Вербовой Александр: другие произведения.

Бродяга

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс Наследница на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
Оценка: 4.41*98  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Книга выложена полностью. Чем для землянина обернется иммунитет к заклинаниям в магическом мире - проклятьем или даром? Сумеет ли он воспользоваться подобным уникальным преимуществом, не став игрушкой в чужих руках? Весьма не просто сохранить свободу, когда ты помимо воли оказываешься втянут в борьбу мощнейших политических сил огромного континента. Запомните! Путешествия между мирами не случайны. Многое совсем не то, чем кажется на первый взгляд. Про сдавшихся в начале пути потомки не слагают легенд.


   Посвящается моей жене, замечания которой повлияли на некоторые перепетии сюжета. Спасибо за помощь и терпение.

  

У личности всегда есть этическая основа, которая не может быть пересмотрена из-за изменений внешних условий.

Сергей Бережной

  

Сон совести рождает чудовищ.

Перефраз

  
   * * *
   "Проклятый старикашка, проклятое подсознание!" - злость из-за собственной глупой наивности, а также страх за друзей, оставшихся во власти темного колдуна, мешали спокойно соображать. - "Что там бормотала эта хитрая тварь напоследок? Мир бога зла? Что еще за бог? Он же раньше называл другого бога? Было ли хоть что-то в его словах правдой? И что сейчас происходит с остальными? Смогут ли они продержаться до моего возвращения? Надо выяснить, где я и срочно искать способ вернуться. Надеюсь, что это вообще возможно".
   Постаравшись отбросить отчаянно скачущие мысли, я быстро осмотрелся. Окружающая обстановка не производила какого-то особого впечатления и уж тем более не напоминала небесные чертоги. Да и на адские котлы не очень похоже. Однако, разглядев детали, я даже несколько растерялся.
   "Неужели меня все-таки забросило обратно на Землю? Или правильнее сказать вернуло?" - мелькнула шальная мысль. - "Неплохо, но не ценой же жизней друзей!"
   Комнатушка, в которой я оказался, была совсем небольшой. Стол и два не одинаковых, потертых стула составляли почти всю обстановку. Свободного пространства почти не было. Унылое впечатление отлично дополняли голые светло-желтые стены и зелень листвы за грязным окном.
   "А этаж-то далеко не первый. Может это какая-то кухня? А что, кухня бога зла, на которой готовят души заблудившихся грешников. Вот только ни плиты, ни чего-то похожего не видно. Больше всего напоминает слепок какой-то комнатушки из детства, когда доводилось гостить у всяких разных родственников и знакомых".
   Внезапно я заметил, сидящего за столом мальчишку, и даже вздрогнул от неожиданности.
   "Ведь только что комната была пустой! Я бы не смог его не заметить. Хотя, все-таки, не заметил же".
   Пока я ошарашено пялился на первого и пока что единственного, встреченного мною, живого человека в этом странном месте, тот абсолютно невозмутимо сделал пару глотков из маленькой чашки. Знакомый запах не оставлял сомнения, что это кофе. Земной кофе.
   "Как я мог его не заметить? Какая-то магия? И почему она на меня действует? Потому что это мир бога или опять мое подсознание так решило? Однозначно, у меня с восприятием происходят какие-то странные вещи. Надо сосредоточиться и быть предельно осторожным".
   Навязчивый кофейный аромат витал повсюду. Мальчик взял печенье с тарелки перед собой и макнул его в янтарную вязкую жидкость, напоминающую мед. Весь стол был завален ворохом бумаг. Даже тарелка стояла прямо на них. Единственное, что было сложено более-менее аккуратно, это высокая стопка книг.
   "Что-то слишком убогое убранство у этой, с позволения сказать, обители бога. Бога зла. И беспорядка, по-видимому".
   Серый, с тигриными разводами, кот сверкнул презрительным взглядом в мою сторону и вновь равнодушно уставился на аквариум с красными рыбками. Весь его вид говорил, что он всерьез и надолго устроился на коленях у мальчишки, и никакие незваные гости не нарушат его кошачьего спокойствия.
   "Мне бы сейчас его невозмутимость. Но надо, как можно быстрее, возвращаться, пока проклятый колдун не натворил дел. А с какой ненавистью он смотрел на меня! Почему? Когда я успел так перейти ему дорожку? И когда закончатся все эти загадки? Вот ведь гадство. Еще это дурацкое подсознание".
   Немного успокоившись, я понял, что первое впечатление было обманчивым. Я не вернулся на Землю. Меня сбил с толку контраст этой комнаты со всем, виденным за последние полгода. Бараки в крепости храмовников. Зарешеченные каменные мешки в тюремных подземельях, которых я успел повидать с лихвой. А еще череда маленьких комнатушек с земляным полом в попутных деревнях и таких же номеров в придорожных постоялых дворах. Еще изредка гостиницы потрясали внезапной роскошью. Эта же комната все больше напоминала мне квартиру в тесной земной высотке, сжатую со всех сторон такими же унылыми коробочками из кирпича и бетона.
   Когда первая растерянность, вызванная этим контрастом, прошла, я внимательнее взглянул на мальчишку, сидящего за столом.
   "На бога, вообще-то, не очень похож. Скорее уж служка или секретарь. Бывают у богов секретари? Хотя и комнатка эта на хоромы не тянет. Какой-то сплошной обман. Ширма. И почему он молчит? С другой стороны, а куда ему спешить? Вот я - да, теряю время".
   Тем временем парнишка продолжал играть в молчанку. Он откинулся на спинку стула и с каким-то странно детским беззащитным видом смотрел на меня. Его выражение лица можно было принять за испуг или даже отчаяние, но поза была уж слишком раскованная или даже вальяжная. Да и усталый взгляд хозяина комнаты, выбивал из колеи и путал все впечатление. Опять контрасты и несуразности.
   "Что за игры? Или у них тут боги зла именно такие? Хотя я и с земными богами не особо-то лично знаком. Надо действовать, время не ждет!"
   - Послушай, куда это я попал? - сказал я как можно дружелюбней, не зная, как лучше обратится к мальчишке. Ну не на "вы" же, в самом деле.
   - А куда бы вам хотелось попасть, сударь? - легкая улыбка скользнула по лицу пацаненка.
   - Малыш, к чему эти игры в вопросы? Мне сейчас не до них. Один вот уже пошутил со мной, отправив сюда, и теперь даже я не знаю, чем это для него кончится. Скажи-ка мне лучше, где здесь выход, и я избавлю тебя и твоего кота от своего присутствия. Поверь, если там погибнут мои друзья, то мало не покажется никому.
   - А какой бы выход вы предпочли, сударь? - продолжал ерничать мальчишка, почти полностью игнорируя мои слова. Кот на его коленях, по-прежнему, невозмутимо разглядывал рыб.
   "Что делать абсолютно неясно. Типичный заморыш-вундеркинд, скучающий от безделья", - мелькнула мысль, - "Куда же меня все-таки занесло? И если это, и правда, бог, то что, теперь мне передать ему привет? Как можно заставить бога или его секретаря отправить меня обратно? Как вообще разговаривать с богами?"
   - Парень, я спешу. Мне нужно вернуться туда, откуда пришел, - процедил я, всем видом стараясь показать, с каким трудом себя сдерживаю, и как повезет этому заморышу, когда я покину его божественные пенаты. Но, судя по всему, избавляться от моей компании, пока не входило в планы самоуверенного мальчишки.
   - Зачем же вы явились оттуда сюда, сударь, раз вам надо было туда? Не проще ли было вам оставаться на месте? - удивленно спросил пацан, невинно подняв брови и даже приоткрыв рот, изображая неимоверное удивление подобной бессмыслицей.
   "Переигрывает, гаденыш. Сейчас он у меня допрыгается!" - я все больше злился из-за абсурдности ситуации и уже начал набирать воздух, чтобы наорать на пацана. Но он мне не дал такой возможности.
   - К тому же вернуть вас обратно не в моих силах, сударь, - скороговоркой выпалил парнишка, словно прочитав мои мысли. А может у меня от ярости потемнели глаза. А уж руку на эфес одного из клинков я положил преднамеренно и демонстративно.
   - Это я и без тебя знаю, что не в твоих силах. И здесь я вовсе не потому, что меня кто-то спрашивал. Ты мне просто скажи, где я нахожусь, и кто здесь еще есть. Посообразительней тебя, желательно! У меня друзья в смертельной опасности! - мое раздражение вырвалось наружу.
   Нервы из-за собственной беспомощности были на пределе, а ситуация все больше затягивалась и выхода из нее не было видно. Но больше всего я был поражен собственной непонятной вспыльчивостью и явным испугом "вундеркинда". Не исключено, что опять наигранным. Обстановка как-то странно влияла на меня и это не добавляло уверенности и спокойствия.
   "Нельзя забывать, где я. Еще неизвестно, у кого из нас больше поводов для самоуверенности. Хотя почему не известно? У меня их попросту нет! Спокойствие, только спокойствие. Почему меня так и тянет на агрессию? Возможно, я под гипнозом? Не прост этот пацан, ох не прост".
   - А где бы вы... - снова начал мелкий наглец и осекся. Задумчиво смерив меня взглядом, он начал вновь, явно в непривычной для себя манере, - Вы находитесь во владениях бога зла, сударь.
   - Неужели? А ты, стало быть, его секретарь?
   - А зачем вам его секретарь, сударь?
   У меня вырвался сдавленный стон.
   "Как же он меня задолбал!"
   - Малыш, ты меня здорово утомил. Ничего если я тебя придушу? - процедил я сквозь зубы.
   - Сударь, давайте представимся. Я бог зла. Меня зовут Сна. Это если не добавлять всяких-прочих глупых титулов. С кем имею честь, сударь?
   Не выдержав, я расхохотался.
   - Ну, парень, тебе действительно удалось рассмешить меня. Как говорится: "Кто хочет тот добьется". Но может тогда... - теперь уже осекся я.
   В мальчишке происходили какие-то неуловимые для глаз перемены. Казалось, что всего лишь меняется выражение лица, однако это продолжалось снова и снова, и итог был поразительный. Словно махровое полотенце в твоих руках превратилось в холодного, скользкого гада. Воспоминание о ползучих тварях заставило меня всего передернуться от отвращения.
   "Да что же происходит? Такое ощущение, что сплю. Не контролирую себя совсем. Хохот был, теперь еще осталось разрыдаться? Расклеился, как мальчишка. И взгляд сложно сфокусировать. На периферии зрения какое-то сплошное мельтешение. Он мне в голову пытается залезть, что ли?"
   Этот другой, явившийся на смену предыдущему, не был страшен. Страшна была сама внезапная смена облика. Или это из-за проблем со зрением? Я почувствовал, что нахожусь в одной комнате с чем-то непонятным, могущественным и не исключено, что враждебным. Бывший мальчишка словно повзрослел, его губы исказила презрительная усмешка. Я заметил, что даже кожа на лице незнакомца стала смуглее, а черты гораздо резче.
   "Видимо, это все-таки не секретарь", - с каким-то отстраненным сарказмом подумалось мне.
   - Ты зачем пришел? - грубо спросил изменившийся "вундеркинд".
   Неприятный спазм сжал в кулак похолодевшие внутренности. Однако знакомое ощущение бегущих по телу мурашек напомнило, что и у меня есть козыри в рукаве. Но чувство, что в этой комнате я один на один с чем-то опасным, неудержимо нарастало. И становилось все страшней.
   Тем временем у меня в одно мгновение странным образом задубели все мышцы. До ломоты в суставах. Внезапно по сознанию резанули детали, еще минуту назад казавшиеся незначительными. Стало очевидным, например, что у комнаты нет дверей. Нервы, и без того взвинченные до предела, из-за страха за оставшихся без защиты друзей, сейчас, казалось, загудели от напряжения. Или это кровь шумит в ушах? Незаметная тихая музыка зазвучала громче, въедаясь в мозг, все больше напоминая набат, заглушаемый песнями сирен. Пасмурный свет из окна стал казаться зловещим и приобрел багровый оттенок. А может это просто закат?
   Ужас. Это называется ужас. Он ворвался в сознание и стал разбегаться холодными ручейками по всему телу.
   "Да что же со мной происходит. Снова мурашки по всему телу. Пытается до меня добраться, бог недоделанный. А моих сейчас там колдун добивает!"
   Я ощутил, что полностью скован. Воздух вокруг превратился в камень. Кот с откровенным презрением смотрел на меня в упор. Его вертикальные зрачки то сужались, то расширялись.
   "Вранье, будто бы люди не верят в собственную смерть" - мелькнула мысль. Похоже, у меня задрожали губы. Это заставило встряхнуться. Вернулась ярость. - "Что за бред. Опять проклятое подсознание? Почему это странное окаменение на меня вообще действует?! Неужели я сам этого хочу?"
   Страх отступил так же внезапно, но губы продолжали предательски дергаться. Ненавидя себя за эту минутную слабость, я попытался собраться с мыслями. Очень хотелось сказать хоть что-то, чтобы сбросить этот странный морок и, заодно, перебить противный вкус ужаса во рту. Или это кровь?
   "Не хватало еще зубами начать стучать. Смерть. Какая разница. Я столько раз уже ходил с ней в обнимку. А ведь сейчас смерть друзей для меня, пожалуй, пострашнее моей собственной. Выходит, что я их привел на погибель".
   - Никогда не думал, что зло это всего лишь смерть, - с трудом выдавил я из себя.
   - Ты всегда от страха становишься философом, или это просто истерика? - презрительно спросил Сна.
   - Ты не убьешь меня. Иначе, зачем весь этот спектакль? - сам себе противореча, выпалил я.
   - Ненадолго же тебя хватило. Ты первый человек, душу которого мне удалось разбудить лишь на краткий миг.
   Оковы, сковывающие тело, внезапно исчезли. Кот вновь равнодушно уставился на своих рыб.
   - Смертельный ужас ты называешь пробуждением души? - иронично уточнил я, все больше приходя в себя. - И мне кажется, что он был внушен тобою.
   "Похоже, этот бог сам не знает, что со мной делать и несет какую-то стандартную чушь. Как заставить его вернуть меня обратно? Запугать точно не выйдет. У него это лучше выходит".
   - Не будем об этом, - внезапно сменил тему Сна, укрепив меня в мыслях, что он и сам растерян. - Итак, ты пришел, чтобы уничтожить зло в его логове. В самой основе так сказать. Под корень. Ты обнаружил, что немного задолжал добру, и решил разом расплатиться. Легкий путь - уничтожить зло, заставив бога зла не нести людям зло? Уничтожив самого бога зла, не так ли? Быстрый и привычный для тебя путь убийства. Но ты же даже не знаешь, что такое зло... Что-то многовато зла в моих словах, не находишь? - внезапно запнувшись, шутливо закончил Сна и рассмеялся.
   "Почему уничтожить? Это какие-то стандартные фразы для визитеров? С чего он взял, что я хочу или, тем более, могу его убить? Я не вписался в алгоритм? С другой стороны, я, и правда, немало задолжал добру за последнее время. Но сейчас, я должен побыстрее вернуться, чтобы этот долг не стал вовсе уж неподъемным. И если этот Сна станет моим должником, то ему это не понравится! Но что же делать? Наверно, надо дать вундеркинду выговориться. Выполнить заложенную программу".
   - Просвети меня неразумного, мудрый Сна, - хотя у меня и не было желания поддерживать его шуточки, но постоянно талдычить "верни меня назад", судя по всему, делу не поможет.
   - Ты думаешь, я бог зла? Нет. Это выдумки смертных, которые боятся, но не знают меня. Я бог абсолютного зла. Как говорил один мудрец: "Нет зла, есть искажённое добро". Он счастливец - он никогда не задумывался обо мне. Ведь я не зло. Никто не назовет меня злым, но разве я добрый? Я - то, что при встрече добра со своим вековечным врагом бессилием, превращает всю эту гремучую смесь во зло. Без разбора. А ведь все это постоянные спутники людей, не так ли?
   "Да наш преподаватель по вышке понятнее говорит! Не так уж много бессилия было в моей жизни последние полгода", - подумалось мне. - "Ты, дружок, не по адресу речи читаешь".
   Но Сна, все так же невозмутимо, продолжал вещать.
   - В тебе достаточно бессилия, чтобы все твое добро превратилось в самое настоящее зло. И я помогу тебе в этом. Сна - это то, что может оправдать любое зло, глядя на него глазами добра. Как бы добра. Это Сна делает из добра зло. Ты пришел уничтожить абсолютное зло? Зачем же далеко ходить? Тебе достаточно совершить самоубийство и ты добьешься своего.
   Сна разразился жутким хохотом. Это был еще один неожиданный и неуловимый переход. Иррациональный, необъяснимый страх вновь холодком пробежал по телу, но я уже понял, что это всего лишь часть какого-то полубезумного представления.
   "Лучше воображать себя зрителем в театре, чем мухой в янтаре. Но как он умудряется действовать на мое сознание? Или его слова действительно вызывают у меня такие эмоции? Бред. Я даже не вижу в них особого смысла! Говорит сплошными загадками, сфинкс недоделанный. Однако надо постараться все запомнить. Раз уж удостоился чести пообщаться с богом".
   - Если ты, действительно, абсолютное зло, зачем тогда пытаешься уничтожить во мне самого себя? Зачем рассказываешь все это?
   - Неужели ты думаешь, что, мой рассказ о Сна, что-то в тебе изменит? Не думал, что ты настолько наивен. Ты же и раньше знал обо мне, но вот я стою и смотрю на тебя, как в зеркало. Не ври, что не слышал обо мне и не знаешь, что такое равнодушие. Оно порождает больше зла, чем само зло, но люди делают вид, что не понимают этого.
   Внезапно реальность потекла грязными потоками. В последний миг я понял, почему лицо Сна вызывало во мне странную оторопь.
   Как в зеркало...
   Зеркало.
   Волна облегчения смешанного с тревогой накатила на меня.
   "Ну, наконец-то у него закончился завод. Выговорился. Выходит, Сна - бог равнодушия? Главное, что все позади. Только бы он вернул меня к нашим, а не на Землю", - мелькнула напоследок мысль и меня затянуло в серый колодец.
  
  

Часть первая. Наивный пилигрим.

  

В диалоге с жизнью важен не её вопрос, а наш ответ.

