Хм... Может, если бы мы играли с группой побольше, у тебя был бы наглядный пример, – заметил Эдди.
    Сара не ответила. Она иногда думала о том, как это будет, играть в большой группе. Как играли Мария и Джефри. Она хотела спросить Мари, но постеснялась – кто знает, что бы та подумала от таких вопросов.
    С другой стороны, Сара всегда обрывала себя, вспоминая, что она ни разу не мастер в игре. С её навыками она будет только мешаться у всех под ногами. Ей удаётся помогать Эду только потому, что он терпит её неуклюжесть.
    – Я... пыталась смотреть на форумах, но там такой бардак, – попыталась увильнуть Сара.
    – Ну, это нормально, – ответил Эдди. – Чего ты хочешь от задротов?
    – Но иногда даже непонятно о чём они спорят, – пожаловалась девушка. – Я пыталась понять, чем отличаются стили, но в обсуждении всё обычно сводится к «ятебясделаю» и поэтому...
    – Лучше бы ты посмотрела видео на Джитубе, – наставительно поднял палец Эд.
    – А!.. Я... не догадалась, – призналась Сара.
    Эд был прав. Вместо того, чтобы копаться в разборках игроков, она могла просто посмотреть видеогайды. Она об этом даже не подумала.
    – Да и выбирать-то тебе особо нечего, – сказал Эд. – Вторичных всего три.
    – Да, да, – устало ответила Сара. – Фрост, брейкер и слоу.
    – Правильно, Вода, Земля и Воздух. И, что такого сложного?
    – Но что они делают? – с раздражением ответила Сара. – Должна же я знать, как работает двойная магия?
    – По-моему, ты просто пытаешься отвертеться, – подозрительно произнёс Эд, заставив Сару незаметно вздрогнуть. – Они делают именно то, что делают. Фрост морозит, брейкер ломает, слоу замедляет.
    – Может, тебе стоит играть магом, – недовольно буркнула девушка.
    – Как я и сказал, тебе просто нужно решить, что делать в группе.
    – Но мы же не в группе, – понуро ответила Сара, понимая, что просто упрямится.
    Сколько бы они не думала о своей роли, все, что ей приходило в голову, это просто помогать Эду. Ей нравилось играть вместе с ним и хотелось быть полезной. Вот и всё.
    – Может, тебе, тогда, стоит просто взять Воду, – предложил Эд. – Фростом можно играть и соло, и в группе, насколько я знаю. Это как бы универсальный билд между брейкером и слоу.
    – Ты думаешь? – воодушевилась Сара.
    – Ну, раз ты не можешь выбрать как нормальные люди, тебе стоит попробовать всё подряд, – немного колко ответил Эдди.
    – Может и стоит, – сердито заявила Сара.
    На самом деле ей стало легче из-за его предложения. Так у неё появилось хоть какое-то решение.
    В город они добрались через несколько часов, ближе к полудню. За воротами как всегда было весьма оживлённо. Сдав лошадей в конюшни Гильдии, меченые отправились на доклад к главе.
    Эд оказался прав. Приняв письмо и кристалл глава заявил, что они достаточно проявили себя на службе королевства и теперь им следует отправляться к ближайшему фронтиру. Им выдали рекомендательные письма, которые можно было предъявить коменданту любого форта на границах с владениями Падших для доступа к оружейным.
    – Думаешь, нам действительно не дадут больше здесь работы? – поинтересовалась Сара на выходе. – Я не хочу уходить из Ламари...
    – С чего ты так зациклилась на уходе? – удивился Эд. – Вернуться-то ты можешь в любой момент, хоть живи здесь. Святилище-то...
    – Верно, – Сара улыбнулась. – Прости, наверно это из-за того что плохой случился день.
    – Плохой? Что ты несёшь, это отличный день! – Эд потряс сумкой. – Когда выложим всё на аукцион... Кстати, давай-ка разделимся. Пока я буду возиться с продажей, ты успеешь сходить в гильдию... Что?
    Несчастное лицо Сары заставило Эда удивлённо нахмуриться.
    – Это... просто... – кисло протянула Сара. – Не хочу идти туда одна.
    – Но ты же уже была там... – непонимающе сказал Эд.
    – Вот именно, – заявила эльфийка. – И больше не хочу. Там все такие...
    Она запнулась, подбирая слова. Эд скептически приподнял бровь.
    – Я понимаю, что девочка из мегаполиса может бояться лошадей, но...
    – Знаешь что, пошли сам посмотришь! – вспылила Сара, хватая его за руку.
    – Ладно, ладно. – Эд послушно двинулся следом. – Поведу как маленькую.
    Сара резко его отпустила, смущённо краснея. Они двинулись к отделению Ордена магов.
    – Кстати, а как вообще берут вторую спецу? – поинтересовался Эдди.
    – В мануале написано, что во второй круг магии посвящают высшие маги, главы городских магических гильдий и смотрители в Средоточиях стихий.
    – А в чём разница?
    – Честно говоря, я не знаю, – признала Сара. – Но Средоточия находятся в каких-то храмах, вдалеке от городов.
    Как ни странно, но здание Ордена не отличалось от окружающих строений, за исключением странных узоров на дверях и оконных рамах. О том, что это гильдия магов, сообщала железная табличка.
    Как только они вошли, Эду стало ясно, почему Сара так нервничала из-за этого места. Атмосфера была весьма тяжёлой и какой-то неприступной. В просторном холле стояло несколько человек, судя по всему неписи. Некоторые говорили, разбившись на пары, другие ждали со скучающим раздражением на лицах. Через зал прошло несколько игроков, и даже у них был этот раздражённо-занятый вид.
    Эд огляделся и обратился к Саре:
    – Ну, что теперь?
    Девушка неуверенно посмотрела в сторону. Там за столом, напоминающим конторский, сидел мужчина средних лет, НПС, судя по всему. Он что-то деловито переписывал из одного журнала в другой. Подтолкнув Сару вперёд, Эд подошёл к столу.
    – Позвольте вас отвлечь, – неприятным голосом обратился к служащему Эд.
    Тот поднял голову.
    – Да? – в тон игроку ответил непись.
    Эдди посмотрел на Сару и кивнул на служащего, недвусмысленно давая знак говорить. Девушка собрала волю в кулак.
    – Я... Хочу взять вторую специализацию. – Её голос даже не дрожал
    – В таком случае позвольте вашу бумагу, – прохладно ответил служащий.
    – Что? – опешила Сара.
    – Грамоту Ордена, мисс.
    – Но... – Сара запнулась.
    – Почему бы вам не просветить нас по порядку, – предложил Эдди. – Что нужно для обучения магии?
    НПС раздражённо поджал губы, но ответил:
    – Чтобы обучиться второму уровню, необходимо оплатить членство в Ордене магов.
    – А!.. – спохватилась Сара и понурилась. – Я совершенно забыла...
    – Если желаете, то я могу выдать вам грамоту прямо сейчас, – ответил служащий. – Просто предъявите сумму.
    – И сколько? – вмешался Эдди
    – Сто золотых.
    – Сто, – ровно повторил Эд. – И это только за обучение?
    – Разумеется, нет. Кроме обучения, гильдия также предоставляет своим членам доступ к телепортации и лабораториям.
    – Это звучит... – Эд помедлил, – необязательно.
    Сара закусила губу. Подобные преимущества были для них фактически бесполезны. А сто золотых это почти половина их денег.
    – Это единственный способ обучиться? – спросил Эд
    – В гильдии? Нет. Членам гвардии так же полагается бесплатный доступ.
    Эд невольно фыркнул, вызывав у непися неприятный взгляд.
    – Что-то не так?
    – Просто подумал, как сложно будет вырасти до гвардии без второй специализации. Очень... ограничивающе. Это всё? Или грамота или гвардия?
    – Боюсь, что да. Если это вам не подходит, то остаётся только паломничество.
    Эд приподнял бровь.
    – Прошу прощения?
    – В средоточие выбранной вами сферы, – уточнил служащий. – Вы можете узнать их местоположение на любой подробной карте королевства.
    Служащий вернулся к своему занятию давая понять, что разговор окончен.
    – На карте, да?.. – задумчиво произнёс Эдди и навис над служащим. – Как на счёт Святилища Воды? Где оно?
    Служитель прервался, чтобы одарить надоедливого меченого неприязненным взглядом и холодно произнёс:
    – Несколько часов пути от города. Через восточные ворота.
    – Благодарю, – так же холодно ответил Эд.
    Когда они вышли из здания, Сара не удержалась и передёрнула плечами. На улице было даже как-то теплее, не смотря на прохладный ветер с моря.
    – Бррр... я же тебе говорила, – пожаловалась она.
    – Ничего особенного, – рассеянно отмахнулся Эд. – Не хуже чем коммунальная служба. Ну что, пошли?
    – Да... – согласилась Сара, но спохватилась. – Нет! Сначала на аукцион. Не будешь же ты таскать всё с собой.
    – Да ладно... – начал Эд, но Сара уже потянула его за собой.
    – Ну уж нет! Ты опять забудешь.
    Разобравшись с торговлей, они отправились к Святилищу. Запоздало сообразив, что дорогу можно было узнать у стражников города, Эдди расспросил одного. Оказалось, что служащий не соврал – Святилище Воды действительно было совсем недалеко от Ламари. Стражник даже описал, как до него добраться, и куда подробнее, чем непись гильдии.
    Южный берег королевства был весьма обрывистым почти на всём протяжении. Дорога бежала чуть в отдалении от утёсов, периодически спускаясь к небольшим симпатичным рыбацким поселкам, расположенным в самых удобных бухтах.
    Красивые песчаные пляжи приветливо блестели на солнце, но Сара не рискнула просить задержаться. Им пришлось бы сделать крюк, возвращаясь на тракт.
    Как им и обещали, часа через два пути обнаружился указатель с надписью «Святилище Белого Моря». Тропа уводила с дороги, спускаясь вниз по крутым уступам. На самых сомнительных участках для удобства были вырублены лестницы с широкими ступенями.
     Спуск окончился на небольшой площадке в полусотне футов над землёй. А точнее над острыми прибрежными скалами. Откуда-то со стороны доносился отчётливый шум льющейся воды.
    Вход в храм располагался прямо в стене обрыва, массивная каменная арка. Крепкие мужчины в незнакомых доспехах оказались стражей. Выяснив, что их привело, стражи выделили меченым провожатого.
    Святилище находилось в устье реки. Хотя, скорее, под ним. В пустотах под высоким водопадом располагался целый комплекс. Почти не обработанные гроты соединялись вырубленными внутри скалы переходами с просторными залами.
    Собственно, Святилище само было водопадом. Во всех помещения множество декоративных террас и желобов создавали настоящий лабиринт из водяных потоков. Свет проникал сквозь многочисленные щели и трещины в стенах и потолках. Воздух здесь был очень влажным, но удивительно свежим, чуть прохладным.
    Людей в храме было немного, в основном НПС. Но Сара заметила несколько игроков. Те под присмотром служащих тренировались на сухих террасах. Один игрок управлял льдом, но другой, к удивлению Сары, тренировался, по всей видимости... плавить камни. Эд предположил, что это игрок с Огнём в качестве основной сферы, его магия была как-то связана с эрозией.
    Когда они вошли в глубину комплекса, то оказались в просторной пещере с... отличным видом на море. Одну стену ей заменял невероятно гладкий поток воды, напоминающий стекло. Поток почти бесшумно лился с большой высоты в тёмное озеро внизу. Провожавший их стражник сказал подождать и скрылся в одном из проходов. Вскоре он показался оттуда с пожилой женщиной.
    – Это ты желаешь обрести власть над Водой? – мягко обратилась она к Саре.
    – Да, – немного неуверенно ответила девушка.
    Женщина сделал жест, приглашая следовать за ней.
    – Идём. Пусть твой спутник побудет здесь.
    Сара метнула на Эдди неуверенный взгляд, но тот отмахнулся.
    – Я подожду, иди.
    Женщина провела эльфийку по нескольким коридорам, и они оказались в помещение с глубокой выемкой в полу, наполненной водой.
    – Давай посмотрим, сможешь ли ты справиться с посвящением.
    От этих слов у Сары ёкнуло внутри. Вот и приехали, она точно напортачит.
    – Я знаю, что твоя сфера Холод, – произнесла наставница и указала на небольшой бассейн. – Заморозь как можно больше воды в этой чаше.
    Сара судорожно сглотнула и прицелилась по воде, стараясь сделать атакующую зону как можно шире. К счастью, она уже пробовала нечто подобное, когда была в гильдии. Хоть опыт тренировки с инструктором магов был чем-то, что Саре хотелось вспоминать пореже, но основы она выучила.
    Повинуясь системной команде, Сара изящно прогнулась, будто отталкивая что-то от себя. Мощный поток холода ударил в воду, раздался громкий хруст. В чаше образовался массивный кусок сплошного льда.
    – Очень хорошо, – одобрительно сказала наставница. – Ты определённо готова. Идём.
    Сара поспешила за женщиной, стараясь не радоваться слишком сильно. Вдруг что-то случится.
    Они отправились куда-то вглубь комплекса, поднимаясь всё выше. Повсюду их окружало журчание, иногда в стенах появлялись целые системы из желобов и запруд, наполненные чистой прозрачной водой.
    Поднявшись по крутой винтовой лестнице, они оказались в высоком просторном каменном гроте. Он казался естественным образованием, но что-то в нем было странным, как будто отдельные части стен и потолка были обработаны. Помещение выглядело абсолютно симметричным.
    Они стояли на площадке окружённой водой. В её центре находилась большая каменная чаша. С потолка стекала струя воды. Совершенно беззвучно вода входила в чашу и, изливаясь по маленьким желобкам, уходила в окружающее озеро.
     Наставница подвела девушку ближе.
    – Опусти руки в чашу.
     Сара послушно опустила руки в воду. На секунду её кожу обожгло холодом. Затем она с опаской поняла, что её пальцы покрываются слоем льда. Сара вынула руки из воды, глядя как прозрачная корка трескается и исчезает.
    – Теперь ты владеешь магией льда, – в голосе женщины звучали торжественные нотки. – Управляя Водой, дабы придать ей форму, и сферой Холода, что сделает её твёрдой, ты сможешь создать прочный лёд. Повинуясь твоей воле, он обратится в сотни острых клинков, либо в неразрушимые оковы.
    Сара судорожно сглотнула. Теперь она стала тем, кого называли «фрост».
    Следующие несколько часов она провела, тренируясь использовать свои новые способности. Это было не обязательно, она могла уйти в любой момент, но, поколебавшись, Сара решила, что ей лучше будет пройти весь курс до конца.
    Тем более, что Эдди был не против, а совсем наоборот, даже подбодрил её. Он устроился недалеко от террасы, наблюдая за тренировкой. Сначала Сара смущалась, но потом увлеклась упражнениями и перерастала обращать внимание.
     К её удивлению, оказалось, что наставники в святилищах обучают не только управлению новым заклинаниями, но и трём основным формам прицеливания. К сожалению, их она уже знала благодаря своим тренировкам в гильдии. Соберись она взять вторую специализацию раньше, им не пришлось бы платить за обучение.
    Управление льдом оказалось даже интереснее, чем выглядело со стороны. Маги льда не просто создавали лёд, они так же могли управлять водой отдельно. Хоть явных преимуществ это и не приносило – лёд был попросту эффективнее в бою. Но Сара всё равно постаралась запомнить все, что ей показала наставница.
    Ещё она обнаружила, что льдом целиться не обязательно, можно было создать снаряд рядом с собой, а потом метнуть его в цель «импульсом». С холодом она могла использовать только «поток».
    Сейчас, месяц спустя, магия слушалась намного лучше, чем в первый раз. Прицельная система стала совершенно понятной, насколько это было возможно без графического интерфейса, конечно. И, к своему восторгу, Сара поняла, что может даже слегка модифицировать контроль. При создании льда, ей приходилось управлять его конечной формой.
    Это было сложно, и даже простые ледяные оковы выходили кривыми. Но использование новых заклинаний всё равно наполняло её почти детской радостью.
    В конце концов, наставница заявила, что Сара освоилась с магией и в дальнейшем ей придётся учиться самой. Когда Сара поднялась с террасы, Эдди уже её ждал.
    – Вижу, тебе понравилось, – сказал он, передавая девушке её вещи.
    – Ещё как понравилось! – радостно отозвалась Сара. – Я... это так весело! Я даже понятия я не имела! Смотри...
    Сара подняла руки, намереваясь продемонстрировать прямо сейчас, но Эд их удержал.
    – Я и так видел. Как на счёт твоего духа? Ещё не хватало, чтобы ты тут в обморок грохнулась.
    – Ладно...
    Они покинули храм и двинулись к дороге. Когда они уже забрались наверх, Эд заметил, что Сара всё время отстаёт и покосился через плечо.
    – Что ты там?..
    Девушка сосредоточенно смотрела на свою ладонь. Над ней кружилась призрачная дымка.
    – Играешься? – поинтересовался Эдди.
    – Да.
    Дымка оформилась в нечто странное, но затем рассеялась.
    – Не получается... – недовольно пропыхтела Сара.
    – Что ты пытаешься сделать?
    Сара покраснела.
    – Медведя...
    – Фигурку что ли? – с усмешкой спросил Эд.
    – Я думала, получится... – расстроенно ответила Сара.
    – Вообще-то, управление формой закрыто по уровню навыка, насколько я знаю, – заметил Эд.
    – То есть мне нужно тренироваться?
    – Ну да. Через некоторое время должно получаться лучше. Как насчёт боевых заклинаний?
    – Давай попробую, – произнесла Сара с удивительным для неё энтузиазмом.
