Серый Александр: другие произведения.

Миф. Глава пятая

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:

Глава пятая: Я найду способ!

    
    День выдался совсем уж жаркий. Солнце над Ламари всегда светило ярко, но сегодня было даже слегка чересчур.
    Покинув прохладную тень храма, беловолосая темная эльфийка зажмурилась, невольно прикрыв глаза рукой. Возможно, ей следовало усмирить свою тягу к тёмным платьям. Такие дни случались всё чаще и в чёрном было слишком уж жарко.
    Сара недовольно фыркнула и приподняла руки. Воздух вокруг неё резко похолодал. Она обнаружила этот фокус однажды, пробуя новые способы контроля. Область пониженной температуры продержится довольно долго, заклятье почти не требовало затрат и на него распространялся бонус длительности от посоха.
    Но с другой стороны, может искать новую одежду и не придётся. Саре нравились тёмные тона.
    Разобравшись с неприятной жарой, девушка отправилась на место встречи. Она чуть было не свернула к площади на набережной, но быстро спохватилась. Сегодня её ждали в другом месте.
    Трель гильд-листа привлекла внимание. Это было сообщение от Эда. Как Сара и подозревала, он уже был в игре. Похоже, Эдди вошёл раньше и даже взял задание от Гильдии.
    Они собирались играть вдвоём.
    
    Сара была страшно подавлена случившимся. Она расценивала свою группу как самое лучшее, что с ней случалось за годы, если не за всю жизнь. Ей были рады. И она радовалась вместе с ними.
    Потеря наверняка сломила бы её. После того как она вышла из игры в тот день, Сара не могла перестать плакать. Она даже не знала почему. Просто не могла остановиться.
    На третий день пришло очередное письмо от Эда. Сара тогда вновь сидела на кровати, слепо таращась в окно. Она совершенно не соображала, что творится вокруг. Путь от школы до дома и обратно сливался, а конспекты появлялись, будто сами по себе, она не могла вспомнить, что было на уроках. Да и не хотела.
    Она вообще ничего не хотела. Ей приходили письма, но она их просто игнорировала. От мысли, что она увидит знакомые имена, становилось невыносимо горько.
    Похоже, Эд догадался что происходит. Письмо пришло с приложенным файлом. Сару это слегка удивило даже сквозь плену депрессии. Такого ещё никогда не случалось. Поколебавшись, она нажала «проиграть».
    – Сара, это я. Если ты это слушаешь то, полагаю, уловка сработала. Я подозреваю, что ты не читаешь наших писем и... – Эд сбился. – Все волнуются, Сара. Я понимаю, что тебе тяжело, но пожалуйста, хотя бы напиши. Ответь хоть как-нибудь.
    Голос Эда был спокойным. Но Сара поняла, что он волнуется. Она слышала это, даже если Эдди и пытался оставаться спокойным.
    Свернувшись в кресле, она мучительно собиралась с мыслями. Эд волновался. Она совсем не хотела заставлять его волноваться. С самого начала она не хотела создавать проблемы. И как всегда, ничего не вышло.
    Саре жутко не хотелось никого видеть и вообще что-то делать. Но чувство вины заставило послать вызов. Уже когда появилась иконка связи, Сара сообразила, что не знает что сказать. Ей нечем было оправдать три дня бессмысленного молчания.
    Эд ответил как всегда быстро.
    – Сара? – Он даже не пытался скрывать беспокойство. – Ну наконец-то... Ты в...
    Он запнулся.
    – Как ты себя чувствуешь?
    – Я...
    Она вдруг поняла, что по щекам катятся слёзы.
    – Прости, Эдди...
    Ему удалось уговорить её на встречу. Сара страшно боялась столкнуться с кем-нибудь из товарищей, но её встретил только он. Силы воли хватило ровно настолько, чтобы он успел увести её в отдалённое место. Они снова ушли в парк.
    Сара даже ничего не говорила. Просто плакала. Эд, видимо, и не надеялся на внятную беседу, потому что даже не пытался что-то спросить или сказать. Только успокаивающе поглаживал девушку по спине.
    Это помогло куда лучше её затворничества. Возможно, потому что она уже привыкла рыдать у него на плече. Когда слёзы иссякли, Эд рассказал, что Сара ухитрилась неслабо всех напугать своим молчанием. Мария уже начала добиваться от Эда «решительных действий». К удивлению Сары, он отказался уточнять, что именно это значило. Отношения Эда и Мари всегда были немного странными.
    Благодаря участию Эдди всепоглощающая горечь отступила. Предаваться отчаянию и безысходности всегда проще в одиночестве. Пересиливая себя, Сара поддалась уговорам и пообещала позвонить снова, когда будет время. Очевидно, что связаться с Эдом ей следовало обязательно, он просто не хотел на неё давить.
    Когда она вышла из игры, то всё стало другим. Чуть менее невыносимым. Она даже внезапно осознала, что совершенно забыла поливать цветы, и гидропоника уже давно мигает тревожными огнями ошибок, требуя внимания бестолковой хозяйки.
    
    Несколько дней спустя Сара почувствовала, что не против снова войти в игру. Ей следовало увидеться с другими. Пусть даже она не слишком этого хотела, она и так заставила друзей волноваться. Тоскливое ощущение вины наконец её настигло.
    Эдди ждал у ворот города, отстранённо рассматривая входящий караван. Охранники неписи одарили его подозрительными взглядами, он ответил тем же.
    – Совсем обнаглели с такой охраной, – буркнул парень. – Давно никто не бомбил...
    Сара вдруг поняла, что он её даже не заметил. Стараясь двигаться осторожно, она медленно подошла поближе.
    – Эдди.
    Парень нервно дёрнулся в сторону и резко обернулся. Эльфийка радостно рассмеялась. Ей ещё не удавалось подкрасться к капу сноровки. Они всегда были такие самоуверенные, со своим максимальным вниманием...
    – Сара? Ах ты... – Эд усмехнулся. – Это я тут за всеми крадусь.
    – Будешь знать, – весело сказала девушка. – Идём? Ты ведь взял квест?
    – Да. Придётся пройтись...
    Они двинулись на север. Холмы вокруг Ламари в основном были покрыты густым лесом – на вершинах высоким и светлым, но в долинах довольно густым.
    По пути Сара вдруг поняла, что Эдди периодически косится на неё.
    – Что не так? – поинтересовалась она, стараясь подавить недовольство.
    – Нет-нет, просто...
    Сара остановилась и посмотрела Эду в лицо.
    – Всё в порядке, – заверила она. – Честно.
    – Я понимаю, но... – Парень осёкся. – Прости. Я постараюсь.
    Сара взяла его за руку и улыбнулась.
    – Так и сделай. Ты же не хочешь меня расстроить, правда?
    Эд сжал её ладони в своих.
    – Конечно, нет.
    Повисла пауза.
    – С каких это пор ты набралась наглости меня шантажировать?
    – Сам виноват.
    Эд попытался цапнуть её за щеку, но Сара со смехом отпрянула.
    – Не поймал! Такими темпами тебя сразу на рес отправят. Нужно больше тренироваться. Кстати, что там у нас?
    – В смысле, по квесту? Зачистка логова.
    – Ха? – Сара приподняла брови. – А это не групповой? Ты что там взял?
    – Обычная работа, – пожал плечами Эд. – Может, что помельче...
    – Мы уже давно не играли соло, – строго произнесла Сара. – Если попадутся крупные мобы...
    – Просто оставайся начеку. Всё будет в лучшем виде.
    Девушка сердито фыркнула.
    – Я и забыла, какой ты пустоголовый.
    – Просто признай, что тебе страшно, – подначил её Эд.
    – Смотри лучше по сторонам. – Сара подпихнула Эда вперёд. – Веди давай.
    Их цель находилась где-то недалеко от города. Странно, что их отправили так близко. Подобные задания обычно были рассчитаны на игроков послабее. Судя по описанию, им следовало обнаружить пещеры где-то в долине, в паре часов ходьбы на север.
    К сожалению, в указанном направлении возвышался холм. Методы навигации в Мифе были не лучшими – игрокам самим приходилось искать места назначения, опираясь на ориентиры. В данном случае, скорее всего, подразумевались ложбины вокруг холма. И обойти их придётся все.
    Эд вдруг сделал знак остановиться. Они медленно двинулись к просвету в деревьях. В низине протекал ручей, разливаясь в небольшое лесное озеро. На берегу расположилась группа игроков.
    Они вели себя как на пикнике – одни обустраивали костёр, другие возились в воде. Кажется, пытались ловить рыбу, замораживая её магией. Несколько парней играючи гонялись за девушками в мокрых платьях. Над округой раздавался радостный гомон.
    – Ролевики, – недобро буркнул Эд. – Глянь, как резвятся.
    – Откуда ты знаешь? – усомнилась Сара. – Может они просто отдыхают, после...
    – Нюхом их чую, – отрезал парень.
    – Ооо? Будто они тебе родственные души, – поддела его Сара.
    Эдди пренебрежительно хмыкнул.
    – Даже по сторонам не смотрят, – неодобрительно сказал он. – Пощёлкать как орешки...
    – Не смей! – сердито оборвала его Сара. – Что ты там себе удумал?
    Эд сдержанно рассмеялся.
    – Да я просто пошутил.
    – Идём уже!
    Сара схватила его за руку и твёрдо потянула прочь.
    Она уже и забыла, как они играли вместе. Им было весело вдвоём.
    Когда Эд сказал, что бросит группу, то на Сару давила необходимость выбирать. Кто знает, чем бы всё закончилось.
    Но теперь всё решилось без её участия. Пусть даже такого решения никто не желал. Их группа распалась полностью и навсегда. Со слов Джаспера, Крис и Лара завязали с игрой окончательно. Внезапная смерть Тимоти сказалась на Ларе просто разрушительно.
    Сам Джаспер периодически заходил. Похоже, он прибился к Мари и Джефу, и они планировали найти какой-нибудь клан или группу получше. Кларисса и Норис отправились в один из рейдовых отрядов. Вместе, что странно. Сара раньше не хотела этого замечать, но Клара и Норис никогда особо не ладили, и то, что они оказались в одном отряде, было действительно странно. Может, дело было в том, что в таких группах отношения скорее деловые, чем дружеские.
    Сара знала, что может отправиться с кем угодно. Она знала, потому что она прочла все письма, которые игнорировала несколько дней. И хоть никто не говорил об этом прямо, она понимала, что ей будут рады. Она будет среди своих. Возможно, даже найдёт новых друзей.
    Но Саре казалось, что ей нужна передышка. И поэтому, когда она подумала о том, чтобы войти в игру, то связалась с Эдом. Что бы не случилось, она могла доверять ему безоглядно.
    В одной из ложбин нашёлся мелкий каменистый ручей. Он служил ориентиром – обнаружив его, меченым полагалось пройти вверх по течению до порога, и затем подниматься на холм.
    – Нужно быть поосторожнее, – заметил Эдди. – Мало ли, кто там будет бродить вокр...
    Он не успел закончить, когда в ближайших кустах раздался треск. Среди деревьев показался моб. Сложно сказать, чем была эта тварь до изменения, с такой кошмарной череповидной мордой и рваным мехом, но размером походила на медведя.
    – Не может быть, его по любому отспавнили только что! – раздражённо заявил Эд.
    – Не зевай!
    Тварь открыто рванулась прямо на игроков. И она была не одна – со стороны появились ещё мобы.
    Сара на секунду замешкалась. Раньше она бы просто заняла позицию за ближайшим форвардом. Но теперь они были только вдвоём. Нет построений, нет тактик.
    Усилием воли Сара встряхнулась. Выскочив наперерез мобу, она отвлекла его продолговатой ледышкой, пущенной прямо в морду. Тварь с рычанием сделала выпад, но промахнулась. Сара успела отскочить в сторону.
    Брать роль форварда было самоубийством, но она могла полагаться на скорость и магию, чтобы держать их на расстоянии успешно отвлекая на себя.
    Несколько стрел криво воткнулось в морду первой твари, застряв в обрывках меха без особого эффекта. Кости были покрепче стальной брони. Тварь мотнула головой, стряхивая досаждающие деревяшки, и бросив Сару, с рёвом рванулась на обидчика.
    Эд замер на секунду, а затем странным ломаным движением натянул лук и, казалось, пустил стрелу не целясь. Стрела с чавканьем вошла мобу в глаз по самое оперение.
    Особой способностью его билда был печально известный в сообществе «дедшот1»: один выстрел – один труп. Мгновенное гарантированное попадание в уязвимую точку. Достаточно было дать команду, и программа делала всё сама.
    Но способность работала с перерывом во много часов, полностью поглощая дух игрока. Второй моб рванулся вперёд и свалил Эда на землю.
    Сара испуганно вскрикнула, машинально оборачиваясь. Но системная команда дёрнула её в сторону заставляя увернуться от броска другой твари.
    На ней висело двое мобов. Твари наседали и уворачиваться от двоих сразу было опасно для жизни. Программа позволяла всего несколько подсказок подряд, и надеяться на простое превосходство не приходилось.
    Саре необходимо было избавиться от одного противника. Приём был рискованный, но не то чтобы она имела выбор.
    Выгадав момент, когда обе твари оказались перед ней, Сара развернулась вокруг своей оси, раскинув руки. На полуобороте сбоку от неё возникла волна белёсой дымки.
     Мобы рванулись вперед. Но их встретила стена льда, украшенная сотней острых матовых клинков. Лавина накрыла одну из тварей целиком, заглушая отчаянный рёв, и подмяла краем вторую. Влажный хруст обозначил попадание.
    Сара с трудом ревела дыхание. В это заклинание она вложила весь свой дух и сейчас ощущала неприятную тяжесть по всему телу. Отчаянное рявканье из-за спины заставило её обернуться.
    Каким-то невероятным образом Эд умудрился оседлать своего моба. Вонзив клинки ему в шею, он теперь использовал их как рукоятки, пытаясь удержаться на брыкающемся монстре.
    Из-под обломков быстро исчезающего льда вдруг раздалось рычание. Вторая тварь, хоть и получила заметные повреждения, всё же рывком поднялась и двинулась к эльфийке.
    Несмотря на плохое состояние, у Сары ещё оставалось немного сил. Она вскинула руки, создавая заклинание попроще, и передние лапы твари оказались заморожены. Лёд долго не протянет, но у Сары был план.
    Она шагнула к мобу, широко размахиваясь посохом. Тварь злобно зарычала, жутковато раззявив пасть и дёргаясь всем телом, но оковы держали прочно. Навершие окуталось прозрачной белой дымкой, которая медленно приняла вытянутую форму.
    На посохе возникло крепкое ледяное лезвие, превращая его в некое подобие косы. Вложив все силы в удар, Сара с размаху врубила лезвие мобу в голову. Рёв резко стих, тварь обмякла. И как раз вовремя – оковы треснули в следующую же секунду.
    На клинок ушли последние силы, Сара опасно приблизилась к истощению, после которого просто рухнет. Но практики оказалось достаточно, чтобы её расчёты не подвели.
    – Да уж, это было близко, – раздалось за спиной.
    Эдди по очереди вытер клинки пучками травы, перед тем как вложить в ножны.
    – Похоже, мы разбаловались в группе, со всеми этими форвардами и стоперами. Нужно быть поосторожнее.
    – Угу... – Сара отстранённо кивнула.
    Они справились с противником в этом бою, но было совершенно ясно, что им нужно сменить тактику. Отвлекать и тянуть время больше нельзя, это только повышает шансы на провал.
    Сара вдруг поняла, что ей придется сконцентрироваться на том, чтобы убить противника как можно быстрее. Нельзя позволять до себя добраться.
    Не выйдет быть просто стопером. Они теперь только вдвоём.
    – Эй, ты в порядке?
    Голос Эдди отвлёк и Сара заставила себя встряхнуться.
    – Да, всё нормально. Боже, надеюсь, это были последние...
    – Я тоже. Может, это просто было охранение или вроде того.
    Со стороны раздались удивлённые голоса. Группа ролплейщиков, похоже, шла на это же место.
    – Что?... – ошарашенно произнёс ведущий. – Вы что, положили их вдвоём?
    Эд тихо цыкнул зубом.
    – Только не говорите, что это были их мобы... – буркнул он. – Вот блин. Лишняя работа.
    Девушки – судя по их нарядам, маги – вполголоса обменялись парой слов и дружно одарили Сару восхищёнными взглядами. Та почувствовала что краснеет.
    – Эм... Эдди, – она незаметно подёргала парня за рукав. – Пошли уже.
    – Да, точно.
    Эд несколько издевательски отсалютовал игрокам, и они молча двинулись вверх по склону.
    Неглубокие пещеры в склоне холма обнаружились довольно быстро. Дополнительных мобов внутри не было. Похоже, изменённые твари у подножья действительно были охраной этого логова.
    Для уничтожения пещер меченым выдали пару пакетов одобренной правительством взрывчатки. К разрушению логов Гильдия относилась серьёзно – несколько таких зарядов могли легко сравнять с землёй каменный дом или разорвать пополам среднее судно. Впрочем, за несанкционированное применение этой штуки игрокам полагались нехилые проблемы.
    После того, как заряды оказались заложены и фитили задымились, меченые поспешно покинули пещеры.
    – Знаешь, я тут подумал, – задумчиво сказал Эдди, – может мы могли бы просто подпалить пакеты и свалить?
    Земля под ногами вздрогнула, и раздался приглушенный взрыв. Пещера в склоне холма плюнула землёй и перестала существовать.
    – Ты же уверен, что мобы просто отспавнились прямо перед нами, – заметила Сара.
    – Да, но может, если бы мы двигались скрытно... – Эд запнулся. – Или, скорее, подошли с другой стороны. Нужно будет как-нибудь попробовать.
    – Не вздумай использовать меня как приманку, – пригрозила Сара.
    – Я бы никогда!
    Они двинулись в обратный путь. Сара беспечно помахивала посохом, избирательно задевая пушистые жёлтые соцветия какой-то травы. Ей нравилось смотреть, как лёгкая пыльца танцует в воздухе пушистым золотым облачком. Эд почти бесшумно шагал где-то позади.
    – Сара... – вдруг донеслось да неё из-за спины.
    Девушка удивлённо оглянулась.
    – Что такое?
    Голос Эда звучал подозрительно серьёзно.
    – Я... Наверно не стоит, но я должен узнать... – медленно произнёс парень. – Ты ведь... получила письмо от Криса?
    Сара застыла на месте, глядя в куда-то сторону. В горле возникло почти болезненное ощущение, будто вырос комок острых лезвий. Она с усилием сглотнула, стараясь взять себя в руки. Нельзя было заставлять Эда волноваться. Только не сейчас.
    – Да... – тихо произнесла она, – я видела.
    – Вот как... – Эд с необычной для него неловкостью умолк.
    – Ты думаешь, это правда? – глухо спросила Сара. – Ты думаешь, он действительно просто...
    – Ну, Крис говорил, что у него была проблема с болью, – ровно произнёс Эд. – Возможно, он просто ошибся с дозой или... даже не знаю.
    Повисла пауза.
    – Прости, не стоило мне поднимать этот вопрос... – с досадой начал Эд, но Сара обернулась, покачав головой:
    – Нет, всё хорошо, – произнесла она с вымученной улыбкой. – Просто я... я не знаю, что хуже.
    – Прости. Я не хотел тебя расстраивать.
    – Ничего, всё хорошо, – искренне заверила его Сара. – Я больше не буду, обещаю.
    Она подошла к Эду и, взяв за руку, потянула за собой.
    – Идём?
    – Конечно. Конечно...
    Вернувшись в город, они сдали задание в Гильдии и отправились в один ресторанчик в Верхнем городе. Это было тихое место с отличным видом на залив. Как и все места, которые подбирала Сара. Она любила голубое море возле Ламари.
    Когда им принесли заказ, Сара требовательно обратилась к спутнику:
    – Эдди, ты уже решил, что мы будем делать?
    – Что? – непонимающе переспросил парень. – В каком смысле?
    – На счет Крыльев, разумеется, – недовольно сказала Сара. – Или ты уже передумал?
    – Нет, нет... Конечно. Ну, думаю у нас уже достаточно ресурсов для серьёзной вылазки. У тебя ведь ещё остались деньги?
    – Эдди! – Сара смерила его недовольным взглядом. – Лучше скажи, ты знаешь, где нам начинать?
    – Честно говоря... я не думаю, что вообще кто-то знает, – признал Эд. – Из информации есть только то, что доступно в игре. Крылья создал Зик Хоргенфелд, он был правителем Аусклифа во время Первой войны. Судя по всему, кроме управления он занимался науками и изобретательством, что-то вроде натуралистов прединдустриальной эпохи. Крылья считаются самым большим его достижением, настоящим прорывом в...
    Эд вдруг запнулся и раздражённо рыкнул:
     – Твою же ж мать! Да он издевается!
    Сара не смогла сдержать смешок при виде его лица.
    – Думаешь, Ал на что-то намекает?
    – Уж лучше бы нет, – недовольно пробурчал Эдди. – Короче, по легенде Хоргенфелда и его игрушку видели последний раз в битве за Королевскую башню. Ты ведь в курсе, что после этого было?
    – Ты хочешь сказать, что Крылья где-то в Разломе? – резко утрачивая энтузиазм, спросила Сара.
    Основные силы Аутера проникли в мир через магов Королевской башни. После Первой войны жителям Айвороса удалось закрыть проход между мирами, но не полностью. Старая столица оказалась настолько захвачена силой Аутера, что пространство там исказилось. Магическая мощь вторжения разорвала землю с севера на юг громадным ущельем, отделив Айворос от Старого Мира непроходимой пропастью. Эту пропасть назвали «Разлом».
    Разлом был топовой локацией Мифа. Настолько топовой, что даже топовые организации игроков всё ещё не могли рейдить Башню, цитадель Разлома. Если Крылья были где-то там, то проще было подождать пока их достает кто-нибудь другой.
    – Я тоже так подумал сначала, – ровно сказал Эд. – Но угадай, что? В Разломе уже искали. Я же говорил, что игроки ищут Крылья с упорством, какое доступно только нердам. Но безуспешно.
    – Может, просто ещё не нашли?
    – Нет, думаю, их там нет. Нашли обломки копья лорда. Ещё одна легендарка. Её не смогли починить, впрочем, сейчас в музее одного из топовых кланов. «Нифелимы», по-моему...
    – Ты думаешь это как-то связано с...
    Эд покачал головой.
    – Нет, вряд ли. В смысле, может, конечно, быть, но что-то мне подсказывает, что топы уже давно бы их нашли, если бы это была подсказка.
    – Вот как, – задумчиво протянула Сара. – Может их и вправду...
    Она осеклась и умолкла, метнув на Эда виноватый взгляд. Эд удивлённо понял брови.
    – Что такое?
    – Просто я подумала, – медленно сказала Сара, – может, предмета просто нет в игре? Может, это просто история...
    Эд к её удивлению усмехнулся.
    – О, нет. Ты не знаешь Ала. Он не стал бы сотрясать воздух попусту, если бы не...
    Парень умолк, задумчиво глядя в сторону.
    – Может даже быть, что это сообщение лично для меня... – медленно произнёс он и хмыкнул: – ...сказал бы я, если бы я был болезненно эгоцентричным. Ал просто рисуется, этот засранец. Наверняка спрятал все зацепки совершенно параноидальным способом. Ну, знаешь, с кучей оборванных нитей, дымовых завес и фокусов для отвода глаз.
    – Так откуда ты думаешь начинать? – озадаченно спросила Сара. – В смысле, ты говорил про Аусклиф, но... даже не знаю.
    – Я думаю, нужно проверить прямых наследников. Несколько семей борются за власть в городе, и что-то мне подсказывает, что это не просто так. Может, если попробовать как-нибудь к ним приблизиться...
    – Звучит как-то неправильно, – протянула Сара. – Не можем же мы просто вломиться в парадную дверь и потребовать доверия. Я даже не знаю, как можно выйти на аристократию. Разве что...
    Сара вдруг замолкла. Ей в голову пришла неожиданная идея.
    – Ты думаешь, мы сможем попросить о помощи? – спросила она.
    Эд удивлённо приподнял брови.
    – О чем ты?
    – Мы знакомы с лордом Ламари, – ответила Сара. – Думаешь, мы могли бы...
    – Это... как-то натянуто, – признал Эд. – Откуда у тебя, вообще, такая идея?
    – А что такого? Он же правитель целого региона, наверняка у него есть знакомые или что-то вроде того.
    – Да, но... ты же не забыла, что это просто игра? – скептически произнёс Эд. – Даже если неписи и определены, в какую-то группу, нет никаких причин полагать что игра свяжет их вместе.
    – Но ведь.... – протянула Сара, – в Мифе возможны довольно сложные взаимодействия. Я думала, мы могли бы просто попробовать.
    – Ну, попробовать-то мы можем, – пожал плечами Эд. – Хуже от этого не будет. Я надеюсь. В конце концов, наше знакомство состоялось не лучшим образом, насколько я помню...
    – Да уж...
    Теперь Сара сомневалась, была ли её идея такой уж хорошей. С учётом того, что им пришлось делать для лорда Алмаре, возможно им не стоило его беспокоить.
    – Интересно, и почему я об этом не подумал? – озадаченно произнёс Эд.
    Сара хитро улыбнулась.
    – Это потому что ты патологический одиночка, – поддела она его.
    – Не говори ерунды, – отмахнулся тот. – У меня ведь есть ты.
    Девушка жарко вспыхнула смущённым румянцем, но не смогла сдержать радостной улыбки.
    Почему-то такой ответ ей очень понравился.
    В резиденции губернатора их встретили нейтрально. Смутно знакомый слуга выслушал их просьбу об аудиенции и, после недолгого ожидания, меченых отвели по знакомому маршруту. Похоже, правитель принимал их в том же кабинете что и раньше. И даже в том же положении – как и в прошлый раз, губернатора окружали стопки бумаг.
    Когда они сели за стол, Эдди изложил лорду их просьбу. Тот не стал скрывать удивления.
    – Это... весьма необычно, – медленно произнёс эльф. – Могу ли я узнать, что именно вам понадобилось от правителей Аусклифа?
    – Эм... как бы вам сказать, – протянул Эдди.
    Повисла пауза. По какой-то причине Эд медлил, хоть Сара и не понимала почему. Лорд нахмурился.
    – Мы ищем Вороновы Крылья, – ровно произнесла Сара. – Связавшись с наследниками, мы надеемся обнаружить подсказки.
    На лице Алмаре мелькнуло удивление, но быстро исчезло.
    – Вот как. Я понимаю...
    Губернатор сделал паузу и произнёс:
    – Лорд Хоргенфелд погиб сражаясь с противником, превосходящим наши самые великие страхи. Нет никаких сомнений, что Крылья погибли вместе с ним в том проклятом месте. Как бы вы не были убеждены в существовании этой реликвии, я уверяю – она уничтожена.
    – Я не верю.
    Алмаре смерил меченого тяжёлым взглядом, но тот оставался спокоен.
    – Вы гонитесь за призраком, – прохладно произнёс лорд. – Но если вы всё равно намерены продолжать, я могу оказать вам содействие.
    – Правда? – удивленно спросила Сара и осеклась: – В смысле... мы будем очень благодарны.
    Губернатор взял чистый лист из стопки возле себя и начал что-то быстро писать, кончик перьевой ручки стремительно мелькал в воздухе над его рукой.
    – К сожалению, я не могу дать рекомендацию, которая позволит вам войти в знатные дома Аусклифа, – произнёс Алмаре, не отрывая глаз от бумаги. – Как минимум, моё вмешательство принесёт вам только вред. Однако я дам вам письмо для моего старого друга. Если кто-то и может помочь в ваших поисках, то это он.
    Губернатор заложил лист в конверт, запечатал его странной печатью, оставившей на бумаге плотный след, и протянул письмо Эду.
    – Найдите поместье «Гринлиф» в Каменном квартале Аусклифа, это недалеко от южной площади. Отдайте письмо лично в руки хозяину дома.
    Эд осторожно принял у губернатора конверт.
    – Благодарю.
    – Что ж, если это все, то я вернусь к своим делам.
    – Разумеется.
    Аудиенция была окончена. Уже на пороге комнаты Сара всё-таки решила обернуться.
    – Лорд Алмаре...
    Эльф поднял голову.
    – Да?
    – Возможно, мне не стоит спрашивать, но... Лита... С ней всё в порядке?
    Губернатор помедлил. Его лицо стало хмурым, Сара тут же пожалела, что заговорила об этом.
    – Да. Моя дочь в безопасности.
    – Хорошо... Ещё раз спасибо за помощь.
    Эд покосился на нее, но ничего не сказал. Сара была благодарна. Она сама не знала, с чего её так волновала судьба компьютерного персонажа. Но она бы жутко расстроилась, если бы с маленькой Литой случилось что-то плохое.
    Когда они оказались на улице, Эдди вынул письмо чтобы осмотреть конверт.
    – Честно говоря, я даже не ожидал, что всё будет так просто. Надеюсь, это реальная наводка.
    – Минутку, – недовольно произнесла Сара. – То есть ты не верил, что у нас что-то выйдет? Ты что, просто мне подыгрывал?
    – Что?.. Нет, просто...
    Эд запнулся, явно подбирая слова, чтобы выкрутиться. Сара сердито фыркнула и отвернулась.
    – Ну же, не надо так, – виновато произнёс Эд.
    На центральной площади их привлекло необычное зрелище. Группа игроков играла со своими пэтами. И всё бы ничего, если бы это не были крупные пушистые коты с изумрудным мехом.
    – Ой, какие красивые! – выдохнула Сара, таращась на животных как ребёнок.
    И она была не одна. Игроки собрали целую толпу. Похоже, они просто выпустили своих зверюг размяться, но теперь всё превратилось в представление. Животные охотно прыгали вокруг хозяев, энергично маша хвостами, игриво вставая на задние лапы и зловеще клацая по брусчатке полупрозрачными зеленоватыми когтями.
    Некоторым зрителям даже разрешали их погладить. Сара всё же не рискнула подходить, хоть зверушки и были весьма симпатичными.
    – Это, наверно, маги природы, да? – поинтересовалась она.
    – Похоже на то, – ответил Эд. – Думаю, это рейдеры из Чащи, с такими-то монстрами.
    – Не говори так! – Сара хлопнула его по руке. – Смотри, какие они славные.
    – Нормальные коты не бывают зелёными, – непреклонно ответил Эд. – Простым смертным полагаются только обычные зверушки. Ну там, котята, щенки. Ручной хомячок.
    – У меня никогда не было питомца, – призналась Сара. – Всегда боялась, что что-то случится...
    – Если ты намекаешь, что хочешь щеночка, лучше сразу брось, – сурово предупредил Эд. – С питомцем в Мифе возни больше чем с нормальным.
    – Успокойся, не собиралась я... Но всё же. Разве это не здорово, что можно завести себе питомца хотя бы в игре? Мало ли какие у людей обстоятельства.
    – Во-первых, уже много лет есть программы, которые позволяют завести вирт-питомца и так, а во-вторых не секрет что пэт-системы в ММО просто очередной аркан для кошелька. Полагаю, что многие просто не хотят смотреть фактам в лицо и признавать, что их милая зверушка существует только чтобы хозяин расстался со своими деньгами.
    – Знаешь, если низводить всё в деньги, то настоящий питомец тоже не бесплатный, – сердито заявила Сара. – Его нужно кормить, его нужно водить к ветеринару на осмотр...
    – Не говоря уже о том, что нужно за ним убирать, – перебил Эд. – Да, да. Впрочем, с последним, наверно, проще всего. Покупаешь рум-бота, качаешь схему на зверя и – бум, в дамки.
    – Какой холодный. Ты просто не любишь животных, не так ли? – поддела его Сара. – Что плохого в том, чтобы завести питомца, если людям хочется?
    – Ничего, но только если люди знают, во что они ввязываются, – уклончиво ответил Эд.
    Время пребывания подходило к концу и путешествие в Аусклиф отложили на завтра. Перед храмом Сара привлекала внимание Эда:
    – Слушай, я тут подумала... Перед тем как мы начнём, ну знаешь, что там нам придётся делать, я хотела бы выбрать дополнительную специализацию.
    – Ах да, верно, – вспомнил Эд. – Ты уже что-нибудь выбрала?
    – Нет, но...
    Сара умолкла. Она так и не поговорила ни с кем по поводу допа. Но она была уверена, что должна взять, наконец, последнюю специализацию и стать полноправным магом.
    Видя, что она медлит, Эд предложил:
    – Давай я посмотрю что там...
    – Нет, я хочу посмотреть сама, – прервала его Сара. – Я... думаю, мне стоит сделать все самой.
    – Вот как, – с удивлением ответил Эд. – Ну ладно. Тогда до завтра. Позвонишь, если что-то надумаешь, ладно?
    – Конечно.
    После выхода из игры девушка стянула комплект с головы и лениво отпихнула его в сторону. Полежав немного на кровати, она поняла, что войти в игру было хорошей идеей.
    Сара ощущала спокойствие.
    