Марина Цветаева

  
   Парень неспокойно ворочался во сне. Блестящие капельки росы и утренний ветерок заставляли поеживаться его обнаженное, покрытое гусиной кожей тело. То и дело по нему пробегала судорожная дрожь. Но вот веки юноши задрожали, и он открыл глаза.
   Было ему около семнадцати или восемнадцати лет. Несмотря на не совсем атлетическое, на первый взгляд, телосложение, парень вовсе не выглядел слабым. Черные, коротко остриженные волосы, были взъерошены, и в них поблескивала роса. Скуластое лицо говорило, то ли о силе воли, то ли о пристрастии к жевательной резинке. Нос с горбинкой был слегка кривоват. Тонкие губы посинели от холода. Обычное лицо обычного парня. Продрогшего до самых костей.
   Юношу звали Сергей. Хотя, в кругу друзей, он предпочитал кличку Серый. Подобное пробуждение было для него большим сюрпризом. Резко сев, он принялся ошарашено вертеть головой, оглядываясь по сторонам. Парень не мог понять, где он, и что с ним случилось.
   А удивляться было чему. Он неизвестно как оказался посреди лесной поляны, со всех сторон окруженной чащобой. И что самое удивительное, поблизости не было никаких признаков их вечерней гулянки: ни костра, ни сумок, ни клеенки с остатками ужина, ни самой палатки в конце то концов. Ковер травы, покрывающий поляну, выглядел абсолютно нетронутым. Только кое-где его разбавляли заросли то ли кустов, то ли высоких сорняков.
   Прошлым вечером они с друзьями разбили на берегу реки лагерь, перекусили и сразу принялись за рыбную ловлю.
   Серый никогда не был фанатом рыбалки. Отец не рыбачил от слова совсем. Для Серого все эти узлы, прикормки, наживки и прочие снасти и страсти были высшей математикой. Хотя нет, вышка была, порою, даже более понятной. Правда, и свою настоящую страсть - огородничество, отец ему привить тоже так и не смог. Постоянное закапывание и выкапывание картошки, с ритуалом выбора сорта для посадки каждой весной по признаку "в прошлом году хорошо уродилась", его откровенно бесило. Конечно, приходилось помогать родителям, но отклика этот подсобный агропромышленный комплекс в душе у парня не вызывал. А вот природу он любил, потому с удовольствием ходил на реку с друзьями за компанию. Пока тепло.
   Серый точно помнил, что когда стемнело, и следить за поплавком стало трудно, он завернулся в одеяло и завалился спать прямо на берегу, а друзья продолжали рыбачить - начиналась ночная поклевка.
   "И где теперь река? И моя одежда? Я же только пиво вчера пил", - изумленно пытался осознать происходящее парень.
   Он вновь огляделся вокруг, в надежде увидеть хотя бы следы того, как он тут очутился, но вокруг по-прежнему только покачивалась трава, да шумел птичьим гамом недалекий лес. Но вот озадаченное выражение на его лице сменилось пониманием, и он, вскочил на ноги.
   - Ну, гаврики, я вам устрою! - заорал он на всю округу.
   "Это, конечно, оригинально и со стороны даже смешно, но если бы эти шутники оставили мне хотя бы трусы, то я бы повеселиться вместе с ними. Но чтобы голышом затащить неизвестно куда - это уже перебор! Хорошо хоть зубной пастой не вымазали, как индейца", - думал парень, вертя по сторонам головой.
   В то же время Серый понимал, что участвуй он в подобном розыгрыше, сам бы ничего не позволил оставить на жертве. Улыбка скользнула по его лицу, стряхивая росу и зябко поеживаясь, он направился к ближайшим кустам, чтобы соорудить какое-нибудь подобие набедренной повязки.
   "С Бобра станется снять мои метания по поляне на видео и выложить в инет. Стать звездой ютуба что-то не очень хочется. Однако крепко же я сплю. Никогда бы не подумал. Ничего не почувствовать, пока меня тащили сюда, надо уметь! Вот заразы".
   Кое-как пристроив на бедра пару непонятных лопухов, Серый начал оглядываться в поисках дороги к лагерю.
   "Будем рассуждать логически. Далеко они меня не перетащили. Небось, наблюдают сейчас за мной из кустов и качаются со смеху. Ну, ничего, я им тоже устрою, когда вернусь в лагерь. Река была с южной стороны, значит туда и надо идти. Не тащили же они меня ночью через реку вплавь! Без лодки", - пытаясь сориентироваться, юноша завертел головой в поисках востока.
   Сперва он подумал, что с солнцем творится что-то непонятное: красное и раздувшееся светило на треть выглядывало из-за черных верхушек деревьев. В окружении багровых облаков над горизонтом величественно поднималось... что? Серый сразу понял, что это не Солнце.
   - Как же так? - растеряно пробормотал он. - Откуда? Так не бывает. Не бывает такого большого Солнца!!! - жуткий холодок пробежал по спине парня, заставив его еще сильнее задрожать от озноба. В животе образовалась сосущая пустота. Сердце юноши сорвалось и полетело в темную пропасть. Из горла вырвался сдавленный возглас. Дикий ужас заколыхался в глазах, не давая дышать и заливая слабостью все тело. Даже в глазах потемнело.
   - Нет! Не может быть. Не надо, нет... - он застонал, опустился на землю и спрятал лицо в ладонях. - Мама, как же... - бессвязно бормотал он.
   Путаные мысли роились в голове, а тело сжалось в маленький комочек. Только ветерок перебирал ветки кустарника и пускал по траве легкие волны, а над всем этим радостно звучало птичье пение.
   Серый вспомнил, как когда-то в детстве заблудился в парке. Все за него жутко испугались. А он вышел сам и вывел какую-то девчонку, став чуть ли не героем семейных легенд. Тогда было почти не страшно, он точно помнил. А сейчас просто неимоверно жутко. Невыносимо. Хуже, чем оказаться на луне - оттуда хотя бы Земля видна. Один. Один на весь чужой мир!
   "Как отсюда выбраться? Как выбраться с другой планеты!!? Как я сюда вообще попал? Просто заснул. Может это сон? И как же мама? Никто не будет знать, что со мной. Пропал у реки. Они будут переживать... Думать, что со мной случилось. Понапридумывают себе всяких ужасов. Хотя кто сказал, что на самом деле со мной все в порядке? Разве это в порядке?! Как долго я смогу выжить в этом лесу?" - его все больше захлестывала волна тоски и отчаяния. - "Отец окончательно поседеет".
   - Нет выхода, нет... - срывалось с его губ бессвязное бормотание.
   Наконец парень опустил руки и вновь огляделся вокруг. Непреодолимая тяжесть легла на сердце. Все выглядело теперь совсем иначе. Если над головой не Солнце, то под ногами не Земля, а чужой и неизвестный мир, из которого нет возврата. Это хуже, чем необитаемый остров. Там хотя бы есть надежда, что тебя спасут. Приплывет корабль. А здесь? Прилетит? Кто?! На чем? Через сколько тысяч лет?
   - Занесло же меня сюда как-то. Должен быть выход, - смутное ощущение кошмарного сна не покидало Серого. Он даже ущипнул себя, хотя считал это абсолютной глупостью. Не помогло.
   Парень любил цивилизацию со всеми её удобствами и возможностями. А кто не любит чистую воду из крана и электрический свет? Если он и мечтал стать первопроходцем, то обязательно с комфортом и в как можно большей компании. Все отчаянней хотелось домой. Невозможность немедленно вернуться и прекратить это наваждение, все сильней угнетала и повергала в отчаяние. Надо было что-то делать. Сидеть на месте становилось все невыносимее.
   Поднявшись на ноги, Серый, сломя голову, бросился в чащу леса, сам не понимая, что бежит от своего страха. Очень многие пытались убежать от себя, но мало кто преуспел. У него все было еще впереди. И он бежал.
   Прорываясь между зарослями кустарника, парень оцарапал лицо и руки, но даже не заметил этого и не замедлил бег. Он ломился напролом, теряя силы на борьбу с колючками, которые было бы гораздо легче обойти. Ему хотелось прорываться и ломать, ему нужен был хоть какой-то результат усилий.
   Но постепенно безнадежность уступила место стремлению жить. Мысли начали проясняться. Легче не стало, но парень хотя бы стал воспринимать окружающее. Метаться по лесу - полная глупость. Надо как-то из него выбираться.
   Пот жег исцарапанные плечи и грудь, сбитые и исколотые сучьями ноги отдавали тупой болью. Серый перешел на ходьбу. Мысли о родителях ледяными ручейками холодили сердце.
   "Ребята вернутся, а меня нет", - с ужасом думал он. - "Мама, она же не выдержит. Ну почему-у-у? Гадство!"
   Стон сорвался с его дрожащих губ. Светлые дорожки слёз прочертили покрытые грязью щеки. Шмыгнув носом, он размазал их по лицу.
   Пробираясь между корнями поваленных деревьев и цепким кустарником, он вскоре разбил в кровь пальцы ног. Колючие ветки больно царапались, и все тело его покрылось ссадинами. От едких укусов мошкары кое-где выскочили настоящие волдыри. Жажда и духота туманили сознание, но от этого становилось даже легче: отступали мучительные мысли о родителях и доме. Серый исступленно продирался вперед, все чаще спотыкаясь и падая. Так продолжалось несколько часов. Парень не замечал хода времени, его сознание почти ничего вокруг не воспринимало.
   Неожиданно Серый словно бы споткнулся об невидимую преграду. В его глазах, вместе с разом вспыхнувшей надеждой, проснулись искры разума. Перед ним из земли, раскинув узловатые корни, торчал пень. Самый обыкновенный пень, но зато с ровным срезом.
   "Его спилили! Это означает, что где-то здесь были люди! Но куда же они пошли? И куда утащили это дерево? Должны остаться следы!"
   - Люди... Я спасен! - юноша обессилено опустился на пень. Многочасовая гонка по лесу давала о себе знать навалившейся усталостью и тупой болью в мышцах ног. Юноша завертел головой, выискивая другие следы человеческого присутствия.
   У него появилась цель. Проснулась надежда. А вместе с ней возвращались силы, с глаз спала пелена безнадежности. Он заметил, что дышит тяжело и хрипло, легкие буквально пылают в груди. Весь исцарапанный и искусанный комарами, с разбитой в кровь правой ногой и разодранным коленом, он еле держался на ногах, но на губах у него блуждала улыбка. Серый попытался вспомнить, когда же он поранил правую ногу, но тут же забыл о ней и продолжил торопливо оглядываться в поисках тропинки или хотя бы признака пути, которым ушли люди. Люди! Спасение!
   Обшарив маленькую полянку и переломав на ней большую часть подлеска, Серый так ничего и не обнаружил. Обессиленный он вернулся обратно. От волнения не замечая, как все сильнее расчесывает кровоточащие царапины, парень остановился у пня и задумался.
   Теперь, когда первый восторг прошел, он заметил, что срез довольно старый и начал уже немного трухляветь. Разочарованно пнув пень ногой, он взвыв от боли. Теперь ему мало было знать, что он не одинок в этом мире, и что кроме него где-то есть другие люди. Он хотел попасть к ним. И как можно быстрее!
   Решив, что глупо сейчас менять направление, парень поспешил дальше на запад, а заметив, что снова задыхается, заставил себя идти более спокойным шагом, чтобы окончательно не свалиться от изнеможения. Но после нескольких часов упорного похода сквозь чащобу, он снова стал похож на бездумный автомат.
   Местное солнце, поднявшись в зенит, пробивалось сквозь кроны деревьев душными столбами испарений. К горлу подкатывала тошнота, за ней наваливалась и вновь отступала чернота, оставляя после себя головокружение и металлический привкус во рту. Пить хотелось неимоверно.
   Неожиданно Серый выскочил на тропу, четко заметную среди травы и сухих листьев. Обилие звериных отпечатков и полное отсутствие человеческих следов говорили о том, что она вряд ли ведет к жилью. Скорее уж к водопою.
   "Вода в лесу это основа выживания. Наверное".
   Пить хотелось невыносимо, и он решил дальше двигаться по проторенной дороге. Намного легче, когда не нужно будет пробираться сквозь дремучие заросли, да и напиться воды не помешает. К тому же тропа, хотя и петляя, держалась выбранного им направления. Настроение снова поднялось, и он, забыв обо всех своих несчастьях, с удвоенными силами продолжал пробираться вперед по лесу... Неизвестно куда.
   Тропа все больше расширялась и вот деревья впереди и вовсе расступились, открывая ярко-голубое небо без единого облачка. А еще через несколько десятков шагов начиналась река. Огромная река. Или озеро, потому что противоположный берег едва виднелся вдали из-за легкой дымки над водой.
   Склон в этом месте оказался довольно крутым, поэтому тропа сворачивала налево и постепенно спускалась к самой воде. Животные замесили там жуткую грязь, превратив весь берег в непролазное болото. Решив, что тащиться по солнцепеку, ради того чтобы вымазаться по уши в грязи, не стоит, Серый, не задумываясь, бросился в воду щучкой с трехметровой высоты . Уже предвкушая соприкосновение с речной прохладой, и словно заранее ощущая разгоряченным телом свежесть воды, он вдруг услышал вопль, больше всего похожий на рев быка, обиженного в лучших чувствах. От неожиданности парень неудачно плюхнулся в воду и здорово наглотался воды, едва не захлебнувшись. Бешено заработав руками, он вынырнул на поверхность речной глади и с изумлением развернулся к берегу.
   Протерев глаза и увидев, что его там поджидало, парень захотел обратно под воду или куда-нибудь еще, лишь бы подальше от мечущегося на берегу чудовища. Приплясывая от нетерпения, оно поедало Серого голодными глазами, и похоже, было не прочь сожрать юношу по настоящему. Его намерения выдавали, торчащие изо рта, желтые зубы величиной с указательный палец. Огромные клыки на человеческом лице создавали чудовищное ощущение нереальности происходящего. К тому же это была самка. Одежда или другие признаки цивилизации отсутствовали, а совершенно звериное выражение лица говорило, что это уже давно не человек. И, возможно, никогда им и не было. Говорят, что внешний вид обманчив, но это был совсем не тот случай. Ужасная тварь опоздала всего на мгновение, и это, судя по всему, спасло Серому жизнь... на какое-то время. Не задерживаясь, он поплыл к другому берегу, подальше от зубастого ужаса. Оставалось надеяться, что не все люди этого мира выглядят подобным образом.
   Упыриха продолжала метаться по берегу, жутко вереща и завывая, но все же не решаясь прыгнуть за ним в реку. Возможно, у нее водобоязнь, как у кошек. В таком случае это одно из лучших ее свойств. Серый тем временем не тешил себя напрасными надеждами, отлично понимая, что на противоположном берегу его может ждать нечто еще похуже. Удивительно, что он до сих пор еще жив в лесу с подобными обитателями. Из-за последней встречи парню теперь все виделось в мрачных тонах. Хотя казалось бы, куда уже хуже? Он и сам удивился своей беспечности, понимая в то же время, что выбора у него никакого нет. Из леса ему мгновенно, как по мановению волшебной палочки, не выбраться. Хотя попал он сюда, видимо, именно таким образом. Оставалось уповать на везение и на то, что этот проклятый лес когда-нибудь кончится. И лучше бы поскорей. В темноте его просто сожрут.
   Берег приближался мучительно медленно. У Серого крепла мысль, что упыриха могла бояться не реки, а того, что в ней. Ведь зубастые твари могут водиться не только на суше. Он вспомнил кадры фильма про охоту на крокодилов, а так же про охоту самих крокодилов, и ему захотелось как можно быстрее оказаться на берегу. Почувствовав под ногами дно, он, подняв целый фонтан брызг, выскочил из воды и бросился к ближайшему дереву.
   Прижавшись спиной к шершавой коре, Серый затравленно завертел головой по сторонам, готовый вскарабкаться на вершину дерева при первой же опасности. Вокруг были только лес и тихая река. Опустившись на землю, он сорвал травинку и принялся нервно жевать ее, продолжая внимательно всматриваться в лесную чащобу. Грудь после быстрого плавания часто вздымалась, а сердце стучало как сумасшедшее. Немного ныли руки. Зато поцарапанной коже стало легче после того как вода смыла пот и грязь.
   При виде собственных разбитых и поцарапанных ног, юноше пришла в голову мысль, о необходимости соорудить хоть какие-нибудь сандалии или шлепанцы. Но от одной мысли, что для этого надо задержаться в лесу на лишний час или даже больше, его начала бить крупная дрожь.
   "А ведь ночевку я тут точно не переживу. На дереве ведь не спрячешься. Упыри воды, конечно, боятся и это здорово, но вот деревьев - вряд ли".
   Подгоняемый этими мыслями, парень вскочил и направился к реке. Из-за перепуга и спешки он совсем забыл напиться. Зачёрпывая воду ладонями, он утолил жажду и, развернувшись, решительно побрел дальше на запад. В сплошной стене деревьев и подлеска на этой стороне реки никаких тропинок видно не было, поэтому ему вновь пришлось отвоевывать каждый шаг у леса, колючек, переплетения тонких ветвей подлеска и узловатых корней. Земля стала не такой сырой, но, из-за страшной жары, духота ничуть не уменьшилась. Продвижение по лесу стоило Серому огромных усилий.
   Он даже подумал, что стоило пройти вдоль реки и поискать другую звериную тропу. Но при одной мысли о том, чтобы вернуться назад его снова начинало трясти. Да и мало ли какие звери ходят тут по тропам? После увиденного чудовища, Серому меньше всего хотелось новой встречи с лесными обитателями.
   Солнце постепенно начало клониться к закату и, порой, слепило юношу сквозь листву своими косыми лучами. А лесу, по-прежнему, не было видно ни конца, ни края. Бедняга уже не чувствовал своих ног. Снова вернулась жажда, от голода сильно кружилась голова. Жара понемногу спадала, и вечер обещал прохладу, но Серый со страхом думал о сумерках и ночной тьме. А тем более о ночных обитателях этого бесконечного леса. Он все чаще оглядывался на шорохи за спиной. В глазах его мелькали ужас и отчаяние. Он понимал, что жить ему оставалось до ночи. И это если повезет не повстречать родича упырихи раньше.
   Но лес внезапно кончился. Деревья расступились, открывая взгляду холмистую равнину и полоску дороги, вьющуюся по ней примерно в километре от леса. Серый от усталости уже валился с ног, но к дороге он бросился едва ли не вприпрыжку. Однако дневная гонка по лесу брала свое, и до цели он доковылял, еле переставляя ноги.
   Дорога оказалась грунтовой и разбитой. Судя по шести колеям, пользовались ею в обоих направлениях порою и в пару рядов. Если не знать наших сельских дорог, можно было решить, что Серый попал в средневековье, когда кроме лошадей и повозок другой транспорт отсутствовал.
   "То, что дорогой часто пользуются - хороший знак. Значит, местность густонаселенная, и жильё должно быть близко", - с надеждой подумал он.
   Не тратя больше времени, он направился на север. В нем теплилась надежда до темноты добраться до людей. Вскоре, к его сожалению, дорога свернула на восток и прижалась вплотную к лесу.
   Чем ниже солнце клонилось к горизонту, тем больше Серый спешил. Но, из-за усталости, его потуги вызывали только боль в натруженных мышцах и отбирали остатки сил, а вовсе не прибавляли скорости. Подступающая справа темная громада леса пугала жуткой неизвестностью. В сумерках она выглядела совсем уже зловещё.
   Представив, что сейчас он мог быть где-то там, в дикой чащобе, Серый задохнулся от ужаса, но тут же постарался отбросить это наваждение.
   "Так совсем неврастеником стану", - возмущенно подумал он. - "Я выбрался и это уже немало".
   Сумерки сгущались, лес выглядел все более угрожающе. Даже собственная тень казалась зловещей. Нервы натянулись до предела, а сердце отбивало бешеный ритм. Парень каждый миг ждал беды. В разбитом усталостью теле воле почти не осталось места. Серого гнал вперёд один лишь страх.
   Вдруг на удлинившуюся тень юноши упала чья-то чужая. Сердце свалилось в темную бездну. Он резко бросился в сторону и покатился кубарем по земле. У левого плеча послышался лязг зубов. Быстро вскочив и развернувшись, Серый с ужасом взглянул на нападавшего.
   Было еще довольно светло, и он разглядел тощего старика с впалой грудью и тонкими, словно усохшими, конечностями. Но огромные клыки и горящий голодом взгляд выдавал в нем хищника-людоеда. Казалось, его ощеренный рот состоял из сплошных клыков. Морщинистое, землистого цвета лицо, безумно-голодное выражение глаз и текущая по подбородку слюна, вызывали отвращение, и даже жалость.
   Серого едва не вырвало от омерзительного запаха гнили и мокрой псины. Упырь, не дав ему прийти в себя, снова напал. Увидев разинутую пасть и растопыренные в прыжке руки со скрюченными когтистыми пальцами, несущиеся на него с неумолимой быстротой, юноша попытался увернуться. Упырь, невероятно изогнувшись, все же сумел полоснуть его когтями по плечу. Нестерпимая боль пронзила все тело. Парнишка, не удержавшись на ногах, покатился по земле, но тут же постарался вскочить. Ведь тварь и не думала давать ему передышку. Морщась от пульсирующей боли, Серый развернулся лицом к врагу.
   Краем глаза он заметил невдалеке какой-то тусклый свет. Всмотревшись, юноша сумел разглядеть, освещенные изнутри неверным мерцающим пламенем, ряд узких окон большого строения. В сумерках он его раньше не заметил, хотя до спасения было совсем не далеко. Не более трехсот метров. Упырь использовал эту заминку и беззвучно атаковал. Серый, опомнившись, успел только слегка дернуться в сторону, и вместо шеи в пасти чудовища оказалось его предплечье. Рванувшись, как зверь из капкана, Серый каким-то чудом сумел вырваться из страшных объятий. Упырь, по-волчьи оскалив зубы, недовольно зарычал. Губы его окрасились кровью вперемешку с пузырящейся слюной, а в глазах появилось удивление. Видимо, он не ожидал такой прыти от слабой и не вооруженной добычи.
   В душе Серого надежда задушила страх. Осталась одна решимость. В спарринге на ринге противники, хорошо его знающие, видя такое выражение лица, переходили в глухую оборону, чтобы не нарваться на нокаутирующий удар. Когда Серый еще не бросил бокс, тренер пытался заставить его не сдерживать силу удара, ставя с заведомо более сильными и опытными соперниками. Но на него "накатывало" лишь иногда и по непонятным причинам. Хотя сам-то он знал, что в такие моменты в нем просыпалась невероятная злость на кого-то. А доставалось партнеру по спаррингу. Юноше это не нравилось, и он ушел из спортивной школы.
   По понятным причинам, упырь не знал Серого совсем, и следующий прыжок клыкастой твари он встретил мощным ударом в челюсть. Даже в полете чудовище попыталось уклониться, но было поздно. К ногам перепуганного юноши упало уже бесчувственное тело.
   Однако часто вздымающаяся грудь упыря говорила о том, что это всего лишь небольшая отсрочка. Ловкость, с которой упырь пытался отреагировать на его молниеносный удар, поразила Серого. Сообразив, что второго шанса у него не будет, и он бросился бежать на спасительный свет. Хруст веток за спиной стегнул по нервам парня. Тварь не собиралась отказываться от своей добычи. Усталость предательски замедляла бег, а одышка разрывала грудь, но ужас, дышащий в затылок, гнал его вперед, не позволяя даже оглянуться.
   Силуэт дома уже был различим в сумерках. В неярком свете окон Серый ясно увидел высокий частокол и закрытые ворота. Не замедляя бега, он всем весом бросился на створки в надежде, что они не заперты. Но добротные деревянные ворота даже не поддались.
   Страх сжал его в холодных объятиях. Парень бешено заколотил по грубым доскам.
   - Откройте!!! Помогите! Ну откройте же! Пожалуйста! - в ужасе закричал юноша. Голос его срывался, на глазах выступили слезы. - Откройте!.. - безнадежно крикнул он последний раз. За частоколом не было слышно ни звука.
   А вот за спиной послышалось сопение. Серый обернулся, словно загнанный зверь. К нему подбирался все тот же старый знакомый упырь. Теперь он стал гораздо осторожнее, видимо поняв, что ему попалась не такая уж легкая добыча. Однако съесть ее ему все же хотелось. Но если раньше упырь недооценил Серого, то теперь он переоценивал его возможности. От голода и усталости несчастный валился с ног, рваные раны и безумный рывок отобрали последние капли энергии, пульсирующая боль туманила мысли. Силы были не равны. Серый понял, что обречен.
   Медленно приближаясь, упырь начал готовиться к прыжку. Серый от страха вжался в створки ворот. Бежать некуда, и сил для защиты уже нет. Над головой Серого раздался вибрирующий звук, и из груди упыря выросла стрела. Издав тихий стон, зубастый старик свалился в траву.
   Сперва Серый непонимающе уставился на корчащееся тело. Осознав, что упырь истекает кровью и бьется в предсмертных судорогах, он понял, что спасен. Волна облегчения нахлынула на него.
   Внезапно им овладело какое-то безумие. Он с искаженным лицом бросился добивать валяющееся на земле тело. Это была ярость загнанного зверя, увидевшего, что преследователь стал слабее его.
   Серый бил и топтал ногами уже безжизненный труп, не помня себя от злости и пережитого ужаса. Немного успокоившись, он почувствовал, что чьи-то сильные руки оттаскивают его от мертвеца. Обернувшись, он взглянул на своего спасителя. Увидев в неверном свете коптящего факела улыбающееся человеческое лицо он даже не успел обрадоваться. Потому что потерял сознание.
   * * *
   Парня, которого увидел Серый, звали Арм. Он легко подхватил бесчувственное тело и направился к распахнутым воротам. Лицо его выражало крайнюю озадаченность. Возможно, кого-то могли сбить с толку его по-детски веселые глаза, но это был настоящий воин. Из тех, что выбираются из любой передряги и попутно вытаскивают бедолаг, попавшихся под руку.
   У ворот его страховал напарник Грат с арбалетом в руках. Во внешности обоих было что-то, отличающее солдат от остальных людей, не видевших войну. Было им лет по тридцать пять или около того. Большую часть жизни они провели в походах. Зная цену своей жизни, повеселиться они любили и умели.
   - А ты говорил, что сегодня неудачный день, - усмехнулся Арм Грату, продолжая, по-видимому, прерванный внезапным появлением Серого, разговор. - Этот мальчишка притащил на хвосте целый золотой. Такие неудачи случаются довольно редко. Золотой! Да в нашей глуши это целое состояние.
   - "Этот мальчишка", как ты его называешь, скорее всего, беглый раб. Мелочь, а для Нумара лишняя морока.
   - Переживет, - хмыкнул Арм. - И чего ты сегодня такой кислый? Не так уж много ты проиграл тому проныре... Забери лучше падаль с дороги и ворота запри. Мало ли, кто тут еще шастает. А я пацана в караулку понёс. Заодно и Нумара обрадую, - осклабился Арм и направился к дверям харчевни. Разворачиваясь, он чуть было не приложил Серого головой об косяк ворот.
   - Осторожнее, может пацану мозги ещё пригодятся, - крикнул Грат вдогонку другу. - Одним махом же вышибешь!
   Вывеска над воротами гласила "У бога за пазухой". Из открытых ногой дверей большого дома пахнуло пивом, едой и теплом. Короткий коридорчик вел в основной зал, но Арм свернул в караульное помещение и положил Серого на лавку. Избавившись от ноши, Арм вошел в зал и направился к стойке. Никто из посетителей на него не обратил ни малейшего внимания.
   - Нумар, у нас гость, - тихо проговорил Арм, обращаясь к лысеющему мужчине за стойкой.
   - Так приглашай, - отозвался мужчина за стойкой.
   - Это немного необычный гость. Пойдем в караулку - он там.
   Нумар отозвался не сразу. Недовольно сопя, он продолжал задумчиво тереть полотенцем деревянную кружку. Было ему уже сильно за пятьдесят. Внушительная лысина и седина говорили, что он нелегко прожил свои полвека. Крупный нос с голубыми прожилками и объемистое брюхо выдавали в нем большого любителя выпить и закусить.
   - Показывай, что за гость, - проворчал Нумар, выбираясь из-за стойки и вытирая руки об основательный фартук.
   Пока они пробирались между столиками, Нумара несколько раз окликали посетители, требуя пива или вина. В харчевне было множество людей. Судя по пьяным выкрикам и торопливой суете молодых официанток, они гуляли по крупному. Выбравшись из духоты главного зала, Арм и Нумар вошли в караульную. Там их уже ждал Грат. Увидев бесчувственное тело юноши, Нумар помрачнел.
   - Занятно... И что на этот раз случилось? - обернулся корчмарь к охранникам, задумчиво потирая подбородок.
   - Да что объяснять? Мы спокойно играли в кости, а этот пацан забарабанил в ворота, как сумасшедший. Он был в истерике и орал, как роженица. И должен признать, что у него были на то причины. Когда мы подоспели, до него уже почти добрался старый упырь. Грат упыря быстренько пристрелил, а парень на радостях бросился его добивать. Я имею в виду упыря, а не Грата. Когда я вышел, чтобы оттащить мальчонку от трупа и немного успокоить, он возьми и вырубись. Вот и вся история, - улыбнулся Арм.
   - Да... здорово ты его успокоил... Хорошо, что не упокоил, - буркнул хозяин харчевни.
   Нумар с сомнением на лице задумчиво разглядывал Серого. Арм, взглянув внимательней на непрошеного гостя, тоже стал серьезней. Пришелец без сомнения выглядел очень странно. Даже для беглого раба. Хотя иной раз кого только не приносит через границу. Глаза Грата лучились лукавством. Его так и распирало от желания выговориться. Похоже, он успел узнать о полуночном госте что-то, здорово впечатлившее его. Но ни Арм, ни Нумар не обратили на странное поведение Грата никакого внимания.
   - Он беглый раб - это очевидно. Но клейма не видать... - неуверенно пробормотал Нумар.
   - Наверняка игрушка какой-нибудь леди, - подсказал, сально улыбаясь, Арм.
   - Этого я и боюсь... - вздохнул Нумар, - У нас он не выживет. На Релаумской дороге, само собой, беглых не выдают. Но он же сам, очнувшись, начнет умолять найти его хозяйку. Наверняка случайно отстал от обоза. Отошел по нужде и заблудился, - Корчмарь взглянул на охранников, ища у них поддержки своим словам.
   Арм согласно кивнул ему, однако Нумар, наконец, заметил ухмыляющегося до ушей Грата и помрачнел ещё больше.
   - А ты чего зубы сушишь? - бросил он раздраженно.
   - Мне кажется, вы не учли некоторые важные моменты... - начал Грат, наслаждаясь озадаченным видом своих друзей. Нумар был хозяином заведения, но это не помешало им сдружиться. Хотя разница в возрасте, да и характеры к этому не предрасполагали.
   - Только не говори, что мальчишка очнулся, рассказал быстренько свою историю и так тебя расстроил, что ты опять его вырубил, - съязвил Арм.
   - Помните упыря? - продолжал Грат загадочным тоном. - Того, что прибежал за пацаном... - голос у него был словно простужен, - Ну, вы должны помнить, такая милая зверушка... - Грат серьезно взглянул на собеседников, но в тоне его сквозила ирония. Друзья знали и порой даже прощали ему эту привычку тянуть интригу. Незнакомцев она здорово бесила, от чего они же, как правило, и страдали. Иногда довольно серьезно.
   - Не тяни, иначе меня нудить начнет, - нетерпеливо проворчал Арм. Нумар спокойно ждал продолжения.
   - А ведь парень может истечь кровью, - невинно заметил Грат, - надо бы позвать Курат, пускай промоет укусы и перевяжет его...
   - А чтоб тебя... Любишь ты потянуть кота за хвост. Выкладывай, что ты там надумал! Мы и так уже заинтригованы... Какие укусы?! - под конец ошеломлено воскликнул Арм.
   - Глаза разуй! - весело бросил Грат.
   Нумар тут же вышел. Позвав одну из официанток, он объяснил ей, что необходимо сделать. Когда он вернулся в караулку, то застал немую сцену в исполнении Арма. Охранник уставился на бессознательное тело парня, словно обнаружил у того вторую голову. Грат корчился от едва сдерживаемого хохота, наслаждаясь ситуацией.
   - Все это странно... - пробормотал Нумар, внимательно рассматривая раны Серого.
   - Угу... - только и выговорил Арм.
   - Быстро бегает паренек. Чтобы выбраться из пасти упыря... Загадочный мальчик, - продолжал поражённо бормотать Нумар, ощупывая следы зубов на плече.
   - Может он таки выживет у нас? - напомнил о себе Грат.
   - Кончай издеваться! При таком раскладе он переплюнет любого беглеца с каменоломен Канавы. Сбежать от упыря! Да он у нас национальным героем станет. - Арм начал приходить в себя, но всё же никак не мог до конца успокоиться.
   - Ладно мужики, сейчас вы упадете... - Грат окинул друзей оценивающим взглядом, словно прикидывая, удобно ли им будет падать, и выпалил: - Перед тем, как убежать от упыря, парнишка его вырубил.
   - Чем? - спросил Арм, непонимающе глядя на Грата.
   - Спроси ещё зачем. Ручками, ручками...
   - Грат, ты и меня доконаешь! Так не бывает. И с чего ты это взял вообще? - не выдержал в свою очередь Нумар.
   - Просто когда я вырывал клыки у твари, вся её морда была разбита, а нижние зубы шатались.
   - Так он же мог его палкой... Хотя бы.
   - Что я не отличу, где поработала дубинка, а где кулак приложился? И у пацана все костяшки на правой руке сбиты. Не по деревьям же он на бегу от скуки стучал?
   - Ничего себе игрушка для леди... - протянул Нумар.
   - Случайно заблудившаяся... - в тон ему поддакнул Арм.
   - Потерялся он не близко. Весь исцарапан, а ноги... Да он же весь день через лес шёл, - заметил Нумар. - Где это Курат так долго возится?
   - Я еще у ворот удивлялся, почему это упырь к мелкому, как к тяжеловооруженному конному взводу подбирается? Они же обычно сразу бросаются. А он, гад такой, уже научен был. - Арм никак не мог прийти в себя.
   Вбежала Курат вместе с еще одной девушкой Ламой. В караулке сразу стало тесно и шумно. Нумар решил вернуться в зал. Народу в зале полно и надо же хоть кому-то работать и обслуживать посетителей.
   - После отнесете его в комнату к Свиту на место Рвика, - сказал корчмарь напоследок. - Этот оболтус все равно назад из Арзарума не вернется - не тот характер. Может как раз ему замена будет.
   Когда за Нумаром закрылась дверь, охранники сели к столу, чтобы продолжить прерванную игру в кости. Курат и Лама хлопотали над ранами юноши, хихикая и о чем-то перешептываясь. То и дело их взгляды скользили по обнажённым частям бесчувственного тела.
   Игра у охранников не клеилась. Грат любовался красивыми фигурами девушек. Арм никак не мог успокоиться. Взгляд его оставался задумчивым, и время от времени он мотал головой, словно оглушенный.
   - Грат, ты серьезно про выбитые зубы? - не выдержал он.
   - Да я сам в шоке. Даже жутко стало, как представил. Голышом по Релауму, а напоследок небольшая потасовка с упырем. Не понимаю только, почему он его сразу не добил? Прав Нумар - странный мальчишка.
   - О чем вы? - девушки закончили перевязку и с любопытством посматривали на охранников.
   - Мне кажется, вы упустили начало очень интересной истории... - протянул, загадочно улыбаясь, Грат.
   - Не-е-ет, меня таки стошнит, - воскликнул Арм, - лучше я отнесу парня наверх, нечего ему здесь на лавке валяться.
   Грат проводил его отсутствующим взглядом и с улыбкой обернулся к замершим слушательницам. Он был в своей стихии.
   * * *
   Пробуждение у Серого вышло скверным. Нумар слегка встряхнул его за плечо, и от этого слабого движения по телу разлилась адская боль. Серый тихо застонал и открыл глаза. Он смутно разглядел пожилого мужчину с добродушной улыбкой на лице, в светлой рубахе и потертом темном переднике или комбинезоне. Серый попытался улыбнуться в ответ, но новый приступ сильной боли заставил его судорожно вытянуться, закрыв глаза и стиснув зубы. Лицо его исказила мучительная гримаса, а вырвавшийся стон был похож на скуление. Когда боль немного отступила, Серый попытался вновь осторожно осмотреться. За спиной Нумара он увидел еще троих мужчин помоложе. Это были Арм, Грат и сын корчмаря Фосэр. Их странная одежда напомнила Серому безумный прошлый день. Выматывающий бросок по лесу и стычка с зубастым стариком. Все произошло наяву. Серого охватила паника, но он всеми силами пытался взять себя в руки.
   - Кто ты? Что с тобой произошло? - задал Нумар вопрос, который последнюю пару суток интересовал всех, кто слышал о необычном госте.
   Слова корчмаря оказались для Серого полной бессмыслицей. Такого языка он никогда не слышал, но сообразил, что его о чем-то спросили. О смысле сказанного он мог только догадываться, поэтому постарался всем своим видом выразить непонимание.
   Нумар озадаченно обернулся к остальным, словно спрашивая совета, что делать дальше. Мысли Серого метались, будто сорвавшиеся с цепи. Он вспомнил, как его спасли от лесного упыря, и как он потерял сознание, увидев парня, стоящего сейчас у дверей, позади пузатого мужика. Видимо ему не желают зла, раз перебинтовали и уложили в постель, решил Серый. Его настроение значительно улучшилось. Он все же смог. Он выбрался из того страшного леса, не сгинул в нём!
   Решив немного сменить неудобную для разговора позу, Серый слегка шевельнул спиной и едва вновь не потерял сознание от пронзительной боли во всем теле.
   Нумар попытался обратиться к юноше на исорском, а потом по тюрюкски. Результат был по-прежнему нулевой. Серый решил упростить остальным задачу и заговорил сам.
   - Меня зовут Серый, я говорю на русском, знаю украинский и немного английский. Do you speak english? Похоже, никто меня не понимает? - разочарованно закончил он.
   Четверка обменялись вопросительными взглядами. На лице Грата как обычно появилась лукавая улыбка.
   Нумар был приятно удивлен, когда мальчишка заговорил на незнакомом языке. Это означало, что парень достаточно сообразительный и притворяется непонимающим. Или он не беглый раб. Потому что, не зная исорского, на рудниках Канавы долго не протянешь. Это язык приказов, а неповиновение не поощряется надсмотрщиками. В любом случае исчезали проблемы с властями. За укрытие беглого раба налагался штраф в пять серебряных вак. Конечно, любому релаумцу плевать на подобные указы. Но все же... К чему лишние неприятности?
   "Теперь можно спокойно нанять пацана на место Рвика на законных основаниях. Релаумская вольница это здорово, но законы соблюдать все же нужно. Иначе дорога превратиться в приют для всяких проходимцев, работничков ножа и топора и прочего отребья.
   Правда если парень не врет, то остается проблема, откуда же он появился у ворот харчевни. Язык довольно странный, если это вообще язык. Грат уже успел сделать из него легенду... А парнишка ничего - держится".
   Размышления Нумара прервал его молодой и прямолинейный сын Фосэр. Он не понимал еще всех трудностей, с которыми сталкивался его отец и не видел никаких особых неясностей в истории Серого.
   - Не страшно, что он не понимает по исорски. Наверное он из глухой провинции, где и говорить то нормально не могут. Поначалу все жестами объясним, а там уже приспособиться...
   Приняв окончательное решение, Нумар взял инициативу в свои руки.
   - Значит так. Я возьму его вместо Рвика рассыльным помощником в зале.
   - Ага, мальчиком на побегушках, - хохотнул Грат. Все трое, кроме Фосэра, с любопытством взглянули на Серого. Но тот никак не реагировал, стараясь найти наименее болезненное положение тела. Все его внимание было направлено на то, чтобы не заорать от боли.
   Удовлетворенно кивнув, Нумар продолжал.
   - Фосэр, проследи, чтобы парню принесли какую-нибудь одежду, а затем приведи его ко мне. Когда подучит язык, мы продолжим этот разговор. Остальные отправляйтесь работать! Нечего здесь прохлаждаться и зубы скалить.
   Арм и Грат, которым эта гневная речь адресовалась, тихо перешептывались и посмеивались, бросая ироничные взгляды на Нумара.
   Раздав приказания, корчмарь первым вышел из комнаты. Судьба Серого на ближайшее время была решена.
   *
   Просто удивительно, как быстро человек может выучить новый язык, когда у него нет другого выбора. В школе Серый учил английский много лет, имея по нему твердую четверку. Потом пару лет колледжа. При этом он слабо представлял, что же учит и зачем ему это нужно. Будь у него больше возможностей применять эти знания, он, наверное, и английский выучил быстро.
   Спустя две недели после своего громкого появления у ворот харчевни, Серый уже начал немного понимать речь релаумцев. Однако он старался не показывать этого. Юноше хотелось немного осмотреться, прежде чем давать какие-либо объяснения местным. Нередко он был свидетелем интересных разговоров о нем самом. Его "битва" с упырем, судя по всему, стала самым интересным событием в Релауме за последние несколько лет.
   Вот и сейчас Серый, привлеченный упоминанием своего имени, прислушался к разговору. Они втроём вместе с Фосером и Свитом пытались выкатить из кладовки свежую бочку пива. Арм с Гратом "как раз проходили мимо" и решили "помочь". Видимо, продегустировать.
   - Странное имя - Серый. Никогда такого не слыхал, - удивлялся Фосер. - Может это кличка, а он не может нам объяснить.
   - Мало ли чего ты не слышал! - насмешливо бросил Арм. - Когда мне было лет двенадцать, к нам в графство зашел один бродяга. Так вот он рассказывал, что пришел с Великих черных гор. Должен сказать, в сравнении с ними Горы смерти - небольшая возвышенность. Хотя Вольный Легион бродил по Горам смерти больше девяти лет... иногда, правда, немного задерживаясь...
   - Арм, про твои подвиги лучше слушать за кружкой пива, а не в этой тесной комнатушке, - нетерпеливо перебил его Фосэр.
   - Так пива хватает! - нимало не смущаясь, выкрикнул Арм, смачно хлопнув ладонью по бочке. - Но я вот к чему веду. По словам бродяги, в тех местах поклоняются богу с таким же именем - Серый.
   - Это еще веселее упыря с расквашенной губой, - хохотнул Грат, а на лице Фосэра появилось выражение какой-то детской растерянности.
   - Откуда же он пришел, и что это за страна такая, где детей называют именами богов? Или может это все-таки кличка? - добавил он с надеждой.
   - Второе даже круче, - подмигнул Арм Грату.
   Сообразив, что его разыгрывают, Фосэр разобиделся и безапелляционно гаркнул.
   - Проваливайте работать! Нечего меня отвлекать!
   - Ого! - с поддельным испугом воскликнул Арм, - сказывается наследственность! - и они с Гратом, шатаясь от хохота, направились к выходу из кладовой.
   Серый узнал, что попал в провинцию королевства Пикасто - на Релаумскую дорогу. Свое название этот глухой уголок получил от старой военной дороги и леса Релаума. Дорогу построили, когда старая граница была еще совсем новой. Было это более трехсот лет тому назад. После переноса границы на восток местность стала еще более дикой, чем до прихода пикастинской армии. Местные жители замечали королевские указы только тогда, когда из них можно было извлечь выгоду. Взимать налоги здесь было более накладно, чем просто забыть о них. Крупные землевладельцы все же считались с королевскими сборщиками налогов и прочими представителями власти, но их было немного. Релаумская дорога оставалась краем маленьких фермерских хозяйств с суровыми, но вольными нравами.
   В более цивилизованных местах эти края называли Упыриной гатью из-за главной напасти - упырей. Какой-либо серьезной магии в этих монстрах не было. Если не считать того, что на них самих никакая магия не действовала. Обычное оружие убивало тварей неплохо, однако нужна была фантастичная ловкость и везение, чтобы справится с матёрым упырем в лесу. Во времена старой границы солдаты пытались перебить тварей, но минуло время, а меньше их не стало. Едва ли не больше. Король со спокойным сердцем отказался бы и от таких земель, и от таких подданных, если бы Упыриная гать не располагалась в самом центре разросшегося королевства.
   За столетия местные жители научились бороться с напастью не хуже армейских отрядов. Кроме воинской сноровки они приобрели еще и независимый нрав, от чего столичные чиновники жутко расстраивались.
   Не так давно, лет сорок назад, один королевский министр, возмущенный таким положением дел, предложил снарядить поход "для усмирения бунтарей". На что тогдашний король Ролам V ответил: "Если бы у меня была армия для усмирения релаумцев, я бы использовал её для завоевания всего мира". Видимо, он хорошо помнил печальный опыт своего предшественника. После его карательного похода вся Релаумская дорога взбунтовалась, и вся страна несколько лет была разрезана на две части. Ролам IV был вынужден объявить такие вольности всей провинции, каких не имел даже старейший город королевства - великий морской порт Арзарум.
   Короли Пикасто старались не повторять ошибки предков, поэтому министр полетел с кресла, а релаумцы по-прежнему что хотели, то и делали. Радостно судача про глупость незадачливого министра при каждой возможности.
   Большинство королей Пикасто отличались завидной мудростью и дальновидностью. Политика этой без сомнения великой державы заключалась в расширении владений мирным путем - за счет диких неосвоенных земель. Пикастинцы любили шутить: "За нашими границами не могут угнаться даже контрабандисты". И тут Релаумская дорога также оставалась главной зубной болью королевских служб. Ведь по ней в королевство шел беспрерывный поток контрабанды.