    Девушка щедро прицелилась по земле и ударила новой магией. Трава покрылась льдом, но каким-то неубедительным и хрупким.
    – Может, нужно вложить больше силы, – разочарованно протянула Сара.
    – Думаю, нужно просто покачать магию, – ответил Эдди. – Ты же не надеялась, что будет всё и сразу? Это ММО, Сара.
    – Я просто хотела, чтобы... ну знаешь. Сразу использовать лёд.
    – Ну, мы можем потренироваться, – многозначительно предложил Эдди. – Пошли через лес?
    – Ага, – радостно кивнула девушка.
    Идея оправдала себя не до конца. Им пришлось немало побродить, прежде чем игра соизволила отспавнить хотя бы парочку волков. Простым взмахом руки Сара превратила их в ледяные статуи. Противники малого размера не составляли особых проблем.
    Новые способности дарили удивительное ощущение уверенности, заставляя Сару задуматься, какого чёрта она так тянула. Нужно было сразу брать специализацию, как только у них появилась возможность. Хоть ей казалось, что она поступает правильно, откладывая решение в поисках какого-то единственно верного способа, но теперь стало ясно, что она просто лишала себя веселья.
    Они почти добрались о города, когда Эдди заметил невдалеке крупного оленя. В отличие от настоящего животного, этот не стал убегать, даже когда они явно оказались в зоне его видимости, и продолжал мирно щипать светлую листву с верхушек каких-то кустов.
    – Какой красавец, – прокомментировал парень, доставая стрелу.
    – Ты что! – Сара схватила его за руку. – Зачем он нам?
    – Продать, – удивлённо ответил Эдди. – За тушу неплохо дадут на рынке, и до города совсем недалеко.
    – Но ведь... жалко же... – понурилась девушка.
    – Эй, если не мы, то кто-нибудь ещё, – резонно заметил Эдди.
    Но стоило ему натянуть лук, как чуть в стороне от них сквозь листву с шелестом что-то упало. Этого оказалось уже многовато, и зверь рванулся прочь со всех ног.
    – Сара, давай!
    Игроки ринулись следом. Сара отчаянно пыталась прицелиться по оленю, но тот вилял слишком сильно. В погоне они проломились сквозь кусты вслед за животным.
    И резко остановились.
    На небольшой поляне были люди. Двое парней недружелюбно направляли на меченых обнажённые мечи. Рядом с ними на земле лежала молодая девушка.
    – Эхей, полегче ребята, – Эд поднял руки.
    Сара привычно встала за ним.
    – Что за... – буркнул один из парней. – Вы ещё кто?
    – Просто проходим мимо, – ответил Эд. – Видали оленя?..
    Этого ответа, казалось, было достаточно. Парни развернулись к лежащей девушке.
    – Ладно, кончаем с ней и сваливаем, – сказал второй.
    – Эдди... – шепнула Сара, потянув друга за рукав. – Смотри...
    Она указала в сторону. Недалеко от парней и девушки лежали на земле двое мёртвых мужчин. Их явно убили только что.
    Девушка зашевелилась и со стоном попыталась встать, но не смогла удержаться на руках. Игрок резко размахнулся мечом, целясь рубануть её по шее.
    – Нет!
    Сара рванулась вперед, выставив перед собой руки. Игроки одарили её удивлёнными взглядами.
    – Шли бы вы по своим делам, – недружелюбно посоветовал первый игрок.
    – Но вы хотите её убить! – в сердцах воскликнула Сара.
    – И?
    – Может, просветите нас, что здесь происходит? – дружелюбно попросил Эд, но в его голосе слышались неприятные нотки.
    – А что по-твоему? Квест, ничего особенного, – ответил первый игрок.
    – Игроки, – констатировал Эд. – И что это за квест, с убийством детей?
    – Разборки среди знати, – ответил второй. – Репутация, видишь ли.
    – Но она же... – вмешалась Сара. – Вы что, просто так её убьете?
    – Просто так? – усмехнулся первый. – Да ты хоть знаешь, кто её охранял?
    – Но это же...
    – Эй, мы делаем что нужно, – ответил второй. – Как мы и сказали, ничего личного.
    – Ясно, ясно, – покивал Эд, небрежно доставая нож.
    Игрок успел только раскрыть рот, когда клинок вонзился ему в горло. С хрипением тот повалился на землю. Второй мгновенно принял стойку, но его уже окутала прозрачная дымка, мгновенно обратившаяся в лёд. Игрок оказался обездвижен ниже плеч.
    – Какого хера вы творите?! – заорал он.
    – Нехорошо убивать детей, – назидательно произнёс Эд.
    Первый игрок исчез во вспышке, но Эдди успел взяться за рукоять ножа, так что тот остался у него в руках.
    – Какое ваше дело, ублюдки? – продолжал обижаться игрок. – Вам жопа, ты понял?
    – Кончай его, наверно, – обратился Эд к Саре, кивнув на игрока.
    – Но... – замешкалась та. – Я не знаю...
    Игрок хотел что-то сказать, но ему в глаз воткнулся брошенный нож, заставив Сару вздрогнуть. От таких повреждений игрок исчез сразу, оковы опали на землю грудой осколков и начали быстро испаряться.
    Сара подошла к девушке и осторожно перевернула её на спину. Та открыла глаза и испуганно дернулась, вырываясь из рук. В её взгляде читался ужас.
    Эд был прав, она и вправду выглядела совсем ещё ребёнком. Казалась чуть старше из-за копны длинных и пушистых светлых волос. Это была молоденькая эльфийка, из-под мягких локонов выглядывали длинные острые ушки. Тёмные раскосые голубые глаза были по-детски большими.
    – Не бойся, мы тебя не обидим, – попыталась успокоить её Сара.
    – Вы... вы... не они?.. – сбивчиво произнесла девочка.
    – Нет, определённо не они, – категорично заявил Эд.
    – Эдди! – шикнула на него Сара. – Ты её пугаешь! Ты сильно ранена?
    Девочка покачала головой.
    – Нет... Я просто упала...
    Сара помогла девочке подняться, а когда попыталась отстраниться, то обнаружила, что спасённая явно не хочет её отпускать. Сара приобняла девочку, стараясь успокоить, бедняжку заметно трясло.
    – Шшш... всё хорошо, – мягко произнесла Сара. – Давай мы... отведём тебя домой.
    – Ага... – Девочка одарила её благодарным взглядом
    – Как тебя зовут, милая? – спросил Эд.
    – Лита. Вы правда вернёте меня домой? – в голосе юной эльфийки отчётливо слышалась слёзы.
    – Конечно, – заверил её Эд. – Просто скажи, где.
    – Я живу в доме на холме, в Верхнем городе
    – В доме на холме, ясно. Идём.
    Эдди сделал жест следовать за ним. Сара взяла девушку за руку и повела за собой, стараясь, что бы та не увидела тела мёртвых охранников.
    Когда они добрались до города, Лита уже практически успокоилась, но всё равно старалась держаться поближе к Шэдоу и почти не отпускала её руку. В Верхнем городе девочка несколько оживилась и уверенно повела их за собой. Через пару минут они были на месте.
    – Это и есть твой дом? – ошарашенно спросил Эд.
    Глухая стена с несколькими узкими окнами выглядела совсем неинтересно. Богатые поместья в Ламари были выполнены в стиле римской виллы, с глухим фасадом, возведённые вокруг просторного внутреннего двора. Внешний вид говорил немного, куда важнее была площадь владений. И стена тянулась в обе стороны, занимая почти всю улицу.
    Они стояли перед воротами резиденции губернатора Ламари.
    – Да, – радостно ответила Лита. – Мой папа – дворянин!
    – Ты... и не говори.
    Над невысоким крыльцом, украшенным парой колонн с замысловатым орнаментом, возвышались массивные двойные двери. Оставив провожатых, Лита по-хозяйски взбежала по ступенькам и потянула на себя тяжёлые створки, с пыхтением упираясь ногами в пол.
    – Давай-ка я помогу.
    Эд взялся за стальные кольца и без труда распахнул двери. Девочка поспешно скользнула в тень холла. Меченые переглянулись. Вламываться вот так к власть предержащим в Мифе было чревато последствиями, игра не поощряла лишнего самоуправства. С другой стороны, они здесь не просто так.
    – Придётся идти, – констатировал Эд.
    – Да... не можем же мы её просто оставить, – согласилась Сара.
    Они вошли в здание. Сразу было видно, что это дом в Верхнем городе. Просторное светлое помещение украшало множество живой зелени в пёстрых горшках, стены покрывали цветастые гобелены и ковры. Пол был выложен трёхцветной концентрической мозаикой. В дальней части помещения находились двойные двери, куда легче входных, стеклянные в верней части. Очевидно, вход во внутренний двор. В прохладном воздухе витали ароматы пряностей и цветов.
    На противоположном конце холла стояла Лита, окружённая людьми. Несколько слуг и вооружённых стражей.
    – ...а потом меня спасли защитники! Вот они.
    Лита указала на вошедших игроков. Неписи повернулись к ним и Сара машинально попятилась, прячась за спину Эда.
    Мужчина в доспехах с гербом города опустился перед Литой на колено
    – Мисс, вам нужно немедленно отправиться в вашу комнату.
    – Но ведь... – Девочка метнула жалобный взгляд на Сару.
    – Он прав, – произнесла та как можно убедительнее. – Тебе нужно отдохнуть и упокоиться.
    – Ладно... – протянула девочка. – Но... ты придёшь потом?
    – Эмм... – вопрос застал Сару врасплох. – Я... не знаю.
    – Мисс, для начала нам нужно обеспечить вашу безопасность, – серьёзно сказал стражник.
    Он поднялся и кивнул женщине в одежде служанки. Та взяла девочку за руку и Лита неохотно пошла следом.
    – Леди Литария говорит, что вы спасли её от разбойников, – обратился стражник к меченым.
    – Это верно... капитан, – ответил Эдди, заметив знаки различия на броне.
    – Губернатор пожелает услышать всё непосредственно от вас, – сообщил капитан тоном, не терпящим возражений. – Следуйте за мной.
    Двое стражников ненавязчиво пристроились сзади, образуя эскорт. Меченых провели по просторным коридорам вглубь резиденции.
    – Что происходит? – шепнула Сара
    – Кто знает? – ответил Эд. – Мы явно влезли в чужой сценарий...
    – И что теперь будет? – Эта ситуация заставляла девушку нервничать.
    – Будем надеяться, что разработчики предусмотрели всё.
    Они быстро достигли высоких двойных дверей в дальней части поместья. Капитан, скомандовав ожидать, скрылся за ними.
    Сара оглянулась. Они стояли в открытой галерее с видом на сад во внутреннем дворе. Девушка с удивлением заметила, что кроме декоративных клумб там было несколько участков очень напоминающих грядки. На них аккуратными рядами росли какие-то растения с круглыми жёлтыми плодами.
    Из-за двери послышались приглушённые голоса. Затем стражник вышел.
    – Лорд Алмаре желает поговорить с вами наедине, – сказал он, пропуская меченых.
    Когда они вошли двери с глухим стуком закрылись. Саре всё больше становилось не по себе. Помещение явно было кабинетом, в центре находился овальный стол с придвинутыми креслами. Губернатор – он оказался крепким широкоплечим эльфом – стоял возле окна, сложив руки за спиной.
    Лорд обернулся к меченым. Его глаза были тёмными, почти чёрными, но волосы такого же оттенка что и у Литы. Он носил короткие броду и усы, и был одет в открытую мантию из светлой ткани. Это показалось Саре странным, она видела такую одежду только на игроках, да и то очень редко.
    – Я пригласил вас, чтобы лично выразить благодарность за спасение жизни моей дочери. – Глубокий голос звучал ровно. – Вы оказали неоценимую услугу моей семье.
    – Мы... рады помочь, – с почти незаметной паузой ответил Эд.
    Губернатор жестом указал гостям присесть и сел сам.
    – Я хотел бы узнать подробности произошедшего.
    – Рассказывать особенно не о чём, – сказал Эд. – Мы просто... решили срезать через лес. Когда мы поняли, что происходит, то решили вмешаться.
    – Вот как.
    Эд намеренно опустил целю кучу деталей и Сара разделяла его осторожность. Ситуация была более чем странная. Обычно для подобного взаимодействия с НПС были предпосылки, но сейчас всё было так внезапно. Возможно, какой-то скрытый квест. Но Эд говорил, что такого в Мифе нет...
    – Те, кто нападали... – Губернатор помедлил. – Это были меченые?
    – Да.
    Лицо эльфа омрачилось. Атмосфера вдруг стала заметно тяжелее.
    – Что ж... За ваш поступок вы заслуживаете любой награды. Прошу.
    Алмаре выжидающе посмотрел на меченых. Эд и Сара переглянулись.
    – Мы просто рады, что девочка цела, – ответил Эд. – Нам не нужно ничего особенного.
    Такой ответ заставил губернатора нахмуриться. Сара запоздало сообразила что отказ, возможно, сочтут за оскорбление.
    – Спасение моей дочери заслуживает благодарности. Я не могу оставить вас с пустыми руками.
    Поднявшись, эльф подошёл к окну и вновь сложил руки за спиной.
    – Я полагаю, у вас есть и другие дела, защитники. Не смею вас больше задерживать.
    Разговор был окончен. Эд и Сара покинули кабинет и в сопровождении стражников вернулись в холл. Там их ждал молодой сухощавый эльф в одежде слуги.
    – Губернатор просит вас принять это, с наилучшими пожеланиями.
    Игрокам выдали по увесистому мешочку, на ощупь там были монеты.
    – Губернатор весьма щедр, – нейтрально произнёс Эдди
    Меченые покинули резиденцию. После прохладных коридоров поместья воздух снаружи казался жарковатым.
    – Это... было очень странно, – сказала Сара, когда они отошли. – Правда ведь?
    – Да уж, – согласился Эд. – Похоже, мы наскочили на какой-то ивент, в Мифе полно такого добра. Хм...
    – Что? – Сара поняла, что Эда что-то смущает.
    – Мне не нравится, что в квест были замешаны игроки. Больше места для ошибки, знаешь ли...
    – Думаешь, у нас будут проблемы? – встревожилась Сара.
    – Нет, просто... даже не знаю. Ну его, – отмахнулся Эдди. – Давай посмотрим, что там за награда.
    – Деньги, наверно...
    Они заглянули в свои кошельки.
    – Воу...
    – Это...
    В мешочках было полно золота.
    – Да нам такое фармить неделю пришлось бы... – Эд осёкся и резко затянул свой кошель. – Прячь.
    К ним кто-то приближался. Это был молодой парень, эльф. Судя по снаряжению, один из игроков.
    – Эй, тоже в поместье? – поинтересовался он.
    – Да нет, мы как раз выходили, – ответил Эд.
    – И что, есть работа?
    – Понятия не имею, мы просто письмо заносили, – добродушно ответил Эд. – Ну, знаешь, беготня.
    – Ясно. А я пытаюсь репу набить, но задания только от прислуги. – Игрок с лёгкой досадой цыкнул зубом. – Нудно.
    – Это всегда так.
    – Точно. Нужно работать за свой прогресс, э?
    Игрок двинулся к входу. Эд ненавязчиво взял спутницу под руку и они отошли. Сара услышала, как за их спинами игрок открывает тяжёлую дверь.
    – Как на счёт того, чтобы отдохнуть? – предложил Эд.
    – Я за, – тут же отозвалась Сара. – Давай сходим в то место, раз мы уже в Верхнем городе?
    – Это то кафе что ли? Дороговато...
    – Ну пожалуйстааа, – жалобно протянула Сара. – Там так красиво...
    Одно из открытых кафе на террасе над обрывом, оттуда открывался великолепный вид на залив. Сара обожала такие места. И не она одна – посетителей здесь всегда было немало. Цены кусались для ежедневного посещения.
    Поначалу Сару несколько озадачивал сам факт существования подобных заведений. Это было на удивление современная концепция для средневекового города, а ведь в Мифе все было довольно реалистичным. Позже она вдруг сообразила, что все эти кафе и рестораны существуют в основном для игроков.
    Возможно, прийти сюда действительно было не лучшим решением. После долгого похода им обоим стоило подкрепиться и быстро стало ясно, что посещение этого заведения влетит им в копеечку. К счастью, сегодня они были при деньгах.
    – Это так неприятно... – задумчиво произнесла Сара.
    – О чем ты?
    – О, нет... – девушка смущённо поняла, что невольно озвучила свои мысли. – Я просто... подумала о том, что игроки сделают всё что угодно ради репутации. Даже...
    – Да, у Дипа были проблемы с борцунами за нравственность. Но они не поддались, сказали, что игроки сами выбирают себе моральный горизонт.
    – Но это так безжалостно... Бедная девочка, она так испугалась.
    – Знаешь, судя по тому, что сказали те парни – ну, игроки, которых мы прикончили – это были какие-то политические разборки. Может у того, кто заказал Литу, есть свои дети под угрозой.
    – И ты считаешь, что это оправдание? – недовольно спросила Сара.
    – Нет, просто говорю, что мы могли оказаться и по другую сторону.
    – Да... Но я всё равно думаю, что это не правильно, – упрямо сказала эльфийка.
    – Ладно. – Эд коротко улыбнулся. – Ты можешь иметь собственное мнение, я не стану осуждать...
    – Боже, ну спасибо, ваше лордство, – фыркнула девушка.
    На самом деле Саре очень нравилась возможность поговорить с Эдом открыто. Иногда он был совершенно непредсказуемым, на грани глупости, но в такие моменты как сейчас он всегда был серьёзным. Вдруг Сара поняла, что из-за этого она разговаривает с Эдом без всякого стеснения. Настолько, насколько это для неё было возможно.
    Внезапно раздался мелодичный настойчивый звук. Сара открыла экран персонажа.
    – Кончается время? – предположил Эдди.
    – Ага... Я даже не заметила.
    – Ну, это был насыщенный день.
    – Верно.
    Расплатившись, они направились на площадь. Они почти всегда выходили из игры вместе.
    – Встретимся как обычно? – спросила Сара.
    – Конечно.
    