    
    На следующий день, после школы, она приступила к выбору специализации. К сожалению, как и раньше она просто не знала с чего начать.
    Сара уже хорошо освоилась со вторичной спецой. С того момента, как она начала тренироваться в микроконтроле, она обнаружила множество трюков. Интерфейс Мифа, хоть и невидимый, на самом деле подавал пользователю массу сигналов, нужно было только научиться их различать.
    Всё что ей оставалось сделать, чтобы полностью закончить свой билд, это взять доп спецу. И Сара была твёрдо намерена не терять больше времени. Даже если она не знала с чего начать, то всё равно нужно было начинать с чего-нибудь.
    Поразмыслив, Сара пришла к выводу, что ей просто нужно было твёрдо определить свою цель. Что она хотела делать в игре.
    Поняв это, она тут же с раздражением осознала, что именно об этом ей всё время и говорили. Когда она выбирала вторичку, то первое, что спросил Эд, это что она хочет делать в игре.
    Дополнительных специализаций было три – Порядок, Тень и Природа. Эти специализации предлагали мощные и сильно истощающие заклинания узкой направленности. Сара слышала про все, но взялась за детали только сейчас.
    Эдди когда-то говорил про Порядок. На высокоуровневом контенте часто встречались мобы оснащённые глушилкой, подавлением магии. Противостоять этому эффекту, за редким исключением, могли только маги со спецой Порядка.
    Порядок позволял создавать нейтрализующий подавление защитный покров. Наличие нескольких магов с Порядком обязательное условие для рейдовых отрядов – столкнувшись с силами Падших лордов, игроки почти наверняка попадут под воздействие Аутера.
    Но Сара с Эдом будут играть только вдвоём. Порядок в таком случае практически бесполезен. Кроме покрова, заклинания Порядка были бафами на группу, и очень специфическими. Толку от, например, повышенной стойкости для тяжеловооруженных бойцов ни Эду, ни Саре не будет. Да и глушилка ему не грозит.
    В итоге, польза от Порядка будет только для Сары. Да и то не факт. Вдвоём они вряд ли попадут в такую ситуацию, где им придётся противостоять глушилке.
    Природа предназначалась для всяких странных фокусов с растениями и животными. Можно было управлять лианами и усмирять монстров. Впрочем, судя по отзывам игроков, Природу использовали в основном для приручения пэта.
    Почитав несколько страниц форумных войн по поводу приручения и тренировки разных видов медведей, Сара поняла, что Природа вряд ли для неё.
    Последней спецой была Тень. Судя по всему, Тень вообще не обладала атакующими приёмами. По крайней мере, не наносящими урон. Основным заклинанием Тени было «изгнание». Изгнанные существа и предметы становились проницаемыми и сильно замедлялись. Кроме того, в Тени, как оказалось, имелся свой специальный покров, «слияние», который делал игрока невидимым. Но это работало только в тенях, не под прямым светом.
    Основная магия Тени выглядела как приём предназначенный эксклюзивно для стоперов. Впрочем, Сара припомнила, как Норис когда-то говорил, что Тень часто берут игроки, заинтересованные в ПвП. Это казалось странным, но Норис никогда не врал.
    Чем больше Сара читала про стиль Тени, тем больше ей нравилась эта идея. Возможность прятаться позволит ей продвигаться скрытно. Если предположение Эда было верным, и они могли просто прокрасться тогда к логовам, то насколько проще было бы сделать это с Тенью! А мощные приемы, предназначенные для задержки противника, позволили бы им справиться с превосходящими силами. У Сары был почти кап духа, она наверняка уже могла себе позволить изгонять как про.
    Она только утвердилась в своих мыслях, когда наткнулась на целый сегмент, посвящённый глубокой разведке рейдконтента с помощью Тени. Игроки делились информацией, как обходить глушилки и распределять силы, чтобы не попасться мобам. Оказывается, именно игроки с Тенью умудрялись проходить в глубины Айрон Кип и Чащи. Теперь было понятно, откуда все слухи и истории о рейд-зонах, где никто, по идее, не был, ведь все штурмы оказались неудачными.
    Когда Сара наткнулась на упоминание, что при полной прокачке покрова Тень позволяет прятать других игроков, то сомнений уже не было. Она возьмёт Тень. Это будет несоизмеримо полезней, чем Порядок или тем более Природа.
    Они с Эдом встретились сразу, как только Сара вошла в игру – он ждал её возле храма. С нетерпением она посвятила парня в свои изыскания.
    – И, в общем, я думаю, что мне лучше всего будет взять Тень, – энергично закончила она.
    – Хорошо, – согласился Эд. – Звучит... убедительно.
    – Хм? – Сара уловила его паузу. – Что-то не так?
    – Нет, всё нормально. Если ты решила, то так и сделаем. А ты весьма воодушевлена, не так ли? Такой энтузиазм.
    – Правда? – удивилась Сара. – Но ты ведь согласен, так? Тогда нам нужно двигаться к святилищу Тени. Я посмотрела по карте и ближе, наверное, будет из Мидлейка. Если мы выйдем сейчас, то успеем ещё засветло, и там недалеко есть деревня со святилищем.
    Сара без лишних церемоний цапнула его за руку и решительно потащила за собой обратно в храм. Эд удивлённо усмехнулся.
    В ней не осталось и капли прежней нерешительности.
    – Просто ради интереса: если я откажусь, ты ведь начнёшь со мной спорить, не так ли? – поинтересовался он.
    – Что? – Сару удивленно захлопала ресницами. – Наверно... Но разве ты против? Почему?
    – Нет-нет, всё в порядке, – Эд поднял руки. – Я просто... спросил.
    – Прекрати тянуть резину! – недовольно произнесла Сара. – Нам нужно двигаться.
    Зато время пока они играли с группой им удалось активировать несколько новых святилищ, и расширить себе область быстрого перемещения. Но даже так, святилище Тени всё же находилось далековато. Изучая карту игры, Сара решила, что из Мидлейка будет ближе, хоть Оленса стояла примерно на таком же удалении. В любом случае, они уже посещали оба города и разницы не было никакой. До святилища всё равно было далеко.
    Обычно при посещении новых областей игроки старались активировать все возможные святилища как можно раньше. Но Сара и Эд решили нигде не сворачивать и двигаться к назначению по прямой. Рядом со средоточием Тени всё равно должна была стоять деревня, в которой они смогут выйти.
    В том, что время пребывания истечёт быстро, можно было не сомневаться – путь был долгим. Местность постепенно, но заметно изменялась, по мере того как они продвигались на запад. В какой-то момент небо над горизонтом подёрнулось болезненной пеленой, знак близости Разлому. Всё вокруг стало как будто менее красочным, блеклым. Растения выглядели чахлыми, словно росли в невыносимых условиях.
    Но вот животные стали куда оживлённей. Мобы атаковали игроков почти каждые полчаса, с пугающей безотчётностью самоубийцы. Крупные и мелкие, даже птицы нападали на путников. К счастью, несмотря на агрессию, местные монстры были довольно слабыми, совсем не такие как полностью изменённые животные, с которыми меченые встречались прежде. Мобы даже выглядели почти как нормальные животные, только чуть тронутые мутацией.
    Очередной барсук кинулся под копыта лошадей с безумным шипением. Его мгновенно окутала белая дымка и моб превратился в небольшую глыбу льда. Лед хрустнул от напряжения, сдавливая пленника, и рассыпался. Мертвый моб остался лежать на дороге.
    – Не представляю, как новичкам приходится в таких условиях, – удивилась Сара, опуская руку.
    – Откуда здесь новички? – сказал в ответ Эд. – В землях полутеней нет городов, а значит, и фортов тоже нет.
    – Что? – Эльфийка озадаченно подняла брови. – Но как же тогда они живут?
    – Рассеяны в крепостях. Культура полутеней вроде как построена вокруг войны с Разломом. Ты ведь в курсе, что у полутеней проблемы с репутацией? Игровой, в смысле. Они считаются эдакими париями, необходимым злом.
    – Эм... я уже давно не читала мануал, – призналась Сара. Что-то такое она помнила, но никаких деталей.
    – Меня больше интересует другое – откуда столько мобов? Прикинь, с какой скоростью они должны, по идее, плодиться, чтобы атаковать всех проходящих?
    – Разве это не эффект Разлома?
    – В каком смысле? – не понял Эд.
    – Я читала, что сила Аутера непредсказуема и жизнь возле Разлома меняет свою форму. Поэтому твари вокруг Разлома всё время возвращаются, их создаёт Аутер.
    – Первый раз слышу... Откуда ты это взяла?
    – Эм... – Сара смущённо зарумянилась. – Я читала книги Ордена в гильдии магов.
    – Читала внутриигровой лор? – Эд усмехнулся. – Ты настоящий гик, так мило.
    – Прекрати!.. А сам-то?..
    Когда они поднялись на очередной холм, стало ясно, что они, наконец, добрались.
    В почти идеально круглой низине располагалось озеро. Даже издали было видно, что вода очень тёмная, почти чёрная. Поверхность, несмотря на лёгкий ветер, была идеально ровной как зеркало.
    Святилище стояло на небольшом островке, с берегом его соединял изящно выгнутый над водой мост из тёмного камня. Строение было овальной формы, вытянутое параллельно входу. Стены из чёрного камня казались монолитными. В дальней от входа части возвышался высокий четырёхгранный обелиск.
    Меченые вошли в открытые двойные двери. Источником света служили странные белёсые языки пламени в настенных светильниках. В отличие от святилища Воды, здесь не было ни охраны, ни игроков. Вообще было очень пусто и тихо. Противоположная стена казалась странно выгнутой наружу полукругом. В ней виднелись другие двери.
    Внезапно они распахнулись и к меченым вышел худощавый бледный эльф в тёмной мантии.
    – Чем могу служить? – ровно поинтересовался он.
    – Я хочу обучиться магии Тени. – Сара удивилась насколько спокойно прозвучал её голос.
    – Новый адепт. Превосходно. Прошу за мной.
    Сара оглянулась на Эда. Тот успокаивающе кивнул.
    – Я подожду здесь, ничего страшного.
    – Можете зайти, если пожелаете, – равнодушно ответил эльф. – У нас нет секретов.
    – Вот как. Ну раз вы не против.
    Последовав за эльфом, игроки попали в большой круглый зал. Теперь понятно, почему стена так странно изгибалась – круг зала был вписан в овал внешних стен.
    Зал будто в миниатюре повторял положение святилища. Он был заполнен водой, в центре находился маленький островок, к которому вёл выгнутый каменный мост.
    На островке стояла статуя эльфийки в натуральную величину. Она держала руки перед собой, сложив ладони в горсть. А над ними парила тёмная сфера. Её рваные края постоянно шевелились, будто растворялись в воздухе, а центр казался совершенно черным.
    Эльф подошёл к статуе и сделал жест, указав на сферу.
    – Если вы желаете научиться управлять Тенью, прикоснитесь к этой частице.
    Сара послушно приблизилась к сгустку тьмы. Она не могла отогнать напряжение. Посвящение в Воду было совсем другим. Там она ощущала, что способности открываются в ней.
    Сейчас казалось, что ей придется укрощать Тень силой.
    Подавив сомнения силой воли, Сара протянула руки и осторожно прикоснулась к сфере. Ладони обожгло странное ощущение. Что-то холодное и ускользающее, как перья в воде.
    – Ты готова принять власть над Тенью этого мира? – со странной, вызывающей интонацией произнёс смотритель.
    – Да.
    В следующую секунду свет померк и все звуки стали едва ощутимой вибрацией на краю слышимости. Сара испуганно замерла.
    – ...новая сестра...
    Сухой, но мягкий, прерывистый и едва слышный голос раздавался со всех сторон.
    – Ты меня услышишь ...
    Ощущение пропало, так же как и появилось, совершенно без перехода.
    – Теперь ты владеешь магией Тени.
    Голос смотрителя отвлёк Сару от странного события.
    – Эм... да. Я ведь всё сделала правильно? – спросила она, стараясь не звучать слишком нервно.
    – Разумеется. – В голосе эльфа слышалось лёгкое удивление. – Настоятельно рекомендую пройти тренировку в новых способностях.
    – Эм... да. Конечно.
    Несмотря на то, что странные голоса её неслабо напугали, Сара решила не спрашивать, что сейчас произошло. Возможно, это просто часть сиквенса2 по посвящению, чтобы добавить атмосферности. В конце концов, здесь всё такое мрачное и странное.
    Непись направился к выходу, и игроки пошли следом.
    – А что это за статуя? – поинтересовался Эд у смотрителя. – Не припомню, чтобы в других святилищах было нечто подобное...
    – Это статуя леди Ферры, создательницы нашей сферы, – ровно ответил эльф.
    – Разве дополнитель... в смысле... как их?.. Внешние сферы, да! Это разве не стихийные явления?
    – Разумеется. И она была первой кто смог взять одну из этих стихий под контроль. Леди Ферра была магом невероятной силы, из тех, что рождаются раз несколько поколений. Мы можем лишь мечтать о той власти, что она обрела над Тенью.
    Эльф остановился и, обернувшись, указал на тёмную сферу.
    – Это лишь малая частица, и даже её достаточно чтобы пробудить Тень в просителе. Но госпожа... Она поглотила Тень целиком.
    – Ясно... Дайте угадаю. Умерла в Первой войне?
    Эльф смерил Эда неприятным взглядом.
    – Прошу прощения за бестактность, – спокойно добавил тот.
    – Вы правы. Она погибла в битве с одним из Падших лордов, уничтожив его вместе с собой. Это была великая жертва. Её способности стали огромной утратой для королевства.
    – Без сомнения, – покладисто согласился Эдди.
    На тренировку ушло несколько часов. Время пролетело незаметно. Сара старалась не просто запомнить приёмы, как их показал инструктор, но понять, как они работают в плане игровой механики. Это было и проще, и сложнее одновременно.
    С одной стороны, Сара переоценила свои силы – магия высушивала её быстрее, чем она надеялась. Возможно дело в том, что доп-спеца считалась отдельным навыком и, соответственно, на неё не распространялось привыкание, а значит и сниженные растраты духа.
    Но с другой стороны, Сара на удивление быстро поняла, как работает изгнание. Собственно в Тени, вообще, похоже, было всего два заклинания – изгнание и покров. Покров попросту делал её невидимой, пока она полностью находилась под прикрытием какой-либо тени. Изгнание было более гибким, но тоже не слишком сложным.
    Инструктор заставлял её изгонять предметы сначала по одному, потом несколько сразу. Сара быстро поняла, что для одиночной цели используется удар по площади с огромной растратой. Но альтернатив не было, цель нужно было окутать полностью, иначе заклинание не срабатывало. Множественные цели приходилось атаковать потоком и растраты, опять же, были просто нелепыми.
    Сара попробовала использовать множественные малые удары по площади, но прицеливание при таком подходе вело себя настолько неадекватно, что она начала сомневаться в эффективности спецы вообще.
    Ещё одной формой изгнания был щит от вражеских снарядов, стрел или камней. Пролетая насквозь, они самоизгонялись и теряли инерцию, забавно зависая в воздухе.
    Постепенно побочный эффект изгнания стал очевиден. Изгнанные предметы действительно становились не только неподвижными, но и буквально бесплотными. А значит, совершенно неуязвимыми.
    Весь смысл стоперов был в том, что они заставляли противника открыться и просто ждать смерти от рук мили. Но теперь это был не вариант. Оставалось надеяться, что они с Эдом что-нибудь придумают. В конце концов, в игре были тысячи магов Тени, значит этот побочный эффект был не таким уж страшным.
    Поблагодарив наставника, игроки покинули святилище.
    – Так где там деревня, что ты говорила? – лениво поинтересовался Эд.
    – Эмм... – Сара озадаченно умолкла, стараясь припомнить.
    – Только не говори мне.
    – Давай просто спросим.
    Девушка повернулась обратно, но Эд со смехом её остановил:
    – Да я шучу, я уже выяснил.
    – Что? А зачем тогда спрашивал? – сердито спросила Сара.
    – Ууу, какая ты милая... Ой!
    Эд потряс замороженным пальцем. Сара опустила руку.
    – Будешь знать, – прохладно сказала она. – Так куда нам?
    – На запад. – Эд постучал пальцем о рукоять клинка. – Может, уберёшь это?
    – Само растает, – непреклонно ответила эльфийка. – Таймер небольшой.
    Они сели на лошадей и двинулись по дороге, предположительно ведущей в деревню.
    – Кстати, пока ты там игралась, я поспрашивал у смотрителей по поводу этой «основательницы».
    – Хм? Зачем? – удивилась Сара.
    – Да просто ради интереса. Знаешь, они все только и рассказывают, какой она была могучей. Может, стоит присмотреться повнимательнее? Моё паучье чутьё...
    – Тебе что, пять лет? – недовольно поинтересовалась Сара. – Мы же собирались искать Крылья.
    – Ну... да. Это верно. Ладно, не обращай внимания.
    До деревни они добрались без проблем, она оказалась совсем недалеко. На них нападали несколько раз, как и на пути сюда, и столь же безуспешно.
    Сара несколько раз использовала изгнание, но это оказалось плохой идеей. Раз они не могли атаковать противника, то приходилось ждать, пока изгнание спадёт. Стало очевидно, что Тень больше подходит для того чтобы тянуть время. Возможно, чтобы разделять противников, или обездвижить их и свалить подальше.
    Поселок, к которому они вышли деревню напоминал мало. Скорее форт, окружённый частоколом, со смотровыми башнями. Удивительно как люди вообще здесь жили. Впрочем, ближе к поселению мобы подозрительно затихли, а на дороге встретился пеший патруль полутеней. Активировав святилище, игроки договорились о встрече и вышли.
    После выхода Сара, как всегда, стащила с головы комплект. Но, прежде чем лечь спать, ненадолго присела за компьютер. Полумрак в комнате напомнил о странном происшествии в святилище, и ей хотелось узнать, что это было. Хоть что-нибудь.
    Она быстро посмотрела всё что могла про посвящение в Тень и странные сообщения, связанные с этой сферой. Но ничего даже отдалённо похожего на её случай не заметила. Может, стоило поискать тщательней, но было уже слишком поздно.
    Помедлив, Сара выключила компьютер и отправилась в постель. В конце концов, ей действительно могло просто показаться.
    
    
    До Аусклифа им удалось добраться всего за пару переходов. Уже на подъезде, когда дорога вынырнула из под покрова густого леса, стало очевидно, что Аусклиф значительно отличается от Ламари. Южный город был светлым и каким-то... более приветливым, что ли.
    Аусклиф был городом-крепостью. Над черепичными крышами вился дым, кое-где редкий кое-где густой и чёрный. В северной части города возвышалась массивная четырёхугольная крепость. По зубчатым стенам расхаживали солдаты, а на широких башнях явно располагались какие-то машины.
    Всё здесь казалось каким-то грубоватым. Даже архитектура – здания сложенные из серого камня выглядели удивительно мрачными. Хоть жители явно пытались с этим бороться, украшая дверные и оконные проёмы цветными орнаментами и резьбой. Вообще, резьбы по дереву было много, казалось, что каждая деревянная деталь покрыта хоть каким-нибудь, пусть даже простым, рисунком.
    Несмотря на мрачноватую атмосферу, жизнь кипела как и везде. Здесь, возможно, было даже больше народа, чем в Ламари. Но может это просто так казалось – улицы Аусклифа были явно уже.
    В первую очередь Сара и Эдди решили посетить Храм. Даже если им не придётся «базироваться» в городе, всегда стоит активировать святилище сразу.
    Указанное лордом Алмаре поместье оказалось зданием в тенистом переулке. Как ни странно, в нем не было совсем ничего зелёного3. Эта часть города была менее оживлённой, здесь находились в основном большие дома и, судя по всему, они не принадлежали игрокам. Район явно предназначался для местных НПС.
    Старый особняк выглядел жилым, хоть и не слишком ухоженным. Краска – белая, не зелёная – на окнах поистерлась, а на окованной двери кое-где виднелась ржавчина.
    – Ну, посмотрим, что получится.
    Эдди постучал дверным молотком. Сара украдкой перевела дух. Почему-то она ощущала странную нервозность. Ничего такого не происходило, но сам факт того, что они, возможно, смогу получить зацепку по поводу секретного предмета, сильно её волновал.
    За дверью раздались шаги, и она со скрипом приоткрылась. В проёме показалась женщина с узким неприятным лицом, одетая в характерный наряд прислуги. Окинув меченых неприязненным взглядом, она холодно произнесла:
    – Да?
    – У нас письмо для хозяина этого дома, – заявил Эд.
    – Господин не ждёт никаких писем.
    Женщина попыталась закрыть дверь, но Эд ловко, будто только этим в жизни и занимался, вставил ногу в щель.
    – Серьёзно? – многозначительно поинтересовался он, глядя на служанку в упор. – Нам нужно передать письмо лично в руки, знаете ли.
    Она помедлила, затем отпустила ручку.
    – Проходите. Я сообщу хозяину.
    Внутри здание было таким же, как выглядело снаружи. В смысле, жилым, но не слишком ухоженным. Прихожая была просторной, интерьер неуловимо вызывал ассоциации с домами в английской глубинке. Вдобавок всё здесь выглядело довольно старым.
    Прислуга удалилась куда-то вверх по лестнице.
    – Ух ты... – протянула Сара, рассеянно оглядываясь. – Я никогда такого не видела...
    – Даже в кино? – удивленно поинтересовался Эд.
    – Ну разе что... Как будто фильм про Гражданскую войну.
    – Мне больше напоминает что-то про убийства в центральной Англии. Как же его?.. Саммер...
    Со второго этажа раздались шаги. Мужской голос возвестил:
    – ...не говори глупостей, зачем им врать? Мне всё время приходят письма, так с чего бы...
    На площадке показался немолодой мужчина. Его волосы были серыми от седины, он носил аккуратную окладистую бороду, на носу сидели круглые очки. Одежда казалась простоватой для владельца такого, хоть и довольно ветхого, но большого дома – простые туника и штаны, а сверху открытая, заметно поношенная мантия.
    – Прошу простить мою горничную, – сказал мужчина, спускаясь по лестнице. – Она бывает несколько чрезмерно опекающей.
    Служанка спустилась следом за хозяином и, удостоив меченых неприязненным взглядом, скрылась в глубине дома.
    – Что ж, насколько я понимаю, у вас для меня какое-то сообщение? – дружелюбно поинтересовался хозяин. – В таком случае, прошу, не сочтите за труд...
    – Верно.
    Эд достал письмо и протянул хозяину.
    – Нас прислал лорд Алмаре. Он думает...
    Эд замолк, увидев выражение на лице старика.
    – Ооо... – ошарашенно протянул тот и зачастил: – Неужели от Маттео? Удивительно! От него не было вестей уже много лет! Ох, только не говорите мне! Неужели у него проблемы?
    – Эмм... – протянул Эд, – нет, думаю, нет... Собственно, это мы просили его об услуге и он направил нас к вам. Так что...
    – Удивительно! – повторил старик.
    – Эм... Письмо?.. – несмело напомнила Сара.
    – Ах да!
    Хозяин дома шагнул к окну и без всяких церемоний разорвал конверт. Выудив лист, он повернул его к свету и прищурился.
    Меченые приглянулись. Эд приподнял брови, Сара нервно закусила губу.
    – Не может быть! – воскликнул старик, заставив меченых нервно дёрнуться. – Вы...
    Он посмотрел на гостей, а потом снова на письмо.
    – Вы ищите Вороновы Крылья!
    – Это... именно так – ответил Эд. – Я так понимаю что вы знакомы с...
    – Знаком?! – Старик подскочил к Эду и с широкой улыбкой хлопнул его по плечу. – Разумеется, я знаком!
    Он стремительно двинулся вверх по лестнице, поманив меченых за собой.
    – Идёмте, идёмте! Он был прав, я действительно смогу вам помочь.
    Меченые послушно двинулись следом.
    – Ты думаешь, сработало? – шепнула Сара.
    – Кто знает, – ответил Эд. – Похоже на то.
    Комната, куда направился хозяин дома, была, судя по всему, его кабинетом. Квадратное помещение, стен которого было не видно за шкафами и полками, забитыми книгами и бумагами в кожаных папках. Возле окна стоял письменный стол.
    – Присаживайтесь, присаживайтесь, – произнёс старик, копаясь на одной из полок.
    Игроки удивленно осмотрелись. Стульев было всего два.
    – Эмм... – протянула Сара.
    – Мы постоим?.. – предположил Эд.
    Внезапно дверь распахнулась и вошла горничная со стулом в руках. Поставив его посреди комнаты, она молча удалилась.
    – Я не... даже... – Эд развёл руками.
    – Вот!
    Старик развернулся и двинулся к столу, зачитывая на ходу:
    – ...такого-то числа такого-то года я... имел честь сопровождать... молодого лорда Хоргенфелда к его лаборатории в Аусклифе. Там... в том числе он показал чертежи его устройства, о котором я столько наслышан. Он называет их...
    С довольным видом мужчина положил бумагу на стол и закончил:
    – ...Вороновы Крылья.
    Повисла пауза. Странный старик смотрел на меченых с широчайшей улыбкой.
    – Всю свою жизнь я был книжником – архивариусом, летописцем, биографом. Немало тайн мне приходилось встретить на своём веку. Но эта, – он ткнул пальцем в бумагу, – самая большая.
    – Это... – начал Эд, но прервался: – Знаете, что? Просто рассказывайте.
    – О, вижу, вы жаждете знаний, – учёный усмехнулся. – Тогда позвольте мне вас просветить!
    Максис Волгерт никогда не сожалел о своём выборе. Он любил свою работу. Старинные бумаги и исследования были его страстью. Он собирал информацию о прошлом королевства, о людях и событиях, с непреходящим энтузиазмом стремясь раскрыть как можно больше о прошлом своей родины.
    Как и любой житель Аусклифа, мастер Волгерт знал о подвиге лорда Хоргенфелда в Первой войне. И, как и все, он знал про легендарные Вороновы Крылья, которые позволили великому герою покорить полёт.
    Но в отличие от других, для кого эта история превратилась в простую легенду, Волгерт, благодаря своей работе, не раз наталкивался в старых документах на разрозненную информацию об удивительном изобретении.
    И со временем скопилась немалая коллекция подсказок, где может быть скрыто величайшее сокровище лорда.
    – Крылья были делом всей его жизни, – вкрадчиво произнёс ученый, склонившись над столом. – Их годами искали после битвы, годами! Но ни следа. И если мы хотим узнать что стало с ними на самом деле, то нам придётся проследить судьбу их создателя.
    – И вы думаете, это возможно? – выдохнула Сара. Атмосфера её проняла.
    – Разумеется! – заверил её Волгерт.
    Он сделал паузу, окинув меченых довольным взглядом, и резко посерьёзнел.
    – Но для этого вам придётся стать моими руками. Я уже не в той форме чтобы разъезжать по стране, а сбор необходимой информации задача трудная.
    – Разумеется, – ровно ответил Эд. – Мы и не надеялись на простой исход. Что вы хотите чтобы мы сделали?
    – Если вы всерьёз намерены проникнуть так глубоко в прошлое, то нам придётся запастись терпением. Подсказки, я боюсь, рассеяны по всему Айворосу. Но! – Учёный вскинул палец. – Мы сможем их отыскать.
    Эд бросил на Сару быстрый взгляд, заставив её удивиться. Ей показалось, что он сомневается.
    – Мы готовы, – твёрдо заявила эльфийка.
    – Отлично. В таком случае, вам придётся...
    
    
    – Чёрт, ещё немного и это место будет мне ближе, чем собственный подвал, – недовольно пробурчал Эд.
    Сара отвернулась от шкафа и спрыгнула с кучи хлама, которую использовала в качестве подставки.
    – Здесь тоже нет, – сказала она, игнорируя жалобы Эда.
    – Скоро сможем объявить этот чердак своим по праву самозвахвата, как думаешь? Или у вас в Чикаго такого нет?
    – Не знаю, – отстранённо ответила Сара, заглядывая в шаткий сундук. – Разве это не только в Детройте? И вообще, хватит ныть, смотри лучше! Пропустишь хоть одно...
    – Да знаю я, – устало ответил Эд, разгибаясь. – Но мы здесь уже в третий... раз...
    Он скинул лук и прицелился в Сару.
    – Стой. Смирно.
    Над ухом девушки раздалось неприятное шипение. Машинально обернувшись, Сара уставилась в упор на мохнатого паука, висевшего в сантиметре от её лица. Паук был размером с консервную банку и из-за густой короткой щетины весёлой радужной расцветки выглядел как пушистая плюшевая игрушка. Жутко шипящая плюшевая игрушка.
    Девушка шарахнулась в сторону, невольно набирая полную грудь воздуха.
    Мощный девичий вопль сотряс восточное крыло загородного особняка до древнего основания.
    – Ох, блин!
    Эд рванулся в сторону, закрывая голову руками. Ледяная волна ударила по помещению как лавина, покрывая всё вокруг испуганной эльфийки толстым слоем льда. Паука снесло ударом и приложило об стену с такой силой, что даже ледяная корка не спасла его превращения в неаппетитную квашню.
     Сара панически обернулась в поисках других насекомых. Большинство попали под её невольную атаку и обратились в специфические ледяные украшения. Похоже, они пытались окружить игроков, как и раньше. Но сегодня их план провалился с особым треском.
    Матка вылезла на потолок, объявив о себе угрожающим стрекотом. В неё тут же врезался старый ботинок. Эд решил обойтись подручными средствами, жалея стрел на очередную попытку. Паучиха шлёпнулась на пол, но стремительно перевернулась, в последний момент отскочив от ледяного удара. Развернувшись к игрокам, она поднялась на дыбы, чтобы плюнуть, но застыла в облаке тёмной дымки изгнания.
    Мелкие пауки как всегда агрессивно набросились на нарушителей. И как всегда это была атака самоубийц. Сара со злым удовольствием взмахнула рукой, превращая нескольких в ледяные шарики, и демонстративно сжала кулак. Лёд треснул, сминая пленных мобов в фарш.
    Один подобрался к Эду, планируя влезть по ноге. Тот хладнокровно выждал, пока паук заберётся на сапог, затем мощным движением отправил мелочь на свидание с каменной кладкой стены. Ещё один прыгнул сбоку, целясь куда-то в голову, но Эд не глядя перехватил его в воздухе и резко сдавил. Паук дёрнул лапами, да так и остался.
    Мелочь никогда не представляла угрозы. Осталась только застрявшая в изгнании матка.
    – Ты в порядке? – спросил Эд.
    – Нет! – Сара нервно передёрнула плечами. – Бррр... мерзость какая.
    – Я точно говорю, мы здесь слишком долго, – заявил Эд. – Каких нахрен двенадцать яиц! Я так и знал что что-то тут нечисто.
    – Никто и не говорил что их точно двенадцать.
    – Написано же, у лесных пауков...
    – Но это не лесной паук, Эдди, – оборвала его Сара.
    – Кх... Ладно. – Эд покосился на паучиху. – Думаешь, яйца пропадут, если мы её грохнем?
    – Ну, если мы уничтожим кладку раньше неё, она точно сбежит, – ответила Сара. – Наверно, лучше прикончить сразу.
    Сара создала в воздухе тонкий клинок из белого льда. Она тайно гордилась этой формой. Стоимость духа была немаленькой – благодаря упорным тренировкам ей удалось придать лезвию удивительную остроту.
    Но больше всего Саре нравилось, как элегантно они выглядели.
    Небрежным движением девушка сняла изгнание и в следующую секунду клинок врезался паучихе точно промеж жвал с удовлетворительным хрустом. Матка дернула лапами и осела на полу.
    – Ладно. – Эд сделал кислое лицо. – Обратно к шуршанию в мусоре.
    Они уничтожали выводок уже несколько раз. Вначале они просто перебили пауков. Но оказалось что этого недостаточно, ведь матка откладывает яйца по всей зараженной территории и пока уцелело хоть одно, выводок восстановится за неделю.
    Несколько попыток спустя выяснилось, что уничтожение изменённых пауков задача ещё та. В зависимости от местности, размера матки, её расцветки, времени года и погоды на Марсе количество яиц колебалось. И программа выбирала места, где они появлялись, совершенно не соотносясь с возможность попадения в эти места матки.
    Это была как пасхальная охота из Ада. Саре удалось найти таблицы соответствия яиц и выводка, но очевидно, что они или оказались ошибочны, или данный квест действительно был специально подкручен.
    – Знаешь я, конечно, понимал, что ничего не будет просто, но я не ожидал, что мы будем заниматься этой хренью целый месяц, – продолжал жаловаться вслух Эд.
    Сара только терпеливо вздохнула. Она уже привыкла к его недовольству и попросту пропускала всё мимо ушей.
    – В смысле, все до единого квесты были просто невыносимо дурацкие. Я начинаю скучать по простому фарму в Гильдии.
    – Ты ещё припомни, что это нам пришлось за них платить, – поддела его Сара.
    – Я стараюсь об этом не думать, – буркнул Эд. – Пятьсот золотых, да кем эта старая карга себя возомнила?
    – Графиней города Волтли? – скептически поинтересовалась Сара. – Потому что именно ею она и была.
    – Но это был наш гонорар за две недели! – взвыл Эд.
    – Ты сам сказал, что знаешь, во что ввязываешься, Эдди, – строго заметила Сара.
    – Но это уже перебор. Какого чёрта фарм так затянут? В смысле, разве не пора поощрить игроков хоть каким-нибудь прогрессом? И что это за дела с тем, что нам приходиться каждый раз ждать, когда у кого-то там найдётся на нас время? Это самое неприкрытое затягивание.
    – Может, ты всё-таки поищешь? – недовольно отрезала Сара.
    – Да ищу я, ищу...
    Эд действительно успевал осматривать подозрительные щели и ныть про игру одновременно.
    – Грёбанные ММО, – раздалось из под шкафа. – Корпоративное мурло во всей его... О, смотрите-ка!
    Эд поднялся, в его руках было очередное яйцо.
    – Это которое?
    – Четырнадцатое.
    Сара без труда следила за цифрами.
    – Двенадцать, ага. Думаешь, есть ещё? – без энтузиазма поинтересовался Эд.
    Он с раздражением размахнулся и приложил пятнистый шар об пол. На грязных досках образовалось мерзкое пятно.
    – Ну, сегодня мы обыскали всё, что только можно, – протянула Сара. – Разве что они спрятали дополнительные вне помещения...
    – Это будет совершенно скотский ход. А значит, скорее всего, так и есть, – едко произнёс Эд. – Ладно, к чёрту эту хрень. На сегодня я уже налазился.
    Покинув чердак, меченые прошли через пустующие коридоры заброшенного крыла. Они находились в большом загородном имении одного из дворян Далфы.
    Часть здания не использовалась из-за заражения изменёнными монстрами и обычно это место чистили местные игроки. Однако в обмен на бумаги, хозяин поместья потребовал у меченых разобраться с проблемами раз и навсегда. И, разумеется, простым квестом они отделаться не могли.
    Хозяин, мужчина средних лет в дорогом костюме, ждал их возле двойных дверей в конце коридора. У его ног крутился крупный лохматый пёс с песчаной шерстью.
    – Надеюсь, вы, наконец, принесли хорошие вести? – деловито осведомился он у меченых.
    – Если бы мы сами знали, – недружелюбно буркнул Эд.
    – Прекрати. – Сара вышла перед ним: – Мы делаем все что мож...
    Она осеклась, когда пес внезапно проскочил мимо неё в старые помещения.
    – Не может быть! – удивился непись. – Роли никогда не заходил в старое крыло. Наверно это значит, что твари действительно пропали! Великолепно!
    Эд раздражённо фыркнул и закатил глаза.
    – Срань господня, подтверждение, – недовольно произнёс он. – Хоть что-то хорошо.
    Непись окинул его удивлённым взглядом и обратился к Саре:
    – Раз вы выполнили свою часть сделки, то теперь моя очередь. Прошу...
    Получив бумаги, меченые покинули отдалённое поместье и направились к ближайшему святилищу. Эд оставался хмурым даже после того как они получили что хотели. Сару это тревожило.
    – Эдди, ну что ты опять такой мрачный? – поинтересовалась она. – Мы же закончили, чем ты опять недоволен?
    – Ну прости, что я не радуюсь подачкам, – хмуро ответил Эд. – Всё это настолько растянуто, что у меня уже кончается терпение. Честно говоря, если в этих бумагах не окажется хоть чего-то нового, то я готов всё бросить. Меня это уже...
    – Что?!
    Сара раздражённо остановилась. Эд недовольно поджал губы.
    – Ну знаешь, – сдерживая злость, произнесла Сара, – я от тебя такого не ожидала!
    – По-моему, я никогда не был большим фаном...
    – Я имею в виду не это!
    Сара терпела его жалобы, потому что Эдди, в общем-то, был прав. Квесты с бумагами явно были сконструированы так, чтобы просто тянуть время. Их заставляли ждать, им приходилось носиться туда-сюда через всю карту, с них периодически требовали немалые суммы, после чего приходилось просто фармить деньги в Гильдии или вылазками.
    Но вот это заявление всерьёз её разозлило.
    – Ты ничего не забыл, Эд? – раздражённо спросила Сара. – Мы делаем это не просто так! Мы стараемся ради тебя, разве нет? Ты ведь хотел найти Крылья! Или это была просто дурацкая прихоть? И теперь ты говоришь, что просто всё бросишь? То, ради чего мы так старались?
    Слова Эдди её задели. Она не думала, что он может просто взять и отмахнуться от их общих усилий. Сердце стучало где-то под горлом, Сара распалилась не на шутку. Возможно, она даже слегка переиграла.
    Эд примирительно поднял руки.
    – Ладно, ладно, прости. Я... не хотел, чтобы это прозвучало так. Просто мы нарезаем круги уже так долго, что у меня не хватает терпения. Я не собирался тебя обидеть.
    Сара недовольно чмыхнула носом, постепенно успокаиваясь.
    – Тогда не нужно было так себя вести, – буркнула она. – Ты же сам говорил, что цепочки в Мифе могут быть совершенно невменяемыми. Может быть, что это всё одна большая шутка от разработчиков.
    – О Боже, надеюсь, нет, – устало произнёс Эд. – Тогда точно всё бросим. И не вздумай спорить, у всего есть границы. Я запрещаю тебе тратить остаток своей жизни на поиски цифрового мусора, ты слышишь?
    – Слушаюсь, сэр, – насмешливо протянула Сара. – Знаешь, если тебе так скучно, то может, мы могли бы заняться чем-нибудь ещё. Честно говоря, я бы хотела попробовать свои навыки в магии Тени на чём-нибудь посильнее всяких насекомых. Может даже...
    Сара умолкла. Она собиралась сказать, что они могли бы присоединиться к отряду, но сама была не уверена, что хочет именно этого.
    Эд метнул на неё короткий странный взгляд.
    – Ну... может быть позже, – с запинкой произнёс он. – Давай сначала узнаем, что в этих чёртовых бумагах.
    Добравшись до святилища, меченые переместились в Аусклиф. У Волгерта они стали постоянными гостями, но горничная их всё равно недолюбливала.
    Сдав бумаги, они подождали, пока учёный их осмотрит. Иногда он отсылал их, под предлогом, что ему нужно всё внимательно изучить – ещё один явный способ потянуть время – но порой вывод следовал почти сразу.
    Не успел Эдди сделать кислое лицо и начать жаловаться на фарм, как старик буквально взорвался ликующим смехом.
    – Да! Наконец-то! Мы нашли! Вы нашли!
    Меченые с опаской подождали, пока он успокоится, и только потом Сара решилась уточнить:
    – Эм... Что именно мы нашли?
    – Вы не поверите! Это письма от самого лорда Хоргенфелда! Они адресованы предку господина Дора, отцу хозяина поместья, куда я вас оправлял, он был его коллегой в исследованиях, которое они проводили в Короне. Конечно, тогда это ещё не была столица и называлась иначе... Но это даже не самое важное. Клянусь, ценность этих бумаг просто невероятна! И я вовсе не говорю о золоте...
    – Как насчёт подсказок? – «ненавязчиво» вмешался Эд.
    – Что? Ах да, конечно... Вот здесь Хоргенфелд пишет, что он сообщил коллеге о местоположении своей лаборатории, чтобы они смогли обменяться материалами. К сожалению, он не указывает о местоположении прямо. Это была строжайшая тайна, могущественнейшие маги королевства, и те не знали, где лорд проводит свои невероятные эксперименты. Но! Я знаю, где мы можем наверняка узнать, где же находилась лаборатория.
    Эд вздохнул, явно подавив усталое разочарование.
    – Скажите нам.
    – Вот в этой части лорд Хоргенфелд упоминает, что многие документы исчезли при обрушении старого тайного архива, когда малый Разлом открылся под Короной.
    Подавить раздражение и в этот раз Эд уже не сумел.
    – Мертвые тоннели... – с досадой протянул он. – Вы ведь об этом?
    – Боюсь что так. Старая башня Ордена, в которой и располагался архив, провалилась в эту ужасную пропасть целиком.
    – А о каких документах идёт речь? – поинтересовалась Сара.
    – Видимо те, что связаны с постройкой и оборудованием лаборатории. В том числе чертежи здания, в котором она располагалась.
    – То есть мы сможем... – протянула эльфийка.
    – ...узнать, где же она находится! – радостно закончил Волгерт. – Вот именно!
    – Что ж... – произнёс Эдди. – Вы даже не представляете, насколько вовремя мы это обнаружили.
    В Корону они отправились сразу же. Они уже там проходили, когда двигались в Аусклиф. В тот раз они просто посетили Храм и не стали задерживаться в самом городе.
    Широкие улицы казались ещё больше из-за малого количества прохожих – и неписей, и игроков. Здания в центре были в основном многоэтажными, над крышами сияли белыми стенами высокие башни магических школ и богатых поместий.
    Корона, хоть и являлась столицей, оказалась на удивление спокойным местом по сравнению с другими хабами. Людей на центральной площади, где стояли Гильдия и Храм, было намного меньше, чем в Ламари или Аусклифе.
    – Как странно... – задумчиво произнесла Сара. – Я ожидала, что Корона будет оживлённее.
    – По-моему, ничего не изменилось с прошлого раза, – ответил Эд.
    – Но я думала это, потому что мы зашли почти ночью. Большинство игроков уже должно было выйти. Но если посмотреть, то даже неписей как-то немного. Странно для столицы, разве нет?
    – Ну, столица не всегда самая большая и толстая, иначе президент жил бы на Манхеттене, – заметили Эдди. – Не забывай, что игра старается распределить игроков автоматически, а в Короне даже нет особых точек интереса. После прокачки у новичков просто нет причин задерживаться. А остальные всё больше проездом.
    – А что с Тоннелями? Судя по всему, это локация высокого уровня... Ой, смотри! – Сара указала на группу тяжеловооруженных всадников.
    Это явно были топовые игроки. Снаряжение сразу бросалось в глаза высоким качеством, но куда сильнее выделялись породистые дорогие лошади в украшенной сбруе.
    – Да это, скорее всего, ПвПшники, – ответил Эд. – Когда там турнир? Накануне соберётся целая толпа, будет тебе оживление.
    – Верно... Может нам удастся посмотреть, – с интересом произнесла Сара.
    – Что? – Эд удивленно приподнял брови. – Понятия не имел, что тебя такое интересует.
    Сара смущённо покраснела.
    – Это... просто... интересно, вот и всё, – сбивчиво произнесла она. – Так... куда нам дальше?
    Эд вынул гильд-лист и сверился со своими заметками.
    – Он должен быть где-то в ученическом крыле Ордена магов.
    Мастер Волгерт отправил меченых на встречу с его учеником. Парень-непись действительно обнаружился в школе магов.
    Получив письмо, он уверил их, что поможет всеми силами но, к сожалению, быстро оказалось, что помощи от него будет немного. Судя по всему, непись предназначался просто чтобы указать им направление в самых общих чертах.
    – Так где нам искать архив? – поинтересовался Эдди.
    – Боюсь, единственное возможное место это Мёртвые тоннели...
    – Да это мы и так поняли, – досадливо прервал Эд. – Какие-нибудь конкретные идеи? Тоннели тянутся на мили, не говоря уже о том, что там полгорода зарыто!
    – Мне жаль, но не думаю, что кто-то сможет помочь вам в ваших поисках, – с сожалением сказал ученик. – Здание архива находилось где-то под старой башней...
    – Где-то? – удивилась Сара.
    – Вот именно. Даже в то время никто кроме посвящённых магов Ордена не знал, как попасть в архив. Его помещения были скрыты в подземельях под башней.
    – Мииинутку, – протянул Эдди. – Если этот архив был под землёй, то как, чёрт возьми, он вообще мог уцелеть?
    – Видите ли, помещения архива были созданы таким образом, что они являются монолитной конструкцией.
    – Что? – ошарашенно спросил Эд. – Это что, гигантский сейф? Нам нужно искать гигантский сейф где-то на дне бездонной ядовитой пропасти. Превосходно.
    Парень раздражённо покачал головой и устало добавил:
    – Есть идеи, насколько глубоко... хотя, нет, и так ясно, что он на самом дне.
    – Я бы не был так уверен, – уточнил ученик. – Поскольку башня стояла на возвышенности то, скорее всего, её нижние уровни оказались на одном уровне с кварталами Старого города. Возможно, вам стоит искать где-то среди руин.
    – Ладно... Это хотя бы что-то, – буркнул Эд. – Отлично. Посмотрим, что мы сможем сделать.
    – Не забудьте, что Тоннели наполнены ядом, – встревоженно напомнил ученик, но Эд с раздражением отмахнулся:
    – Да, да, мы в курсе.
    В этом подземелье существовала странная механика, которая косвенно ограничивала время пребывания игроков внутри локации. Малый Разлом источал едкие миазмы. Они очень удобно не достигали поверхности, но легко убивали любого, кто пробудет внутри больше десяти минут.
    Чтобы нейтрализовать яд, необходимо было принимать противоядие. Но оно в свою очередь тоже было токсичным и его следовало использовать только с перерывом. Противоядия можно было добыть различными способами, но ни один не был дешёвым.
    – Заскочим в лавку Ордена по дороге, – сказал Эд.
    – Вообще-то, я мог бы представить вас одному моему знакомому, – предложил ученик. – Он сможет... согласиться на более приемлемую цену, чем обычно.
    – Оо... – Сара многозначительно посмотрела на Эда. – В таком случае, мы будем очень благодарны.
    Стало понятно, почему их послали к этому парню, а не просто отправили в Тоннели. Возможно игра, наконец, делает им скидку. Возможно.
    