   Арма и Грата как раз и занесло в Релаум, благодаря одному из недавних указов, направленных на истребление упырей. Король повелел за каждого убитого упыря выплачивать в награду золотой. Пять монет совсем не маленькая сумма. В доказательство требовалось предоставлять зубы упыря.
   Охотников за наградой в Релаум набежало больше
   , чем в нем побывало людей со времен сотворения мира, но живыми сумело выбраться едва ли половина. Очень скоро желающих "легко" подзаработать не стало вовсе. Арм и Грат прибыли в числе первых.
   Встретившись на Великой войне малых империй, вдвоем они побывали во множестве переделок, вместе с Вольным Легионом прошли шесть боевых походов. Конечно же, услышав о "Зубастом указе", друзья отправились за легким заработком - упыриными зубами. Одними из первых добравшись до Релаума, они вдвоем отправились в лес. А самое удивительное, что спустя неделю, они выбрались из него живыми. Точнее едва живыми, но зато с двумя десятками упыриных клыков!
   Среди релаумцев они стали настоящей легендой. Но подобный "легкий" заработок бывшим легионерам не понравился. Грат провалялся две недели в койке из-за двух рваных ран. Одна на боку, вторая на шее. А вот вольная жизнь релаумских фермеров им понравилась. Они устроились охранниками харчевни к Нумару, чему тот был жутко рад. Еще бы - и охрана отличная, и реклама неплохая.
   Арма и Грата за их безумный вояж по Релауму местные очень уважали, а Серым они просто восхищались. Хотя жизнь это ему не очень-то облегчало. Релаумский фермер ни за что не даст попрошайке даже корки хлеба, если тот способен сам её заработать. А не способные заработать до Релаума просто не добирались. Живыми. А выжившие спешили дальше в Арзарум.
   Так что Серому приходилось вертеться как белка в колесе, чтобы отработать кров и еду. Но зато даже вся королевская гвардия не смогла бы тут до него добраться при всем её желании. К счастью, такового пока что не наблюдалось.
   В королевстве Пикасто рабовладение запрещено уже не одну сотню лет. При этом, не желая портить отношения с соседом, оно возвращало в Канаву беглых рабов, если те умудрялись попасться в руки поискового департамента при посольстве. Релаумцы не выдавали беглецов, поэтому-то сюда и пробирались беглые рабы с приграничных канавских рудников и каменоломен. Правда, чтобы выбрать между рабством и соседством упырей последнее, нужно очень любить свободу.
   Про все эти тонкости Серый еще не знал. Он видел, что его считают беглым рабом. И несмотря на подслушанные восторги, ему приходится протирать столы, мыть полы и помогать разносить заказы официанткам по вечерам. Кто сказал, что точно так же ему не придется отправиться в тюрьму, например? Одно для юноши было ясно: лучше слыть заурядным, но свободным, человеком, чем популярным беглым рабом.
   * * *
   Недавно Серый познакомился с местным бродячим артистом Итолом, который остановился на лето в соседней деревеньке и называл себя странствующим бардом. Родом он был из Барлема - славной столицы королевства Трим. В Релаум Итол пришел набираться местного колорита для написания песен. Серый быстро сдружился с этим веселым и еще довольно молодым парнем. Несмотря на молодость, Итол, судя по всему, успел повидать жизнь, а также получить неплохое образование.
   Серый попросил своего нового друга обучить его языку тримлян. Якобы чтобы лучше понимать баллады древнего Барлема в исполнении барда. Возможно, Итол догадался, что Серым движет не только тяга к искусству, но виду не подал. Вскоре Серый мог говорить как по исорски, так и на тримском бросте. Исорский был официальным языком королевства Пикасто и нескольких соседних мелких государств, что открывало большой выбор для создания себе легенды.
   Работать Серому приходилось наравне со всеми, поэтому спал он в два захода: перед рассветом и после обеда. Днем посетителей было мало. Купцы использовали весь световой день для как можно более дальнего перехода.
   Жил он в маленькой коморке вместе с мальчишкой на побегушках по имени Свит. Такие же, как во всей харчевне, стены из огромных бревен, кое-где утыканные клочками мха, составляли самую примечательную её часть. Узкое, больше смахивающее на бойницу, оконце в стене над кроватью Свита давало совсем мало света. Лежаки упирались в толстую дверь и представляли собой две кучи соломы, накрытые дерюгами, из похожего на мешковину материала. Все было чистым, однако имело далеко не эстетичный вид.
   Немного оправившись от упыриных укусов, Серый втянулся в жизнь харчевни и стал её полноправным обитателем. Теперь ему был не страшен ни королевский гнев, ни местная шпана.
   Серый об этом не догадывался, хотя и замечал порой особое к себе отношение. Его постоянно мучила неопределенность, из-за того, что он никак не мог разобраться, как к нему относятся релаумцы. Всё-таки сказывался языковой барьер. Одно было очевидно - большинство местных считает его беглым рабом.
   Приятного в таком положении, конечно же, было мало. Все мысли Серого были сосредоточены на том, чтобы придумать правдоподобную историю своего появления в Релауме. Это должно было укрепить положение Серого в местной общине, немного узаконив его статус или хотя бы сделав его менее рискованным. Выдуманная им история получилась мало романтичной, но зато довольно правдоподобной с точки зрения Серого. Оставалось рассказать её так, чтобы ему поверили.
   * * *
   Симоканнские погонщики мулов кутили всю прошлую ночь до утра. Их огромный караван полностью занял харчевню. Некоторым одиночным путникам пришлось довольствоваться соломой во дворе под охраной частокола. В зале не осталось ни одного свободного стола. Вино лилось рекой, закускам не было числа. Вся обслуга харчевни бегала до рассвета как угорелая.
   Проснувшись ещё до полдня, Серый понял, что как всегда дико не выспался. Зевая и потягиваясь, он пытался размять затекшие руки и ноги. Спать и раньше часто приходилось прямо на лавке в обеденном зале, потому что добраться до своей коморки наверху просто не хватало ни сил, ни желания. А этой ночью, даже их со Свитом скромное жильё, отдали постояльцам. Выходит, что подниматься было теперь и некуда.
   Оглянувшись по сторонам, Серый с грустью понял, что уборка предстоит нешуточная. Впрочем, как всегда. Более расторопный Свит уже суетился между столами, сметая с них объедки. Взяв веник, Серый принялся подметать пол.
   Его по-прежнему удивляло, откуда у контрабандистов силы, на такие безумные гулянки? Ведь до этого они весь день шли в жару по опасной Релаумской дороге, а впереди их ждал ещё один изнурительный дневной переход. Он сам, не выпив даже капли спиртного, по утрам еле держался на ногах.
   Приведя в порядок зал, Серый со Свитом пошли на кухню, в надежде перекусить. А заодно узнать для виду, конечно же, не нужна ли там помощь. Запах копченой зайчатины сводил с ума их голодные желудки. Однако светила им, максимум, каша. В дверях они столкнулись с Нумаром.
   - Куда это вы направляетесь, бездельники? Что вы забыли на кухне? - недовольно пробурчал заспанный хозяин харчевни.
   - Ну, может быть помочь чем-то надо... - протянул Свит.
   - И перекусить не помешало бы, - добавил Серый, старательно изображая наивность.
   - А кто зал убирать... - тут Нумар увидел, блестящие влагой, чистые столы с аккуратно придвинутыми к ним стульями. - Да, ребята... Видно вы действительно очень проголодались. Идите быстро поешьте и назад. Серый, я вижу, ты здорово навострился говорить по исорски. Есть просишь шибче Свита. Пора бы уже тебе нам поведать, откуда ты и как смог в одиночку добраться до моей харчевни. Кое-кто уже скоро взорвётся от любопытства. Это я не про себя.
   - Прямо сейчас? - спросил Серый, разочаровано глядя вслед побежавшему на кухню Свиту.
   - Поешь и сразу ко мне за стойку.
   - Ага, - ответил Серый уже на бегу.
   Свит, прислонившись к стене, уплетал свою порцию каши. Серый направился к Ламе, потому что никого другого на кухне видно не было.
   - Привет! Как насчет того, чтобы накормить умирающего от голода человека копченой зайчатиной?
   - А как насчет того, чтобы заплатить? - ответила Лама, изобразив коварную улыбку.
   - Если бы он мог заплатить, то не умирал бы от голода, - усмехнулся Свит, слизывая с ложки остатки каши.
   - С оплатой действительно беда. Видимо, придется есть кашу.
   - Если будешь так корчить свой нос, то и каши не получишь, - смеясь, прибавила девушка и тут же протянула Серому полную миску.
   - Умг, - только и ответил Серый. Он уже жевал первую ложку каши. Прислонившись к стене рядом со Свитом, Серый взялся за еду всерьез, и его миска пустела на глазах. Сам он походил на жадного хомяка. Работа нагоняла жуткий аппетит.
   - Лама симпатичная девушка, скажи? - шепнул Свит, робко поглядывая в сторону официантки.
   - Ну... Не буду спорить, - Серый также покосился на девушку. - А чего ты ждешь, раз она тебе нравится? Вперед!
   - Понимаешь, есть одна проблема.
   - Да? - удивился Серый немного притворно. Все его внимание поглощали остатки каши.
   - Ей нравишься ты.
   Поперхнувшись от неожиданности, Серый чуть не подавился остатками завтрака. Он удивленно взглянул на Ламу, но та была занята мойкой посуды и не обращала внимания на их разговор. Ошеломление на лице юноши сменилось недовольной гримасой.
   Свиту, как и Ламе, было лет по четырнадцать. Может быть пятнадцать. Серый с высоты своих почти восемнадцати лет мог бы смотреть на них свысока. Но его опыт общения с девушками был, пожалуй, не намного больше, чем у Свита. Поэтому неожиданный разговор поверг его в полное смятение.
   - Вообще-то это её проблемы, - растерянно пробормотал он.
   - Я ей так и сказал, но ты же знаешь этих девчонок - они ни за что не станут слушать другого парня.
   - Что сказал? На что ты намекаешь?
   - Что она тебе не нравится. Ты мог бы поговорить с ней.
   - Ха! У меня и так проблем по горло. И откуда ты знаешь, может она мне нравиться? - в ответ на эти слова лицо Свита приняло такое отчаянное выражение, что Серый испугался за друга. Ещё чего доброго умрет от горя или миской запустит. Шутки шутками, но выглядел парнишка довольно жалко. Хотя ничего смешного во всем этом не было. Серый не раз испытал это на собственной шкуре. Нужно спасать ситуацию.
   - Но что я могу сделать?
   - Просто скажи ей, что она тебе не нравиться, - с надеждой пробормотал Свит.
   - Нет, Свит, брось. Ничего такого я Ламе говорить не стану. Зачем мне её обижать? Ещё пожить охота. Давай я просто не буду ничего предпринимать, а ты действуй. Согласись - это уже немало?
   - Немало... Тебе бы такое немало, - несмотря на недовольное ворчание, Свит заметно повеселел. - Ты же герой и о тебе говорят по всей Релаумской дороге. А я просто мальчик на побегушках.
   - Свит, нет такой работы - герой. Я занимаюсь тем же, чем и ты - вытираю столы. Да! Мне же к Нумару надо. Идем вместе? - и не дожидаясь ответа, Серый быстро поспешил вон из кухни. Подальше от неудобного разговора. К другому неудобному, но неизбежному разговору.
   Нумара они нашли за стойкой, трущим полотенцем одну из глиняных кружек. Серый подумал, что протирание кружек и стаканов до полной прозрачности, это любимое занятие барменов всех миров. Материал изделий при этом не играет никакой роли. Хотя, порой, в значительной степени усложняет поставленную задачу. Глиняной кружке Нумара до прозрачности было еще далеко, но, судя по всему, он не собирался сдаваться. У стойки, потягивая местный аналог виски, уже сидели Арм с Гратом. Судя по всему, их тоже интересовала история Серого. Немного смущенный такой широкой аудиторией, Серый нерешительно спросил Нумара.
   - Рассказывать?
   - Можешь ещё и сплясать? - хмыкнул Корчмарь. Оба охранника дружно заржали. - Тихо! А то будете слушать пересказ истории в караулке со слов Свита. Давай уже, рассказывай. Сказочник.
   - Я из Узи. Это тримский портовый городок на реке Васибор, - начал Серый. После его слов Грат с Армом переглянулись и их улыбки стали еще шире. Хотя куда уж шире-то? Морды же треснут. Серый, стараясь не обращать внимания на их провокации, невозмутимо продолжал. - В семье я был уже пятым и не последним. Родственникам я был нужен, как телеге пятое колесо. Поэтому, когда мне исполнилось семнадцать, выпросил у отца немного денег и отправился в Арзарум на первом же корабле. На девятый день пути, когда корабль вошел в большой разлив Васибора и встал на ночную стоянку, мне понадобилось по нужде и я умудрился свалиться за борт. К счастью мы стояли близко к берегу. В темноте я перепутал направление и вместо корабля поплыл в противоположную сторону. Побродив в темноте по берегу, я чуть не свалился обратно в реку. Тут я понял, что лучше дождаться рассвета. Иначе совсем заблужусь. Так и задремал. А проснувшись утром, корабля на реке не увидел. И самой реки тоже. Один лишь сплошной лес вокруг.
   - Интересно как это ты умудрился свалиться за борт в такой неподходящий момент? - невинно удивился Грат.
   - А-а-а... - Серому от волнения перехватило дыхание. Неужели ему не поверят, и все его планы рухнут? - Мы с матросами немного отпраздновали мой выигрыш в кости. Поэтому ходил я не совсем ровно.
   - Но все-таки доплыл до берега, - поддакнул в свою очередь Арм.
   - Я же родился в портовом городе! - попытался возмутиться Серый.
   - Парни, не мешайте рассказывать. Продолжай, Серый, нам всем жутко интересно дослушать до конца твою историю, - кивнул Нумар.
   - А дальше и рассказывать нечего. Я быстро вернулся к реке и берегом дошел до дороги. А к вечеру уже был здесь.
   - Ну, парень, ну дает. К вечеру он был уже здесь! - восхищённо передразнил Серого Арм. - Да любой из нас к вечеру был бы уже покойник. А большинство вообще к утру. Увеселительная такая прогулочка вышла. А где ты того упыря нашёл, которого притащил за собой?
   - Так он напал на меня возле самой харчевни, и я чудом от него убежал.
   - Сам ты чудо, - не выдержал Нумар. - Ты же ему всю морду разбил и зуб выбил!
   - Когда? - Серый по настоящему удивился. Несмотря на множество услышанных о себе сплетен всей истории он не знал.
   - Ну, я уже не могу! - от смеха Грат повалился на стойку.
   - Ладно, не приставайте к парню, - решил разрядить обстановку Нумар. - А ты, Серый, оставался бы пока в харчевне. Тебя же в Арзарум волки не гонят? Чего тебе там делать без гроша? Хоть и говорят, что там деньги на земле валяются, но поверь моему опыту: трупы в подворотнях там валяются, а не деньги. Особенно как шайки меж собой какие-нибудь сцепятся. Мой тебе совет: пока не заработаешь немного монет, в Арзарум даже не суйся. Через два дня у тебя первая зарплата. Не обижу. А вы, зубоскалы, не цепляйтесь к человеку, - повернулся он к охранникам. - Все, что хотел он рассказал. Если захочет, позже расскажет еще. Вот, кстати, и первый посетитель, пора работать.
   Первым посетителем оказался купец из Валы. Он прибыл с караваном вчера вечером. За ним спускались два охранника и пятеро погонщиков мулов. Вскоре появились остальные его люди.
   Такие купцы были основной клиентурой Нумара. В основном за их счет существовала цепь харчевен вдоль Релаумской дороги. Название контрабандисты подходило им, конечно, гораздо больше. Караваны пробирались по опасной дороге вдоль Релаума, потому что предпочитали встречу с упырем свиданию с королевскими таможенниками Пикасто и Канавы. Изредка в стычках погибали даже большие ватаги, но всегда находились все новые и новые охотники за легким золотом. Поэтому, хотя Релаумская дорога и слыла глухой окраиной, но назвать её безлюдной и мало оживленной никак нельзя.
   Серый всерьез задумывался о своей дальнейшей судьбе. После слов Нумара, что без денег никуда не податься, он понял, что ему действительно необходимо. Хорошая легенда, конечно, здорово, но без гроша в кармане он так и остался никем, что бы о себе ни рассказывал. И что бы ни рассказывали о нем другие.
   "Но где взять денег? Неизвестно как в Арзаруме, а на Релаумской дороге они точно не валяются", - печально размышлял Серый, протирая очередной стол. - "На заработки в харчевне много не накопишь. Сидеть в харчевне полгода или год это слишком. Пьяные контрабандисты и так уже в печёнках сидят. А что ещё? Вот разве что грабить караваны", - усмехнулся он сам себе, вспомнив беззаботную земную жизнь. - "Интернет. Совсем недавно казалось, что без него не прожить и дня. Как всё было просто в компьютерных игрушках!"
   *
   Серый со Свитом как раз сидели возле стойки, когда бард Итол сцепился с Фосером. Драки не было, но разговор шел на таких повышенных тонах, что слышно было, пожалуй, даже упырям в лесу.
   - Фосер, все это самообман. Тебя это просто не интересует, - запальчиво выкрикнул бард уже не в первый раз.
   - Да ну что ты так кричишь, Итол? Нет просто времени, да и деньги нужны, - бормотал примирительно сын корчмаря и с надеждой заглянул в свою кружку. Судя по скорченной им гримасе, пива там давно уже не было.
   - Если бы ты действительно интересовался книгами и науками, то нашел бы и время, и деньги. Я тебе больше скажу, если бы тебя по настоящему интересовали науки, я бы встретил тебя не здесь за стойкой, а в Арзарумском университете философии, - не унимался разгоряченный тримец.
   - Все ведь не так просто. Отцу тоже может не нравиться его работа, но он же ради меня...
   - Да ведь ты же несчастлив, тебе тоскливо и плохо! Сам ведь жаловался!
   - Но я должен помогать... - пытался оправдываться Фосер.
   - Я - никому, ничего, не должен! - жёстко отчеканил бард. - Я занимаюсь любимым делом. Мне хватает и денег, и времени на все, что мне необходимо. И повеселиться я успеваю, тоже, будь здоров. Просто надо знать чего ты действительно хочешь. А дело само тебя найдет. Повторяю: ты - не философ, тебе это не интересно и не нужно. Тебя интересуют деньги и спокойная, размеренная жизнь. Или нет... Ты просто сам не знаешь, чего хочешь. Важно чтобы ты понял это не очень поздно.
   - А как же твои родители, ведь ты же их бросил?..
   - Да, - твердо и уверенно ответил Итол.
   - Я так не могу. Для меня моя семья очень важна. Ведь родители для меня делают все. Я просто обязан им помогать.
   - Ни черта они не делают, если ты несчастлив. Сидишь тут и ноешь.
   - Это сейчас время такое...
   - Втянешься - потом будет поздно.
   Второй молодости не купишь. А потом начнешь калечить уже своих детей по образу и подобию... Твоему, твоих родителей, и всех твоих предков до бог знает какого колена, - жестко процедил бард.
   - Ты просто эгоист, Итол. Думаешь только о себе, - запальчиво выкрикнул Фосер с обидой в голосе. - Если я не буду работать, мы вообще перестанем сводить концы с концами... У нас и долги, и... Ты же ничего не знаешь... и не понимаешь.
   - Послушай, Фосер, чем нравится заниматься твоей матери?
   - Да ей все равно... Главное чтобы деньги на семью...
   - Отлично, - в который раз перебил его Итол, - А отцу?
   - Тоже. Я же говорю: они думают в первую очередь обо мне.
   - Но тебе же паршиво, черт возьми! Что они себе об этом думают, а?
   - Эгоист ты. Для тебя собственное я - главное, - пробормотал Фосер и приложился к пустой кружке. Выпить, конечно, ничего не удалось, и он со злостью стукнул ею об стол.
   - Значит я эгоист? Посмотрим, - не унимался Итол. - Во-первых, я счастлив, занимаюсь любимым делом и ко всему прочему у меня полно перспектив. Ведь если человек любит то, чем занимается, то постепенно становится настоящим профессионалом в своём деле. Меня приглашают в Арзарумскую академию, между прочим. Это ведь кое-что. Но мне лень пока оседать на одном месте. Побродить еще охота.
   - Бродяга, - пробормотал Фосер.
   - Во-вторых, - словно не заметив слов Фосера, продолжал Итол. - Мои родители счастливы. Я им не помогаю по дому? Ну что ж, зато я сам себя обеспечиваю, и им не приходиться "все делать для меня". А с какой гордостью они говорят, что их сын - известный бард, что я пишу в столичной газете, что когда-нибудь я буду академиком. Они видят, что достигли того, чего хотят все родители: их сын счастлив, пусть не у них под боком и не всегда сыт и тепло одет. Если бы я был дома в нашем магазинчике, то им, без сомнения, было бы спокойнее и возможно легче. Но им эта работа в какой-то мере нравится, и они с нею вполне еще справляются без меня. Торговля - это способ проведения времени: болтовня с посетителями... А меня от этого тошнит. И если бы я был рядом, то денег стало бы чуть больше, но зато мы бы грызлись через день. И всем было бы плохо.
   Серый вспомнил бесконечные сварки Фосера с Нумаром из-за какой-нибудь мелочи. Возможно, Итол и прав, кто их этих бродяг - бардов знает? Фосеру, правда, от этого не легче - сидит, как убитый.
   - Родители и сами по чуть-чуть занимаются любимым делом: отец в треки поигрывает, а мама пишет стихи. Есть, конечно, у них проблемы, но вполне решаемые. Пока твои родители могут сами справиться с харчевней дул бы в Арзарум учиться. А откладывать на потом вовсе глупо. Потому что на старости им действительно может понадобиться твоя помощь. Возможно я и эгоист, но зато ты - мазохист. Нравится ныть: "Как все паршиво и ничего не поделать". А я тебе скажу вот что: тебе нравится та жизнь, которую ты ведешь, но ты почему-то стыдишься этого. А, по-моему, так: нравиться спокойная и размеренная жизнь, нравится зарабатывать деньги? Так не обманывай себя! Тебе же легче будет. И кто это придумал, что спокойной жизни следует стыдиться? Каждому нравиться свое. Ты обыватель, ну и бог с тобой...
   - Ты просто... Ты просто настоящей жизни не видел! - выпалил красный как рак Фосер.
   Серому показалось, что с Итолом что-то случилось. Затем он понял, что странные булькающие звуки, издаваемые бардом - хохот. "Бард, не видевший жизни это, пожалуй, Фосер загнул", - подумал он.
   - Серый, слышишь? Лама вышла в зал. Пошли к ней, - оборвал его мысли Свит. - Меня уже тошнит от их сварки. Скоро морды бить начнут.
   - Морды вряд ли, - пробормотал Серый. - Но что-нибудь обязательно побьют, - и он сочувственно посмотрел на кружку, которую Фосер все еще сжимал в руке. Соскользнув с табурета, он побежал за Свитом.
   * * *
   Однако что такое по настоящему сцепиться, Серый узнал через несколько дней. Две здорово набравшихся компании контрабандистов внезапно, как показалось юноше, начали орать друг на друга. Он как раз проходил между их столиками и едва увернулся от, запущенного чьей-то пьяной рукой, тяжелого стула. Быстро метнувшись в сторону кухни, Серый опасливо оглянулся на все сильнее рагорающуюся перепалку. В руках некоторых гостей стали появляться ножи.
   Пара вышибал со злыми лицами стояли сжимая дубинки, а третий и вовсе метнулся вон из зала. Нумар за стойкой хмурил брови и поглядывал в сторону вышибал. У Серого создалось впечатление, что никто не понимает, что делать с разъяренной толпой напившихся гостей. Однако уже через мгновение в зал ворвались Арм с Гратом. За ними по пятам бежал третий самый толстый вышибала.
   "Так это он за подмогой бегал!" - сообразил юноша.
   С этого момента события начали развиваться как по нотам.
   - Кого первым пристрелить, гости дорогие? - гаркнул Арм, спокойно направив арбалет в сторону стола одной из сторон зарождающейся драки. Грат держал на прицеле второй стол. Обе компании заметно поостыли.
   - Арм, чего сразу пукалку свою на честных людей направляешь? Просто эти свиньи за языком не следят совсем, - примирительно забормотал бородатый караванщик.
   - Я тебе самому язык укорочу, - послышалось в ответ от холеного главы второй ватаги контрабандистов.
   - Могу вас прямо сейчас за ворота вышвырнуть, если продолжить не терпится. А нет, так разошлись по комнатам. Завтра на дороге свои проблемы решите, если не протрезвеете до утра, - гнул свое Арм, не обращая на перепалку особого внимания. - Вы, пошли первыми. Глот, проследи, - обратился он к одному из вышибал.
   Вскоре наверх, недовольно бурча, отправилась и вторая компания. На столе осталось полно недоеденных закусок и выпивки. Свит, стоящий рядом с Серым, прямо приплясывал от нетерпения, явно собираясь перехватить какой-нибудь вкусненький кусок, а может и хлебнуть вина.
   - Лама, упакуй еду и выпивку, - Грат кивнул на оставленные драчунами столы. - И проследи, чтоб эти проглоты все не слопали. Гости за еду заплатили. Вам ясно? - обернулся он к Серому и Свиту.
   - Да я кусочек хотел всего, - заканючил последний.
   - Ну-ну, - и поставив на предохранители свои грозные пушки, оба охранника отправились в караулку.
   - Крутые они. Повезло Нумару с охраной. Обычно таких напившихся придурков словами сложно успокоить, - громко прошептал Свит.
   - И часто тут такое?
   - Да не очень. Полгода назад пару караванщиков по пьяни прирезать успели. Так Грат с Армом потом четырем зачинщикам все руки переломали. Так их полиция и увезла потом.
   - Кого?
   - Серый, ты тупой что ли? Не наших же.
   - Жесть.
   - Ага, Арм и Грат никого вообще не боятся.
   * * *
   Заканчивался обед, и работы у всех в зале стало меньше. Последние посетители давно наелись и допивали своё вино или пиво. Лама подошла к стоящему у дальней стены Серому и начала как обычно дурашливо подтрунивать над ним. Свит называл это откровенным навязыванием. Еще больше его возмущало поведение Серого. Он вовсе не пытался избегать разговоров с Ламой, но и не предпринимал никаких ответных действий. Как бы обещание Свиту Серый выполнял, но от подкатов девушки жестко не отказался.
   В такие минуты Свит обижено забивался в угол потемнее и не показывал носа, пока в его юной душе не затихала обида на друга и девушку, в которую он был безнадежно влюблен.
   Лама пыталась сказать очередную глупость, наматывая свои белокурые локоны на пальцы левой руки, и потихоньку наступала на Серого, который и так упирался спиной в стенку. А у Серого перед глазами стояло обиженное лицо Свита, поэтому он с надеждой поглядывал на вход. Вот так даёшь друзьям опрометчивые обещания, а потом сам же и расхлёбываешь. Словно оправдывая его ожидания, в харчевню вошел воин.
   Такой шикарной одежды в этом мире Серый еще не видел. Из-под расшнурованной кожаной куртки виднелась искрящаяся кольчуга с полированными стальными нагрудниками. Штаны были в цвет куртке - мышиного цвета. Низкие сапоги со шпорами и длинный красный плащ с черной подкладкой создавали впечатление стремительное и хищное. Немало способствовал этому широкий ремень и длинный меч в чёрных ножнах с великолепным эфесом.
   Незнакомец выглядел несколько мощнее Арма. А ведь оба охранника не отличались хрупкостью телосложения. К тому же в госте чувствовалась, присущая бывшим легионерам, кошачья грация, а также цепкий взгляд бывалого солдата. А может авантюриста? Узкое лицо обрамляли черные волосы, стянутые на лбу кожаным ремешком.
   Лама буквально онемела. Рассеяно откинув назад волосы, она обвела вошедшего мужчину рассеянным взглядом.
   - Извини, Серый. Мне надо обслужить посетителя, - заговорщицки прошептала она и порхающей походкой направилась к новому гостю. Тот уже усаживался за крайний столик у центрального окна, больше похожего на бойницу, и по-хозяйски оглядывал зал.
   Посмотрев вслед Ламе, Серый ощутил странную обиду на нее. Казалось бы, только что он не знал, куда деваться от настойчивости задорной девчонки. Но когда её внимание привлек другой мужчина, это сильно задело самолюбие юноши.
   Пока Серый испытывал то же, что Свит ежедневно, Лама порхающей походкой подошла к посетителю. Судя по улыбкам, которые сверкали на лицах обоих, их разговор только вскользь касался заказа обеда. Серый сидел, нахмурившись, на угловом столике и бросал недовольные взгляды на разговаривающую парочку. Франт широко улыбаясь, что-то шептал Ламе. Из дверного проёма кухни чернее тучи на них поглядывал Свит.
   Зарумянившаяся и веселая Лама, наконец приняв заказ, убежала на кухню. Свит тут же о чем-то горячо заговорил с ней, но девушка лишь отмахнулась. Гость, развалившись на лавке, начал лениво рассматривать зал, особо задерживаясь взглядом на некоторых посетителях.
   Хмурый вид Серого вызвал у незнакомца понимающую улыбку. Хотя сам юноша посчитал, что тот, как раз таки, абсолютно ничего не понял. Остальные присутствующие в зале похоже оставили его равнодушным, и он стал ждать свой заказ, изредка поглядывая на дверь или по сторонам.
   Зашедший в зал Арм заслужил у незнакомца долгий оценивающий взгляд, на что охранник ответил короткой и, как Леду показалось, презрительной усмешкой. Он решительно пересек зал харчевни и направился к дверям на второй этаж. Проходя мимо Серого, он бросил на стол свой арбалет, непонятно почему не оставленный в караулке. Продемонстрировав в ослепительной улыбке почти все свои зубы, охранник спросил у приунывшего юноши.
   - Ты чего нос повесил, малыш? Может, съел чего-нибудь кислого или влюбился ненароком?
   - Брось, Арм! Чего пристал? - грубо огрызнулся Серый и зло сверкнул на друга глазами.
   - Ого! - фальшиво удивился Арм, и его улыбка стала еще шире. Значит влюбился! Присмотри за железкой. А то в караулке пара умников меня в кости обыграть пытаются. Не охота им оружие оставлять. Давно говорил Нумару, что нужен оружейный шкаф. Еще и Грат, зараза такая, в деревне застрял. Наверняка с Фосером по девкам шляются. Или пиво жрут. Без меня. В общем бди, я скоро! - ещё шире усмехнулся Арм и направился к лестнице. По дороге он бросил последний насмешливый взгляд на необычного гостя, который продолжал скучать в ожидании своего заказа, и резво взбежал по лестнице.
   - Приспичило ему, - буркнул Серый. Он положил руку на арбалет, от чего ощутил необычайный прилив воодушевления. Юноша бросил уверенный взглянул на незнакомца, но тот не обратил на жест никакого внимания.
   Позже Арм никак не мог понять, что его дернуло доверить оружие мальчишке.Уж лучше бы потащил его с собой в уборную. Пусть жутко неудобно, но всё же. И Арм, и Грат с Нумаром склонялись к мысли, что здесь потрудились какие-то темные силы. Или кто посерьезнее.
   После ухода Арма, Серый сразу пожалел, что был с ним слишком грубым. Видимо Лама все же расстроила его своим безобидным флиртом с гостем.
   "Подумаешь. Только что Лама меня вовсе не волновала. А теперь я отчего-то злюсь", - растерянно думал Серый.
   Он демонстративно начал беззаботно раскачивать ногами стул, и даже напевать одну из тримских баллад. Но сразу же оборвал сам себя, решив, что выглядит глупо.
   А тем временем события продолжали стремительно развиваться. Пока Серый путался в собственных мыслях и чувствах, в дверях харчевни появилась очень странная четверка. Одеты они были гораздо скромнее франта, но вооружены так же основательно, и к тому же крайне агрессивно настроены. Это было ясно по заранее обнажённым клинкам. Одинаковые поношенные кожаные куртки и плащи не давали глазу выделить кого-то главного.
   "Как эта толпа головорезов прорвалась с оружием в таверну?" - подумал Серый, оглядываясь в поисках подмоги.
   Взгляды четверых вошедших устремились на сидящего воина. С его смуглого лица сразу исчезла довольная улыбка, а взгляд ненадолго стал растерянным. Но длилось это лишь мгновение. Уже в следующий миг глаза его сделались жесткими, а лицо посуровело. Теперь он выглядел еще опасней. Незнакомец вскочил с табурета и выхватил меч. Тот оказался не таким массивным, как представлял себе Лед, но выглядел весьма устрашающе. В другой руке незнакомца блеснул нож. Или кинжал, Лед не особо разбирался в холодном оружии. Четверка, с обнажёнными клинками наперевес, бросилась к намеченной жертве. Окружив, они прижали воина к стене, при этом стараясь держаться на приличном расстоянии.
   Контрабандисты, сидевшие в центре зала, шустро перебралась к противоположной стене, у которой как раз и стоял Серый. Двое релаумских фермеров, как ни в чем не бывало, продолжали неторопливо потягивать пиво за угловым столиком. Они оказались за спиной у одного из четверки, беловолосого парня с мрачным выражением лица под стать тому, кого они всей толпой атаковали. Нервно обернувшись к местным, он окинул их быстрым подозрительным взглядом. Что-то решив про себя, белоголовый вновь сосредоточил все свое внимание на жертве.
   Оказавшись перед четырьмя направленными на него клинками, тот и не думал паниковать, а только злорадно улыбнулся и процедил сквозь зубы.
   - Интересно, какая же это сволочь меня заложила?
   - Мир не без добрых людей, - ответил ему самый толстый из напавших бандитов.
   - Согласен, предателей хватает! - окруженный и прижатый к стене воин, продолжал так же бесшабашно поигрывать тонким, но довольно длинным оружием.
   - Брось меч! - крикнул дрожащим голосом бандит, одетый пошикарней остальных, - Брось меч, тварь! Пойдешь с нами. - Выглядел при этом кричащий самым испуганным. К тому же у него заметно подергивалась щека.
   - Спокойней, Блов, - пробормотал белоголовый.
   - Не надо меня учить! - истерически взвизгнул тот. - Лучше бы разогнал всю эту шваль вокруг.
   - Чего там Ясл возиться? - зло прошипел толстый.
   - Ребята, да у вас у всех уже полные штаны! - жизнерадостно улыбаясь, сказал воин в плаще.
   - Ты бы заткнулся, Керол. Все равно ты уже покойник, - холодно бросил ему белоголовый.
   - Всех не перебьете! - на лице Керола появилась злость.
   - Тебя уж постараемся, - так же зло ответил ему толстый и угрожающе повел своим мечом.
   Наблюдая за стычкой, Серый никак не мог сообразить что происходит.
   "Кто эти люди, явно неплохо знакомые, но при этом угрожающие друг другу мечами? Эти четверо здорово боятся одного".
   Одновременно Серый гнал от себя злорадную мысль, что франт в плаще все-таки получил по заслугам. Какая же это справедливость, если четверо на одного?
   Кучка так называемых купцов, пробравшись гуськом вдоль стены к выходу, с шумом бросилась вон из харчевни. Блов и еще один тощий бандит испуганно оглянулись. Керол сделал резкий выпад, пытаясь достать одного из них, но клинки белоголового и толстяка зловеще заплясали перед ним.
   - Торговцы чертовы, перевешать через одного бы всех - выругался Блов, сплюнув на пол.
   - Вам бы только резать да вешать. Шакалы. Дубье неотесанное, - зло ощерился Керол.
   * * *
   В углу снова зашуршали соломой. То ли крысы, то ли этот перепуганный тип. В полумраке подземелья не понять. Хотя здесь наверняка все такие же забитые и перепуганные. Серый и сам, наверняка, со стороны выглядит ничем не лучше. И, если честно, то не только со стороны.
   События того злополучного дня горели занозой в голове. Теперь обо всем рано или поздно узнают власти. Зачем я тогда ввязался во всё это? Серый бросил отчаянный взгляд в полумрак коридора. Свет факелов отблескивал на стенах, покрытых слякотью. На тусклых решетках не было даже малейших следов ржавчины. О них здесь наверняка заботились особо. Но Серый уже не видел стен подземелья. Его взгляд, потускнев, ушёл в себя и остановившись в одной точке.
   *
   Нападавшие зажали воина в углу между столиками, однако подступиться ближе по прежнему не решались.
   "Не правильно это", - думал Серый. - "четверо пытаются трусливо убить одного, а остальные разбегаются подальше, как тараканы. И где же Грат? Может, стоит сбегать в сортир за Армом? Надо же что-то делать, иначе они его прикончат. Лама потом скажет, что я, такой герой, просто стоял и смотрел, как бандиты убивают человека. Что она подумает, и представить страшно. Хотя, ерунда это. Лама здесь ни при чем. Просто будь здесь Арм с Гратом и эти бандиты сразу бы стали ниже воды и тише травы".
   Мысли у Серого скакали и путались. На глаза постоянно лез арбалет, оставленный охранником.
   "Лучше бы уж Арм забрал с собой эту опасную вещицу", - с досадой подумал Серый, тут же укорив себя за малодушие. - "Он хоть заряжен? Вроде бы да. Что же делать?"
   Оглядевшись в поисках поддержки, Серый заметил толстого вышибалу по имени Алозам. Из кухни появился второй вышибала Глот. Он удивленно осмотрелся и что-то озабочено процедил сквозь зубы. Толстый испугано закивал в ответ головой. Ни тот, ни другой не сдвинулись с места. Судя по всему, они тоже не знали, что делать, или просто напуганы.
   "Почему они не зовут Грата?! Хотя, он же с Фосером в деревню за продуктами собирался еще вчера. Точно, Арм же об этом только что говорил, когда наверх подымался. Долго он там сидеть собирается? Неужели шума не слышит?" - отчаянно подумал Серый.
   - Брось меч скотина, - снова закричал один из нападавших. Хотя по одежде он и выглядел главным, но по повадкам явно трусил больше других.
   - Спокойно, сейчас подойдет Ясл и быстренько подошьет эту падаль к стенке, - белоголовый был сплошное презрение, хотя и он не решался подойти к Керолу на расстояние клинка.
   - Я и сам потом этой пьяни кишки выпущу. Где он вечно возиться?! - главный зло зыркнул в сторону входных дверей. - Чего уставились?! А ну пошли все вон из харчевни! - гаркнул он посетителям.
   "Это зверьё точно убьет бедолагу Керола. И с арбалетчиком потом даже Арм может не справится. Неужели Грат в деревне? Ну да, время же раннее. Откуда взяться пьяным разборкам? Зато вот пожалуйста - бандитские. И если им не помешать, то воину в красно-черном плаще конец. И я буду виноват в его смерти в первую очередь. У меня под рукой арбалет, а я трусливо жду, пока вернется Арм. Надо хоть как-то помешать бандитам. Хотя бы задержать или отвлечь! А где там предохранитель? Грат разок показывал. Что за невезение? Где Арм?!"
   * * *
   Унылая личность в углу снова зашевелилась, громко шурша соломой, чем отвлекла Серого от мучительных воспоминаний.
   - Тебя-то за что посадили, а? Очнись, малой! - голос для мужчины был несколько писклявый, в нем то и дело прорывались сварливые нотки.
   - Я н-не знаю, - почему-то испугано ответил Серый и закашлялся. Во рту было горько и противно.
   - Че ты такое бормочешь?
   - Извините, я просто задумался.
   - Ясное дело. Тюрьма - самое место, чтоб задуматься. Хотя, вообще-то, раньше думать полезней бывает. Для здоровья, хе-хе.
   - Но я не виноват, у меня и времени не было. Чтобы подумать. И я же не знал... - Серый запнулся и замолчал.
   Видимо поняв слова Серого по-своему, сокамерник сказал.
   - Иди-ка, сядь поближе. Шепчешь там что-то, ничего не слышно.
   Серый послушно поднялся и сел рядом с сокамерником. Мужчина выглядел довольно упитано, в полумраке тускло поблескивала обширная лысина. Одет был в темный костюм, цвета которого было не разобрать в отблесках далеких факелов. Судя по выражению лица, собеседник сильно обиделся на весь белый свет. Оно и понятно. Тюрьма. Унылое место, если быть откровенным, как ни посмотри. После всего произошедшего Серому она оптимизма тоже совсем не добавляла. С того самого момента он постоянно паршиво себя чувствует.
   - У тебя как, тоже без шансов или еще вынюхивают? - спросил унылый собеседник, как показалось Серому, с ноткой сочувствия в голосе.
   - В каком смысле?
   - Приговор уже вынесли или нет?
   - Нет, я задержан для выяснения. Возможно, меня подставили...
   - Тебя подставили, а ты не уверен?
   - Я ему жизнь спас! - запальчиво возразил Серый, хотя у него самого такой уверенности не было и в помине.
   - А мне вот кранты. Смертник. Жду казни. И за что? Тоже за доброе дело. Нет, добро делать себе дороже, поверь, пацан. Я ведь маг. Магистр Риб, ты ведь наверняка слышал?
   - Н-нет...
   - С окраин, наверно?
   - С Релаумской дороги, а до того...
   - О, какая глушь. Ну, в наших делах ты темнота. Меня здесь каждая собака не то, что знала - боялась. Многие королевские сановники готовы были руки целовать. За советом или еще зачем - ко мне. Мой Бог - страшный Бог, но без него же никуда. Власть, деньги, сама жизнь - все ему подвластно. Ну, жертвы требует, так без этого ни один хороший бог не обходиться. А мой, какой уж есть. Кровь любит. Я же подневольный, он мой владыка. А ему ведь ещё и подавай самое дорогое.
   Женщина у меня была. Красивая. А он её в жертву потребовал. Ну, я и взбунтовался. Требуй что хочешь, но её не тронь. Когда я еще такую же найду? Старею, вид совсем не тот стал, лысина, знаешь ли. А она молодая, но меня любила по настоящему, не за власть и деньги. И я её любил. Хотя тоже изменница. Сюда навестить ни разу так и не пришла.
   Мой Бог, Трост. Впечатлён? Бог коварства, неужто не слыхал? Вот он, ни словом не предупредив, все мои прежние жертвоприношения на всеобщее обозрение и выставил. Гад! А власти в Арзаруме у нас чародеев и вовсе не жалуют, от смертных простых никакого отличия не делают. А ещё вольный город называется! Тьху. Мы ведь не просто так, мы же служим. У них солдаты служат, на войне тоже убивают, так им награды. А нас, как простых обывателей, судят. Закон один. Сволочи. Знал бы - не стал её защищать. Даже не навестила. В пояс бы сейчас кланялись. И прокурор, и вся свора.
   Риб мелко затрясся. Серый не мог понять, то ли он рыдает, то ли это истерика. Жалость к самому себе подкатила к горлу. Ведь он сам совершил огромную глупость. Его никакой злой бог не заставлял, все сам.
   - Чего молчишь? Презираешь меня? Все вы чистенькие, а как копнуть... - во взгляде мага горела ненависть. Но она почему-то вызывала у Серого не страх, а жалость и скорее брезгливость.
   Ему захотелось доказать, что он не презирает толстяка, ничего подобного. Что он и сам виноват не меньше.
   - Я... Ничего подобного... Я хотел сказать...
   Риб словно сморщился и постарел, злость в нем пропала, и
   он стал еще более жалким.
   - У меня еще хуже было. - Серый почувствовал, что ему надо выговориться. Рассказать все. Объяснить, что он не виноват, не знал.
   Риб поднял на него свои тусклые глаза, и Серый, захлебываясь словами, начал лихорадочно говорить.
   *
   - Арбалет лежал прямо под рукой. Я же хотел им просто помешать, убить человека ни за что. Чтобы они не успели ничего сделать, пока не вернется Арм. Керол с таким презрением на них смотрел. Сказал, что за него отомстят, что их не остановить, и что правду не утаишь. А напавшая четверка трусливо, с большим трудом, удерживала его в углу зала. Дожидались своего дружка с арбалетом.
   - Так это были полицейские? - уточнил Риб.
   - Но я то не знал!!! И все равно это подло, так нападать на одного. Он, может, и не виноват вовсе, а его убивать сразу!
   - Но ведь ты теперь здесь, а он где? - снова перебил Риб Серого.
   - Просто так вышло, мы не ожидали... Все произошло как-то быстро. Стража хватала всех подряд.
   - Ты рассказывай по порядку, не перескакивай.
   - Так ведь вы сами же, - Серый привычно перешел на вы. Риб был лет на сорок старше него.
   - Рассказывай, не буду я тебя перебивать.
   - Я хотел только задержать, помешать им. Чтобы его не успели убить. Керола я имею в виду. Ну вот я и взял в руки арбалет. Предохранитель снял. И направил на нападавших. А потом... а п-потом крикнул: "Не двигайтесь, стрелять буду!" Все сразу замерли. Больше всего, наверное, удивились наши вышибалы. Глот сделал такие глаза... Я подумал, что он сейчас со стула свалится. У меня сразу же мелькнула мысль, что я делаю что-то не то. Захотелось быстро все вернуть обратно или арбалет на пол бросить. Но было поздно. Нападавшие не растерялись. Вернее растерялись, но не все. Белоголовый как-то так незаметно сменил позу и теперь был лицом и ко мне, и к Керолу. А главный вместе с еще одним, те да - растерялись. Второй так жадно глотал ртом воздух. Я подумал, что его приступ хватит.
   - Ну, ты совсем глупый. Направляешь на полицейского арбалет, а потом беспокоишься о его здоровье. По-моему перебор, как думаешь?
   - Я же не хотел их убивать. Они сами. И то, что они полицейские я не знал. Я же говорю, что хотел задержать и не дать никого убить, до возвращения Арма.
   - Верю, верю. Полицейские такие скоты, всегда сами нарываются.
   Серый был сбит с толку, но Риб больше ничего не говорил. Только терпеливо ждал продолжения истории. Молчание затянулось, и Серый нерешительно продолжил потухшим голосом.
   - Во всем виноват толстый полицейский. Когда я ещё раз сказал "не двигаться", он развернулся и с криком "Ах ты гаденыш!" бросился ко мне. Я испугался. У него были такие глаза. Даже если бы я не стал стрелять или бросил арбалет, он бы меня убил. Нажав на спуск, я увидел, как стрела воткнулась ему чуть ниже шеи. И он начал оседать на пол.
   - Болт.
   - Что? - не понял Серый.