    
    На следующий день после входа в игру девушка привычно направилась на площадь на набережной, к фонтану, где игроки появлялись при использовании свитка. Эдди уже был там.
    – Ну что на сегодня? – поинтересовался он и сразу предложил: – Может, возьмём работу в Гильдии? Нам должны были...
    – Погоди, – перебила его Сара. – Я подумала... может мы сделаем перерыв в прокачке? Я хотела кое-что сделать сегодня...
    – Вот как? И что же это будет?
    – Ну... – Сара смущенно замялась. – Я нашла одно место на рынке... Владелец одной из палаток спрашивал меня, может я смогу достать ему цветы пухолиста. В обмен он обещал дать белых персиков, один к одному.
    – Персики, – ровно произнёс Эдди, заставив девушку залиться краской. – Пухолист штука редкая...
    – Поэтому я и хочу, чтобы мы нарвали побольше, – горячо выпалила Сара. – Ну пожалуйста, Эдди...
    – Ладно, ладно... Но зачем тебе столько? Персики долго не буду храниться.
    – Нда, на счёт этого... – Сара снова замялась. – Я купила холодильный ящик для личной комнаты, так что...
    – Так вот, значит, куда делись деньги за квест с оленями? – недовольно спросил Эд.
    – Простиии... – виновато протянула Сара.
    Парень тяжело вздохнул.
    – Ты опять собираешься играться с едой, не так ли? – строго спросил он.
    – Но... я пытаюсь всё исправить, – смущённо протянула девушка.
    – Твои печеньки на вкус кошмарные, просто смирись, – отрезал Эд.
    – Ни за что! – вспылила Сара. – Это не моя вина, что в Мифе они всегда подгорают! У этой игры странная физика!
    – Вот ведь маленький фанатик... – буркнул парень.
    Внезапно Сара услышала мелодичную трель сообщения. Судя по тому, как отвлёкся Эдди, у него было то же самое. Они достали свои гильд-листы. Сообщение было не от другого игрока, но от Гильдии меченых.
    – Странно... – протянул Эдди. – Тебе тоже пришло?
    – Да. Глава вызывает к себе... – Девушка с тревогой посмотрела на Эда: – Что это значит?
    – Похоже, это продолжение вчерашнего. Ну, делать нечего, идём.
    Когда они добрались до Гильдии, глава как всегда кратко сообщил, что им стоит освободить расписание на ближайшее время. Меченых ждет особое поручение от губернатора, так что не стоило излишне медлить.
    – Ты думаешь, это какой-то ивент? – нервно спросила Сара. – Что-то мне не по себе...
    – Расслабься. Честно говоря, я вчера посмотрел по поводу похожих событий в игре.
    – Правда? То есть, это нормально?
    – Кажется, что есть... так сказать, параллельная игровая механика, в которой НПС могут использовать игроков для собственных нужд. На форуме это называют «андергейм».
    – Андерг... Звучит как злодей из комикса.
    – На форуме, набитом нердами, это почти наверняка отсылка к чему-то.
    – Но что это такое?
    – Думаю, мы сейчас узнаем, – отмахнулся Эд
    Хоть его, казалось, это не волновало, Саре не нравилась идея, что они ввяжутся во что-то малопонятное. Но спорить не было причин.
    Охранники открыли ворота, как только меченые приблизились, их явно ждали. Мгновенно возникший в холле слуга провёл их к кабинету лорда и прикрыл двери. Глава города сидел за столом и что-то быстро писал, окружённый кучей бумаг.
    – Прошу.
    Лорд Алмаре, не поднимаясь, сделал жест, указав на кресла. Несколько секунд повисла тишина. Губернатор сосредоточился на своей бумаге, меченые выжидали.
    Эдди казался спокойным. Сара не могла подавить тревогу, но заговорить первой ни за что бы не рискнула.
    – Я уверен, вы хотите знать, зачем я вас позвал, – произнёс эльф, наконец.
    – Это верно, – ровно ответил Эдди.
    Губернатор окинул меченых взглядом и сцепил руки в замок.
    – Вчерашнее нападение на мою дочь, разумеется, не было случайностью. Полагаю, вы и сами это понимаете.
    Алмаре помедлил. Меченые молча ждали продолжения.
    – Мои... конкуренты становятся всё более неразборчивы в методах, – он с заметным раздражением поджал губы. – Уверен, вы желаете узнать подробности, но, боюсь, я не могу посвятить вас в детали.
    – Мы понимаем, – ответил Эдди.
    – После вчерашнего случая я не могу позволить Лите находиться в опасности. И с сегодняшнего дня мне придётся с ней расстаться.
    – Что?.. – вырвалось у Сары.
    – Моя дочь не может быть в безопасности на виду, – ровно произнёс Алмаре. – Мне придётся отослать её, если я хочу гарантировать её сохранность. Она отправится в место никак не связанное с моей семьёй. И вы двое будете её сопровождать.
    Меченые переглянулись. Эдди явно ожидал, что она озвучит своё мнение. Но Сара лишь ответила растерянным взглядом. Подобная просьба была слишком неожиданной.
    – Это опасное задание, – обращаясь к губернатору произнёс Эд. – Не лучше ли будет поручить его надёжным людям?
    – Разумеется, – ровно ответил эльф. – Но Лита вам доверяет. Ради её спокойствия я должен получить ваше согласие.
    – Мы согласны, – спокойно произнесла вдруг Сара. – Мы будем рады помочь.
    Эд едва заметно приподнял бровь в удивлении.
    – В таком случае вам не следует медлить. Слуги вас проводят.
    Перед тем как их выпустили на улицу, меченых провели к оружейной. Губернатор снаряжал их за свой счёт. Сара смущённо медлила, но Эдди осмотрел снаряжение без всякого стеснения.
    Несмотря на неплохой выбор, оказалось, что им нечего взять. Менять оружие в их случае не имело никакого смысла, а доспехи попросту не представляли для них интереса. Тем не менее, Эд беззастенчиво унес пару колчанов стрел, их ему всегда не хватало.
    Меченых вывели на задний двор, к конюшням, там им сразу подвели лошадей.
    – Просто пришпорьте коней, – сказал один из слуг. – Они вывезут вас на место встречи. И не стоит задерживаться.
    – Сделаем в лучшем виде, – заверил его Эд.
    Лошади действительно выбирали дорогу сами, нужно было только ткнуть их в бока. Покинув город, они направились к ближайшей опушке, а затем свернули на запад. Вскоре меченые оказались на небольшой поляне.
    Кони вышли на середину и встали. Время шло. Игроки уже начали волноваться, когда в стороне раздались звуки, как будто кто-то пробирался сквозь кусты. Из леса появились трое всадников – Лита и двое мужчин в сопровождении. Гвардейцы Ламари. Даже при такой секретности губернатор не рискнул оставить дочь совсем без охраны.
    – Шэдоу! – радостно произнесла Лита, поравнявшись с девушкой.
    – Здравствуй. – Сара мягко улыбнулась.
    – Значит, вы согласны меня проводить?
    – Конечно, – сказа Эдди. – Вижу, губернатор всё же не стал отпускать тебя одну.
    – Мы должны сопровождать леди Литу только пока не передадим её вам, – сказал один из гвардейцев. – Отсюда она оправится с вами. Вам нужно доставить её в Форт меченых на востоке. Но не вздумайте идти по дороге из города. В нескольких милях на север будет тропа ведущая к Форту с другой стороны. Воспользуйтесь ею. Там вас будет ждать мастер Марус. Будьте осторожны по дороге. Защищайте девочку любо ценой, – с нажимом добавил он в конце.
    – Ясно, – коротко ответил Эд.
    Когда гвардейцы удалились, Лита пристроилась рядом с Сарой. Кажется, Шэдоу оказалась отмечена как компаньон или вроде того, девочка явно старалась быть к ней поближе.
    Эд ненавязчиво встал ведущим. К сожалению, им не приходилось бывать с этой стороны города, в основном их задания оказывались восточнее. Но даже если они и не ходили в этих местах, он примерно знал что им нужно делать. По лесу они сделают крюк и выйдут с другой стороны, так, будто движутся с севера.
    – Ты думаешь, на нас правда нападут? – спросила Лита у Сары.
    – Не знаю... – протянула та, но спохватилась: – Не бойся, мы обязательно тебя защитим.
    – Я знаю. Это правда, что за городом очень опасно?
    – Эм... наверное. В лесу довольно много... – Сара чуть не сказала «мобов», – всяких животных.
    – А вы уже дрались с монстрами?
    – Мм... Смотря какими...
    Девочка явно была в настроении поговорить, донимая Сару вопросами всю дорогу. Сару это слегка нервировало, ведь она настраивалась на то, чтобы осматриваться по сторонам и быть начеку. Но она не злилась. Хоть Лита и не показывала этого, она наверняка была очень напугана.
    Хотя она же была цифровым персонажем. Может ли программа имитировать скрытый страх? Теперь Саре казалось, что может.
    Когда в деревьях показался просвет, Эд притормозил.
    – Лита, накинь-ка капюшон. И веди себя тихо, – спокойно сказал он.
    – Ладно.
    Девочка послушно исполнила, как было велено.
    – Ты думаешь, нас будут ждать? – тревожно спросила Сара.
    – Не знаю. Но лучше не привлекать внимания. Если на нас не наведутся автоматически можно попробовать проскочить незамеченными...
    Они вышли на дорогу. Как назло на дроге из деревни не было никого, к кому можно было бы пристроиться поближе. Сару одолевало тревожное чувство, похожее по своей требовательности на системную команду. Хотелось соскочить с лошади и спрятаться под кусты. Притихшая Лита только усиливала напряжение.
    Но они двигались к форту, а никого так и не было. Сара постепенно расслабилась. Но как только она хотела сказать что, похоже, всё обошлось, Эд вдруг резко сбросил лук и пустил стрелу куда-то в подлесок.
    – Следующая будет в голову, – резко сказал он.
    – О, хей! Расслабься чувак, – раздалось из-за веток.
    – На открытую, живо!
    – Ладно, ладно.
    Из придорожных зарослей, подняв руки, вышел парень в плаще с капюшоном. Судя по татуировкам, это был игрок.
    – Промышляем разбоем? – Эдди держал игрока на прицеле, но быстро обвёл округу взглядом, явно пытаясь заметить других гостей. – Репу испортить не боишься?
    – Да нет, я тут типа в дозоре. – Игрок коротко развёл руками. – У нас тут инстанс-квест на какой-то типа конвой, или типа того.
    Сара буквально окаменела от этих слов. А вот Эд к её ужасу вдруг опустил лук и снял стрелу. Игрок тоже расслабился.
    – И что за конвой? – поинтересовался Эд, казалось, просто из вежливости.
    – Да какую-то аристократку должны везти в форт из города. Типа принцессу или что-то такое. Большая шишка, короче. – Игрок состроил кислую рожу: – Блин, ждём уже целый день, хоть наводка была с утра. Мы кучу народа собрали у форта, уже заколебались сидеть.
    – Так инстанс же, – обронил Эд. – Это нормально.
    – Да знаю я... – ответил игрок. – А вы что?
    Сара испуганно вздрогнула.
    – В смысле? – удивился Эд.
    – Ну это же непись...
    – Шшш! – зашипел Эд. – Ты чё?!
    – А что?
    – Иммерсия, чувак! Не ломай сценарий.
    – Ох, блин, – спохватился тот. – Извини...
    – Это травница из деревни, в город проводим.
    – Эскорт? Блиин... Ну, удачи.
    – Ага. И смотрите за конвоем, – авторитетно добавил Эдди. – Там по любому будет целая толпа. Конница и всё такое, гарантирую.
    Игрок кивнул и отправился обратно, искать укрытия в кустах. Они двинулись дальше. Сотню метров спустя у Сары вдруг вырвался нервный смешок.
    – Я... поверить не могу, что так вышло, – сдавлено произнесла она.
    – Да уж... нубы, что с них взять, – самодовольно заметил Эд.
    Трудно было поверить, но квест, который следовало ожидать невероятно сложным, вдруг оказался невероятно простым. Игроки привыкшие решать всё силой просто не могли подумать, что при перехвате знатной особы им придётся искать, а не просто драться.
    Саре и Эду невероятно повезло.
    Как только они вошли в форт, к ним приблизился высокий старик в простой одежде. Его лицо скрывал глубокий капюшон.
    – Мастер!
    Лита соскочила с лошади и обняла незнакомца. Меченые тоже спешились.
    – Я так понимаю, что вы мастер Марус? – спросил Эдди.
    – Верно. Я рад, что вы добрались невредимыми, – произнёс мужчина. – Лорд будет очень рад.
    – Мастер, – вмешалась вдруг Лита, – а Шэдоу не может пойти с нами?
    – Сожалею, но это невозможно. Наш побег не должен оставлять следов.
    – Но ведь...
    Лита посмотрела на свою защитницу пронзительным тоскливым взглядом. Сара вдруг поняла, что девочка готова заплакать. Она растерянно оглянулась на Эда, но тот только приподнял брови и едва заметно двинул плечами.
    Шэдоу присела рядом и погладила девочку по щеке.
    – Не грусти, – сказала она с невесть откуда взявшейся уверенностью. – Это для твоего же блага. Ты должна быть в безопасности.
    – Но вы можете меня защитить, – заспорила девочка.
    – Я... – Сара помешкала. – Мы не можем быть рядом всё время, Лита. Мне очень жаль, но так будет лучше.
    – Я не хочу уходить... – тоскливо произнесла Лита.
    Такие слова кольнули Сару знакомой болью. Это тяжело, бросать привычную жизнь.
    – Даже так, ты должна это сделать. Ты должна... быть послушной.
    Маленькая эльфийка судорожно сглотнула и опустила глаза.
    – Ладно...
    Марус сделал шаг и положил руку Лите на плечо.
    – Идём. Нам нельзя медлить. – Он обратился к меченым: – Нет нужды беспокоить лорда по поводу вашего задания. Он всё узнает.
    Старик и Лита скрылись в дверях донжона. Сара судорожно сжала кулаки, борясь с непонятно откуда взявшейся, но такой горькой тоской.
    – Ну что ж, – нарушил молчание Эд, – полагаю, мы достигли успеха.
    – Да... – глухо протянула Сара. Она сделала паузу и странным тоном произнесла: – Эдди...
    – Что? – спросил тот с удивлением.
    – Давай возвращаться...
    Не дожидаясь ответа Сара села на лошадь. Эд последовал за ней.
    Несчастное лицо Литы стояло у неё перед глазами. К горлу невольно подступили слёзы. Неприкрытое одиночество маленькой девочки резало её разум острым ножом.
    Сара изо всех сил старалась не поддаваться своей плаксивой сущности. Но не могла удержаться от того чтобы несколько раз шмыгнуть носом. А потом ещё несколько раз.
    Через некоторое время Эд не выдержал.
    – Я, конечно, понимаю что эмоции и всё такое... Но ты несколько увлеклась, тебе не кажется?
    Лёгкой насмешки в его голосе было не больше обычного, но сейчас Сара вдруг почувствовала резкий приступ раздражения.
    – Иногда ты такой бесчувственный чурбан, Эдди, – со злостью обронила она. – И как тебе только так удаётся?
    – Полагаю, что просто могу себя контролировать, – бесстрастно заметил тот. – Это ведь просто игра, не нужно так раскисать.
    Здравый смысл подсказывал, что Эд прав, но Сара почему-то хотела спорить. Пусть даже Лита просто цифровой персонаж, ей претило такое равнодушие.
    – Какая разница. Да это просто игра, ну и что? С каких пор они не должны вызывать эмоций?
    – Эмоции... – В голосе Эда послышался холод. – С такими темпами ты присоединишься к тем, кто желает право вставить электрод себе в башку.
    – О чем ты? – опешила Сара.
    – Об эмоциях, – с издёвкой ответил Эд. – Самые чистые и незамутнённые эмоции, смесь химикатов в мозгу. Некоторые готовы пойти на все, чтобы сбежать от реальности. Когда сеть перестала служить убежищем от «жестокого мира» все ломанулись в вирт. Что они станут делать, когда и его не хватит?
     В его словах отчётливо сквозило презрение. Этот комментарий задел Сару за живое, хоть Эдди и не говорил о ней.
    – И что плохого чтобы немного отдохнуть от реальности? – со злостью спросила она. – Некоторые вещи приходится терпеть каждый день!
    – Раньше их как-то терпели, – ровно заметил Эд.
    – Рада видеть, что тебе так легко об этом говорить!
    Эд ответил внимательным взглядом и Сара осеклась.
    – О чем ты? – ровно спросил он.
    – Я... – Сара замешкалась. – Ничего такого...
    Вспышка Сары выйдет ей боком, и она это понимала. Эд точно догадался, о чём именно она говорила.
    – Ты имела в виду что-то... конкретное? – медленно произнёс Эдди
    – Нет, – расстроенно ответила Сара, со стыдом отводя глаза.
    – Знаешь, если есть какая-то особая причина, по которой ты не хочешь со мной связываться, то тебе стоит просто сказать, – спокойно произнёс Эд. – Ты можешь мне доверять, я обещаю.
    – Я... я знаю, но...
    Сара чувствовала себя ужасно. Эдди уже давно предлагал ей наладить связь в реальности. Обменяться телефонами и почтой. Чтобы они могли общаться как нормальные люди.
    Но Сара не смогла заставить себя согласиться.
    Эд быстро понял, в чем проблема. Он пытался её уговорить, но тогда всё свелось к шутке. Он сказал, что сможет выдержать любую правду, даже если она мужик или толстая негритянка средних лет.
    Подобное сравнение застало Сару врасплох и Эдди рассказал странную историю о группе игроков из Дрима, которые обнаружили что одна из девушек, успешно косившая под молоденькую студентку, игривую и энергичную, была вовсе не той, кем казалась. История получила известность тем, что группа на удивление единодушно приняла любимицу обратно без тени раздражения.
    После рассказа как-то забылось, о чём они говорили, и Сара охотно воспользовалась возможностью уйти от темы. Она так и не дала ему свой телефон.
    Она доверяла Эду. Но он наверняка захочет общаться через видеовызов, как делали все. И проблема была в том, что Сара не могла показаться ему на глаза. Если он её увидит... Такой, какой она видела себя в зеркале каждый день. Сара даже представить не могла его реакцию. Но что она могла представить, так это то, как он начнёт избегать её компании.
    Эд всё же убедил её обменяться почтой. И это оказалось полезно, Сара охотно с ним переписывалась. Но только пока это была просто почта.
    В игре всё наладилось, и реальность виделась ей как другой мир, где всё придётся начинать сначала. Сара не желала рисковать.
    Повила тишина. Эд недовольно вздохнул.
    – Опять за своё.
    – Прости... я...
    Сара хотела извиниться, но понятия не имела, что сказать. Можно было сказать, что она не хочет, чтобы он её видел. А может сказать, что ей страшно.
    Эд поднимет её на смех. И будет прав. И от этого только хуже. Девушка потерянно закусила губу.
    – Может, мне и вправду стоит навестить тебя в Чикаго, – ровно произнёс Эд.
    Сару обдало волной жара, а сердце прыгнуло чуть ли не под горло.
    – Не... не мели чушь!.. – сбивчиво запротестовала она, отчаянно пытаясь скрыть панику. – Не можешь же ты просто так взять и махнуть через полстраны!.. Какая глупость, даже не шути так...
    – Это будет скорее «через всю», чем «через пол»...
    – Тем более!
    – Ну, вообще-то, это не такая уж проблема, – буркнул Эдди. – Мои предки живут в другом штате, мне не привыкать к смене обстановки...
    – Эд!.. Ты что, серьёз... – Сара едва не подавилась от страха. – Не... это не...
    Она потерянно умолкла, не зная, что или как ему сказать. Кроме того она ощутила как к горлу подступают слёзы беспомощности. Возможно, говорить вообще было сейчас не лучшей идеей.
    Над ними повисла напряжённая тишина, нарушаемая только размеренным стуком копыт. Цифровым лошадям было всё равно.
    – Я всё-таки позвоню тебе как-нибудь по видеосвязи, – предложил Эд.
    Прежде чем Сара успела заполошенно отказаться, он поднял руку.
    – Я знаю, что ты не хочешь, чтобы я тебя видел...
    – Я этого не говорила, – отчаянно проскулила Сара, заливаясь румянцем позора.
    – Ага. В любом случае, просто отключи видео в настройках. Нужно зайти в...
    – Я знаю, – подавлено сказала девушка, – я уже выключила. На всякий случай...
    – Вот как, – произнёс Эд со странной интонацией. – Тогда... знаешь, для начала давай-ка пришлю тебе свою фотку. Чтобы уменьшить шок, так сказать.
    – Но... это обязательно? – потерянно простонала Сара, изо всех сил подавляла желание упасть на колени и умолять его остановиться.
    Обмен фотографиями. Такая простая вещь, особенно в её возрасте.
    Так она слышала, по крайней мере.
    – Не хочешь меня видеть – просто сотрёшь письмо, – заметил Эд.
    – Но... ведь...
    Сара подавленно умолкла. Сердце колотилось как бешеное. Перспектива увидеть, каким Эдди был в реальности, пугала и смущала, но также Сара чувствовала удивительное волнение. По правде, её всегда это интересовало. Эд говорил, что его внешность в Мифе почти такая же, как и в реальности, но насколько это «почти»?
    Ей действительно хотелось узнать, как он выглядит. Хоть и пугала мысль о том, что этот кусок реальности ей придётся принять.
    Когда они добрались до города, то она почти успокоилась. Эд больше не говорил о своём обещании, но Сара остро ощущала, будто что-то неуловимо изменилось.
    Они провели немало времени на рынке и в торговом доме, решая, на что потратить деньги, полученные от губернатора.
    Затем они вышли из игры, снова вместе. Стоило Саре прикоснуться к золотому мерцанию в личной комнате, как в глазах потемнело.
    Она уже давно отключила перевод в сон после Вирта. Чтобы комплект не мешал спать, его лучше было снимать на ночь.
    Сара поднялась, чтобы отключить компьютер. Но как только она потянулась к значку выключения на рабочем столе, раздалась мелодичная трель клиента почты. Ей пришло письмо.
     Уже догадываясь, что это вовсе не ловко обошедший фильтры спам, Сара с замиранием открыла клиент. Всё верно, это было письмо от Эдди. Без названия и темы, только со знакомым адресом. И в строчке мигал значок приложенного изображения.
    Сара подвела курсор к строке названия, чтобы открыть письмо, но замерла. Страшно. Она и сама не знала, чего она боялась сильнее – разочарования, если Эдди ей лгал или того, что он говорил правду. На секунду мелькнула мысль удалить проклятый файл и оставить всё как есть. Эд сам говорил, что она может так и сделать.
    Сара резко навела курсор на строку и, не давая себе времени придумать оправдание, кликнула «просмотреть».
    Открылась картинка. Это действительно было фото, на нем двое парней стояли на фоне каких-то стеклянных строений. Впрочем, то, что второй парень, можно было только догадаться по фигуре – у него на голове красовалась большая маска лося, как будто от костюма какого-то маскота. На «лося» указывала небрежно нарисованная поверх изображения красная стрелка, идущая от надписи «не я».
    Впрочем, Сара и сама уже догадалась. Она узнала Эда без труда. Он был прав, в Мифе он выглядел почти так же. Конечно, в игре он был более смуглым и худощавым. Но она его узнала.
    Когда сердце успокоилось, Сара смогла перевести дыхание. Приступ паники казался совершенной глупостью, не было никаких причин нервничать. Хотя стоило подумать об этом, всё стало только хуже. Теперь она должна Эду. Он, как и обещал, показал своё лицо. Хоть она и не просила, но всё же! А Сара всё так же...
    Девушка со стоном повалилась на кровать лицом подушку. Если вдуматься, то всё стало только хуже. Эд был прав, он не скрывает своё лицо. А вот красотка Шэдоу, гибкая, стройная, с белой гладкой кожей и волной шелковистых пепельных волос на самом деле была...
    Сара беспомощно захныкала.
    – Чтоб тебя Эдди, – простонала она. – Ты всё только усложняешь...
    В глубине души Сара надеялась, что план Эда придаст ей хоть немного уверенности. Она не хотела оскорблять его своими дурацкими, по сути, капризами. Но теперь всё стало только хуже. Она точно не решится с ним увидеться. Контраст между ней и её персонажем будет разрушительным.
    