    
    Входов в Мертвые тоннели было около дюжины. Сара и Эд воспользовались первым попавшимся, всё равно они понятия не имели, куда им двигаться.
    Этот спуск находился в просторной пещере, ярко освещённой магическими кристаллами. Её разделяла каменная стена. Мощные ворота стояли распахнутыми, но проход перекрывала массивная стальная решётка. Укрепление охраняли мрачные крепкие гвардейцы.
    Меченых пропустили без проблем – считалось, что защитники ходят в катакомбы, чтобы истреблять угрожающих городу монстров, а вовсе не для того, чтобы поправить благосостояние, набрав ценных ресурсов.
    Впрочем, даже при удачном заходе можно было остаться внакладе. Расходники для защиты от яда всё же стоили немало, и Саре с Эдом пришлось потратиться, даже с учётом того что их явно снабдили по квесту. Алхимик, с которым их свёл ученик Волгерта, пообещал изготовить противоядие за символическую цену, но только за их реагенты. Разумеется, реагенты стоили дорого. Так, впрочем, всё равно выходило дешевле, чем покупать в лавке или на аукционе.
    Приняв первую дозу, игроки двинулись вглубь каменных переходов. За преградой не было никаких источников света. Любой, кто посмел бы нарушить тьму катакомб, мгновенно становился легкой мишенью. К счастью, разработчики не рискнули давить на пользователей такой сложностью, и в продаже у Ордена были специальные кольца «призрачного света». То же самое что и осветительные кристаллы, только их свет видел лишь владелец. Это уравнивало шансы. Вроде как.
    Вскоре в широком основном тоннеле стали попадаться ответвления, в воздухе возник отчётливый горький запах. Стая летучих мышей – или чего-то на них похожего – внезапно вырвалась из тёмного прохода, заставив Сару испуганно ойкнуть от неожиданности.
    – Ух... – Девушка перевела дыхание. – Просто мыши...
    – О, нет.
    Эд сбросил лук и пустил стрелу куда-то в темноту. В ответ раздался злобный клёкот.
    Из темноты показалось несколько тварей. Приземистые, но массивные, с короткими лапами, снабжёнными внушительными когтями, и просто отвратной гроздью подвижных щупалец под белёсыми буркалами.
    Твари рванулись в лобовую атаку, быстро перебирая лапами. Эд выстрелил снова, но стрела просто срикошетила от блестящей шерсти моба, не нанеся явного вреда.
    Сара прицелилась по ближайшей твари и ударила льдом. Моб такого размера стоил немало духа, но она уже прокачала свою магию почти полностью. Монстр застыл на месте, покрытый коркой. Его товарищ врезался в него с разгону и оба нелепо растянулись на полу.
    Сосредоточившись, Сара сконцентрировала атаку потоком. Перед ней возникло облако белёсой дымки. Ощетинившись клинками, волна льда с силой врезалась в мобов, кроша их в фарш.
    Что-то скользнуло мимо Сары над её головой, и системная команда заставила рвануться в сторону. Перед глазами мелькнули чёрные когти. Гибкое тело упало на пол и рванулось к Эду.
    Моб – что-то вроде здоровенной ящерицы покрытой чешуйчатым панцирем – набросился на игрока, повалив на землю. Эд успел вырвать клинки из ножен и всадить в бока твари с обеих сторон. Раздалось прерывистое хриплое шипение, тварь отскочила.
    Сару привлек клёкот из прохода. Оттуда появилась ещё одна тварь со щупальцами на морде. Подобравшись, она прыгнула, планируя, видимо, протаранить Сару всем телом. Пригнувшись, девушка ощутила системную команду и ловко кувыркнулась, пропуская моба над собой. Одним движением она разогнулась и отправила поток прозрачного холода в противника. Расходы на простой холод стали совсем уж незаметными, но даже от него тварь замерла.
    Воспользовавшись задержкой, Сара мгновенно создала замысловатое острие на конце посоха – тренировки пошли впрок, это заняло доли секунды. С разбегу Сара вогнала своё импровизированное копьё мобу в голову. Она слегка промазала по глазу, но наконечник с хрустом пробил кости. Лёд треснул и обломился. Как она и рассчитывала.
    Ящеровидная тварь упорно кружила вокруг Эда. Подхватив лук, он пустил несколько стрел, но только открылся для атаки. Тварь сделала выпад, но Эд успел отмахнуться клинком, который всё ещё держал в правой руке – благодаря высокой сноровке можно было провернуть и не такое.
    Сара прицелилась по твари, но та, будто ощутив, отпрыгнула в сторону. С мощным шипением она внезапно сжалась как пружина и буквально выстрелила собой в Эда. Тот лишь успел закрыться руками – удар свалил его на землю, полностью вышибив воздух из груди.
    Тварь нависла над ним, распахнув пасть. В следующее мгновенье челюсти сомкнулись на лезвии клинка – Эд едва успел закрыться. Раздался хруст и тварь, дернувшись, обмякла. Сара обломила новый наконечник с посоха и ногой отпихнула моба с Эда.
    Парень с кряхтеньем приподнялся и сел.
    – Ты в порядке? – Сара беспокойно осмотрела товарища. – Ой, у тебя кровь! Сейчас...
    – Да уж... Отличное начало, не правда ли? Чертовы ублюдки... Таких уже простыми цифрами не взять.
    Встав на колено, Сара вынула из сумки бинты и мази. Эд отделался парой глубоких, но не слишком проблематичных порезов на руках и плече.
    – Ты ведь не использовал свой дедшот? – спросила девушка.
    – Разумеется, нет. – Эд фыркнул. – В самом начале подземелья и сразу разрядить самый...
    – Эдди! – сердито одёрнула его Сара. – Вечно ты так. А если бы тебя убили? Хочешь оставить меня саму?
    – Я могу использовать дедшот сколько, раз в день? – с нажимом ответил Эд. – Ты сама прекрасно понимаешь...
    – Но должен же быть способ.
    Эд саркастически рассмеялся.
    – Это ММО, они тебе ничего не должны. В смысле, любые жалобы на сложность легко парируются простым «ну найди себе группу».
    Сара недовольно хмыкнула и вдруг спохватилась.
    – Погоди-ка... – Она потянулась через его плечо и вытянула одну стрелу. – Да это же простая сталь! Эдди!
    – Что? – искренне удивился тот. – Ты же не ожидала, что я всерьёз...
    – Да у тебя сотни три чёрных стрел! – рявкнула Сара. – Как можно быть таким жадным?!
    – Но ведь...
    – Тихо! – Сара ткнула пальцем, почти задев его нос. – Как только выберемся на поверхность, пойдёшь и купишь себе подходящих стрел. Я проверю.
    Эд осторожно отвёл её палец в сторону.
    – Ладно... В любом случае, в коридорах я много не настреляю.
    – Неважно. Я постараюсь, чтобы они стояли смирно. – Сара затянула последнюю перевязку. – Всё, я закончила. Идём?
    – Ага...
    Парень посмотрел на лежащих вокруг мобов.
    – Нужно будет изучить бестиарий Гильдии, – заметил он. – Если у этих уродов есть что-то полезное...
    – Тфу, опять ты за своё.
    Сара брезгливо поморщилась. Эд говорил о препарировании мобов в поисках лута. Она этого никогда не любила.
    – Нам понадобятся деньги, – серьёзно произнёс Эдди. – Помнишь, как у нас было две тысячи? А сколько теперь?
    – Ладно, я поняла...
    Они двинулись дальше. Несмотря на опасность засады, Эд пошёл впереди, это был их лучший шанс на то, что они смогут заметить противника раньше, чем он их.
    Тоннели переплетались в лабиринт проходов. Сара быстро поняла что, скорее всего, не найдёт пути обратно. Единственно что утешало, все тоннели в преддверии так или иначе вели к одному из проходов на поверхность. Но это не делало их безопасней.
    Один раз они наткнулись на группу игроков. Шесть человек в полной темноте. Они тоже использовали «призрачный свет». Игроки были экипированы заметно лучше, чем Сара с Эдом. Форварды упакованы в полулаты, с внушительными украшенными гербом королевства щитами, оружием Гильдии. Маги в покрытых рунами и орнаментами мантиях все были вооружены древковым оружием, копьями или глефами. Мили в идеально подогнанных по фигуре кольчугах держали на плечах тонкие изогнутые двуручные клинки с тёмными матовыми лезвиями.
    – Восточный квартал пустой, – сообщил один из форвардов. – Не ваш день, ребята.
    – Не страшно, – отмахнулся Эд.
    – Вы только вдвоём? Блин, или у вас стальные шары, или вы парочка нубов, – усмехнулся один из магов. – Вы не искатели, часом?
    – Эй, мы не настолько плохо выглядим! – деланно возмутился Эд
    Игроки сдержанно посмеялись и они разошлись.
    – Знаешь, раз мы ищем Крылья, разве это не делает нас искателями? – спросила Сара.
    – Ну, технически... – равнодушно ответил Эд. – Какая разница.
    Несколько раз они натыкались на мобов – по крайней мере, Эд говорил, что что-то слышит – и они обходили потенциальную угрозу стороной. Довольно быстро меченые добрались до нижнего уровня. Очередной тоннель внезапно оборвался, и они вышли на площадку над высоким обрывом.
    Вдалеке сквозь узкие длинные расщелины в своде исполинской пещеры прорывался с поверхности солнечный свет. Этого было достаточно, чтобы различить изломанный узор старых руин на дне тянущегося на мили в обе стороны чудовищного каньона.
    – Оооо... – протянула Сара.
    Панорама была совершенно невероятной. Девушка ощущала себя такой маленькой по сравнению с этим местом.
    Эда вид не впечатлил. А если и впечатлил, то он этого не показал.
    – Н-да, – буркнул он. – Вот мы и пришли.
    – Поразительно...
    – Ты ведь понимаешь, что нам придётся обшарить все углы в этой дыре?
    От этого восхищение Сары действительно поумерилось. Только сейчас она сообразила, что этот игрушечный городок внизу на самом деле несколько кварталов вполне полномасштабных зданий. А ведь им ещё предстояло спуститься вниз...
    – О Боже, – подавлено произнесла она. – Нам ведь не хватит антияда на подъём?
    – Придётся использовать камни возврата, – подтвердил Эд.
    – Но ведь мы не сможем вернуться через точку...
    – ...потому, что без противоядия нам не выжить...
    – ...а если выйти из храма, то точка возращения пропадает.
    Сара устало вздохнула.
    – Ты ведь уже ненавидишь этот вид, не так ли?
    – Ты всегда меня понимала, – согласился Эд. – Но ничего не поделать. Для них наше время просто ресурс. И они хотят его весь.
    
    
    В хаосе руин Старого города всегда что-то двигалось. Под пологом подземной тьмы скрывалось немало существ. Жуткие порождения Аутера, опасные хищники, пугливые падальщики.
    А порой, меченые Айвороса.
    Группа игроков двигалась по улице, напряжённо осматриваясь по сторонам. Нападение могло произойти в любую минуту. Монстры Мёртвых тоннелей были хитры и редко нападали, не ощущая преимущества. И чем дольше жители поверхности находились здесь, тем больше было преимущество подземных охотников.
    Держась как раз вне поля зрения меченых, гибкая человекоподобная тварь карабкалась по руинам стены одного из зданий. Забравшись на крышу, она, не спуская глаз с добычи, медленно двинулась боком, пробираясь к...
    Внезапно тварь толкнулась в какую-то невидимую преграду и испуганно отпрянула. Раздалось раздражённое фырканье и в следующую секунду её сковала толстая корка мутного льда.
    – Вот же зараза, – недовольно буркнул Эд.
    Он отпустил руку Сары, и покров пропал, лишая его невидимости в тенях. Сара прекратила заклинание. Дух был почти на исходе, использовать лёд под покровом Тени было на удивление дорого.
    – Как он умудрился врезаться именно в нас? – досадливо произнесла девушка. – Целая крыша, но нееет...
    Она сделала резкое движение рукой и лёд хрустнул. Звук казался неприемлемо громким в тишине руин.
    – Надеюсь, он был один. – Сара подозрительно оглянулась. – Ты ничего не чувствуешь?
    – Паучье чутье молчит, я боюсь, – отозвался Эд. – Похоже, это просто случайность.
    Игроки спустились по покосившейся крыше к пролому в соседнем здании. Дома в руинах были сложены как костяшки домино, небрежно сваленные в кучу. Удивительно как они держались вместе, не превратившись в груду камней.
    – Ну, куда дальше? – спросил Эд.
    – Почему всегда я должна решать? – недовольно спросила Сара. – У тебя что, совсем нет идей?
    – Честно говоря, не думаю, что это вообще имеет значение, – признался Эд. – Мне кажется, что нам всё равно придется обыскать каждый квадратный сантиметр и только тогда... я не знаю, что-то случится. Спустится херувим с небес под звук фанфар и выпишет небесную квитанцию...
    – На восток, – прервала Сара его поток сарказма. – Южный квартал мы осмотрели полностью.
    – И ты ещё спрашиваешь, почему.
    Сара попыталась стукнуть его посохом, но Эд успел увернуться. Они прошли сквозь руины здания, и вышли на улицы. Двигаться было проще по дорогам, хоть и опасней. Мобы любили прятаться в зданиях, поджидая игроков или других мобов. Но по крышам перемещаться было просто невозможно, они часто проламывались под ногами или просто оказывались наклонены под слишком крутым углом.
    – Так за сколько мы управились с одним кварталом? – поинтересовался Эд. – Месяц, плюс минус?
    – Эдди я тебя прошу, только не сейчас, – устало поморщилась Сара.
    – Да мне просто интересно, – упрямился тот. – Три недели точно будет...
    – Двадцать девять дней, – устало ответила Сара.
    – Почти. – Эд сделал раздосадованный жест.
    – Знаешь, я уже привыкла к твоему стоическому терпению, – недовольно сказала Сара. – Не хотелось бы, чтобы ты снова начинал ныть.
    – Да, ладно. Утешу себя иллюзией прогресса...
    – Так и сделай, – строго сказала Сара. – Будешь болтать, нас заметят.
    – Вряд ли. Все мобы увязались за теми ребятами. Вот будет им сюрприз на ближайшем подъёме. Думаешь, они за рудой?
    – Шли к шахтам, может быть...
    – Нам впору гайды писать об этой дыре... Я так ничего и не нашёл, кстати. А ты?
    – Нет, – Сара покачала головой. – Если бы мы знали, что искать.
    Она вдруг прыснула в кулак.
    – Какой-то тролль оставил пост, что видел подлодку в подземной реке.
    – Ага, – Эд усмехнулся. – Я тоже видел. И ведь нашлись те, кто поверил, да? Поразительно. Кстати, ты настроила у себя систему окружения? А то огород твой зачахнет.
    – Да, конечно. Ой, я совсем забыла тебя поблагодарить, мне так помогли твои проги. Очень удобные, не то, что базовая простыня... Я вовремя спохватилась, у нас теперь так холодно. Даже первый снег выпал. Красивый такой, пушистый... Если бы я не настроила проклятую акклиматизацию, то даже не знаю... кажется, огурцы всё-таки подвяли...
    Разговоры о пустяках помогали скрасить путь. Руины оказались несколько больше, чем Эд и Сара рассчитывали. Но куда хуже было то, что они оказались многоярусными. Улицы и здания опустившиеся в Разлом часто наслаивались друг на друга в хаотичном беспорядке, превращая и без того запутанный лабиринт в настоящий кошмар.
    Поиски продвигались медленно и безуспешно. Они понятия не имели, как выглядит то, что они ищут. Приходилось просто шляться по нижним уровням и надеяться на успех. Возможно, рано или поздно они заметят что-нибудь необычное, что укажет на тайный архив. Теоретически, имелись указатели, например эмблемы и гербы Ордена или старой башни, но это были только их догадки.
    Но хорошо, что им дали хоть какие-нибудь указания. Удалось ограничить область руинами, и ещё раз, нижним уровнем. Локация была поистине огромной – если бы пришлось обыскивать вообще всё, то Сара согласилась бы просто бросить их затею. Или, как минимум, прерваться на время.
    Она начала понимать, что так раздражало Эда. Сара порой ловила себя на мысли, что они просто тыняются по игре без всякого толку. Казалось, что они попросту тратят время, которое могли бы использовать, чтобы заняться чем-нибудь полезным. Они уже были бы в гвардии, если бы просто продолжали работать на Гильдию.
    Но даже так, Сара всё равно не понимала, почему Эдди всегда так явно злится. Впрочем, она уже привыкла к его жалобам. После того раза Эд больше не говорил что собирается всё бросить и этого было достаточно.
    Добравшись до восточного квартала, они начали искать вход на нижние уровни. Под верхними руинами всегда был ещё один слой, подземные коммуникации, подвалы, вообще непонятные помещения и образованные стенами пустоты.
    Поначалу они пытались проводить поиски вокруг верхних руин старой башни. Но это оказалось не только бесполезным, но и опасным. Входов на нижние уровни там не нашлось, а мобов было много. Такое впечатление, что разработчики закрыли нижние уровни под разрушенной башней намеренно. Таким образом попасть туда можно было только из отдалённых входов, пройдя весь нижний уровень по самому длинному маршруту.
    Проход обнаружился в одном из подвалов под большим жилым домом. На верхних этажах явно кто-то шастал. Но меченых это не волновало, им нужно было вниз.
    Пройдя по узким тоннелям, они наткнулись на пещеру. Сквозь пролом в потолке падал свет – похоже, это место находилось прямо под одной из «осветительных» расщелин. Посреди пещеры копошились какие-то мелкие твари.
    – Падальщики, – шепнул Эд. – Не проблема.
    – Успеешь всех троих? – спросила Сара. – А то поднимут тревогу.
    Эд зажал несколько стрел в зубах и натянул лук. Трижды хлопнула тетива и мобы попадали, не успев даже сообразить, что происходит. Меченые покинули укрытие.
    – Не могу понять, использует быстрая стрельба дух или нет, – заметил Эд, вырывая стрелу из моба.
    – Разве не дают подсказ...
    Что-то тёмное внезапно рухнуло с потолка, сбив Эда с ног. Сара даже не успела испуганно вскрикнуть – системная команда рванула её в сторону. За спиной что-то бухнуло по земле.
    С разворота Сара выпустила волну изгнания. Здоровенные насекомоподобные твари с массивными клешнями окутались тёмной дымкой, резко застыв на месте.
    Сара подскочила к Эду и рванула его на себя, вытаскивая из-под изгнанного моба. На его спине отчётливо виднелись кровавые раны.
    – Эдди!..
    – Следи за таймером... – сквозь зубы выдохнул тот.
    Перевернувшись на спину, он выхватил две кислотные стрелы с чёрным оперением и наложил на тетиву. Сара обернулась ко второму монстру. Эд был прав, времени оказалось совсем мало.
    Моб вышел из изгнания и рванулся к Саре. Его встретили ледяные копья. Сара метала снаряды один за другим, одновременно создавая новые. Дух кончался довольно быстро. Моб застрекотал и сдал назад, пытаясь закрыться передними лапами.
    За спиной хлопнула тетива и раздалось громкое неприятное шипение, заглушившее даже стрекотание второго моба.
    Копья ломались, но силы ударов хватило, чтобы сбить мобу блок. Очередной удар отбросил лапу монстра в сторону и следующее копье вошло в слабину брони, где голова крепилась к туловищу. Еще несколько в тоже место заставили тварь растянуться на полу.
    Сара обернулась к Эду. Его противник лишился передней части тела, и теперь она растекалась дымящейся жижей. Кислотные стрелы стоили своих баснословных денег.
    Эд попытался подняться, но охнул от боли.
    – Стой, тебе нельзя двигаться!
    Сара сбросила сумку и начала вынимать медикаменты.
    – Неважно, придется тратить зелье.
    Эд вынул с пояса небольшой флакон и опустошил его одним глотком.
    – Всё, теперь просто подождём.
    Сара растерянно остановилась.
    – Как же так... – расстроенно произнесла она.
    – Да ничего страшного, бывает. – Эд подвигал плечами. – Уже отпустило. Но придётся ждать несколько часов. Чёрт, одна доза вхолостую... Давай-ка уйдём от света подальше.
    Сара помогла Эду подняться, и они отошли от центра пещеры в тенистую нишу под стенкой.
    – Что это за твари? – озадаченно поинтересовалась Сара, глядя на мобов.
    – Похожи на ползунов, – заметил Эд
    – Такие здоровые?
    – Элита, наверно. Не могли же мы все время проскакивать сухими. Нужно выдрать из них железы
    – Хм... – Сара покосилась на трупы мобов. – Может не стоит?
    Эд усмехнулся, Сара виновато потупилась.
    – Нам нужно чем-то платить за антияд, – напомнил Эд. – И так практически один к одному обмениваем на реагенты для алхимика.
    – Да уж, – согласилась Сара. – Настоящий порочный круг...
    – Знаешь, если свести всё к цифрам, то мы наверняка выносим меньше, чем тратим на расходники, – едко произнёс Эд. – А знаешь, что самое страшное? В программу запросто можно встроить счетчик, который сможет автоматически подкручивать уровень «дохода» на локации в соответствии с выставленными условиями
    – Ну знаешь ли, – фыркнула Сара. – Шапку из фольги не хочешь? Я, конечно, не стану защищать эту механику с ядом, но это уже перебор. Что дальше, рептилоиды в правительстве?
    – О, поверь мне милая, я знаю, о чем говорю. Ты ничего не забыла?
    – Эм... – Сара замялась. Эд и вправду знал системы Мифа лучше неё.
    – Это делается легко и изящно, как разведение лоха на бабки.
    – Почему тогда игроки ходят сюда так регулярно? – поинтересовалась Сара. – Или никто не догадался, что такое возможно?
    – Ну, топовые кланы фармят не ради дохода. Да и расходники для них дешевле, и реагенты у них свои, и ремесленники в оплотах принадлежат группе. Фармят они не на продажу. Так что польза для большой группы...
    Эд вдруг замолк и усмехнулся
    – Черт, я сейчас описываю, как Дипы выжимают игроков в создание сверхбольших кланов, не так ли? Интересно, не от меня ли Ал подхватил эту привычку всё взаимосвязывать.
    – Ты хочешь сказать, что это злобная система как раз в твоем стиле? – с улыбкой спросила Сара
    – Да. – Эд сделал честные глаза. – А что такого?
    – Ты просто невыносим.
    Несколько часов спустя последняя доза противоядия начала выветриваться. Чтобы выбраться на поверхность пришлось использовать камни возврата. Они уже смирились с тем, что добраться наверх пешком будет практически невозможно и возвратки вошли в список расходных материалов. Хотя, на фоне остальных их затрат, это было не самой большой суммой.
    Как и в любом другом городе, в Короне было полно небольших заведений, призванных организовать досуг для игроков. Эд и Сара расположились в одном из небольших ресторанчиков под открытым небом на южной площади. Эта часть города пестрела цветочными клумбами и ухоженной зеленью.
    Нужно было разобраться с лутом – они вынесли немало, в том числе охотничьи трофеи с проклятых ползунов. Но сейчас обоим хотелось просто отдохнуть. Мрачная атмосфера подземелий выматывала не столько физически сколько морально.
    Неподалёку возле клумбы с пышными розами разных цветов постепенно собиралась группа игроков. Сара без труда догадалась что это место встречи – в своё время они сами вели себя похоже.
    Игроки переговаривались между собой и скучающе оглядывались по сторонам в ожидании товарищей. Было заметно, что это игроки высокого уровня. Экипировка была очень неплохой, а оружие дорогим и богато украшенным. Но Сару привлекло не это.
    Одна из девушек, эльфийка, как и она сама, только светлая, явно была фростом. Она развлекалась тем, что создавала из воздуха разноцветные ледяные цветы и со смехом раздавала их товарищам и просто прохожим.
    – Здорово... – протянула Сара. – Интересно, что это за трюк?
    – Наверное, рейдеры, – ответил Эд, проследив за её взглядом. – Вечно рисуются со своими игрушками.
    – Не говори так, – сердито оборвала Сара. – Разве она рисуется?
    – Ну... – Эд неопределённо пожал плечами. – Знаешь, поначалу, когда Миф был в бете, многие стонали, что снаряга, мол, выглядит сильно уныло, со всей этой галимой реалистичностью, и нельзя будет повыпендриваться перед другими. Год спустя, наши дни, появились первые топовые группы, все скулят, что неравенство между хаями и лоу4 больше, чем даже в Дриме.
    Внезапно на их столике сгустился синеватый туман. Сара испуганно ойкнула, но возле её руки просто возникла маленькая голубая розочка.
    Девушка весело улыбнулась и помахала Саре. Та хихикнула и протянула руку к незнакомке. В воздухе перед светлой возникла роза, менее четкая, но крупнее, из чистого прозрачного льда. Девушка подхватила её обеими руками.
    – Ии!.. Какая прелесть! – радостно прощебетала она и обратилась к парню рядом: – Вот, видишь, как надо впечатлять девушку?..
    – Оо, кое-кто популярен среди дам, – протянул Эд.
    – Чт?... – Сара отчаянно покраснела.
    Она сердито наставила на Эда палец, заставив его закрыться руками в деланном испуге.
    – Буду кричать!
    – Посмотрим! – сурово произнесла Сара, но не смогла сдержать улыбки.
    Она снова повернулась к группе, но игроки уже куда-то ушли. Девушка осторожно потрогала синюю розу пальцем.
    – И как она меняла цвет?.. – задумчиво произнесла Сара.
    Наверняка ответ найдется на форуме. Теперь ей было интересно.
    – Сара... Знаешь, может тебе стоит попробовать более сложный контент?
    – Что? – Девушка удивлённо захлопала ресницами. – О чем ты, Эдди?
    – Я имею в виду, может тебе стоит поискать группу. С твоими способностями тебя возьмут даже в рейдовый отряд.
    Это заявление заставило Сару замереть на секунду.
    – Что?
    – Ну, в смысле, Клара и Норис ведь предлагали тебе...
    Эд запнулся, заметив выражение на её лице.
    Эти слова застали Сару врасплох. Она надеялась, что они уже прошли этот этап. И она понятия не имела, что он может попытаться сделать что-то вроде того, что, как ей казалось, он пытался сейчас сделать.
    – Эдди... – медленно проговорила она. – Ты хочешь бросить игру?
    – Что? – удивился Эд. – Нет, просто...
    – Знаешь, я ведь не дура! – резко заявила Сара. – Ты всё время жалуешься на фарм, жалуешься на игру... Можешь просто мне сказать, не нужно что-то там выдумывать...
    – Эй, погоди-ка, – прервал её Эд. – Я не говорил ничего такого. Чего ты так злишься?
    – Я не!.. – Сара осеклась. Она действительно злилась.
    – Сара, я просто имел в виду, что если тебе так нравится играть, то может тебе не стоит тратить время на всякую чушь.
    Это задело девушку ещё сильнее.
    – Ты что, хочешь, чтобы я ушла? – холодно поинтересовалась она.
    – Конечно, нет...
    – Тогда зачем мелешь всякую чушь? Мы же... мы же собирались играть вместе. Мы так долго играли вместе! Если ты не хочешь чтобы я ушла, то зачем эти разговоры о группе? Я думала, что у нас есть цель, к которой мы будем двигаться!
    – Я... – Эд вздохнул. – Прости, я не хотел тебя обидеть. Просто мне показалось, что ты хочешь чего-то... более продвинутого. А не лазить по всяким дырам в поисках непонятно чего.
    – Я не жалуюсь, Эдди!
    – Знаю, знаю... Прости. Я просто хотел как лучше.
    – Я сама могу решить, что для меня лучше! – отрезала Сара.
    Эд помедлил, смерив её странным взглядом. Возможно, излишняя откровенность с его стороны была нежелательна.
    – Что? – подозрительно поинтересовалась девушка.
    – Ничего...
    Повисла тяжёлая пауза.
    – Так... ты больше не будешь пытаться от меня избавиться? – прохладно произнесла Сара.
    – Я не... – Эд запнулся и одарил подругу неодобрительным взглядом. – Вот ведь злюка. Я не собирался тебя прогонять. Честно говоря... я боялся, что ты согласишься.
    – Что? – Сара удивлённо приподняла брови. – Зачем ты тогда вообще заговорил об этом?
    – Сказал же, я думал, ты хочешь двигаться дальше. – Эд помедлил и добавил: – Знаешь, без тебя я бы уже бросил. Если бы не ты, фарм бы меня доконал. И к чёрту Крылья, пусть, кто найдёт, ими подавится...
    Сара ощутила прилив жара к лицу и особенно ушам.
    – Ты... не пытайся ко мне подлизаться! – как можно строже сказала она, отводя глаза и пряча нос в стакане.
    Взгляд Сары упал на розу из синего льда. Девушка рассеянно взяла её в руки. Холодный цветок медленно таял. Повинуясь внезапному порыву, Сара поднесла розу ко рту и тронула лепестки языком.
    – Черника...
    
    Когда они попрощались перед Храмом, напряжение уже рассеялось. Но разговор не шёл у Сары из головы даже когда она, покинув вирт, снимала комплект.
    Машинально смотав провода, она положила сеть в сторону, слепо уставившись в стену напротив кровати. Они почти поссорились. И собственно говоря, практически на пустом месте. Если бы она не отреагировала так остро, то...
    Сара не могла понять, что именно её так разозлило. Слова Эда задели её за живое. Ей искренне показалось, что он пытается от неё избавиться.
    И эта мысль была невыносима. Она чувствовала себя так, будто он её... предал.
    Осенённая внезапной догадкой, Сара сорвалась с кровати и замерла посреди комнаты, запустив пальцы в растрёпанные волосы.
    – Я... – хрипло прошептала она. – Неужели я...
    Мысли о том, что они могут расстаться вызывали в ней странное чувство, смесь страха и злости. Она не желала, чтобы Эд отдалился от неё. Она хотела быть вместе с ним. Боялась что он её...
    Бросит.
    – Кажется, я влюбилась...
    Сару захлестнула волна противоречивых чувств.
    Когда она сказала это вслух, то стало ясно, что это чистая правда и истина в последней инстанции. Она уже давно ощущала влечение к Эду. Он был не просто добрым другом. Он бы таким хорошим. Надёжным. Внимательным. Заботливым.
    Всегда был рядом. Всегда слушал.
    А ещё в тот один раз он выбрал именно её.
    Сладкая радость затопила сознание Сары при мыслях, что Эдди может стать её парнем. Ей дико хотелось, чтобы они всегда были вместе. Теперь понятно, почему с ним она чувствовала себя так спокойно.
    Сердце бешено колотилось в груди, в голове зазвенело. Сара сделала несколько шагов, не чувствуя под собой ног. Всё вокруг кружилось в лёгком танце. С трудом переведя дух, девушка села на кровать, чтобы невзначай не рухнуть на пол.
    Эйфория от откровения постепенно прошла и Сара смогла мыслить яснее. Теперь уже ничего не вернуть назад. После того как она всё поняла, одна мысль, что она окажется рядом с Эдом, мгновенно вгоняла её в краску.
    Мелькнула мысль признаться ему. В ушах снова зазвенело. В голову полезли всякие фантазии про то, как она бросится ему на шею и накроет губы смелым поцелуем...
    Сара смущенно покрутила головой, пытаясь избавиться от навязчивых картинок. Они, конечно, были соблазнительными... даже очень...
    Даже слишком. Возможно, ей действительно следовало ему признаться. Сара вдруг поняла, что смогла бы. Она ему доверяла. И почему-то ей казалось, что он, возможно, тоже к ней неравнодушен. Он всегда был рядом. С того самого момента как они встретились.
    А ещё он такой симпатичный...
    Девушку накрыла волна холодного душа. Такое же внезапное осознание, какое случилось минуту назад, только ни разу не приятное, сняло всё возбуждение как рукой.
    Он и впрямь был симпатичным парнем. Может не лучшим, но...
    А вот кем была она?
    Эд ни за что не согласится на отношения в сети. Он не раз давал понять, что к подобным вещам относиться как к уделу неудачников. И нельзя сказать, что его позиция беспочвенна – Сара, хоть это и было унизительно, согласилась бы, что она неудачница, и очень даже стыдилась своих комплексов. Но ничего не могла с ними сделать.
    Но если они будут встречаться, то Эд наверняка захочет увидеться в реальности. Сара вдруг с ужасом вспомнила его предложение прилететь в Чикаго. Она постаралась прикинуть, насколько оно было реальным. После колледжа Эд жил один. И он работал фрилансером. То есть, фактически, он мог взять свой ноутбук, заскочить в самолёт и через пару часов быть здесь.
    О нет, он не шутил, даже ни капли.
    Сара с трудом подавила желание жалобно заскулить и, подтянув колени к подбородку, обхватила их руками. Горькая ирония была в том, что ей и вправду казалось, что она знает, что для неё лучше.
    При одной мысли, что Эд увидит, если вдруг окажется рядом с Сарой в реальности, ей становилось тошно от ужаса. В игре она была такой миленькой. Она всем нравилась. Длинные волосы, мягкая белая кожа, большие алые глаза...
    В реальности из всего набора она, разумеется, могла похвалиться только бледностью. И вовсе не благородной бледностью хрупкой эльфийки.
    Сара так и не смогла нормально выспаться.
    К счастью, школа пролетела незаметно, и она быстро оказалась дома. Весь день она провела в одной петле – мысли об Эде, попытки отвлечься от этих мыслей. Повторить, повторить снова, и снова...
    От размышлений ощущение безысходности только усиливалось, но она не могла не думать. Сара уже готова была спрятать голову в холодильник, когда её привлекла трель сетевого вызова.
    – Ну конечно это ты... – пробормотала она при виде знакомого номера.
    Трель повторилась громче. Система знала, что хозяйка рядом, но всё равно усилила звук. Настаивала. Сара обречённо нажала «принять».
    – Привет.
    Раньше голос Эда её радовал, но не сейчас.
    – Привет, Эдди... – выдавила девушка.
    – Мы сегодня будем как обычно? Что-то я не припомню, ты упоминала, что будешь позже или мне показалось...
    – Эээм! – Сара лихорадочно ухватилась за призрачную идею. – Яа... Знаешь, я сегодня, наверное, не смогу.
    – Что? – удивился Эд и с ноткой беспокойства добавил: – У тебя ведь всё хорошо?
    – Да, конечно. – Сара постаралась перевести дух как можно тише. – Просто... мне назначили практическую работу и... я думаю, что мне нужно больше времени, чем казалось. Так что...
    – Серьёзно? – с сомнением переспросил Эд. – Странно, ты ничего не говорила.
    – А нам только сегодня задали. Ты же знаешь, это не простая старшая школа.
    – Верно. Жительница белой башни5. – Эд явно улыбался.
    – Житель подвала! – Сара хихикнула, но осеклась. – Ну... в общем, я хотела бы сделать перерыв. Можно?
    Сара уставилась в монитор с мольбой. Будь они на видеосвязи, он бы ни за что не купился.
    – Конечно, что за странная просьба? – озадаченно произнёс Эд. – Тогда свяжешься когда закончишь, ладно? Мне самому не помешает пару дней, а то Норман меня уже достал своими жалобами...
    – Тогда до встречи. В смысле, связи! – смущённо поправилась Сара.
    – Точно. Пока, милая.
    Сара шумно выдохнула на табличку «звонок окончен».
    Похоже, Эдди поверил. Сара криво усмехнулась – кажется, она наконец-то научилась убедительно лгать. Великолепное приобретение.
    Девушка откинулась в кресле и, толкаясь ногами, медленно крутнулась туда-сюда. Она выгадала отсрочку, но это бессмысленно. Она всё равно не знает что делать. Не знает, что сказать ему.
    Конечно, было кое-что, что она хотела бы сказать, очень даже хотела. Но что делать после этого, Сара не знала. Эд не согласится просто оставить всё как есть.
    Кто-нибудь другой на её месте наверняка был бы только рад. Но для неё это было проклятье.
    Уронив голову на руки, Сара поддалась отчаянию и тихонько заскулила от безнадёжности.
    