   - Арбалет стреляет болтами.
   - А, да-а. Белоголовый что-то такое тоже начал делать. Он, странно и неуловимо двигаясь, стремительно приближался ко мне. Я в ужасе подумал: "Сейчас он будет рядом! Мне конец!" И начал давить на курок, стараясь попасть в него.
   - Так арбалет был многозарядный?
   - Нет, только двух. Но я попал второй стрелой тоже. Точнее болтом. В бедро белоголовому. Тут-то на них на всех и набросился Керол. Я даже не сразу понял, что два оставшихся полицейских уже мертвы. Он их так быстро. А белоголовый отбивался. На меня он даже не смотрел, когда понял, что арбалет пуст. Оперся боком о стол и все равно отбивался. Как он вообще на ногах умудрялся держаться - не понимаю. Дрались они долго. Мне так показалось. Раненый всё выдыхался. Арма по прежнему не было нигде видно. И Грата. Я хотел закричать: "Не убивай его!" Но не успел. Керол отвел меч белоголового, и рубанул того наискосок от шеи до самого бедра, буквально разрубив тело надвое. Меня сразу стошнило тогда. Жуткое зрелище.
   А затем в двери громко ввалился еще один. В такой же одежде, как и у остальной четверки. С арбалетом. Увидел, что твориться в зале и тут же обратно сбежал. Даже стрелять не стал. Морда у него была глупая, как у пьяницы. Вообще на полицейского не похож. Они все походили больше на бандитов, чем на стражей порядка. Керол его догонять не стал, не знаю даже почему.
   - Выходит, Лозакос мертв. Надо же, как нелепо иногда умирают легенды.
   - Какой Лозукос? - переспросил Серый.
   - Лозакос. Крутой был страж. В Арзаруме его каждая собака его знала. Особенно если темными делишками занималась. Теперь там наверху некоторые, наверняка, знатные пирушки закатывают. А этот Керол тебя вообще на руках носить должен. "Белоголовый". Да он в одиночку десяток таких, как эта шпана из Центрума, положить мог. Конечно, если его не заставляли их живьем брать. Один такой был на весь Арзарум. Сволочь изрядная, но честный.
   - Вы его знали? - удивился Серый.
   - Я с ним не встречался, но наслышан. Спец по магам. Весь такой крутой. Нахамит какому-нибудь магу при задержании. Того потом отпустят и он мстит обидчику. Сколько раз этого Лозакоса мордой в дерьмо макали. Понижали в звании раз сто, наверное. Пока чинуши сыскного отдела не разберутся, постоянно у какого-нибудь тупого служаки в шестерках ходил. Полиция - сплошная бюрократия.
   - Это как так?
   - Забудь, - Риб задумался. - Два копа, - бормотал самому себе служитель темного бога. - Нет, ни черта не выйдет. Счастливчик ты, Серый. Хоть и дурак, вообще-то. Ни в чем тебя глупого не подозревают. Если никакие зацепки не всплывут, то, может быть, и вовсе отпустят.
   - А Керола вы тоже знаете?
   - Обыкновенный аферист. На Центрум лапы наложил и воображает себя местным бароном.
   У бедного юноши от этих слов внутри всё сжалось. Описание, данное Рибом, не походило на образ Робин Гуда, который сформировался о Кероле у Серого в голове.
   "Зачем только я встрял во все это!?"
   * * *
   Кабинет начальника главного отдела тайной службы в Арзаруме был не то, чтобы чрезмерно роскошен, но и далеко не скромен. За огромным столом в удобных креслах сидели двое. Это был сам начальник Бъерк и оперативник отдела расследований Фарт. Разговор шел не простой.
   - Вы понимаете, Фарт, насколько важное и не простое задание вам предстоит? - Бъерк угрюмо смотрел на подчиненного.
   - Да ваша честь! - Фарт так и излучал рвение. Ему предстояло первое самостоятельное задание. У него не было до сих пор ни одного проваленного дела. Однако почти все лавры доставались старшим следователям. Теперь же ему представлялся не просто шанс. Такое громкое дело могло вознести на невиданные служебные вершины, до которых другим придётся добираться многие десятилетия.
   - Ни черта вы не понимаете, оперативник Фарт! Смерть Лозакоса - огромная потеря для нас. Но Релаумская дорога - не то место, где можно легко добраться до правды. А правда про это дело нам очень нужна! Вам предоставляются широчайшие полномочия в расследовании, но запрещены любые силовые методы в Релауме. Вы умны, потому вам предстоит извернуться и узнать, что там произошло, во что бы то ни стало. Найдите не местных свидетелей. Эти чертовы контрабандисты поют как соловьи, если на них правильно надавить. Их там просто не могло не быть. Остается проблема найти именно того, кто что-то видел. А найти их порой сложнее, чем этого проклятого Керола! Не мне вас учить. Ясл заметил на месте убийства немало людей, но мало кого рассмотрел в спешке. Никого не опознал. Зато хоть один живой и надежный очевидец. Берите его и на месте ищите других свидетелей. Обращению с местными вас учить не надо, надеюсь? Если вместе с информацией, вы добудете нам еще одну гражданскую войну, то вам вручат совсем не орден. Вам ясно?
   - Да ваша честь!
   - Проверьте магическую линию. Такую грандиозную засаду мог организовать именно маг. Потому что, если не маг, то там должен был ошиваться не один десяток головорезов. Тихо такую ватагу в подобную глушь не протащишь. Не тот человек Лозакос, чтобы такое проглядеть. Ройте землю, но добудьте мне все детали. Если мы теряем оперативника подобного уровня, то должны знать, с чем столкнулись. При первом же признаке божественного вмешательства рапортуйте. Если малые боги пошли на конфликт с королевской властью, значит дело совсем плохо. Вы действительно осознаете всю сложность ситуации?
   - Да ваша честь! - Фарт действительно только сейчас осознал, почему дело дали именно ему, а не какому-то старому служаке. Похоже высокое начальство уверено, что шансов для удачного расследования мало. А Фарта просто никому особо не жалко, все шишки за провал со спокойной душой можно скинуть на него. Признание его былых заслуг и способностей в этом деле стоит на втором месте. Или даже на третьем. Но и приз от этого только возрастает. А когда это его смущали трудности?
   - Мы задерживаем всех подозрительных, идущих дорогой из Релаума, - продолжал начальник. - Однако, это не тот контингент, который ходит через блокпосты. Да и ловить убийц, пожалуй, надо на границе с Канавой. Так что приступайте немедленно! И прекратите изображать из себя солдафона, - устало добавил Бъерк.
   - Один вопрос.
   - Слушаю.
   - При обнаружении божественного вмешательства можно применять силовые методы к местным гражданским лицам для выяснения деталей?
   - В случае обнаружения божественного следа, вы сообщаете об этом нам по всем доступным на тот момент каналам и медленно, осторожно... СО ВСЕХ НОГ мчитесь сюда!!! В Арзарум! Считайте свою жизнь в таком случае государственным сокровищем. Для доводов, подобных божественному промыслу, мне нужна ваша компетентность и ответственность лично! Для доклада на месте! Я упомянул про богов потому, что ситуация с этим убийством бессмысленна и в принципе невозможна. Но именно из за таких, на первый взгляд, непонятных мелочей, и разгорались Армагеддоны. Тем не менее ситуация вполне объяснима множеством приземленных причин. Месть мага, пожалуй, наиболее вероятная из них. Но я не хочу вас настраивать заранее на какие-либо версии. Нам нужна правда, и вы отлично умеете её отыскивать. Ожидаю от вас непредвзятости и вашей хвалёной результативности. Не буду вас больше задерживать.
   *
   Ни спать ни даже есть в промозглой темноте подземной камеры не хотелось, и Серый мучительно вспоминал события того злосчастного дня. Непонимающие и растерянные взгляды Нумара и Арма. Даже, вечно насмешливый и подкалывающий всех подряд, Грат не скрывал удивления. Радовался своему внезапному избавлению, похоже, один только Керол. Сразу после схватки он подошел и, положив руку на плечо бледного и заблеванного Серого, сказал только одну фразу.
   - Ты спас мне жизнь, парень. Спасибо, я такого не забываю. Отправляйся со мной в Арзарум и ты не пожалеешь!
   Серый уже жалел обо всём на свете. Но в то же самое время он понимал, что оставаться в харчевне для него не вариант. Надо бежать и лучше всего не в одиночку. Поэтому, когда Нумар сказал, что ему лучше исчезнуть из харчевни, а Арм с Граном озабочено кивали своими грустными мордами, он окончательно осознал, что сидеть тихо больше не получится. Пора двигаться дальше. Знать бы только еще куда именно.
   Нумар дал Серому приличную куртку и ботинки. "В счет зарплаты". И пару серебряных монет. Арм протянул кинжал в потертых ножнах и такой же пояс. Возможно, он чувствовал вину за оставленный арбалет. А еще они с Гратом отдали Серому золотой "за упыря". Так что парень внезапно разбогател.
   Все в харчевне смотрели волками на Керола. Арм и Грат переговорили с ним у стойки, однако выражение лиц не поменялось ни у них, ни у него. Опытные вояки никак не могли понять, кто он Серому. А также кто такой сам Серый, если честно, тоже.
   Да что там, Серый и сам уже не понимал кто он в этом мире: беглый раб, убийца полицейских или потерявшийся подросток. По всему выходило, что теперь три в одном. События пошли необратимой чередой и, похоже, все участники смирились с неизбежностью. Керол прихватил с собой пару полицейских лошадей. На одной из них и поехал Серый. Вторую нагрузили небольшим запасом воды и провизией. Выехали налегке и рысью помчались в Арзарум, чтобы добраться до дальней крайней харчевни к ночи. Не отставать от полицейского, убежавшего несколькими часами ранее, было очень важно. "Встречная облава не поспособствует благополучию путешествия", - как выразился Керол.
   Дорога вышла без каких-либо приключений. Серый рассказал, ставшую для него уже привычной, выдуманную ним в харчевне, легенду про своё падение за борт корабля. Всё остальное время Керол зубоскалил и рассказывал о своих портовых похождениях, а также нахваливал злачные места Арзарума. Город тысячи кораблей. Крупнейший порт и административный центр королевства. Пусть бывшая, но столица. Вольница для магов. Даже пираты, порой, умудрялись проскальзывать в него незамеченными строгим оком таможни. Если, конечно же, имели в городе покровителя. Порой в укромных уголках жемчужины Королевства Пикасто из рук в руки переходили состояния, равные годовому бюджету мелких стран. А девочки в кабаках такие, что вскружат голову даже аскету из плёмён северо-западных диких земель.
   Для Серого поездка была не из легких. Сказывался его куцый опыт езды верхом. Но жить хотелось больше, чем просить о привале. Ныть в таких обстоятельствах он считал недопустимым для нормального мужчины.
   Когда добрались до нужной харчевни, Керол предложил Серому сперва спешиться и пойти туда в одиночку. Если облава уже началась, то ищут именно Керола. Без полицейской лошади Серый не вызовет лишних подозрений, и его не тронут. В случае отсутствия опасности, Серому просто нужно будет вернуться за ним и лошадьми. В противном случае им придётся добираться в Арзарум порознь.
   - В таком случае в любом кабаке Центрума у бармена спроси про Серого. Что, не слышал про Центрум? Это крупнейший порт в западной части Арзарума. И он весь мой, - довольно усмехнулся Керол.
   - Нет, я другого не понял. Мне что, спрашивать о самом себе?
   - Я предупрежу кого надо, и тебя поймут, поверь. С таким-то редким именем.
   Серый про себя отметил, что имя у него, и правда, получилось очень странное для этого мира. А теперь оно, словно приманка для ищеек. Редкое имя для беглеца - не лучший выбор. Особенно, если срываешься от властей.
   В харчевне было все спокойно и Серый вернулся за Керолом, поджидавшим за ближней опушкой. Они быстро сняли комнату, перекусили и завалились спать. Утром их ждало продолжение гонки со временем и неумолимо приближающейся облавой. Но все было зря и, как оказалось, они уже проиграли.
   Потому что дальше был мост. И Серый опять пошел вперед на разведку, где его схватила стража. Судя по количеству арестованных, которых колонной вели в Арзарум, хватали всех подряд. Серому закралась мысль, что непростые полицейские погибли в харчевне. Ой, не простые. И он к этому причастен. Точнее замазан по самые уши. Отчаяние всё сильнее охватывало его и путало мысли. "Лучше бы уж меня считали беглым рабом!"
   * * *
   Фарт спокойно обдумывал варианты действий, сидя в своём маленьком и скромном, но зато отдельном кабинете. Дело сложное. В лоб не взять. Местные почти наверняка будут цедить правду по капле, умалчивая самое важное. Если не причастны. А если они соучастники преступления, то из них и слова не вытянуть. Силу применять совсем нельзя. И как тут извернуться? Непричастность местных может многое упростить. Но исключать чье-то соучастие в преступлении на данном этапе нельзя. Пусть даже косвенное.
   Хожу по кругу. С упрямыми фермерами буду разбираться, когда добарусь на место убийства. Важно найти альтернативные источники информации. Поэтому надо перед отправлением получить максимум сведений от более разговорчивых свидетелей. Благо таких уже полтюрьмы насобирали. Идеальные свидетели это караванщики, прошедшие через харчевню в Канаву до инцидента, а вернувшиеся уже после. Контрабандисты народ внимательный и разговорчивый. При правильном подходе. Аккуратно прижать, что-то пообещать, и расскажут всё, что не касается их собственных темных делишек. Могли они сами принять участие в убийстве полицейской группы? Нет. Но и тут нужно все перепроверить.
   Так же важно выяснить все необычное, что произошло на Релаумской дороге до и после убийства. Составить список таких чрезвычайных событий и послать людей выяснить детали. Подготовка большой засады не могла пройти незамеченной и наверняка где-то кто-то прокололся и остались свидетели.
   А уж если в Релаум маг пожаловал, то и подавно. Эти высокомерные господа ценят свою жизнь превыше всего. Не зря на Релаумской дороге такая глухомань. Ни магической связи, ни толкового лекаря, ни надзора. Знают, что магия - приманка для упырей, которых, к тому же, этой самой магией никак не пронять.
   Когда двести лет назад поставили большой форт, то он, помнится, и трех десятков не простоял. Потому что маг внутри сидел. И никакой усиленный гарнизон не помог. Через месяц вся округа так и кишела упырями, словно нищий вшами. Ни провиант подвезти, ни дров нарубить. Вывезли мага с боем и огромными потерями. Нечисти прилично перебили, а толку? Через десяток лет упырей едва ли не больше народилось.
   Нет, маги в Релаум ни ногой. Мог ли найтись среди них мстительный смельчак? Точнее, дурак? Маловероятно. Мог он устроить засаду, ни разу не засветившись? Совсем уж невозможно. Учитывать подобный ход событий, конечно, следует. Но именно как наименее вероятный вариант.
   Предположительно нанятые магом головорезы, на первом этапе расследования приводят нас к варианту с большой ватагой. А значит должны быть следы их прибытия и перемещения по Релаумской дороге.
   Керола преследовали, заманив в тщательно спланированную ловушку. Отрезав его от города. Ожидать погони он не должен был. Если секретная операция полиции привела в засаду четырёх офицеров, то это выглядит, как признак вмешательства влиятельного мага. Про операцию знали немногие. Уличные надзорные, не брезгующие мздой, к этой информации допущены не были. Утечки на первый взгляд исключены, но надо получить все отчёты групп, которые участвовали в подготовке и выполнении операции.
   Что ещё? Мог инцидент стать результатом случайного стечения обстоятельств? Мог. Но не с Лозакосом. Не тот уровень. В харчевню все участники отряда вошли без единой царапины. Стычек с упырями не было. Немного уставшие от бешеной скачки со сменой лошадей. Керол, не подозревающий о западне и близкой погоне, берег своего коня. Его догнали быстро, и усталость не могла серьезно сказаться на действиях группы.
   Так это выглядит в описании Ясла. Единственный выживший. Почему ему дали уйти? Если это тщательно спланированная засада, то оставлять столь ценного свидетеля - огромная глупость. Он сообщник? Его проверили очень серьёзные люди с применением магии. Задержка в конюшне преступна, но она не является следствием сговора, а есть результат разгильдяйства. Обман тут исключён. Значит что-то пошло не так, и бандитам понадобились все силы внутри зала? Но в харчевне были только трупы полицейских. Даже раненых преступников Ясл не заметил. Только Керол, стоящий над телами убитых, с окровавленным мечом. Притаившиеся в темных углах зала арбалетчики, могли быть Яслом в спешке не замечены. И всё же никаких сведений о других участниках столкновения нет.
   Всё говорит о трагической случайности или преступной халатности. Или же Керол получил какие-то возможности, позволившие ему в одиночку справиться с полицейской бригадой. Во главе с лучшим оперативником, в том числе неплохо защищённым от некоторых атакующих видов магии. Про физическую подготовку и боевой опыт даже говорить не стоит. При всём при этом Лозакос был разрублен надвое. Как так!? Керол не слабак, но против Лазакоса он щенок. "Взять живым" - бич всех полицейских. Но Лозакос его легко бы переступил. Жизнь дороже, да и сам он ценнее любых Керелов в любом виде. Он это отлично знал, а к взысканиям привык больше любого другого офицера.
   Ничего не клеится в этой истории. Чем внимательнее её обдумываешь, тем больше противоречий и несуразностей выплывает. В версию с засадой это просто никак не лезет. Похоже на вмешательство внешней силы. Не исключено, что случайное. Такое никак не утаить. Надо отдать распоряжения дознавателям собирать свидетельства у задержанных по поводу места преступления. До, во время и после происшествия. А самому спешно мчаться в харчевню. Надо как минимум провести осмотр тел.
   Получу отчёты о подготовке и проведении операции по задержанию Керола, список магов, проходивших по делам, которые вел Лозакос, и сразу же отправляюсь. Заодно надо поторопить дознавателей, чтобы можно было взять протоколы первичных допросов с собой в дорогу.
   - Писарь! Три бланка приказов! И бегом ко мне!
   * * *
   Мысли Серого метались между мучительным вопросом, зачем он влез с арбалетом в непонятную разборку, и попыткой спешно придумать новую правдоподобную историю своего появления на мосту. Рассказ о его падении с палубы в реку вызывал смех даже у тех, кто относился к нему с симпатией. Полиция такому не поверит и подавно. Но ведь теперь он не обязан придавать правдоподобия своему фантастическому вояжу через Релаум. Но о нем же можно вообще не упоминать! Это в харчевне занли, что я явился в потемках из леса с упырем на хвосте. Надо придумать незамысловатую историю с чистого листа. Где нет упырей и чудесных спасений, а есть путешествие из канавской глухомани в лучший город королевства Пикасто - славный Арзарум. Чтобы заработать денег простому парню без ремесла. Сначала от границы шел с обозами, а под конец пути уже сам по себе. Потому как обозные просили немалых денег за защиту от упырей, а места начались тихие и спокойные. Ничего подозрительного не видел. Ночевал в "Топоре", в харчевню "У бога за пазухой" даже не заходил. Ничего не слышал, ничего не знаю. Отпустите, дяденька, в Арзарум. Всё, вроде бы, просто и придраться не к чему. А как оно обернётся, попробуй, угадай? Ведь наверняка не отпустят, проверять станут. Ох и влип же я в историю.
   "Зачем я за тот арбалет схватился?" - эта мысль никак не отпускала Серого, занозой выжигая мозг. - "Всё только налаживаться начало. Похоже, застрял я в этом мире надолго. И ещё большой вопрос, сумею ли выбраться из этого подземного мрака".
   Возможно, Серый сказал это вслух или у него вырвался сдавленный стон, потому что Риб снова заворочался и закряхтел.
   - Что, думаешь, как бы жил припеваючи, не сделай свою роковую глупость? Тебе ведь теперь пути назад нет. Даже если выкрутишься поначалу, - сухой смех прозвучал, как кашель. - И мне пути назад никакого не видно. Всё бы отдал ради того, чтобы вернуться в свой замок в самом престижном районе Арзарума. Но провидение глухо к мольбам таких, как мы.
   Серый с острой тоской вспомнил дом. Мама всегда спрашивала: "Как школа?" Пока не поступил в колледж. Тогда она стала спрашивать: "Как колледж?" Словно боялась, что рано или поздно я с этой школой или колледжем чего-нибудь сделаю. Зато собака Бони всегда больше всех радовалась. Или просто больше всех свою радость демонстрировала. Отец, приходящий с работы под самый вечер всегда спрашивал что нового. А у меня почти всегда нечего ему было рассказать. Что-то не считал нужным, а порой ничего нового не происходило. Теперь, даже чересчур, много нового, вот только как об этом рассказать отцу?
   Они все решат, что я утонул. Но не будут в это верить до конца. А я никогда не смогу их успокоить, не смогу сообщить, что жив и здоров. Уж точно не из этой проклятой тюрьмы! Надо что-то делать. А то, не только о здоровье, но и о самой жизни придётся забыть.
   В коридоре раздались шаги, и к решётке подошёл охранник с ключами.
   - Эй, пацан! Задержанный на Релаумской дороге, выходь! К дознавателю тебя кличут.
   * * *
   По низким каменным коридорам и неудобным винтовым лестницам они поднимались всё выше. Серому казалось, что он шагает в непроглядный мрак. Факел охранника едва выхватывал из окружающей тьмы маленький круг света. Играя неверными отблесками на влажных камнях стен, чадящее пламя делало окружающую темноту ещё чернее. Однообразие подземных переходов скрадывало расстояния, и подъём растерянному пленнику начинал уже казаться бесконечным. Изредка душную и промозглую темень впереди разрывал свет факелов на стенах. Пару раз, непонятно откуда, прорывались едва живые лучики солнца. Или это слабый лунный свет?
   Когда подъём закончился и Серого завели в тесную каморку без окон, он вздохнул с облегчением. Тут было гораздо светлее и уютнее, чем в каменных кишках позади него за дверью. Стол, стул и лавка - вот и вся мебель. Но после гнилой соломы на полу камеры и эта обстановка допросной казалось королевской роскошью. Тройка свечей на столе и ещё пара в углах возле лавки светили ровно, придавая помещению жилой вид. В остальном обстановка не радовала глаз. Однако отсутствие, каких либо инструментов для пыток, или тех же колодок с кандалами, немного успокоило бешено колотящееся сердце юноши.
   - С кем ты шёл по Релаумской дороге? - спросил его в лоб, невысокий сутулый человечек с цепким и злым взглядом.
   - Сам, - тут же ответил Серый.
   - Давай не начинать с вранья? По Релауму сами не ходят!
   - Шёл я до "Топора" вслед какому-то обозу. Но не вместе с ними. Батя говорил, что они деньги зря только содрать могут. А после "Топора" он велел не мешкать, а шевелить ногами. Места уже мирные. Можно не бояться.
   - Значит, имён знакомых или попутчиков назвать не можешь? - лицо незнакомца из равнодушного стало суровым, а газа, кажется, ещё злее.
   "Это он меня пугает? Или правда решил, что я и есть главный злодей? Самое поганое, что он, гад, прав. Я и есть главный убийца полицейских по собственной глупости!" - заметались мысли в голове Серого. Видимо на его лице это не отразилось, или же допрашивающий как-то по-своему расценил поведение затравленного юноши. Потому что он равнодушно продолжил, садясь за стол.
   - Тогда начнём по порядку. Я дознаватель Торва. Если вспомнишь чего или спросят потом, кто первый допрос снимал, то так и скажешь. Ко мне обращайся сейчас постоянно точно так же. А то забудешь сразу, как в камеру уведут. А забывать не советую. И особенно не советую врать. Не выпустят тебя отсюда, покуда все твои слова тщательно не проверят. Чем больше соврёшь, тем печальней для тебя будет следующий допрос. Уже в пыточной! Ясно?
   - Да, дознаватель Торва.
   - Смышлёный? Или бывал уже у нас? Про враньё тоже сообразил, чем чревато?
   - Мне незачем врать, дознаватель Торва! Мне на волю надо, деньги зарабатывать. Сезон не бесконечный, а меня дома с наваром ждут.
   - Ха-ха, старая шутка, но смешная. Будто бы кто-то из вашего брата потом домой возвращается. Или сгинешь, или приживёшься в Арзаруме, но в Канаву не вернёшься. Видал я вашего брата. Может даже чего домой с оказией передавать будешь. Но твою кислую физию родня уже не увидит. Особенно если будешь врать! Тогда тут в подвалах и сгниешь. Белый свет увидеть охота? Вот и не ври!
   Четверть часа Серый рассказывал свою историю, выдумывая ее почти на ходу. Важно было не только правдоподобно рассказать, но и запомнить свой рассказ. Если словят на вранье прямо сейчас, то пыточная тут же встретит Серого жаркими объятьями.
   Однако рано или поздно, но пыток Серому все же избежать не выйдет. Сколько времени надо властям Пикасто, чтобы узнать, отправлялся ли в дорогу и известен ли местному крестьянину Свиту из глухой канавской деревеньки Мелкие Хлебцы некий его отпрыск Орс? Все имена Серым выдуманы. Точнее взяты из рассказов друга Свита, как раз уроженца Канавы. Одно только название деревни - правда. Может хотя бы не сразу за шкирку возьмут. Но дальше что? Вся правдоподобность рассказа про путешествие позади обоза до самого моста - чушь. Главного ведь никто в этих Мелких Хлебцах не подтвердит. Потому что не было там никогда никакого Орса. Скорее всего, и Свита никакого там нет, хотя имя Серый выбрал самое распространённое для канавской глуши.
   Те, кто мог за него вписаться в этом мире и подтвердить выдуманную легенду, находятся в той самой злополучной харчевне, упоминание про которую сейчас для Серого само по себе уже смертный приговор. А расскажи он всю правду, так только приблизит свидание с палачом. То-то бы дознаватель удивился. Но лучше не стоит.
   "Так что, сколько мне жить осталось, отмеряет сейчас нерасторопность арзарумской милиции или стражи. А рыть они будут резво, раз всех подряд с дороги замели. Только то, что задержана огромная толпа народу, может немного замедлить проверку", - такие мысли бродили в голове Серого по пути обратно в камеру.
   * * *
   В камере царило полное уныние.
   - Меня завтра убьют. Повесят гады. Пришли, обрадовали! - Риб был мрачнее тучи, а голос его предательски дрожал, - Ты то, небось, отбрехался? Наплёл-то чего?
   - Сказал, что из деревни в Канаве.
   - Не удивил ты видимо дознавателя. Ну, это тебе до пыточной неделя отсрочки осталась. Помучаешься маленько и меня на том свете догонишь, - истеричный смешок Риба прозвучал дико и страшно.
   "Должен же быть выход! Почему я не маг?!"
   Дома, на Земле, Серый придумывал себе всякую всячину. Представлял, что владеет силой, что может захотеть - и сбудется. И надо сказать, был он довольно везуч. Нередко сбывалось. Случайность? Или просто он никогда не загадывал ничего несбыточного? А может как раз несбыточное никогда и не срабатывало? Как бы там ни было, а его везение закончилось в этом каменном мешке.
   Если бы только Риба простил его темный бог и вернул тому магическую силу. Ведь чернокнижник раскаялся и готов на все, чтобы избежать смерти. Серый и сам уже готов был дать магу сил, лишь бы это только помогло выбраться из этой холодной, кромешной тьмы. Без куртки и ботинок, выданных ему Нумаром, Серый давно бы уже окоченел в этом подземном склепе. Что они там, в Релауме, думают о нем? Даже Грату наверняка сейчас не до шуток.
   Риб издал странный хлюпающий звук. Серый испуганно обернулся. Он с трудом разглядел в полумраке лицо колдуна, бледное даже в отблесках далёкого факела. Было похоже, что Рибу вкатили клизму. Здоровенную, литров на пять или все десять. И ещё в глазах бывшего мага появился проблеск безумия. Неужели старик сошёл с ума от страха? Жуткий холодок пробежал по спине Серого. Сидеть с безумцем в подземной клетке - этого ему только не хватало.
   Риб нервно сглотнул и что-то просипел. Сперва Серый не расслышал, но колдун повторил ещё раз.
   - Надо попробовать, - озираясь по углам и странно косо поглядывая на Серого, он пошёл к решётке, - обмотай руки соломой и вот этой тряпкой, - велел Риб, показывая на примере, что и как требуется сделать. - Быстрей, пока не прошло! - истерично взвизгнул он, и вновь со опаской покосился на Серого. Юноша понял, что в глазах колдуна не безумие, а страх. А может и то и другое.
   "Точно тронулся", - подумал Серый, стараясь исполнять всё, что велел Риб, ни в чём не переча сумашедшему.
   Подойдя к решетке, маг вытянул к ней свои тощие руки со скрюченными пальцами и закрыл глаза, что-то невнятно бормоча. Полыхнуло так, что Серый на минуту ослеп. На него пахнуло обжигающей волной сухого воздуха. Проморгавшись после ослепляющей вспышки и дождавшись пока немного потухнут радужные круги перед глазами, он увидел, что стальные прутья, отгораживающие их нишу от коридора, исчезли. Они в буквальном смысле слова испарились. В решётке теперь зияла здоровенная круглая дыра трёх метров в диаметре. Пылающие жаром обрубки стальных прутьев, торчали по ее краям из стен, пола и потолка. Риб смотрел на Серого уже в каком-то абсолютном ужасе.
   - Ну, что дальше? - спросил маг шопотом.
   - Наверное надо выбираться?
   - Ага. Пошли.
   И они пошли. Но не в ту сторону, куда водили на допрос Серого.
   - Ты уверен, что нам сюда? Выход в другой стороне.
   - Нет, не уверен. Но в лапы к охране нам точно не надо. Хотя... - Риб снова как то странно посмотрел на Серого и даже приостановился. - Нет, сперва попробуем эту сторону проверить. Серый вздохнул с облегчением. Похоже, Риб не терял рассудок. Более того, у них появился шанс на спасение.
   Они торопливо бежали коридором, пока не упёрлись в решётку, перегораживающую проход. В ней была дверь. Но она была закрыта на пару огромных висячих замков. Риб плотоядно улыбнулся и вновь вытянул руки вперёд. Серый торопливо отвернуться, прикрывая глаза рукой. Спустя мгновение решётка исчезла в оранжевой вспышке, видимой даже сквозь закрытые веки. Переступив дымящиеся остатки решетки, узники заспешили дальше.
   - Ты уверен, что мы найдём выход? - снова с сомнением уточнил Серый.
   - Теперь да. Я же ведь не только решётки плавить умею. Теперь умею. Плавить, - истеричный смешок вырвался из груди мага. - Испарять!!! - бросив быстрый взгляд на Серого, Риб продолжал уверенно семенить вперёд, чем-то напоминая большую крысу.
   Последний факел возле двери, которую Риб развеял вместе с замками и решеткой, угас далеко позади. Их обступила непроглядная тьма. Раздалось бормотание Риба, и его волосы засветились. А также почему-то ногти на руках. Вид колдун при этом приобрёл жутко потусторонний. Зато стало светлее, чем даже от факела охранника. Темнота перестала мешать быстрому бегу по низким изгибающимся коридорам и больше не нагоняла прежнюю нерациональную жуть. Теперь жуть уверенно семенила рядом с Серым, сияя словно призрак. Не хватало только инфернальных завываний.
   Появились боковые ответвления. Когда после пары пропущенных темных провалов, Риб уверенно свернул в один из проходов в правой стене, Серый понял, что колдун выбирает нужную дорогу, а не ломится наугад. Они перешли с бега на быстрый шаг. В Сером стала крепнуть надежда, что они смогут вырваться на свободу.
   Риб словно бы совсем перестал бояться, что их догонят. К тому же он абсолютно уверенно выбирал дорогу, словно зная куда нужно идти. Может у здешних крыс спросил? Или у какой другой тёмной живности?
   Очень скоро Серый потерял счёт поворотам и развилкам. Он просто шёл за Рибом по пятам. Испарилась ещё парочка решеток, оказавшаяся на их пути. Эти были намного более ржавые и хлипкие, чем предыдущие. Последнюю они вдвоем с магом, пожалуй, смогли бы сломать даже голыми руками. За пару-тройку дней.
   Затем они оказались на дне захламленного колодца, с ведущими ввысь ржавыми скобами на грязной стене. Риб сразу же начал взбираться вверх. Серый старался не отставать. Высота была огромная, но усталости не чувствовалось совсем. Азарт побега и вкус надежды на избавление от жуткого будущего в руках палача пьянил и придавал сил. Вместе с тем, вновь обретший прежние силы, Риб вызывал у Серого огромное беспокойство.
   "Вовремя этот его темный бог простил мага. Словно в голливудском фильме - в последний момент вернул магическую силу. Но как бы Риб не решил на всякий случай и меня испарить. Характер-то у него припаскудный, как ни крути. Он теперь для своего бога маму родную не пожалеет", - Серому совсем не хотелось, из суровых лап властей, попасть в цепкие руки колдуна, который, к тому же, человеческие жертвоприношения своему темному богу считает чем-то само собой разумеющимся и вполне естественным.
   "Вымолил все-таки, старый хрен, прощение. Попугали и простили. Но мало ли какие ему испытания выпишут. Его бывшей возлюбленной точно не поздоровится. Жалко девушку. И никак ведь ей не помочь. Разве что компанию на жертвенном алтаре составить, чтобы скучно не было. Надо рвать когти отсюда и разбегаться с колдуном при первом же случае".
   После колодца было ещё полчаса петляний по узким и широким катакомбам. Один завал, разлетевшийся вдребезги, после заклинания Риба, особенно впечатлил Серого. При этом осколки разлетелись не дальше, чем на три-четыре метра, не задев Риба и Серого. Похоже магия в этом мире очень могущественная вещь.
   Впереди забрезжил свет. Солнечный. Это снова был колодец, но теперь далеко не такой высокий. Свет пробивался сквозь щели круглого люка вверху. Как оказалось - деревянного. Проходом, похоже, пользовались часто - железные скобы были гладко отполированы многочисленными касаниями рук. Люк находился в какой-то обшарпанной каморке посреди глухого переулка. Рядом находилось ещё несколько хлипких дверок. Выбравшись в переулок, они направились к недалекой улице впереди. Выйдя на брусчатку и оглядевшись по сторонам, Риб узнал местность, о чем тут же сообщил Серому.
   - Это Говейный Ряд. Окраина Арзарума. Ты со мной пойдешь или будешь искать этого своего Керола? - судя по выражению лица мага, ему, так же как и Серому, не хотелось дальше продолжать совместное путешествие. Юноше снова показалось, что Риб побаивается его. Оставаться с опасным колдуном, который то ли боится Серого, то ли почему-то не доверяет ему, совсем не хотелось.
   - Да, поищу Керола. Спасибо, что помог выбраться.
   - Тебе спасибо.
   - Ты бы с тёмными силами лучше завязывал, - Серому вдруг захотелось хоть как-то вспомнить про свою совесть или наоборот успокоить ее. - Не стоят человеческие жертвоприношения никакого могущества, - тихо добавил он.
   - Хорошо, - как-то нервно ответил Риб. - Я пошел?
   - Да, может быть, ещё увидимся.
   Риб резко кивнул. Развернувшись, он посеменил, не оглядываясь, направо по улице. Серый рысью припустил налево. Чтобы лишний раз не испытывать судьбу, он старался побыстрей скрыться с глаз темного колдуна. Все что мог сделать для абсолютно незнакомой ему девушки, он сделал. Теперь ему предстояло найти дорогу к Центруму.
   *
   Солнце стояло в зените. Улица небольшим уклоном сбегала куда-то вниз. Переулок, откуда они с Рибом только что выбрались, давно скрылся вдали за изгибом грязноватой улицы. Старые и порядком обшарпанные деревянные дома выстроились неровной чередой вдоль разбитых обочин по обеим ее сторонам. Из дверей нетвердой походкой курсировали, под завязку набравшиеся, личности средней степени потрепанности под стать окружающим домам. Видимо, вокруг были сплошные кабаки. Рядом же порт.
   Совсем не похоже, что тут можно найти красоток, которых так расхваливал Керол. Хотя, он что-то говорил, будто бы порт в Арзаруме далеко не один. Риб сказал, что это окраина города. Возможно, это именно один из портов и есть. Но какое вокруг все-таки захолустье.
   Охрана хватится нас быстро. Наверняка уже ищут обоих. Наш побег незаметным и тихим не назовёшь. Я города совсем не знаю, знакомых поблизости не имею, деньги все забрали при аресте вместе с кинжалом и поясом. Ботинки и куртку со штанами оставили и то хорошо. Но сейчас, в плотной полотняной куртке, здорово припекало. Лавок, чтобы спросить дорогу, никаких видно не было, а заходить во встречные кабаки, у Серого не возникало никакого желания. Даже трезвых прохожих пока что ни одного не попалось. И это в полдень, в солнцепек. Натуральная клоака. Но у кого-то спросить дорогу всё-таки нужно.
   Впереди показался перекрёсток. Говейный Ряд пересекался с более широкой и, с виду, респектабельной улицей. Дальше и сам Ряд тоже начинал выглядеть более презентабельно. У дверей кабака, расположенного прямо на перекрёстке, стоял первый трезвый мужик, задумчиво почесывающий бороду. Видимо решал зайти или
   нет. Серый поспешил задать вопрос, пока тот не успел решиться. Судя по местным, они в этом деле скорые на руку.
   - Уважаемый, отсюда далеко до Централа?
   - Может, до Центрума? Совсем дикий? Из Канавы, небось, недавно вылез? Может ещё и беглый? - ощерил мужик в наглой ухмылке щербатый рот. Его взгляд так и говорил: "Понабирают по объявлению!"
   - Да, вот только сегодня в городе. У меня с братвой встреча в Центруме. Мне эти названия без разницы. Потом сами в голову залезут, - попытался Серый подстроится под тон собеседника.
   - Встреча! Деловой!!! - заржал мужик совсем пренебрежительно. - Ну, малек, так и иди по Говейному пока через мост не перейдёшь. Там сразу налево и вдоль Соснянки по Портовому Тракту до самого конца. Как на площадь Семи Якорей выйдешь, так это вот самый центр Центрума и будет.
   - А Соснянка это что?
   - Река это, балда. Деловая, - и мужик снова заржал.
   - Спасибо добрый человек, - решил не пытаться выглядеть круче, чем есть Серый.
   - Ага, добрее видали. Вали уже! А то я, болтая тут с тобой, трезвым луну увижу, - и мужик уверенно рванул к дверям кабака.
   "Говейный ряд потерял в его лице последние остатки трезвого разума", - усмехаясь, прокомментировал про себя Серый.
   Идти оказалось только до моста намного больше часа. Несколько раз Серому навстречу попались небольшие отряды вооруженной стражи, которые не обращали на одиноко идущего юношу абсолютно никакого внимания. Злорадно усмехаясь, он даже начал подумыват, не уточнить ли у них дорогу к Центруму. Но решил не искушать судьбу такой откровенной наглостью. Везение не вечно.
   Дома вдоль улицы становились всё приличнее. Появилось много добротных каменных фундаментов. То тут, то там стали попадаться разнообразные лавки. Иногда Серый проходил мимо небольших площадей с маленькими базарчиками. Шикарного вида особняки прятались за заборами, или наоборот выбирались парадным фасадом прямо на мостовую. Город все больше приобретал какой-то курортный колорит. Это немного не совпадало в понимании Серого с образом портового района. Зато он начинал верить, что в местных злачных местах можно встретить тех самых знойных красавиц.
   Река Соснянка оказалась очень широкой, с великолепным мостом, соединившим ее зелёные берега. Вид с середины мощной арки с белыми мраморными перилами открывался великолепный. Множество то ли дворцов, то ли храмов, а может быть все вместе и вперемешку, возвышалось на отлогих берегах спокойной реки. Дальше по течению виднелась плотина, а за ней синела морская дымка. Едва слышный прибой, ещё больше усилил ощущение приморского курорта. На реке плавало множество барж. Гребных. Видимо из-за того, что мосты здесь не разводные, мачты не в ходу. Или их тут ещё не придумали? Было бы здорово стать первооткрывателем паруса. Хотя знаний Серого едва должно было хватить на что-то, вроде ладьи викингов.
   Совсем уже в приподнятом настроении Серый пересёк мост и весело прошагал мимо очередного отряда равнодушных стражников. Вспомнил, как первый встреченный им отряд, внезапно вынырнувший из переулка, заставил его сердце гулко ухнуть сквозь пятки на каменную мостовую. Серый весело рассмеялся. Никто его, похоже, не разыскивает. Риба судя по всему тоже. Это удобно, хотя и не очень понятно. Чудесное избавление кружило голову. Серго так и подмывало броситься вприпрыжку, по залитой солнцем улице.
   Вот и поворот на Портовый Тракт. Широченная улица с совсем уже шикарными до неприличия домами. И очень оживлённым движением: телеги, фургоны и кареты разных размеров, форм и расцветок текли беспрерывными потоками в обоих направлениях. Движение левостороннее, отметил Серый. И оно регулируется. Тут изобрести велосипед не выйдет.
   На жаре захотелось пить. Множество ярких лавок вокруг предлагало порадовать свой желудок едой и питьём. Отсутствие денег всё больше портило настроение. Неужели здесь нет возможности попить бесплатно воды? Серый ускорил шаг, стараясь быстрее добраться к цели. На площади Семи Якорей должно точно найтись местечко, где о нём предупреждены. Возможно, хотя бы там ему удастся напиться.
   Стражники рано или поздно начнут искать их с Рибом по приметам, а может быть даже по рисунку. Дознаватель Торва - глазастый малый и наверняка отлично запомнил лицо Серого. Сыск в Арзаруме, судя по всему, поставлен серьёзно. Цивилизация. Даже правила уличного движения существуют.
   Полчаса быстрой ходьбы, и улица стала снова меняться. Меньше стало дворцов, появилось большое количество каменных коробок с чадящими трубами или просто гудящих как улей. Промышленность? Лавок и базаров меньше не стало, а кабаков стало даже больше, чем раньше. Попадались великолепные строения, похожие на рестораны или даже целые отели. На их открытых трассах за столиками сидели и ели хорошо одетые люди. Ощущение курортной зоны не пропадало, несмотря на вкрапления чего-то похожего на промышленность. Ещё через пару десятков минут Портовый Тракт раздался в стороны, превратившись в огромную площадь. По центру ее кипел шумный базар. Но широкая полоса вдоль домов по кругу была заполнена круговоротом повозок и пешеходов. Порядка в движении на площади, по сравнению с Трактом, было совсем немного.
   Видимо, это и есть площадь Семи Якорей. Серый двинулся налево по кругу в поисках какого-нибудь злачного заведения. Искомое нашлось довольно быстро. Это был кабак, а может харчевня, Сломленный Якорь. С надписью на немного выцветшей вывеске и рисунком якоря. Почему-то абсолютно целого. Хотя как должен выглядет сломленный, а не сломанный якорь? Читал Серый пока слабовато, но, как он заметил ещё в релаумской харчевне, многие местные читали даже хуже него. Возможно какой-то ньюанс в названии от него ускользнул. Внутри заведения был небольшой полумрак. Как говорится, без шума и без драк. Чисто и просторно, особенно как для портового кабака. Большая часть столиков была занята. И к тому же большинство посетителей ели, а не пили. Хотя в такую жару пить - это удел, наверное, совсем уж пропащих личностей.
   "Например, обитателей Говейного Ряда", - пришла в голову Серому. - "Насколько может быть разным впечатление от разных районов одного города".
   Стулья у стойки пустовали. Хотя бармен, или корчмарь, или кто он там по местным традициям, был на месте и тёр стаканы. Стеклянные. И правда, цивилизация! Столица! Хоть и бывшая.
   Серый уверенно плюхнулся на один из стульев у бара, словно его карманы под завязку были набиты серебряными и золотыми монетами. Бармен вопросительно взглянул на него.
   - Я Серый, возможно мне что-то передавали? - вальяжно сказал переполненный впечатлениями парень. Он тут же вспомнил, что Керол велел спросить про Серого, а не представляться этим именем. Но решив, что и так сойдет, продолжал вопросительно смотреть на бармена.
   - Что пить будешь? - равнодушно спросил тот.
   Юноша почувствовал себя дурак дураком. Без денег и без малейшего понятия, что же ему делать дальше.
   - Забавное имя. Пожалуй, угощу тебя выпивкой, - продолжил бармен после недолгой паузы. - Пива или покрепче чего налить?
   - Фреш есть? - хмуро спросил Серый. Этот любимый утренний напиток караванщиков еще в харчевне сразу очень понравился юноше. Кисловатая смесь соков двух фруктов тонизировала даже лучше, чем кофе. Особенно после ночной беготни по залу с подносом или тряпкой. Правда стоил фреш сильно дороже, того же пива. Попробовать его удалось Серому всего пару раз, да и то лишь допив остатки.
   - Это Сломленный Якорь, шкет. Тут все есть. Чай не твоя деревня, - бармен наполнил большой стакан из толстого зеленого стекла. - Иди вон в тот уголок, не отсвечивай почем зря.
   Особого выбора у Серого не было, и он направился к указанному столику в темном закутке зала. Если его все таки ищут, то чем темнее, тем даже лучше. На него равнодушно поглядывали из-за соседних столиков, а большинство просто игнорировали. Когда Серый был уже на полдороге к цели, снаружи донесся раскатистый то ли гром, то ли оглушительный грохот, закончившийся басовитым звуком лопнувшей гигантской струны. Или скорее толстенного стального каната. Даже пол под ногами ощутимо дрогнул. Посетители начали ошеломленно оглядываться и громко переговариваться.