    Тёмные мысли отказались покидать Сару и на следующий день. Хоть в школе всё шло относительно хорошо, Сара чувствовала себя подавлено. Настолько, что это привлекло внимание.
    На обеденном перерыве Сара всегда, сколько себя помнила, сидела одна, прижавшись где-нибудь в углу. Обычно, если кто-то и присаживался рядом, то всё равно на расстоянии. И ей это нравилось.
    Но сейчас напротив неё вдруг возникла яркая блондинка, будто вспорхнула откуда-то пёстрая тропическая птица. Непосредственность и простота, с какими она держалась, порой доводили Сару до белого каления.
    – Что-то ты сегодня совсем не весёлая, – томно вздохнула Элен.
    Сара одарила Рэнси недобрым взглядом. Та невинно взмахнула пушистыми ресницами.
    – Чего тебе, Элен? – буркнула Сара. – Не сиди рядом, испортишь репу.
    – Чего?
    Сара потрясённо поняла, что сболтнула феерическую глупость.
    – В любом случае, я вижу у тебя какие-то... – Элен с невыносимым изяществом закусила идеально подкрашенную блестящей лазурью губку, – проблемы.
    От многозначительного тона Рэнси у Сары скрутило внутри, но она не поддалась.
    – Понятия не имею о чём ты.
    – Вот как? – проворковала Элен. – И это никак не связано с тем парнем, про которого ты упоминала?
    Сара невольно вздрогнула, что вызвало у её мучительницы довольный бархатный смешок.
    – Я... Ничего подобного, – на удивление ровно ответила Сара.
    – Отличная попытка... – произнесла Элен, но наморщив носик тут же поправилась: – Хотя нет, ужасная. Ну же, что он сделал?
    – Ни... не твоё дело, – сдалась Сара, уходя в оборону и тем самым полностью себя выдавая.
    – Вот как? – Голос Рэнси стал пугающе сладким. – А может дело в том, что его не существует в природе?
    – Что? – ошарашенно спросила Сара
    – Я тут посмотрела про этого Эда в сети...
    – Чт?!.. – Сара пугливо осеклась, заметив несколько взглядов и понизив голос прошипела: – Что ты сделала?!
    – Провела поиск, – невозмутимо заявила красотка. – И угадай что? Никаких совпадений. Нет ни личного блога, ни даже странички...
    – Но... это ничего не значит. Не все из нас нарики Юнайта, Элен, – недовольно буркнула Сара. – И вообще, что ты там могла найти, по одному имени!
    – Хоть что-то, – издевательски ответила Рэнси с приятной улыбкой. – Но чем больше я смотрела, тем больше мне кажется, что маленькая бедняжка Сара тронулась умом...
    – Неправда! – резко оборвала её Сара. – Вот...
    Найти фотографию в облаке через телефон не составило труда. Сара повернула экран к Элен.
    – Он прислал мне... Эй!
    Сара попыталась отобрать телефон назад, но не тут-то было. Рэнси достаточно было просто приложить его к своему и тряхнуть, как фото оказалось у неё в руках.
    – Я так и знала, даже не заблоченый, – фыркнула блондинка с лёгким презрением. – Да на, забери...
    Элен сунула Саре её телефон, второй рукой набирая что-то в своём.
    – Что ты делаешь? – тоскливо поинтересовалась Сара, ругая себя за глупость.
    Нужно было просто отделаться от Элен и всё. Зря она вообще достала фото.
    – Посмотрим, что оно найдёт теперь, – довольно произнесла Элен.
    – Какая тебе разница, – досадливо пробурчала Сара.
    В ответ Рэнси только хмыкнула и повернула свой телефон экраном к Саре. «Нет результатов» гласила надпись в окне поисковика.
    – Что я тебе говорила? – злорадно проворковала Рэнси, покачивая телефоном в пальцах. – Лучше бы тебе расколоться прямо...
    Внезапно раздалось жужжание и Сара ощутила в ладони вибрацию. Она посмотрела на экран, звонили с неизвестного номера.
    – Ха? – поразилась Рэнси. – Он работает?..
    – Пошла ты, – огрызнулась Сара.
    Хоть номер был незнакомый, она решила ответить. В конце концов, если кто-то ошибся...
    – Алло?
    – Сара?
    Молодой мужской голос заставил девушку окаменеть.
    – Прости, что напугал. Я хотел сказать, что меня не будет в игре сегодня. И, наверно, в ближайшее время тоже.
    – Э... Эдди?.. – ошарашенно выдавила Сара.
    Рэнси, не скрывая удивления, забавно сложила брови домиком.
    – Да, это я, – с едва слышной улыбкой в голосе сказал Эд. – Знаю, знаю, это внезапно, и ты наверно злишься, но... у меня как бы нет выбора.
    – Да... нет. – Сара слабо соображала, что происходит. – В смысле, всё в порядке.
    – Хорошо. Как я и сказал, меня не будет несколько дней, так что не жди. Я свяжусь с тобой позже, хорошо?
    – Ладно...
    – Отлично. Пока.
    В рубке раздались гудки. Сара опустила телефон, всё ещё стараясь осознать происшедшее. Она так боялась даже поговорить с ним по телефону, а теперь... всё случилось естественным образом. Надо полагать.
    – Да вы верно шутите! – поражённо заявила Рэнси. – Это что, какой-то прикол?
    – Я... понятия не имею, – честно призналась Сара.
    – Эй, – Элен ткнула в неё пальцем, – ты же говорила, что не давала ему свой номер?
    – Да, – туго соображая, подтвердила Сара.
    – Но как тогда...
    Они обменялись непонимающими взглядами.
    – Держись-ка ты от него подальше! – приказала Рэнси с неожиданной строгостью.
    