    Скрыть своё состояние Сара не смогла. И, к сожалению, следующий день оказался плохим днём, чтобы выглядеть расстроенной в школе.
    – Ну, и что он сделал? – непосредственно поинтересовалась Рэнси, разглядывая свой как всегда идеальный красочный маникюр.
    – Тебе стоит перестать выражаться загадками, – буркнула Сара, отодвигаясь подальше. Рэнси, с размаху приземлившись рядом на лавку, уселась ей чуть ли не на колени.
    – Не мели чушь, – прохладно отрезала Элен. Полуобернувшись, она склонилась к своей жертве, скользнув рукой по краю стола: – Ты выглядишь так, будто у тебя затянулся ПМС, а сорваться не на ком. Ясно, что здесь замешан твой виртуальный дружок.
    Сара раздражённо фыркнула и невольно отвела глаза в сторону.
    – Будь он виртуальный, всё было бы иначе, – с прорвавшейся досадой сказала она.
    – Ооо... – Рэнси окинула её внимательным взглядом. – Неужто у тебя в жизни наконец-то произошло что-то интересное?
    Сара промолчала.
    – Что, неужели не спросишь, что делать? – поинтересовалась Элен. – Или ты упорствуешь в заблуждении, что справишься сама?
    – Сомневаюсь, что мне поможет совет от кого-то, кто проводит свободное время раздеваясь на камеру, – едко ответила Сара.
    – Я не только раздеваюсь, – невозмутимо ответила Рэнси. – И будь у тебя хоть капля мозгов, ты делала бы то же самое. Может, перестала бы жаться по углам как последняя неудачница.
    Сара раздражённо отбросила её ладонь со своей части стола.
    – Избавь меня от своей самоидентификационной белиберды, Элен, – резко ответила она. – Знаешь, твоё присутствие вовсе не помогает.
    – Смотри, как бы не пришлось приползать ко мне на коленях, – промурлыкала Рэнси. – Тебе же будет хуже.
    – Размечталась.
    Сара солгала. Присутствие Элен как минимум помогло понять, что помощи ей ждать неоткуда.
    Она была со своими чувствами один на один.
    
    
    Понадобилось несколько дней, чтобы напряжение спало. Необходимость выбора осела на краю сознания тяжёлым камнем. Сара постепенно смирилась с этим присутствием, как смиряются с хронической болью. То есть не слишком, но делать было нечего.
    Она то и дело возвращалась мыслям к тому, чтобы поговорить с Эдом, но просто не знала, что ему сказать. Было не только страшно, но и стыдно.
    На третий день Сара, наконец, сообразила, что тянуть дальше опасно. Эдди мог заподозрить, что что-то не так.
    Кроме того, Сара с ужасом обнаружила, что жутко по нему соскучилась. Всего несколько дней разлуки поселили в сердце неприятное чувство одиночества. Она уже готова была отбросить все сомнения, просто чтобы побыть с ним. Сара убеждала себя что, в конце концов, не обязана решать всё прямо сейчас, усиленно отмахиваясь от подсознательного понимая, что просто малодушничает.
    В конце концов, желание увидеть Эда победило. По крайней мере, внешне ничего не изменилось и, если она будет держать себя в руках, может всё станет как раньше.
    При мыслях, что они снова спустятся в Тоннели, Сара непроизвольно с досадой поджала губы. После перерыва поиски выглядели ещё более безнадёжными.
    Её одолевало предчувствие, что они что-то делают неправильно. Несмотря на жалобы Эда, в охоте за документами у них всегда были ясные цели и методы их достижения. Да, квесты были явно затянуты, но хотя бы было понятно, что они делают. Но теперь их отправили вслепую.
    Сара решила посмотреть доступную по тоннелям информацию ещё раз. Игроки посещали эту локацию всё время, может, кто-то что-то видел. Они с Эдом уже искали какие-нибудь зацепки, но кто знает, возможно, они просто что-то упустили.
    К сожалению, чем больше Сара читала про Тоннели, тем сильнее становилось чувство, что искать в сети может быть и нечего. Игроков интересовали в основном способы нажиться на рейдах вглубь локации – была масса тактик быстрого прохода, самые злачные места для охоты и собирательства, описания мобов и их повадок.
    К удивлению Сары, игроки часто жаловались, что, по их подсчётам, цена материалов добытых из Тоннелей часто оказывалась равной цене по растраченному антияду. Похоже, цинизм Эда по поводу игры был оправдан.
    Сама локация мало кого интересовала. Но в одном из сообщений, в обсуждении очередного среза, нашлась ссылка на странную реконструкцию. Это была трёхмерная модель, в которой Сара узнала провалившиеся в Разлом кварталы и старую башню. Автор утверждал, что эта локация была смоделирована одной программой, принадлежащей издателю Мифа. Похожий эффект он и пытался воссоздать.
    Активировав модель, Сара смогла полюбоваться, как земля разверзается и городские районы опускаются в пролом. Суть реконструкции была в том, что хоть внутри игры Разлом и позиционировался как некое стихийное бедствие, но хитрые разработчики подкрутили итог. Кварталы должны были опуститься на нижний уровень как на лифте, что позволило бы зданиям уцелеть, тогда как при реалистичном режиме здания просто рассыпались на части. В комментариях иронично спорили про магию.
    Сара проиграла реконструкцию ещё раз, с интересом наблюдая, как расходится земля и здания медленно исчезают в глубине каньона. Не выдержав крена, башня старого Ордена рухнула, распадаясь на части.
    Внезапно Сару осенила догадка. Она запустила модель снова, следя только за основанием башни. После того, как верхняя часть рухнула в пролом, нижние этажи... перестали опускаться.
    Сара ощутила, как у неё взволнованно забилось сердце. Даже не верилось, что всё может быть так просто. Но попробовать стоило.
    Она подавила желание тут же броситься звонить Эду. Стоило перепроверить, имеет ли её гипотеза смысл. Сара вернулась на форум и попыталась найти все, что есть на северную часть верхнего уровня.
    Новая информация заставила её заволноваться ещё сильнее. Она не ожидала, что что-то найдет, но её ждал сюрприз. Туннели были в основном пустыми, часто заражены ползунами. Большинство проходов сходилось в просторных пещерах, где мобы устраивали свои гнёзда – несмотря на то, что их тут же разоряли игроки, чтобы захватить и продать яйца.
    Но в одной из дальних пещер сохранилась необычная каменная кладка. Это был просто кусок стены, такие попадались в тоннелях довольно часто. Некоторые игроки упоминали, что пытались искать там секретный проход, предполагая, что там может найтись срез на нижние уровни. Но тщетно, это была просто монолитная стена.
    Но Сара ощутила, что у них, наконец, появилась зацепка. С нетерпением она вызвала Эда.
    – Привет, милая. Как дела?
    – Хорошо, – Сара пыталась сдержать улыбку. – Эдди, кажется, я нашла что-то интересное...
    Они договорились о встрече на следующий день. Сара не могла сдержать нетерпения. Мысль о том, что у неё всё ещё есть нерешённая проблема, мелькнула и пропала, отметённая на задний план. У Сары теперь были более интересные дела.
    
    Высокую пещеру смутно освещал тусклый свет белёсого лишайника. Свечение не достигало потолка, но выхватывало угрожающие силуэты направленных вниз острых каменных зубов.
    Пол тоже покрывали вытянутые наросты, но куда более низкие, кое-где до основания сточенные местными обитателями. Некоторые конусы когда-то оказались разрушены непрошенными гостями.
    Среди продолговатых теней и силуэтов шастали пещерные ползуны. Около десятка, один выводок воинов. Подземные хищники патрулировали местность, охраняя своё гнездо. Крупные, похожие на булыжники яйца тварей покоились в ложах из светящейся пещерной поросли.
    В темноте прохода хлопнула тетива и один из стражей рухнул на землю, дернув всеми конечностями. Стрела с бронебойным наконечником торчала прямо в том месте, где скрывался маленький мозг насекомого.
    Ближайшего к проходу воина накрыл залп ледяных клинков. Крупные снаряды с силой врезались в бронированное тело, разрывая жука на части.
    Из прохода неспешно вышли двое меченых. Охрана гнезда рванулась в атаку.
    Невысокая эльфийка подняла руку, создавая перед собой ряд ледяных лезвий. Она небрежно двинула запястьем и клинки врезались в пару ближайших противников. Ещё одно движение и ещё троих окутала тёмная дымка, заставив замереть на месте.
    Парень с луком слитным движение послал стрелы одну за другой. Снаряды с чёрным оперением врезались в головы двух ползунов прямо промеж жвал. Наконечники, тихо хлопнув, взорвались, окатив жуков едкой кислотой. С неприятным шипением их головы превратились в жидкое месиво.
    Самый дальний охранник развернулся, пытаясь удрать.
    – Эдди.
    – Да я вижу.
    Стрела скользнула по бронированному брюху и врезалась прямо в сустав одной из передних лап. Ползун неловко завалился набок. Девушка подняла посох, перехватив его как копьё, и размахнулась. На посохе появился изящный ледяной наконечник и эльфийка мощным броском метнула копьё в раненого жука.
    Тёмное марево вокруг троицы обездвиженных ползунов рассеялось они стремительно развернулись к противникам.
    Эльфийка обернулась вокруг своей оси, будто в танце. Её руки наполнила густая белая дымка. Повернувшись к атакующим жукам, она резко прогнулась, выпуская плотный вихрь ледяных осколков.
    Мобы отчаянно застрекотали, повалившись под натиском локальной бури как поломанные куклы. Плотный хитин панцирей нещадно иссекло, а несколько конечностей покинули своих хозяев навсегда.
    – Какие, на хрен, стоперы, – фыркнул Эд. – Да фростов вообще надо запретить как класс.
    – Ага... – Сара болезненно поморщилась. – Ух... Кажется, я совсем пустая.
    – Ничего. – Эд выстрелил в ползуна беспомощно бившего уцелевшей лапой об пол. – Эти уже не проблема.
    Откат похоже был сильнее, чем Сара рассчитывала. Выудив из сумки несколько стеблей свежевяленого пухолиста, она разжевала жёсткую траву. Оставив Эда разбираться с недобитыми мобами, она подобрала свой посох. Наконечник уже исчез, у сверхпрочного льда таймера не хватало надолго.
    Забросив лук на плечо, Эд вынул нож и оценивающе посмотрела на трупы мобов.
    – Так-так...
    Сара поморщилась.
    – И как после этого ты можешь считать себя брезгливым? – спросила она, стараясь не смотреть.
    – Да это просто игра, – отмахнулся Эд. – У любой симуляции есть предел. Спорю, что в реале они были б куда отвратнее. Подумать только, какой был бы запах...
    – Прекрати! – Сара с трудом подвила тошноту и отвернулась. – Я посмотрю стену...
    На некоторое время вся пещера была к их услугам. Конечно, если они задержатся подольше, то игра наверняка отспавит парочку мобов, которые «совершенно случайно» зайдут именно сюда. Но пока что они могли расслабиться.
    На стене в северной части пещеры отчётливо виднелась каменная кладка, выступающая прямо из грунта. Как будто здесь оказалось погребено здание.
    – Это оно и есть? – спросил Эд, подходя поближе.
    Сара задумчиво осмотрела камни. Она была уверена, что ответ на их поиски где-то здесь. Осталось только найти, что делать. Раз другие игроки уже искали здесь потайной проход, значит всякие очевидные вещи, вроде рычага или нажимного блока, исключались. Можно было гарантировать, что подобное перепробовали всё – игроки очень ценили срезы в Мёртвых тоннелях.
    К сожалению никаких признаков, что это проход, не было. Только узор из каменных блоков.
    – Может, нужно разнести стену? – предложил Эд. – Хотя...
    Он присмотрелся и присвистнул с неодобрением.
    – Вот чёрт, да это замковая стена. Такую разве что взрывчаткой, все туннели обрушатся на хрен.
    Сара не ответила. Что-то в этих камнях было не так. Она смутно что-то ощущала, но не могла понять что.
    – Ну, думаю можно пробовать, только нужно раздобыть некоторые инструменты...
    Сара резко взмахнула рукой, ударив в стену тёмной дымкой изгнания.
    – Эм... ты что делаешь? – озадаченно поинтересовался Эд.
    – Кажется, я могу прицелиться по стене, – ровно ответила Сара, не отрывая глаз от камней.
    – Ты... Что ты мелешь? Программа не позволит прицелиться по... неположенным объектам. – Эд помедлил. – Или нет?
    – Я знаю, что это сомнительно, но... мне кажется, что всё почти сработало. Эдди, я использую зелье.
    Не дожидаясь ответа, Сара вытянула расходник для мгновенного восстановления Духа. Они не могли ждать несколько часов, их наверняка перехватят.
    – Ладно, – протянул Эд. – Делай, что считаешь нужным, но, честно говоря...
    Ощутив, что силы вернулись, Сара снова попыталась прицелиться по камням стены. Ей казалось, что часть блоков почти выделяется. Когда она ударила в первый раз, то магия просто рассеялась по поверхности, будто Сара била вслепую. Но она чувствовала наведение. Нужно только понять, что именно она должна накрыть областью магии...
    Сара подняла руки и вновь ударила по стене.
    Декоративная арка внезапно ушла в Тень, став чуть прозрачной.
    – Воу... – ошарашенно произнёс Эд. – Кто бы мог подумать...
    – Скорее... – Сара болезненно поморщилась, изгнание стоило всего её духа. – Оно долго не продержится.
    Таймер и вправду был очень коротким. Возможно, секунд пять-десять. Игроки поспешно проскочили сквозь прозрачную арку. У Сары на мгновенье мелькнула мысль, что это может быть какая-то ловушка или попросту баг, и они застрянут внутри каменной кладки, когда изгнание прекратится.
    Но за стеной оказался коридор. Кладка вернулась к материальному состоянию, отрезая их от пещеры.
    Изнутри стена выглядела как заложенный камнем проход. Эд спокойно осмотрелся. Коридор, заполненный тьмой, тянулся куда-то вглубь.
    – Ну, мы вошли, это точно, – констатировал парень.
    – Даже не верится, что это сработало... – пробормотала Сара.
    – Где ты этому научилась? – поинтересовался Эдди. – Я читал про всякую странную хрень, которую игроки умудрялись провернуть с движком, но про изгнание статичных объектов...
    – Я... понятия не имею, – призналась Сара. – Я просто почувствовала, что выделяется цель, но я не знаю как... Ты думаешь, может быть это специально так сделано? В смысле...
    – Проход рассчитан на мага Тени? – закончил Эд. – Я даже не знаю. Честно говоря, сомневаюсь: наша квестовая цепочка, похоже, не ограничена классом или билдом, странно, что они начнут сейчас. Да и, вообще, мы даже не знаем, что здесь...
    Они двинулись по коридору, посматривая по сторонам. Это место выглядело так, будто здесь могли быть ловушки.
    – Думаешь, мне удастся провернуть такое ещё раз? – спросила Сара
    – Ну ты можешь попробовать. Вообще, может этот фокус обнаружили уже давно, просто не хотят разглашать. Если вдуматься, то, чтобы провернуть такое, нужно быть или повёрнутым на механике, или топом, которые на своих олимпах уже не знают, чем себя занять. Если кто-то и научился проходить сквозь стены то, скорее всего, держит этот фокус для себя. Не говоря уже о том, что если это баг, то его могут и пофиксить.
    Коридор оказался совсем коротким. Меченые достигли помещения, заставленного полками, набитыми одинаковыми папками со старой бумагой.
    – О Боже... – протянула Сара, – я думаю...
    – Да, это определённо похоже на архив, – согласился Эд.
    – Но... – Сара медленно осмотрелась, – с чего нам начинать?
    – Справа на лево, – лаконично предложил Эд.
    К счастью, помещение оказалось совсем небольшим. Быстро выяснилось, что просматривать все бумаги им не придётся – большая часть текста была вовсе нечитаема, записанная странным кодом. К тому же некоторые стеллажи лежали на земле, и их содержимое рассыпалось по полу. Часть бумаг, похоже, превратилась в пыль.
    Стараясь сдержать растущее разочарование, Сара методично осматривала уцелевшие полки. Внезапно она заметила что-то вроде небольшого сейфа. И на стальном боку виднелся...
    – Э... Эдди!
    Когда парень подошел, Сара убрала с металлического ящика бумагу и повернула его боком.
    – Ох, да это же...
    – Герб Аусклифа! – радостно подтвердила Сара – Мы нашли! Это точно оно!
    – Это... настоящее чудо, – произнёс Эд. – Нужно глянуть, что там внутри...
    Парень попытался открыть дверцу, но Сара сердито хлопнула его по руке.
    – Эдди! Ты что, забыл? Нас предупреждали, что нужно осторожно обращаться со старыми бумагами.
    – Эм... – Эд задумчиво нахмурился, – может быть...
    Он оглянулся вокруг.
    – Если мы действительно нашли Тайный архив, то сколько всего ещё может здесь быть?
    – Что? – удивилась Сара. – Ты что, хочешь здесь задержаться?
    – Эмм... нет. Просто говорю. Даже если другие квесты и ведут в это помещение то, скорее всего, игра всё равно не отспавнит нужный предмет раньше времени. Может, даже сейчас какой-то несчастный шастает по Тоннелям в поисках этой дыры... Кстати, не хочешь поделиться на форуме своим открытием? Тебя в лайках утопят.
    – Зачем? – с искренним удивлением поинтересовалась Сара. – Какой мне толк от бессмысленных похвал? Так, хватить болтать и бери эту штуку.
    Девушка с пыхтеньем подхватила сейф и деловито пихнула его Эду в руки.
    – Вот, бери камень, – Сара вложила парню в ладонь чёрный кристалл. – Увидимся в Аусклифе. И не вздумай его открывать!
    – Ладно.
    – И даже не тряси!
    – Да понял я!
    Сара вынула свой камень возврата. Игроки синхронно окутались прозрачным маревом и исчезли. В затерянном помещении Тайного архива старого Ордена снова воцарилась пустота.
    
    Когда они доставили сейф в дом Волгерда, он вновь взорвался ликованием. Это именно то, что они искали. Документы, явно написанные рукой самого Хоргенфелда.
    К сожалению, все они до единого оказались зашифрованы каким-то кодом. Старый книжник, похоже, принял это как вызов, приступив к расшифровке прямо на месте. На вопросы, сколько это займёт времени, он ответил очень расплывчато и поспешно вытолкал игроков за дверь.
    Им предстояло просто ждать. Никакой помощи они оказать не могли – Волгерт заявил, что это будет его битва и посоветовал просто отдохнуть. Внезапно Сара и Эд оказались наедине с кучей свободного времени. Такая смена расписания застала их врасплох.
    В конце концов, они просто вернулись к стандартной прокачке в Гильдии. Когда они решали что делать, Эд сразу признался, что ему, в общем-то, всё равно. Сара была вольна выбрать, что ей нравится, он просто поддержит её решение. К её собственному удивлению, Саре такой поворот дел понравился.
    Они занялись простыми заданиями в Гильдии – насколько простыми могут быть квесты для высокоуровневых персонажей. В любой Гильдии им выдавали работу в основном на области в диких землях или уничтожение сложных мобов.
    Но Саре нравилось. Она без труда могла справиться с несколькими мощными противниками сама. И в какой-то момент с ужасом поняла, что стала самонадеянной и слега самовлюблённой. При виде неопытных игроков она невольно ощущала превосходство, что просто болезненно смущало. Но она ничего не могла с собой поделать.
    А кроме того они с Эдом стали проводить больше времени вместе. Конечно, они и раньше всё время были вместе, но тёмные глубины Тоннелей не слишком способствовали романтическому настроению.
    Зато теперь, когда они отдыхали после работы или гуляли вместе по лесу, Сара ощущала, что её мечты сбываются. Они были вместе, только вдвоём. И это было именно то, чего она так хотела.
    На входные Сара уговорила Эда провести время на ярмарке в Волтли. Каждые несколько месяцев здесь устраивали большое гулянье, и Сара была твёрдо намерено посетить его именно сейчас.
    За стенами Волтли вырос небольшой палаточный городок. Множество неписей и игроков создавало шумную толпу, медленно текущую среди торговых рядов. В гомон вливалась музыка и крики зазывал и торговцев. Ярмарка была временем шумного веселья и хороших продаж.
    – Ты уверена, что они будут выступать здесь? – скептически спросил Эд, когда они вышли за ворота. – Что-то я не видел ни одного постера, а обычно весь город...
    Сара молча ткнула ему за спину. Эд обернулся и в упор уставился на здоровенный плакат с изображением двух симпатичных смуглых девушек в лёгких нарядах. «Дуэт танцовщиц ''Ари-Кири'' », гласила надпись, «всего один день в Волтли!»
    – О, ну так больше похоже, – озадаченно сказал Эд. – Но откуда ты это знаешь?
    – Я... – Сара отчаянно покраснела. – Только не вздумай смеяться! Но я стараюсь следить за их выступлениями. Ну знаешь, на их сайте...
    – А с чего мне смеяться? – удивленно спросил Эд, а потом деланно спохватился: – Ах, ты имеешь в виду тот факт, что ты их визжащая фанатка...
    – Эдди!
    Сара сделала выпад, пытаясь треснуть Эда по спине, но он увернулся. Девушка сложила руки в горсть, создавая рыхлый ком снега.
    – Вот тебе!
    Эд попытался уклониться но, кажется, сноровка подвела. Снег забился ему прямо за шиворот.
    – Нечестно использовать магию.
    Сара непреклонно фыркнула.
    – Не надо меня злить! Пойдём.
    Схватив Эда за руку, она потянула его сквозь толпу к сцене. Представление уже скоро должно было начаться и Сара обещала себе, что в этот раз они займут лучшие места.
    Она обожала дуэт смуглых близняшек. Ария и Кира – от их имён и получилось название дуэта – были игроками, но в отличие от обычных пользователей, прославились благодаря своему творчеству, а не игровым успехам.
    Сара увидела их впервые в Ламари, когда они выступали на площади, в окружении плотной толпы зрителей. Её поразило художественное мастерство простых, как она тогда думала, игроков. Обе были редкими красавицами, а их танцы просто восхищали. Позже выяснилось, что эта парочка довольно знаменита. С тех пор Сара регулярно следила за их выступлениями.
    Она жутко боялась, что Эд не захочет идти, но оказалось, что он был не против.
    Добравшись до места, они обнаружили, что сцена ещё не готова. Сара мгновенно оказалась возле палатки с охлаждёнными напитками. Если что-то в Мифе и было выше всяческих похвал, так это невероятный набор фруктовых вкусов.
    Сара всё ещё не могла повторить ни один из напитков в реальности, как ни старалась, и её кислая клубника вовсе не помогала.
    – Похоже, придётся ждать до вечера, – заметил Эд, когда они, взяв стаканы, присели на свободные места.
    – Хм... я бы не хотела никуда уходить, – пожаловалась Сара. – Давай подождём? Ну пожалуйста...
    – Ладно, ладно. – Эд посмотрел на небо: – Будет довольно жарко. Где эти тучи, когда они нужны...
    – Тогда купи нам мороженного, – радостно предложила Сара.
    – Что? – Парень поморщился. – Это на другом конце ярмарки...
    – Ну же, Эдди, – капризно протянула Сара. – Не будь таким злюкой...
    Эд тяжело вздохнул и вручил ей свой стакан.
    – Хорошо, смотри не убегай никуда.
    – Лаадно...
    Девушка поставила стакан возле себя и помахала Эду на дорогу. Сегодня Сара была очень счастлива. Уже целую неделю всё шло именно так, как она мечтала. Почти всё.
    Они вели себя как пара. И со стороны наверняка выглядели как пара.
    Но парой они небыли.
    Сару начинало это раздражать. Они были так близко. Даже странно, что Эд никак это не отметил. Она уже начала подумывать, что находится в том положении, когда парень совершенно не замечает чужих чувств.
    Умом Сара понимала, что ей стоит прекратить жаловаться и сделать первый шаг. Но равнодушие Эда нервировало.
    Сара с неудовольствием подумала, что, может, она ему не нравится. Не в таком смысле, по крайней мере. Дело могло быть в этом. Эдди никогда даже не намекал, что она интересует его как девушка.
    Прикончив свой напиток, Сара без капли угрызений совести взяла стакан Эда.
    С другой стороны, Эд, несмотря на весь его цинизм, был очень заботливым парнем. Может он просто боится её обидеть. При учёте их отношений, это могло быть правдой – Сара в его глазах вряд ли выглядела сильной девушкой, с которой можно быть напористым.
    Эта точка зрения ей не нравилась. Последнее что бы она хотела, так это то, чтобы Эд расценивал её как друга. Или сестру. Сара поёжилась – раньше она была бы только рада, но теперь ей хотелось совсем другого. Она надеялась, что может вызывать у окружающих не только чувство жалости или снисходительной симпатии.
    Но если это так? Стоит ли ей вообще пытаться ему сказать, если он вовсе не заинтересован?
    – Чёрт возьми, Эдди, – пробормотала она. – Если бы ты хоть как-то мне намек...
    Сара вдруг испуганно замерла. Полупустой стакан выпал из застывших пальцев, сок разлился по пыльной земле тёмным пятном. На секунду она даже забыла, как дышать, настолько ужасным было понимание.
    Сердце ухнуло куда-то в пропасть и в груди образовался тугой комок пустоты.
    – Это ведь всё... моя вина...
    Сара внезапно поняла, что Эдди ей намекал. Она даже говорил прямо. И не раз.
    Он повторял снова и снова. Он предлагал ей общаться, просил ответить на видеовызов. Он даже предлагал ей встречу в реальности. Обещал приехать в Чикаго только чтобы увидеться с ней. Уверял, что они всё равно могут быть друзьями, несмотря ни на что. Он говорил, что готов принять любую реальность.
    А она в ответ его только отталкивала. Или отказывалась прямо, или запиралась, не желая отвечать. Или просто игнорировала его.
    Игнорировала тот самый намек, который она сейчас так хотела получить и который отмела ещё несколько месяцев назад.
    Сара в отчаянии вцепилась в волосы, чувствуя, что готова зарыдать в голос.
    – Какая же я дура... – прохрипела она.
    – Сара?
    Голос Эдди заставил её вздрогнуть и испуганно распрямиться. Он стоял рядом, держа в руках два стаканчика мороженного.
    – Что-то случилось? – Эд подозрительно оглянулся вокруг. – На тебе лица нет.
    Сара порывисто вскочила и отшатнулась в сторону.
    – Я... – Она судорожно перевела дыхание. – Мне, кажется, нужно уйти...
    – Что? – Эд удивлённо свёл брови. – Куда? Ты же собиралась...
    – Я знаю, но... – Сара судорожно пыталась придумать, что сказать. – Я... У меня есть дела. Мне действительно нужно выйти. Прости...
    – Чт?.. Эй, погоди-ка!
    Сара развернулась и рванула сквозь толпу. Она боялась, что Эд попытается её догнать. Она не могла этого допустить. Сара не смогла бы посмотреть ему в глаза. Стыд от понимания того, что она сделала, её попросту уничтожил бы.
    К счастью Эд, похоже, оказался слишком ошеломлён её бегством. Сара вышла из игры без всяких проблем.
    Открыв глаза, она несколько секунд слепо таращилась в потолок, безуспешно пытаясь собраться с мыслями.
    Сара уже настолько привыкла к комплекту, что почти не ощущала его на голове. Медленно поднявшись, девушка сняла сетку и, рассеянно отбросив её в сторону, села на кровати.
    Она осталась наедине со своей глупостью и своим стыдом. И ужасом.
    Теперь, когда она, наконец, поняла, почему Эд так настойчиво пытался связаться с ней в реальности, ей стало стыдно за свои мысли ранее. Она почти готова была обвинить его в равнодушии. Но причина была совершенно в другом.
    Вопрос, почему они еще не начали встречаться как все нормальные люди, занимавший её последние несколько дней, совершенно внезапно получил ответ.
    Это была её собственная вина.
    Эдди заботился о ней, поддерживал. И дело было вовсе не в игре. А если подумать, то в реальности он был ей даже нужнее.
    Она вдруг испуганно поняла, что взамен его участия ничего ему не предложила. Просто цеплялась за него как за спасательный круг, когда ей это было необходимо. Эд был хорошим, он не мог ей отказать, а она просто этим пользовалась.
    Сара ещё никогда не ощущала себя такой никчёмной. Она и раньше знала, что ничего не стоит, но теперь, когда она сама навлекла на себя все свои проблемы, это был новый рекорд.
    Она сама виновата, что парень, который ей нравится, держится на расстоянии. Стыд был просто невыносим. И она ещё думала, что это она ему не нравится, после своего упорного нежелания даже показаться ему на глаза.
    Мгновенно пришло оправдание, что у неё хорошая причина, почему им не стоит видеться, но Сара с тоской поняла, что это не аргумент. Ей стоило согласиться хотя бы из вежливости. В конце концов, она была должна ему хотя бы эту малость.
    Самое печальное было в том, что возможно – только возможно – Эдди хотел быть с ней так же сильно, как и она. Но после упорного нежелания Сары даже его видеть просто оставил попытки. Может, он уже не надеется стать с ней поближе.
    Может, теперь они навсегда будут просто друзья. И чем дольше это будет продолжаться...
    Сара вскочила и заметалась по комнате, лихорадочно пытаясь привести мысли в порядок. Её одолевала паника.
    Весь выбор сводился к двум вариантам. Либо перестать быть трусливой соплячкой, признаться Эду, а если он попросит увидеться, то взять себя в руки и уступить. Либо она могла попытаться убедить его в том, что их отношения должны остаться в сети.
    Сара замерла на месте. Ей очень хотелось бы сказать, что второй вариант ей подходит. Что, если она будет умолять, то он согласится и они будут счастливы, без того чтобы она показывалась ему на глаза.
    Но что-то ей подсказывало, что это окажется концом для их маленькой истории. Эд всегда относился к виртуальным отношениям отрицательно. Он ясно дал понять, что не заинтересован в том, чтобы часть его жизни оказалась ограничена вирт-комплектом.
    Решись Сара стоять на своем, она заставит его сделать выбор.
    И может быть, что он её бросит.
    Он может. Эд жил в реальности, у него бы целый мир. Только теперь Сара начала понимать, почему он так гордился своим подвалом и своими периодическими подработками. У него всегда было куда уйти.
    А вот Сара останется одна. Эта мысль была невыносимой. Она так привыкла к тому, что у неё есть друг. А теперь ещё и возлюбленный. Эд стал ей ближе, чем кто-либо.
    Сара устало опустилась на кровать. Мелькнула мысль, что, возможно, она могла бы найти ему замену. В океане полно рыбы, как говорят. Сара мрачно усмехнулась. К сожалению, её чувства, к Эду были слишком личными. Кому ещё она рискнёт так открыться?
    Конечно, всегда можно было попытаться. Возможно, если бы Эдди её бросил, то она могла бы найти утешение, упав на грудь кое-кому. Сара знала, что есть несколько человек, которые наверняка её пожалеют. Возможно, она сможет пережить, начать заново...
    Но последнее, что ей хотелось, это отказаться от своих чувств ради шанса, чтобы всё повторилось. Сара тяжело вздохнула и рухнула на кровать, раскинув руки.
    Ей нужно было что-то предпринять. Никто не будет ждать вечно.
    Эд бросит её. Он её бросит и Сара останется одна. В компании сожалений о том, что сама же и упустила.
    В разуме появилось тяжёлое невыносимо тревожное чувство. Ощущение истекающего времени.
    