   - Это что за хрень еще случилась? - перепугано рявкнул здоровенный мужик за соседним столиком и, грубо оттолкнув замершего землянина, рванул к выходу. Примеру здоровяка последовали немногие. Серый решил, что ему самому тоже нет никакого смысла метаться и паниковать. Тут и так непонятного выше крыши, и странный далекий грохот погоды не сделает. Посетители оживленно обсуждали произошедшее событие, по-прежнему игнорируя, застывшего посреди зала юношу. Опомнившись, Серый поспешил наконец-то за столик, указанный барменом, чтобы не привлекать лишнего внимания.
   Устроившись на удобном стуле, он принялся потягивать фреш и осторожно осматриваться. Напиток оказался очень холодным. Видимо в подвале заведения ледник. А может здесь применили какую-то особую магию. После чудес, продемонстрированных Рибом, Серый не удивился бы существованию магических холодильников. В целом кабак был вполне респектабельным. Да и сам город шагнул далеко за средневековые рамки, какими их себе представлял обычный парень с Земли. Об освещении судить было сложно. Ни факелов, ни свечей, ни магических светильников в зале видно не было. Солнечный свет проникал в зал через небольшие окна и вполне справлялся с полумраком. Посетители давно успокоились после недавнего грома. Даже здоровяк вернулся, что-то недовольно ворча себе под нос. Еда и выпивка, похоже, волновала местных гораздо больше, чем непонятные звуки снаружи.
   Время все тянулось, фреш закончился, а ничего не происходило. Бармен словно бы забыл о Сером. Парень все чаще бросал быстрые взгляды в сторону стойки, с тревогой подумывая, не стоит ли еще раз напомнить о себе. Может Керол еще не предупредил о нем, а фреш действительно просто угощение? И потом еще платить заставят? С пустыми карманами в большом городе жутко неуютно. В голову лезет всякая чушь.
   Просидев как на иголках еще с полчаса, Серый внезапно заметил совсем рядом пацана лет одиннадцати, который направлялся к его столику. Как он появился юноша не видел, однако шел малец вполне уверенно именно к нему.
   - Напился? Дуй, давай, за мной, - нагло заявил мальчишка без малейших приветствий или каких-то других формальностей. Серый даже немного опешил от такого оборота событий.
   - Куда дуть? Ты кто?
   - Серый, не тупи. И не борзей.
   "Это я борзею?" - удивленно подумал Серый. Но спорить не стал. Раз сопляк знает его имя, значит - не случайный прохожий. Серый ожидал, что за ним придет лично Керол. Но теперь ему и самому это казалось глупостью. Видимо местные опасались ловушки. Судя по уровню недавней облавы, полиция здесь суровая. Чувствуя себя наивным лопухом, Серый послушно шагал за своим малолетним проводником. Проходя мимо стойки, он благодарно кивнул бармену, но тот даже не взглянул в его сторону. "Ну и черт со всеми ними! Конспираторы хреновы", - раздраженно подумал Серый и вышел в обжигающий зной главной площади Центрума.
   * * *
   Они бродили по базару в центре площади уже битый час. Один раз пацаненок купил пирожков и пару из них отдал Серому. Это было очень кстати. Вспоминать непонятную кашу, которой Серого накормили в подземной камере, было противно. Но сейчас его желудок, похоже, не отказался бы даже от безвкусной тюремной баланды. Судя по всему, именно непрекращающееся громкое урчание в животе у Серого, заставило его малолетнего проводника купить что-нибудь перекусить. Несмотря на кое-как утоленный голод, Серый начинал потихоньку закипать. Бесконечное кружение по торговым рядам действовало на нервы. Снова хотелось пить.
   - Долго еще нам по этой адской жаре бродить кругами?
   - Спешка в тему при ловле крабов. А ты чего такой резкий и нервный?
   - Сбежишь из лап стражи без копейки денег в кармане - поймешь. Я вообще-то совсем не уверен, что после такого отсвечивание моей мордой на этом рынке - сильно здоровое занятие.
   - Не ищут тебя - не парься. Керол был бы в курсе, если что не так.
   - Сейчас не ищут, потом будут, - оставил Серый последнее слово за собой.
   После упоминания Керола, он немного успокоился. А через несколько минут они выбрались из рыночной толчеи. Направившись к краю площади, они свернули на одну из улиц, бегущих вдоль моря. Серый успел уже здорово запутаться. Единственное, в чем он был уверен, что эта улица точно не Портовый Тракт. Быстро пройдя квартал, они свернули в переулок. Серый не пытался запомнить дорогу, а просто следовал за своим проводником. Еще немного попетляв, они вышли на другую не менее оживленную улицу. Каково же было изумление Серого, когда вскоре они вновь оказались на, хорошо знакомой ему, площади Семи Якорей.
   - Решил еще немного пирожков докупить? - ехидно спросил Серый. - Может быть, я пока в Сломленном Якоре тебя подожду? Там все таки попрохладней.
   - Ты только что из каталажки выбрался, а выделываешься, словно к мамке на хату дрыхнуть ходил. А что если за тобой дубье по пятам идет?
   - Это вы так проверяете, не следят ли за мной?
   - А ты тупой, - сказал пацан с довольной миной на лице. - Приживешься у нас. Наверное.
   - А ты не слишком ли умный по местным меркам? Как сам-то прижился-то? Не страшно, что плохо тебе будет, с таким-то умищем?!
   - Неа. Хуже, чем было, точно уже не будет!
   Внезапно их оживленную перепалку прервал какой-то мрачный тип. Впечатление от вполне приличной одежды портили безобразный шрам в пол лица и выбитый передний зуб. Такого не по одежке встречают. На обывателя мужик был совсем не похож.
   - Закругляйся, Медяк, хороводы водить. Дуй прямо на хату. Рысью!
   После этих слов парнишка, не говоря ни слова, тут же начал выбираться из оживленной рыночной толпы. Быстрым шагом он направился по улице, ведущей к морю и звукам прибоя. Звук волн уже не мог заглушить даже многоголосый базарный гам. Серый старался не отставать от мальчишки. Вскоре они нырнули под темную арку, ведущую в извилистый переулок. Переходя из одного двора в другой, они оказались в гулком туннеле, зажатом между глухими каменными стенами.
   Вынырнув из очередной подворотни, они внезапно оказались у дверей еще не старого трехэтажного особняка. У входа ошивалась пара мутных типчиков. Серому все меньше и меньше нравилась окружающая обстановка. На Земле с подобной гопотой он бы не стал связываться ни за что на свете.
   Внутри здания их встретил кряжистый одноглазый мужик с косматой головой. Медяка он сразу же отправил обратно в город, а к Серому приставил здорового амбала и велел им подыматься вверх по лестнице на третий этаж. И вот за одной из дверей посредине длинного, темного коридора на последнем этаже, наконец-то, обнаружился Керол собственной персоной.
   * * *
   И был он злой, как черт. К тому же чем-то сильно недоволен. От залихватской удали не было и следа. А ведь в харчевне она не покидала Керола, даже под мечами целой толпы арканумской стражи. Похоже, кто-то его сильно взбесил, или же не менее сильно напугал. А может быть то и другое одновременно?
   - Рассказывай, - хмуро бросил теневой хозяин Центрума. В таком виде он очень походил на крестного отца из фильмов про мафию.
   - У вас тут, в Арзаруме, вообще никто не здоровается, что ли? - оказанный холодный прием, Серому очень не понравился. Впрочем, люди из окружения Керола ему не понравились еще больше.
   - Это как с кем, - мрачно ухмыльнулся Керол.
   - Я видимо в число, заслуживших приветствие, не вхожу? Даже избавив тебя от больших проблем сперва в харчевне, а потом на этом гребаном мосту? В вашей арзарумской каталажке совсем не сладко, может ты не в курсе. И совсем не ты меня оттуда вытащил. Что вообще за встреча? Может мне сразу развернуться и уйти будет гораздо лучше? - говоря это? Серый в душе надеялся, что так оно и выйдет.
   - Заслужил, заслужил, - примирительно заговорил Керол. - Привет тебе и большое спасибо. Не бери в голову. Тут навалилось на меня внезапно всякое-разное. Рассказывай давай, как сумел так быстро выбраться. Как попал, я, вроде бы, в курсе. Умудрился сбежать? Герой! Я еще в харчевне приметил, что ты парень не промах, если ты понимаешь о чем я. - Керол улыбнулся Серому почти прежней широкой улыбкой. Хотя некоторая натянутость или даже вымученность в нем по-прежнему чувствовалась.
   - Один темный колдун помог, вот и умудрился, - и Серый не вдаваясь в подробности начал рассказывать историю своего странного освобождения. Керол мрачно слушал, изредка вставляя уточняющие реплики.
   - Решетка, говоришь, быстро расплавилась?
   - Она просто в буквальном смысле мгновенно испарилась.
   - Он плавил их одну за другой? Без всяких приседаний и поклонов? По пять штук в час? Совсем не отдыхая?
   - Ну да...
   - Дорогу он, значит, хорошо знал? Шли уверенно?
   - Сперва, вроде бы, он вообще не знал куда идти. А потом словно бы увидел дорогу. И дальше уже проходил развилки, не задумываясь. По подземельям мы не кружили и в тупик ни разу не попали. Назад возвращаться не приходилось. Просто выбрались наружу и все.
   - Хреново, - мрачнее тучи пробормотал Керол.
   - Почему?
   - Да это я так. Не люблю магов. Все они мутные и подозрительные. Никогда не поймешь, что затевают. А уж просто так, никогда ничего не делают.
   - Думаешь, что его ко мне специально подсадили?
   - А ты знаешь, это не исключено, - как то даже обрадовался Керол.
   - А зачем? Точнее, зачем дали сбежать?
   - Поди знай. Дальше что было? Что-то еще мутное магичил этот твой колдун?
   - Он не мой. Завал в одном месте разбил одним махом.
   - Да, жесткий тип.
   - Но я то место, где мы выбрались теперь точно не найду. Можно попробовать, конечно, но вряд ли. После бешеной гонки по катакомбам, я ничего уже не соображал. Мы вышли и тут же разбежались. Он направо по улице, я налево. Так вот и добрался до Семи Якорей.
   - Где ты вылез сейчас без разницы. Там наверняка дубья кишит больше чем крыс. Тебя, кстати, по-прежнему не ищут. Только колдуна этого, Риба. Видимо, слишком ты мелкая сошка для них, - усмехнулся Керол.
   - Так ты и без меня в курсе всех дел?
   - Всех - не всех. Но дубье тоже хочет вкусно есть. Если хочешь держать в кулаке всю тень Центрума, то самых шустрых и наглых ищеек и стражников лучше подкармливать.
   - А дубье это кто?
   - Да стража это и есть по-нашему, - ответил Керол, задумчиво потирая подбородок, - Тупые они потому что. Ладно, иди уже, тебе комнату покажут. Парни там нормальные, не обидят. Вечером посидим, повспоминаем наши подвиги на Релаумской дороге. Сейчас мне надо тут раскопаться. Куча проблем накопилось, в том числе и твоих тоже.
   - А как ты сам в Арзарум-то добрался?
   - Вечером поговорим. Реально целую кучу дел надо срочно сдвинуть с места. Так что вали отдыхать, не отсвечивай, - и Керол практически вывел Серого из комнаты за плечи в коридор. - Определи Серого в лежку к Гаду и Зеленому, - негромко сказал он громиле, поджидающему неподалеку, и захлопнул дверь.
   Серый обреченно вздохнул и продолжил плыть по течению. Однако направление ему все больше и больше не нравилось. Решив, что качать права пока не время и не место, Серый пошел за громилой к ступенькам скрипучей лестницы. Судя по всему, даже просто уйти из этой банды, ему теперь будет весьма непросто. Зря он сюда явился, но куда было деваться? Раз Риба уже ищут, то и его скоро тоже начнут. Какой-то беспрерывный бег с препятствиями получается.
   "Поесть надо было попросить", - запоздало подумалось Серому.
   * * *
   Пока спускались вниз едва освещенной лестницей, а затем петляли по совсем уже темным коридорам второго этажа, Серый обдумывал разговор с Керолом. Он пытался понять, почему тот был таким напряжённым. Его поведение казалось Серому, мягко говоря, странным и непонятным. Керол больше выспрашивал про возможности колдуна, а не про сам побег. Зачем ему нужен этот колдун? С другой стороны магия - вещь в хозяйстве полезная. Опять же эта полная уверенность Керола, что Серого не разыскивают. Стража у него, видите ли, прикормленная. А может он сам, тоже стражей прикормлен? Если его очень серьёзно и не очень вежливо попросили помочь в поисках колдуна, то станет Керол отказываться? Да уж, тут еще и не так запсихуешь. Но ведь он даже не спросил, в какую Риб пошёл сторону и где они выбрались наружу. Опять же, какая разница, в какую сторону пошёл колдун из неизвестного Серому места? Мог бы спросить, какому богу тот поклонялся? Однако если его попросили помочь в поисках колдуна, то сообщили про Риба гораздо больше, чем знает Серый. Странно. Все это очень странно. Ясно только одно - вся эта бандитская среда малоприятна, как ни крути. И чтобы остаться здесь, надо быть полным идиотом. Правда, бежать очертя голову тоже вряд ли стоит.
   "Ох и влип же я тогда, в харчевне! Теперь, похоже, что всю свою жизнь расплачиваться буду. Не исключено, к тому же, еще и весьма короткую".
   Они с громилой зашли в комнату, еле освещенную тусклым светом из маленького окошка под самым потолком. Сопровождавший Серого здоровяк, так же молча, ткнул пальцем на одну из трёх кроватей. "Хотя бы не двухъярусные. А то бы совсем казарма какая-то получилась. Добавить ещё орущего сержанта, и полное погружение. Может быть этот типчик немой?" Серый уселся на указанную кровать, а молчун тут же вышел, тихо притворив за собой дверь. "Жуть какая-то. Прямо замок графа Дракулы", - подумал Серый. Не став, ни раздеваться, ни разуваться, он лёг на койку и тут же крепко заснул.
   * * *
   Разбудил Серого какой-то сутулый парнишка с бегающим взглядом. За окном стояла кромешная тьма. Тесную комнату освещал лишь мелкий огрызок свечи в руках полуночного гостя.
   - Пошли в берлогу, тебя Керол зовет, - сипло бросил он Серому. Остальные две кровати по-прежнему оставались пустыми.
   - Куда? - сонно переспросил Серый, протирая заспанные глаза.
   - Вниз. В зал. Жрать.
   - Ага. Ну, пошли. Нормально выспался наконец-то. Теперь если ещё и хорошо поем, то у вас тут можно жить.
   - Если жрать и спать дают, то где угодно жить можно, - радостно осклабился щербатым ртом сутулый тип.
   - Это, знаешь ли, как кому. Тебя как зовут?
   - Нырок.
   - Пошли, Нырок,- вздохнул Серый, - Веди меня в вашу берлогу.
   Они спустились в огромный зал на первом этаже. Вокруг в полном беспорядке стояло или валялось множество столов, лавок, стульев и табуретов. Хорошо хоть мертвецки пьяных тел видно не было. В одном из ближних углов и дальше у самых дверей шумно веселились какие-то небольшие компании. Центральный стол был самым большим. Его освещал десяток оплывших свечей, стоящих в жалком подобии канделябров. За этим столом сидела еще одна группа людей во главе с Керолом. К нему-то и повел Серого сутулый проводник.
   - О, а вот и наш ловкач! - закричал значительно повеселевший Керол. Нырок тут же ускользнул в угол, к веселящимся товарищам. - Садись. Живот-то, небось, сводит? По себе знаю, какова на вкус баланда в Последнем Приюте. Это мы так подземные казематы Арзарумского Бастиона называем, - увидев недоумение на лице юноши, пояснил ему Керол.
   Серому освободили место рядом с тем одноглазым, который встречал его днем в холле. Дальше сидел сам Керол. Видимо косматый циклоп его правая рука. В отличие от атамана, одноглазый выглядел, как натуральный бандит. Он цепко рассматривал новичка своим единственным глазом, не забывая при этом обгладывать мясо с приличных размеров кости. Серый, под этим хмурым взглядом, почувствовал себя еще неуютней. Однако запах еды разбудил в нем зверский апетит. Едва сев за стол, он сразу начал высматривать, что бы такого съесть и желательно побольше.
   - В Упыриной Гати мы с ним навели славного шороху, - весело продолжал рассказывать Керол, - Когда у Серого в руках арбалет, на пути у него лучше не становитесь. Это я вам, братва, точно говорю. Уж до чего Известь был верткой и неубиваемой гадиной, а Серый его слету подстрелил. А перед тем первым выстрелом другого дуба наповал уложил. Ты, Серый, в курсе, что сейчас половина подпольных магов Арзарума за твое здоровье на радостях вусмерть напиваются? Хоть и не знают они тебя, но за смерть Извести тебе очень благодарны. Даже к гадалке не ходи. Сколько этот червяк людям крови попортил. Белая, въедливая тварь! Была. Эх, ловок ты, шельма. Надо тебя к делу пристроить. Что скажешь?
   - Это к какому? - последняя фраза Керола заставила Серого напрячься. Никаких дел ему иметь с этими бандитами очень не хотелось.
   - Смотря, что ты умеешь.
   В дверях послышался шум. Появилась небольшая ватага мужиков и двинулась к их столу, волоча с собой здорового парня. Заломленные за спину, руки не давали ему идти на своих двоих. Подойдя ближе, пришедшие поставили пленника на ноги. Но рук его так никто и не отпустили. Лицо парня оказалось избитым в кровь. Трудно было определить даже возраст бедняги.
   - Ага, Штиц! Добегался, предатель? - радостно воскликнул Керол. - Вот гляди, Серый. Этот гадёныш меня дубью сдал и в ловушку привёл. Да так ловко, что я и понять ничего не смог. Потому-то меня в одиночку дубье накрыло в твоей харчевне. А ведь другом звался. Считай, он тебя в это всё втравил. Что с этой тварью сделать надо, как думаешь?
   - Твой друг, ты и решай, - мрачно ответил Серый, дожёвывая здоровенный кусок мяса.
   "С такими раскладами снова в оборот попаду. И опять голодным останусь. Сами разбирайтесь", - нервно размышлял Серый. Но, судя по всему, Керол разбираться сам был вовсе не настроен.
   - За такое вероломное предательство даже убить мало! Но для тебя, мой друг, это отличный повод себя показать. Сейчас его к вон тому столбу привяжем, и ты его болтами, как следует, нафаршируешь! - осклабился Керол, радостно глядя на Серого. Весь его вид словно бы говорил: "И не благодари!"
   - Зачем мне его убивать? Он тебя предал, а не меня, - такой поворот событий Серому совсем не понравился. Он даже осторожно отложил остатки мяса и с опаской огляделся по сторонам. - Ты говорил, что маги мне должны быть благодарны. А ты мне совсем не благодарен? В харчевне и на мосту я тебя считай, что дважды от тюрьмы спас. А может и от смерти. Рискуя жизнью. А свободой на мосту все-таки поплатился. И вот, когда я сам выбрался из Последнего Приюта, ты мне сразу предлагаешь убить кого-то для тебя? Это такая награда, наверное?
   Керол помрачнел. У Серого внутри похолодело. Ему внезапно подумалось, что к столбу сегодня могут привязать сразу двоих. Этот матерый бандит наверняка имеет свои понятия о благодарности и чести.
   - В харчевне дубье меня бы разве что повязало. Потом мои орлы шустро вытащили меня на волю. То, что я Известь вынужден был порешить, мне только проблем добавило. Прибить этого предателя я прошу не в благодарность, а чтобы ты доказал мне свою верность. Но больно ты, Серый, мутный тип, как я погляжу.
   - Я к тебе в банду не набиваюсь. И на такие проверки не подписывался. Убивать связанного человека, которого первый раз вижу, я не хочу и не буду.
   - Ну и хрен с тобой! Тащите его в подвал, пускай помучается перед смертью.
   Сердце Серого бешено заколотилось, а на лбу выступил пот. Он весь напрягся и попытался привстать. Однако ватага развернулась и поволокла избитого к лестнице. На Серого никто больше не обращал внимание. Юноша облегченно вздохнул и перевел дух. Едва он успел сесть и немного расслабиться, как вдруг с противоположной стороны стола поднялся один из мужиков.
   - Керол! Ты, как я вижу, считаешь стычку с Известью и его преждевременную кончину обычной ерундой. Парнишка, подсобивший в этом деле, получается для тебя только помеха. Мы к тебе под руку пошли именно за этот, так сказать, подвиг. А для тебя он совсем ничего не значит. Ты, оказывается, предпочел бы на нарах попариться. Не знаю как Клин и Шерсть, а я со своими ребятами выхожу из твоей тени. Ты что-то совсем сбрендил после встречи с тем магом. Так что дальше пойдем, как и прежде, порознь. Слияния не будет.
   Во время этой речи, двое рослых парней, сидевшие рядом с говорившим, не спеша, поднялись. Озираясь, они стали настороженно следить за бандитами, сидящими за столом. У дверей также началось шевеление. Там кто-то шумно выбирался к выходу, переругиваясь вполголоса с остальными. Все трое быстро вышли из-за стола и в полной тишине направились к выходу. У дверей к ним присоединились ещё двое.
   - Ну и вали! - зло бросил им вслед Керол. - Одни, Серый, проблемы от тебя. Иди лучше спать. Завтра утром разберёмся, что с тобой делать. Раз не хочешь оставаться, то будешь выкручиваться сам как сможешь. Со дня на день тебя дубьё начнёт искать. Потом прибежишь назад ко мне, но второй шанс будет уже не тот. Совсем не тот. Если вообще будет. А попадешься дубью в лапы, так в Последнем Приюте сгниешь. Если все пытки вынесешь. Еще и про меня лишнего наболтаешь чего доброго. Но мне-то терять теперь нечего. Так что крепко подумай.
   Керол, выбравшись из-за стола, направился к лестнице. Ещё четверо, включая одноглазого, последовали за ним. Остальные разошлись кто куда. Большинство пошло к выходу. Серый остался за столом один.
   "Плевать, хоть наемся", - зло подумал Серый. Придвинув большую миску, он начал смачно жевать мясо с овощами, запивая немного странным на вкус вином. Мысли при этом в его голове крутились самые мрачные.
   * * *
   Фарт с раннего утра трясся по ухабам Релаумской дороги в жесткой казённой карете. Верхом было бы гораздо удобнее и быстрее. Но потерять целый день в таком важном следствии, он позволить себе не мог. А верхом на лошади не очень-то почитаешь. Вот и приходилось терпеть, отбивая себе пятую точку на очередной колдобине.
   Начали сгущаться сумерки. Впереди, наконец-то, показались огни крайнего, по эту сторону Релаума, постоялого двора, с хлестким названием "Топор". Фарту предстояло в нем и заночевать. Но выспаться вряд ли удастся. Надо порасспросить купцов, что слышно про убийство полицейского отряда. На местных, конечно, не надавишь, а вот купцы в таком деле борзеть не станут. Может, кто знакомый попадётся. Может, кто-то заметил разницу в поведении обслуги в корчме по дороге туда и назад. Может, чего прибыло или убыло. А может, кто с местными накоротке и узнал что-то важное. И если
   подход
   к такому человеку найти, то он, за прощение грехов своих прошлых, и со следователем информацией поделиться может.
   По дороге Фарт читал копии допросных листов. Закончив, он взялся за отчеты о подготовке операции по задержанию главы преступной группировки Центрума по имени Керол. Когда стемнело, Фарт обнаружил, что фонарь в карете никудышный, и чтение пришлось отложить. Но главное он успел. По допросным листам непонятных и подозрительных личностей набиралось десятка три.
   Половина из них релаумцы, которые, в одиночку или по двое, шли в Арзарум. Остальные из Канавы и еще одна пара из Трима. Релаумцев можно проверить по дороге, а вот сведения по остальным придется запрашивать через пограничников или даже по дипломатическим каналам. Эти проныры нередко окольными тропами идут через границу. А в Канаве чинуши такие бюрократы, что могут тянуть неделями, а то и вовсе не ответить. Мы-то сами им беглых рабов тоже через раз возвращаем. Однако дело серьёзное, наши дипломаты должны правильно сработать. Из Трима, пожалуй, быстрее всего ответят.
   Если бы на Релаумской дороге была магическая связь, то утром часть этих сведений догнала бы меня. Как же ломает всю систему государственной службы, это проклятое бельмо Упыриной Гати последи государства!
   Троих фигурантов предварительно легко проверить прямо в "Топоре". Ночевали или нет. Пожалуй, поспать удастся уже только утром в карете, по дороге к следующей харчевне. Отобью себе на ухабах все на свете.
   Однако утром Фарту предстояло узнать от взмыленного посыльного про побег из Арзарумского Бастиона. И в самом "Топоре" его ждал подарок, который заставит его спешить и гнать верхом, загоняя лошадей. Так что планам выспаться в карете суждено было остаться всего лишь несбыточными мечтами.
   * * *
   Выйти в город Серому не дали. Послонявшись по залу и выпив напоследок еще одну кружку вина, он решил подняться в комнату. Зал все больше наполнялся толпой ужинающих и выпивающих бандитов. Или воров, или кем они себя считают. Под их косыми взглядами, Серому становилось все больше не по себе.
   Поднявшись на второй этаж, он с трудом отыскал нужную дверь. Юноша обнаружил, что комната так и осталась пустой и к счастью не запертой. Улёгшись на койку, Серый начал прокручивать в голове сумасшедший поток событий, который подхватил его после стрельбы в харчевне. Похоже, этот неумолимый водоворот не отпустит его, пока не утопит. А тонуть Серому совсем не хотелось. Одна только мысль о возвращении в подземный мрак Последнего Приюта заставляла сжиматься все внутри.
   И все-таки от идеи остаться в банде Керола Серый сразу же наотрез отказался. То, что он успел увидеть, категорически ему не понравилось. Обстановка в банде совсем не предвещала долгой и счастливой жизни. А вот умереть здесь можно очень даже легко, и это если еще повезет. Одному бедолаге сегодня, например, сильно не повезло. Окружающие Серого бандиты вовсе не были невинными овечками. От любого можно легко получить нож в бок в пьяной ссоре, а то и в спину просто так. По-волчьи прожить остаток дней Серому очень не хотелось.
   К тому же была еще стража Арзарума. Или полиция, или дубьё. Как их ни назови, но дело своё они знали крепко. Чтобы словить Керола, они устроили сложнейшую операцию. Такую ловушку не каждая земная полиция организовать сумеет.
   Лучше было бы в харчевне посреди Релаума бегать с подносом и мыть полы. Там вокруг тебя хотя бы люди, а не откровенное зверьё, как в этом притоне. Но пути назад нет. Сейчас для Серого возвращение в харчевню Нумара так же невозможно, как попытка дойти пешком обратно на Землю.
   С другой стороны, почему собственно невозможно? Если повезёт вырваться из лап Керола, то рвануть в лес вполне приемлемый вариант. В харчевне, после убийства полицейских, для Серого, конечно же, самое опасное место на свете. Но в какой-нибудь соседней деревне ему спрятаться могут помочь. Если вспомнить странное отношение местных к Серому, а также их пренебрежение к королевской власти. А если откажут идиоту, то по заслугам. Главное, что полиции наверняка не сдадут, а просто прогонят. Тогда можно рвануть в Канаву. Хотя без документов на границе ему тоже делать нечего.
   Идеальным вариантом было бы найти законную работу в Арзаруме. Поднакопить денег, осмотреться и уже в более спокойной обстановке подыскать себе место получше под местным солнцем.
   Как ни крути, а вырваться из банды для Серого сейчас первейшая задача. А вот захочет ли Керол выпустить его живым большой вопрос. Как ни странно, но судя по сегодняшним событиям может и отпустить. Создается впечатление, что Керол почему-то не хочет убивать Серого. Возможно, после спасения жизни, подобная неблагодарность может подорвать его авторитет как главаря? Серому сложно было судить о нравах арзарумского дна.
   При этом он был уверен, что сильнее, чем он сегодня, пройти по краю невозможно. Разве что выбежать на улицу и начать во все горло звать стражу, тыкая пальцем в двери этого притона. Если его при этом не убили, то и терпеть долго не станут. Шанс уйти есть, и надо ним пользоваться, пока не стало поздно.
   Странным было еще и то, что Керол очень хвалил Серого за меткую стрельбу. Потому что кроме бокса, никаким спортом он раньше не занимался. Стрелял в тире из воздушки по ржавым мишеням, и то раз в год. К тому же не проявляя малейших снайперских талантов. Так, попадал изредка.
   Арм с Гратом его тоже расхваливали за упыря. Даже свой законный золотой ему отдали. Сейчас бы ему эти деньги очень пригодились. Но с упырем хотя бы боксерские навыки пригодились. По всему выходило, что в стычках с довольно сильными противниками Серый выходил, если и не чистым победителем, то уж точно живым и можно сказать почти здоровым. Не многим местным это удавалось. Плохо было то, что все эти так сказать подвиги - дело случая. Парень не питал иллюзий и оставался далек от мысли, что сможет повторять нечто подобное снова и снова.
   "Завтра надо твердо стоять на том, что хочу уйти. А когда вырвусь из этой бандитской клоаки на свободу, буду решать по обстоятельствам. Можно, к примеру, матросом наняться. Порт все-таки!" - приняв такое решение, Серый немного успокоился. Он понял, как сильно пребывание в банде давит на него. Почти так же, как пребывание в подземельях Арзарумского Бастиона. То же чувство ловушки и безвыходности.
   Серый никак не мог сам себе объяснить, чего он ожидал от встречи с Керолом. Однако реальность его откровенно пугала.
   "Похоже Керол не готов убивать того, кто спас ему жизнь. На этом можно выехать. Если задержаться, то вырваться будет все труднее. Замажут сразу во всех возможных кровавых разборках, как сегодня с этим бедолагой уже пытались. Потом начнут говорить, что я слишком много знаю. Это только кажется, что после убийства полицейских, падать больше некуда. Сейчас я перед властями бандит бандитом. А оставшись тут и участвуя в их темных делах, я перед самим собой стану последней тварью".
   Развернувшись к стене, Серый попытался заснуть. Вокруг стояла кромешная темнота. Слабые отзвуку гулянки едва доносились снизу. Уже задрёмывая Серый услышал, как в комнату ввалилась пара бандитов. На стене перед глазами юноши заплясали отблески свечи. Серый недовольно оглянулся, щурясь на полуночных гостей.
   - А, новенький! - заорал один из двух довольно молодых парней. Оба были сильно навеселе. Первый, не дожидаясь ответа, тут же плюхнулся на одну из кроватей и громко захрапел.
   - Что, обживаешься? - второй не спеша поставил свечу на один из трех сундуков и начал стягивать сапоги.
   - Заснуть пытаюсь, - буркнул Серый. Он сообразил, что и сам не снял ботинок. Однако ему показалось, неудобным встать и разуться. Наверняка сейчас это будет выглядеть глупо с его стороны и обязательно вызовет насмешки бандита. Поэтому он крепче закрыл глаза и попытался снова заснуть.
   - Хорошее дело, - задув свечу, второй шумно заворочался, устраиваясь на своей кровати. Вскоре затих и он. Серый в очередной раз отметил, что в местной бандитской среде представляться не принято. Развернувшись поудобнее на твердом лежаке, он вскоре заснул, несмотря на раскатистый храп по соседству.
   * * *
   Утром Серого разбудил одноглазый. Оба его соседа ещё мирно спали. Спустившись вниз, он увидел Керола, одиноко сидящего за центральным столом. Кроме них троих в зале не было ни души. Одноглазый несильно подтолкнул его вперед.
   "Это плохой знак. Или может наоборот хороший?" - подумал Серый, - "Сейчас меня могут убить без свидетелей, или отпустят также без лишних любопытных глаз. Если бы хотели убить, то наверняка не вели бы за стол. В подворотне прирезать гораздо проще. Или во сне наверху прямо в койке. Наверное, Керол не хочет терять авторитет, отпуская меня на глазах у своей банды. Так что сейчас надо стоять на своем. Хочу уйти и точка! Или потом будет поздно".
   - Ну, чего надумал? - Керол сразу же приступил к делу.
   Стол был пуст. Только перед Керолом стояла одинокая кружка.
   "Видимо, если я не с ними, то и кормить меня не собираются. Какие экономные бандиты".
   - Я думаю, что мне стоит поискать себя в мирной жизни. Не моё это - убивать людей. Грабить и воровать, я уверен, мне тоже не понравится.
   - А ты думаешь, здесь кому-то нравится грабить и убивать? Пиво будешь? - внезапно спросил Керол?
   - Не откажусь.
   "Хоть какая еда", - подумал Серый. - "Неизвестно когда что-то еще в желудок перепадет. Следующую пайку придется заработать. И очень сомневаюсь, что это будет легко".
   Керол махнул рукой и одноглазый принёс две большие кружки. Одну он отдал Серому, а вторую взял себе. Устроившись за столом напротив, он похлебывал пиво и поглядывал исподлобья в их сторону.
   - Здесь почти все сироты и бывшие беспризорники, - продолжил Керол, - Из вашей глухомани Арзарум наверняка кажется раем. Только вот жизнь тут, Серый, жесткая как задница буйвола.
   Серый, молча, цедил крепкое пиво, и Керол, не дождавшись никакого ответа, продолжил.
   - В мирную жизнь, говоришь, тебя тянет? Ну а чё? Запросто! Вон, воду носить можешь наняться. Целыми днями её из реки таскать. Тебе даже вёдра дадут. Старые и дырявые. Но зато примерно с тебя за них вычтут. Так что пару месяцев впроголодь попашешь. Да и потом с каши на похлебку перебиваться будешь. Солому тебе под лестницей кинут, и будешь ночевать вповалку с такими же оборванцами, как сам. Если тележку с бочонком купишь и право набирать воду в городском колодце заодно, то жизнь, конечно, наладится. Голодать не придется, и даже койку снимешь в какой-то ночлежке. Но где же ты столько денег возьмешь, а? На бочку и бумажку разрешительную?
   - К кузнецу в подмастерья пойти можно, - попытался возразить Серый, чем вызвал только раскатистый хохот Керола.
   - В подмастерья? Да тебя и в ученики то возьмут только за большие деньги. И будешь ты в учениках ходить год или два. Тут денег надо столько, что не каждый купец осилит сыночка выучить. Это тебе не бочку водовоза купить. Может ты сын богача? А то землекопом иди! Света белого не взвидишь, но зато накормят кашей от пуза. На разносе ещё можешь побегать. Работа попроще, но ты же не девка. Без чаевых там не разгуляешься, да и счет надо знать. К тому же с твоим характером, ты в тот же день с кем-то поцапаешься. Так что ещё и денег должен останешься. Тебя такого трудолюбивого каждый стражник на счётчик поставить сможет. А наш теневик или кто-нибудь из другого района, без разницы, подрезать запросто может. Или ограбить. А там где поприличнее место и работа почище, да к тому же еще и денежная, с тебя сперва немало денежек слупят за вход. А где сиротам столько монет набрать? Вот и приживаются у нас.
   - Керол, я не сирота и не калека. Может как-то выкручусь. Не лежит душа к вам, уж извини, - хмуро ответил Серый.
   - Ну нет так нет. Потом вернёшься - с низов придется начинать. Сейчас я тебя рядом с собой бы поставил.
   - Если вернусь - значит судьба такая, - сказал Серый допивая кружку.
   Керол поежился от утреннего холодка. Серому тоже было немного зябко, но в животе уже потеплело от пива. Захотелось на воздух.
   - Ну, удачи. Извини, если что не так было. Жизнь у нас нелегкая, а ты тут ещё попал в самый неудачный момент. И своих проблем подкинул.
   - Да ладно, - на радостях размяк Серый. Похоже, удалось все-таки вырваться. Теперь у него впереди непростые поиски места работы и нелегкая жизнь Арзарумского работяги.
   - Если будут какие-то тёрки с нашими - обращайся. Недоразумения разрулим. Нашим в ущерб идти не обещаю, но зазря обижать тоже не позволю. Всё же ты мне не раз помог. Я не такой неблагодарный, как тебе наверное показалось. Просто навалилось кучей то одно, то другое.
   - Договорились, - радостно сказал Серый. Они пожали друг другу руки.
   В это время в дверь вломилась пара взмыленных пацанов лет четырнадцати.
   - Медяка черные храмовники на площади замели! - с порога заорали они.
   Керол резко сел на стул. Его лицо выражало полнейшее отчаяние. Но очень скоро его заменила злость.
   - Как?
   - Да облаву устроили на мелких. Троих замели и Медяка нашего с ними.
   - Вот, Серый. Ты говоришь мирная жизнь. Что ты против храмовников этих сделать можешь? Твари скорешились с военными и теперь беспризорную босоту для своих жертвоприношений по подворотням и рынкам вылавливают. А дубью плевать. Им даже проще, что воруют меньше. Надо Медяка отбивать. Не прощу себе, если эти твари его на алтаре жизни лишат. Зови Розгу с его братвой и Стырка с Бельмом, - обратился он к одноглазому. - И Шкет ещё должен на месте быть. Ну что, Серый, прощай. Беги за длинным арзарумским золотым. Или, может, поможешь пацанят вытянуть напоследок? Не заслужили они мучений на алтарях храмовников.
   - Вытащить пацанов помогу, но потом уйду, как договорились, - хмуро ответил Серый. У него здорово шумело в голове от едва сдерживаемой ярости. Медяк был самым адекватным из всех, встреченных им у Керола, теневых работников. Не помочь в спасении этого ребёнка и остальных схваченных вместе с ним детей, было бы совсем скотством с его стороны. Тогда и из банды уходить не стоит. Тут ему самое место тогда.
   "Отобьем у этих храмовников ребят, и я распрощаюсь с Керолом навсегда".
   - Так, давай подробности, где мы их подловить успеем? Они наверняка к себе фургоном поедут? - начал расспрашивать Керол двоих мальчишек.
   * * *
   Серый и ещё двое стояли в узком переулке. Взрослый мужик по имени Стырк посматривал из-за угла за движением. Улочка была тихой и пустой. То ли утро слишком раннее, то ли тут всегда не очень людно. Именно такое место лучше всего для засады. Стырк должен подать сигнал и указать на фургон храмовников. Он хорошо знал их по внешнему виду. Второй парень, немногим старше Серого, спокойно ждал сигнала, прижавшись к стенке. Звали его Бельмо. Серого вооружили кинжалом и не очень удобной дубиной. Хотя он, конечно, рассчитывал на арбалет.
   "Зато дубиной наверняка никого не убью. И так на мне уже два трупа".
   На противоположной стороне улицы и немного впереди располагались ещё две засады. Храмовников должно быть не больше пяти. Керол успел собрать полторы дюжины головорезов. К тому же на их стороне был момент внезапности.
   Мышцы ныли от напряжения, ноги неприятно подрагивали. Мандраж перед боем был очень сильный. Серый старался гнать от себя страх и сомнения.
   "Бой должен быть коротким. Задавим гадов числом, освободим
   мальчишек
   и скроемся в ближайших переулках".
   Ожидание становилось все мучительней. Серый начал подумывать, что это может быть банальное ограбление. Хотя зачем такие хитрости Керолу? Серый, после подобного обмана, точно не останется в банде. Вряд ли это какая-то хитрость. Когда уже будет сигнал к атаке? Проклятое время ползет как дохлая улитка. Серому казалось, что в засаде они уже битый час.
   - Едут, - коротко сказал Стырк и вынул, завёрнутую в какие-то лохмотья, саблю. Бельмо поднял дубинку, прислонённую к стенке рядом с ним.
   - Твари, отпустите! Чтоб от вас ваш кровавый бог навсегда отвернулся. Волки позорные! - послышалось со стороны приближающегося темного фургона. Серый узнал детский голос. Это кричал Медяк. В глазах у него все размылось от выступивших слез. Остатки сомнений вылетели из головы. Он поудобнее перехватил дубину и приготовился броситься в бой.
   - Пора, - гаркнул Стырк и метнулся вперёд. Серый побежал вслед за ним.
   Стырк уже вовсю рубился с мощным мужиком в темной кольчуге, когда Серый вынырнул из-за угла. На голове у храмовника был капюшон с короткой накидкой, который он как раз отбросил на плечи. Серый попытался подскочить к противнику Стырка сбоку. Но справа к нему самому уже подбегала пара других храмовников. От конца темного фургона спешило ещё двое. Сзади громко хекнул Бельмо, и его дубина странно звонко столкнулась с палашом одного из набегавших охранников фургона. Серый успел только дважды взмахнуть своим неудобным оружием, а бельмо уже мешком оседал на брусчатку.
   - А-а-а!!! - заорал Стырк и отчаянно бросился уже на троих врагов. Один из храмовников плашмя спокойно ударил его по левому уху, и Стырк кулем осел на землю. Серый успел ударить дубиной одного из храмовников по руке. В ответ раздалось едва сдерживаемое шипение и звон об стену дома выбитого палаша. После чего юноша тоже погрузился во тьму.
   * * *
   Серый пришёл в себя от тряски и сильной боли в голове. Он валялся не связанный внутри повозки храмовников. Оружия, конечно же, рядом не было. Полумрак внутри фургона позволял легко рассмотреть окружающих.
   Их, как ни странно, было всего трое. Не считая самого Серого. Рядом, сидя в позе лотоса, на него грустно смотрел Медяк. Бельмо, приподнявшись на локте, яростно тер второй рукой окровавленный затылок. Стырк до сих пор валялся в беспамятстве.
   - Что случилось? Почему ты один? - удивленно спросил Серый Медяка.
   - Все-таки, Серый, ты тупой. Кого ещё ты ожидал тут увидеть?
   - Ещё же двоих пацанов схватили вместе с тобой. Или троих? - Серый аккуратно пощупал затылок, ожидая найти там здоровенную шишку. Но ничего такого его пальцы нащупать не могли. Словно его и не били чем-то тяжелым по голове.
   - Один я был. Залез к фуражёрам целителей в комнату и попался, - неохотно ответил Медяк.
   - К целителям? - взвыл Бельмо. - На кой черт ты к ним полез?!! Это же каторга без возврата!
   - Керол велел, вот и полез. Сказал, что вы меня отобьёте вместе с Серым. Если, конечно, он согласится остаться под началом Керола. А если нет, так для тебя Медяк, говорит, и план "Б" не плох. Ты, Серый, по-видимому, не согласился, - грустно закончил нахохлившийся мальчишка.
   - И что? - Серый по-прежнему не понимал, что происходит.
   - И вот он - план "Б", - Медяк похлопал правой рукой по дну фургона. - Быть мне теперь монахом у целителей. А для вас всё хреново, конечно.
   - Гад, гад, гад!!! - яростно заорал Бельмо. - За что-о-о?
   - Да что не так с этими целителями? - Серый понял, что его подставили. Нет никаких злых храмовников, а есть непонятные целители. И еще один самоуверенный идиот с Земли, который умудряется влезть во все возможное дерьмо, попадающееся у него на пути. Как так можно постоянно находить проблемы на свою голову???
   - Просто за нападение на целителей полагается каторга в кристаллической пустыне в Империи Лис. А хуже этой каторги, по слухам, почитай ничего и нет, - мрачно пробормотал Стырк. Он пришёл в себя, но продолжал лежать навзничь, равнодушно уставившись в потолок фургона.
   - Ты для чего полез в это гиблое дело? - спросил Медяк. - Знал же наверняка, на кого нападаете.
   - Я должен был умереть. Но не свезло, - меланхолично ответил Стырк. - На мне такой долг висел, что жене с сыном хоть в море топись. А так Керол долг простил. Еще и денег подкинул. Может, выпутаются.
   - Медяк, зачем ты к этим вашим целителям на каторгу нарвался? - спросил Серый, пытаясь окончательно прояснить все моменты.
   - Не прав ты был, Серый, - неохотно ответил Медяк. - Не такой я уж и умный оказался для арзарумских теней. Слишком острый язык свой держать за зубами мозгов не хватило. Меня там один типчик уже давно подрезать грозился. Керол сказал, что больше за меня заступаться не станет, раз я сам нарываюсь. А целители на каторгу детей до пятнадцати лет не отправляют. Так что мне теперь прямая дорога в монахи. Может даже храмовым магом стану. Буду воевать за дело Атката. Или исцелять его же именем. Не худший бог, как на мой взгляд. И орден богатый. Так что я, пожалуй, ещё и выиграл. Как минимум жив останусь.
   - А мы?
   - А нам конец, - все так же равнодушно ответил Стырк.
   - Никто еще не вернулся с каторги храмовников. Такую жуть про них рассказывают. Лучше смерть! - ноющим голосом вклинился Бельмо. - Но целители даже убить себя не дадут!
   - Откуда же жуть, раз никто не вернулся? - попытался логически возразить Серый.
   - Думать надо было раньше, а не умничать, когда нас всех на каторгу везут, - огрызнулся Бельмо и лег, отвернувшись к стене фургона.
   Разговор увял. Трясясь на жестком полу фургона, Серый все больше осознавал, что судьба ему устроила очередной вираж. При этом, похоже, гораздо паскуднее всех предыдущих. Одно Серый знал точно: такую подставу Керолу он никогда не простит.
   После того, как он, рискуя жизнью, спас этого гада от тюрьмы и смерти. Именно смерти. Если полиция столько сил потратила, чтобы словить хитрого поддонка, то никакие братки его бы из Последнего Приюта не вытащили. Так и сгнил бы в каменном мешке. Или казнили бы публично. Наверняка за ним подвигов всяких числится на десяток смертных приговоров. И такая вот благодарность за спасение!
   - Тварь! Убью гада! Вернусь и убью! - вырвалось у Серого.
   Все удивленно посмотрели на него. Серый понимал, что его угрозы звучат смешно в этом фургоне. И впереди у него жуткая неизвестность. Но в нем крепла решимость переломить, наконец, фатальный ход событий и стать хозяином своей судьбы в этом мире. У него появилась цель - отомстить Керолу за вероломство. В харчевне Серый совершил глупость сам. Винить за нее никого не мог. Однако эта наглая подстава - большая ошибка неблагодарной твари по имени Керол.
   - Убью.
  