    На вершине стеклянной башни, возвышающейся над серо-зелёным узором улиц Феникса, Эдди отключил свой телефон и метнул его одному из техников.
    – Всё, собирайте остальные и все под пресс, – скомандовал он, повышая голос над шумом ветра.
    Техник молча кивнул и сунул телефон в мешок к другим приборам.
    Упругие удары горячего ветра сильно мешали работать. Двери шкафов с проводкой и коммуникациями всё время хлопали, создавая немалую опасность для рук, особенно пальцев. Некоторые удалось закрепить, с другими оказалось сложнее – людями приходилось придерживать их самим.
    Мотки проводов раздражающе путались под ногами, рабочие то и дело спотыкались, выдавая ругательства разной степени замысловатости. Даже на просторной крыше небоскрёба не хватало места для всего оборудования.
    Солнце палило нещадно. Эд досадливо поморщился и тяжело вздохнул, втягивая раскалённый воздух. Пожалуй, ироничная чёрная футболка с красным лого рок-группы «Тепловой удар» была слишком ироничной для сегодняшнего дня.
    Из дверей, ведущих к лестнице, показался бледный рыжеволосый молодой человек в белой «офисной» рубашке и очках. Прикрывавшись рукой от солнца, он осмотрелся.
    – Эд!
    Парень развернулся и шагнул навстречу человеку в очках. В дверях показалась ещё одна фигура, широкоплечий мужчина в чёрном костюме.
    – Нашли? – поинтересовался Эдди.
    – Точно. На тридцатом этаже.
    – Тридцатом? – Парень присвистнул. – Глубоко же он забрался. Физический?
    – Да.
    С ними поравнялся человек в костюме. Эд обратился к нему, стараясь сдержать едкую ухмылку:
    – Как я и говорил, мистер Финн, «Линия» оказалась неуязвима для подкатов извне.
    – Ты хочешь что-то мне сказать, Дженсен? – раздраженно рыкнул тот в ответ.
    – Я думаю, у вас сейчас и так достаточно работы, – невозмутимо ответил Эд. – Закрытие через?..
    – Пять, – хмуро ответил глава охраны и прикоснулся к коммлинку в ухе: – Оцепить точку проникновения, мне нужно десять человек минимум...
    Он отошёл в сторону, раздавая по связи короткие указания.
    – Похоже, мы здесь застряли, так, Эдди? – поинтересовался мужчина в очках.
    – Точняк, – рассеянно ответил тот. – Три дня офисного сортира нам обеспечено. Ладно, Норм, пошли к терминалу...
    Их ожидал плотный график работ. Спускать нападение на свою любимую систему Эд не собирался.
    