    На следующий день Эдди попытался дозвониться до неё необычно рано. Сара поняла, что из-за её вчерашнего бегства он что-то заподозрил. Ничего удивительного – было бы странно, если бы он просто это проигнорировал. Саре удалось отговориться, что она забыла проверить кухонную систему и поэтому так испугалась. Кажется, Эд ей не поверил, но настаивать не стал.
    К сожалению, когда он упомянул игру, Сара не рискнула отказаться. Ей хотелось побыть одной ещё немного, но, с другой стороны, она понимала, что это ничего не даст. На самом деле, она хотела быть рядом с Эдом. Хоть и ощущала себя такой виноватой.
    Они встретились в Аусклифе. Эд хотел проверить, как продвигается прогресс по поводу расшифровки. Саре, в общем-то, было всё равно.
    Она постаралась не выглядеть слишком затравленной, глядя ему в глаза. Это оказалось довольно легко, потому что Эд, как назло, явно был в хорошем настроении. Сара ощутила, как её лицо совершенно невольно вытягивается.
    – Привет, красавица, – улыбнулся Эдди. – Всё в порядке? Что-то ты не в духе, по-моему.
    Девушка постаралась подавить тяжёлый вздох.
    – Да... В смысле, нет, всё нормально. – Сара выдавила неубедительную улыбку: – Прости за вчерашнее...
    – Хватит извиняться, такое...
    Эд внезапно замолк и потянулся за гильд-листом. Девушка услышала трель своего секундой позже.
    – Кажется, наши выходные кончились, Сара.
    – Верно...
    Это было сообщение от Волгерта. Учёный писал, что они срочно должны посетить его, как только получат это сообщение. Потому что код разгадан и документы переведены.
    В резиденции их встретила горничная. Почему-то она так и не смирилась с присутствием меченых и всё ещё делала неприятное лицо при каждом их посещении.
    Проводив их к кабинету, она молча удалилась. Это было странно, обычно Волгерт встречал их лично.
    – Постучим? – предложила Сара.
    Эд несколько раз стукнул в дверь. В ответ раздался приглушённый голос:
    – Да-да, входите.
    Меченые обменялись удивлённым взглядами и Эд толкнул дверь. Та с напряжение отворилась, шурша чем-то по полу.
    Комната оказалась буквально завалена исписанными бумагами. Учёный что-то напряжённо чертил, склонившись над столом.
    – Мастер Волгерт? – позвал Эд. – Мы получили ваше...
    Тот резко поднял лицо, не отрывая рук от бумаги.
    – О, это вы! Ну наконец-то! У меня хорошие новости, очень хорошие!
    Он положил письменные принадлежности и, подняв бумагу со стола, показал её гостям.
    – Вот оно! Мы наконец-то нашли!
    – Эмм... – протянула Сара.
    – Это... определённо какой-то план, – произнёс Эд. – Знаете, будет лучше, если вы объясните всё по порядку.
    – О, разумеется, присаживайтесь.
    Учёный положил план обратно на стол и, небрежно смахнув листы со своего стула, сел. Меченые последовали его примеру, осторожно отложив исчёрканные заметками бумаги в сторону.
    – Как вы видите я, наконец, разгадал код, – с торжеством возвестил Волгерт.
    – Мы заметили, – заверил его Эд. – Но к чему эта схема?
    – Это строительный план, разумеется. Как я и предполагал, в документах было всё, в мельчайших деталях.
    – Так вы знаете, где находится лаборатория?
    Лицо учёного внезапно стало серьёзным.
    – Верно. И боюсь, всё сложнее, чем мы предполагали.
    Волгерт сделал паузу. Эд и Сара переглянулись – сцена явно набирала напряжение.
    – Лаборатория лорда, где он создал свои Крылья, скрыта в подземном убежище. В городской библиотеке Айрон Кип.
    А вот и проблема.
    Айрон Кип называли заброшенный город в северных горах. Во времена Первой войны один из правителей этого города-государства находился в союзе с королевством, но поддался влиянию Аутера.
    Теперь там была рейдовая зона. И, в отличие от Чащи или Трясины, Айрон Кип специально сконструировали так, чтобы там нужна была армия. Топовая группа на их сервере, «Серебряные Крылья», уже много месяцев пыталась взять город штурмом, но безуспешно.
    Эд тяжело вздохнул.
    – Чёрт... только не говорите что она внутри рейда...
    – Полагаю, вы имеет в виду Нижний город, – уточнил Волгерт. – Нет, к счастью, всё не настолько плохо. Городская библиотека располагалась на Площади Королей, недалеко от старого дворца. – Учёный сделала паузу. – Разумеется, вам не прорваться в подобное место самим. Вам необходимо найти помощь.
    Эд неопределённо хмыкнул.
    – Это... – он помедлил. – А знаете, вы правы. Но давайте вы расскажете все подробности на счёт того, что мы должны искать...
    Когда меченые покинули старое поместье, то у них на руках были подробные инструкции по поводу тайного прохода, его предполагаемое местоположение и того, как его открыть. Но даже с этим были проблемы – точное положение входа в библиотеке они всё равно не знали.
    – Чёрт, я надеялся, что нам не придётся его искать... – недовольно буркнул Эд. – Всё мой дурацкий оптимизм.
    – Так что мы будем делать? – поинтересовалась Сара. – Как именно мы будем искать группу?
    – Что? – рассеянно переспросил Эд и помахал рукой: – Нет-нет, давай оставим отчаянные меры до отчаянных времен, милая. Не нужно спешить.
    Сара удивленно захлопала ресницами.
    – Но... ты же сказал...
    – А, у Волгерта? – уточнил Эд. – Это просто чтобы не выслушивать, как опасно пытаться пройти в рейд-зону и блаблабла. Разумеется, нам стоит попробовать добраться до библиотеки самим. Мне кажется, что это возможно – если бы они хотели чтобы мы обязательно прибились к рейду, то поместили бы вход в лабораторию где-то возле внутренних залов Нижнего города. Желательно, прямо у оружейной, где больше големов.
    – Ты точно уверен? – недоверчиво спросила Сара. – Ты сам говорил, что рейдконтент Мифа просто...
    – Да, но я боюсь, у нас нет особого выбора. Ввязывать других игроков, особенно рейдеров, в наши дела опасно.
    – Ты так говоришь, что мне начинает казаться, будто ты относишься к игре слишком уж серьёзно, – поддела его Сара.
    Эд только поморщился.
    – Ты плохо знаешь ММО задротов, особенно тех, кто рвётся в верхние строчки рейтинга. Доверять таким можно только в том случае если есть возможность найти их в реале.
    – Это верно... – протянула Сара.
    Сообщество топовых игроков было помешано на прогрессе. Зачастую, это единственное, что держало группы вместе.
    – Но мы могли бы... ну, знаешь. Попытаться...
    – Провернуть всё втихую? – закончил Эд. – Да... нет. Боюсь это не вариант. Там все сами хитрожопые. Одно неверное движение и мы можем оказаться в зоне интереса ненужных людей. Особенно если кто-то пронюхает, что мы подошли близко к Крыльям. Ты удивишься сколько людей готовы заплатить, чтобы получить уникальный предмет на сервере. Ещё и первыми в мире, ни много ни мало. – Эд хмыкнул: – Мы могли бы неплохо заработать, если мы их найдём, знаешь ли.
    – Ты же не собираешься их продать? – с недоверием уточнила Сара.
    – Конечно, нет.
    – Кстати, а что мы будем с ними делать, если найдём?
    – Кто знает. – Эд казался неожиданно равнодушным.
    – Знаешь, Эдди... – медленно произнесла Сара. – Мы могли бы попробовать собрать группу сами. Снова.
    – Оо?.. – протянул Эд. – Ты имеешь в виду...
    – Я уверена, что мы можем им доверять! – горячо произнесла Сара. – И может быть, у них тоже есть знакомые, которые нам помогут. Не может быть, чтобы все были настолько эгоистичны!
    Эд усмехнулся и погладил Сару по голове.
    – Ну ты такая миленькая...
    Девушка сердито сбросила его руку.
    – Прекрати! Я серьёзно, если мы...
    – Ты просто по ним соскучилась, не так ли?
    Сара вспыхнула. Она не думала об это так, но она действительно была бы напротив вновь играть со старыми друзьями. Кларисса и Норис играли с рейдовым отрядом, они наверняка знают что делать. Мари с Джефом и Джаспер тоже наверняка не откажутся от такого приключения.
    Было бы неплохо снова оказаться всем вместе...
    – Да, это может сработать – произнёс Эд. – Собрать группу вместе, как в старые времена, встретить опасность грудью.
    – Нооо?.. – протянула Сара, с лёгким разочарованием почуяв иронию в его голосе.
    – Но ты забыла одну деталь, милая. – Эд невесело усмехнулся. – В рейде на Айрон Кип, даже на Верхний город нужно не пять человек, не десять человек и даже не двадцать человек.
    Повисла пуза.
    – Сотню? – кисло поинтересовалась Сара.
    – Около того, да, – охотно подтвердил Эд. – Если опытные и в топовой снаряге, тогда, может, сорок-пятьдесят.
    Сара тяжело вздохнула.
    – Мы точно сможем пройти сами? – упавшим тоном спросила она.
    – Не знаю на счёт «мы», но «ты» точно сможешь, – с нажимом сказал Эд. – Ты же маг Тени, помнишь?
    – Но ты же не... – заспорила Сара, но осеклась.
    Эд был прав. И Тень она взяла специально, чтобы прятать Эда покровом, если понадобится. И у них отлично получалось в Мёртвых тоннелях.
    – И как я забыла? – озадаченно спросила Сара в воздух.
    – Хороший вопрос, – со странной интонацией ответил Эд. – Ты в последнее время какая-то заполошенная.
    – Что? – Сара почувствовала, что начинает паниковать. – Я не... просто устала, наверное...
    – Я это уже слышал, – с сомнением произнёс Эд.
    – Это... – Сара запнулась и как можно твёрже сказала: – Лучше давай обсудим, что нам делать. Не можем же мы просто вломиться туда, у меня не хватит духа, да и действует покров только в тени...
    Когда они добрались до храма, то сразу вышли. Обоим предстояло подготовиться к походу. Эд взял на себя модификацию клиентов – им понадобится интерактивная карта местности. Этот мод требовал особой настройки, и Сара охотно признала, что только Эдди мог разобраться, как это сделать.
    А ей придётся разработать тактику прохода. Именно от неё зависело, доберутся они до библиотеки или нет.
    Устроившись за компьютером, Сара несколько минут просто сидела перед монитором, не зная с чего начать. Она была в том состоянии, когда внезапно просят рассказать что-то смешное, совершенно застав врасплох. Даже если только что посмотрел всю классику стендап комеди за десять лет, то всё равно впадёшь в ступор.
    С трудом прорвавшись сквозь взаимоисключающие вопросы, она решила, что сначала посмотрит карту местности.
    Карты, доступные в игре, уже давно лежали в интернете, открыты всем желающим. Но они были, скорее, рисунками, с примерным указанием важных мест. Сара нашла интерактивную карту, которую составляли рейдеры. Именно её, по идее, и должен будет отображать мод, который готовил Эд.
    Айрон Кип состояла из двух частей – Верхнего и Нижнего города. Нижний город – обитель Падшего лорда. Там полно вещей, с которыми в принципе не потягаться в одиночку. И раз им туда было не надо, Сара просто ограничилась тем, что запомнила в какую сторону им идти не стоит. Чтобы не заблудиться случайно.
    А заблудиться было где. Руины верхнего города хоть и не являлись откровенным лабиринтом, как тоннели под Короной, но всё же это был город. К тому же иногда проходы и ландшафт менялись в процессе постоянной войны на локации. Верхний город находился в зоне влияния Падшего, но фактически это была спорная территория.
    Лорд постоянно пытался взять контроль над руинами своего бывшего города – в конце концов, Айрон Кип когда-то была его домом. Но у игроков было другое мнение, и отряды железных воинов Нижнего города благополучно превращались в доспехи для меченых. И вдобавок с севера постоянно приходили воины дикарей чтобы, судя по всему, просто помахаться и с теми, и с другими.
    Постепенно Сара втянулась в разработку тактики. Руины были отличным местом, чтобы прятаться, даже днём. Чем дольше она изучала карту в поисках максимально безопасного маршрута, тем больше ей казалось, что у них всё может получиться. Если они будут осторожны... Если им удастся найти место, чтобы она смогла отдохнуть...
    Но шанс был. Думая о том, как успешнее провести своего напарника через опасные места, Сара вдруг поняла, что в этот раз ведущим игроком будет она. Раньше они никогда об этом не говорили, их организовывала ситуация. Но теперь Сара будет главной. Мысль о том, что она должна заботиться об Эде была приятной. Он на неё полагался.
    Ощущения быстро испарились, стоило ей вспомнить о её недавнем открытии. Она ведь всё ещё ничего не решила.
    Усилием воли Сара отмахнулась от своей тревоги. Она будет думать об этом, когда они разберутся с походом в Айрон Кип. После этого – точно.
    Сара старалась не думать, что опять просто тянет время.
    
    
    Спустя два дня они поднялись к Сторожевому Холму, поселению «Серебряных Крыльев». Это был небольшой форт, несколько десятков зданий – Гильдийский холл в роли крепости, дома ремесленников, торговые лавки с расходниками для рейдеров и просто проходящих мимо, а также места, чтобы игроки могли отдохнуть и позаботиться о снаряжении.
    Ничего особенного, кроме одного факта – всё здесь принадлежало игрокам. Эд и Сара двинулись к холлу. Если это было возможно, им стоило активировать принадлежащее хозяевам святилище. Хоть некоторые группы держали своё святилище только для личного пользования, «серебряные» были более демократичны.
    Платить, скорее всего, всё равно придётся.
    – Поверить не могу, что здесь почти нет неписей, – удивлённо произнесла Сара, оглядываясь по пути к гильд-холлу.
    – Да, фронтир всегда набит игроками, – ответил Эд. – Современный аналог сидения в рейд-поиске. Хотя это в основном ремесленники, похоже. Удивительно сколько людей готовы платить, чтобы возиться со всякими поделками.
    – Что? О чём ты?
    – О крафте, конечно. Он же платный.
    – Но каким образом?..
    – Дополнительные физические функции. Механика-то в игре упрощённая. Можно ковать клинок до посинения, он так и останется хрупкой железкой. Чтобы игра зарегистрировала изменения в материале, нужна отдельная система. Хочешь ею пользоваться – плати.
    – Ооо, – протянула Сара. – Но... как-то это нечестно...
    – Ну, ничего не поделаешь. Дипы сразу дали понять, что за дополнительную нагрузку на сервера будут брать деньги. Единственная причина, по которой игроки не начали бунт, это то, что крафт в Мифе ближе к хобби в реальности, чем к «крафту» в игре. В смысле, предметы игроков совсем другого типа, чем предметы, заложенные в программе.
    – То есть ты хочешь сказать, что все эти люди занимаются этим, потому что им это нравится? – уточнила Сара.
    – Да, в основном, – ответил Эд. – В Мифе полно реконструкторов. Собственно, на них и им сочувствующих реализм и был рассчитан.
    – Хмм... – Сара хитро прищурилась. – И после этого ты говоришь, что ММО это зло.
    – А я и не говорил, что это абсолютное зло, – невозмутимо парировал Эд, – всего процентов на девяносто.
    В холл они прошли без проблем. Это было большое двухэтажное здание с каменным первым этажом и деревянным вторым, украшенное резьбой в стиле местной традиции. Кажется, здесь устроили некое подобие Гильдии меченых. В зале находилось немало игроков – некоторые общались между собой, другие осматривали доску сообщений, которую хаотично покрывали листки с надписями.
    – Эдди, ты знаешь, что это такое? – Сара ткнула в доску.
    – Скорее всего, запросы на работу в окрестностях.
    – Это... разве в поселениях игроков есть отделы Гильдии? – удивилась Сара.
    – Да нет. Это запросы от «серебряных». – Эд усмехнулся: – Как, по-твоему, они станут монополистами, если не будут нанимать работяг?
    – А так можно, вообще? – свела брови Сара. – Я слышала, администрация следит за движениями игроков с помощью Гильдии.
    – Ну, на фронтире игроки могут делать что пожелают. Сама механика спорных территорий существует, чтобы заткнуть нытье тех, кому вечно нужно «поселение в ММО», – издевательски провыл Эд и усмехнулся. – Вообще, политика Дипа почти гениальна. Они тупо бросили шмат набитой мобами локации и сказали: хотели свободы? Хавайте, старайтесь не подавиться.
    – Я думала, что поселения это привилегия.
    – Это как защищать права меньшинств – пока ты делаешь именно то, что от тебя ждут, будут носить на руках. Единственный шаг в сторону, и стая шакалов рвёт тебя на куски. Гильд-холлы, конечно, могут стать ядром огромного клана, но один шаг от правил и администрация законно оставит тебя с голой жопой. Слышала про нашествие из Чащи?
    – Ага.
    Несколько недель назад случился ивент, похожий на тот, в каком Сара когда-то безуспешно пыталась участвовать со своей группой. Мировой босс напал на город. Похоже, в этот раз игроки легко с ним справились, эффектно сразив в битве.
    – Знаешь, почему все топы так дружно рванули на север? Потому что за неподчинение их бы лишили прав на захваченные территории.
    – Первый раз слышу, – удивилась Сара. – Такого не было тогда, возле Оленсы. Или было?..
    – Думаю, не было. Но и оплотов, как на фронтире, там нет, только формальные группы. Но думаю, даже им бы перепало. А уж если замешана недвижимость...
    Святилище находилось в углу помещения, привычная полукруглая комната с аркой на стене напротив входа. Когда они подошли, откуда-то со стороны возникла девушка с приятной внешностью.
    – Вы желаете воспользоваться святилищем Сторожевого Холма? – радостно прощебетала она.
    Эд и Сара машинально покосились на её руки. Татуировок видно не было, а значит, девушка была НПС из обслуги территории.
    – Это возможно? – поинтересовался Эд.
    – Конечно. – Девушка приветливо улыбнулась: – Мы рады новым защитникам. За небольшое пожертвование на содержание этого оплота мы с радостью предоставим вам доступ к нашему святилищу.
    – Пожер... – Эд фыркнул. – Вот уроды... Да, мы будем рады.
    – Это так щедро с вашей стороны. – Девушка расцвела счастливой улыбкой. – Всего пятьдесят золотых.
    – Небольшое, – буркнула Сара и вытянула кошель из сумки. – Минутку.
    Получив деньги, девушка приветливо пригласила их по очереди прикоснуться к арке.
    – Дайте угадаю: это только на время? – ровно произнёс Эд.
    – Вовсе нет, – девушка энергично крутнула головой. – Вы можете воспользоваться нашим святилищем когда пожелаете. Возможно, я могу помочь вам чем-то ещё?
    Она осияла кислые лица меченых чистым взглядом.
    – Нет, всё нормально, спасибо.
    – Конечно. Если что-то понадобится, обязательно обратитесь.
    Девушка отошла в сторону и скрылась за одной из дверей.
    – Какая... милая, – протянула Сара
    – Ага, – поддержал Эд в тон ей. – Ещё и даёт, наверно, по щелчку пальцев.
    – В Мифе же нет секса.
    – Вот именно. Прикинь, сколько подписчиков пропадает?
    Когда они разобрались со святилищем, им предстояло решить, как они доберутся до крепости. Небольшого возвышения, на котором стоял гильд-холл, было достаточно, чтобы открывался вид на окружающую местность.
    На горизонте возвышались мрачные горы.
    – Ты думаешь, мы не будем привлекать внимание? – спросила Сара. – Если мы не найдём...
    Она осеклась. За их спиной из здания вышел другой игрок.
    – Ну, знаешь. То, что мы ищем. Это не слишком странно, что всего два игрока будут ходить в Айрон Кип?
    – Даже не знаю, – ответил Эд. – Но текучка здесь большая. Наверно, лучше просто вести себя естественно.
    Они вновь посмотрели на мрачную гряду. Этот форт был последним безопасным местом к северу от Аусклифа. Дальше лежали только пустынные земли, набитые сложными мобами и рейдовыми игроками.
    Если им совсем не повезет, то придётся противостоять и тем и другим. Но Сара верила, что их план сработает.
    
    Стенами Айрон Кип стали сами утёсы горной долины. Узкие отроги гор будто специально сошлись, чтобы создать основание для неприступной крепости.
    В ночное время долину наполняла непроглядная тьма. Горы накрывали своей тенью всё. Только выбравшись в зенит луна освещала покинутый город.
     Единственным входом в долину служили массивные ворота, окованные чёрной сталью. Они давно были уничтожены. Силы, бушевавшие во время Первой войны, невозможно было остановить никакими преградами. А после войны не осталось никого, кто мог бы их восстановить. Их металл перестал повиноваться даже своему хозяину, тому, кто ушёл под землю, ближе к первородному огню.
    За воротами дорога проходила всего сотню метров, прежде чем разойтись надвое. Та, что слева, бежала по-над отёсанной горой, опускаясь всё ниже, будто утопая в земле.
    Это был путь к шахтам. Там лежал проход в Нижний город, обитель Падшего.
    Путь справа вёл к просторной площади. Некогда величественный центр оживлённого города, но сейчас изрытая ямами и окружённая руинами. Здания немало пострадали во время Первой войны, магия была беспощадна, а подземные толчки из сердца Нижнего города совершенно разрушительны. Те же здания, что уцелели, стали жертвой времени и упадка. Это место подходило скорее призракам, чем живым.
    Тем не менее, живые посещали его чаще, чем хотелось бы даже им самим. Верхний город был местом беспрестанной войны.
    Отряд воинов промаршировал по просторной, хоть и частично разрушенной дороге, грохоча латами из чёрного металла. В темноте было видно, как пылают их глаза.
    Их латы и были их телами. Все кто пошёл за своим господином, пообещавшим вечную жизнь, получили сполна.
    Лорд регулярно посылал свои войска в Верхний город. Даже превратившись в руины, эта крепость принадлежала ему.
    Но у защитников Айвороса было другое мнение. Королевство щедро платило меченым за уничтожение миньонов лорда. Кроме того, из обломков их безжизненных тел получались неплохие доспехи. Этот отряд вряд ли дотянет до следующей ночи.
    В темноте раздался боевой клич дикарей. Это означало, что очередной чемпион племени одержал победу над могучим противником. Это могли быть как воины лорда, так и меченые королевства. Дикарям было всё равно с кем сражаться. Единственное, что их волновало, это славная битва и хороший трофей, который подтвердит их силу.
    Луна скрылась за облаками и руины погрузились во тьму. Никто в здравом уме не решился бы нарушить её светом. Сделать так, значить стать лёгкой целью для всех, кто крался среди этих руин.
    И, к сожалению, «призрачный свет» не работал. Сара с ужасом обнаружила это ещё на входе.
    – Что за?.. – Девушка удивленно посмотрела на кольцо. – Он сломался что ли?
    – А «призрачный свет» не работает под открытым небом, – сообщил Эд. – Ты не в курсе?
    – Но ведь!.. – Сара готова была застонать от досады. – Луна зайдёт, и хоть глаз выколи!
    – Придётся пробираться аккуратней, – спокон ответил Эд. – Ну же, босс, двинулись, а то выдохнешься раньше первой метки.
    – Чёрт... – буркнула Сара сквозь зубы.
    К счастью, идти оказалось проще, чем она предполагала. Они с Эдом уже привыкли трогательно держаться за руки, когда ходили в Мёртвых тоннелях, так что двигаться было не слишком непривычно. Кроме того, покров в такой тьме получался густым и надёжным, Сара буквально ощущала, что уровень маскировки близится к ста процентам.
    Хоть двигаться в темноте было немного сложно, они держали хороший темп. Город казался не слишком большим, если смотреть на карте, но даже перейти улицу здесь была нетривиальная задача. Стоило зайти на локацию, сразу становилось понятно, что неосторожность может быстро отправить на рес.
    Для начала, здесь было полно железяк. К счастью, их было слышно за милю и меченые успевали спрятаться.
    И совсем не зря. Железные явно сканировали местность на предмет нарушителей. Когда один провёл по скрытым игрокам взглядом своих оранжевых щелей, Сара отчётливо ощутила системное напоминание и с опаской поняла, что гвардейцы Нижнего города могут маскировку и пробить. С таким они встречались впервые. Хорошо, что в руинах было полно мест с густыми тенями.
    Несколько раз они едва не натыкались на крадущихся сквозь руины дикарей. Здоровенные гуманоиды с грубым оружием, увешанные ожерельями из костей и странными побрякушками. С такими без подготовки лучше не связываться.
    Вдобавок, хоть свет луны был единственным освещением, им приходилось его избегать. Под прямым светом, даже совсем слабым, покров опасно терял в эффективности. В подземельях Короны прямых источников света было совсем мало и Сара как-то не думала об уровнях маскировки. Покров теней, казавшийся таким эффективным, стал терять свои позиции. Но, с другой стороны, в узких тоннелях их частенько выдавал звук. В Айрон Кип с этим было куда проще. Конечно, шуметь в заброшенных руинах не стоило, но заунывный свист ветра скрывал даже довольно громкие шаги.
    Несмотря на проблему с освещением и несколько неприятно близких моментов, они добрались до площади, как и рассчитывали, меньше чем за час. Но там их ожидал неприятный сюрприз.
    Библиотека явно была репликой какого-то реального строения. Либо просто исполнена в стиле архитектуры центральной Европы, с декоративными колоннадами и лепными барельефами. Вокруг здания курсировали железки, разбившись на несколько групп.
    – Вот чёрт, – буркнул Эд. – Какого хрена они здесь забыли?
    – В городе полно этих штуковин, – заметила Сара. – Наверное, просто не повезло. Может, если мы подождём...
    – Не похоже, что они собираются уходить.
    – Тогда придётся прокрасться внутрь, – твёрдо сказала Сара. – Идём!
    Библиотека стояла центральным входом к площади, окружённая широкой дорогой. Меченые обошли здание под прикрытием руин, настороженно наблюдая за движением патрулей.
    – Думаю, мы сможем проскользнуть, – решила Сара. – Ты заметил?
    – Да, похоже, здесь есть окно, – согласился Эд. – Подождём, когда пройдут, и попробуем пробраться. Кстати, об окнах...
    В торце здания библиотеки виднелся тёмный проём. Окно было достаточно низко, чтобы они могли забраться без труда.
    Меченые расположились через улицу, в доме напротив. Его лицевая стена обрушилась и им пришлось присесть за обломками каменной кладки. Патруль прогрохотал мимо, заставив пригнуться. Но выходить было ещё рано. С другой стороны приближался второй отряд.
    – Вот уроды, – пробормотал Эд. – Какого черта они устроились здесь именно сейчас? Спорю, что обычно здесь пусто как на Среднем западе.
    Сара рывком пригнула его голову к земле.
    – Сиди тихо! – шикнула она.
    Грохот чеканящих шаг патрулей наложился. Два отряда прошли навстречу друг другу. И начали удаляться.
    – Идём!
    Покинув укрытие, меченые стремительно перебежали дорогу и по очереди влезли в окно. Внутри было настолько темно, что Сара на секунду испугалась, будто прыгает в какую-то бездну.
    Разогнувшись, она огляделась, глаза медленно привыкали к ещё более густой тьме. Раздался голос Эда:
    – Достань светляк.
    – Что? Но они же...
    – Мы в помещении, работает.
    Сара активировала своё кольцо. Он действительно включился, как положено озарив комнату белым сиянием.
    – Надеюсь, они не видят «призрачный свет» или вроде того, – буркнул Эд.
    – Странно, – пробормотала Сара. – Глаза совсем не болят.
    – Что? А, ты про темноту... так это не настоящий свет, – Эд усмехнулся. – Программа просто подсвечивает тебе объекты. Ладно, что там у нас?
    Сара достала из сумки кипу бумаг, которые им выдал Волгерт. Эд предполагал, что им нужно просто определить, что из этого подсказки, и не забивать голову всякой фигнёй для отвода глаз, но Сара была не согласна. Она забрала все, что было, и внимательно изучила. А потом, вообще, решила, что стоит взять бумаги с собой.
    Прошуршав листами, она выудила нужный чертёж.
    – Вот, смотри. – Она подвинулась поближе, чтобы Эд мог видеть. – Нам нужно найти стеллаж с вот такой штукой.
    На полях чертежа было изображение характерной декоративной завитушки. Эд раздражённо хмыкнул.
    – Стеллаж в библиотеке. Абсолютно нормальная просьба.
    – Уже жалуешься? В качестве рычага используется светильник. Нужно нажимать на них одновременно, так что нужно искать, где они стоят достаточно близко. Это ведь сузит поиск, разве нет?
    – Я бы не был так оптимистичен...
    Эд оглянулся. Помещения библиотеки были немаленькими, стеллажи с развалившимися книгами стояли плотными рядами. Светильники находились на стенах, и действительно располагались достаточно низко, чтобы на них можно было нажать стоя рядом со стеллажом.
    – Боюсь, это затянется, – недовольно заметил Эд.
    К сожалению, декоративные завитушки, указанные в бумагах, встречались на половине стеллажей.
    – Нам придётся перебирать все, не так ли? – в тон Эду произнесла Сара.
    – Знаешь, если учесть, что в документах из архива якобы были планы строительства, то можно было бы предположить, что там найдётся точное описание, где находится вход, а не эта расплывчатая хрень.
    – Ничего не поделать. Волгерт говорил, что часть бумаг оказалась повреждена, помнишь?
    – Может быть...
    Эд прошёл дальше, заметив нужное украшение. На стене напротив находился светильник.
    – Неужели... – вздохнула Сара.
    – Сомневаюсь, – ровно сказал Эд.
    Взявшись за украшение и светильник, он нажал. Разумеется, они не поддались.
    – Будет смешно, если это не сработает, – сказал он.
    – Должно работать, – твёрдо произнесла Сара. – В бумагах написано... В смысле, не может же это всё быть просто так? Кто-то ведь взял на себя труд всё это программировать.
    – Знаешь, это лучший аргумент, который я от тебя слышал.
    Сара сердито фыркнула. Они двинулись по-над стеной в поисках подходящей комбинации. После третьей неудачной попытки Сара смирилась с осознанием, что они здесь надолго.
    Снаружи периодически раздавались грохочущие шаги патруля. Игроки старались двигаться осторожно, не хватало только привлечь гвардейцев в здание.
    – Зачем вообще такие сложности? – буркнул Эд, осматривая стеллажи. – Я работал в мастерских и точно могу сказать, что тайный вход тайным надолго не останется. В смысле, если куча народу будет сновать туда-сюда, то о какой секретности, вообще, можно говорить? А как они доставляли материалы?
    – Знаешь, тебе стоило бы больше внимания уделять информации, которую нам выдали, – недовольно сказала Сара
    – Никогда не любил внеклассное чтение, – заявил Эд.
    – Спорю, ты был двоечником и лентяем, – едко предположила Сара.
    – Двоечником с плюсом, благодарю покорно, – манерно ответил парень.
    – Серьёзно?
    – Нет. Идём, тут пусто.
    Они двинулись к следующей секции.
    – Эм... В общем, в бумагах указано, что в мастерскую несколько входов, – продолжила Сара. – Между прочим, предназначенных для разных целей, для доставки материалов в том числе.
    – Что? А почему мы ищем только один?
    – Только этот мы знаем как открыть.
    – Но мы даже не знаем где он.
    – Как и другие. Хотя известно, что проход для больших грузов где-то снаружи.
    – В смысле, во внешней стене?
    – Непонятно. Скорее всего, в соседнем здании.
    Эд хмыкнул.
    – Возможно, стоит поискать его.
    – Ты же не собираешься уй...
    Их прервал неожиданный характерный шум. Звук тяжёлых шагов по каменному полу, под аккомпанемент знакомого лязганья. Шум приближался.
    – О чёрт!.. – Сара шарахнулась в сторону, хватая Эда за руку.
    Они стояли совсем недалеко от входа в помещение. Сара едва успела накинуть покров, как в следующее мгновенье из проёма появился гвардеец. Застыв на секунду на месте, он резко покрутил головой. Сара вновь ощутила системное предупреждение. Хорошо, что они оказались в сегменте между окнами и лунный свет не мог им помешать.
    Железный резко развернулся и двинулся прямо на них. Сара на мгновенье замерла от испуга, решив, что он их заметил. Но Эд потянул её на себя, заставляя отойти с прохода. Ступая как можно осторожнее, они прижались к стене и, задержав дыханье, пропустили железку мимо.
    Вблизи моб выглядел ещё внушительнее. Мощные пластины казались непробиваемыми, можно было только догадываться какой они толщины. Сам доспех явно не имел слабых мест. Даже сгибы были прикрыты щитками, наслаивающимися друг на друга как чешуя.
    Издали казалось, что у них светятся глаза, но в близи это можно было подтвердить прямо. За лицевым щитком шлема, казалось, горел огонь.
    Когда гвардеец удалился на достаточное расстояние, меченые перевели дыхание.
    – Какого чёрта... – шепнул Эд. – Мы же вроде не шумели.
    – Может, всё-таки...
    Даже не видя гвардейца из-за всех стеллажей в помещении, можно было легко следить за его перемещением по грохоту. Сделав круг, он вернулся к проходу в коридор и свалил восвояси.
    – Вот дерьмо, да он патрулирует... – догадался Эд. – Они патрулируют и внутри здания тоже!
    – Вот чёрт, – протянула Сара. – Но это значит, что это не мы их привлекли, так?
    – Я начинаю думать, что это всё не совпадение, – мрачно ответил Эд. – Но, чёрт возьми, с железками под боком будет невесело...
    – Может, их тут немного. В смысле, мы долго здесь сидели, прежде чем он объявился. Может он, вообще, только один, нужно просто держаться подальше.
    – Надеюсь, так и есть. Ладно, нужно двигаться.
    На обыск всего первого этажа ушло немало времени. Сара оказалась права, гвардеец, похоже, был один. Им легко удавалось от него скрыться – моба было слышно за милю. В то же время они продвигались совершенно бесшумно, а с покровом Сары ещё и незримо.
    К сожалению, ни одна комбинация не сработала. Чем больше они пробовали, тем больше у Сары росло ощущение, что они что-то пропустили. Возможно, одну из комбинаций, а возможно подсказку.
    После того, как последняя комбинация в последнем помещении ничего не дала, Сара сдалась.
    – Я думаю, что-то не так, – расстроенно призналась она. – Я, наверно, что-то пропустила или...
    – Тише, не надо нервничать, – успокоил её Эд. – У нас ещё есть время. Может, мы просто невнимательно всё осмотрели.
    – Нет, я следила за тем, чтобы мы обошли все без исключения, – заверила Сара.
    Она вытянула из сумки бумаги.
    – Здесь должно быть хоть что-то, – напряжённо произнесла она.
    Внимательно осмотрев план, она вдруг поняла, что действительно пропустила кое-что.
    – О Боже, какая же я дура... – простонала она.
    – Ну если ты так говоришь... – Несмотря на эти слова Эдди успокаивающе погладил её по плечам. – Что такое?
    – Посмотри, вот здесь, – Сара ткнула пальцем вниз плана.
    – Эм... не скажу, что... Эй, погоди-ка... Нет входа?
    – Вот именно. Это второй этаж. Агх!.. И как я это упустила?!
    – Спокойно, не нужно шуметь. – Эд снова погладил её по плечу. – Ничего страшного. Мы проходили мимо лестниц, можно легко подняться. Идём.
    – Да. – Сара вздохнула, стараясь успокоиться. – Верно.
    Отгоняя мысли, что она могла ошибиться в чём-то ещё, Сара создала покров и они двинулись на второй этаж. В фойе здания они обнаружили, почему гвардеец делал свой обход так долго. Судя по всему, он патрулировал и верхние этажи тоже.
    Когда они поднялись по лестнице, Эд заметил:
    – Знаешь, это может быть и третий этаж. Если планировка одинаковая.
    – Точно. – Сара недовольно чмыхнула носом. – Может, это тебе стоило со всем разбираться.
    – Хватить об этом. Я жду, что... – Эд осёкся. – Нет. Ты делаешь всё правильно, Сара, не нужно зацикливаться на ошибках.
    – Если мы не успеем до рассвета, то...
    – Давай просто найдём чёртов вход, – прервал её Эд. – Кстати, разве лаборатория не в подземельях?
    – Да... А что такое?
    – Какого чёрта вход будет на втором этаже?
    – Эм... Это действительно странно. Куда проще было бы устроить проход на первом... Может, в этом весь смысл? Для дополнительной секретности.
    – Если кто-то узнает про секретный ход, то можно предположить, что он может быть... – Эд запнулся, – может быть в простенке...
    – Наверно ты прав, придётся обыскивать и третий тоже, – упавшим голосом заметила Сара.
    – Точно... – протянул Эд, – а может, и нет. Ты помнишь эти башенки по бокам здания?
    – Да. В таком стиле часто использовались для украшения декоратив... – Сара запнулась осенённая догадкой. – Ты думаешь, что проход там?
    – Ну, модели зданий в Мифе функциональны, то есть они выглядят так, как устроены. Наверно, нам стоит посмотреть в помещениях, которые ближе к этим штукам.
    Пробраться к торцу здания не составило проблем. Как и остальные помещения, это был большой высокий зал, заставленный стеллажами со старыми книгами.
    Они разделились, чтобы обойти помещение с разных сторон. Гвардеец ещё не закончил свой обход первого этажа и им удалось обыскать весь зал без помех.
    – У меня ничего, – сказал Эд, когда они встретились.
    – У меня тоже, – тоскливо ответила Сара. – Думаешь, мы опять что-то упустили?
    – Ещё есть второе, – напомнил Эд. – И другие этажи. Идём, времени мало.
    – Точно.
    Они двинулись к выходу. Внизу послышалось лязганье гвардейца, но он прошёл по первому этажу, не поднимаясь наверх.
    – Не думала, что придётся возиться несколько часов, – сказала Сара. – Если нас застанет рассвет...
    – Просто свалим, – ровно ответил Эд. – Нет нужды подставляться. Если нас засекут, в любом случае крышка.
    – Возвраток почти не осталось, – пожаловалась Сара. – Я надеялась, что это не превратится в Тоннели по новой.
    – Что это, жалобы? – поддел её Эд.
    – Я начинаю понимать, почему ты так себя вёл, – кисло призналась Сара. – Это так раздражает, когда игра...
    – Козлит?
    – Именно. – Сара сердито фыркнула. – И какого черта в Айрон Кип нельзя вернуться через временную точку...
    – Это чтобы не сохранялись в рейде, – ответил Эд. – Прикинь, если бы можно было проводить всю армию под покровом по два-три человека, а потом просто появиться прямо посреди Нижнего города? Это сделает штурм ненужным и Падшего бы вынесли уже через месяц.
    – Да уж... У нас ещё пара часов. Когда встанет солнце... – Сара запнулась. – Знаешь, тени от гор должно хватить для довольно плотного покрова.
    – Ну ты у меня такая оппортунистка.
    Эд с улыбкой погладил её по голове. Сара игриво улыбнулась ответ, положив свою ладонь на его.
    Раздалось лязганье приближающегося гвардейца.
    – Идём.
    Девушка создала покров и потянула Эда за собой, так и не отпустив его руки.
    Не задерживаясь на обыск других помещений, они двинулись к противоположной стороне здания, ко второму помещению возле потенциального прохода.
    Ещё на подходе они поняли, что там сидят железки.
    – Что за?..
    Эд дал Саре знак прижаться к стене и осторожно заглянул внутрь.
    – Вижу троих. – Он отклонился обратно, уходя из дверного проёма. – Но их там явно больше. Скорее всего, не меньше пяти.
    – Но они же... – растерянно сказала Сара. – Мы видели всего одного. Это тоже патруль?
    – Не похоже. Они перемещаются внутри... помещения... – Эд замолчал, а потом с расстановкой произнёс: – Ну. Твою ж. Мать. Мы нашли.
    – Что? – не поняла Сара.
    – Проход в лабораторию. Он здесь, мы были правы. Эти ублюдки его просто охраняют.
    – Что? Но... – Сара скептически приподняла брови, – с чего ты взял?
    – Во-первых, это уже слишком далеко зашло, чтобы оказаться простым совпадением, – ответил Эд. – Сначала патрули вокруг библиотеки, потом патрули внутри, теперь это... А во-вторых, – он усмехнулся, – это уже больше похоже на Ала. Спорю, этот засранец создавал квест лично...
    – Ты уверен, что не преувеличиваешь? – скептически поинтересовалась Сара.
    – Вовсе нет. Видишь ли, скорее всего нам дают выбор. Мы можем попытаться применить силу – и я подозреваю, что если мы так сделаем, то вся округа сбежится посмотреть на шоу. Или мы можем попытаться найти проход, о котором не знаем практически ничего. Думаю, он не охраняется, но и времени уйдёт просто безбожное количество. А мы в рейд-зоне, одна ошибка и придётся возвращаться аж из оплота.
    – Это всё очень интересно, но, может, ты подумаешь, что нам делать? – недовольно произнесла Сара.
    – А ты как думаешь?
    – Ну, искать второй вход бессмысленно, мы понятия не имеем с чего начать. Тем более если он где-то в руинах вокруг здания...
    – Думаешь, мы могли бы применить силу?
    – Против рейдовых мобов?
     Сара припомнила случай возле Оленсы. Они не знали чего гвардейцы стоят в бою, но вряд ли у них есть шанс. Она покачала головой:
    – Вот уж вряд ли...
    – Ну, мы точно можем снять одного, – заметил Эд, прозрачно намекая на свой дедшот.
    – Верно... – Сара помедлила. – Знаешь, может у нас есть шанс. Я могу попробовать разделить их изгнанием, как обычно. Если мы сможем справиться с одним... Эй, а как твоя руна? Если мы сможем заманить их между стеллажами, чтобы они оказались в линии...
    – Что? – Эд усмехнулся. – Вот уж плохая идея. От рёва при выстреле оставшиеся стёкла выскочат, все мобы в городе будут здесь через минуту.
    – Тогда придётся драться.
    – Верно... жаль что по-тихому их выловить не выйдет. Этих железяк даже в спину не пырнуть, от падения будет такой грохот.
    – Знаешь, может нами удастся проскочить без боя, – предположила Сара. – Мы знаем, как открыть проход, нужно только выгадать момент.
    – Ты же не думаешь, что он откроется мгновенно, не так ли? – Эд скептически приподнял бровь.
    – А почему бы и нет?
    – Потому что это ловушка. Поверь мне на слово, как только мы попробуем открыть проход, то что-то случится. Не знаю что, но что-то. В лучшем случае, на нас повиснут только эти, в худшем – заорёт самая пронзительная в мире сирена.
    – Но... если мы нашумим, весь отряд будет в здании через минуту.
    – Точно.
    Повисла пауза. План был сомнительный, если это вообще можно было назвать планом. Сара колебалась. Она не была уверена в своих силах против незнакомого противника. Она без сомнения пошла бы на привычных мобов, но гвардейцы Нижнего города внушали опасения.
    – Знаешь, мы можем подождать, если хочешь, – предложил Эд. – Нам некуда особо спешить и...
    – Нет, – прервала его Сара и смущенно добавила: – Честно говоря, я не слишком хочу сюда возвращаться. Давай попробуем. – Она хихикнула: – В крайнем случае, мы сразу отправимся в наши лички.
    – Эй, кто ты и что сделала с моей маленькой оптимисткой?
    – Оптимисткой? Что ты мелешь, Эдди.
    Сара заглянула в помещение. Как и в остальных частях библиотеки, там было темно и всё заставлено стеллажами. Судя по звукам, один из гвардейцев подошёл опасно близко к двери и девушка отпрянула.
    – Так что, мы просто попробуем их убить? – поинтересовалась она.
    – Верно. Грубая сила. Не сдерживайся.
    Они вошли в помещение не скрываясь. Их заметили мгновенно – два гвардейца стояли в проходе по-над стенкой.
    Несмотря на свою внушительность, железки всё же казались довольно неповоротливыми. Но это была лишь видимость – заметив противника, они задвигались проворней. Схватившись за рукояти мечей, мобы рванулись к меченым.
    Но игроки всё равно оказались быстрее.
    Эд резко натянул лук. Сара со временем стала замечать, когда он использует свой дедшот. На секунду вокруг него возникало странное напряжение.
    Стрела, вопреки всем ожиданиям, вошла в массивную стальную пластину нагрудной брони как в кусок пенопласта, до середины древка. Чуть левее, там, где у человека было сердце. Из раны вырвался длинный узкий язык пламени, опалив древко, из смотровых щелей шлема пыхнуло даже сильнее. Железный рухнул на землю безжизненной грудой пустых доспехов.
    Второго накрыла лавина серебристого тумана – заклинания такой мощности всегда балансировали на грани срыва контроля. Облако сверкнуло как неоновая вывеска, и железный оказался замурован в айсберге. Огонь в его глазах угрожающе пылал.
    Сара резко сжала кулак, давая команду и лёд оглушительно хрустнул, сжимая железного воина как консервную банку. Из-под обломков вырвались мощные вспышки оранжевого огня.
    Откат прошёл угрожающей волной слабости, но Сара встряхнулась. Она потратила большую часть духа, но не весь.
    Из проходов с грохотом появились оставшиеся гвардейцы. К счастью, Эд оказался прав, их было всего трое.
    Сара резко взмахнула рукой, изгоняя двоих в Тень. Гвардейцы, как положено, застыли на месте, покрывшись тёмным туманом и потеряв материальность. Но Сара с ужасом ощутила, что таймер сократился. У них было всего секунд пять.
    Оставшийся гвардеец внезапно принял странную стойку, подняв предплечье, будто на нём был щит. Его рука со щелчком открылась, в ней показался странный красный кристалл.
    Сара ощутила давление глушилки. Гвардеец рванулся вперёд, подняв меч.
    – Эдди, они вырвутся! – сдавленно произнесла она, с трудом удерживаясь, чтоб не рухнуть на колени.
    Эд мгновенно оказался перед ней, стремительно выхватив пару стрел с чёрным оперением. Это были последние, но не стоило жадничать.
    Одна за другой стрелы врезались в гвардейца, окатив едкой жидкостью. К потолку поднялись ядовитые пары.
    Железный едва пошатнулся, это его почти не замедлило. Меч рассек воздух в том месте, где Эд был всего мгновенье назад.
    Отскочив, Эд рывком натянул лук и бронебойная стрела вошла в грудь гвардейца в упор. Кислоты хватило, чтобы ослабить доспех. Эд метил в то же место, куда попал другому мобу. Этого оказалось достаточно, из щелей доспеха вырвались языки пламени и он рухнул на пол. Кристалл в наруче треснул.
    Давление глушилки исчезло – тяжесть ушла так же, как и накатила, мгновенно. К счастью, убить моба было достаточно.
    Изгнанные вышли из Тени. Обычно после изгнания мобы слегка терялись, будто страдали от дезориентации. Но эти не замедлились даже на секунду, продолжив движение без всякой запинки.
    Сара попыталась прицелиться, но не успела – гвардеец мощным взмахом заставил её отскочить в сторону. Второй удар едва не рассек ей лицо. Отклонившись, Сара с ужасом ощутила, что теряет равновесие. Отчаянно взмахнув руками, она рухнула на землю.
    Железный коротким движением отвел меч и сделал резкий выпад. Клинок вошёл девушке прямо в грудь.
    И пронзил её насквозь без всякого вреда.
    Сделав панический ход, Сара успела изгнать себя в Тень.
    Она понятия не имела, как ощущает себя цель изгнания, но она чувствовала себя совершенно свободно. Изменилось только окружение, краски померкли и всё стало более контрастным, как картинка карандашом.
    Девушка резко отпрянула от своего противника, судорожно перебирая ногами, а затем перекатилась по земле, уходя от удара. Это была хорошая идея – изгнание пропало, вернув миру цвета. Сара поняла, что дух на исходе. Ещё немного и она не сможет использовать магию, не подвергая себя болевому шоку.
    Сара поспешно поднялась на ноги, рванувшись в сторону от очередного удара. Краем глаза она заметила Эда. Он сражался с гвардейцем в рукопашную, стараясь сдержать мощные взмахи меча обеими клинками.
    Ощутив системную команду, Сара вслепую отпрянула в сторону, уворачиваясь от удара в спину. Развернувшись, она резко хлестнула импульсом по ногам гвардейца.
    Лед вышел непрочным, железный без труда оторвал одну ногу. Но Сара ударила снова, обновив оковы и второй шаг моб так и не сделал. Гвардеец резко взмахнул клинком, пытаясь дотянуться до противника, но девушка успела увернуться.
    Она ударила ещё раз, и ещё, наслаивая лёд. Заклинания были простыми и довольно слабыми, но это оказалось эффективнее, чем единовременный мощный удар.
    Железный рванулся, но лёд держал крепко. Сара судорожно перевела дыхание, силы были на исходе.
    Гвардеец размахнулся мечом. Сара на секунду оказалась в замешательстве, не понимая, что он делает. Но когда меч рванулся вниз, с намереньем разбить оковы, она резко ударила изо всех оставшихся скудных сил.
    Правая рука моба оказалась намертво приморожена к его туловищу. Гвардеец резко дернулся, лёд хрустнул. Перехватив посох, Сара, отбросив всякое изящество, создала вокруг навершия массивный комок шипастого льда.
    Размахнувшись изо всех сил, она с утробным выдохом обрушила свой импровизированный молот на шлем противника. Из доспехов пыхнуло пламенем, лед навершия треснул, и гвардеец рассыпался по полу на части.
    Кошмарный скрежет заставил Сару испуганно подпрыгнуть. Развернувшись, она увидела, как Эд неведомым образом завалил гвардейца на живот, оседлав сверху, вогнал клинки ему под шлем, в район шеи, и теперь со страшным напряжением тянул на себя.
    Гвардеец, вцепившись в лезвия, пытался выдернуть их из себя, но безуспешно. Пламя опалило пол под тем местом, где была шея. Шлем внезапно оторвался от тела и отправился в воздух, Эд от неожиданности завалился на спину.
    С оглушительным лязганьем шлем гвардейца приземлился на каменный пол старого здания и с мелким дребезжанием постепенно застыл.
    – Фух... – Поднявшись, Эд шагнул к Саре: – Ты порядке?
    – Пустая...
    – Это плохо.
    Эд нагнулся, чтобы подобрать свой лук, и вдруг резко повернул голову к выходу в коридор.
    – У нас гости.
    Он рванулся к дверям и поспешно начал их закрывать. Сара, не совсем понимая что происходит, машинально ему помогла. Из коридора отчётливо донеслось характерное лязганье доспехов железяк.
    – Сара, у тебя есть расходник?
    – Да, последний.
    – Отлично, выпей.
    Девушка послушно вынула последний флакон из сумки и опустошила его одним глотком. По телу прокатилась приятная волна энергии. Дух будет на максимуме через несколько секунд.
    – Эдди, мы же не можем...
    – Нет, не можем, – Эд отошёл от двери, – и потому ты сейчас выиграешь нам время. Замуровуй как можно плотнее, не жалей сил.
    – Я...ясно!
    Сара поняла, что Эд собирается делать. Вокруг двери возникла сребристая дымка. Сара щедро вложила в заклинание силы, и толстый слой крепкого льда закрыл проход в помещение. И едва она закончила, как раздался мощный удар в дверь.
    – Сколько времени, думаешь, у нас есть? – поинтересовался со стороны Эд, осматривая подходящие стеллажи.
    – Смотря чем они будут бить. Я пойду в другую сторону!
    – Хорошо.
    Они разошлись в поисках проклятой комбинации. Эд пошёл против часовой, Сара отправилась по часовой.
    Она старалась не отвлекаться на буханье со стороны входа. Лёд был максимально крепким, из такого можно было и меч сделать. Не слишком долговечный, но всё же...
    Несколько комбинаций оказались нерабочими. После четвертой у Сары возникло нехорошее ощущение.
    Мысль о провале была попросту болезненной. Она ведь так старалась, чтобы всё прошло успешно...
    – Сара, сюда!
    Голос Эда раздался с противоположного конца зала. Пробежав между стеллажами, Сара выскочила в проход.
    Сердце прыгнуло от радости, когда она увидела что возле Эда один из сегментов стены с хрустом отъезжает в сторону.
    – Нашли!
    – Это верно. – Эд шагнул в темноту, и поманил Сару за собой: – Ну же.
    Буханье внезапно приобрело новые нотки, к нему явно добавился отчётливый треск.
    – Кажется, нас очень хотят видеть, – заметил Эд
    – О Боже, надеюсь, мы сможет оторваться, – простонала Сара.
    – Похоже, это наш счастливый день.
    Эд пнул что-то недалеко от входа и стена неожиданно быстро встала на место.
    – Думаешь они нас не найдут? – с опаской поинтересовалась Сара.
    – Думаю, да, – спокойно ответил Эдди. – Это же просто мобы. Но лучше убраться от прохода подальше. Кто знает, что будет, если они услышат нас за стеной.
    Меченые двинулись вниз по узкой винтовой лестнице.
    – Надаюсь там что-то окажется, – недовольно заметил Эд.
    – Да уж... Если всё это будет за просто так, я не знаю, что сделаю.
    – Ну, кое-что мы достали.
    Эд побренчал чем-то, заставив Сару обернуться. Он держал в руках пояса гвардейцев.
    – Что за?.. – поразилась Сара. – Когда ты успел?
    – Хе-хе! Секрет фирмы. Эти штуки можно кое-куда пристроить, как я слышал.
    – Боже, Эдди... – Сара укоризненно покачала головой, но улыбнулась.
    Лестница вывела в просторное помещение. Светляков не хватало на всё пространство, но, когда меченые осторожно вышли из прохода, повсюду внезапно вспыхнул яркий свет, заставив их зажмуриться на несколько секунд.
    – Что это?.. – Сара растерянно старалась проморгаться. – Здесь есть свет?
    – Надеюсь, это просто автоматика или типа того. – Эд, щурясь, осмотрелся. – Не хотелось бы наскочить на что-то неприятное.
    Когда их глаза привыкли к холодному белому освещению магических ламп, они смогли нормально осмотреть помещение. Это был огромный подвал, похожий на ангар. Сюда вело ещё несколько проходов, как тот, через который вошли они. В дальней части стояли широкие столы, чуть в стороне от меченых возвышалась груда ящиков до самого потолка. Несколько пустых стоек и стеллажей стояли, казалось, в случайных местах, то тут, то там.
    Больше не было ничего. В помещении было абсолютно пусто. Пустые стены, пустые столы, пустые полки. Ящики тоже наверняка пустые.
    – Это... не совсем то, что я ожидала, – призналась Сара.
    – Я даже не знаю, чего я ожидал, – ответил Эд. – Но Крыльев тут, скорее всего, нет. Просто ощущение.
    Он говорил ровно, но Сара уловила нотки тоскливого раздражения. Эд тоже надеялся, что они добрались.
    – Но... не может же быть, чтобы здесь было пусто, – твёрдо заявила Сара. – Давай поищем?
    Эд посмотрел на неё с лёгким удивлением.
    – Разумеется, я и не говорил... – он запнулся. – Ладно, давай осмотримся.
    Они обошли помещение по периметру. Всё действительно было пустым. Даже слишком пустым. Осматривая полки, Эд задумчиво произнёс:
    – Знаешь, такое впечатление, что это место... бросили. Не забросили, а бросили. В смысле, переехали или типа того.
    – Да... мне тоже так показалось, – ответила Сара. – Для лаборатории или мастерской здесь как-то совсем... пустынно.
    – Точно. Ни оборудования, ни инструментов... я и сам против раздизайненных вещей, но могли хотя бы пару молотков подкинуть для атмосферности.
    – Может, всё эвакуировали? – предположила Сара. – Ну, знаешь как из опасной зоны...
    – Это... имеет смысл. В конце концов, Айрон Кип отделился от Айвороса ещё до войны.
    Сара заглянула в один из проходов. Это оказалась комната, похожая на кабинет.
    – Эдди, здесь что-то есть.
    Они вошли в комнату. В ней стоял стол, стулья, несколько шкафов по-над стеной. Все пустые. Несколько листов бумаги покрытые пылью лежали на столе и на полу. Сара подняла один и осторожно стряхнула пыль. Но надписи оказались нечитаемы.
    Эд по одному открыл ящики стола. Открыв самый нижний, он нагнулся.
    – Кажется, что-то есть.
    Парень выложил на стол небольшую металлическую шкатулку. На крышке было углубление странной формы, будто какой-то круглый орнамент.
    – Спорю, что мы эту штуку в жизни не откроем, – заявил Эд
    – Может, где-то есть ключ... – произнесла Сара без особой надежды.
    – Наверняка нет. Мы ведь всё осмотрели?
    – Почти... Да, наверно, ты прав. Это просто ещё один промежуточный квест, – раздражённо фыркнула она.
    – Ладно. Нужно теперь выяснить, что это за шкатулка.
    – Может, ещё документы?
    – Не похоже... в любом случае, гадать не имеет смысла. Покажем это Волгерту. – Эд посмотрел на Сару и добавил: – Завтра?
    – Ты устал? – улыбнулась девушка.
    – Честно говоря, я предпочёл бы принимать очередную порцию поносок на свежую голову.
    – Тогда до завтра. Как обычно?
    – Конечно. Пока, милая.
    – Пока, Эдди.
    Меченные использовали возвратные камни и растворились в воздухе. Свет в старой лаборатории под заброшенным городом угас вновь.
    Сняв комплект, Сара долгое время не могла уснуть. Она понимала, что устала и голова была тяжёлой, требуя отдыха, но сон попросту не шёл. Сегодняшнее приключение не давало ей покоя.
    Всё, что произошло, было просто... потрясающе!
    Она всерьёз начала жалеть, что так легко отпустила Эда из игры. Нужно было хотя бы посидеть вместе, отпраздновать их приключение. Даже если они не нашли Крылья, то, что они сделали, всё равно было невероятным. Хоть Сара и хотела достичь успеха, но в глубине души не до конца верила, что им удастся справиться с первой попытки.
    Ей жутко хотелось поговорить с ним о происшедшем. Хотелось подняться и позвонить Эду прямо сейчас. Но это было просто нелепо – он наверняка уже спал.
    Сара перевернулась со спины на живот и раздражённо ткнула подушку подбородком. Они увидятся только завтра в игре. Придётся ждать целый день!
    Если бы они были... ближе. В физическом смысле – если бы они были соседи, или одноклассники... Было бы намного легче общаться.
    Волна тоски заставила Сару спохватиться. Она провернулась на бок и постаралась успокоиться, отбросив глупые мысли.
    Если бы они были одноклассники, он бы с ней никогда даже не заговорил.
    Всё было нормально. Так, как есть, лучше всего для неё.
    Сара постаралась не думать о том, что она просто себя обманывает.
    