  

Часть вторая. Измученный путник.

  

Во всяком положении есть свои преимущества. Главное -- не забывать ими наслаждаться.

Макс Фрай

  
   Серый очень надеялся, что они наконец-то добрались до цели. Ужасно хотелось пить. Последний переход дался ему особенно тяжело. Казалось, что сил двигаться дальше просто не осталось. Последний день надзиратели словно бы совсем озверели и безжалостно гнали их вперед по пескам, как скот.
   Он понуро стоял на раскаленной безжалостным солнцем площади вместе с еще тремя такими же каторжниками. Рядом возвышался огромный белокаменный храм. Перед этим их поспешно загнали в ворота крепости, расположенной в самом сердце знойной пустыни. В пылающем песчаном аду. Храм и площадь, по-видимому, были центром большого поселения. Их привели сюда по одной из улиц, напоминающую промышленную зону провинциального городка. Крепостная стена на входе тянулась в обе стороны, теряясь в зыбком мареве полуденной пустыни. Казалось, что она делит такие же бесконечные пески пополам. Хорошо, что только в последнем переходе их заставили идти днем. Иначе бы Серый точно не выжил. Ватные ноги начинали ныть. Сухой воздух обжигал горло. Серый удивлялся, как он не потерял сознание ещё несколько часов назад.
   Их дорога сюда после плена была похожа на зебру из анекдота. То она была очень лёгкая. Это когда их в Арзаруме погрузили в трюм корабля, и они больше двадцати дней плыли, изнывая от скуки, скудной еды и тухлого питья. А затем дорога стала изнурительно тяжёлой. Их перегнали на другое судно, где намертво приковали к громадным вёслам. Когда их заставили грести вверх по реке три дня и три ночи, почти без сна и вообще без отдыха, Серый тоже удивлялся, почему до сих пор жив и к тому же в сознании. Под конец этого тяжелейшего перехода, от усталости и измождения он совсем перестал что-либо соображать. Руки и спина были словно чужие. Наконец они выплыли на бесконечную гладь огромного озера с водопадом на горизонте, падающим словно из-под далеких облаков. Вконец измотанный Серый не почувствовал ни малейшего восторга от открывшегося великолепного вида, хотя понимал, что зрелище уникальное. Возможно, ничего подобного он в своей жизни уже не увидит. По мере их приближения грохот водопада все нарастал и вблизи стал вовсе невыносимым. Их выгрузили на берег чуть в стороне. Это снова была белая полоса. Самая белая полоса в жизни Серого на этой проклятой планете. Целых два дня их подымали на высоченную отвесную скалу в каком-то подобии ажурного лифта, сплетенного из толстых прутьев. Видимо лифт поднимала магия, так как от пленников не требовалось никаких усилий. Два дня блаженного отдыха и прекрасных видов из покачивающейся деревянной клетки на бесконечную зелень холмов и лесов. А также летящую с безумной скоростью вниз воду. Шум водопада давно стих внизу. Их даже кормили вполне сносно. Затем было пару часов в большом городе. Стырка и Бельмо с группой других каторжан куда-то увели. А сам Серый, с оставшимися тремя пленниками, отправился пешком вглубь адской пустыни. И это была уже не черная полоса. Это была именно жопа. Полная. Спали они днём под наскоро собранными навесами. Невыносимая жара не давала уснуть. Воды постоянно не хватало, чтобы напиться. Этот, казалось, бесконечный этап длился семь долгих дней и ночей. Последний дневной рывок по безжалостному зною, казалось, иссушил не только их тела, но и души.
   Пока они плыли по морю из Арзарума, маясь в трюме от тоски и безысходности, Серый постарался вытянуть из более осведомленного Стырка всё что смог о цели их, так сказать, путешествия. Узнать удалось немного. В кристаллической пустыне есть места, где добывают магические кристаллы. Хозяйничают там монахи всего нескольких богов. Их прозвали храмовниками. И оттуда еще никто и никогда не возвращался живым. Все остальное было непонятно, неправдоподобно или противоречиво. То ли заключенные там постепенно сходили с ума от страха и боли, то ли пустыня выпивала саму душу каторжника.
   Сейчас Серому предстояло на собственной шкуре узнать всю правду. Про душу он уже даже склонен был поверить. Однако, с учетом того, что отсюда нет возврата, достоверностью добытых сведений можно смело пренебречь. Пока что Серый мог спокойно выбросить из головы то, что мучило его с самого начала пребывания в этом мире. Объяснять откуда он такой взялся, теперь точно не придётся. Даже если его вдруг спросят, то можно врать что угодно. Пойди, проверь. Другой вопрос, что на фоне новых проблем, отсутствие документов казалось детским нытьём по поводу покупки еще одного мороженного.
   - Кто говорит по-исорски? Руку подняли, - устало обратился к ним, только что подошедший, монах. В отличие от Арзарума, здесь храмовники ходили в грязно-белых плащах до пят с капюшонами. От пыли лица некоторых были прикрыты чем-то похожим на воздушные шарфы того же блеклого цвета. В ответ на вопрос монаха руки подняли все пленники. - Тогда все четверо идите за мной, - и монах двинулся к одной из улиц, расходящихся с площади вглубь поселения. Никакой другой охраны с ними не пошло. Караванщики вообще разошлись сразу же, как доставили их под стены храма.
   По мощёной камнем и пышущей жаром улице они вскоре вышли из респектабельного района и оказались в окружении однообразных хмурых бараков. Узкие щели окон под самой крышей и широкие ворота вместо дверей, больше похожие на люки товарных вагонов, навевали тоску.
   Серый, в спокойные периоды этапа, часто вспоминал о доме. И чем больше он думал, тем больше убеждался, что Земля для него потеряна навсегда. Вместе с родителями, перспективами в жизни и цивилизацией в целом. Надо было выжить здесь и сейчас. И не похоже, что в этом странном месте уцелеть будет просто. Хотя ничего страшного с ними пока не происходило. Во всяком случае ничего мистического и жуткого. Похоже, слухи как всегда преувеличивают ужасы. Главное чтобы не преуменьшили. Хотя судить, конечно, пока рано.
   Их завели в один из бараков. Каждому показали его нары. Двухъярусные. Серому досталась верхняя полка.
   Барак, судя по количеству коек, был рассчитан на двадцать четыре каторжника. Но главное, что в нём не так чувствовалась жара снаружи. Каждому из них монах выдал по фляге из какого-то высушенного зеленого овоща, похожего на продолговатую тыкву с верёвкой вместо пояса. Также Серому достался ветхий плащ с капюшоном грязно-серого цвета. Возможно, это просто старые изношенные плащи монахов. Также остальным выдавали какую-то обувь. Однако, взглянув на поношенные, но вполне еще крепкие ботинки Серого, монах оставил юношу без обновки.
   - А воду где брать? - спросил один из попутчиков.
   - Старший по бараку выдаёт утром и вечером, - монах ткнул пальцем в угол барака, где стоял здоровый деревянный бочонок. - Он вам расскажет все правила.
   Монах скрылся за дверьми. Серый по старой памяти с сарказмом подумал, как этот бочонок будет рассказывать им правила. Но опыт последнего месяца показал, что подобные приколы лучше держать при себе. До сих пор этот мир юмор не очень воспринимал. К тому же предпочитал жестоко шутить в ответ. Такими темпами следующей остановкой Серого будет смерть и ад. И если очень повезёт, то в аду будет попрохладней, чем здесь.
   * * *
   Старший по бараку не заставил долго себя ждать. Подошедший к ним невысокого роста мужичок был абсолютно седой. Усталый взгляд его серых глаз вызвал почему-то у Серого ассоциацию с побитой уличной собакой. При этом он не выглядел очень старым, скорее уж бесконечно уставшим.
   - Я старший двадцать седьмого барака. Звать меня Гартей. Вы все много или мало, но слышали об этом месте раньше, в прежней жизни. Не мне судить что, из услышанного вами, правда. Я расскажу, что это за место, зачем здесь мы, и как вам не сделать своё пребывание здесь невыносимым. За исключением одной единственной вещи, всё остальное здесь просто отлично. Но эта вещь превратит вашу жизнь в ад. Я начну по порядку. Советую слушать внимательно.
   Три самых страшных слова, вокруг которых крутится жизнь старателей, то есть нас с вами, это вахта, срыв и сцепка. Мечта любого местного каторжника - уменьшить количество этих самых вахт, срывов и сцепок до минимума. Или хотя бы не увеличить. Как не увеличить я вам сейчас расскажу. Как уменьшить позже сами разберётесь или у меня спросите. Но лучше поспрашивать тех, кто про это хорошо знает. У гладиаторов. Но сейчас не об этом.
   Значит вахта. Это выход в пустыню для сбора магических кристаллов. Выходит весь барак целиком, всей бригадой. Магические кристаллы жгутся магией. Чем крупнее, тем сильнее и дальше достигает боль магического ожога. Боль невыносимая. Сами на вахте почувствуете на собственной шкуре. Большие кристаллы сорвать, не потеряв сознание невозможно. Это называют срывом. Поэтому монахи, охраняющие бригаду, на вахте помогают магией. Сорвал кристалл и бросай, если в сознании ещё, дальше его можно грузить инструментом или голыми руками. Опасности он уже не представляет.
   Насколько страшен срыв, словами не передать. В бригаде на него очередь. И никто не рвется в первые ряды. Почти все наказания - срывы вне очереди. Или перемещение вверх очереди. Поэтому правил никто не нарушает. Разве что новички до первой вахты.
   Есть ещё сцепка. Это если кристалл слишком большой и для одного старателя неподъёмный. Тогда вызывается подмога из крепости. Большой отряд монахов и жрецов помогает пятёрке или семёрке старателей из верхушки очереди на срыв. Это тоже адская боль, но не такая, как при срыве в одиночку. Потому что разделяется на нескольких человек. Поэтому находить огромные кристаллы выгодно. Проскочить свой срыв в сцепке, считайте большое везение. Тройкой срыв бригада собственными силами делает и сразу возвращается в крепость. Если сцепка была из пяти или семи старателей, то бригада пропускает следующую вахту. Также бригада пропускает одну вахту, если было пять или больше срывов. Обычно пять, потому что после пятого все тоже идут в крепость. И несут, потерявших сознание, сорвавшихся. Все правила на вахте задуманы так, что находить большие кристаллы очень выгодно. За пару вахт разберетесь с нюансами, сейчас они вам не важны.
   В крепости всего тридцать три барака и столько же бригад. На вахту заступает каждый день одна из них. После вахты бригада тридцать два дня отдыхает. Можно просто сидеть в бараке или бродить по крепости. Кормят сносно три раза в день, воду получаете у меня дважды в день. У старателей есть возможность найти работу в крепости. За полученные монеты дополнительно можно есть или даже развлекаться наравне с монахами. Храмовники делают все, чтобы отвлечь нас от воспоминаний о боли после вахт. Выходит у них это так себе.
   Теперь про дисциплину. Любая драка или даже громкая ссора старателей, и монахи быстро отыщут виновного. Никто его покрывать не станет. Зачинщик получает срыв вне очереди. Так что не стоит лезть на рожон. К тому же он может указать на провокатора. На любого старателя. Без доказательств и объяснений. И этот провокатор получает срыв вне очереди следующим после него. Я, например, указал на старшего по бараку. Потому что он плохо объяснил мне правила. Если кто-то указывает на старшего, как на провокатора, то сам становится старшим. И поверьте, это совсем не награда. У старших по бараку только обязанности и двойная ответственность за косяки. Укажете на меня и избавите от лишней мороки. Но получать срывы вне очереди я не хочу, поэтому, если кому что неясно, спрашивайте прямо сейчас или обращайтесь позже в любое время. Все объясню. Есть вопросы?
   Ах да, попытка побега ведёт к наказанию магическим ожогом и внеочередным срывом. Как и отказ выходить на вахту. После таких наказаний монахи вам каждому расскажут, что будет за повторную попытку. Потому что это у них обычно по-разному. Повторяю: попытка побега и отказ выходить на вахту или выполнять срыв, когда пришла твоя очередь, считаются тягчайшими преступлениями. Бунтари быстро превращаются в безумцев или того хуже. Попытка убийства или самоубийства приравниваются к побегу.
   Следующая вахта у нас через двадцать семь дней. Так что у вас будет время освоиться. Самые шустрые могут даже успеть получить освобождение от вахты. На моей памяти, правда, таких случаев не было.
   Сейчас идёмте, я вам налью во фляги воды. Вы пару часов обдумайте мои слова, познакомьтесь с бараком и старателями, погуляйте по крепости. Ходить можно везде, где не заперто. Через ограды не лазить, через стены тем более, потому что это уже побег. Монахов лучше слушаться. Выполняйте эти простые правила, и дополнительные срывы вам не грозят. После обеда подходите ко мне с вопросами. Может, кто-то из нашего барака вам больше расскажет. А то и из соседнего. Спрашивайте. Как правило, объяснить новичку, что и как здесь устроено, никто не отказывается. Общение не запрещено. В этом плане тут свобода.
   За четверть часа до завтрака, обеда и ужина бьёт гонг внутри барака. Развозка к баракам подходит в разное время, потому что фургон с едой обслуживает не один барак, а одиннадцать. Ночью правила те же. Большинство у нас спит днём, а не ночью. Потому что днем всегда невыносимая жара.
   Может прямо сейчас у кого-то есть вопросы?
   - Способ освободиться отсюда какой-то есть? - спросил один из новичков с колючим и цепким взглядом.
   - Есть - через арену. Бои старателей - главное развлечение монахов. Но про арену вам лучше спросить кого-то из наших гладиаторов. После обеда сможете поспрашивать. Сейчас большинство спит. Обед у нас вечером, сразу после заката. Ужин в полночь, это часов через пять. А завтрак на рассвете.
   Не дождавшись больше вопросов, Гартей направился в угол барака к бочке с водой. Мы гуськом потянулись за ним. Только парень, задавший вопрос об освобождении, продолжал стоять и морщить лоб. Вскоре и он подтянулся к ним, услышав звуки льющейся воды. В последнем переходе мы месили песок пустыни по самому солнцепеку, поэтому всех мучила ужасная жажда.
   * * *
   Серый за раз выпил, чуть ли не пол фляги прохладной воды. Уже ставшая привычной жажда отступила. Сразу же стало намного легче. Даже мысли словно прояснились.
   Новоиспеченный старатель задумался о своем новом положении. Наконец-то внятные правила и условия. Нет беспрерывной гонки и неопределённости. Хотя через 27 дней предстоит непонятная вахта. Однако до этого еще есть время. Пора включать голову, а не гнаться неизвестно куда собирая все шишки и грабли. По-хорошему, ее и выключать не стоило. Особенно там, в таверне. Для начала надо изучить крепость.
   - Где здесь туалет? - тут же приступил к делу Серый. Он обратился к здоровому косматому мужику, сидящему неподалёку на нарах.
   - Ха! Да, с этого Гартею и надо начинать. Пошли, покажу, мне тоже оправиться надо.
   Серый думал, что слово туалет тут, на самой жуткой и загадочной в мире каторге, прозвучало слишком пафосно. Особенно если вспомнить земные унитазы с водопроводом. Но оказалось, что в чём-то даже наоборот. Здание было большое, из белого пористого камня, пол выложен плиткой. Десяток кабинок с дырками и никакого запаха. Вообще чистота. В дырках мерцало какое-то перламутровое марево. Сделав дела Серый вышел озадаченный. Не хватало, правда, туалетной бумаги, умывальников и зубных щеток с пастой. Сушилок для рук само собой тоже не наблюдалось.
   Провожатый,
   улыбаясь, поджидал его у выхода. Видимо специально задержался, чтобы увидеть выражение удивления на лице новичка. Ожидаемое, он получил сполна.
   - Что, не ожидал такого? Меня, кстати, Торт зовут.
   Еще в море Серый решил, что свое имя ему лучше забыть. Очень уж оно редкое для этого мира.
   - А меня Лед, - самое время менять своё прошлое окончательно, решил Серый, точнее уже Лед. - Как-то мало всё здесь на каторгу похоже.
   - Тут почти всё, Лед, на курорт похоже. Особенно если сравнивать не с городскими дворцами, а с какой-нибудь сельской глухоманью или городскими трущобами. Да и не каждый подмастерье себе такую еду позволить может, какую можно заказать в любой местной харчевне, - и захохотал, глядя на лицо Серого. При ближайшем рассмотрении Торт имел вполне приличный вид. Скорее не косматый, а взъерошенный после сна. - Но понимаешь ли, без всего этого люди бы здесь мерли от безнадёги и ужаса, не пережив даже пары вахт, - прибавил Торт уже более серьёзно. - Вахта, это такая пакость, что мама не горюй. А уж после срыва не каждый-то и выкарабкается. Не смотря на эти райские условия. Кристаллы для магов ценнее всего на свете. Только ради их добычи эта крепость с храмом, посреди непроходимой даже для магов пустыни, построена. Последователи Атката возвели ее ценой многих тысяч жизней последователей. Своих жизней, не рабов. Жрецы, маги, монахи. Тут их наверно пару десятков тысяч легло, а кости развеял ветер. Могущество их ордена возросло неимоверно. Мы для них магическую силу, золото и власть из этой знойной пустыни таскаем. Их могущество это наши боль и страдания. И смерть, в конце концов. Магии здесь разлито море. Она тут ничего не стоит, потому что лежит под ногами. Магов тоже полно. Они тут на полгода - год приезжают посменно. Сделать для нас королевские условия при помощи магии им ничего почти не стоит. Всё равно в этой дыре сидят для охраны и маются от безделья. Тут много всяких приятных вещей. Тебе на бани надо денежки накопить. На стирку одежды ну и на цирюльника заодно. Бани здесь, пожалуй, как в королевских дворцах. Хотя я королевских не видал, но наши точно лучше. С деньгами и в харчевни пускать будут. И на арену. Там многие новички ищут спасения от вахт. Но там же и легче всего найти беду на свою голову.
   - А что за денежки, Торт? Откуда?
   - Да вот хотя бы уборкой улиц и помещений заниматься можно, на кухнях в харчевнях, ремонт и шитьё одежды. Обувка. Кузня есть, там тоже работа есть. Мест, где можно не сложно заработать, много. Покажи свою флягу.
   Серый собрался отвязывать верёвку. Но Торт протянул руку, как то ловко провернул флягу, и ее горлышко легко выскочило из петли.
   - Вот смотри, на этом боку выемки. Сюда любой храмовник может вставить пару медных, пару серебряных и одну золотую монету. Только они могут положить, и только они же могут вынуть. Эта фляга как твой маячок, документ местный. Чужую флягу украсть или отобрать это почти как на жизнь покусится. Сразу в срыв поставят. Да и бесполезно. Найдут и флягу и вора. И на провокатора показать не дадут. Так вот, две медных монеты накопишь, вместо третьей получаешь серебряную. Медь забирают, ясное дело. Три серебра это одна золотая монета. Больше одной золотой не накопишь - работу давать перестают, пока не потратишь. Золотой, например, стоит проход на арену. За серебрушку можно в бани сходить, или в харчевне поесть от пуза. Медная монета это корыто с водой на стирку получить и чистящего порошка. Заодно и ополоснуться можно. Но бани - совсем другое дело. Рекомендую. Остальные цены потом сам узнаешь. Давай покажу, как флягу цеплять. - И он пару раз очень медленно продемонстрировал, как закрепить на поясе флягу и потом открепить обратно.
   За разговорами они вернулись к дверям барака.
   - Торт, я, наверное, до обеда прогуляюсь. Осмотрюсь. Жара когда спадать начинает?
   - После заката, не раньше. А прогуляться сходи, дело полезное. Ты, Лед, главное запомни, - крикнул в спину Торт. - Пока не разобрался тут со всем и не освоился, когда услышал голос храмовника - замри. Тебе, как новичку, объяснят, что не так. Главное через заборы никакие не лезь и в закрытые двери не ломись. Ну и окна тоже.
   "Всё же их храмовниками и тут называют", - размышлял Серый, двигаясь в сторону центра крепости. Хотя теперь уже не Серый, а Лед.
   Его мысли в очередной раз вернулись к подставе, забросившей его сюда. Много раз по пути сюда он обдумывал поступок Керола. Почему тот подставил его? Потеряв при этом трех своих людей. Зачем? Отправить в место, из которого нет возврата можно гораздо проще. С помощью кинжала, например, или даже верёвки. Он мог убить его сотней способов. На корабле Лед решил, что спросит у Керола, зачем были нужны такие сложности, перед тем как убьёт. Как ни странно, именно там после потери всего, включая свободу, он приобрёл прежнюю уверенность. Ту самую, которая на Земле помогала ему просто отстранять с дороги гопников, а как-то раз даже милиционеров. То, что заставляло отступать пьяную шпану, лишь заглянув ему в глаза.
   Из рассказов Гартея и Торта Лед понял, что у крепости есть два важных свойства. Отсюда невозможно сбежать и здесь очень сложно умереть. Однако Керол вряд ли был настолько хорошо осведомлён об этом месте. Мало кто в мире за пределами этой крепости знает о местных порядках хоть что-нибудь. Кроме самих храмовников. Однако все указывало на то, что Керолу нужно было срочно избавиться от Леда, при этом оставив его в живых. Итог этих раздумий был прежним. "Надо спросить у Керола, перед тем как убить гада".
   Солнце клонилось к горячему мареву над дальней крепостной стеной. Лед вышел на улицу, ведущую к центральному храму. Внезапно он понял, что за размышлениями не запомнил обратной дороги. Осмотревшись, Лед увидел справа здание с колоннами и столиками внутри, видимо харчевню, а слева куб, похожий на немного обшарпанный жилой дом. Видимо, в подобных постройках и живут храмовники. А может быть это вообще какие-то мастерские.
   Развернувшись, Лед направился обратно, пытаясь вспомнить правильную дорогу. Хорошо, что номер барака он запомнил, потому что тот так удачно совпал с количеством дней до вахты. Забыть было бы трудно. Хотя числа и раньше вылетали из головы Леда с завидным упорством. Впереди бежала его длинная тень. Лед вспомнил Релаумский лес и упыря, от которого он так удачно отбился. Пожалуй, он бы согласился сейчас вернуться в Упыриную Гать. И на этот раз упырям бы было не весело. Но мечты мечтами, а выбраться из Кристаллической пустыни они не помогут. Вскоре впереди замаячили знакомые очертания бараков. Лед, наконец, вспомнил дорогу до своего и прибавил шаг. Раз не удалось толком осмотреться, может быть удастся завести ещё какие-нибудь полезные знакомства. Расспросить про работы и заработок в крепости, например, не помешало бы.
   В это время у входов в бараки начали разгораться светильники. Они были магические, как и многое другое здесь. Вдоль улочки тоже загорелась пара светильников на высоте вдвое выше Леда. Они располагались над небольшими каменными кубами, идущими вдоль обочины. Обернувшись назад, Лед увидел как центр крепости и особенно храм весь залился магическим светом. Кое-где гроздья светильников были разных цветов, что создавало необыкновенную элиминацию.
   "Кстати, а почему здесь нет женщин?" - подумал Лед. - "Они, пожалуй, отвлекали бы старателей от ужасов вахты посильнее бань, туалетов и цветных фонариков. Надо это тоже выяснить", - и парень заспешил к дверям барака, откуда также лился слабый магический свет.
   * * *
   - Быстро ты, я думал, только после гонга вернёшься, - Торт, увидев, как Лед вошёл в барак, помахал ему со своей койки. Нижней.
   - Да решил не задерживаться, чтоб голодным не остаться, - Лед подошёл ближе и Торт хлопнул ладонью рядом с собой.
   - Садись, а то ты к себе на второй этаж ещё налазишься.
   - Скоро обед?
   - Раз свет зажгли, то скоро. Нашёл чего интересного?
   - Харчевню какую-то. Торт, а чего, женщин здесь нет совсем?
   - Хах, вот что значит молодость. Что уже на девок потянуло? Вроде же сегодня только из пустыни выбрался.
   - Да просто подумал, что женщины мужиков отвлекают от мрачных мыслей покруче жрачки и выпивки.
   - Ага, особенно доступные, - и Торт засмеялся, но как-то невесело. - Слышал я как-то от монахов, что были женщины в крепостях. Лет тысячу назад.
   - Монахи такое рассказывают? Я думал они все про крепость и кристаллы в тайне хранят.
   - Ну, во первых, про кристаллы я побольше многих из них знаю, а, во вторых, нам смертникам они могут любые тайны рассказать, мы то отсюда не выйдем. - и Торт снова невесело засмеялся. - Монахам скучно здесь, а тем более жрецам и магам, вот они и болтают с нами, если собеседник интересный.
   - А ты кем был до крепости? - заинтересовался Лед.
   - Я в Центральной Магической Школе Трима преподавал, - значительно произнёс Торт. - Оплот свободы, так сказать. Читал курс истории мира и истории магии, ну и курс мудрости.
   - Так ты маг?!! - ошарашено воскликнул Лед. Окружающие стали озираться на них. Послышались смешки. Лед смущённо посмотрел на Торта, но тот явно воспринял спокойно и крик и взгляды сокамерников.
   - Нет, какой маг будет преподавать историю? Даже если знает её лучше меня? Но кто-то же должен этих оболтусов, со способностями, но порой без мозгов, просвещать? А то они потом такого намагичат. Ещё одна кристаллическая пустыня никому не нужна.
   - Слушай, это я удачно зашёл. Надо тебя держаться, - улыбнулся Лед как можно радостней.
   - Без проблем, я поговорить люблю, но почти всем старателям мои рассказы до одного места.
   - Так что с женщинами, почему их нет? И почему ты сказал "в крепостях"?
   - Заметил? Молодец, внимательный. Крепостей восемь. Везде разные боги конечно. И кроме крепостей есть ещё... Хотя давай про женщин, а то так вечно скакать будем. А история у этого мира длинная.
   Было время, когда девок в крепости приводили, и они действительно отвлекали от мыслей о срывах. Но настолько сильно, что ни о какой дисциплине речи не шло. Стычки были бесконечными, драки с травмами и смертельными исходами, грызня. И заметь, целители только у нас основная сила. От бога так сказать.
   Бунты бывали раз в год или чаще. Гибли и прислужники богов. Из одной крепости пришлось храмовникам бежать. Восставшие потом сгинули в пустыне конечно. И каждый раз приходилось набирать новых рабов-старателей.
   А ведь магический ожог даже в пустыне мужскую силу отбирает, а уж на вахте или при срыве тем более. Женщины, манили, дразнили своим присутствием, а утолить страсть старатели ещё и не могли. Быстро в крепостях отказались от присутствия лишних соблазнов. Вот за последнюю тысячу лет правила сформировали практически одинаковые для всех. С учетом божественных сил каждой конфессии. Монахи говорят, пятьсот лет бунтов не было. Не знаю, не врут ли.
   - Так срыв мужскую силу отбирает навсегда?
   - Ну, до следующей вахты эффекта и от сбора мелких кристаллов хватает. Ты сам скоро не про мужскую силу будешь думать, а как вахту пережить и на срыв не нарваться. Вот говорю с тобой и вспоминаю, что бывают краски в жизни, бывает надежда. Точнее была, - голос Торта печально угас.
   - Чертовы вахты. Как они вас так поломали?
   - Боль. Сильнейшая боль отпечатывается в душе. Она как бы постоянно в тебе. Уже и не болит ничего, но ты помнишь ужас, когда всё тело пылает болью при срыве. И хотя длится это миг до потери сознания, но этого хватает. А при сборе мелких кристаллов боль пульсирует в руках, терзает мозг и у тебя одна мысль - любой ценой прекратить эту муку, пусть даже руки тебе отрубят. И в то же время страх заставляет тебя ещё и ещё пытать самого себя болью. Потому что за отказ от сбора или срыва наказание ожогом. Это ещё хуже срыва, это не мгновение, это тебя монахи пару раз приложат. Это не понять, пока не почувствуешь. Главное запомни - не отказывайся работать, не будешь собирать - будет стократ хуже.
   - И никто не может касаться кристаллов не чувствуя боли?
   - Не существует существ невосприимчивых ко всем видам магии одновременно.
   - А упыри из Релаума? - вдруг вспомнил Лед особенность этих чудищ.
   - А, не подумал про них, - смущённо пробормотал Торт и задумался.
   В это время на улице прозвучал гонг.
   - Вот и обед. А насчет упырей. У магии огромный спектр. Не факт, что их не берёт никакая магия. Никто же не проверял. Словить живого упыря удалось всего лиш раз десять, не более. И то на окраинах леса. А далеко от Релаума они просто-напросто дохнут. Да и как ты их кристаллы срывать заставишь? И это если они в пыль не начнут рассыпаться при этом. Кристалл если големом или зомби срывать - в пыль рассыпается. Некроманты сотню лет экспериментировали и так и этак. У них тоже есть крепость - вот где мрак. Там все старатели пьяные круглыми сутками и даже на вахте. И всё равно мрут один за одним. Вот они-то войны и ведут, нападают на целые поселения в глухих и отдалённых местах. Нехватка рабов постоянная у них, хватают всех подряд. Даже с избытком. Потом другим крепостям продают. В Стиле, том городе после подъёма на скалу, почитай, нет законов, кроме права сильного, а сильные там гильдии замков в пустыне. Вот там меня и обменяли сюда. Некроманты как раз и пожаловались целителям, что половина добычи за кристаллы на вино уходит и на арене пьяные старатели не зрелище, а позорище. Здесь я потом понял, что правила во всех крепостях почти одинаковые, и храмовники в разговорах не раз подтверждали. У нас из-за лечения и арена зрелищней, и текучка меньше.
   - Стрелой сбить кристалл значит тоже не выйдет? - спросил Лед хмуро.
   - Выйдет. Выйдет щепотка кристаллической пыли. Для некрогриба добавка хорошая. Крови тогда в два раза меньше нужно.
   - А?.. - начал Лед, но Торт встал и пошёл к выходу, махнув рукой, приглашая следовать за ним.
   - Пошли, обед подвезли.
   На улице вокруг фургона, запряжённого парой животных больше всего похожих на крупных лам, уже собралась оживленная толпа. Вокруг выхаживал невероятно толстый, почти круглый, монах.
   - Ты снова съел кого-то, а, Пузырь? - подколол его один из старателей.
   - Не боись, Ципа, на твои куриные мозги не позарюсь, - степенно ответил толстяк.
   - А храмовники за такие шутки не наказывают? - удивленно спросил Лед у Торта.
   - Та им главное на вахте камешки таскай безотказно, бежать не пытайся и других старателей не обижай, а в остальном хоть маму их проклинай. Хотя я не пробовал, но про бога их тут резко отзывались многие, а уж про самих храмовников. Выйдет бедолага после срыва, порой каждого встречного матом кроет. Так что такие шутки не запрещены. Многие монахи сами провоцируют.
   Старатели равномерно окружили фургон и уже что-то ели. Лед рассмотрел, что вдоль стенок фургона по кругу, на высоте груди, шла неширокая полочка, и на ней стояли серые тарелки. Подойдя к незанятой тарелке, Лед увидел рядом с ней небольшую деревянную лопатку. На тарелке лежала очень приличная порция зеленого пюре, похожего на гороховое, и какой-то салат.
   - Опять ты, Пузырь, всё мясо сожрал, зараза. Лопнешь же! - бросил проходящему мимо храмовнику сосед справа, но тот проигнорировал видимо давно надоевшую шутку.
   Вид еды напомнил желудку, как долго он не ел. Аппетит проснулся прямо таки зверский. Хлебнув из фляги воды, Лед попробовал лопаткой пюре. Не горох, скорее отдалённо похоже на картошку. В меру посоленное. Салат по вкусу напоминал тушёное овощное рагу. Всё было очень вкусное, и ложка в руке Леда так и замелькала. Оказалось, что тарелка была намертво прикреплена к полке. Материал был непонятный, возможно белая глина. Доев, Лед довольно потянулся. Во время этапа кормили их намного хуже. Только на галерах еда была более-менее сытной.
   - Ложку тоже съешь, - осклабился мужик, шутивший над Пузырём. "Наверное, я уплетал еду как голодный кот" - мелькнуло у Леда в голове.
   - Не, я как Пузырь стать не хочу!
   - Ложки здесь съедобные, - сказал подошедший Торт, похрупывая остатками своей. Старатели заржали. Везде новички источник лулзов. Лед увидел, как пару других новичков принялись грызть свои ложки.
   - Вы и мёртвого уговорите! - ответил он, сразу откусив половину. Ложка оказалась похожа на ржаные сухарики с кисловатым вкусом.
   - Какие у тебя планы? - спросил Торт. Лед задумался и понял, что его клонит в сон. Последний раз он спал больше суток назад.
   - Спать пойду. Солдат спит - служба идёт.
   - Тоже дело. На ужин тебя разбудить? А то ты с непривычки проспишь. У нас обычно либо днём спят, либо после ужина уже, но ты до ужина не дотянешь похоже. Вон как тебя вырубает.
   - Ага, разбуди, - и Лед поплёлся к бараку. По пути хлебнул из фляги воды, затем еще пару минут провозился, пытаясь её прицепить обратно на пояс. Поняв, что спать с нею на боку будет неудобно, онполез к себе на вторую полку. Бросив флягу в ногах, не раздеваясь и не разуваясь, провалился в сон.
   * * *
   На ужин был суп с то ли мясом, то ли рыбой и каша. А ещё кончилась вода. Торт послал Леда к старшему.
   - Воду наливаю перед завтраком и после обеда. В следующий раз я могу быть не в бараке, и будешь потом на меня злиться за свою же безалаберность, - пробурчал Гартей.
   - У тебя какие планы? - спросил Лед, вернувшись к Торту.
   - В бани я иду сегодня. Можешь пройтись со мной, покажу по дороге, где что. Тебе-то на бани ещё заработать надо. За других у нас платить запрещено.
   - Торт, ты про арену говорил. Что там можно срыв отстрочить.
   - Есть такое. Там для всего барака пропуск вахты можно выиграть. Но арена - мутное место. Бойцы там друг у друга отсрочки выигрывают. Проигравший получает срыв победителя и свой никуда не девается. Рисковое место. Если что, вон тот здоровый мужик тебе нужен. Арм его зовут. - Лед даже вздрогнул, вспомнив беззаботные, как сейчас казалось, денёчки в корчме. - Он чемпион сейчас нашего барака, он все расскажет. Точнее не все, но больше чем я. Аренщики никогда не рассказывают всё, что знают, и не показывают. И внимательно слушай, что тебе про арену скажет храмовник. Было пару случаев, что новички потом чуть ли не плакали и выли, почему они слова монаха мимо ушей пропустили. Я тебе в этой сфере не помощник, я даже зрителем на арену не ходил. Так что будь очень осторожным, арена после вахт самое паршивое место. А для кого и попаршивее бывает, пожалуй.
   * * *
   - Что, решил словить за хвост змею гладиаторской удачи, сынок? - такими словами встретил его Арм.
   - Узнать-то стоит я так думаю?
   - За поспрошать тут никто денег не берёт, - улыбнулся Арм. - Как меня зовут, уже знаешь? Торт меньше, чем надо никогда не скажет, скорее уж сверху десяток горстей насыплет. Тебя-то как зовут? - спросил он после утвердительного кивка парня.
   - Лед.
   - Чем биться приходилось?
   Юноша задумался. Стоило ли говорить про арбалет? Вроде и падать дальше некуда, но и пользы ему от этой информации ноль. На арене арбалетами тут вряд ли рубятся.
   - Дубиной один раз сражался.
   Лицо Арма приобрело крайне озадаченное выражение. А потом он заржал.
   - Ну, ты, ха-ха, ну ты выдал! Один раз! Дубиной! Сражался!!! Ух, давно так не смеялся, - Арм утирал кулаками выступившие слёзы. - Спасибо, давно так не веселился. И ты вот так решил податься на арену? Мощно.
   Хорошо, что барак успел опустеть, только на редких койках лежали спящие старатели.
   - Ну а что? Если подожду, то опыта прирастёт, что ли?
   - Тут? Тут навряд.
   - На кулаках ещё бился много. - Леду стало обидно за столь жалкий свой боевой опыт. На бокс он проходил три года.
   - Кулачный бой тоже дело, но на арене без оружия не сражаются. Разве что выбьют из рук. Скажу я тебе парень вот что: арена дело опасное. Потому что много там способов отгрести лишний срыв или даже на ожог к монахам загреметь. Очень ты рискуешь, особенно с таким боевым опытом, - усмехнулся Арм. - Подумай, как следует. Нашим гладиаторам то свежие бойцы в радость, да и бараку польза, если из тебя толк выйдет. Но все срывы за проигрыши ты лично на своей шкуре прочувствуешь. Это не шутка, тебе новичку не понять. Но я предупредить обязан. Но и главный приз хорош - шанс не сдохнуть здесь, а стать храмовником. Избранным воином Атката. Другого пути отсюда и нет больше.
   - Что за шанс? - загорелся Лед.
   - Стать абсолютным чемпионом крепости, воспитать за год бойца, который победит тебя в бою и получить подтверждение от Атката, что бой был честный.
   - Как-то неясностей много.
   - Ну так тебе и рано о таком даже задумываться. Тебе если срыв отодвинешь, а не лишний добавишь - уже удача. Так что решай, а про чемпионство и прочее тебе нескоро рассказывать и уже не я скорее всего буду.
   - Попробую. А то покорно срыва ждать как-то тоскливо.
   - Наш человек, - широко улыбнулся Арм. Среди знакомых старателей он был жизнерадостнее всех, включая Торта. Это само по себе было рекламой арены. - Может и будет из тебя толк.
   - И что мне теперь делать?
   - Слушай, - осклабился неунывающий чемпион двадцать седьмого барака.
   * * *
   Участвуя в боях на арене, гладиаторы ставили на кон свою очередь на срыв. Проигравший получал очередной срыв от победителя и свой тоже у него оставался. Победитель свой срыв соответственно пропускал. А ещё получал золотой. Такие бои проводились среди гладиаторов одного барака. Чтобы стать чемпионом барака, надо победить всех гладиаторов этого барака подряд, без поражений, а потом ещё и теперешнего чемпиона барака. Новичок мог сам себе выбирать соперника, пока не потерпит поражения. После этого либо другие гладиаторы, имеющие право выбора назначали бои с ним, либо бой назначался по решению храмовников. Если ты уже потерпел поражение от вызвавшего тебя гладиатора и после этого не получил ни одной победы, то ты мог отказаться от вызова. От боя назначенного храмовниками отказаться нельзя. Гладиаторские поединки были основным развлечением для скучающих последователей бога Атката и способом заработать на тотализаторе, а неограниченные возможности исцеления и бездны дармовой энергии легко сохраняли старателей для главной задачи. Если гладиатор побеждал пять раз подряд, то он мог снова выбирать себе соперников сам. Но при такой победной серии он, как правило, становился еще и чемпионом барака, а там начинались совсем другие поединки, правила которых Арм не стал рассказывать, так как пока это было лишнее.
   На арене сражались настоящим оружием, и в этом была главная опасность. И вовсе не потому, что тебя могли убить. Главная опасность, что убить мог ты. Это приравнивалось к побегу и даже хуже. За убийство соперника гладиатор получал три очереди убитого на срыв и ожог в пыточной храмовников. Худшего наказания в крепости не было. Точнее было, но за повторное убийство или побег. Большинство старателей прошедших вахты и срывы видели в смерти избавление и при возможности использовали шанс и могли подставиться под удар преднамеренно. За боем с самого момента выдачи боевого оружия следила группа жрецов и лечила бойцов после боя. А так как Аткат - бог исцеления, то смерть наступала, если срубить или расколоть голову, а также, если серьёзно повредить спину. Храмовники были начеку, и даже повреждение сердца, например, легко лечилось и не считалось опасным. Именно для того, чтобы избежать подобного, гладиаторы сражались в шлемах с кольчужной защитой, прикрывающей шею и плечи. Из одежды были штаны и сандалии. Ничего другого не полагалось. Так же за попытку самоубийства подобным способом начислялось поражение с двойной очередью срывов и ожогом в пыточной. Именно новичкам следовало быть особо осторожным, так как опытный воин мог подставиться под смертельный удар даже с такой защитой и отправится на вечный покой.
   - Теперь идём к храмовнику, он примет тебя в гладиаторы и заодно расскажет это ещё раз. По дороге можешь задать вопросы. Идём. - И Арм вышел из барака.
   - А сражаться можно каждый день?
   - Пока имеешь право выбора, то раз в пять дней, а потом уже за тебя решают другие.
   - Как думаешь, у меня вообще есть шансы?
   - То, что ты сразу пошёл в гладиаторы, а не через месяц или через год это тебе в плюс. Физическую подготовку не растеряешь.
   - А что, тут она падает сама?
   - Ты помнишь, как на галерах себя чувствовал?
   - Руки и спина болели дико. Есть хотелось, хоть и кормили лучше, чем до того.
   - Толпа задохликов трое суток беспрерывно гребла с небольшими перерывами на короткий сон и еду, и не сдохла в первые же пару часов. Почему?
   - Н-не знаю.
   - Вас жрецы накачивали исцелением. Ты там наверняка веса набрал и совсем не жира. Тут в крепости тоже исцеляющая аура, но работ с такой нагрузкой нет. Так что через месяц ты без тренировок это всё растеряешь. А сейчас, при правильной подготовке, наоборот даже усилишь. Да и резкий ты какой-то. Не знаю в чём дело, но как-то шустро ты двигаешься. Глаз у меня наметанный. Есть у тебя шансы, если будешь серьёзно тренироваться и с умом соперников выбирать. И один совет: не показывай сразу все, на что способен. Можешь победить, не раскрывая весь потенциал - так и не раскрывай. Вот и пришли. Тебе храмовник сейчас то же самое расскажет, ты слушай внимательно - может, что новое узнаешь. А может чего не запомнил с первого раза. Потом он тебя в тренировочный центр отведёт, я там буду.
   * * *
   Храмовник ничего нового не рассказал, хотя Лед очень внимательно слушал, помня о предупреждении Торта. Видно Арм добросовестно все рассказал. Монах, принимавший Леда в гладиаторы, традиционно не представился. Он довёл Леда до входа в трехэтажное здание с колоннадой вместо наружных стен на первом этаже и вереницей узких арочных окон на втором и третьем. Из-за колонн и арок слышались беспрерывные щелчки ударов дерева о дерево.
   - Это новый гладиатор Арма, - сказал приведший Леда храмовник другому, сидящему на каменной скамье у входа.
   - Опять молодняк зелёный вербует?
   - Из таких, порой, и бывает толк.
   - Та ну, зелень неоперившаяся.
   - Вы, старички, отвели бы меня к Арму, на черта мне ваше кряхтенье слушать, - решил не сдерживаться Лед, возмущённый подобным демонстративным обсуждением.
   - Ого, далеко пойдёшь, - захохотал, сидящий на лавке, - или плохо кончишь. Ну, пошли, герой. Идущим на риск, привет от ценителей, - с ухмылкой выдал он еще один сомнительный перл.
   Арм находился в небольшом зале на втором этаже вместе с ещё тремя.
   - С пополнением, - сказал храмовник и направился обратно вниз.
   - Вот, знакомьтесь, наш новый гладиатор Лед. Свежая кровь. А это Гнол, Зев и Рейд. Пошли, посмотрим, на что ты способен.
   - Ты можешь выбрать себе любого наставника, - вдруг вклинился Рейд.
   - Ну, вообще-то да, - сказал Арм, озадаченно почесав в затылке, - но ты учти, что только я не заинтересован в твоих поражениях. Точнее мне нужен новый чемпион барака. Им можешь стать и ты.
   "Вот и гадючник, как Торт и предупреждал", - саркастично подумал Лед.
   - Я не могу выигрывать на чемпионском уровне, - продолжил Арм, - там сейчас баланс. А внутри барака выигрывать отсрочки срывов я не могу, пока чемпион. Так что тренировать буду тебя для побед, а не чтоб потом на арене из тебя себе отсрочки плодить.
   - Да я и не собирался отказываться от твоих тренировок.
   - Ну и пошли тогда, нечего прохлаждаться. У тебя семь дней, чтоб научиться владеть чем-то кроме дубины. Хотя ты как, тот бой на дубинах то выиграл?
   - Нет, - уныло ответил Лед, и увидел как алчно заблестели глаза троицы. Похоже они уже подсчитывали свои победы над ним.
   - Молодец, быстро учишься. Скрывать свои возможности - основа выживания. После первого проигрыша эти стервятники набросятся на тебя, и у тебя будет всего пять дней между боями для тренировок. Так что из первых семи дней не советую терять ни минуты. Кстати, а расскажи-ка мне про свой единственный бой поподробнее.
   "Опять мою беспомощность за хитрость посчитали", - Лед немного замялся, раздумывая, стоит ли рассказывать о нападении на храмовников.
   - Что, так всё плохо было? - поднял удивленно брови Арм.
   - Просто это было нападение на фуражиров храма.
   - А, тут не парься даже. Ты заметил, что тебя не допрашивали храмовники и даже имя твоё спросили только при записи в гладиаторы? Ты для них теперь не человек, а средство добычи кристаллов. Чем занималась ломовая лошадь в прошлом, владельца волнует мало. А ты для них даже не лошадь. Скорее уж лопата.
   Лед действительно понял, что так оно и есть. Он автоматически назвал придуманное имя храмовнику, да они и не могли знать его настоящего имени. Его же просто с улицы взяли без документов и без вопросов направили сюда.
   - Честно говоря не сообразил даже.
   - Учись соображать. Без соображалки в гладиаторах делать нечего. Иначе из срывов вылезать не будешь. А это хорошему самочувствию не способствует, сам скоро на своей шкуре прочувствуешь. Я тебе честно скажу - бывали случаи, когда новички выгорали за пару вахт из-за, полученных за проигрыши, срывов. Не тормози, если не хочешь быть одним из них.
   - Я понял.
   - Так что там с той стычкой?
   - Нас было трое, меч и две дубины против охраны фуражного фургона.
   - Это восемь воинов монахов охраны, двое возниц и два стрелка с арбалетами? Ты дебил? Ответь сразу и я с чистой совестью передам тебя одному из тех орлов, - Арм ткнул в сторону тройки мужиков, которые встав треугольником и взяв деревянные мечи, отрабатывали
   удары, - не охота бессмысленно
   тратить время.
   Лед ощутил, как краска горячей волной залила лицо. Так стыдно ему давно не было. Пожалуй, что с Земли.
   - Мне предоставили ложные сведения и не оказали обещанной подмоги, - обижено процедил он сквозь зубы.
   - Подставили, значит. Дурак. Но возможно не безнадёжен и тот урок пошёл впрок. Учти, среди гладиаторов подставы - часть жизни. Пока у меня нет причин тебя подставлять, но это пока. Да и правда ли это ты не узнаешь, пока не станет поздно, - лицо Арма расплылось в улыбке.
   - Я уже понял.
   - Ну и как же протекал этот уникальный в своём безумии поединок дури с профи?
   - Парня с дубинкой вырубили первым, потом наш с мечом кинулся на рожон. Как оказалось потом, он хотел умереть, но не удалось. Меня вырубили последним, не знаю кто и как, но перед тем я несколько раз дубинкой махнул. Даже меч одному храмовнику выбил.
   - Опа, а ну-ка поподробнее.
   - Стукнул дубиной по руке и выбил.
   - Случайно, что ли?
   - Нет, думал выбить и потом по башке, но меня сзади...
   - Ты, Лед, этого больше не рассказывай. Пока чемпионом барака не станешь, так точно. Помни, что скрытность - главное оружие гладиатора. Ошеломил противника - победил. Бери меч и, не спеша, покажи как бы ты бил вот этого болвана, если бы умел. Не надо стараться в полную силу - просто покажи удары.
   И Лед с мечом направился к вертикально стоящему бревну.
   * * *
   Всю ночь Арм гонял его, объясняя как двигаться, как держать стойку. Чередование выпадов и отскоков. Троица потеряла интерес к ним довольно быстро. Потом новые лица появлялись и исчезали, но Лед фиксировал их краем сознания, сосредоточившись на тренировке.
   - Отскок назад всегда медленнее выпада, блокировать удар гораздо надёжнее и меньше выматывает. Да и выпады чаще применяются для колющих атак, а они запрещены, в общем-то. Длительное чередование выпад-отскок быстро выматывает, особенно на арене. Умение отбить удар скользящим блоком гораздо надёжнее и открывает большой простор для контратаки, - объяснял Арм. - Лучше всего владеть всеми техниками и комбинировать их по обстоятельствам.