    Вернувшись домой, Сара привычно стала возиться по хозяйству. Нужно было приготовить еду на завтра, она решила сделать что-нибудь попроще. Стоя возле плиты, девушка по привычке поглядывала на часы. Нужно было ещё успеть сделать домашку, прежде чем войти в игру.
    Проверив время в очередной раз, Сара вдруг поняла, что сегодня ей на самом деле спешить некуда. Если Эдди не будет в игре, то у неё теперь куча свободного времени.
    Распорядок её дня изменился с тех пор как они начали играть вместе. Раньше Сара возилась с учёбой подолгу, успевая не только исполнить все задания на сто десять процентов, но и посмотреть тему наперёд. По вечерам она обычно валялась с книгой в кровати. Иногда смотрела фильмы или сериалы, играла в видеоигры.
    Когда она начала ежедневно входить в Миф, то она всегда спешила к указанному времени, чтобы не заставлять Эда ждать. Хоть он и говорил несколько раз, что может войти когда угодно и предлагал выбирать время встречи ей. Сара тогда подумала, что это просто вежливость. У Эдди была работа, наверняка ему важнее составлять расписание.
    Закончив с уроками, Сара задумчиво сидела за компьютером раздумывая, стоит ли вернуться к прежним привычкам и подготовиться по будущим темам. Она не отставала, но без дополнительной подготовки некоторые предметы внезапно перестали казаться такими прозрачными.
    Играть, после того как она закончила со всеми делами на сегодня, было так привычно. Но, с другой стороны, Сара поняла, что не знает, что будет делать в игре без Эда. Разумеется, они не ходили вместе всё время, но Саре совершенно не хотелось связываться с квестами без партнёра.
    Особенно потому, что обычно этим занимался Эдди. Саре больше нравилось гулять по городу и прицениваться на рынке. Со временем как-то само собой получилось, что она стала заведовать их финансами. К её возмущению, Эд в этом плане оказался совершенно беспечным.
    Вспомнив про торговлю, Сара всё же решила войти в игру и одела комплект. Несколько минут спустя она уже стояла перед храмом в Ламари.
    Забрать оплату из торгового дома было делом пяти минут. Деньги Сара сразу вернула в хранилище, много золота носить с собой было опасно, да и неудобно.
    Всё, больше делать ей, в принципе, было нечего. Накатила странная тоска. Сара медленно шла по улицам, раздумывая, что же не так. Она даже не представляла, что без Эда ей будет так одиноко.
    Сара понятия не имела чем заняться. Собственно, она даже никогда не задумывалась, что будет, если она останется одна. Конечно, теоретически это ничего не меняет, в Мифе полно одиночек. Но она, похоже, слишком избаловалась с постоянным присмотром.
    Девушка сама не поняла, как оказалась на южной площади. Обычно здесь они встречались, если не натыкались друг на друга прямо после входа. Она присела на бортик фонтана. Вокруг как всегда царило оживление, но её одолевала странная пустота в душе.
    От невесёлых мыслей Сару отвлекло какое-то движение слева. Обернувшись, она наткнулась на выжидательный взгляд тёмных глаз в полудюйме от своего лица.
    – Гьях! – Девушка испуганно шарахнулась в сторону. – Мария?!
    Та радостно рассмеялась. Воспользовавшись тем, что Сара её не заметила, негодница подкралась к ней по бортику фонтана, встав на четвереньки.
    – Попалась, попалась! – радостно пропела она.
    Сара недовольно фыркнула. Мари слезла с бортика и присела рядом.
    – Сама виновата. Нечего витать в облаках, даже сноровка не помогла.
    – А если бы я упала воду? – буркнула Сара.
    – Тогда бы мы пошли сушиться вместе, – охотно ответила Мари, энергично подаваясь вперёд. – Это тебе за то, что никогда не хочешь со мной гулять.
    – Ну, это... – смутилась Сара, – так получается.
    После их первой встречи Мари часто связывалась с Сарой с предложениями что-нибудь поделать вместе. Сару это немного удивляло, но Мари была такой весёлой и добродушной. К сожалению, ей часто приходилось отказаться, потому что они с Эдом довольно интенсивно занимались квестами Гильдии.
    – Мы ведь и так видимся довольно часто, – попыталась оправдаться Сара.
    – Этого мало, – капризно заявила Мари, надувая губы. – Мы так и не сходили в тот магазинчик, а теперь парень, который его держал, свалил в Мидлейк!
    – Прости... – протянула Сара. Лучше было сменить тему: – А как вы с Джефом? Больше не было... ммм...
    – Нет. – Мари и так поняла, что Сара имела в виду. – Мы бросили «Листья». Джефу это пошло на пользу. По-моему, тамошняя кампания его испортила. Он всегда бы довольно бестолковым.
    – Вот как...
    Всё-таки они разошлись со своей группой. Сара надеялась, что это не повлечёт проблемы, «Листья» были довольно влиятельными, особенно на юге.
    – Да не важно, – отмахнулась Мари. – Мы играем сами, это не плохо. Правда, скучновато. И как вам с Эдом не надоело? Где он, кстати?
    Мари оглянулась, будто проверяя, не прячется ли Эдди где-то рядом.
    – Эд сказал, что не сможет играть, – ответила Сара, стараясь скрыть разочарование.
    – Вот как? Неужто это паршивец тебя бросил?
    – Нет. Кажется, у него проблемы на работе.
    – Ооо... – протянула Мари. – Так вот почему у тебя такая кислая мордашка.
    – Ну... да, – призналась Сара. – Честно говоря, не знаю чем заняться.
    Мари одарила Сару долгим взглядом.
    – Чт... что такое? – с опаской спросила Сара.
    – Знаешь... – медленно начала Мари. – Я как раз собиралась увидеться с одними ребятами... Это наши с Джефом знакомые. Они собирались создать официальную группу.
    – Ясно, – протянула Сара.
    У неё было стойкое ощущение, что Мария заговорила об этом неспроста.
    – Ты могла бы пойти со мной. Если хочешь, конечно. Тебе будут рады, я уверена.
    Сара боялась, что к этому всё идет. Она совершенно не собиралась вступать в группу и уж тем более делать это в одиночку. Но раз ей предложила Мари, то отказом она её обидит. Мари была хорошей, хоть и немного навязчивой. Саре вовсе не хотелось с ней ссориться.
    – Я, эмм...
    Нужно было срочно придумать какую-то отговорку, но идей не было.
    – Ты не хочешь, да? – в голосе Мари послышались нотки разочарования.
    – Нет... просто я... не слишком хорошо справляюсь с... ну, знаешь. С незнакомыми людьми, – признала Сара, жарко покраснев.
    – Глупости, милая, – твёрдо заявила Мари. – Мы ведь и сами познакомились совсем недавно, разве нет?
    – Да, но...
    Сара поняла, что сказать нечего. Мари была права. Даже с Эдом Сара знакома всего около месяца, но ему бы она доверилась.
    – Ну же, соглашайся, – подбодрила Мари. – Ребята очень хорошие, тебе наверняка они понравятся. Кроме того, если что-то будет не так, никто не станет тебя заставлять, я обещаю. Сможешь уйти в любой момент.
    Сара закусила губу. Отказываться не было никакой причины, ей просто было страшно. Большинство встреч с другими игроками, так или иначе, приносили в основном проблемы. Но, с другой стороны, если Мари приведёт её к своим друзьям, то, возможно, всё будет хорошо.
    – Не будешь же ты ждать пока Эдди вернётся? Миф сильно заточен под групповую игру, будет весело. Хотя бы попробуй.
    Мари явно очень хотела, что бы Сара присоединилась к ним, это было видно по лицу. Нежелание обижать подругу пересилило страх, и Сара неуверенно кивнула.
    – Ладно...
    – Правда?!
    Мари радостно вскочила и с улыбкой протянула к Саре руки. Та смущённо сжала её ладони. Мария со смехом потянула девушку себя, но слегка перестаралась – сделав лишний шаг, Сара упала ей на грудь.
    – Ой!
    Эльфийка машинально обняла Мари за плечи.
    – Ооо, ты сегодня такая смелая, – томно проворковала та, игриво скользнув руками по спине подруги.
    Сара поспешно отстранилась, сгорая от стыда.
    – Прости... – смущённо пропыхтела она.
    Место встречи было в порту, на одном из пирсов для больших парусников. Игроков здесь было немного, и Сара сразу заметила семь фигур в характерном снаряжении.
    Джефа она узнала сразу, остальных видела впервые. Четыре парня и две девушки. Одна была эльфийкой, светловолосой и голубоглазой, но довольно смуглой, как и большинство светлых. Одета в простое светлое платье, она держала в руках белый посох. Вторая казалась человеком, огненно-рыжая, в тёмной одежде, больше подходящей для мили-игрока3, вооруженная глефой, широким лезвием на длинном древке.
    Двое парней явно были форвардами4, оба в тяжёлых доспехах, со щитами за спиной. Один был высоким и светловолосым, второй коренастым и мускулистым, с каштановыми волосами. Другие, наверняка, мили. Оба крепкие, в лёгкой броне, один в однорядной кольчуге, второй в тёмной коже. Один был высоким и худощавым человеком, другой явно полутень, слишком бледный. У первого был длинный меч, у второго парные клинки, как у Мари.
    – Привет, народ, – радостно поздоровалась Мари. – Смотрите, кого я привела!
    К возмущению Сары, Мария выставила её вперёд, как мамаша своего отпрыска на конкурсе красоты. От направленных на неё взглядов девушке стало не по себе.
    – О, привет.
    Джеф тоже её узнал. Сара попыталась ответить, но поняла, что не в состоянии сказать ни слова и просто кивнула.
    – Это Шэдоу, – представила её Мари. – Она осталась без своего напарника, и я попросила её поиграть с нами. Вы не против?
    Саре становилось всё более неловко под их взглядами.
    – Зд... здрасте... – выдавила она, беспомощно заливаясь краской.
    Девушки расплылись в умилённых улыбках.
    – Ооо! Она такая лапочка! – заявила эльфийка.
    – Ты ведь маг, верно? – спросила рыжеволосая.
    – Да...
    Мало того, что у неё пылали щёки, Сара ощутила, как ещё и колени задрожали. Подобное внимание её невероятно нервировало, но она старалась держаться. Ведь, кажется, ей были рады.
    – Давай я всех представлю.
    Мари начала по очереди тыкать пальцем в присутствующих.
    – Это Крис. Он как-бы тут главный.
    – Привет, – взмахнул рукой светловолосый форвард. – И ни каких «как бы»! Я лидер группы.
    – Ну конечно. – Мари ткнула в эльфийку: – Это Лара, его сестра. Она маг-силовик
    – Привет, – улыбнулась та.
    – Этот стройный – Тимоти.
    Худощавый мили улыбнулся и кивнул Саре.
    – Это Норис, – Мари ткнула в полутень.
    – Привет, – ровно отозвался парень.
    – Он мрачный, но ты не бойся. – Мари указала на рыжеволосую девушку: – Это Клара.
    – Кларисса, – поправила её та.
    – Ну простите меня, мисс.
    – Миссис.
     Её голос звучал холодно, но по лёгкой улыбке было видно, что она просто шутит.
    – И последний во всех смыслах... – Мари указала на второго форварда.
    – Эй! – возмутился тот. – Полегче, мелочь!
    – А то что? – с вызовом спросила Мари. – Короче, это Джаспер.
    – Джеф, сделай что-нибудь со своей сестрой, – пожаловался парень.
    – Просто игнорируй её, – посоветовал Джефри, – я так и делаю.
    – Что ты сказал, братец?..
    Мари отпустила Сару и набросилась на парочку форвардов. Со стороны казалось, что ни ссорятся, но атмосфера в группе была добродушной. Они просто подшучивали друг над другом. Сара прекрасно ощущала разницу. После случая с гриферами группа «Листьев» ссорилась очень даже по-настоящему.
    – Так какой у тебя билд? – поинтересовалась Лара, подходя поближе.
    – Эм... Холод, – протянула Сара.
    – И всё? – удивилась девушка.
    – Ты разве не взяла вторую специализацию?
    К ним подошла Кларисса. Сара смущённо потупилась.
    – Взяла. – Она сомневалась, стоит ли использовать сленг, чтоб не брякнуть глупость, но решилась сказать: – Я фрост.
    – Так ты стопер? – радостно спросила Лара. – Это здорово.
    – Что? Она стопер?
    Крис возник рядом, будто из воздуха, заставив Сару вздрогнуть.
    – Ну, по началу мили в фросте не поиграть, – заметила Клара.
    – Это просто... потрясно! – заявил Крис.
    Схватив Сару за руку, он сжал её ладонь в крепком рукопожатии.
    – Это была судьба, мисс!
    – Эй, руки прочь от моей девочки! – рявкнула Мари, оттесняя лидера от Сары. – Лапать её позволено только мне.
    – Какая жадная, – ухмыльнулся Джаспер.
    – А ну цыц!
    – Прекратите все! – сердито вмешалась Лара. – Вы её пугаете!
    Девушка приобняла Сару за плечи и отвела в сторону.
    – Не обращай внимания, они просто немного перевозбудились. Мы впервые собрались все вместе.
    – Ничего, всё нормально.
    Сара действительно чувствовала себя лучше. Первый испуг прошел, и она ощущала себя намного комфортнее. Игроки вели себя довольно шумно, но настоящей враждебности между ними не было и ей удалось расслабиться.
    – Лучше расскажи-ка нам, зачем мы припёрлись в порт, Крис, – сказала Лара. – Ты взял нам работу?
    – Взял, и какую! – Крис явно был доволен собой. – Мы будем делать контракт на основание группы.
    – Что?! – возмутилась Мари. – Идиот! Да ты хоть знаешь, что такое контракты?!
    – Ты говоришь так, будто мы собрались в рейд на Разлом, расслабься, – сказал Джаспер.
    – Засохни! Ели вы думаете, что сможете просто проломиться через такое в лоб, то вы все идиоты. Для этого нужно хорошее снаряжение, сыгранная группа, тактики...
    – Вообще-то, мы уже готовились к этому некоторое время, – заметил Джеф. – Крис собирался взять контракт на регистрацию уже давно.
    – И ты думаешь, вы готовы? – с сарказмом поинтересовалась Мари.
    – На таком этапе лучше не будет, – коротко произнёс Норис. – Самое время.
    – Верно, – поддержал его Тимоти. – Всё равно оружейная Гильдии станет доступна только после регистрации. Не всегда же обращаться к кланам за снарягой.
    – Ну... ладно, – сдалась Мари. – Как хотите. Что там за работа, балбес?
    – Ты очень злая, – отметил Крис. – Мы получили эскорт корабля.
    – Охота? – поинтересовалась Клара.
    – Верно.
    – Может, просветите презренных нубов? – недовольно произнёс Джаспер.