    
    Волгерт внимательно выслушал их историю не перебивая. Когда Эд выложил на стол непонятную шкатулку, он вздохнул.
    – Честно говоря, чего-то подобного я опасался, – сказал учёный, осторожно осматривая находку. Затем он посмотрел на меченых: – Я должен принести извинения за свой поступок. Мне следовало вас предупредить, прежде чем отправлять в Айрон Кип.
    – О чём вы? – ровно поинтересовался Эд.
    – Видите ли, я уже несколько раз находил упоминания некоего места, которое может быть истинным местонахождением Крыльев. В какой-то момент лорд предсказал, что Айрон Кип больше не может служить безопасным убежищем для его экспериментов. И скорее всего, перед самым падением правителя Айрон Кип, он переместил всю свою мастерскую в некий личный тайник. Всё оборудование и рабочих, включая двоих самых доверенных помощников, отправили в секретное убежище. Туда, где его никто не мог бы потревожить.
    – И что это за место? – удивилась Сара. – Где он мог спрятать целую мастерскую?
    – Неизвестно, – с сожалением ответил учёный и вдруг вскинул указательный палец: – Но! Я уверен, что в этой шкатулке находятся ключи к этому... месту. Что бы это ни было и где бы не находилось.
    – Знаете, – кисло произнёс Эд, – на фоне вашего признания, не сочтите за оскорбление, если я немного... скептичен по поводу вашей уверенности.
    – Эдди! – сердито шикнула Сара. – Ну что ты так!
    – Нет-нет, всё верно, – махнул рукой Волгерт. – Но, тем не менее, я гарантирую.
    Он выдвинул ящик стола и протянул Эду бумагу.
    – Вот, возьмите. Я сделал копию специально для вас.
    Эд взял лист и пробежался глазами.
    – Это письмо... от Хоргенфелда?
    – Верно, именно так! – Книжник торжественно улыбнулся. – До того как вы принесли шкатулку я не думал что это имеет значение, но теперь...
    – Он пишет, что один из комплектов остался... в его старом кабинете, – произнёс Эд. – Это... имеет смысл. Похоже, это комплект ключей для его поверенных, о которых вы упоминали.
    – Да-да, всё верно!
    – Но ни один из них так и не забрал его, потому что они уже покинули город. – Эд замолк на секунду, читая письмо, а потом поднял взгляд на учёного: – Ключ?
    – Да, – кивнул учёный. – И, кажется, я знаю, что он имеет в виду.
    Эд протянул руку, чтобы отложить лист, но его перехватила Сара. Ей хотелось прочесть самой.
    – Так что с ключом? – поинтересовался Эд.
    – Судя по этому рисунку, – Волгерт указал на углубление в крышке, – это печать Аусклифа. В семье Норбергов, прямых наследников второй жены лорда Хоргенфелда, существует медальон, который, как говорят, передавался из поколения в поколение. Я видел его однажды, и я уверен, – учёный постучал по крышке, – что изображение на нём идеально совпадёт с этим замком.
    – Что ж... Есть идеи как нам попасть на приём в высший свет?
    – О, здесь у меня хорошие новости, – заверил Волгерт. – Я могу устроить вам аудиенцию. Ну скажем... завтра.
    – Так быстро? – переспросил Эд.
    – Разумеется, – удивился старик, – с чего бы ждать дольше?
    Эдди тут же сделал кислое лицо. Сара одарила его предупреждающим взглядом, строго стукнув пальцами по столу. Эд на секунду поджал губы и поднялся.
    – В таком случае, мы будем ждать вашего сообщения.
    – Конечно.
    Покинув поместье, они неспешно направились вверх по улице, к центру.
    – Думаешь, нас опять отправят искать ветра в поле? – поинтересовалась Сара.
    – Может быть. Искать-то новый тайник придётся в любом случае. Но что насчёт сегодня?
    – Что?
    – Ну, мы же оказались без дела. В Гильдию?
    – Наверно... если хочешь, – рассеянно ответила Сара.
    Она сама не знала что ей хотелось. Настроение было какое-то неприятное.
    – Ну же милая, не хмурься. – Эд погладил её по щеке. – Я-то думал, что тебе нравится просто играть. Как раньше.
    Не выдержав, Сара тоскливо вздохнула. Эд удивленно остановился.
    – Что-то ты совсем раскисла... – Он помедлил. – Знаешь, ты можешь поговорить со мной, если хочешь.
    – Я знаю...
    Не глядя Эду в глаза, Сара шагнула вперёд и обняла его. Тот положил руки ей на плечи и легонько погладил.
    Она уже почти смирилась с тем, что так и не признается ему, но не могла обойтись без его поддержки. Даже если она не могла сказать Эду самое важное, ей всё равно хотелось просто с ним поговорить.
    Сара ткнулась носом ему в грудь.
    – У меня помидоры расцвели.
    – Серьёзно?
    – Ага. Воняют на всю кухню. У растений такой странный запах, не то, что у плодов...
    
    
    Сообщение от Волгерта пришло, как только они вошли в игру на следующий день. Их ждали в особняке Норбергов как можно скорее.
    – Даже не думал, что всё будет так быстро, – удивленно сказал Эд, убирая гильд-лист.
    – С чего бы? – спросила Сара. – Волгерт же сказал, что всё устроит уже завтра.
    – С каких это пор игре мешают какие-то там обещания? – хмыкнул Эд. – Ничего не стоит просто заявить, что нас ждёт ещё пачка маленьких услуг.
    – Хватит жаловаться.
    – Знаешь, а ведь это всё благодаря тебе, – сказал вдруг Эд. – Если бы не твоя идея тогда, мы бы в жизни не вышли на эту цепочку.
    – Ты что, пытаешься сделать комплемент? – Сара улыбнулась. – Мог бы придумать что-то поизящнее.
    – Вот придира...
    В резиденции аристократов их встретили прохладно.
    Большой трёхэтажный дом, напоминающий маленький замок, окружала массивная стена со стальными шипами по верху. Стражники мгновенно перехватили их у самых ворот, но отступили, когда меченые назвались.
    Поместье в Аусклифе было совсем другим, чем в Ламари. И это не относилось только к архитектуре. Сама атмосфера была более холодной и пустой чем в резиденции лорда Алмаре.
    С эскортом из нескольких гвардейцев, меченых провели на второй этаж. Шаги отдавались в богато украшенных высоких коридорах гулким эхом.
    Пройдя в массивные двойные двери, меченые оказались в просторном зале. В центре стоял длинный овальный стол с дюжиной стульев. Это создавало какое-то корпоративное впечатление.
    Возле окна стоял темноволосый худощавый мужчина средних лет в богатой одежде. Сложив руки за спиной, он безынтересно наблюдал за городскими улицами.
    Полуобернувшись к гостям, он произнёс:
    – Защитники, я полагаю? Прошу.
    Он сделал жест в сторону стола и присел сам. Меченые сели напротив.
    – Мастер Волгерт изложил мне ваше дело. Однако я вынужден отказать вам в просьбе получить доступ к нашей семейной реликвии.
    – Мы не собирались её забирать, – с лёгким удивлением ответил Эд, – нам нужно просто открыть шкатулку.
    – Боюсь, я не могу рисковать наследием своей семьи, – холодно произнёс глава Норбергов.
    – Прошу прощения, вы... приняли нас только чтобы официально отказать? – приподнял бровь Эд.
    – Мастер Волгерт оказал немалую услугу нашему дому. Я согласился на его просьбу только из уважения.
    – Он ведь сказал вам, что мы ищем, не так ли? Вас вовсе не волнует наследие...
    – Мы не можем цепляться за прошлое вечно, уважаемый защитник, – прервал его глава.
    – Возможно, вы чего-то боитесь? – мягко произнесла Сара.
    Глава окинул её холодным взглядом, Эд покосился с удивлением.
    – Прошу прощения?
    – Мне кажется, вы не хотите открывать шкатулку с ключами, потому что опасаетесь, что мы найдем тайник. А в нем, возможно, что-то, чего вы не желаете видеть.
    – И что же это может быть? – ровно спросил глава.
    – Указ о наследовании.
    – Указ никогда не существовал, – резковато ответил Норберг. – Лорд Хоргенфелд не успел определить наследника...
    – А что, если он успел? И бумаги просто так и не добрались до Аусклифа? Все документы, с которыми он работал, когда покинул Айрон Кип, оказались в тайнике, который мы желаем открыть. Будет невероятно, если указ окажется там. Это может всё изменить.
    – Вы мне угрожаете? – холодно произнёс глава.
    – Предлагаю сделку, – невозмутимо ответила Сара. – Если вы пойдёте нам на встречу и предоставите нам медальон, то мы могли бы побеспокоиться что указ так и не найдут. Даже если он существует.
    – С чего я должен вам доверять? – произнёс глава. – Защитники... не подчиняются общим правилам.
    – Придётся поверить нам на слово, – ответил Эд. – Мы ищем тайник, не рычаги воздействия.
    Норберг помедлил.
    – Если вы обнаружите любые документы, касающиеся наследников, я ожидаю, что вы доставите их ко мне. И взамен...
     Он поднял руку и сложил ладонь в горсть. В ней материализовался круглый медальон с длинной цепочкой.
    –...я открою шкатулку с ключами от Хайрок Нест.
    Эд приподнялся и вынул шкатулку из сумки.
    – Я так понимаю, что вы осведомлены о местоположении тайника.
    – Мой предок был весьма... эксцентричным человеком. Он возвёл эту башню, чтобы скрыться от окружения и посвятить себя научным изысканиям, как всегда и мечтал.
    – Значит, нет?
    – Этого не знает никто. Единственное упоминание было в его последнем письме супруге, перед тем как он погиб на войне с вторжением Аутера. «В месте, где скалы встречают океан», – произнёс глава, явно цитируя. – Эти слова передавались через поколения. Поначалу его потомки надеялись отыскать эту мистическую сокровищницу. Со временем это желание угасло.
    Глава притянул шкатулку к себе. Когда медальон открылся, стало видно, что внутри действительно был подходящий рельефный рисунок. Глава осторожно вложил его в углубление на шкатулке.
    – Как так получилось, что вы знаете название, но не знаете где находится это место?
    Глава провернул медальон. Что-то щёлкнуло и крышка шкатулки приподнялась.
    – Зик построил своё убежище далеко на севере. Он хотел уйти так далеко, как только сможет. В то время Айворос ещё был на пике силы и горных дикарей держали в узде. К сожалению, когда силы Аутера прорвались в наш мир по всему королевству, дальний фронтир оказался утерян. Скорее всего, все кто знал точную дорогу в Хайрок Нест, погибли, так и не вернувшись в Айворос.
    – Где именно «на севере»?
    – Долгое время считалось, что башню возвели где-то в горах на северном побережье.
    – Долгое время? А потом?
    – Как я и сказал, эту затею бросили.
    Норберг сложил медальон и заставил его исчезнуть. Затем он подвинул шкатулку через стол к Эду. Тот вынул из неё пару длинных металлических ключей, синий и красный, и спрятал их во внутренний карман куртки.
    – Прежде чем вы отправитесь, я должен сказать вам кое-что, – ровно произнёс глава.
    – Мы все внимание, – ответил Эд.
    – Я знаю, что вы ищите. Вам нужны Вороновы Крылья. Это единственное, что может представлять ценность для... меченых. С тех пор как копьё было найдено.
    – Вы правы.
    – К сожалению, я должен сообщить, что окружающие Крылья догадки правдивы. Они уничтожены.
    Сара метнула на Эда беспокойный взгляд. Ей казалось, что он будет разочарован, но Эд выглядел спокойным.
    – Неужели... Вы уверены? Разве лорд Хоргенфелд не исчез без вести?
    – То, что я вам скажу, запрещено разглашать, – вкрадчиво произнёс Норберг, слегка склоняясь над столом. – Так что постарайтесь держать эту тайну при себе. В стане моих... родственников хранится письмо. Оруженосец лорда стал свидетелем его гибели. Его бессвязную речь записал один из гвардейцев на службе нашей тогда ещё единой семьи. Лорд пал в битве с предводителем Аутера. Это была неравная битва... Его тело было уничтожено, Крылья сгорели, а оружие обломками посыпалось в пропасть Разлома.
    Повисла пауза.
    – Почему вы нам сразу не сказали? – не выдержала Сара. – Если вы знали, что нам нужны Крылья, то почему просто не сказали?
    – Потому что...
    Главу прервал глухой короткий смех.
    – Есть другие, – с неприятной усмешкой закончил вместо него Эд. – Более грубые, но и более мощные. Прототип, так и не покидавший стены лаборатории, но всё же действующий.
    На лице Норберга отразилось откровенное замешательство.
    – Откуда вы... – поражённо произнёс он. – Этого никто не мог знать кроме ближайших!...
    – Приступ инсайта, – ровно произнёс парень. – Но, раз я прав, нам не стоит задерживаться. С вашего позволения...
    Когда они оказались на улице, Сара решила что терпела достаточно и схватила Эда за руку.
    – Что это было? – потребовала она. – Ты с самого начал знал про Крылья? Откуда ты....
    – Эй, полегче, рукав мне оторвёшь.
    Эд осторожно высвободился из цепких пальцев. Сара смущенно покраснела.
    – Прости... Просто, это так неожиданно. Это... это ведь как-то связано с?.. – она помедлила. – Ну, ты знаешь.
    – Разумеется, связано, – ответил Эд. – Можешь спокойно спрашивать, Сара, я не жертва психической травмы на грани срыва. Да, это очередная пасхалка от Ала.
    – Ты ведь расскажешь? – попросила Сара.
    – Да, по большому счёту, нечего рассказывать. Когда мы проводили эксперименты, то, прежде чем создавать чистый образец, мы собрали прототип. Собственно, у нас их было штук пять, но этот был ближе всего к потенциальному окончательному дизайну. Первый тестовый был фактически копией, просто свежей. Мы звали прототип «два ноля».
    Сара свела брови домиком.
    – Что за странное название?
    – Лицо твое странное. – Эд хотел щёлкнуть Сару по носу, но та отклонилась. – Всё просто – тестовую пометили «ноль-один», а значит предыдущая была «ноль-ноль». Два ноля. Когда я услышал про «уничтожены», то сразу понял к чему всё идет. – Парень усмехнулся: – Кто бы мог подумать, что Алан окажется таким сентиментальным.
    Сара с удивлением поняла, что Эдди выглядит слегка отстранённым.
    – Ты ведь по нему скучаешь? – вдруг сказала она. – Вы ведь были близкими друзьями, правда?
    – Да. Были.
    – Почему вы поссорились?
    – Мы... На самом деле, мы никогда не ссорились. Просто пошли разными дорогами.
    – Но... ты же говорил, что вы судились за права! – удивилась Сара.
    – Это было другое, – спокойно ответил Эд, – Я никогда не злился на него за его мечты. Он хотел создать виртуальный проект. Я уважаю его труд. Просто... у меня были другие планы.
    Он умолк, задумчиво глядя в сторону.
    – Прости, – поспешно произнесла Сара. – Мне не стоило тебя спрашивать...
    Эд с улыбкой погладил её по голове.
    – Не мели ерунды, милая. Ты и так в последнее время стала такой грустной.
    Сара виновато потупилась, невольно куснув губу. Последнее что ей было нужно, чтобы Эдди за неё волновался. И самое страшное, что она ничего не могла с собой поделать.
    – Вот об этом я и говорю, – произнёс Эд.
    – Прости...
    – Ну что мне с тобой делать.
    Эд приобнял девушку за плечи и коротко поцеловал в висок. Сара ощутила, как по телу прошла волна приятной дрожи, в ушах зашумело.
    – Давай решим, что будем делать дальше, – предложил Эдди. – Если нам предстоит путешествие на северное побережье, то лучше запастись терпением...
    