   Щитами гладиаторы не пользовались, и бой был похож на фехтование, с постоянными уклонениями и сменой позиций. Уже через час пот лил с Леда ручьём, а кисти рук ныли. Арм заставлял тренировать обе руки, но левой у Леда получалось все совсем уж никак. В качестве перерыва были круги бегом вокруг здания. Под конец Арм привёл его на один из рингов первого этажа и провёл с ним бой, после которого Лед очнулся в комнате на столе рядом с храмовником.
   - Если его лечить надо даже после простой тренировки, то что будет на арене? - хмыкнул храмовник, обращаясь к Арму.
   - Как бы вам потом лечиться не пришлось, - прошипел Лед и поковылял к выходу.
   - Лед, надеюсь, ты понимаешь, что спать теперь ты будешь днём? - спросил Арм.
   - А что в такую жару ещё делать? Мы на последнем этапе так и спали, я и привык уже. Только в последний переход не спали совсем.
   - Отлично, пошли в барак, скоро завтрак, а я ещё в бани сгонять хочу.
   - Арм, а ты на бани откуда деньги берёшь?
   - Так мне за твоё обучение монахи по серебряному в день платят. Это до твоего третьего поражения или до пятой победы. Ну и за победы в бою гладиаторам платят, при этом за чемпионские по пять золотых. Это единственный способ копить золото впрок больше одной монеты. Кончились монеты, идешь к распорядителю арены, и он тебе новый золотой выдаст. И так пока не кончатся. Так, хватит болтать, побежали кто первый до барака.
   Лед оказался вторым, хотя чувствовал, что есть силы обогнать Арма.
   "Надо учиться не только мечом махать. Интриги, так интриги. Будем развивать скрытность".
   * * *
   На этот раз Лед проснулся сам. Впервые за долгие месяцы его никто не будил. Он даже не сразу сообразил, где находится, удивлённо рассматривая балки под потолком барака. Спустившись вниз и обувшись, Лед жадно припал к фляге. Пока спал, в горле пересохло. Двери барака были закрыты, и внутри царил полумрак. Хорошо, что Арм заставил его разуться перед сном. Лед после тренировок на измор и завтрака валился с ног и снова бы рухнул спать обутым. А сейчас он чувствовал себя выспавшимся и бодрым. Даже вчерашний финальный бой с Армом закончившийся переломанными руками, и дикой болью по всему телу воспринимался уже не так остро.
   "Тяжело в учении - легко в бою", - с этой мыслью Лед направился к лежаку Арма.
   Арм ещё спал и пока Лед раздумывал, стоит ли будить наставника к нему подошёл Торт.
   - Удачного дня. Что, тянет в бой? На улице ещё пекло, Арм из барака не выйдет до обеда, так что не буди лихо. Он злой как проснётся. Я собираюсь идти на другой конец крепости, в корчму серебра заработать, могу по дороге крепость тебе показать, ты же так и не разобрался где тут что?
   - Да вчера всю ночь меня Арм гонял, как проклятого.
   - Вот и поговорим заодно.
   - Ну, пошли.
   По дороге к дверям к ним подошёл худощавый парень лет двадцати пяти.
   - Торт, я с вами пройдусь, если не возражаешь. И с новеньким познакомлюсь.
   - Пошли, - немного поморщился Торт, - только со своей агитацией не лезь, пока до харчевни идём. Лед озадаченно посмотрел на подошедшего.
   - Я Зенг, - представился тощий.
   - Лед.
   Выйдя из барака они окунулись в сухой жар, падающий с неба и идущий от земли одновременно. Спутники накинули капюшоны ещё в бараке, Лед поспешил сделать то же самое.
   - А зачем идти по жаре так далеко? Ближе харчевен нет?
   - Там повар-храмовник собеседник интересный, - ответил Торт. Зенг взглянул на него с явным неодобрением и снова опустил голову. Капюшон скрыл его лицо от Леда. - Много где побывал и слушать умеет. Бывает и поспорим о том, о сём. Да и работой не грузит под завязку.
   Они вышли из района бараков и Торт начал рассказывать Леду про встречные строения. Первым шёл больничный блок. Оказалось болели в крепости мало, так как аура бога исцеления и жар пустыни давили большую часть болезней. Животом никто не маялся. Некоторым новичкам исцеляли болячки, принесённые с воли, а позже главными пациентами были старатели после ожога и гладиаторы после арены. Напротив была харчевня. "Так себе", - как выразился Торт. - "И места для работы не всегда есть, потому что харчевня ближе всего к баракам". Как оказалось, все харчевни в крепости были как бы безымянные, но старатели почти всем дали свои названия. Эта, например, звалась Толкучка. Название говорило само за себя.
   Дальше несколько домов удостоились короткой фразы: "Похоже, жильё", а затем справа появилась колоннада, за которой виднелась зелень пальм.
   "Бани", - мечтательно проговорил Торт, - "местный рай".
   Бани справа тянулись долго, слева они миновали несколько жилых домов и туалет, похожий на те, что были в районе бараков. За банями располагалась канцелярия, туда Арм водил Леда регистрироваться гладиатором. Напротив, через пару домов, находился тренировочный центр. Даже в такую жару оттуда слышались редкие щелчки деревянных мечей.
   Следом шёл перекрёсток и на нём они остановились.
   - Налево вон в том здании хорошая харчевня, там в основном легионеры бывают, но и обычные старатели не редкость. А вот храмовники редко бывают - юмор у местной публики уж очень специфический. Направо склады и лавка, там можно обувку и плащ новый получить, ну и другую одежду. Флягу, если повредишь, то тебе в барак принесут. А больше имущества нам не полагается, - и они двинулись снова прямо.
   - А стирка где? - спросил Лед, Зенг всё также шёл рядом и думая о своём.
   - Стирка на территории бань есть, ну и в районе бараков несколько.
   Торт продолжил экскурсию. За перекрёстком справа была парикмахерская, за медяк побреют и обстригут лишнее на голове, ногах и руках. Справа возвышалась арена, похожая на земной Колизей, как его Лед видел на картинках. Большое круглое сооружение. Внешние стены были всего в два этажа. Внутри было тихо. Лед узнал в одном из зданий туалет, не удостоившийся комментария Торта, а вот харчевню напротив он назвал: Храмовая. Старатели в ней редкость. Редкое место, где за шутки со стороны старателей храмовники могли и побить. Таких харчевен ещё было несколько вокруг центральной площади, на которой стоял храм. Это было самое огромное здание из увиденных ранее. Огромные шпили сверкали на солнце, а по центру возвышался огромный купол. Они обошли Храм по краю площади прячась от зноя в тени домов. Это было пару ремесленных знаний и ещё одна Храмовая харчевня. Пропустив одну улицу они нырнули в следующую. Здесь были ещё одни бани, но более роскошные и уже только для храмовников. В виденных ими ранее банях рядовые храмовники были не редкостью, а вот жрецов или магов там не встретишь. Напротив располагались административные здания вперемешку с жилыми. Некоторые жилые были с заборами, за которыми виднелась зелень садов. Наконец они пришли туда, куда направлялся Торт. К харчевне с очевидным названием Дальняя.
   - Дальше склады и Силовая башня, - сказал Торт, давая понять, что экскурсия завершена.
   - Что за Силовая башня? - заинтересовался Лед.
   - Кристаллы там установлены, энергию храмовникам дают. Если интересно - потом напомнишь, я расскажу. Это не короткий разговор. Дальше сами можете побродить с Зенгом. Да, кстати, он со мной сюда попал, мы в школе вместе работали, он был воспитателем младшей группы. Обоим повезло с некроманской крепости соскочить. Парень он хороший и умный, но повернут на восстании. Сейчас тебя агитировать будет. Послушай, не лишним будет. Но учти, храмовники за такое не наказывают, если к практическим делам не переходить или не усердствовать с агитацией как вон Зенг. Его на ожог уже три раза водили, один, правда, за отказ от вахты, второй за попытку самоубийства и только третий уже чисто за подбивание к восстанию. Человек, как видишь, опытный, тебе, думаю, полезно будет с ним поговорить. Ну а если вдруг сговоритесь и нас всех освободите, то я первые здравницы только за вас до конца жизни пить буду. - И Торт, грустно улыбнувшись, направился внутрь харчевни.
   * * *
   - Я не очень в харчевнях разбираюсь - стараюсь с храмовниками не иметь дела. Простираться и помыться и всё. Могу тебе ворота показать - все три. Башни силы, тюрьму местную, башней крика её старатели кличут. Монахи, для острастки остальным, дают пытаемым накричаться вволю. В этой башне самые большие окна. точнее внешних стен в пыточных нет вообще. - говоря это, Зенг смотрел на лицо Леда, ловя реакции.
   - Показывай ворота и рассказывай, раз уж Торт тебя рекомендовал. А чего именно восстание, ведь это явно дохлый номер. Есть же возможность через арену освободиться?
   - Через арену? Я не говорю даже, что это шанс для одного из тысячи, так там ещё и такой обряд посвящения, что не каждый пройдёт, а кто пройдёт, посвящает себя богу со всеми потрохами. А служение любым богам не самое полезное занятие. Для души. Но про это тебе Торт может два десятка лекций прочитать, а я тебе так скажу, может не такое это гиблое дело, восстание-то? Ведь монахи про 500 лет без бунтов направо и налево рассказывают не зря. Безнадёгу сеют!
   - Так, а план то у тебя какой-то есть?
   - Если всем неожиданно напасть, перебить монахов в самый солнцепёк, пока они спят, захватить крепость, то можно закрепиться. Разрушить кристаллы в башнях силы и разбить алтарь, после чего целители будут бессильны против нас и не смогут послать карательный отряд. Потом организованно прорываемся из пустыни.
   - Простой план. Почему его не использовали уже тысячу раз?
   - Потому что не организованы! Боятся все. После ожога все, как дохлые мухи. Без стержня.
   - А монахи спят прямо на улице, подставив горло кинжалам? И пункты выдачи этих кинжалов я по пути не заметил. Или пропустил, может?
   - Ну не все легко, но ведь важно начать, нет?
   - Важно, но я так понимаю главное оружие храмовников - магия. И её здесь очень много. То, что я видел в исполнении одного встреченного мной колдуна не оставляет нам никаких шансов.
   - Если башни разрушить у них энергии быстро не станет, отсидеться, а как выдохнутся, то и прирезать гадов.
   - Тогда уж лучше в заложники взять, если выдохнуться. Да и лечение лишним не будет.
   - О, вот ты уже дело говоришь! - обрадовался Зенг. - Так ты согласен, что восстание - единственный выход? - Бородатый Зенг с горящими глазами напоминал в этот момент Че Гевару.
   - Понимаешь ли, мой наивный Че, пока я не вижу в твоём плане рационального зерна.
   - Я Зенг, - автоматически поправил тот.
   - Я буду звать тебя Че. Для конспирации, - улыбнулся Лед. - Твои мысли о восстании интересны, но, не зная обстановки, я не готов дать тебе согласие на участие в его подготовке. Согласен даже обсуждать слабые места твоих революционных планов, но не более. А как только твои идеи мне покажутся реализуемыми, ты узнаешь об этом первым! И горе, тогда, проклятым храмовникам.
   - Надеюсь, ты всё же поймёшь, что покорно ждать безумия от магического ожога гораздо более глупо, чем умереть в бою за свободу. Ты не похож, на глупых селюков-бандитов при дороге, попавших сюда из-за дури и незнания на кого напали.
   "Пожалуй ты меня переоцениваешь, братец Че," - пробормотал себе под нос Лед и более громко спросил:
   - Ты тоже гладиатор?
   - Развлекать храмовников, убивая собратьев мне противно.
   - А как же ты храмовников перебьёшь, если даже доступа к оружию не имеешь?
   - Да был я гладиатором, недавно ушёл. Гнилой у нас в бараке народ в гладиаторы подался. Арм нормальный мужик, но он в своём чемпионстве как в клетке заперт. А остальных пятеро стервятники. С новичков выбивают пропуски срывов, а в чемпионы не рвутся. Я ушёл, и после меня ещё двое новичков ушло, получив по три поражения.
   У Леда все закипело внутри. Похоже, его снова используют втёмную? Арм ничего не рассказывал о таких проблемах среди гладиаторов.
   - А что, новичков специально подставляли? - разговор становился более конкретным.
   - Как бы и нет, но получилось подло, новички первым боем друг друга выбрать не могли, выбрали ветеранов, проиграли, а потом их расхватали гладиаторы с опытом. Могли бы дать время, чтобы храмовники назначили им бой между собой. Хоть какой-то шанс. Я после такого ушёл, а новички нахватав очередей на срыв после трёх поражений тоже ушли.
   Лед немного успокоился.
   "Похоже, Арм тут не при делах, и поделать ничего не мог. Но спросить, почему не рассказал мне об этом, надо. И быть начеку. У гладиаторов, явно, тот ещё гадючник".
   Тем временем они подошли к воротам, остановившись поодаль. Один из стражников крикнул, обращаясь к Леду:
   - Не связывайся с этим провокатором - целее будешь. Это бесценный совет, поверь!
   - Спасибо тебе добрый храмовник. Мог бы ты записать мне его на бумаге?
   - Зачем? - наивно повёлся храмовник.
   - Подотрусь в нужнике, - и, стараясь изобразить зловещий хохот, Лед громко заржал.
   - Два идиота, - обескуражено забормотал стражник, демонстративно теряя к ним интерес.
   Подходить ближе, как и дразнить дальше храмовников, у Леда не было желания, однако при встречах они постоянно вызывали у него злость. Ну не нравились ему люди, ограничивающие его свободу. Они вызывали у Леда стойкое желание их придушить.
   По пути к следующим воротам Зенг рассказал историю их попадания в лапы храмовников некромантов. После шутки над стражником он долго подсмеивался и довольно улыбался, похоже, простив Леду отказ, присоединится к его странному клубу бунтарей. Видимо он
   был уверен, что это временно.
   История
   пленения Торта и Зенга была проста и трагична. Они оба везли новый набор учеников из Сельвы, крупного города Трима в столицу. Ребятам было по 15-18 лет и на стоянках они ходили по местным кабакам. Даже не особо шалили. Но в одном из посёлков они столкнулись с караваном некромантов. Видимо ребята неудачно пошутили, но некроманты их схватили. А когда Торт с Зенгом пришли и спокойно попросили отпустить детей, их схватили за компанию и быстрым темпом покинули Трим. Орден некромантов наверняка теперь окончательно в Триме вне закона, а с храмовниками возможно даже война, но на судьбу пленников это уже влияло мало. Их двоих неспособных к магии передали в эту крепость целителям, а весь набор одарённых ребят видимо отправился к некромантам. И не факт, что собирать кристаллы.
   Злость на храмовников, равнодушно меняющих жизни пленников на кристаллы ещё сильнее окрепла в душе Леда. Если представится возможность им выставить счёт, то мало не покажется никому.
   У вторых ворот не было ничего интересного. Солнце клонилось к закату. Приближался обед, поэтому Лед предложил возвращаться в барак. Предстояла ещё одна ночь тренировок на пределе. Повторить судьбу других новичков ему совсем не хотелось. К тому же предстоял непростой разговор с Армом. Лучше прояснить эти моменты сразу, а не надеяться, что само рассосётся.
   * * *
   Когда они вернулись в барак, гонг ещё не звучал и Лед отправился искать Арма. Тот сидел на лавочке под стеной барака и играл в что-то напоминающее шашки с другим старателем. Пару человек стояли рядом наблюдая. Тень барака немного спасала от жары. Лед тоже с интересом стал следить за партией.
   Игровое поле состояло из темных и светлых клеток размерами шесть на шесть. Светлые и тёмные фигуры были двух размеров. Партия была в разгаре, и понять правила Лед никак не мог. Он заметил только, что ходили фишки только прямо, а били еще и под углом, а возможно, что и назад. Мелкие фишки били только в упор, а большие издалека. Игра шла быстро и вскоре Арм победил. Незадолго до конца партии прозвучал гонг, но фургона видно не было, и двое зрителей сели на место игравших. Рассмотреть начальную расстановку фигур Лед увидеть не успел, так как Арм со словами: "Пойдём, легионер" увлёк его за собой.
   - Ты чего такой хмурый сегодня? - сразу спросил Арм. "Надо учиться прятать свои эмоции поглубже," - отметил про себя Лед. Но это был хороший повод для неприятного разговора и он решил не тянуть кота за хвост.
   - Я узнал, что среди легионеров барака нет ни одного новичка, и мне предстоит сражаться с бойцами намного опытнее себя. Почему ты не сказал мне об этом?
   Арм нахмурился, но его голос оставался спокойным:
   - Ты один раз в жизни махал палкой. Любой будет опытнее тебя. А не говорил я потому, что тебе надо тренироваться и верить в победу, а не с ужасом ждать поражения. И чтобы не было потом вопросов, зачем я тебя вчера так измолотил и сегодня тоже собираюсь, как ты себя чувствуешь?
   - Н-нормально, - идея снова быть избитым до полусмерти Леду категорически не понравилась.
   - Отлично ты сегодня себя чувствуешь. Никакой крепатуры и растянутых сухожилий. А если бы ты в больничку вчера не попал, то этот день, а может и следующий пошли бы коту под хвост. Двигался бы, как зомби. Обычная аура храма с таким не справляется. Так что оставшиеся шесть дней будешь отгребать сполна. Магические ожоги стократ больнее, так что привыкай. И ещё одно: у тебя как новичка-гладиатора есть два бесплатных посещения арены. Самый слабый из наших, Срам его зовут, сражается завтра с Гнолом. Тебе стоит на этот бой взглянуть, заодно парочку других боёв посмотришь. Мне, как наставнику такое же счастье привалило, так что поведу тебя смотреть, как плохие дяди больно бьются. А ты слышал уже, почему у Срама такое прозвище? - ухмыльнулся Арм.
   - Без штанов бегает?
   - Затейник ты, - впечатлился Арм, - он со срамной болезнью сюда попал, его вылечили, так он бегал потом с храмовниками обнимался, благодарил каждого встречного. До первой вахты, потом успокоился и в гладиаторы подался. - Пошли есть, вон пузырь уже круги мотает.
   "А ловко он с темы соскочил", - подумал Лед, - "хотя и прав он во всём - сам я нарвался и нечего теперь ныть!"
   * * *
   Второй день тренировок был даже тяжелее первого. Лед как маятник чередовал выпады и отходы, и к концу ему начало казаться, что он уже многое может и умеет, пока в финале Арм не сделал с лёгкостью из него отбивную. Похоже на этот раз кроме рук он переломал ему большую часть рёбер и ноги заодно. Потерявший сознание Лед уже не был в этом уверен. Но, очнувшись на столе перед храмовником, он поблагодарил магию, что боль больше не резала тело. Одно только воспоминание о ней заставляло вздрагивать. Если срыв намного хуже этого, то надо срочно записываться к Че.
   - Тактика циклических выпадов и отскоков во многом хороша, но когда ты входишь в такой ритм, то должен регулярно атаковать и при этом соперник знает, когда точно последует атака. Для неопытных бойцов это способ быстро хоть чему-то научится, и увеличить силу удара за счёт корпуса. На арене сила удара опасна, там важнее контроль. Так что тебе надо освоить защиту скользящим клинком. Твоя скорость это позволяет, - сказал Арм по пути к бараку на завтрак.
   Сейчас они с Армом шли к арене. Третий день тренировок начался с пары часов отработки ударов, блоков и комбинаций. После чего Арм сказал, что пора - перерыв на любимое шоу храмовников. Спешите видеть! Абсолютно бесплатно! Идущим на риск привет от ценителей!
   - А что это значит? Ну про ценителей? - спросил Лед, сразу вспомнилось, что слышал он эту фразу от одного из храмовников.
   - Это храмовники так приветствуют нас на арене. Издеваются по сути.
   На входе Арм сказал храмовнику про первый бесплатный просмотр для новичка и тот, судя по всему отлично зная наставника Леда, пропустил их на трибуны арены.
   Внутри арена выглядела гораздо больше, особенно в ярком свете магических огней. Трибуны сбегали кругами сидений вниз под головокружительным углом. Высота казалась намного большей, чем два этажа. А может и не казалась вовсе. Наверняка дно арены ниже уровня брусчатки снаружи. Поле боя покрывал песок, которого так много за стенами крепости и от которого Лед уже отвык, шагая по брусчатке улиц, и разнообразной плитке полов внутри зданий.
   "Песок может быть проблемой", - сразу же отметил Лед. - "Я же на тренировках привык к ровной и надёжной поверхности под ногами".
   - Арм, тут песок...
   - Вот сегодня его пару минут и помесишь, познакомишься так сказать, - Арм хмуро осматривал полупустые трибуны. - Жаль сегодня только рядовые бои. Тебе бы бой чемпионов было полезно глянуть. Зато храмовников немного. А про песок не переживай. Привыкнешь быстро. И под ногами он не только у тебя, но и у соперника.
   - Бой легионеров шестого барака. Клык против Старого. До начала боя сорок ударов, - раскатисто прозвучало над ареной.
   - Это мы удачно зашли, - довольно пробормотал Арм, усаживаясь на пустующие сиденья. - Видишь хорошо?
   Лед кивнул. Зрение у него со школы было немного подсажено, но сейчас он видел все абсолютно четко. Похоже, храмовники лечат не только переломы и срамные болезни, но и глаза. Юноша даже удивился, как он мог не замечать такого несколько дней.
   "Видимо слишком уж жизнь бьёт ключом, и как всегда по голове".
   Тем временем, появившиеся с двух концов арены гладиаторы начали не спеша сближаться.
   - Видишь кольцо брусчатки вокруг песка арены? - обратился Арм к Леду, - Гладиаторам с оружием в руках на него ступать нельзя. Приравнивается к побегу, запомни. - Лед кивнул, неотрывно следя за происходящим внизу.
   Соперники сблизились, раздался первый звон мечей. Лед не разбирался в холодном оружии, но клинки сражающихся больше всего напоминали сабли. Через мгновение началась сплошная пляска металла. Внутри у Леда вдруг зародилось осознание странной нелогичности. К шее прилила горячая волна, и по плечам пробежал озноб. Он вдруг понял, что чётко видит все движения, и даже успевает понять, куда будет выполнен удар. Ещё во время последнего спарринга с Армом, больше похожего на избиение младенца, Лед заметил, что успевает отследить удар Арма, понять, куда он прилетит и как больно это будет. Он даже успевал придумать, как можно его отразить и что нужно для этого сделать. Но пытаясь выполнить задуманное, он двигался так неуклюже, что либо не успевал, либо получал совсем не тот результат.
   Это заметно отличалось от спаррингов на ринге спортивной школы. Там Лед обычно успевал угадать момент удара, но по выражению лица, а не самому движению, и подставить плечо или перчатку. Тут же он успевал заметить всё. В бою с Армом он, не задумываясь, списывал такую медлительность на желание наставника дать Леду шанс среагировать и отработать выученные блоки. Но на арене у гладиаторов, сражающихся за срыв, никаких причин медлить быть не могло. А медлительность движений была точно такая же.
   - Арм, а это сильные бойцы, ты не знаешь, - спросил Лед, неотрывно следя за поединком. Беспрерывный звон стих, и бойцы кружили по арене, загребая песок босыми ногами.
   - Отличные, я же сказал, нам повезло. Клык имеет все шансы стать чемпионов шестого, а Старый им уже был и вполне может стать снова. Так что следи внимательно, такой хороший бой не часто увидишь. В шестом бараке вообще хорошие бойцы подобрались, не то, что у нас, - недовольно пробурчал в конце Арм.
   - А кто из них кто? - спросил Лед. Шлемы не скрывали лиц, но он не знал никого из гладиаторов.
   - Тот, что с седой бородой - это Старый, - коротко бросил Арм, внимательно наблюдая за поединком.
   "Ведь это может быть кто-то из его будущих соперников, если выйдут в чемпионы", - подумал Лед.
   Но тут события на арене поглотили всё его внимание. Бешеный звон сабель возобновился. На этот раз Клык взорвался длинной серией, заставив Старого уйти в глухую оборону. Удивительно плавно выглядел этот взрыв в глазах Леда. В душе его крепла уверенность, что он имеет явное преимущество в скорости реакции над остальными. Отдельные эпизоды вспыхивали в мозгу, сбивая концентрацию на поединке. Тот же Керол назвал его слишком шустрым. Да и Арм. Это не просто так. И это преимущество, наверняка, стоит тщательно скрывать.
   Старый, резко уклонившись с линии атаки Клыка, рубанул того слева ниже бедра. Темнобородый отскочил, зажав свободной рукой глубокую царапину. Оба вновь закружили по арене. Старый, как ни странно, не стал развивать успех.
   "Хотя почему странно? Что я понимаю, пока что, в боях? Может, как раз, логично дождаться ослабления соперника от раны?"
   Клык снова пошёл в атаку, несмотря на кровотечение. Очевидно, что ему тянуть время не имело смысла. Старый отступал, ловко блокируя удары. В неожиданном рывке Клык достал Старого, глубоко раскроив грудь, но и сам раскрылся полностью и получил удар по плечу. Левая рука его бессильно повисла.
   - Всегда у этих ребят есть интрига, - довольно пробормотал Арм.
   Противники устали и прямо на глазах теряли силы из-за глубоких ран. Бой всё откровенней напоминал неспешную пантомиму дровосеков. И это была уже не заслуга быстрого восприятия Леда. Похоже, это усталость все больше замедляла движения соперников.
   Клык снова бросился в шквальную атаку и на этот раз Старый ответил тем же. Видимо реагировать блоками уже не хватало скорости, противники всё больше пропускали удары, стремясь успеть нанести сопернику как можно больший урон. Тела гладиаторов стремительно покрывались порезами различной глубины. Похоже, из этой стычки выйдет уже только один. И действительно, внезапно звон стих, и Клык осел на покрытый бурыми кляксами песок. Леду показалось, что именно удар в плечо, снизивший подвижность гладиатора и решил исход поединка.
   К гладиаторам на арену подошли две группы храмовников. Старый в окружении троих направился к выходу, сразу отдав одному из них меч и шлём. Через минуту поднялся и Клык. Его увели под руки, но полуживым он уже не выглядел.
   - Хороший бой, есть ещё Старому, что показать на арене. Удивить, правда, уже нечем.
   - Победил гладиатор Старый! - раскатисто прозвучало над ареной.
   - Ну как тебе бой, Лед? Что скажешь? - с интересом обернулся к юноше Арм.
   - Удар в плечо решил дело. То, что Старый успел среагировать на рывок и нанёс удар, вместо попытки ставить блок его спасло.
   - Это тоже, но первая серьёзная рана, как видишь, заставила Клыка менять тактику. Он много атаковал, со Старым это рискованно. Он ветеран арены и хорошо держит удары. Клыку нужно было дольше трепать его быстрыми атаками на дистанции и переходить к длинным сериям, только тогда, когда Старый начал бы уставать. Клык всё же помоложе. Поторопился он. А Старый выжал максимум из боя. Но если в ближайшее время он не станет чемпионом, то всё.
   - Арм, а есть какие-то правила? Ну типа, по голове не бить, по яйцам тоже? Или песком не бросаться и лежачего не бить.
   - Нет никаких правил. Есть два закона. Убил соперника - проиграл всё. Попытался подставиться под смертельный удар и выжил, получи тоже по полной. Ну а песок. Ты попробуй этот песок зачерпнуть. Тебя тут же соперник и положит. До начала боя в руках только меч держать можно. Бывали случаи, что песок в глаза сыпануть успевали. Ну да, это решало судьбу боя. Но это редкость. Упавшему, встать редко удаётся, а по другому песок и не схватишь. Ногой метнуть, так только движение себе сковать можешь. Так что эти игры с песком на арене большая редкость.
   - Бой легионеров двадцать седьмого барака. Срам против Рейда. До начала боя сорок ударов.
   - Будь внимателен. Я советую тебе первый бой против Срама. Не будешь сачковать на оставшихся тренировках, и у тебя есть шанс. Рейд опытнее, именно он и выбрал Срама себе в соперники. С ним тебе пока не совладать. Очень важно для тебя победить в первом же бою, чтобы сохранить возможность выбора соперника на следующий.
   - Ясно, - коротко ответил Лед, внимательно следя за ареной. Соперники уже сближались.
   * * *
   Бой шёл на измор. Оба бойца были крепкими, выше среднего роста. Начался поединок с кружения по арене и обмена редкими простыми ударами и блоками. И в таком темпе он продолжался уже четверть часа. Это сражение гладиаторов выглядело, как очень замедленная съёмка. Удары были сильные, но неспешные и целили всё больше по ногам или бёдрам.
   - И долго они так могут кружить? - удивлённо спросил Лед.
   - Не больше часа, потом обеим засчитывают поражение. Правда, без изменений в очереди срывов. Но следующие поединки они тогда проводят с чемпионом барака, то есть со мной. Без права на чемпионство и вообще без бонусов в случае победы. Приятного, знаешь ли, мало, так что скоро они повеселее забегают. Хотя мне-то выгодна ничья, - осклабился Арм.
   И действительно, удары становились всё чаще. Рейд провел одну сложную комбинацию с переходом в блок и резким выпадом в бедро противника, но не достиг успеха. Один удар Срама слегка оцарапал руку Рейду. Через какое-то время Срам получил неглубокий порез на груди. Кляксы крови неспешно пятнали песок арены.
   Неожиданно Рейд бросился в шквальную атаку, зазвенела, искрясь в лучах магического света, сталь сабель. Отбив десяток ударов и пару раз оцарапав соперника в ответном выпаде, Срам получил несколько глубоких ранений и после сильного удара в живот, стиснув зубы, осел на песок.
   - Победил гладиатор Рейд, - пронеслось над ареной. Соперников развели в разные выходы.
   - Мы тут надолго? - спросил Лед.
   - Пока тебя не представят. Пощупаешь песок арены, почувствуешь шлем и оружие. Я тебя слегка погоняю по песочку пару минут, и пойдём тренироваться в центр. Заманчиво тебя дважды сегодня через больничку прогнать, но это, пожалуй, бесполезно, да и наглеть не стоит.
   - Мы будем сражаться настоящими клинками? - опешил Лед.
   - Нет, при представлении гладиатора клинки полностью затуплены.
   - Это чтобы ты меня не убил случайно?
   Арм расхохотался и, вытирая выступившие слёзы, ответил.
   - Это чтобы я об тебя не самоубился. Ты же пока ничего не умеешь толком. При определённой сноровке любой чемпион может использовать твой меч, чтобы отправиться на перерождение.
   * * *
   Прошло ещё два поединка. Лед всё больше убеждался, что местные двигаются намного медленнее. Но один из боёв заставил его задуматься. На арене как раз сражался здоровенный гладиатор с соперником, по телосложению схожим с самим Ледом. В итоге победила выносливость первого, а не вёрткость второго. Да и бой длился долго только потому, что здоровяк бил крайне осторожно, явно опасаясь нанести смертельный удар. Радовало, что гладиаторы из его барака не настолько превосходили Леда физически. На вопрос Арму, не стоит ли ему больше уделять внимания повышению силы, тот ответил, что это ему нужно сейчас меньше всего. Много силы без техники и опыта - прямой путь получить наказание за убийство. Хотя, согласился, что вскоре этот вопрос может стать гораздо более актуальным.
   После поединка здоровяка с живчиком к ним подошёл монах и провёл во внутренние помещения арены. Там они разделись по пояс, разулись, и двое монахов сказали им следовать за собой. Их подвели к невысоким воротам и спустя пару минут они вступили на песок арены сквозь распахнувшиеся створки. Раскатистый голос арены пророкотал:
   - Представляем нового гладиатора двадцать седьмого барака Леда и его наставника чемпиона барака Арма. - никаких оваций не последовало. Храмовники внимательно рассматривали его. Подошедшие монахи протянули им по шлему и сабле. Сабли были полностью затупленные, с закругленными кончиками и не совсем удобные. Они явно были длиннее, чем надо, и Лед недоумевал зачем.
   Встав друг против друга в стойку, они начали кружить по арене. Точнее кружил Арм, а Лед скорее топтался. Хотя он и решил скрывать свою чрезмерную скорость движения, ловкости ему явно не хватало даже для плавного перемещения. Оставалось надеяться, что с опытом она придёт. Арм нанёс неторопливый удар, и Лед постарался так же медленно и плавно его парировать. Как ни странно в таком неторопливом темпе блоки и удары давались легче. Один раз у Леда даже получилось контратаковать. Он помнил, что Арм намеревался слегка погонять его в пол силы, но даже эти небольшие успехи Леда воодушевили.
   - Представление гладиатора окончено, - услышал Лед голос и удивился, как быстро пробежали выделенные две минуты.
   Песок мешал движениям, но он мешал и сопернику. Сабля была действительно не очень удобная, и кисть после неё слегка ныла. Одевшись, они с Армом вышли с арены и направились к тренировочному центру.
   - Ты молодец, Лед, - первое, что сказал Арм.
   - М-м-м?
   - Я теперь знаю, что ты меня слушаешь. Не показывать свою скорость на арене - хороший ход. И ты хорошо отбивался. Если твои успехи и дальше будут такими же, Срам против тебя не выстоит.
   - А что с саблями? Они какие-то слишком длинные и неудобные.
   - Сабли нестандартные. Ими невозможно заколоться самому или броситься на них. Ну, во всяком случае, быстро никак не получится. Они неудобны, но ты же понимаешь, что это неудобство для обоих бойцов.
   - Ясно. Что сегодня будем изучать?
   - Я-то ничего, - осклабился Арм, - а вот ты будешь изучать запрещённые удары.
   - У-у-у, круто! - глаза Леда заблестели в предвкушении.
   - Ничего крутого. Это удары, которые лучше не использовать на арене, так как их может использовать соперник для самоубийства. Ты их не будешь отрабатывать, я только их покажу, а ты попробуешь и запомнишь, что так делать нельзя.
   - Понятно, ещё одна мечта вдребезги, - печально вздохнул Лед.
   - Что-то ты слишком оптимистичен сегодня, а ну десять кругов вокруг центра и ко мне, - после чего зашагал к входу. Они как раз пришли на место.
   * * *
   Проснувшись, Лед чувствовал себя ещё бодрее, чем в предыдущие дни. Утреннее избиение до полусмерти стало уже привычным и не воспринималось как что-то ужасное. "Болевой порог у меня ещё и высокий?" - с этой мыслью Лед сиганул на пол прямо с верхней полки и, обувшись, направился на поиски Торта. Открытие своих новых возможностей породили реальные надежды, и для их реализации требовалась информация. И он знал один такой кладезь, хотя и непростительно пренебрегал ним. Следовало по максимуму заполнить пробелы в своих знаниях про магов и магию. И про богов, раз он оказался в полной зависимости одного из них.
   Торт ещё спал, и Лед решил его не будить. Совет насчёт Арма, не будить лихо, вполне мог касаться и Торта. Люди ведь, чаще всего, судят по себе. Промаявшись полчаса, Лед нашёл двух старателей, играющих в виденную им ранее игру с фишками. Называлась она шквал и правила были просты. Лед почти уже разобрался с ними прошлый раз, а сейчас узнал, что позиции в начале игры у фишек подобны шахматам. Мелкие спереди, здоровые за их спинами.
   "Как в жизни", - хмыкнул Лед.
   Понаблюдав за игрой, Лед заметил, что Торт уже проснулся и обувается. Не мешкая, он начал подбираться к своему главному источнику информации, на который возлагал большие надежды.
   * * *
   - Удачи в делах, - обратился Лед к Торту обычным местным приветствие. Крепость наложила отпечаток на всё.
   - И тебе. Освоился? Вижу у тебя появился блеск в глазах. Это тяга к знаниям и мудрости что ли? Неужели появились вопросы?
   Лед снова смутился. В который раз его
   легко читают.
   "Надо что-то делать со своей открытой физиономией. Или учиться изображать нужные эмоции. А то сплошное палево выходит. Интересно, есть тут в крепости курсы актерского мастерства?" - с горькой иронией подумалось ему.
   - Ты как всегда прав, Торт. Я понял, что пренебрегал кладезем информации в этой пустыне уныния и дикости.
   - Ого, ты прямо воспрянул духом. Что такое случилось? Или просто на тренировке сильно по голове ударили? Что ж Арм такой неосторожный?
   "Какой-то после сна Торт слишком колкий, так и нарваться недолго", - мелькнула еще одна шальная мысль, и Лед решил сменить тактику.
   - Так что, есть настроение поговорить? Или лучше позже подойти?
   - Да поговорим уж, сегодня я свободен до самого обеда, так что горло промочу, и спрашивай, - улыбнулся Торт своей обычной немного грустной улыбкой, - А как там Зенг? Уж не он ли на тебя так повлиял? Неужто, скоро большой побег?
   - Зенг странный, хотя в чём-то он и прав. Но пока я не готов поднимать угнетённых. Не мой профиль.
   - Так что тебя интересует?
   - Маги и боги.
   - Мощно. Согласен, что прямиком по адресу, но мощно. И порядок правильный выбрал. Именно Маги и боги! Пошли на лавку, разговор не скорый выйдет.
   * * *
   Тени барака едва хватало, чтобы накрыть лавку, и они пересели прямо на песок под самую стеночку. Было жарко, но Лед уже начал привыкать к давящему дневному зною.
   - Ну, Лед, и с чего вдруг тебя заинтересовали вопросы магии?
   - Да вот посмотрел на лечение храмовников, как они полутрупов полностью исцеляют, да и раньше мне попадался один маг. Темного бога, правда. Вот и подумал, что неплохо бы хоть что-то узнать о тех, от кого полностью завишу. Как вообще магами становятся?
   - Старатели никак. Храмовника вполне могут в старатели определить за грехи какие тяжкие перед Аткатом, а наоборот один путь и ты про него знаешь. А что за тёмный маг тебе попадался?
   Любопытство Торта немного расстроило Леда. Он не планировал афишировать своё прошлое, и подобные ниточки были лишними. Торт свой, но, судя по всему, болтун тот еще.
   "Надо бы историю подсократить. Тем более что даже имя бога я не помню".
   - Да там одного мага тёмный бог в наказание лишил магических сил, а потом простил. Ну и тот на радостях куролесил. Плавил железо, как масло, камни расшвыривал.
   - Плавил железо? Темные божки не очень щедрые. А чтоб плавить железо нужно немалая сила магии. Видать, для прощения на непростой ритуал тот колдун решился. И, не исключено, что по глупости и незнанию. А может под страхом скорой смерти. Таких боги любят, особенно тёмные.
   - Значит, чтобы стать магом, надо поклоняться кому-то из богов?
   - Совсем наоборот! Получившие магическую силу от богов - жалкие подделки, а не маги.
   - Так бывают и другие маги?
   - Давай я по порядку всё расскажу. Основное. Тут на месяц лекций. То, что заинтересует, позже уточнишь. Так вот о магах. Магическую силу можно черпать из мира самому или получить от бога. Ну, можно ещё и совмещать. Практически все храмовые маги совмещают. За исключением редких фанатиков. Но боги это такие сущности, что ты либо с ними, либо против них. Результатом такой непримиримости стала война богов со свободными магами. Она началась около восьмисот лет назад и, именно благодаря ей, знания о богах получили широчайшую огласку. Ну и о магах тоже. Для борьбы с богами архимаги открыли множество своих секретов, добываемых тысячелетиями. Ну и боги через своих жрецов много всего про магов и про источники магии поведали. Поэтому про кристаллы сейчас любой обыватель, желающий слушать, знает больше, чем некоторые довольно сильные маги тысячу лет назад.
   Но начну с богов. Откуда они взялись информации не встречал. Но зато доподлинно известно, что бога можно убить. И иногда убитый бог может возродиться. Источником божественной силы являются души мирян. В буквальном смысле слова. Верующий после смерти попадает к своему богу и служит ему. По сути, душа без тела теряет энергию и её поглощает бог. Чем сильнее верил при жизни в помощь и покровительство бога, тем дольше бог может после смерти удерживать душу, получая энергию. Заметь, то, помогал ли бог реально, никак на процесс не влияет. Некоторые ритуалы позволяют богу получить энергию верующего даже при жизни. Финальный обряд чемпиона именно из таких. Но тут богу от реальной помощи, как правило, не отвертеться. Но тем хуже бедолаге-последователю.
   - А подробнее... - заикнулся Лед, но Торт безапелляционно заявил.
   - Не перебивай, сбиваешь. Если я перескочу, то мы уйдём в такие дебри, что никогда не выберемся. Я потом расскажу более детально об этом обряде.
   Итак. Бог отбирая энергию души задерживает ее сколько может до перерождения и ослабляет её. Многие за жизнь не укрепляют душу насколько, чтобы компенсировать пребывание в плену у бога после смерти и такие души слабнут и могут теоретически даже исчезнуть. Так что хороших богов почитай и нет вовсе. Редкие случаи среди высших светлых богов, они щадят души последователей и имеют огромную силу за счет большого количества душ. Но это пока такой добрый бог не сцепится со злым. Тогда не до нежностей.
   Борьба богов со свободными магами, а, по сути, с архимагами, началась с попытки отрезать их от источника кристаллов. Тогда крепостей было шесть. Высшие маги достигают уровня силы богов, и даже превосходят многих из них, что не нравилось последним категорически. Обе стороны понимали, что отсутствие кристаллов значительно ослабит вольных магов и архимагов, ведь необходимый для высших заклинаний приток маны из мира поглотить нереально. Поэтому на старых запасах кристаллов магические армии хлынули сюда, в Кристаллическую пустыню. Они сумели прорваться в древний город, казалось давно затерянный посреди пустыни, и возвели семь башен для архимагов-хранителей. Эту новую твердыню потом не смогли разрушить даже объединённые войска сотни богов в течение полувека. Появившийся альтернативный источник магических кристаллов изменил не только магический мир, но и расклад политических сил на обозримом континенте.
   Сама пустыня, кстати, возникла после Армагедона. Это была величайшая война светлых и темных богов древности в союзе с примкнувшими к обеим сторонам высшими и обычными магами. Финальная битва привела к смерти всех сражавшихся и появлению Кристаллической пустыни. Ни один из древних богов не возродился, а архимаги с тех пор не делят друг друга на тёмных и светлых, а ставят своей конечной целью Уход.
   Не участвовавшие в войне и выжившие боги, а также вновь зарождавшиеся, перестали напрямую вмешиваться в дела смертных. Древние боги могли стереть с лица мира целый город. Теперь же боги наделяют силой своих последователей, и только, а те на подобные катаклизмы уже не способны. Многие маги считают, что боги не столько не хотят, сколько уже не могут напрямую влиять на мир. Есть теория, что существует нечто над богами, покаравшее их.
   Высокая концентрация энергий на месте древней бойни породила феномен кристаллов. Они растут, кристаллизуя магию, щедро разлитую здесь в пустыне, после развоплощения огромного количества магических сущностей. При этом они пульсируют всем спектром магических энергий. При попытке отломать подобный кристалл от основы он выплёскивает накопленную энергию, и душа человека служит останавливающим буфером. Без него кристалл любого размера рассыпается в пыль, полностью выплёскивая накопленную магию в мир. В любом случае находящиеся вблизи люди получают ожог, если не экранированы другими людьми. Мы, старатели, называем это срывом. Отломанный или сорванный кристалл стабилизируется и прекращает излучать магию, а так же расти. Но помещённый в землю с кладбища или прямо на самом кладбище он излучает снова весь спектр и эту энергию легко поглощать любому магу или архимагу. И не обязательно вольному. Храмовникам тоже доступна эта энергия. Она подобна той, которую выделяют боги своим жрецам.
   Не сломив Вольный Оплот, так семь архимагических башен в пустыне назвали вольные маги, боги начали компанию против магов, объявив их последователями мертвых сил. Они акцентировали, что силу свою вольные маги черпают из могил при помощи кристаллов. Вот тогда то и началась настоящая война. Война за сердца людей. Архимаги распахнули свои закрома знаний и открыли всю подноготную богов. Раскрыли их, по сути, вампирскую сущность. А особенность взаимодействия кристалла именно с могильной землёй и древними кладбищами объясняется просто. Умирая, душа не сразу отправляется на перерождение. И если она не попадает в тенета какого-то бога, то некоторое время находится рядом с уже мёртвым телом, рассеивая энергию и постепенно пропитывая ею землю, могильные плиты, деревья и всё, что рядом. В итоге вольные маги тоже пользуются энергией душ. Но они подбирают обронённые клочки шерсти, а боги, образно говоря, остригают душу под корень, если получают такую возможность. Порой лишая всякой защиты в следующем перерождении.
   Открывшаяся информация оттолкнула от богов многих сильных жрецов и огромное количество мирян. Осознав, что потери невосполнимы и возможно полное поражение, боги отступились. Баланс восстанавливался долго. Многие государства стали полностью светскими. Но постепенно властители возвращали веру в свои державы. Боги всегда поддерживали власть, если она не занималась гонениями их культов. А маги и архимаги наоборот подчёркивали независимость и сопротивлялись тирании. Хотя хватает магов, рвущихся к власти. Но чем более высоких ступеней магического искусства достигает маг, тем меньше его волнует власть ради власти. Вольные маги во все времена тяготели к знаниям и развитию. Архимаги, достигнув вершин мастерства, вообще уходят из мира.
   - Куда? - Леда как будто сбросили в ледяную воду.
   "Куда могут уходить архимаги? Только в другой мир! Это же путь домой!"
   Лед уже и думать перестал о такой возможности. В этой бешеной гонке только смутные сны порой будоражили память об оставшейся на Земле семье.
   - Куда не знаю. Этот секрет они не раскрывали во время войны. Возможно, тогда и не знали. Про уходы стало известно лет четыреста назад. Я думаю это связано с доступом к гигантским магическим кристаллам. Думаю, храмовники не продавали их архимагам никогда.
   - Они не умирают?
   - Точно нет. После ухода проводили множество исследований. А в Вольном Оплоте архимаги из семи башен уходят не просто, они оставляют ученика, чтобы не ослаблять Оплот ни на миг. Там связь сохраняется какое-то время. Деталей не знаю. Всё-таки это одна их тайн высшей магии.
   - Значит магические кристаллы из этой пустыни единственный мощный источник магии?
   - Есть ещё некрогриб, но он выдаёт только некро энергию. Некроманты ими иногда пользуются, но все же предпочитают кристаллы. Некрогрибы растут во всяком захолустье и глуши, жить за тысячи лиг от цивилизации и за сотни от ближайшего жилья и нужных им кладбищ некромантам не с руки. Гриб выдаёт мощность сравнимую с гигантским кристаллом, но при пересадке теряет её почти до нуля. Потом сотню лет его надо регулярно поливать человеческой кровью. И чем дальше, тем больше. И если первые двадцать лет некромант может обходиться своей, то последний десяток лет опустошит все ближайшие деревни или даже небольшой город. Кристаллическая пыль уменьшает затраты крови, к слову. Ну, есть ещё колония магических жуков. Но они агрессивны и почти неуправляемы. По-моему, их всех перебили давно, после того, как магических кристаллов стало с избытком.
   Денег они стоят немалых, но зато их всегда за эти деньги можно достать. И у них есть одна важная особенность. Кристаллы можно настроить под себя. Маг своей силой прожигает кристалл, покоряя его и настраивая на себя. После этого он начинает выдавать силу, которую способен усвоить только этот маг и никто другой. Примерно через десять лет кристалл рассыпается в порошок и в него можно посадить следующий. Таким образом, посаженный кристалл требует вдвое меньше сил со стороны мага. Постепенно, столетие за столетием, маги растят свои кристаллы, наращивая вместе с ними и свои силы, и превращаются в архимагов, могущество которых сравнимо с богами. Храмовые маги пользуются чаще не настроенными кристаллами. А в пределах храма само их божество прожигает кристаллы под свою силу. В силовых башнях крепости стоят не настроенные кристаллы, прожжённые Аткатом. Это местные погосты.