    – Мы погрузимся на корабль, который будет приманкой для пиратов. – Вместо Криса ответил Норис. – Будет абордаж, затем, когда зачистим все цели, вернёмся в порт. Это всё.
    – Э... Точно, – с заминкой подтвердил Крис. – На счёт тактик. Раз уж нас теперь девять человек, то разобьёмся на стандартные группы по три.
    При этих словах Сара почувствовала, что возможно прийти сюда всё же был не самая лучшая идея. Она понятия не имела что происходит, и уж тем более, на какие группы им следует разбиться.
    Саре хотелось просто промолчать, но позор сейчас будет лучше, чем позор, когда она подведёт всю группу своей глупостью.
    – Но я... – нервно подала она голос.
    – Что такое? – удивлённо спросила Лара.
    – Я... – Сара отчаянно покраснела. – Я никогда не играла в группе. Мы были только вдвоем, и он использовал лук. И я совсем не знаю тактик... В смысле, я никогда не была на корабле, а там ведь всё будет по-другому...
    Сара подавленно умолкла. Она ожидала разочарования, возможно раздражения. Но оказалось, что группа реагирует на её неопытность нормально.
    – Да расслабься, – отмахнулся от её оправданий Джаспер. – Мы и сами всё вытянем, если понадобится.
    – Вы токо посмотрите на етого героя, – едко процедила Мари.
    Лара и Кларисса встали рядом с Сарой.
    – Всё просто, – сказала эльфийка. – Стандартная тактика по три это связка стопер-мили-форвард.
    – Ты никогда не играла в связке ближнего боя? – спросила Клара и, получив в ответ растерянное покачивание головой, сказала: – Просто держись за форвардом, он тебя прикроет от нападающих. Мили разберётся с теми, кого ты остановишь.
    – Всё верно, – добавила Лара. – Просто не лезь вперёд. Это задача... собственно, форвада. И не зависай на одном противнике, если кто-то увернулся просто атакуй ближайшего.
    – А... ладно.
    – Не бойся, – улыбнулась Кларисса. – Даже если поначалу будет страшно, просто держись поближе к своим и всё будет хорошо.
    Сара не чувствовала твёрдой уверенности, но участие новых товарищей помогло даже больше чем она ожидала. Уверенность этих девушек частично передалась ей, они обе держались так легко.
    – Я постараюсь, – честно пообещала Сара.
    – Схватка будет быстрой, – заметил Норис. – Это просто охота, не рейд в цитадель. Нужно просто свалить противника раньше, чем он тебя. Вот и всё.
    – Норис прав, – утвердил Крис. И добавил: – Он всегда прав, это его второй персонаж.
    Сара вдруг поняла, что никто не тяготится её присутствием. Ей помогут если она попросит. Сожаление постепенно отступило. Она почувствовала, что может всё и обойдётся и у неё получится. Общим решением её поставили в связку вместе с Джефом и Мари. Второй группой были Джаспер, Норис и Кларисса, третьей – Крис, Тимоти и Лара.
    В гавань вошёл стремительный на вид парусник с тёмной обшивкой.
    – «Алопёрый», – прищурившись, прочитал Крис. – Ага, а вот и наш транспорт.
    На корабль их перевезли в двух лодках. Суровые матросы с обветренными лицами Сару немного пугали. Ей не приходилось участвовать в морских заданиях, и она понятия не имела, как выглядят местные моряки. Но, несмотря на это и общую тревогу ей не терпелось поплавать на корабле. Резкие очертания изящного судна выглядели странным образом притягательно.
    Как только игроки поднялись на борт, к ним приблизился, без всякого сомнения, капитан. Настоящий морской волк, он был одет в старомодный, но удивительно стильный наряд Золотого века парусников.
    Меченым зачитали короткий брифинг по поводу их задания. Видимо, люди королевства пустили слухи, что на их корабле повезут «большой куш». Поскольку пиратов в округе стало больше, то на них почти наверняка нападут. Но раз вместо «куша» на борту окажется группа защитников, то у пиратов не должно быть и шанса.
    Капитан явно относился к игрокам без привычного для НПС уважения. Сара даже боялась, что кого-то из них это заденет, но оказалась неправа. Похоже, все здесь знали о том, что не стоит нарушать сценарий.
    «Алопёрый» вышел из гавани и, быстро набрав скорость, заскользил по спокойному морю на восток, держа берег в виду. Сара на некоторое время совершенно забыла, что творится вокруг – ощущения от первой морской прогулки полностью её поглотили.
    Но прогулка, кажется, затягивалась. Несколько часов спустя появились первые признаки нетерпения.
    – Сколько ещё мы будем болтаться в этой галоше? – недовольно пробурчал Джаспер.
    – Полегче, смотри, чтоб неписи не услышали, – одёрнула его Лара.
    – Может, спросить у капитана? – предложил Крис и тут же последовал собственному совету: – Капитан! Вы уверены, что нападение будет?
    – Не терпится вернуться на сушу? – насмешливо пророкотал тот. – Не беспокойся, работа нас найдет сама.
    – Морские квесты всегда слегка затянуты, – флегматично заметил Норис.
    – Корабли!
    С мачты раздался крик смотрящего. Меченые мгновенно оказались на ногах. На палубу высыпали матросы.
    Невесть откуда взявшиеся два быстроходных судна с косыми парусами ловко обошли их корабль и стремительно начали сближаться, зажимая их в клещи.
    Подчиняясь командам капитана, матросы быстро заняли позиции с оружием в руках. Только сейчас Сара заметила, что многие из них были довольно крепкими украшенными шрамами бойцами.
    Меченые разделились на группы, как и обсуждали раньше. Сара послушно встала за Джефом и Мари. Напряжение висело в воздухе плотной пеленой. Саре стало не по себе, но присутствие товарищей помогло справиться с дрожью. Не вредно было так же и то, что она пряталась за их спинами.
    Суда постепенно сближались. В палубу корабля воткнулись стрелы. Девушки придвинулись к Джефу, ища укрытия за его поднятым щитом.
    Внезапно раздался громкий хруст.
    – Гарпуны! – рявкнул капитан. – Эти ублюдки думают, что не дают нам сбежать! Покажем им, что всё будет наоборот!
    Пираты воспользовались гарпунами, чтобы притянуть свои корабли, сжимая ими добычу. Первые противники прыгали на борт прямо с оснастки, как в кино. Здесь их встречали матросы.
    Корпуса столкнулись с оглушительным грохотом. На борт корабля королевства легли абордажные мостки и по ним на палубу ринулись пираты. Казалось, что пиратов было куда больше, но матросы столкнулись с ними, без труда сдерживая линию.
    На палубе мгновенно воцарился хаос, над которым разносился грохот битвы – крики, лязг стали, хлопанье самострелов.
    Сара почувствовала, что теряет самообладание. Она морально готовилась к бою, но реальность оказалась куда хуже, чем она представляла. Грохот боя был почти невыносим.
    Противники быстро помогли ей отвлечься, потребовав внимания в невероятно грубой форме. К счастью, Джефу удалось перехватить обоих. Он без труда принимал удары на щит, закрывая собой эльфийку.
    Сара ударила льдом в одного, но не успела заметить, что с ним стало. Со стороны вдруг возник противник и попытался достать её коротким мечом. Сара испуганно отпрыгнула в сторону. Откуда-то сзади вылетела Мари и всадила клинок прямо в грудь пирата, тот даже не успел среагировать.
    – Не зевай, – бросила она Саре.
    Мари отошла в сторону намереваясь прикончить одного из противников, висящих на Джефе. Сара развернулась в другую сторону, планируя защитить фланг. Хоть она и не успела потренироваться с новой магией как следует, ей удалось легко сковать пару противников. Мари немедленно переключилась на них. Один из пиратов дернулся за ней, но тут же получил щитом в голову от Джефа.
    Лёд оказался намного эффективнее простого Холода. Последнего хватало только чтобы приморозить противника к земле или покрыть его изморозью, чтобы сковать его движения. Покрывая сразу двух пиратов коркой льда, Сара успела порадоваться, что взяла Воду. Без этого сейчас у неё были бы большие проблемы.
    К ней двинулось сразу несколько противников. Повинуясь системной команде, Сара широко взмахнула рукой, создавая объёмную белую волну. Врезавшись в пиратов, та оставила на палубе две белые статуи.
    Резкое движение на самом краю зрения заставило Сару машинально дернуться в сторону. Тонкий меч едва разминулся с её горлом.
    Что-то с этим пиратом было не так. Он был одет иначе, а его снаряжение напоминало...
    Сара неловко отпрыгнула назад от пинка и, не сдержав равновесия, рухнула на палубу. Теперь меч рассёк воздух прямо у её лица. Игрок снова замахнулся и Сара поняла, что не успевает увернуться.
    Удар Джефа щитом ушёл в пустоту, игрок успел отскочить. Наверняка сработала высокая сноровка – Джеф атаковал из слепой зоны. Встав перед Сарой, он принял игрока на себя.
    Они обменялись всего несколькими ударами, когда эльфийка резко выбросила руку вперёд. Она сильно рисковала, атакуя прямо через Джефа, но ей показалось, что прицеливание осталось на игроке даже когда он ушёл из поля зрения.
    Противника окутала белая дымка, покрыв его коркой льда. Игрок застыл и Джеф снёс ему голову одним мощным ударом. Ещё в воздухе та сверкнула, и игрок-пират отправился на рес.
    Сара поднялась на ноги и в следующую секунду в плечо Джефа с неприятным хрустом вошла стрела, прямо под наплечник.
    Девушка испуганно повернулась в сторону, откуда стреляли. На борту пиратского корабля стоял человек с луком. Это был другой игрок, без сомнения. Сара рефлекторно вскинула руки, создав перед собой небольшой комок льда – в него тут же вонзилась стрела. Сара машинально толкнула рукой в воздухе, и ком полетел в игрока.
    Тот лёгким движение увернулся, одновременно натягивая лук. Но вдруг ему в горло вонзился метательный нож. Норис коротко покосился на Сару и прыгнул на корабль пиратов.
    Эльфийка перевела дух и, спохватившись, повернулась к Джефу.
    – Ты в порядке? – спросила она, лихорадочно соображая, что делать.
    – Да всё нормально, – поморщился Джеф. – Помоги Мари.
    Сара послушно кивнула и повернулась, куда указывал Джеф. Мари, Норис и группа матросов во главе с капитаном оттеснили противника на их корабль. Сара обернулась – на другой стороне всё было даже лучше. Остальные из группы добивали тех, кто ещё не успел скрыться в надстройке.
    Сара перешла на борт ближайшего корабля к Мари и Норису, но там уже всё было кончено. Капитан мощно бил пудовым кулаком в дверь пристройки. Та вздрагивала, но не поддавалась.
    – Проклятые трусы! – проревел он. – Любая крыса храбрее вас!
    Внезапно капитан умолк и шумно потянул носом.
    – Чуете? – спросил он.
    – Кажется, пахнет... горелым, – озадаченно сказала Мари.
    Она была права, в воздухе действительно попахивало дымом.
    – Уходим, – коротко обронил Норис, подавая пример.
    – Жалкие ублюдки! – рявкнул капитан. – Они подожгли свой корабль! Все назад!
    Матросы и меченые поспешно перебрались на своё судно. Похоже, что на другом корабле было то же самое. Матросы спешно вырвали гарпуны из бортов и подняли паруса.
    Они отошли как раз когда корабли пиратов начали заметно дымиться.
    – Зачем они сожгли корабли? – непонимающе спросила Сара.
    – Кто б знал, – ответила Мари, пожав плечами.
    – Чтобы они не достались королевству, – раздался со стороны бесстрастный голос Нориса. – Много успешных абордажей создают излишек. Это нормально.
    Сара пристроилась у борта стараясь перевести дух. Тело всё ещё дрожало от пережитого стресса. Даже в вирте нужен был отдых.
    Она с лёгкой грустью отметила, что на палубе осторожно укладывают и накрывают покрывалами мёртвых матросов. Фанатичное внимание к деталям в Мифе порой было неприятным.
    Капитан подозвал к себе Криса, как лидера группы, чтобы выразить благодарность. Гильдия получит лучшие рекомендации на их счёт. Сара невольно ощутила удовлетворение даже сквозь пелену усталости.
    Рядом присела Мари.
    – Ты не ранена?
    – Нет, – покачала головой Сара. – Как Джеф?
    – Лара его поправит. Дурной братец, получить стрелу в спину, а ещё танк!
    – Ага...
    Мари помедлила, затем склонилась и заглянула подруге в лицо.
    – Ты как?
    – Честно говоря, я не ожидала, что всё будет так напряжённо, – признала Сара.
    – Прости, – понурилась Мари. – Это я тебя втянула... Чёрт, не стоило мне тебя заставлять.
    – Нет, всё хорошо, – попыталась успокоить её Сара.
    – Нет-нет, не нужно, я знаю, что тебе не понравилось.
    – Ну... эмм... не то, чтобы мне совсем не понравилось, – смущённо протянула эльфийка.
    Мария с надеждой вскинулась:
    – Серьёзно?
    – Да. – Сара слегка покраснела. – Играть в группе довольно весело...
    Да свалка была пугающая, но Саре понравилось использовать новые способности по полной, драться плечом к плечу с другими против превосходящего противника. Она даже не получила никаких повреждений.
    – Эй, как вы там?
    К ним подошёл Крис, его голова была перевязана. Следом шла Лара.
    – Балбес, сиди смирно!
    – Да всё нормально, – отмахнулся парень.
    – Нормально? – недовольно произнесла Лара. – Да тебе шлем сбили первым же ударом. Тоже мне форварды...
    – Хватит ворчать, женщина. Всё прошло как по маслу, – довольно заявил Крис. – Теперь мы можем официально стать отрядом! Вот только...
    Он посмотрел на Сару.
    – Что? – удивлённо спросила та.
    – Раз ты участвовала в бою, то тебе тоже стоит пойти с нами в Гильдию, когда мы будем создавать отряд. Ну, знаешь, как участник.
    – Я...
    Сара запнулась на секунду.
    Хоть всё это было так неожиданно, она всё же знала свой ответ. Оставалось надеяться, что Эдди не станет на неё злиться.
    – Хорошо, – сказала Сара. – Я пойду.
    – Правда? – Мари радостно обняла её за руку. – Здорово!
    – Отлично! – обрадовался Крис. – Я надеялся, что ты останешься. А то знаешь, неполные связки...
    – Брысь отсюда!
    Мари сердито попыталась лягнуть Криса ногой, заставив пугливо отскочить в сторону.
    Беловолосая эльфийка невольно улыбнулась. Ей было совсем не страшно.
    