    
    Самым северным городом королевства был Уртендейл. Большую часть года его укрывал снег, и округа редко показывала свои настоящие цвета. Всегда преобладал белый.
    Места здесь были холодные и ветреные. Город стоял посреди холмов, обнесённый высокой стеной. Его окружали в основном каменистые поля и небольшие рощицы. Бедная почва не располагала к успешному земледелию. Основной ценностью являлись целебные травы, которые местное население выращивало на продажу.
    Несмотря на это, цены на расходники, зелья и медикаменты, оказались такими же, как и везде.
    Эд и Сара провели несколько дней, привыкая к местной погоде. Даже в Аусклифе, который стоял не намного южнее, было не так холодно. Очевидно, разработчики не собирались ограничивать суровую северную эстетику каким-то там реализмом.
    Меченым пришлось потратиться на обновку – здесь было слишком холодно, чтобы ограничится одеждой с южного побережья. Но в итоге им даже удалось поднакопить немного денег, выполняя задания местной Гильдий.
    Игроков в городе оказалось немного, заметно меньше чем в Аусклифе или Ламари. Хоть одна из рейд-зон, Чаща, находилась совсем рядом. А может как раз из-за этого – множество групп сейчас активно занимались обустройством оплотов вокруг рейд-зоны.
    Несмотря на неприветливые холода, Саре округа понравилась. Было что-то упоительное в выкапывании корней из холодной земли или в беготне за кроликами по ветреным полям.
    Ей даже почти удалось отвлечься от давящего ощущения уходящего времени.
    Почти. С каждым днём Саре становилось всё тоскливее. Она надеялась, что решение придёт со временем, но, сколько бы она не ждала, сколько бы не думала, ничего не менялось. Ей нужно было поговорить с Эдом, но она не знала что сказать. Не знала о чем просить.
    – Знаешь, я вчера нашёл интересную штуку, – произнёс Эд, когда они вышли из Гильдии.
    – И что же это? – рассеянно отозвалась Сара.
    Они закончили работу, и теперь она разрывалась между желанием уговорить Эдди отвести её в одно из тёплых, приятно пахнущих пряностями кафе и желанием спрятаться от него подальше и мучиться сомнениями.
    – Судя по всему, в Уртендейле находится могила твоей наставницы, – заявил Эд.
    Сара ошарашенно захлопала глазами.
    – Чт... Что ты мелешь?
    – Основательница магии Тени, балда, леди Ферра. Помнишь ту статую в святилище?
    – Ах, это... Ну и что?
    – Тебе не интересно?
    – Честно говоря, нет, – прямо ответила Сара. – И с чего бы?
    – Да ладно тебе, давай сходим посмотрим. Почтишь память, так сказать.
    – Что-то мне не хочется проводить свободное время, осматривая могилы, Эдди, – сердито сообщила эльфийка.
    – Ооо? Предпочтешь, чтобы тебя сводили в ресторан? Ладно, так и быть, моя принцесса...
    Сара вспыхнула отчаянным румянцем.
    – Отлично, если хочешь – пойдём!
    – Какая покладистая...
    Кладбище было совсем небольшим. Собственно, это было не совсем кладбище, а, скорее, мавзолей. Здесь в небольших каменных усыпальницах покоились только значимые особы.
    Посетить это место можно было без проблем, но по понятным причинам здесь было безлюдно. Меченые медленно двинулись по центральной аллее.
    – Знаешь, мне кажется, что смотритель тогда сказал, что она пропала без вести, разве нет? – спросила Сара.
    – Кажется, да. Но судя по всему это не столько могила, сколько место памяти. Кстати, вот она.
    Эд указал в сторону. В конце одной из аллей стояла статуя. Стиль был другой, чем в святилище, но, как ни странно, эльфийка узнавалась без труда.
    В отличие от статуи в святилище, где она стояла, держа частицу Тени, здесь её изобразили в более свободной позе. Она стояла в пол-оборота, приподняв руки перед собой. Фигуру окружали волны из какого-то прозрачного материала, стекла или хрусталя.
    Сара быстро поняла, что значит эта композиция – эльфийка играла с водой, превращая её в лёд.
    – Это... довольно красиво, – признала она.
    – Ты дум...
    Внезапно голос Эда оборвался. Мир померк, потеряв цвета, очертания предметов стали похожи на карандашный набросок. Сара ощутила удушающий прилив паники, когда поняла, что не может двигаться.
    Внезапно она вспомнила, что она уже ощущала что-то подобное, совсем недавно. Это было изгнание в Тень.
    Но это не было её заклинание. Не успев подумать, что происходит, Сара заметила, что перед статуей находится размытая фигура. Кажется, это была женщина. Незнакомка стояла спиной, на ней было одето что-то вроде просторного платья или мантии, длинные светлые волосы спадали ниже поясницы
    – ...ты слышишь?..
    Странный шёпот шёл со всех сторон. Сара поняла, что уже слышала этот голос. Во время посвящения.
    Фигура обернулась, будто заметив Сару. Затем исчезла, появилась чуть в стороне, сделала несколько быстрых шагов.
    Внезапно всё прекратилось. Сара судорожно втянула воздух, хоть это был скорее рефлекс, чем необходимость.
    – Сара? – Эд с тревогой повернулся ней. – Что такое, милая?
    – Я... Кажется, кто-то изгнал меня в Тень!
    Сара панически обернулась в поисках таинственного недоброжелателя. Вокруг никого не было, они стояли здесь одни.
    – Сара... Ты что-то видела? – медленно спросил Эд.
    – Что?.. – девушка растерянно запнулась. – Я... не знаю. Кажется, там была... какая-то фигура...
    Она вдруг осеклась и смерила Эда подозрительным взглядом.
    – Эддии... – протянула она недобрым тоном. – Ты что-то сделал?
    – Нет, – невозмутимо ответил тот. – Но думаю, твой билд подходит для квеста.
    Сара буквально задохнулась возмущением.
    – Что?! Немедленно объяснись!
    – Эй, не нужно так горячиться. – Эд примирительно поднял руки. – Я просто подумал, что, может, мне не показалось и ты действительно что-то видела в святилище. Ну, знаешь, тогда...
    – И ты молчал?! Мог бы и сказать!
    – Ну ты же не хотела узнавать детали. Я подумал, может если я ошибся, то и незачем тебя беспокоить.
    – Эдди!
    – Ну не надо так злиться.
    Эд взял её за руки. Сара попыталась вырваться, но он её удержал.
    – Лучше просто скажи, что ты видела, – серьёзно сказал Эд.
    Сара помедлила. Потом твёрдо сбросила его руки и резко шагнула назад.
    – Для начала скажи, что ты знаешь! – сердито приказала она.
    – Как пожелаешь. После того как мы были в святилище я посмотрел по поводу основательницы. Ну знаешь, они ж говорили что-то про утерянные навыки... В общем, судя по всему в игре есть скрытый квест, но никто не может его активировать.
    Сара фыркнула.
    – А как тогда кто-то знает, что он есть? – недовольно спросила она.
    – Это... долгая история. В основном всякие письменные источники. Неписи иногда упоминают вскользь... Ну ты знаешь, обычная маскировка.
    – И почему его никто не нашёл? – Сара постепенно успокаивалась. – Если есть информация...
    – Кто знает. Но судя по тому, что мы видели только что, – Эд проигнорировал сердитый взгляд Сары, – это очень строгие условия по билду персонажа. Известно, что наследие может принять только девушка, эльфийка, маг Тени. Но, похоже, это не всё. Народ постепенно перебирает разные комбинации, но... – Эд помедлил, – похоже, что мы первые. Никто не упоминал о видениях.
    Сара раздражённо фыркнула.
    – Так значит, ты просто использовал меня как подопытного хомячка. Как мило с твоей стороны, Эдди.
    Она не сдерживала яд в голосе. Возможно, даже слишком. Но Эд попросту пропустил всё мимо ушей.
    – Разве тебе самой не интересно? – спокойно продолжил он. – Если ты подходишь, то... это может оказаться что-то реально большое.
    – Разве нам мало нашего самоопределённого задания? – прохладно поинтересовалась Сара.
    – Честно говоря, я думаю, что спешить некуда, – ответил Эд. – Уверен, башня, или что там мы ищем, никуда не денется.
    – Ты просто хочешь увильнуть от поисков?
    – Вообще-то, я думал, что тебе будет интересно. Если я прав, и мы сможем закончить квест с этим наследием, или как его, то ты можешь стать намного сильнее. Черт, может это даже...
    – Эдди, я что, похожа на рейдера? – досадливо поинтересовалась Сара. – Какой мне толк от особых возможностей?
    – Вообще-то, я думал, что тебе нравится играть, – заметил Эд. – Ты же любишь использовать магию.
    – Да, но...
    Сара замешкалась. Эдди был прав, ей нравилось играть магом и она любила свои заклинания. Собственно, она могла возиться с микроконтролем часами.
    – Ну же дитя, я знаю, ты хоооочеешь, – голосом искусителя протянул Эд.
    – Гх!.. – Сара толкнула его в плечо. – Прекрати, у меня мороз по коже...
    – Но ты ведь не против, так?
    Она помедлила. Эдди поступил просто возмутительно, используя её вслепую. Но с другой стороны, он был прав – расскажи он ей о квесте, она точно упёрлась бы, не желая сворачивать с поисков Крыльев.
    – Ладно, – недовольно буркнула Сара. – Но... что дальше? Если никто не знает, что делать...
    – Давай сначала разберемся, что ты видела.
    – Хм... – Сара задумалась. – Я видела... девушку... она двигалась...
    Сара оглянулась и указала рукой от статуи в направлении, в котором шла призрачная фигура. Её рука указала на ближайший склеп.
    – У меня хорошее предчувствие.
    Сара в ответ только фыркнула.
    Когда они подошли поближе, стало ясно, что вход закрыт монолитной каменной плитой.
    – Интересно, может тут какой-то механизм?.. – задумчиво произнёс Эд.
    Внезапно ощутив системную команду, Сара приложила руку к камню и ударила Тенью изо всех сил.
    Перед ней образовался прозрачный проход.
    – Может, ты и прав, – ошарашенно произнесла девушка.
    – Что? А что случилось?
    Сара удивленно оглянулась на Эда.
    – Ты что, не видишь?
    – Эм... Видимо, нет.
    – Я сделала проход, как тогда, в Тоннелях.
    – Ясно... Но я ничего не вижу.
    Эд поводил по плите ладонью. Сара с удивлением обнаружила, что он прикасается прямо к пустоте, но не проходит насквозь. Она потянулась и просунула руку сквозь камень без всякого сопротивления.
    – Воу! Это классный трюк... – произнёс Эд.
    – Но... почему?
    – Потому что тебе придётся идти одной, – заявил Эд.
    Вся заинтересованность мгновенно испарилась. Сара невольно шагнула назад от внезапно ставшего угрожающим прохода.
    – Что-то мне не хочется...
    – Да ладно тебе, что худшее может произойти, рес?
    Сара одарила его тяжёлым взглядом исподлобья.
    – Ну не делай такое лицо, – ровно произнёс Эд. – Этого следовало ожидать, квест явно создан глубоко индивидуальным. Не удивлюсь, если потребуется доза ролплея, так что не забудь держаться в образе.
    Сара тревожно закусила губу, глядя в проход. Идти одной совсем не хотелось, она так привыкла, что Эдди всегда рядом и что за него можно спрятаться.
    – Ну же, милая, я подожду снаружи, ладно?
    Эд погладил её по спине. Сара шумно вздохнула, набираясь храбрости.
    – Ладно.
    Девушка шагнула сквозь полупрозрачный камень. Стоило ей оказаться на той стороне, как её окружила тьма. Отбросив липкое ощущение ужаса, Сара нащупала стену и сделала шаг.
    Внезапно её ощущения вновь изменились – она ощутила, что ушла в Тень. Окружение приобрело чёткость. Похоже, изгнание можно было использовать, чтобы видеть в темноте.
    Узкая винтовая лестница привела её в небольшое шестиугольное помещение. В центре него стоял узкий столб, высотой по пояс, слегка расширяющийся кверху. На нем лежало что-то похожее на кусок стекла.
    За ним стояла призрачная девушка.
    Сара испуганно замерла, наткнувшись на её взгляд. Прозрачные глаза смотрели неприятно оценивающе.
    Что в её лице было неуловимо чужеродным. Её внешность казалась характерной для эльфов – знакомый разрез глаз и удлинённые острые уши. Но её лицо было необычно узким, а глаза казались непропорционально большими. Совсем чуть-чуть, но этого было достаточно, чтобы посеять в разуме тревогу.
    Внезапно Сара поняла – дело в том, что эта эльфийка была мало похожа на НПС и совсем не похожа на игроков. Пользователи создавали себе лица мягче и более человечные.
    Она же была из чистокровных эльфов. Таких, каких можно было увидеть на изображениях в некоторых игровых книгах.
    Эльфийка сделала короткое движение, слегка кивнув головой, и внезапно обрела материальность. Как и Сару её окутала темная дымка. Откуда-то Сара знала, что призрачная девушка только что вошла в Тень.
    – Ты знаешь, зачем ты здесь, дитя?
    Её голос был знакомым, этот голос Сара слышала в святилище и только что наверху. Но сейчас он был не мимолётный и угасающий, а сильный и острый. И весьма холодный.
    Сара сдержала нервную дрожь. Если это приглашение получить больше магии, то оно выдалось весьма неприветливым. С другой стороны, это имело смысл – в Мифе полагалось работать за свой прогресс.
    – Я... не знаю, – честно ответила Сара.
    Эльфийка приподняла брови.
    – Тогда зачем ты пришла? – Её голос стал ещё более строгим.
    – Я просто... я слышала.
    – Ты слышала наш зов...
    Девушка замолкла, смерив Сару долгим взглядом. Та, судорожно подавляя испуг, держалась изо всех сил.
    Эльфийка безмолвно отвернулась. Она подошла к стене справа и прикоснулась к камню. На нём с лёгким похрустыванием возникла картина, выполненная тончайшим ледяным узором.
    На картине была изображена юная эльфийка, совсем ещё девочка. Сара невольно вспомнила Литу, её острые ушки так же умилительно выглядывали из под ровных волос. Девочку окружали с одной стороны волна воды, с другой – острые кристаллы. Легко было понять, что это лёд. На лице девочки отражалась радость, одной рукой она прикасалась к кристаллам, другой будто гладила поверхность волны.
    – Наша госпожа родилась с великим даром. Столь редким. С детства ей повиновались обе сферы, Холода и Воды. Величие этого дара превосходил только её талант в управлении силами магии. Она обрела могущество сравнимое лишь с легендами прошлого.
    Эльфийка шагнула к следующей стене. От её пальцев вновь разбежались ледяные узоры, складываясь в ещё одно изображение. Уже взрослая, эльфийка стояла в окружении росчерков, символизирующий, похоже, вихрь ледяных кристаллов. Её лицо искажала гримаса боли. Она смотрела на свои скрюченные пальцы, на которых красовались внушительные когти.
    – Как и многие другие, она мечтала покорить силу Аутера. К сожалению, тогда ещё никто не знал, что последует за открытием этих проклятых врат. Аутер изменил её. Как он изменил всех остальных.
    На следующей стене возникла новая картина. Закутанная в плащ фигура стояла посреди какого-то поля. Это, без сомнения, была основательница, ветер рвал её распущенные волосы. Перед ней возвышалась бесформенная тёмная масса.
    – Она отправилась далеко на север. Однажды она встретила там опасную силу, способную поглощать живых, растворяя их в себе. Она укротила эту силу своим льдом. Но теперь она пришла вновь, в поисках спасения. Тень вошла в её тело и поглотила порчу Аутера, как она и предсказала.
    Возникла новая картина. Основательница стояла на вершине какого-то холма, у подножья толпились монстры с явно агрессивными намереньями. Сара с удивлением узнала в одном из чудищ жуткого моба-медведя, который уничтожил их группу под Оленсой. Основательницу окружали тёмные расплывчатые кольца, наверняка изображавшие потоки изгнания.
    – Магия Тени поглотила силу Аутера и превратила её в свою. Живая Тень внутри неё была могущественнее чего-либо, что она встречала раньше. Но, как и любую стихию, Тень оказалось невозможно контролировать.
    Эльфийка подошла к последней стене и прикоснулась к камню, рисуя последнюю картину. Безликая фигура эльфийки парила в центре зловещего образа какого-то, судя по очертаниям, чудища. Неясного монстра окружала рваная кромка белоснежных ледяных кристаллов.
    – Она заперла Тень своим льдом. Закрыла её в саркофаге навечно. Всё что она смогла оставить нам, это лишь малая частица того, что она однажды покорила. Она ушла в изгнание. Одна. Чтобы спасти нас от ужаса, который сама же и создала. Осталась хранить его. Вечно.
    Сара судорожно сглотнула. Если её хотели напугать, то успех был очевиден. По её спине бегали полчища холоднющих мурашек. Эльфийка обернулась и вонзила острый взгляд в и так неподвижную Сару.
    – Но, разумеется, этого оказалось мало. Лёд ослабел за века, и Тень вырывается наружу. Постепенно. Столетиями мы пытались помочь, ослабить бремя нашей госпожи. Но её силы тают, и Дикая тень обрела форму. Она вырвется.
    Последняя фраза была утверждением. Повисла пауза.
    – Вы... – Сара с трудом разлепила губы, – вы хотите, чтобы я уничтожила Тень?
    Эльфийка сдержанно рассмеялась.
    – Никому не дано уничтожить Тень, дитя, – произнесла она. – Её может сдержать только могущественный лёд.
    – Но разве не любой фрос... в смысле, маг льда может это сделать? – удивилась Сара. – Почему только я слышу...
    – Потому что ты призвана не жертвовать собой, а разделить нашу жертву.
    От этих слов Сара поспешно подавила желание испуганно заскулить. Пусть это и была игра, в голосе эльфийки звучали какие-то жуткие, потусторонние нотки.
    – Что?..
    – Лишь те, кто похожи своей жизнью на госпожу, способны нести её бремя. Тень принадлежит госпоже навечно. Чтобы ослабить её тебе придётся принять часть проклятой силы. Стать одной из нас.
    – Стать... – зачарованно повторила Сара, загипнотизированная холодными глазами эльфийки.
    – Девой Тени.
    Сара судорожно сглотнула. Эд был прав, они точно нашли что-то очень особенное.
    На официальном сайте Мифа для каждого реалма6 полагался отдельный список легендарных достижений. Там были общие достижения по реалму, как, например, убийства Падших лордов. Также был список редких предметов, вроде уникальных оружия и доспехов, или даже волшебной «Палки жабьего короля», которая превращала всех, кого коснётся, в жабу. Скорее всего, Крылья тоже были где-то там.
    А ещё там был список персональных достижений. Их был всего десяток и разработчики подтвердили, что это слоты для обещанных в Мифе уникальных персонажей. В отличие от предметов, слоты которых оставались таинственно затенёнными до получения игроком, слоты легендарных персонажей были подписаны.
    И один из них носил имя «Дева Тени».
    Сара ощутила приступ возбуждения на грани паники.
    – Что... что я должна сделать?
    Эльфийка внезапно исчезла, растворившись в воздухе. И прежде чем Сара успела удивиться, вновь появилась прямо перед ней, заставив испуганно вздрогнуть.
    – Ещё до войны она выбрала подходящих учениц. Мы все были готовы разделить участь нашей любимой наставницы. Чтобы защитить королевство. Чтобы выполнить наше призвание.
    Эльфийка помедлила, досадливо сжав губы.
    – К сожалению, нас оказалось недостаточно.
    Отвернувшись от Сары, она подошла к каменному столбу в центре помещения.
    – На протяжении столетий мы искали тех, кто может стать преемницей для леди Ферры. Это оказался долгий и неэффективный процесс, но выбора не было. Только та, что сможет услышать наш голос в Тени, может принять силу наставницы. – Ученица тяжело вздохнула: – Нас было так мало...
    Девушка развернулась, вновь пронзив Сару ледяным взглядом. Сара готова была поклясться, что древняя эльфийка считает её недостойной.
    – Значит... я подхожу? – осторожно спросила Сара.
    – Физически – да, – ледяным тоном ответила ученица. – Ты можешь стать одной из нас.
    – Но... – протянула Сара.
    – Это ты узнаешь, когда мы встретимся лично.
    Эльфийка указала на предмет на столбе.
    – Этот лёд с частицей Тени укажет тебе путь. Если ты хочешь исполнить своё предназначение как маг Тени, то постарайся добраться ко мне живой, дитя.
    Без предупреждения ученица вдруг растворилась в воздухе. До Сары донёсся знакомый бесплотный, но в этот раз неожиданно мягкий голос:
    – Я буду ждать тебя...
    Сара медленно подошла к каменному столбу и взяла кристалл. Лёд был абсолютно прозрачным и... тёплым. Но это точно был лёд, Сара видела характерные метки на поверхности. Внутри кристалла, будто в воде, плавала небольшая точка.
    Она размеренно билась о невидимую границу внутри кристалла. Осенённая догадкой, Сара развернулась вокруг, и действительно, частица своим движением указала в другом направлении. Эта штука работала как компас.
    Внезапно изгнание спало и Сара оказалась в кромешной тьме.
    – Замечательно... – буркнула она. – Надеюсь, я здесь не застряла...
    Эдди, как и обещал, ждал её снаружи. Выслушав рассказ Сары о том, что случилось внизу, он чертовски воодушевился.
    – Боже, Боже, – с усмешкой потянул он. – Я даже не подозревал, что будет нечто подобное... Хотя нет, подозревал. Не может быть, чтобы над этим квестом бились так упорно без особой причины. Наверно, многие подозревают, как получить «Деву». Так что, она отправилась в изгнание, заперев в себе монстра? Вау, в голову приходит сразу столько аналогий...
    – Тебе не кажется, что всё слишком просто? – тревожно спросила Сара.
    – В смысле? По-моему, всё довольно прозрачно, мы нашли подсказку и теперь должны забрать сокровище.
    – Ты ведь это не серьёзно? – фыркнула Сара. – И где твоя паранойя, когда она нужна. Это ведь личное достижение, Эдди! Лучше подумай, чем они могли его закрыть, раз ты на этом специализируешься.
    – Ну, раз мы говорим об уникальном, скорее всего сверхмощном, а значит заведомо дисбалансном билде, то, скорее всего... пермасмерть.
    – Что?! – Сара досадливо поджала губы. – Вот блин... Погоди, в Мифе разве есть пермасмерть?
    – В некоторых случаях, да. – Эд удивлённо поднял брови: – Никогда не видела нытьё на форуме по поводу дуэлей в Храме Разлома? И казнь, опять же...
    – Я не уверена, что хочу узнавать, – призналась Сара. – Знаешь, весь это квест такой мрачный. Ты бы видел, как она выглядела, эта девушка... Такая жуткая. Хотя фокус с картинами был классный...
    – Эй, это олдскульный квест, Сара, – наставительно поднял палец Эд. – Классика. Как, по-твоему, он должен выглядеть, как фильм Адама Рука7?
    – Но это так страшно, – произнесла Сара. – Представь, вечно стеречь чудовище... в полном одиночестве... – Она продёрнула плечами. – Брр... Кошмар какой. Не нравится мне это...
    – Да ладно тебе, милая, – отмахнулся Эдди. – Мы недавно вломились на рейдовую локацию и вынесли секретные ништяки с первого раза. Нам официально можно становиться самонадеянными.
    – Нет, и ты знаешь, что это глупо!
    – Ладно, ладно. Давай-ка выясним, куда эта штука показывает. Твоя воображаемая подруга сказала, где она прячется?
    Сара протянула кристалл Эду.
    – Нет, и она не моя...
    – Айх!
    Взяв кристалл, парень вдруг резко дернул рукой, выронив его. Сара испуганно охнула, пытаясь подхватить кусок льда в воздухе, но не успела – он с силой ударился о брусчатку аллеи.
    И даже не треснул. Сара удивленно посмотрела, как Эд трясёт рукой.
    – Что такое, Эдди?
    – Эта хрень чертовски холодная! – Он судорожно сжал и разжал пальцы, а потом потер ладони. – С ума сойти, жжёт как огнём.
    – Серьёзно?
    Сара подняла кристалл с земли. Он, как и раньше, был совершенно теплый.
    – Как странно...
    Девушка осторожно прикоснулась к нему щекой, потом губами.
    – Ты что, не чувствуешь? – удивился Эд.
    Он потянулся и прикоснулся к кристаллу одним пальцем. И тут же отдёрнул руку.
    – Черт, мгновенно немеет. – Он потёр палец ладонью. – Не знаю как это, совать руку в жидкий азот, но я уверен, ощущения те же. Ладно, тогда ты будешь ответственной. Веди нас.
    – Отлично, спасибо, Эдди, – ехидно произнесла Сара.
    Она посмотрела вокруг, потом на кристалл, потом ещё раз вокруг.
    – Может, лучше глянуть тебе? – смущённо предложила Сара.
    – Ты что, никогда не была бойскаутом?
    – Нет, – Сара потупилась. – Я всегда старалась увильнуть от поездок, и...
    Она замолкла, увидев на его лице усмешку.
    – Какая ты милая.
    – Что?.. Эээй, я же не могу быть бойскаутом!
    – Поздно.
    Эд зашёл Саре за спину и перегнулся через плечо, взяв её за руки.
    – Так, где там север... – задумчиво пробормотал он. – Вот так... повернись-ка...
    Сара послушно позволила двигать собой. Лёгкое возбуждение от такой близости она старалась игнорировать настолько твёрдо насколько могла. То есть не слишком твёрдо.
    – Ну, это точно где-то на севере, – заметил Эд.
    – Вот как, – Сара усмехнулась. – Думаешь, мы наткнёмся на Хайрок Нест?
    – Вряд ли. Оно, скорее всего, в горах, а это намного западнее. – Эд указал рукой влево. – А эта штука указывает куда-то туда...
    Он провёл рукой вправо и внезапно замер.
    – Ох, срань Господня.
    – Что такое? – испуганно спросила Сара.
    – В той стороне Чаща, – ровно ответил Эд.
    – О, нет... Ты же не думаешь?..
    – Есть только один способ узнать. Выйдем сегодня?
    