    
    На пятый день Сара начала волноваться. Она, наверно, отправила уже десятка три писем, но ответа всё не было. Эдди как сквозь землю провалился. Она даже подумывала про возможность отправить видеовызов, прикидывая, что пугает её больше – исчезновение Эда или перспектива увидеться с ним, если он всё же внезапно найдётся.
    Этим вечером, после ужина, она снова написала письмо, осознав внезапно, что их текст становится всё более паническим. Сара всё же нажала «отправить» и со вздохом откинулась на спинку стула. Ей не нравилось это молчание.
    Внезапно раздался незнакомый сигнал, заставив её подскочить. В клиенте мелькало окошко сетевого звонка. Адрес заставил её вздрогнуть от радости. Это был Эдди! Хоть и странно было то, что он не использует письмо.
    Сара помедлила, не решаясь ответить. Всё это было странно. Но с другой стороны, она может спросить его прямо сейчас. Усилием воли отметя сомнения, девушка нажала «принять».
    – Алло? – неуверенно произнесла она.
    – Привет.
    К её удивлению, когда открылось окно связи, изображения не было, лишь надпись «только звук» на сером фоне. Но голос был знакомый. Тот самый голос из телефона.
    – Эдди? – с опаской спросила Сара.
    – Нет, – возмущённо ответил голос.
    Сара испуганно вздрогнула. Потом недовольно фыркнула.
    – А кто тогда? – едко поинтересовалась она.
    – Это... эээ... Ладно, я понятия не имею, – сдался Эд. – Слушай, я хотел снова извиниться за тот случай. Знаю, я тебя напугал, но...
    – Да неважно, – отмахнулась Сара и встревоженно спросила. – Эдди, что случилось? Я послала уже кучу писем, но ты...
    – Да, я заметил, прости. У меня... форс-мажор. Я бы объяснил подробно, но поверь, ты не хочешь это слышать.
    – Откуда ты знаешь?
    – Ты разбираешься в асинхронном шифровании корня? Потому что, если да, то...
    – Ладно, ладно, я поняла, – недовольно пробурчала Сара.
    – Тебя предупреждали. Я ещё не скоро освобожусь, так что... да, – в голосе Эда появилось сдержанное раздражение. – Может, расскажешь как у тебя дела?
    – У меня?.. Ну...
    Сара озадаченно умолкла. И неожиданно выдала:
    – Я играю в группе.
    Почему-то она была уверена, что Эд отреагирует негативно. Ждала какого-то недовольства, возможно порицаний... Но ошиблась.
    – Вот как? – В голосе звучало только лёгкое удивление. – И что за группа? Большая?
    – Нет, мы только начали... Прости, мне стоило сказать тебе преж...
    – Пррф! Не мели чепухи. Я в игру попаду ещё не скоро, можешь делать что хочешь. Так что за группа?
    – Ну, у нас девять человек...
    Рассказывать Эду про свои дела оказалось куда интереснее, чем она могла предположить. Сара рассказала про группу, и что это Мари её привела туда, и что ей нравится играть с ними, и что они хорошие ребята...
     Когда она начала пересказывать, кто как вооружён и какие приёмы предпочитает, то, наконец, спохватилась.
    – Ой, прости! Я совсем заболталась...
    – Да нет, я не против, – успокоил её Эд.
    – Но ведь... я, наверно, тебя отвлекаю? – осторожно поинтересовалась Сара.
    – Я даже от клавиатуры не отходил, – устало ответил Эд. – Собственно, я не стал писать письмо, чтобы не сворачивать все консоли. Не дай Бог крашнет...
    Сара вдруг поняла, что странный шелест, на который она не обратила внимания, но который слышала на протяжении всего их разговора, был быстрым пощёлкиванием. Эдди что-то печатал всё это время.
    – Так что я тебя должен поблагодарить, – добродушно сказал Эд. – Твоё чириканье меня отвлекает.
    – Чириканье? – недовольно переспросила Сара.
    – Как у птички.
    Он явно улыбался, где-то на той стороне. Сара хотела ответить что-нибудь сердитое. Но остановилась.
    – Эдди... – тихо произнесла она.
    – Да?
    – Я по тебе скучаю.
    Сара почувствовала, что у неё горят уши. Она сто раз успела пожалеть о своём несчастном признании, когда Эд, наконец, ответил.
    – Я тоже.
    
    
    
    
    
    
    

    
    
    1инстанс - от анг. "instance"; сокращ. "instance dungeon" (мгновенное подземелье, подземелье немедленно) - любой игровой сценарий, предоставляемый игрокам по требованию и/или закреплённый только за одним игроком/одной группой.
    [назад]
    
    
    2гайд - от анг. "guide" (руководство, путеводитель); в видеоиграх обычно обозначает любые сборники советов касательно игрового процесса.
    [назад]
    
    
    3мили - от анг. "melee" (рукопашная); в данном случае - игрок, ориентированный на ближний бой.
    
    
    4форвард - от анг. "forward" (передовой, передний); игрок стоящий в первой линии, обычно очень выносливый, тяжело вооружённый и хорошо защищённый; аналог танка в Мифе.
    [назад]
    
    
    
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"