    
    На поиски ушло всего три дня. Три дня пути по холодным ветреным пустошам северного дикоземья. «Компас» упрямо вёл их на север пока они не дошли до самого побережья.
    Северный берег был совершенно пустынным. Ледяной ветер гонял по земле снежную крошку. Редкие выцветшие стебли сухой травы заставляли задуматься, откуда тут вообще взялись растения. Казалось, что здесь навсегда воцарился тот противный переходный период осени, когда зелень уже пожухла, а снег ещё не выпал.
    Даже мобов здесь было не так много. К сожалению те, которые были, брали качеством.
    – Что-то мне подсказывает что погрешность у этой штуки может составлять несколько миль, – недовольно произнёс Эд, кутаясь в шарф. – Мы уже скоро доберёмся до самого берега такими...
    В этот момент они как раз выбрались на гребень вытянутого холма и перед ними предстала тёмная поверхность вод Северного моря.
    – Темпами. Надеюсь, нам не понадобится лодка... – буркнул парень. – Сара, куда он показывает?
    – Прямо.
    Беловолосая эльфийка неподвижно стояла, глядя на тёмную воду. Южное море в Ламари было чарующе голубым, таким светлым.
    Мор на севере было подавляющим, тёмным, бескрайним. Пугающая стихия.
    – Ну что тогда, поищем вдоль брега? Если то, что мы ищем, чтоб это ни было, находится где-то за горизонтом, надо хоть выяснить погрешность...
    – Пошли левее, – предложила Сара. – Кажется, точка немного сдвинулась.
    Они двинулись в виду кромки воды. Нужно было найти хоть какой-нибудь ориентир.
    – Надеюсь, у нас хватит припасов, – сказал Эд. – Не хотелось бы застрять здесь без еды. Представь, возвращаться в город только чтобы не помереть с голодухи.
    – Ты же можешь поохотиться, – заметила Сара. – Эти огромные птицы выглядели...
    – Они ядовитые, милая.
    – Серьёзно?
    – Абсолютно. Ты удивишься, сколько игроков накрылось по этой самой причине. Диповцы такие тролли... Хорошо, что не пришлось лезть в Чащу хотя бы, а то мы сильно поиздержались, если вдуматься.
    – Да уж... Одного рейда с нас хватит пока. Ты не купил новые возвратки?
    Повисла пауза.
    – Эддии?..
    – Прости, мы так быстро выскочили из города...
    Сара шумно фыркнула.
    – Вот недотёпа... Ладно. Если у нас кончится еда, то придётся с тобой поделиться.
    – Что? Ты что там, хранишь припасы в личке?
    – А что такое? – с вызовом поинтересовалась Сара.
    – Ничего, просто... – Эд помедлил, – немного странно.
    – Будешь возникать, ничё не получишь!
    – Эй, я ничего не говорил...
    Они заметили место назначения довольно скоро.
    Посреди пустынного берега в воду океана врезался длинный каменный причал. Рядом больше ничего не было, ни следа что здесь когда-то стояли какие-нибудь строения или что-то еще. Только длинная каменная платформа, тянущаяся от небольшой площадки на берегу.
    – О, эй, – Эд указа на причал. – Ты видишь? Похоже...
    Сара ощутила, как снова ушла в Тень. Ощущения стали почти привычными, она испугалась всего на секунду.
    Призрачная эльфийка сделала несколько лёгких шагов по каменной платформе. Остановившись на самом краю, она обернулась на мгновенье, отчётливо посмотрев прямо на Сару, и шагнула по воде.
    Изгнание спало. Несколько секунд Сара завороженно смотрела на место, где исчезла ученица, затем сморгнула и сбросила оцепенение. Тот, кто делал это квест, явно был без ума от призраков.
    – Что-то новое? – поинтересовался Эд. – Ты ведь...
    – Да, я видела... эту девушку. Идём.
    Сара подошла к самому краю туда, где только что стояла призрачная эльфийка. Стоило ей оказаться на месте, как она ощутила системную команду.
    Не глядя сунув Эду посох, она шагнула на самый край, одновременно поднимая руки в плавном жесте. Зелёная морская вода тонкими струйками потянулась в воздух, сплетаясь, будто это были нити. Раздался звонкий, даже мелодичный хруст и перед причалом появилась изящная ледяная лодка.
    – Потрясный фокус, – ровно произнёс Эд. – Думаешь, мы сможем организовать шоу на дороге?
    – Идём.
    Сара, не оборачиваясь, протянула руку, и Эд послушно вложил посох ей в ладонь. Девушка ступила на хрупкий лёд без колебаний. Он только казался хрупким, откуда-то она точно знала, что он крепче стали.
    – Думаешь, эта штука выдержит двоих?
    – Выдержит. Лёд очень крепкий.
    – Да, ну... Я не об этом. У этой штуковины может быть ограничение по весу. Если они хотят тебя отделить, нет лучшего...
    Сара протянула ему руку.
    – Ты же меня не бросишь?
    – Конечно, нет.
    Эд принял помощь и осторожно ступил на борт. Судя по тому, как опасно лодка просела, его опасения действительно могли оказаться небеспочвенны.
    Сара, подталкиваемая подсказкой системы, встала на носу и сделала медленный жест запястьем. Лодка послушно двинулась вперёд, оставив одинокий причал позади.
    – Хм, эта штука набирает скорость, – заметил Эд.
    Он осторожно прикоснулся к борту и тут же отдёрнул руку.
    – Да что за чёрт! Эта хрень такая ж холодная!
    Сара даже не обернулась, глядя на горизонт.
    Окружение породило в её разуме странное оцепенение. Чем дальше они заходили в эти пустынные земли, тем отстраненнее она воспринимала свой страх. Она понимала, что её награду ей так просто не отдадут, но ощущала себя на удивление спокойно.
    Начался снегопад. Сначала лёгкий, за несколько минут он постепенно усилился до такой степени, что превратился в непроглядную белую пелену.
    – Эмм... – Эд осторожно заглянул за борт. – Ты не находишь странным, что лодка не набита снегом? Ааа, я понял, это туман войны.
    – Что? – Сара слегка повернула голову.
    – Ну знаешь, серая муть, которая закрывает карту в играх.
    Внезапно снегопад растворился в чёрной дымке, захлестнувшей всё вокруг. Теперь они плыли через непроглядное море тьмы. Они могли видеть, хоть нигде не было источников света.
    – Нет, беру свои слова обратно. Вот это туман войны.
    Темнота продержалась несколько долгих минут. И так же внезапно как появилась, она вдруг исчезла. Меченые оказались в виду острова.
    Засыпанный чистым белым снегом, издали он походил на огромную ледяную глыбу, будто самый гигантский в мире айсберг.
    Небо закрывали низкие серые тучи. Достаточно светлые, чтобы пропускать свет, но из-за них вокруг всё равно будто сгущались сумерки.
    Меченые двигались к небольшому ледяному пляжу прямо перед ними. Лодка, постепенно замедляясь, причалила к берегу. Подтверждая ощущения, что это просто гигантский айсберг, всё вокруг было то ли покрыто льдом, то ли состояло изо льда.
    Сойдя на берег, они оказались у подножья пологого холма. Его покрывал слой густого пушистого снега, будто снегопад прошёл прямо над ним. Это выглядело бы красиво под солнечными лучами, но тучи создавали вокруг мрачный полумрак.
    На вершине холма, в паре миль, по виду, возвышалось строение. Белый дворец с тонкими островерхими башнями.
    – Нам предстоит брести через этот снег? – скептически произнёс Эд. – Они что, планируют проверить нас на упорство? Здесь нужен снегоход!
    – Сюда.
    Сара двинулась вправо. Холм изгибался и, когда они зашли за поворот, стало видно, что с правой стороны находится скалистый обрыв. Будто этот холм отломили от большего куска гор.
    Чуть левее начиналась тропа, вырезанная в камне.
    Там имелись даже низкие перила и сегменты ступеней через каждые несколько метров. Судя по всему, тропа взбиралась по обрыву на самую вершину. Было видно несколько мостов через широкие расщелины между уступами.
    – Что-то мне подсказывает, что лучше будет брести через холм... – пробормотал Эд.
    – Ты думаешь, у нас есть время?
    – Нет. Пошли.
    Они поднялись на сотню метров, прежде чем нашли первое препятствие. Первый же мост, перекинутый через провал между уступами, оказался разрушен.
    Ещё не доходя до моста, Сара увидела призрак эльфийки. Та сделала странный жест рукой и пошла прямо по воздуху.
    Эд подошёл к краю и заглянул вниз.
    – Ну вот и приехали, – протянул он.
    Сара молча подошла поближе и подняла руку. Ей еще не приходилось делать подобное в таких масштабах, но она надеялась, что программа ей поможет. В конце концов, ей же показали подсказку.
    – Что ты... – Эд запнулся, сообразив, что она делает. – Погоди, ты уверена?..
    Раздался хруст, и белые кристаллы медленно поползли к противоположной стороне, формируя ледяную платформу.
    – Интересно, к чему бы эти фокусы? – задумчиво произнёс он.
    Тропа продолжала виться по-над обрывом. Иногда было видно, что над ними нависает снежная шапка. Казалось, что она может обрушиться вниз в любую секунду. Среди скалистых утёсов тонко завывал ветер.
    За очередным поворотом они удивлённо притормозили. Вся стена состояла из чистого льда. Дорога частично была высечена во льду. Сара осторожно провела пальцами по гладкой поверхности.
    – Красиво...
    – Шутки про ледник и ни одного замороженного мамонта? – капризно произнёс Эд. – Минусую, одна звезда!
    – Может, мы найдём ещё, – отстранённо произнесла Сара, отходя от ледяной стены.
    – Это было бы...
    Эд вдруг осёкся и поднял голову, подозрительно осматривая обрыв.
    – Что такое?
    – Я что-то слышал.
    – Ветер звучит так зловеще. Может быть...
    – Нет. Я определённо что-то слышал. Будь осторожна.
    Похоже, основной задачей этого пути было создание полосы препятствий. Чем выше они поднимались, тем сильнее оказывались разрушения тропы. Ледяные сегменты попадались всё чаще, а части по камню становилась всё короче.
    Подозрительный хруст сопровождал их на всём протяжении подъёма и меченые перестали обращать на него внимания.
    Совершенно зря.
    Они успели зайти довольно далеко по очередному ледяному сегменту, когда раздался угрожающий треск.
    – Ооо, это плохо!.. – панически выдохнул Эд.
    Лёд под ними резко просел и с громким хрустом пошёл трещинами. В следующую секунду они оказали в воздухе.
    Мгновенно выхватив оба клинка, Эд прогнулся и изо всех сил врубил лезвия в лёд. Это была бы плохая идея в реальности, но сейчас всё сработало – его силы хватило, чтобы вонзить клинки достаточно глубоко, и они держали его вес.
    Сара, ощутив прилив ужаса на секунду, поняла, что ей не за что ухватиться, она была слишком далеко и от стены, и от Эда.
    Панически взмахнув руками, она изгнала себя в Тень, отчаянно надеясь, что окажется права. И она действительно зависла в воздухе, потеряв инерцию, как и полагается при изгнании.
    Стараясь держаться неподвижно, она с ужасом подумала, что малейшее движение – и она отправится вниз. Ведь стоит ей двинуться, как останавливающий эффект изгнания пропадёт.
    – Сара? – Эд повернулся, стараясь увидеть, что с ней. – Вот как... Погоди, я брошу верёвку! Черт, наверно, не слышит...
    Хоть Сара и слышала, но не рискнула ответить. Это могло прервать изгнание. Глядя как Эд возится, вися на одной руке, она поняла, что надо что-то делать. Даже если он и удержит её, то эти импровизированные рукояти могли выскользнуть.
    Решив рискнуть, она резко выбросила руки сторону стены. Как она и ожидала, она тут же начала падать. Но поток магии ударил в стену и мгновенно превратился в ледяные оковы. Сара судорожно схватилась за новообразованный выступ и вскарабкалась на него.
    – Эй, ты уверена, что это хорошая идея? – поинтересовался Эд, совершенно без оглядки на тот факт, что он сам висит над пропастью.
    Сара, не отвечая протянула руку и создала платформу под ним. Протянув её подальше, она сделала так, что смогла бы перепрыгнуть на неё со своей опоры.
    Эд спрыгнул на лёд и подошёл к краю.
    – Давай. Я поймаю
    Он протянул руки и Сара прыгнула к нему. Она неловко скользнула по ледяной поверхности, но Эд помог ей устоять. Они подошли к другому краю. Сара вытянула руку к каменному уступу, там, где обрывалась тропа.
    – Знаешь, нам стоило бы прихватить скалолазное снаряжение, – заметил Эд.
    – Мы всё равно не знаем, как им пользоваться, – ровно ответила Сара.
    Они не прошли далеко, когда под ними снова начало потрескивать. Сара мгновенно упала на колено, прижимая руку ко льду. Как она и думала, её сразу посетила системная команда. Сара вложила дух в контрольное заклинание и треск прекратился.
    – Я как раз хотел тебе напомнить, – сказал Эд.
    – Одного раза достаточно.
    Сразу за поворотом они обнаружили очередное препятствие. В этот раз дорогу преградила расщелина с трехметровой разницей в высоте в дополнение к ширине пролома.
    Эд озадаченно смерил проблему взглядом.
    – Так, что тут у нас...
    Встав на краю, Сара подняла руки, делая ладонями плавный жест. С их стороны начала расти ледяная лестница с ажурными перилами.
    – Тебе ведь кто-то подсказывает, что надо делать? – поинтересовался Эд.
    – Верно.
    Сара действительно видела подсказку, хоть и так бы догадалась, в чём дело. Идея этой прогулки стала для неё довольно прозрачной.
    – Интересно, что нас заставят делать дальше? Прыгать по платформам? Боюсь, я недостаточно итальянец, и у нас совсем нет грибов...
    Взобравшись по лестнице на следующий пролёт тропы, они обнаружили, что дорога проходит прямо сквозь толщу льда. Тоннель вырубили, или возвели вокруг, так, чтобы пропускать немного света сквозь тонкие ледяные окна с одной стороны. Но с таким освещением, как снаружи, в проходе было совсем темно.
    – Может, нам стоит достать амулеты, – предложил Эд. – Ну знаешь, на всяк...
    Он резко развернулся, едва успев закрыться от прыгнувшей на него тени. Ещё парочка увернулась от снарядов Сары. С другой стороны появилось ещё двое.
    Мобы были странными, не походили ни на что конкретное. Явно хищники – четыре ноги, широкие лапы с острыми когтями. Чем-то похожи на кошачьих, только лишены хвостов. С вытянутыми мордами без видимых глаз или носа. Оскаленные пасти были набиты острыми клыками.
    Вместо шерсти их окутывала подозрительно знакомая тёмная дымка.
    Эд сбросил моба без всякого труда. Тварь сама отскочила в сторону. Вслед отправился метательный нож, но моб даже не пытался увернуться. Нож просто прошёл насквозь, щёлкнув об лёд.
    – Эй, минутку, – удивился Эд, – этот ублюдок что ли...
    Мобы использовали изгнание, чтобы защититься от атак.
    – Не может быть! – резко сказала Сара. – Он же коснулся тебя!
    Не дожидаясь приглашения, мобы атаковали. Сара попыталась перехватить удивительно наивный прямой прыжок первого моба. Но при ударе она ощутила, как посох проходит насквозь без всякого сопротивления. Моб ушёл в Тень и проскочил сквозь неё. В следующую секунду её рванула в сторону системная команда. Она ощутила резкое движение, задевшее волосы на затылке.
    Моб упал на землю и развернулся. На мгновенье она заметила его без покрова Тени.
    – Они... сбрасывают изгнание! – крикнула она.
    – Я знаю!
    Эд резко пригнулся, пропуская моба над собой. Другой подскочил со стороны и вцепился ему в ногу. Эд вскрикнул и заехал твари по голове рукояткой меча. Та взвизгнула и отскочила.
    – Окно слишком маленькое! – зло крикнул Эд. – Даже я не успеваю!
    Твари вновь отошли на расстояние. Было видно, что они меняют состояние со скоростью нажатия на кнопку. А ведь Саре этот трюк удавался только с очень большой растратой духа.
    – Так быстро... – выдохнула она. – Нечестно...
    Внезапно ей пришла в голову идея. Создав клинки, она угрожающе нацелила их на мобов. Те рванулись в атаку, покрывшись дымкой изгнания.
    Сара резко взмахнула рукой, изгоняя свои снаряды в Тень. Клинки стали полупрозрачными, и она вновь взмахнула рукой, оправляя их в полёт.
    Как она и ожидала, клинки слушались. Несколько тварей успели отскочить. Но двоих зацепило.
    Эд настороженно следил за движениями мобов, готовый к нападению. Но, похоже, он их интересовал не слишком.
    Сара ушла в Тень. Твари обрели резкие очертания. Прицелившись в одну подальше, Сара хладнокровно проигнорировала атакующую тварь. Очертания моба размылись – он в прыжке вышел из Тени и проскочил девушку насквозь.
    Тварь подальше застыла, скованная ледяной глыбой. Сара со злорадством сжала кулак, лёд треснул, и тварь опала на землю как тряпка. Второй моб с рыком прыгнул, но, как и прежде, его прыжок оказался смертельно предсказуемым. Короткий выпад сбил тварь в воздухе. Наступив ей на голову, Сара с размаху вогнала ледяной наконечник на посохе ей в грудь.
    Внезапная тяжесть обрушилась Саре на плечи. Оказавшись на земле, она на секунду запаниковала но, быстро сообразив, сняла изгнание.
    Тварь, лишившись опоры, отскочила в сторону и, повернувшись к Саре, начала медленно отступать назад, припадая к земле. Девушка вскинула руку, готовясь снова уйти в Тень.
    Внезапно стрела вонзилась мобу в голову с такой силой, что его отбросило в сторону.
    – Похоже, их способности нестабильны, – спокойно заметил Эд. Он поймал удивленный взгляд Сары и уточнил: – Они иногда становятся реальными без причины. Я просто ждал окно.
    Он подошёл к одному из мобов и несильно пнул труп ногой.
    – Странные твари. Что-то мы о таких не слышали, да?
    – Верно... Не припомню мобов с... Тенью.
    – Так как это работает? Типа, два измерения и...
    – Да, вроде того. Изгнанное в Тень нематериально в нормальном мире, но...
    – ...но материально в Тени, ясно. И наоборот, так?
    – Да. Эд, твоя нога.
    Сара потянулась к сумке, но тот остановил её знаком. Сняв свою сумку, Эд встал на колено и начал бинтовать рану.
    – Думаешь, ты сможешь изгнать меня? – поинтересовался он. – Ну, чтобы...
    – Нет. – Сара покачала головой. – Мне кажется, что двигаться под изгнанием может только маг Тени. И даже так, я думаю, это только со своим изгнанием. Но я могу изгнать свой лёд, так что если появится ещё этих уродов, то, думаю, я справлюсь.
    – А стрелы?
    – Нет. Ты же не сможешь управлять ими силой мысли, так?
    – Точно...
    Эд поднялся и подошёл к Саре.
    – Идём?
    Они ожидали нападения с каждой минутой. Однако до самого конца мобы их так и не потревожили. Но они были рядом. Сара не замечала, но Эд был уверен, что вокруг них что-то двигается.
    Тропа окончилась на самой вершине. Высокие ледяные ворота преградили их путь. И не успел Эд предложить взрывчатку, как они беззвучно открылись.
    Дворец возвели частично из камня, частично изо льда. Архитектура была совершенно не реалистичной. Похоже, это место откровенно создали для красоты, а не для обитания.
    Пройдя сквозь сад ледяных фигур – деревьев, фонтанов и довольно жутких безликих скульптур людей и эльфов – они вошли в здание. Главные ворота открылись, так же как и раньше, беззвучно и сами по себе.
    Они оказались в огромном зале. Пол был каменный, но стены и интерьер состояли сплошь и прозрачного или матового льда.
    Эльфийка ждала их внутри. В это раз во плоти. То есть не странным теневым призраком, а настоящей. Она неподвижно стояла на противоположном конце зала, сама напоминая ледяную статую. Звуки их шагов в полном безмолвии этого ледяного дворца вызывали у Сары дискомфорт. Эду, казалось, было все равно, он крутил головой по сторонам, как турист на экскурсии.
    Когда они подошли поближе, Сара поняла, что эльфийка сильно напоминает Шэдоу, её собственного персонажа. Её кожа была такой же белой, даже ещё светлее. Волосы казались шелковой паутиной. Пальцы были столь же изящными сколь болезненно тонкими. Только глаза были глубокого голубого цвета.
    Она была одета в просторную мантию из какой-то странной светлой серо-голубой блестящей ткани, и перетянутую тонким белым поясом с явно ледяной пряжкой.
    – Много лет прошло с тех пор, как я принимала новую сестру в нашем убежище, – сказала ученица, слегка обернувшись.
    – Ууу, внутренний лор, – с энтузиазмом произнёс Эд и вытянул гильд-лист. – Так, где оно... Чёрт, мод отпал!..
    Метнув на него ледяной, как и всё вокруг, взгляд, эльфийка отвернулась и сделала Саре знак следовать за ней.
    – Это место помогает мне существовать. За определённую цену, разумеется.
    Сара судорожно сглотнула, подавив нервную дрожь.
    – Мне... Мне ведь не придётся остаться здесь? – спросила она, не скрывая опаски.
    – Нет, дитя. Возможно, ты будешь последней, кто увидит этот чертог...
    – Что, ей не положена недвижимость? Это отстой... – разочарованно протянул Эд.
    Эльфийка полностью его проигнорировала. Если бы не тот единственный взгляд, можно было подумать, что она его даже не видит. Следуя за ученицей, они вышли на просторную смотровую площадку с другой стороны комплекса.
    Перед ними предстал огромный кристалл светлого льда удивительного цвета. Он будто неуловимо приливался цветами от светло-зеленоватого до светло-голубого. И как будто светился изнутри. Как будто он сам излучал свет.
    Перед кристаллом находилось большое открытое пространство, окружённое острыми ледяными образованиями.
    – Так-так, – пробормотал Эд. – Это арена для босса, если я хоть что-то понимаю...
    Он был прав. Сара никогда не считала себя большим специалистом в видеоиграх, как и вообще в чём-либо, но это действительно была арена для боя с боссом.
    Почему-то она даже не удивилась. Она чувствовала, что к этому всё идёт.
    Настоящий вопрос был в другом – хочет ли она сражаться или предпочтёт просто отступить?
    – Чтобы стать Девой Тени тебе придётся пройти через ритуал наследования, – спокойно произнесла эльфийка, глядя на кристалл. – Первой Девой была леди Ферра. Госпожа заточила первородную Тень, пожертвовав своим телом.
    Эльфийка протянула руку, будто желая прикоснуться к далёкому кристаллу. Сара с давящим пониманием осознала, что она имеет в виду.
    – Прикоснувшись к ней, ты сможешь взять часть её сил. Частицу Тени и лёд, которым ты сможешь её сковать.
    Ученица искоса посмотрела на Сару тяжёлым взглядом.
    – Каждая из нас становилась тюрьмой для этой жуткой силы. Даже упиваясь своим могуществом, я никогда не забывала...
    Сара ощутила, как её начинает подташнивать. Атмосфера была совершенно невыносимая. Ей пришлось оборвать себя, напомнить, что это просто игра. Разработчик пытается её напугать, вот и всё...
    – Интересно, каковы последствия с точки зрения механики... – вполголоса произнёс Эд в воздух.
    Эльфийка безмолвно его проигнорировала.
    – Нет? Ладно, похоже, с тобой это не пройдёт... – буркнул Эд.
    – Я... должна просто прикоснуться к кристаллу? – ровно произнесла Сара.
    – К сожалению, ты не сможешь приблизиться к нему просто так. – Эльфийка повернулась к ней. – Частицы, которые просочились наружу, не желают возвращаться. Дикая тень бродит вокруг тюрьмы, вырвавшись из под власти госпожи.
    – Ну разумеется... – буркнул Эд.
    – Я должна... убить эту Дикую тень?
    – Уничтожить её тело, – ровно поправила ученица. – Но ты не можешь приблизиться к тюрьме, неся на себе эти метки.
    Эльфийка подняла руку и Сара ощутила зуд вокруг запястий. Опустив рукава, она обнаружила, что её татуировки слега светятся.
    – Они помогут ей сбежать из заточения навсегда. Это недопустимо. Если ты хочешь стать Девой, то тебе придётся сразиться с Тенью вновь став смертной.
    Сара ощутила, как последняя надежда на удачный исход исчезла. Эд был прав, разработчики закрыли достижение за пермасмертью.
    – Твоему спутнику, – эльфийка вдруг указала на Эда, – лучше остаться здесь. Тень непредсказуема. Кто знает, что может случиться, если он вмешается в ваш поединок...
    – Ну разве это не скотство, – с приятной улыбкой произнёс Эд. – Что ты думаешь, милая?
    Сара неуверенно открыла рот, чтобы ответить, но осеклась. Она не знала что сказать.
    Отвернувшись, она посмотрела на кристалл светлого льда. Он возвышался над засыпанной снегом ареной, безмолвно мерцая на фоне серого неба.
    Если она проиграет в бою с неизвестным монстром, то это будет конец. Её персонаж исчезнет, сотрется из игры. Тёмная эльфийка Шэдоу, маг льда и Тени навсегда исчезнет из этого мира. Сара лишится всего, что с таким трудом получила. Она провела в игре сотни часов.
    Она проиграет и всё придётся начинать заново. С самого начала. Как будто ничего и не было.
    Сара вспомнила как с трудом пробиралась сквозь настройки игры и вирт-комплекта. Спешила поскорее войти в Миф. Как она тогда ошиблась...
    Первый день в Мифе был самым большим разочарованием в её жизни.
    – Сара?
    Эд осторожно положил ей руку на плечо.
    – Знаешь, если ты не...
    – Всё нормально, Эдди. – Сара отстранилась и повернулась к ученице: – Я согласна.
    Эльфийка безмолвно отвернулась и взялась за перила. Рядом с ней ограда проломилась, образовав проход, и лавина ледяных кристаллов обрушилась по откосу, оставив после себя лестницу до самой арены внизу.
    Внезапно ощутив системную команду, Сара вскинула руки перед собой. Её метки поднимались из кожи чёрными струйками. Окружив запястья, они вспыхнули как раскалённый металл и испарились.
    – Если что-то случится, то обязательно мне позвони, ладно?
    Сара ощущала удивительное спокойствие. Понимание, что она почти ничего не теряет, освободило её от всех тревог.
    – Ну же, не надо так, – мягко произнёс Эд. – Ты справишься с... этим. Что бы там ни было. Не может же оно быть страшнее чем, я не знаю, гигантский дракон? Или победа либералов...
    Сара тихо рассмеялась и шагнула по лестнице. Её ждало испытание.
    Оказавшись внизу, она осторожно вышла на середину арены. Ничего не происходило, и это было страшнее всего. Не могло же всё это быть нагнетанием атмосферы вхолостую.
    Сара мельком оглянулась на площадку. Две фигурки казались такими маленькими. Она и не догадывалась, что окажется так далеко, хоть спуск и занял несколько минут. Она настолько приблизилась к кристаллу, что решила, будто сначала должна прикоснуться к нему, а уже потом сражаться с Тенью.
    Но это было не так.
    Низкий угрожающий звук, как вой ветра в стальных трубах, раздался за спиной. Сара резко обернулась и с нотками ужаса увидела, как над ледяными остриями окружающими арену перелетает её противник.
    Тварь была здоровенная. Похожая на тех, что напали в переходе, но намного больше. Его туловище было размером с небольшой грузовик, а длинные лапы поднимали над землёй на добрых пять футов. Всё тело покрывала ледяная броня – на плечах и лапах, на спине, на загривке виднелись массивные ледяные пластины.
    Было одно отличие от его мелких собратьев – по бокам хлестал тонкий длинный хвост с ледяными наростами на кончике.
    Сара испуганно застыла.
    В Мифе было полно гигантских мобов, как и в любом другом ММО. Но у реалистичного физического движка имелась одна особенность – убить монстра, просто ударив его достаточное количество раз, было невозможно.
    Чудищ загоняли группами, применяя тактики разной степени изощрённости. Но никогда в одиночку. Даже маги, не ограниченные возможностями своего тела и оружия, не всегда могли потягаться с гигантским типом моба.
    Но Сара была одна. Против гиганта.
    Они с Эдом даже не видели подобных тварей никогда, гиганты попадались исключительно в рейдовых областях и глубине дикоземелья. Единственный случай с натяжкой был, когда Сара с группой встретилась с мобами из свиты босса. Тогда всё кончилось неудачно.
    Монстр дал ей всего пару секунд. Затем резко подобрался и стремительно прыгнул. Среагировав на опасность, Сара рванулась в сторону. Она даже не ощутила системной команды, в ней, видимо, не было нужды.
    Бросок босса оказался не слишком точным. Он гузно приземлился далеко в стороне от Сары и на секунду присел на передние лапы, инерция была велика. Сара сразу поняла, что ей дают окно для атаки, в конце концов, опыт игры у неё уже имелся немалый.
    Ввязываться в рукопашную с этим уродом было самоубийством, особенно для её лёгкого билда. Она создала несколько снарядов и запустила их в бок моба, прощупывая защиту.
    Клинки врезались в ледяную броню, не нанеся особого ущерба. К тому же, ощутив первый удар, босс тут же пригнулся, подставив под область атаки броню. Хоть его броня и закрывала в основном фронт и спину, атаковать бока оказалось не так просто – босс был очень поджарым и довольно узким в профиль.
    Босс резко развернулся и бросился снова. Этот бросок тоже вышел неточным, и Сара увернулась без труда. Она метнула несколько клинков почти не глядя, наведя их на цель в последнее мгновенье. Сара атаковала лапу, в надежде, что сможет замедлить этого монстра.
    К сожалению, клинки попали по льду, вновь не нанеся видимого вреда. Но Сара заметила, что броня расщепилась в месте, где несколько снарядов ударили одновременно.
    Первой фазой было сбить защиту.
    Босс развернулся, но Сара уже создала дюжину ледяных клинков. Это было рискованно, но теперь, когда она знала, что важен ущерб, а не меткость, она решила нанести массивный удар.
    Клинки рванулись в босса одновременно, нестройной стаей. Первые с силой врезались в броню на морде, нижние попали по передним лапам, несколько прошло мимо.
    После нескольких попаданий броня отчётливо хрустнула, и босс резко окутался тёмной дымкой, теряя материальность. Последние клинки прошили его насквозь.
    – Черт!.. Я так и знала...
    Босс сделал рывок в сторону, будто стараясь обойти её. Сара настороженно следила за его движениями, готовясь увернуться в любой момент.
    Она могла бы попытаться атаковать босса и в Тени тоже. Но изгнание, даже с учётом сниженного расхода духа, всё равно быстро её высушит.
    Сара, не спуская с моба глаз, потянулась поясу, где были расходники. И вдруг вспомнила, что они потратили все мгновенные зелья. У неё остались только корни.
    С неба начали падать одинокие снежинки. Подавив отчаяние, Сара быстро сунула в рот один из корней. Это хотя бы даст дополнительный прилив сил.
    Босс сменил тактику. Теперь он старался достать её короткими прыжками, будто огромный кот. Его меткость всё ещё хромала, и Сара быстро приноровилась к его движению.
    К сожалению, каждая её атака уходила в пустоту. Босс будто ощущал её снаряды, мгновенно уходя в Тень. Окна после прыжков не хватало.
    Нужно было рискнуть. Уворачиваясь от очередного броска, Сара рванулась не в сторону от босса, а наоборот, поближе. Жуткая пасть клацнула где-то над головой, Сара оказалась рядом с покрытой льдом лапой.
    Решив, что другого шанса не будет, она атаковала своей фирменной ледяной волной. Лавина клинков ударила босса по морде, задев обе передних лапы.
    Сила была такой, что даже гиганта отбросило назад. Он вслепую полоснул лапой воздух, но Сара, ожидая что-то такое, успела отскочить назад.
    Выровнявшись, босс раскрыл пасть и, глядя прямо на неё, издал знакомый низкий воющий звук. Снег в воздухе пошёл волнами. Девушка ощутила, как у неё вибрируют в теле кости.
    Внезапно из пасти вырвался поток темноты. Скорость была такой, что Сара попросту не успела среагировать. Она ощутила эффект изгнания и на секунду отчаянно запаниковала, понимая что беспомощно застыла на месте. Но затем ощутила, что парализация не полная. Каждое движение стоило усилий, но она могла двигаться.
    Босс рванулся вперёд, застав врасплох. Он явно находился в Тени, а значит, атака ее, скорее всего, убьёт.
    С сухим хладнокровием Сара подняла руки, создавая массивную ледяную стрелу. Снаряд, пущенный в упор, попал боссу прямо в голову, одним ударом сбив половину брони и отчётливо приложив по морде.
    Босс упал на землю, но, судорожно скребанув по заснеженной земле лапами, быстро поднялся и отскочил в сторону. Его очертания размылись. Он вышел из Тени. Сара усилием воли сняла с себя изгнание. Использовать саму себя в качестве цели для магии было непривычно, но это сработало.
    Несмотря на потери духа, восстановление ещё работало. Сара вдруг подумала, что, возможно, сможет справиться. Если она сможет снова заставить его открыться...
    Босс внезапно подобрался, заставив Сару тревожно вздрогнуть. Но вместо прыжка к ней, он вдруг отскочил назад, разрывая дистанцию. Сделав несколько рывков, босс оказался на ограждении арены. Низко пригнувшись, он вдруг изогнул хвост, и Сара удивленно поняла, что он обвивает им большой ледяной кристалл.
    Тварь хлестнула хвостом как кнутом, и осколок отправился в Сару, прочертив полосу в снежной взвеси. Та стремительно рванулась в сторону, но едва не опоздала. Следующий заставил её прыгнуть, не дав подняться.
    Босс метал осколки один за другим, не давая передышки. Сара с ужасом поняла, что если так продолжится, то она попросту вымотается.
    Можно было попытаться создать защиту, но это будет так дорого. Нужно приблизиться...
    Она не рассчитала расстояние и очередной осколок чуть не задел её. Сара неловко отклонилась и оказалась на земле.
    Не успела она подняться, как рядом что-то бухнуло. Сара испуганно посмотрела в сторону и едва успела отклониться от жадно клацнувшей пасти. Босс сделал ещё выпад, целя прямо в неё.
    Сара ударила вслепую простым ледяным потоком. Босс захрустел полной пастью снега, ошеломлённо мотая головой. Поднявшись на ноги, Сара вновь прицелилась ледяной волной.
    Поток полуоформленных ледяных клинков ударил в упор, но босс успел уйти в Тень, пропуская часть атаки сквозь себя.
    Его всё же заметно задело. Брони на морде не осталось совсем, немного осталось на передней правой лапе. Из нескольких ран на голове начал сочиться тёмный туман, чем-то похожий на дымку, окружающую изгнанный предмет, но намного гуще.
    Нужно было его прикончить.
    Стараясь развить успех, Сара рискнула и ушла в Тень следом. Ледяные клинки рванулись в сторону босса. Но он даже не стал уворачиваться, просто вышел из Тени, пропуская их насквозь.
    Сара ощутила досаду, ещё и от того что поняла – можно было изгнать свои клинки не уходя в Тень самой. Она потратила лишний дух и силы оказались на исходе.
    Босс рванулся в сторону, заставив Сару раздражённо застонать. Он снова устроился на ограде. Первый осколок Сара пропустила мимо и приготовилась к следующему броску...
    Но внезапно босс исчез. А в следующую секунду приземлился рядом с ней. Лапа с жуткими когтями оказалась прямо возле её лица.
    Сара хладнокровно двинула рукой и мир лишился красок. Всего на мгновенье. Босс опустил лапу на землю, и в следующий миг его сбила с ног ледяная волна, переворачивая и скрывая под собой как настоящая лавина.
    Сара даже не стала тратиться на создание чётких очертаний клинков. Просто сделала поверхность шипастой.
    Из под обломков поднялось целое облако черного дыма. Босс, скребя лапами, поспешно отполз в сторону и, шатаясь, поднялся. Брони на его теле не осталось. Он явно находился почти при смерти, остался всего один хороший удар в уязвимую точку, пасть, или шею, или...
    Сара похолодела от понимания, что её запас полностью истощён. Она с трудом держалась на ногах из-за отката.
    Босс подобрался и рванулся к ней. Его меткость стала ещё хуже, и это единственное что спасло Сару от мгновенной смерти. С каждым движением босс оставлял за собой чёрный шлейф, который быстро разрывал порывистый ветер.
     К сожалению, Сара не могла его даже ранить, ведь для этого нужно было создать наконечник на посохе.
    Несмотря на предсмертное состояние, босс теперь двигался быстрее всего. Его удары стали размашистыми и неточными, но он атаковал без передышки. Лишённый брони, он явно стал легче, и его перестало заносить от каждого движения.
    Увернувшись от взмаха когтей, Сара пошатнулась. От второго увернуться она не успела. Когти почти коснулись её лица, но она остановила лапу, закрывшись посохом. Ноги отчётливо сдвинулись по снежному настилу.
    Босс отошёл, но Сара знала, что он просто сделает рывок. От которого она, скорее всего, не успеет увернуться.
    Если бы у неё была хоть капля сил, она могла бы пойти на риск, чтобы нанести последний удар, пусть бы её и накрыл откат. Но она даже не ощущала отклика от системы наведения. Магия её покинула.
    Босс рванулся в лобовую. Сара отпрыгнула в сторону, но внезапно что-то ударило её в спину. Она оказалась на земле, кожей ощущая, как босс нависает над ней.
    Она успела перевернуться как раз, чтобы увидеть, как раскрывается длинная пасть, наполненная острыми узкими клыками.
    Сара судорожно сжала посох. Может, она успеет сбить атаку...
    Раскатистый рёв разнёсся над заснеженной пустошью. Ослепительная жёлтая молния ударила в босса с такой силой, что его аж протянуло по земле.
    Эд опустил окутанный жёлтыми разрядами драконий лук и озадаченно всмотрелся сквозь снежный полог.
    – Тебе не стоило вмешиваться, – холодно произнесла эльфийка.
    – А то что, нас лишат ачивки?
    Сара, не веря в своё спасение, поспешно поднялась и оглянулась туда, где была площадка. Даже сквозь снег она видела, как угасло жёлтое пятно вдалеке.
    – Эдди...
    Шорох за спиной заставил её обернуться, наполняя плохим предчувствием. Она оказалась права.
    Босс, даже исходя чёрным дымом как неисправный дизельный мотор, поднялся и с удивительной прытью в несколько прыжков оказался в центре арены.
    Запрокинув голову, он издал жуткий вой. Звук был такой силы, что Сара ощутила, как у неё невольно подгибаются колени.
    Эд удивлённо приподнял брови.
    – Что за чёрт, этот ублюдок не сдох? – Он раздражённо фыркнул. – Дедшот из драконьего лука – и он не сдох. Херня, господа.
    Внезапно в округе, и без того мрачной, стало необъяснимо темнее. Ветер, до того порывистый, начал отчётливо набирать силу. А снег внезапно прекратился, в воздухе остались только острые ледяные крупинки.
    Через ледяную ограду начли прыгать тёмные стремительные силуэты. Сара с ужасом оглянулась. Арену окружали множество меньших тварей Тени.
    – Что за?..
    Эд покачал головой. Его лук уже вернулся в нормальное состояние.
    – Ладно, я понял, что здесь происходит, – с досадой произнёс он. – Ну... нужно хотя бы добить этого урода.
    Он поднял лук и натянул его без стрелы.
    – Прощай, дружок, – тихо пробормотал он и резко скомандовал: – Дракон!
    Его лук вновь обвился жёлтыми разрядами, меняя форму. Но в этот раз древесина будто раскалилась добела.
    Этот раз был последним.
    Когда снова раздался рык трансформации, Сара ощутила замешательство. Эд говорил, что может активировать руну только раз в шестнадцать часов. И она не думала, что он что-то скрыл.
    Второй выстрел ударил боссу в голову. Сара с уколом тошноты заметила, что мобу почти оторвало половину морды. Босса вновь завалило на землю.
    Но он поднялся. Саре пришло в голову, что возможно у неё не было шансов в любом случае.
    В стороне мелькнуло быстрое движение. Сара оглянулась и поняла, что её окружают мелкие твари. Она рванулась к боссу.
    Возможно, если они прикончат главного, то сиквенс просто закончится.
    Хотя гарантии не было, это был единственный шанс.
    Эд снова выстрелил. Дважды. Одно попадание оторвало боссу лапу. Второе вырвало кусок из спины.
    Тварь, наконец, рухнула на землю, не подавая признаков жизни. Тёмный дым собрался над ним большим облаком даже сильный ветер не мог развеять его весь сразу.
    Сара вдруг заметила, что внутри босса что-то сверкает. Его тело стало полупрозрачным и стремительно таяло.
    Внутри него был кристалл. Увитый черными толстыми нитями, будто сливающимися с телом босса. Кристалл такого же льда, как огромна глыба, которая возвышалась над ареной.
    Меньшие твари смыкали кольцо. Некоторые пытались перехватить Сару в прыжке, но промахивались. Она бежала без оглядки, не сводя глаз с кристалла внутри исчезающего монстра.
    Кристалл мягко пульсировал. Сара рванулась к нему, прыгнув прямо сквозь прозрачные останки, и схватила кристалл обеими руками.
    Она пролетела насквозь и рухнула на землю, крепко прижимая кристалл к себе.
    За её спиной раздался оглушительный рев Дикой тени. Испуганно дернувшись, она увидела, что босс, неведомо каким образом держась на трёх лапах, поднялся и теперь стоял, запрокинув морду. Будто глядя в небо.
    Без движения, он медленно растаял в воздухе. Оглянувшись вокруг, Сара поняла, что то же происходит со всеми меньшими тенями.
    Ветер медленно утих. Последние снежинки опали на землю, и небо начало заметно светлеть, хоть всё так же осталось затянуто тучами. Но неестественные сумерки кончились.
    Сара ошарашено покрутила головой. Не верилось, что всё прекратилось. Сердце всё ещё стучало как бешенное, а тишина почти болезненно давила на уши.
    Девушка медленно поднялась на ноги. Она всё ещё прижимала кристалл к себе, обняв его как подушку.
    Тень исчезла с его поверхности, но Сара заметила, что внутри осталось ещё немало тёмных, почти чёрных клочьев. Они медленно двигались внутри, то сливаясь друг с другом, то распадаясь на части.
    Сара ощутила иррациональное желание потрясти кристалл, чтоб посмотреть что получится. Она понятия не имела что с ней не так, это была совершенная глупость! Но почему-то ей так хотелось...
    Поборовшись с дурацким наваждением, Сара всё же сдалась и начала крутить кристалл в руках. Похоже, что частицам Тени действительно было всё равно. Они двигались сами по себе, совершенно нетронутые внешним воздействием.
    За спиной внезапно раздались шаги, заставив Сару испуганно вздрогнуть. Отчаянно покраснев, она снова прижала осколок льда к груди и обернулась. Оставалось надеяться, что её сейчас никто не видел...
    К ней приближались эльфийка и Эд. Лицо парня было в крови, он осторожно промокал потёки бинтами.
    – Эдди! – Сара поспешно шагнула им на встречу. – Что произошло?!.. На вас напали? Ты сильно ранен?
    – Пустяки. Просто... – Эд посмотрел на бинты и поморщился, – ...царапина.
    – Но у тебя всё лицо...
    – Да, смешная история. – Эд кисло улыбнулся. – Если перенапрячь руну, то предмет взрывается... Н-да. Хорошо, что это был не меч, эй?
    – Но, значит твой лук?.. – пробормотала Сара. – О Боже, Эдди, мне так жаль...
    – Да не страшно, купим новый. Давно нужно было сменить на рог ветродемонов.
    – Но ведь... – убито простонала Сара, но Эд прервал её жестом:
    – Лучше давай узнаем, что делать дальше. – Он посмотрел на эльфийку: – Если наш гид соизволит...
    Эльфийка прошла мимо Сары и, полуобернувшись, обронила:
    – Идём. Пришло время твоего посвящения.
    Они подошли к кристаллу. Взяв Сару за руку, ученица подвела её к самому основанию.
    Вблизи лёд казался ещё более удивительным. Он сиял изнутри тёплым приветливым светом.
    – Прикоснись.
    Сара послушно положила левую ладонь на поверхность, другой рукой прижимая к себе кристалл Дикой тени. Лёд оказался совершенно тёплым и таким гладким.
    – Теперь сделай шаг.
    – Что? – Сара удивлённо захлопала глазами.
    – Ты должна войти внутрь.
    – Что? – Эд не скрывал ноток возмущения. – Эй, что здесь происходит? Разве это не должно быть тело Ферры? Если она войдёт внутрь... – Парень демонстративно продёрнул плечами. – Бфех! Кто это придумал, вообще? Шон Гиу8?
    Эльфийка фыркнула.
    – На меня не смотрите. Когда писали сюжет, сиквенс менять было поздно.
    Сара озадаченно свела брови, не понимая, что происходит. Эд сообразил сразу.
    – О, эй! – усмехнулся парень. – Полагаю, пришли принимать достижение? Или это был ваш проект?
    – Боюсь, я не могу этого разглашать, – невозмутимо ответила эльфийка.
    – Неужели? В любом случае, позвольте выразить восхищение. Очень впечатляющая работа.
    – Только что говорил совсем другое. – В голосе «ученицы» звучали ехидные нотки.
    – А, ну... Кроме этого.
    – Эмм... – протянула Сара. – Эдди, что именно...
    – Это администратор, – ответил Эд. – Вы ведь администратор?
    – Не могу сказать. Политика, знаете ли. – Эльфийка обратилась к Саре: – Пожалуйста, поспешите закончить посвящение, мисс. Локация может стать нестабильной в любой момент.
    – А как же синхронизация с общим потоком? – неожиданно сварливо поинтересовался вдруг Эдди.
    – Быстрее чем физический обмен всё равно не будет, а инстансы плохо влияют на глобальную память...
    Повернувшись обратно к поверхности ледяного саркофага, Сара вновь прижала руку ко льду. Внезапно она ощутила, как системная команда подталкивает её сделать шаг. Хоть она и подавила сомнения, Сара всё же не удержалась и зажмурилась, перед тем как шагнуть вперёд.
    Её поглотила волна невесомости. Она будто плыла в воздухе. Сара не могла двинуться или открыть глаза, но это её совершенно не волновало.
    – Ты пришла, чтобы помочь мне?
    Мягкий приветливый голос звучал так ласково.
    – Д... да... – пробормотала Сара.
    – Тогда это тебе...
    Сара ощутила, как её лба коснулось что-то мягкое. Со смущение Сара поняла, что это чьи-то губы.
    Основательница благословила её материнским поцелуем. Тело Сары наполнилось теплом. Она ощутила небывалый прилив лёгкости, чувствовала себя такой расслабленной.
    Лёгкий толчок заставил её шагнуть назад, и Сара поняла, что может открыть глаза. Она стояла перед поверхностью ледяного кристалла.
     В её руках больше ничего не было. Кристалл Дикой тени исчез.
    – Ну? – раздался голос Эда.
    – Это всё, – ответил админ. – Мои поздравления, мисс. Вы первая за столетия – и первая в мире, – добавил он с лёгкой улыбкой, – Дева Тени.
    Сара прислушалась к своим ощущениям.
    Она понятия не имела, как должна отреагировать. Произошло то о чем она, да и большая часть игроков, не могли и мечтать. Она достигла вершины игровой иерархии в Мифе. Её персонаж, Шэдоу, стал уникальным. Больше ни у кого такого не будет. Не на этом сервере, по крайней мере.
    Она нашла то, чего другие никогда уже не получат.
    – Я ничего не чувствую, – озадаченно произнесла Сара.
    – Это нормально, – ответил админ, – вы скоро заметите разницу.
    Эльфийка хлопнула ладонями.
    – Но сейчас вам предстоит покинуть локацию. Скоро здесь всё будет покрыто вечными снегами, и убежище Ледяной Звезды навсегда погрузится в сон. Пока мы не придумаем что-нибудь ещё...
    Админ взмахнул руками, и поверхность под ногами игроков двинулась. Они оказались на ледяной плите, слегка приподнятой над землёй.
    – Эта платформа доставит вас на берег к лодке, оттуда вы вернётесь обратно в основную игру.
    – А что будет, если локация крашнется вместе с нами?
    – Надеюсь, вы никогда не узнаете, – админ ткнул в Эда пальцем, – мы очень гордимся стабильность наших серверов. Хорошей игры!
    Эльфийка растаяла в воздухе, и небо начало резко светлеть. Когда сквозь тучи показались первые проблески голубого, на меченых обрушился густой снегопад.
    Платформа резко рванулась сквозь белую пелену, заставив Сару испуганно пискнуть и схватиться за Эда. Это было скорее от неожиданности, чем от рывка – несмотря на скорость, с которой они неслись сквозь снег, инерции почти не ощущалось.
    Судя по тому, как расплывалась вокруг них снежная завеса, они неслись сквозь метель на огромной скорости. И хоть этого совершенно не чувствовалось, Сара всё равно боязливо держалась за Эда. Он стоял совершенно спокойно, только слегка двигал головой, осматривая окружившую их снежную завесу.
    – Как мы пройдём сквозь замок? – прошептала Сара.
    – Думаю, его уже нет, – спокойно ответил Эд.
    Несколько секунд спустя они вырвались из снежной плены. Сара зажмурилась от ударившего по глазам яркого света. А когда открыла их снова, то не удержалась от испуганного вздоха.
    Ледяная платформа неслась по заснеженному спуску к берегу, где они причалили, лихо подпрыгивая на уступах, как огромный сноуборд.
    Саре хотелось обернуться, но она не рискнула. Казалось, что стоит оторвать взгляд от полоски берега, и они тут же перевернутся.
    Они двигались не снижая скорости. Сара всерьёз заволновалась, что они проскочат мимо и окажутся в воде. Но приблизившись к берегу, платформа встала на месте как влитая, попирая все законы физики.
    – Ухг...
    Сара сошла с платформы на дрожащих ногах. Эд удивлённо приподнял брови.
    – Что такое? Ты же ничего не почувствовала?
    – Да, но... – Сара смущенно отвернулась, – это не значит, что было не страшно.
    – Авв...
    Эд протянул руку, чтобы погладить её по голове. Девушка недовольно увернулась.
     Вершину холма будто накрыло облаком. Снег появлялся прямо из воздуха, плотно укутывая ледяной замок. Сугроб рос на глазах. Если учесть расстояние, то он был просто исполинским.
    – Должен признать, что это было весьма весело, – произнёс Эд, глядя на вершину.
    – Да уж... – протянула Сара и спохватилась: – Боже, Эдди, ты весь в крови...
    – Ничего. – Эд прикоснулся к ранам на щеке и поморщился: – Хотя, может стоит выпить зелье, мази явно не хватает...
    – Мне так жаль, Эдди... – виновато произнесла Сара.
    – Что? О чем ты?
    – Твой лук... Я знаю как он тебе нравился... Прости.
    – Да пустяки. – Эд опустошил флакон. – Зато теперь мы знаем, что бывает, если превысить лимит. Чёрт, над рунами все так трясутся. Наверно, я единственный кто взорвал свою.
    Сара расстроенно закусила губу.
    – Прости... – жалобно повторила она. – Это всё из-за меня... если бы не...
    Эд прервал её, погладив по щеке.
    – Прекрати нести чушь. Мы пришли сюда, чтобы сделать тебя Девой Тени, и я готов был поддержать тебя всем, чем потребуется.
    Сара в сердцах мотнула головой.
    – Но ты не должен был!..
    – Сара, ну что ты вечно так? – с досадой сказал Эд. – Не мог же я позволить тебе погибнуть в непривязанном состоянии.
    – Но... – Сара помедлила, но искренне призналась: – Это было неважно.
    – Как это? – удивился Эд. – Ты бы потеряла своего персонажа, балда. Всё, над чем так долго работала.
    – Я знаю, но... – Сара помедлила, а потом посмотрела Эду в глаза: – Ты бы меня не бросил? Ты бы всё равно остался со мной?
    Эд непонимающе приподнял бровь. Сара вела себя ещё более странно, чем обычно.
    – Разумеется, – медленно произнёс он. – С чего бы мне тебя бросать? Создалась бы заново и...
    – Тогда зачем? – тоскливо спросила Сара. – Ведь твой лук мы уже не вернём.
    – Какая разница. Зато теперь у тебя есть уникальный персонаж. Это стоит всех моих луков, разве нет?
    Сара ощутила, как внутри неё что-то надломилось. Она посмотрела на Эда, ощущая как в горле возник острый ком.
    – Только подумай, что ты сможешь...
    – Но это не важно! – в сердцах воскликнула она. – Меня... меня не волнует игра, Эдди! Я волнуюсь о тебе!
    Перед глазами всё поплыло. Не дав Эду времени даже чтобы удивиться, откуда эти слёзы, Сара отчаянно обхватила его руками, уткнувшись лицом в грудь. Чёрный посох со стуком упал на шершавый лёд.
    – Мне так жаль, Эдди... – произнесла она, задыхаясь. – Я знаю, я виновата... это всё моя вина... но я не могу. Мне так страшно... я знаю, что ты хочешь со мной встретиться, но я не могу... я не хочу, чтобы ты меня бросил! Мне так страшно, когда я думаю об этом.
    Сара на секунду замолкла и неожиданно ровно сказала:
    – От одной мысли, что мы расстанемся, меня тошнит от ужаса. – Она судорожно сжала кулаки, комкая его куртку. – Пожалуйста, прости меня. Прости, что я отталкивала тебя. Пожалуйста... мне просто нужно немного времени. Пожалуйста... я люблю тебя...
    Она обессиленно умолкла. Слёзы текли по щекам горячим потоком, вовсе не собираясь иссякать. Сара старалась сдержать судорожные всхлипы, чтобы не зареветь в голос.
    Вдруг она ощутила, как Эд обнял её в ответ и ласково погладил по спине. Сжав девушку покрепче, он поцеловал её в висок.
    – Я знаю, – спокойно произнёс Эд. – Я тоже тебя люблю.
    Сара испуганно замерла. Она надеялась, что Эдди отнесётся с пониманием. Он всегда был таким хорошим и заботливым...
    Но теперь он сказал, что любит её.
    Мысли Сары на время остановились. Эд ласково гладил её длинные волосы.
    – Не нужно извиняться. Я понимаю, ты... особенная. Я могу подождать.
    Сара отстранилась и посмотрела ему в глаза.
    – Правда?.. – выдавила она, всё ещё не в состоянии поверить в происходящее.
    – Конечно, глупая. – Эд вытер ей щеки ладонью. – Я давно понял, что ты не из тех, кто рвётся вперёд. Я человек терпеливый, я верю, что рано или поздно ты наберёшься сил.
    Сара смущённо потупилась.
    Паника отступила, и теперь в теле нарастало незнакомое чувство лёгкости.
    – Ты... ты и вправду... – Сара сгорала от смущения, – лю... любишь?..
    – И почему тебе всё нужно повторять? – с усмешкой произнёс Эд, заставив девушку отчаянно вспыхнуть. – Хочешь услышать снова?
    Сара запрокинула голову, прижимаясь к нему плотнее. В висках отчётливо застучало, всё тело ломило от непонятной истомы.
    – Хочу... – прошептала она.
    – Я тебя люблю.
    Лицо Эда было так близко. Сара ощутила, как его руки скользнули по спине, прижимая её покрепче.
    Она потянулась к нему, невольно сжимая объятья.
    – Тогда...
    Целоваться оказалось куда приятнее, чем она фантазировала. Эд старался быть осторожным, но когда первые впечатления притупились, Саре этого показалось недостаточно.
    Она остановилась только когда поняла, что начинает задыхаться.
    – Хуф...
    Девушка снова уткнулась Эду в грудь, переводя дыхание.
    – Сара... – вдруг вкрадчиво произнёс он. – Что ты делаешь?
    – Что?.. – Сара отчаянно покраснела. – Прости... я не...это мой первый раз, и...
    – Я не об этом, – ровно ответил Эдди.
    Отстранившись, он посмотрел вниз. Сара с удивлением сделала то же.
    – Гхии!.. Чтоэто?!
    Их обоих до пояса покрывал толстый слой льда, будто они вмёрзли в айсберг. Вокруг вилась белёсая дымка.
    – Я не... Это я сделала?
    – Похоже, нам нужно будет поработать с твоими новым способностями.
    – Простиии...
    
    
    
    
    
    
    
    

    
    
    1Дедшот - от анг. "dead shot"; в данном случае - смертельный выстрел.
    [назад]
    
    
     2Сиквенс - от анг. "sequence" (последовательность); предопределенная серия игровых событий, обычно активируется игроком, случайно или намеренно.
    [назад]
    
    
    3GreenLeaf - анг. "зелёный лист".
    [назад]
    
    
    4Хаи, лоу - от анг. "high, low" (высокие, низкие); в данном случае - игроки высоких и низких уровней.
    [назад]
    
    
    5Белая башня - от анг. "ivory tower" (башня слоновой кости); фразеологизм обозначающий в английском языке высшее общество, элиту.
    [назад]
    
    
    6Реалм - от анг. "realm" (область, королевство); отдельный игровой мир; обычно используется для обозначения конкретного игрового пространства если несколько находятся на одном сервере.
    [назад]
    
    
    7Адам Рук - американский комик и режиссёр. Получил известность благодаря ряду молодёжных комедий с социальным уклоном, из-за нескольких неудачных проектов подряд потерял доверие зрителей и критиков.
    [назад]
    
    
    8Шон Гиу - француз американского происхождения, независимый кинорежиссёр. Отличается склонностью к сюрреалистичным эффектам и провокационным содержанием своих сценариев.
    [назад]
    
    
    
    
    
    
    
    
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"