   Для храмовых магов источником силы ещё является алтарь храма. Если возле него проводилось много ритуалов. Ну и сам бог напрямую. Но боги скупы, как я говорил, так что все храмовые маги используют кристаллы, если есть возможность.
   Весь остаток разговора Лед обдумывал слова Торта про уход архимагов. Это был его шанс. Домой из этой крепости его тянуло неудержимо. Этот мир был слишком недружелюбный. Чего юлить? К Леду он постоянно поворачивался откровенно злой и вероломной своей гранью.
   - Торт, а ты про уход больше ничего не знаешь? Бывает, что уходят не архимаги, а обычные люди?
   - Никогда о таком не слышал.
   "Значит только став высшим магом, я смогу выбраться отсюда? Как там сказал Торт? "Растят силу сотнями лет". Похоже, этот путь ещё более фантастичен, чем идеи местного Че Гивары. Хотя силы богов и архимагов, судя по рассказам Торта, сравнимы! Может, этот путь всё же можно пройти со стороны богов? Вот только говорить с богом надо с позиции силы, иначе только душу погубишь. Но как этого достичь? Что-то местные боги больше на дьяволов похожи. Да и этот намёк, что есть кто-то даже над богами. Ладно, пока это пустые размышления, а есть и более насущные проблемы. Надо освободиться из крепости. Хотя, даже это пока только безумно смелые мечты и фантазии".
   - Обед скоро, - сказал Торт, глядя на тень от барака, - Как твои успехи, гладиатор?
   - Арм говорит, что шансы на победу есть.
   - Арм не дурак, но и не всеведущий. Головой своей тоже думай. Удачи тебе сегодня.
   - И тебе, Торт, удачи. Спасибо за рассказ о магии. В моей глуши я ничего такого не слышал. Ты про обряд обещал рассказать.
   - Какой?
   - Ну, чемпионский же!
   - А, там всё просто. Абсолютный чемпион, победивший чемпионов всех бараков и другого абсолютного чемпиона, получает год на подготовку того, кто повторит его путь. В финальном бою, новичок становится абсолютным чемпионом, а старый чемпион обращается к богу с вопросом, честный ли бой, и просит исцелить его и принять его служение себе. Но там не в честности дело, а в искренности. В готовности служить Аткату. Какой кусок души он при этом откусывает и какие путы налагает на душу просящего - большой вопрос. Но если служение чемпиона принимается, то он превращается в своё бледное подобие. Одного я такого видел, и изменения буквально бросались в глаза. А ещё я знаю, что другому чемпиону бог отказал - не исцелил. Все были уверены, что победа новичка честная. Проигравший снова стал чемпионом своего барака. Я с ним говорил, так что могу точно сказать - там ритуал не на честность поединка завязан, а на фанатичную преданность. Да ты и сам можешь с ним поговорить - он по-прежнему чемпион шестого барака.
   - Знаю я такой барак. Видел на арене сражение легионеров из шестого.
   - Ну, с этим тебе к Арму, он и с Трором свести может и рекомендацию даст.
   "Про Трора с Армом, и правда, надо поговорить", - отметил про себя Лед.
   Вскоре прозвучал гонг. Время обеда и потом очередная тренировка
   всю ночь до полного изнеможения.
   * * *
   - Надо немного подправить режим твоих занятий, - сказал Арм по дороге к тренировочному центру. - Сделаем больше упор на выносливость. Против тебя Срам, как и любой из наших, на измор работать будет. Резвость они твою, я уверен, не хуже меня зазглядели. Да и манера у них такая. Тебе техники не хватит быстро их продавить. Неуклюжий ты всё же, хоть и шустрый. Мышцы удары не запомнили и автоматизм не выработан. Так что будешь не болтать после сна, а бегать. Вот эту улицу видишь? После полудня вдоль этой стеночки тень. Приходишь и бегаешь до ворот и обратно. Стражу не дразни.
   - Ясно.
   - И бои с тобой будем долгие проводить. Может, успеем тебя натаскать, и ты полчаса выстоишь. Срама главное на контратаках ловить - он раскрывается часто. А ещё тебе надо серебряный заработать. На бани. Перед поединком помыться тебе надо. Легче двигаться будет. Ты, наверное, сейчас себя словно в коконе ощущаешь?
   - А где мне его заработать?
   - Вот завтра не бегать будешь, а пойдёшь к этим самым воротам, - Арм махнул рукой вдоль улицы, - Там завтра перекладка какой-то магической ерунды намечается. Надо брусчатку срывать, потом копать, потом укладывать и это всё быстро. Тренировка не хуже бега, уложишься до обеда, оплата как раз серебряный за такое. Понял?
   - Что же не понять. Шибает от меня сильно?
   - Терпимо. Молодой ты ещё, - улыбнулся Арм.
   - А простираться?
   - В бане есть всё для стирки и в стоимость входит. В баню вместе сходим. А пахать будешь сам. У меня пока деньги с боёв не закончились. Если из тебя толку не будет, мне самому скоро, тоже, землю рыть придётся или на кухне в харчевнях казаны мыть.
   - Арм, ты меня с Трором свести можешь? - вспомнил Лед рассказ о местном чемпионе.
   - Торт нарассказывал баек? Знакомство нужное, но не сейчас. Победишь в первом бою, тогда и поговорим. Сейчас не отвлекайся. У тебя завтра рытьё канав, потом бегать надо, а не языком болтать. У Срама опыт тренировок и боёв полгода. И крупнее он тебя. Победа нужна кровь из носу и не думай, что это будет легко. Тебе, если честно, надо сделать невозможное. И осталось у тебя для этого почитай четыре дня. Бери палку и приступай к разминке, - они как раз зашли в пока ещё пустой зал.
   Задумавшись о своём, Лед начал отрабатывать простые удары и блоки попеременно меняя руки. Ему вспоминалась школьные друзья. На выпускном он думал, что многих уже не увидит никогда. Ирония судьбы, теперь никогда не увидит уже их всех. Лица родителей. Мама, наказывающая позвонить домой из летнего лагеря сразу по прибытию много лет назад. К его стыду он вспомнил о родителях только через неделю. Теперь он и рад позвонить, но нет таких телефонов. И выхода отсюда, похоже, тоже нет.
   - Эй, эй, полегче! Меч сломаешь, а то и болвана, - судя по всему, Лед, задумавшись, вошёл в раж, которого так добивался когда-то его тренер по боксу. В той, другой, жизни. - Ты если так Срама отделаешь, то, пожалуй, легко победишь. Если сгоряча не прикончишь.
   - Не всегда так выходит.
   - Так учись контролировать свои возможности. Терять над собой контроль на арене нельзя. Убьешь соперника и сто раз пожалеешь, что пошел в гладиаторы.
   "И этот туда же. И ведь не уйдёшь, как из бокса! Но он прав, мне надо победить. Прибавлять себе срывов - не вариант. Чем позже я с ними познакомлюсь, тем лучше".
   * * *
   В конце тренировки поединок с Армом вышел действительно невероятно долгим, под конец Лед едва ворочал руками и ногами, а палка в руках казалась стальным ломом. Однако финал получился таким же стремительным и болезненным, как и все предыдущие. После реанимации у храмовников Лед дополз до барака и провалился в мёртвый сон.
   Леду показалось, что Арм безжалостно разбудил его почти сразу же. Строго наказав нестись со всех ног к Западным воротам, наставник спокойно завалился дрыхнуть дальше, а Лед послушно потрусил в указанном направлении.
   Оказавшись на месте, он и еще пятеро незнакомых старателей сперва разбирали брусчатку возле Силовой башни, а потом рыли подкоп под нее. Когда добрались до туннелей со склепами, им пришлось долбить, в похожей на песчаник породе, новые проемы, в которые и был уложен десяток мертвых тел старателей, а так же еще один труп храмовника. После этого они закапывали проход и обратно укладывали брусчатку. Нормального входа в башню Лед так и не заметил. Да и камни стен оказались здоровенными и неподъемными. В случае восстания уничтожить кристаллы в Силовых башнях будет практически невыполнимой задачей. Выложился Лед по полной - все мышцы ныли.
   Заплатили им по серебряному, а Леду даже накинули сверху медяк. Видимо храмовников впечатлило рвение новичка. Пятёрка старателей, поглядывая на него с усмешками и переговариваясь, удалилась в сторону бараков.
   "Что бы вы понимали в тренировочном процессе", - с ухмылкой подумал Лед, - "да и медяк лишним не будет!"
   Сам Лед попытался трусцой побежать к своему бараку на обед, но вскоре перешёл на шаг. Тело сопротивлялось любому усилию.
   "Да, нагрузился я мощно, но как же теперь с тренировкой? Три дня осталось, и каждый на вес золота".
   - Ты, парень, из тех, что, рубя дрова, ломают и топор? - спросил Арм, увидев, едва волочащего ноги, Леда.
   - Что-то не рассчитал.
   - Может тебе не гладиаторы, а в землекопы податься? Ты явно больше рвения проявляешь с лопатой. Ну, к храмовникам в больничку я тебя и в начале тренировки отправить могу, однако усталость это не снимет. Хотя растяжки мышц и сухожилий уберут, пожалуй. Нет, обойдешься. Хоть и дубина ты, Лед, но мы и это используем. Будет у нас сегодня настоящая тренировка на выносливость.
   - Я бы сказал на выживание, - устало улыбнулся Лед.
   - Он ещё и шутит. С удовольствием послушаю твои шутки, когда будем возвращаться под утро на завтрак. Предупреждаю - нести не буду.
   - Может, хоть поволочёшь?
   - Ага, разве что за ноги, - Арм не выдержал и заржал. - Ну, ты отчебучил. Ты там один за всех пахал что ли?
   - Не знаю, но храмовники заплатили мне на медяк больше, чем остальным.
   - Тоже тебя, идиота, заприметили. Пошли есть, беда бедовая.
   * * *
   Лечение действительно помогло, но чугунную тяжесть из рук и ног не убрало. Атаки и комбинации представлялись Леду чем-то недостижимым, и Арм сделал упор на блоках.
   - Самые эффективные блоки не жёсткие, а скользящие. После них нет гудящей боли в руке. А так же при умении и достаточной ловкости остаётся время для стремительной контратаки. Ловкости у тебя с запасом, будем вырабатывать умение. Тем более что на большее ты сегодня не способен.
   Лед вскользь отбивал медленные удары Арма пару часов к ряду. Такой неторопливый темп не только не выматывал его, он даже стал ощущать, как тяжесть постепенно уходит из рук. Ноги, правда, оставались по прежнему довольно ватные. Войдя в ритм, Лед стал отслеживать удары краем взгляда, сам же смотрел на лицо Арма. Спустя какое-то время Лед заметил, что темп атаки стал возрастать, и он вполне успевает за ним.
   - Может тебя каждый день посылать землю рыть? - довольно прорычал Арм. - Как подменили человека! Отлично держишь оборону при приличном темпе атаки. Перерыв. Иди, не спеша, пробегись пять кругов и возвращайся. Попробуем это чудо повторить.
   - А что, у меня стало получаться?
   - Стало, стало. Вперёд давай. И не переусердствуй опять, землекоп!
   Лед, отпив из фляги несколько глотков, спустился вниз и неторопливой трусцой побежал вокруг здания. Ноги уже двигались веселее. Ночная прохлада приятно холодила кожу. В свете мириад магических светильников, заливающих центр крепости, звезд видно не было. А жалко. Лед даже немного прибавил темпа.
   По возвращении тренировка блоков продолжилась в том же темпе. Под утро Лед почувствовал, что начинает уставать. Видимо сказывался высокий темп атаки.
   По пути в барак, Лед сказал.
   - А ведь я впервые с тренировки не через стол костоправов возвращаюсь.
   - Если радуешься, то зря. Думаю, завтра у тебя будет такая крепатура, что взвоешь. Но, пожалуй, рискнём. Тебе для закрепления навыков и выносливости не помешает пройти и через такое.
   * * *
   Заснул он быстро, но спалось беспокойно. Проснувшись, Лед получил обещанную крепатуру, хотя и не такую страшную, как ожидал после слов Арма. Памятуя о наставлениях, он похромал в сторону показанной Армом улочки. К счастью ноги ныли меньше, чем руки, и через пару кругов бежать стало легче, боль почти отступила. Бегая в тени вдоль стен домов Лед размышлял о там, как ему выбраться из этой ловушки, устроенной коварным Керолом.
   Сбежать из крепости было нереально. То, что Лед успел увидеть, свидетельствовало, что храмовники столетиями не тратили время даром и продумали всё, чтобы драгоценная рабочая сила не разбежалась. После знакомства с Силовыми башнями идеи Че также казались фантастикой. Оружие попадало в руки легионеров на время боя, когда вокруг сотни храмовников, готовых подавить любую попытку сопротивления. Оставалась надежда на вахту. Когда бригада выходит наружу возможностей для побега должно быть больше. Но это предстояло только выяснить через двадцать два дня.
   Почувствовав, что устал, Лед перешёл на шаг. Хлебнул тёплой воды. На боку фляги тускло блеснули серебряная и медная монеты. Серебро на баню, а куда бы пристроить медь? Повесив флягу на пояс, Лед упорно побежал дальше, пусть даже медленной трусцой, но постепенно наращивая темп. Волосы всё сильнее лезли в глаза, и тут он понял, куда он применит медную монету. Постричься будет совсем не лишним. Надо узнать есть ли парикмахер в банях.
   * * *
   - Сегодня к вчерашним блокам добавляй контрудары, когда видишь возможность, - сказал Арм, помахивая деревянным мечом. - Используй пока только самые простые удары, по ногам или рукам. Не забывай двигаться плавнее, идея не раскрывать сразу насколько ты шустрый - хорошая. Тебе ещё многих удивить нужно. Со Срамом - не последний бой.
   - Тебя-то мне, чем удивить?
   - Ты меня уже много чем удивил, так что не дрейфь, - усмехнулся Арм и перешёл в атаку.
   Следующие полчаса показали, что контрудары сбивают концентрацию Леда и крайне редко достигают цели. До Арма удалось дотянуться дважды в правое предплечье. Зато после попыток контратаковать, Лед пропускал порой два-три болезненных удара.
   Вскоре Арм начал двигаться по кругу, и Лед вынужден был надолго забыть про контратаки и срочно вспоминать, что у него есть еще и ноги. Когда от юноши вновь последовали первые осторожные контратаки, Арм велел обходить его по кругу, одновременно защищаясь. Это выглядело немного абсурдно, и было невероятно сложно. Тем не менее, через какое-то время, они уже шустро кружили по залу, треща мечами. Не успел Лед, втянувшись в заданный темп, перейти к ударам, как в зал вошли Срам и Зев.
   Арм сразу прекратил атаки. Судя по лицу Срама, то, что он увидел, ему очень не понравилось. Пока пришедшая парочка, взяв мечи, разминалась, Арм начал показывать Леду невероятно сложные комбинации. Неуклюжие попытки Леда повторить их неизменно вызывали дружное ржание со стороны Срама и Зева. Правда, смех Срама выглядел не всегда искренне. Это и радовало и пугало. Теперь Срам гораздо серьёзней отнесётся к предстоящему бою, но такая оценка твоих возможностей соперником воодушевляла.
   Спустя долгих трех-четырёх часов отработки сложнейших комбинаций чередующихся с пробежками Лед почувствовал себя выжатым. При этом толку, на его взгляд, было гораздо меньше, чем от предыдущего кружения в спарринге. Судя по хмурым взглядам, бросаемым Армом на тренирующихся Срама и Зева, он был того же мнения.
   За час до завтрака те, наконец, ушли. Время оставалось только на финальный поединок, и Арм сразу задал бешеный темп. Лед ушёл в глухую защиту и не пропускал удары. Они кружили по комнате, и тут темп и сложность ударов Арма возросла ещё. Он начал всё чаще использовать обманные движения. Вскоре ногу Леда обожгло болью. Он, хромая, продолжал держаться и даже пару раз контратаковал, но это только ускорило развязку. Вскоре несколько резких ударов достали его правую руку, и, похоже, снова сломали её. Сознание он в этот раз не потерял, а только опустился на пол. Сидя и баюкая руку, Лед смотрел на тяжело дышащего, но при этом страшно довольного Арма.
   - Будет из тебя толк, малек! Пошли лечиться. Мне ты, по-моему, тоже ребро сломал. Завтра, кстати, в баню до обеда сходим, пока солнышко жарит, потом к распорядителю арены - объявлять вызов Сраму. Потом поедим и тренировка в среднем темпе. Срам наверняка придёт понаблюдать. Так что будешь по ходу сложные удары в контратаке испытывать, с обманными рывками. Ты так это забавно исполняешь.
   - Будто у всех они сразу получались.
   - Да у большинства гладиаторов в нашем бараке они толком до сих пор не получаются.
   - Ну вот, - малость поостыл Лед. - А постричься в бане можно?
   - Да, за отдельный медяк. А, так ты удачно помахал тогда лопатой! Ладно, заходи. Увидишь, как тебя лечат, наконец. А то все время в отключке был.
   Лечение впечатляло. Леда улёгся на высокий стол и храмовник поводил над ним руками. Боль стихала волнами. Потом быстрыми ловкими движениями храмовник вправил кости на руке, вызвав резкую боль, которая тут же заглохла. Через пару минут Лед почувствовал себя как новенький.
   Благодарить Лед не стал, на его место улегся Арм.
   - Что, новичок ловок? - глухо засмеялся храмовник.
   - Есть немного.
   Из лазарета они заспешили в барак. Их ждал завтрак и сон. Усталость накатывала, несмотря на исцеление.
   * * *
   Бани оказались действительно райским местечком. В предбаннике в небольшом корыте Лед выстирал с непонятным порошком всю одежду, включая ботинки. Сполоснув одежду в чистой воде, он развесил её на жарком послеполуденном солнце. После, вымывшись в корыте сам, используя тот же пенный порошок, Лед почувствовал себя снова человеком. Таким чистым он не был очень давно. Но это было только начало. Зайдя сквозь одну из ажурных арок, он увидел три бассейна, окружённые пальмами и цветущими кустами и пару беседок.
   В беседках были парильни, а вода в бассейнах была разная. В первом она была почти горячая, во втором тёплая и бурлящая как джакузи, в последнем вода была холодная, но не ледяная. Главным минусом было то, что бассейны были не глубокими. Горячий и тёплый были немного выше колена, а холодный едва по пояс.
   - Чтоб не утопились, - буркнул Арм, - А вон тот следит, чтоб всё в порядке было, - и ткнул пальцем в храмовника, сидящего на подушке под пальмами.
   Лед сразу сходил к парикмахеру. Его возможности не баловали разнообразием. Постричься можно было коротко, не очень коротко и слегка подравнять с краев. При этом он не стриг, а буквально ощипывал какими-то маленькими кусачками. Ими же он ловко обстриг Леду ногти руках и ногах, что было несколько непривычно. Брить особо было нечего, борода пока росла слабо. Выбрав короткую стрижку, Лед вышел через десять минут, и, встав под арку, окатил себя здоровым кувшином холодной воды. Дальше было пару заходов в парные, прыжки в холодный бассейн, но большую часть времени они провёли в теплом бурлящем бассейне-джакузи. Программа Арма особо не отличалась от Ледовой. За всё время они перебросились едва ли десятком фраз, смысл которых сводился к "Ну как?" и "Обалдеть!"
   Одевшись на выходе в чистую, высохшую одежду Лед ощущал себя заново рождённым. Вызов Срама на бой был простым, Храмовник записал что-то в толстую книгу и они отправились обедать в барак.
   * * *
   - Не желаешь поспаринговаться перед боем? - подошёл во время обеда Срам. Лед бросил взгляд на Арма.
   - Как хочешь, ты уже взрослый, - улыбнулся в ответ Арм.
   - Ну, тогда недолго. Просто чтоб размяться, - обратился он к Сраму.
   - Договорились! После обеда увидимся в зале.
   - Давай за час до ужина.
   - Как скажешь, - и Срам направился к бараку.
   - Постарайся не очень раскрываться, и не надейся, что Срам покажет всё, на что способен, - сказал Арм.
   - Ты его тоже тренировал?
   - Да, до пяти побед не довел, правда, только до трех. Но три поражения случились раньше. Дальше он у Рейда потренировался. Но там уже другие правила. Один проигрыш или три победы. Он сразу проиграл, а больше за тренировки наставникам не платят. Чемпионы могут взяться, если увидят потенциал. Мне, например, выгодно чтоб ты меня победил, и бараку выгодно. У меня среди чемпионов теперешних уже нет соперников, я, у кого мог, выиграл, а кому мог, проиграл. Надежда только на нового чемпиона барака. Тогда у меня будет шанс лишний срыв пропустить и бараку пропуск вахты заработать. А вот если ты меня победишь и весь свой потенциал раскроешь, то у тебя есть, кого побеждать. И у нашего барака может вообще золотое время начаться, - Арм мечтательно улыбнулся. - Когда я только стал чемпионом мы полгода на вахты не ходили. А сейчас наша очередь вперёд уже несколько раз сдвигалась. До вахты у нас сейчас 18 дней.
   - Я как-то не соотнес очередь и пропуски вахт, - ошарашено произнёс Лед.
   - Когда десять дней до вахты чемпионам такого барака уже нельзя в боях участвовать. Там уже счётчик однозначный. А до того мы можем ещё на пару дней вперёд прыгнуть, - Лед помрачнел. Непонятная вахта приближалась стремительней, чем он ожидал.
   - Что делать будем сейчас?
   - Пошли, разомнёмся, побегаем и в зал.
   - А утащить палки из зала нельзя?
   - Нет, за такое предупреждение, а при трех предупреждениях из гладиаторов исключают.
   - Гады эти храмовники. Ни одного шанса не оставляют.
   - Ага, они тысячами лет оттачивали систему.
   * * *
   В зале уже были все пятеро легионеров двадцать седьмого барака. Пятого Лед видел, но имя узнал только сейчас: Трас.
   Арм решил продолжить отработку комбинаций, и Лед здорово повеселил всех пятерых, да и наставника тоже. Хотя он видел, что сложные движения постепенно поддаются. Некоторые вещи в медленном темпе уже вполне получались.
   - Ну что, пора? - послышался из-за спины Леда голос Срама.
   - Что, уже час до полуночи? Быстро время бежит, - Лед обернулся и взглянул на Арма. - Какие-то правила или условия?
   - Ну, вы же договорились - просто разминка в невысоком темпе, - ответил тот.
   - Начинаем? - спросил Срам?
   - Бой! - гаркнул Арм.
   Они закружили по залу, выставив вперёд деревянные мечи. Срам пару раз рубанул пробные удары, Лед плавно отбил их, не контратакуя. Еще пару раз обменявшись ударами, соперники заняли позиции и начали, не спеша, пробовать оборону друг друга. Срам двигался демонстративно медленно и даже пропустил пару ударов. Потанцевав ещё четверть часа, Лед также преднамеренно пропустил пару ударов. Странный поединок, похоже, начал надоедать всем, и Арм скомандовал отбой.
   - Стоп. Вот и познакомились. Надеюсь, завтра будет бой поживее. А то храмовники заснут и обидятся.
   - На ужин?
   - Пошли, всё равно ничего уже толком не успеть.
   Назад шли всемером. У Леда сложилось стойкое ощущение, что из пятёрки легионеров всерьёз его воспринимал только Срам. Лед услышал пару анекдотов, широко освещающих половую жизнь храмовников. Было весело и легко на душе
   . Шансы на победу были гораздо выше, чем он ожидал, только записываясь в легионеры. А после первого боя будет целых пять дней тренировок и можно будет меньше скрываться. Правда следующий бой будет не простой. Остальная четверка гораздо матёрее Срама. Но ненамного. А Арму вообще выгодна его победа. Прорвёмся.
   * * *
   Возле фургона к нему снова подошли. Это была пара новеньких, которые вместе с ним шли в крепость по этапу. К своему стыду он так и не узнал их имён ни тогда, ни позже.
   - Привет. Я Стик, а он Винт. Мы хотим в легионеры записаться, но порасспросили местных, и они говорят, что это гиблое дело, - при этих словах Леду снова стало стыдно. Наверное, он даже покраснел, потому что парочка смотрела на него немного ошарашено.
   "Вот умные люди, сперва проверили почву, расспросили, а я, как идиот, бросился, не разобравшись, в конкретную авантюру. Сейчас-то вроде всё выпрямилось, но тут не моя заслуга, а открывшихся способностей. Чистой воды везение".
   - В одиночку не стоит и соваться. Двое минимум, а лучше четверо - пятеро. И вам надо понимать, что несколько человек потеряют, а не приобретут. А может все до единого по полной отхватите срывов на свою голову. Победить ветерана-гладиатора шансов мало, так что будете друг у друга победы отбирать, а ветераны на вас кормиться будут, так сказать. Суровое это место, арена. Так что решайте сами. Но малым числом не суйтесь. Перемелют на фарш.
   - Спасибо. А Арм хорошо учит? - спросил Винт.
   - Вот завтрашний бой и покажет.
   - Удачи тебе, - почти хором проговорили оба.
   - Спасибо, пригодится, - ответил Лед, догрызая ложку.
   - Расслабился, - хлопнул его по плечу Арм.
   - Да вот, молодых наставляю, - важно ответил Лед.
   - Пошли наставник, синяков тебе наставлю, - прыснул Арм, и они двинулись в сторону тренировочного центра.
   * * *
   Прошедшая тренировка закончилась без больнички. Высокого темпа так и не брали, зато Лед хорошо отработал несколько контрударов и пару простых атак с обманом.
   - Поначалу чем проще, тем лучше, - заявил Арм. - Боли ты не боишься, а смерти в этом проклятом месте бояться глупо. Хотя до вахты тебе не понять. Думаю у тебя хорошие шансы. Завтра после обеда разомнёмся. После обеда идём в арену, там тебя храмовник осмотрит, подлечит, если нужно, и проверит готовность к бою.
   - В каком смысле?
   - Спросит, знаешь ли ты про опасность самоубийства противника, и какие удары опасны. Я тебе рассказывал. Повторить?
   - Нет, я помню.
   - Тогда есть и спать. Я сегодня не особо и устал. Да и ты, я гляжу, тоже живчиком скачешь. Или это мандраж перед боем?
   - Есть немного, - смущённо пробормотал Лед.
   - Не боись. Победа тебе очень нужна, но и поражение тоже не конец света. Так что выше нос. Идём, нам надо выспаться, как следует.
   * * *
   Храмовник внутри арены осмотрел его, провёл вдоль тела руками, отчего Лед ощутил себя немного бодрее. Пару синяков Арм ему вчера всё же поставил.
   - Про опасные удары наставник рассказывал?
   - Да.
   - Повтори.
   - Да.
   - Предупреждение хочешь?
   - Нет, - лицо храмовника выразило вселенскую скорбь, и Лед понял, что, видимо, перегнул палку и повторил выученное за Армом. - Нельзя использовать колющие удары выше пояса и особенно в голову, а так же сильные рубящие удары, особенно наотмашь.
   - Борзый ты. Если не поумнеешь, плохо кончишь.
   - Ругать будете, дяденька? - с любопытством спросил Лед как можно жалобней.
   "Ну, вот как удержаться-то?"
   - Иди, давай. Твой бой со Срамом сегодня восьмой. К тебе подойдут заранее. Если умудришься до боя покалечиться - сообщишь.
   - Ну, ты и остёр на язык, Лед, - сказал стоявший рядом Арм. - Хорошо, что ты меня так не ненавидишь.
   - Да ну, выделываются тут, чуть ли не покровителей из себя корчат. А сами твари видят в нас бездушные инструменты по добыче золота для казны ордена.
   - И это ты ещё на вахту не ходил! - хохотнул Арм. - Точно говорю, скоро на этом месте останутся либо храмовники, либо ты. Последнее вероятней, что, в общем-то, печально.
   - Посмотрим, - хмуро пробормотал Лед. - Куда теперь?
   - Здесь есть по паре тренировочных комнатушек для каждого номера боя. Наш номер восемь. Вызвал на бой ты. Пошли, я знаю, где это. Разомнёшься, как следует часок, потом будем ждать. Там пол песчаный - пообвыкнешь. Оружие и шлем, правда, заранее не выдают.
   - Слушай, а почему Срама по кличке храмовники зовут?
   - Потому что он сам так записался. На радостях после исцеления он свою кличку полюбил видимо. А может быть, имячко у него еще похлеще было - кто же знает? О прошлом тут не часто говорят. Вот о твоем прошлом я почитай и не знаю.
   - А я о твоем, - парировал Лед.
   - Вот когда-нибудь сядем и поговорим, - пообещал Арм.
   - Договорились.
   * * *
   - Бой легионеров двадцать седьмого барака. Лед против Срама. До начала боя сорок ударов, - рокотал голос, многократно отражаясь от трибун.
   Шлем Леду одели заранее, застегнув ремнём под подбородком, а саблю выдали только после объявления боя. Лед взмахнул ею пару раз под внимательным взглядом храмовника. Баланс не очень, но схож с тренировочными мечами - и на том спасибо.
   - Вперёд! - выкрикнул тот, и Лед направился навстречу приближающемуся с противоположного края Сраму. Магические огни ярко освещали песок Арен, но не слепили. На трибунах слышались разговоры. Лед, мельком мазнув взглядом, заметил, что храмовники внимательно следят за поединком. Видимо, прицениваются. Ставки на бой - источник богатств самых хитрых и умных.
   Они закружили по песку, не обмениваясь ударами. Потом Срам ударил справа, и Лед легко парировал. Следующий удар справа нанёс Лед. И тут Срам в длинном рывке сделал колющий удар в живот. "Это же запрещённый удар" - отчаяние резануло по сердцу. Лед попытался уклониться, и одновременно нанести максимальный удар по плечу соперника. Рука Срама отлетела отрубленная под корень, но острая боль обожгла живот и в глазах у Леда потемнело. Последнее что он увидел - довольное лицо Срама, и потом быстро приближающийся песок арены.
   - Победил гладиатор Срам, - прозвучало в тускнеющем сознании.
   * * *
   - Разрешите доложить! - Фарт вытянулся струной. Впервые в его карьере сложилась ситуация, когда он смог обнаружить столько сведений, выяснить всех фигурантов и получить настолько странный результат. Для человека с менее устойчивой психикой... хотя Фарт таковым не был. И на нервы пока не жаловался. Пока.
   - Докладывай! - гулко произнес Бъёрк. Лицо начальника главного отдела тайной службы в Арзаруме было усталым.
   - Дело об убийстве полицейских Арзарумского департамента в харчевне "У бога за пазухой" что на триста двенадцатой лиге от Арзарума по Релаумской дороге.
   В процессе сверки данных по опросным листам было выявлено, что Орс из канавской деревни Мелкие Хлебцы не останавливался в харчевне "Топор", как утверждал на первом допросе. Срочный запрос в Канаву по дипломатической линии показал, что ни Орс, ни указанный им в качестве отца Свит никогда не проживали в указанной деревне.
   Опрошенный в харчевне "Топор", арзарумский купец Ложе сообщил, что про убийство полицейских слышал, произошло оно в харчевне "У бога за пазухой", но местные отмалчиваются и ведут себя необычно. Из других странностей он сообщил следующее: "По пути каравана в Канаву он запомнил в оной харчевне юношу, занимающегося мелкой обслугой, которого ранее в харчевне не встречал, хотя останавливается там регулярно при каждом торговом походе. На обратном пути юноша отсутствовал. Приметы юноши полностью совпадали со скудным описанием, приложенным к протоколу первичного допроса Орса из Канавы. Были запротоколированы детальные приметы названого юноши. Имени купец не знал или не запомнил.
   При оперативных мероприятиях в самой харчевне "У бога за пазухой" её хозяином были представлены трупы трёх полицейских. У старшего группы Блова обнаружено смертельное стрелковое ранение в грудь в районе шеи. Спереди. У специального оперативника Лозакоса стрелковое ранение в бедро, так же спереди. После его разрубили мечом наискосок от основания шеи. Полицейский Ксир убит ударом в грудь. Болты и оружие предоставлено не было.
   - Стреляли спереди, - многозначительно сказал Бъёрк. - Лозакос его видел. Непростой стрелок.
   - Именно. Никаких пояснений по инциденту хозяин и его работники не дали. Так же выяснилось, что описанный купцом юноша исчез, и местные категорически отказывались о нем сообщать что либо. Следуя инструкциям, средства давления не применялись. Следов божественного или магического вмешательства не обнаружено. Целенаправленный опрос караванщиков подтвердил факт появления и исчезновения юноши, а также удалось выяснить его имя - Серый. Было составлено детальное его описание.
   - Исчез, значит, - пробормотал Бъёрк, - да он сбежал после соучастия в убийстве полицейских, гад такой?
   - Я пришел к тем же выводам.
   - Но как они умудрились такую засаду нам устроить? Неужели Керол переиграл нас? Он же рвань бандитская!
   - В этом деле столько странного, что я предпочел бы излагать все по порядку.
   - Продолжай.
   - Дальнейшее пребывание на Релаумской дороге я посчитал для себя нецелесообразным и, отдав распоряжения, спешно отправился назад в Арзарум.
   По прибытию было получено дополнительное описание Орта из Канавы у дознавателя Торвы. Сличение описаний показало высокую степень вероятности, что Орт и Серый это одно лицо. Также, я сразу велел взять под стражу Штица, помогавшего нам при организации операции по поимке главы бандитской тени Центрума по имени Керол. Но тщательный розыск не принес результатов. Штиц исчез.
   - Хгрм, - прочистил горло начальник главного отдела, но промолчал.
   - Также мною было отдано распоряжение провести вторичный допрос Орса, он же предположительно Серый, в моём присутствии, и перевести его на особый режим содержания. Но провести допрос не представлялось возможным. Орт Серый так же исчез.
   - Опять?! Пропал из Арзарумского Бастиона?!!
   - Расследование показало, что он находился в одной камере с магом Рибом в момент побега последнего. О деталях побега, насколько мне известно, вы осведомлены? - Бъёрк кивнул, и Фарт продолжал. - Пока мною не было проведено следствие и отправлен запрос на дознание, факт побега особы, называющей себя Ортом или Серым, из-за неразберихи после побега Риба, обнаружен не был. В связи с открывшимися обстоятельствами и важностью отслеживания всех связанных с расследуемым мною делом магических следов, были объединены следствия по делам об убийстве полицейских в Релауме и побег из Арзарумского Бастиона.
   Никаких связей Лозакоса и Риба выявлено не было. Их интересы не сталкивались и не пересекались.
   Исходя из предположения, что после побега Орс Серый попытается связаться со своим подельником Керелом, были опрошены информаторы в Центруме. Многие из них показали, что, незадолго до инцидента, местные теневые велели сообщать им о появлении человека по имени Серый. Бармен в харчевне "Сломленный якорь" Дикс показал, что в день побега мага Риба в харчевню заявился юноша, отвечающий всем, ранее полученным из различных показаний, приметам и назвался Серым. Бармен сообщил теневым и вскоре за Ортом Серым пришел местный беспризорник известный под кличкой Медяк. Многие свидетели видели его вместе с Ортом Серым на рынке Семи Якорей в течении длительного времени. Тут же был объявлен розыск Медяка, но он не дал результата. Подросток исчез бесследно.
   - Фарт, ты издеваешься?
   - Даже еще не начинал, - печально ответил оперативник.
   - О как, - ошарашено, пробормотал Бъёрк, - ну продолжай.
   - Попытка выяснить подробности у информатора Дикса провалилась. Бармен "Сломленного якоря" исчез.
   - Фарт, ты мне только скажи: в твоем расследовании есть фигуранты, которые не исчезли?
   - Нет. Не считая меня и дознавателя Торву.
   - О как, - Бъёрк ошарашено смотрел в пустоту, потирая гладко выбритый подбородок. - Ну, продолжай, - как то обреченно добавил он.
   - Следствие попыталось выйти на второго, предположительно главного фигуранта дела, главу тени Центрума Керола.
   - Но он исчез! - хрипло гаркнул Бъёрк.
   - Да, но на этот раз не совсем бесследно. Он залег глубоко на дно. По слухам, он продолжает управлять тенью, но никто из достоверных свидетелей его не видел лично длительное время.
   - Уже прогресс.
   - Розыски мага Риба также не дали результата. Хотя достоверно известно, что к нему вернулись его магические силы, он предпочел скрыться в глуши у северных болот. Текущее его местоположение точно не известно. Но из местной деревни колдуном были изгнаны все жители. Вероятно, он сам поселился в деревне или недалеко от нее. Приемник Риба темный маг Юл, который был замечен в поклонении богу коварства Тросту и занял место арестованного колдуна, после побега последнего, также исчез.
   - Удиви меня больше. Кто еще исчез в этой жуткой истории?
   - Расследование однозначно указывает, что исчез Трост, бог коварства. В этом нет сомнения. Природные феномены, наблюдаемые многими одаренными, и не только, свидетельствуют о гибели этого бога в день совместного побега Орса Серого и Риба.
   Замерший на какое-то время в оцепенении начальник главного отдела тайной службы в Арзаруме, начал витиевато матерится. Медленно и с расстановкой акцентов. Закончив он обратился к Фарту.
   - Надеюсь это все исчезновения в этом деле? А то, после исчезновения бога я всерьез волнуюсь за Арзарум. Он-то пока на месте?
   - Нет.
   - Что???!!!
   - Это не все исчезновения. Главный фигурант Орс Серый бесследно исчез в третий раз и, похоже, окончательно.
   - Ну и отлично. Фарт, это самое успешное и обширное ваше расследование с нулевым результатом. И хорошо, что оно закончилось. Очень надеюсь, что этот Орс Серый в Арзаруме больше не появится.
   - После вскрытия всех фактов я направил запрос в департамент Верховного мага Арзарума. В ответе указывалось: "Одна или более из указанных сущностей находятся вне компетенции Королевской магической службы Пикасто. Их тесная взаимосвязь между собой делает участие королевских магов в расследовании непредсказуемым и потенциально опасным для государственной безопасности. Запросы любого рода по данному делу отклоняются". Нам тоже расследование закрывать?
   - Чёртова белая кость! Удобно устроились. Магическая госбезопасность умывает руки. Как знакомо!
   - Каковы будут ваши указания?
   - По Керолу продолжаем. И по Рибу, но пассивно. Продемонстрированный уровень силы выводит его из-под нашей юрисдикции. Он наверняка и есть та самая сущность вне компетенции безопасников. Всплески новых исчезновений нам не нужны. При появлении Орта Серого в сфере интересов наших служб в Арзаруме докладывать незамедлительно. Розыскные мероприятия в его отношении прекратить. Это слишком мутная личность. Подготовь доклад в королевскую службу полиции и магическую безопасность. Чует моё сердце, прячутся эти двое, опасаясь появления третьего. И этот третий - Орт Серый. Будем надеяться он покинул Пикасто и никогда сюда не вернётся.
   - Я вас понял. Разрешите идти?
   - Иди. И, Фарт, ты это, - саркастично бросил в спину Бъёрк, - не пропадай.
   - Вы тоже, - невесело ответил Фарт.
   * * *
   Очнулся Лед, когда Срама уже видно не было. Его самого вели к знакомым воротам, где ожидал грустный Арм.
   "По-моему, он выглядит виноватым?" - подумалось Леду.
   - Арм, это был запрещённый удар! - с обидой в голосе выпалил он.
   - Знаю. Тут моя вина. Ты новичок, не прошедший вахту, без срывов, вот он и рискнул.
   Удары никакие полностью не запрещены. Просто если убьёшь соперника - тебе же хуже. Упустил я этот момент и защиту от колющих ударов тебе толком не поставил.
   - Вот он сволочь!
   - Лед, раньше бы я сказал, что твоё поражение - это очень плохо. Но сейчас я скажу, что это просто плохо. Ты готов в следующем бою побеждать любого из наших, кто бы тебя ни вызвал. А коварство. Что же - теперь ты к нему больше подготовлен. Тоже опыт и немалый. Потратим день на постановку тебе защиты от запрещённых колющих. Да прямо сейчас и этим и займёмся, пошли в центр.
   - А руку я этому гаду все-таки отрубил.
   - Да, здорово ты его достал. Жаль, избежать удара в живот, у тебя шансов не было, - и Арм опять вздохнул, явно укоряя себя за ошибку. - Но Срам удивил. Он сумел просчитать, что ты сильнее и использовал единственный шанс. Видел, что я тебя к колющим выпадам совсем не готовлю. Умнее Срам оказался, чем я думал. Молодец.
   - Таких бы молодцов, да по морде табуреткой, - недовольно проворчал Лед.
   - К сожалению, тут тебе, если на кого и злиться, так это на меня.
   - Ладно, разберёмся. Ещё вернётся очередь и к этому молодцу.
   - Правильный настрой, - хохотнул Арм.
   На выходе Лед получил серебряный за бой. Жаль не золотой, но землю рыть, больше не придётся. И ещё ему сообщили, что к своёй текущей очереди двадцать один, он получил дополнительную, под номером двадцать девять.
   - Срам не только проигрывал. Запас прочности у него был. Теперь у него очередь за сорок, пожалуй, - пояснил Арм. - А у тебя следующая очередь сорок пять и так по двадцать четыре добавляешь.
   На полпути их догнал храмовник и сообщил, что Рейд вызвал Леда на поединок, и он состоится на шестой день. Ну что же - вполне ожидаемо. Стервятники бросились на легкую добычу. Вот только насколько она окажется легкой зависит в первую очередь от самого Леда. Поражения ему больше ни к чему.
   - Арм, а почему гладиаторы сражаются только саблями?
   - Чтобы уменьшить смертность. Как ты топором или боевым молотом нанесёшь не смертельный удар по человеку без брони? Особенно если он сам смерти ищет? А то же копьё? Совершить самоубийство с его помощью - раз плюнуть. Не говоря уже про всякие кинжалы.
   - Так и саблю, если взять в зубы остриё и на землю кинуться...
   - Кто же тебе даст? Длина сабли такая, что остриём, не отпуская рукоятки, ты себя смертельно никуда не ткнёшь. За боем следят. При любой попытке самоубийства, сперва нашпигуют болтами руки и ноги, затем вылечат, а после уж мало не покажется. Лучше срыв.
   - А почему не дают щит?
   - Тоже для уменьшения смертности.
   - Это как? - опешил Лед.
   - Ну, вот рубка со щитом как выглядит? Со всего маха лупишь по щиту, отсушивая руку противнику и изматывая его. Без запрещённых ударов, такой бой будет долгим и нудным танцем. Был даже период, пару сотен лет назад, когда колющую кромку меча закругляли и затупляли. Зрелищность боёв между чемпионами упала настолько, что на арены никто не ходил. Храмовники маялись от скуки. Говорят, спивались поголовно, до сих пор анекдоты ходят. В общем, вернули колющие кромки, а новичкам инструктаж сделали обязательным делом. И с наставников строго спрашивают.
   - Ясно. А неплохо было бы, научится пользоваться и другим каким-то оружием.
   - Лед, чем дольше с тобой общаюсь, тем больше убеждаюсь, что ты даже не сомневаешься в том, что покинешь это гиблое место живым. И как-то всё больше верится, что ты это сможешь.
   - Ну а что? Нам оставили два варианта: пытка болью при сборе кристаллов или пытка болью в застенках храмовников. Даже возможность умереть у нас отбирают всеми способами. И нам смириться?
   - Знаешь, если что, я в деле. Не бросай меня здесь, - засмеялся Арм.
   - И на пытки к храмовникам тебя с собой прихватить, если что?
   - Ну, если так дела обернутся, то куда деваться? - уже серьёзней ответил наставник.
   - Договорились.
   - Смотри и запоминай, как от колющих отбиваться. Тут не только блоки важны, надо ещё и не давать возможности нанести сам удар из удобной позиции.
   * * *
   Через пару часов в зал ввалилась веселящаяся пятёрка гладиаторов двадцать седьмого барака. Рука Срама была на месте, и никаких следов того, что Лед недавно её отрубил, не осталось в помине. Заметив, что Арм с Ледом отрабатывают колющие удары и защиту от них, Рейд весело заорал.
   - Арм, дружище, после боя мечами не машут!
   - Ничего, пусть видят, чем мы заняты, - пробормотал Арм Леду, - Меньше желания будет использовать против тебя запрещённые удары.
   Срам в прибывшей компании радовался меньше других. Создавалось впечатление, что победил сегодня Рейд.
   Когда Лед выполнял очередную пробежку вокруг тренировочного центра, к нему присоединился Срам.
   - Ты можешь считать меня подлым, но я использовал единственный шанс. Увидев, как ты с Армом палками стучишь в первый же раз, я понял, что победы мне не видать. Но я тебе вот что скажу: остальная четверка тебя почему-то недооценивает. Рейд в том числе. И я не собираюсь его переубеждать. А я вижу в тебе будущего чемпиона барака и шанс на спасение всей нашей бригады от вахт хоть ненадолго. Так что ты, конечно, можешь держать на меня зло, но надеюсь после следующего нашего сражения, и моего поражения тебя попустит.
   - Ладно, поглядим. Не ареной единой живут старатели, - Лед всё же не до конца остыл после поражения.
   - Это точно. Если что, между этой четверкой во главе с Рейдом и тобой с Армом, я выбираю вас.
   - А храмовники могут и руку отрастить? - не выдержал и спросил Лед?
   - Вырастить нет, а прирастить обратно да, - поморщился Срам неприятному воспоминанию. - Есть пара старателей, с откушенными по локоть руками. Так и ходят калеками.
   - Без рук?
   - Нет, с одной рукой. Без рук, зачем они нужны храмовникам?
   Леда снова передёрнуло от ненависти. Их держат тут как скот.
   Весёлая компания вскоре ушла, и Арм с Ледом провели плотный спарринг. Лед всё четче видел и даже чувствовал движения соперника, тело реагировало автоматически, вскользь отражая удары. Изредка Арм применял колющие удары, их отражать было пока сложнее. Но Лед постепенно начал держать дистанцию и не сближаться в позициях, удобных для колющего выпада. У Леда стала получаться одна довольно сложная комбинация, и Арм был неимоверно доволен.
   Вернувшись в барак на завтрак, Лед заметил, что некоторые старатели его встречают печальными взглядами.
   - Похоже, многие возлагали на тебя надежды, - сказал Арм. - Всем хочется пропустить с десяток вахт.
   После завтрака к Леду снова подошли Стик и Винт.
   - Мы слышали, ты проиграл сегодня? - сказал Винт. Оба были явно растеряны.
   - Не учли с Армом колющие удары. Они названы запрещёнными, однако, применять их можно, хотя и рискованно. Я к такому был не готов. А вы нашли желающих? Или уже передумали?
   - Никто больше не хочет, - Стик саркастически глянул в сторону старателей, стоящих группами у входа в барак. - Говорят, что гиблое дело. Тем более теперь. Мы подумали, может нам до результата твоего следующего боя подождать?
   - Подождите. Только вам физическую форму терять не желательно. Нам её на галерах здорово подняли.
   - Так что же делать?
   - Ну как минимум бегать. Можете со мной. Я перед обедом бегаю регулярно. Вместе веселее будет.
   - Договорились, завтра мы с тобой.
   - Добро.
   "Что-то народ ко мне потянулся. То ли я стал проще некуда, то ли мой настрой их и правда притягивает? Главное, чтоб этот настрой после вахты не растерять".
   Усталости не было, но заснул Лед быстро.
   * * *
   Бегать втроём оказалось не то чтобы веселее, но разнообразней. Пару раз побегали наперегонки, но в основном двигались гуськом, чтобы оставаться в узкой тени зданий. Разговаривать на бегу, желания не возникало, да и возможности тоже. Идя шагом после очередного рывка, Лед в очередной раз вспоминал о доме.
   "А ведь навыки рукопашного боя в условиях жёсткого контроля оружия не менее полезны, чем владение саблей. А может даже и более. Бокс не самый эффективный вид спорта для уличных драк, однако, хорошо поставленный удар иногда может решить дело".
   - Парни, как вы смотрите на то, чтобы я вас пока немного потренировал рукопашному бою? И форму поддержите и к арене подготовитесь. Реакцию поднимите.
   - А ты мастер в рукопашном бою?
   - Скорее не в рукопашном, а кулачном. И не мастер вовсе. Но кое-что умею и вас научу. А пригодится ли - время покажет.
   - Мы согласны, - очень серьёзно сказал Винт. Стик, молча, кивнул.
   - Тогда начнём со стойки. Она в принципе и для фехтовальной манеры боёв на арене больше всего подходит, только без щита она обратная. Правой рукой вперёд. А в кулачном вперед левая рука идёт.
   * * *
   Тренировки превратились в череду пряток. В присутствии остальных гладиаторов они не спеша отрабатывали сложные удары и комбинации, которые давались Леду уже не с таким трудом. Он преднамеренно делал их медленно и неуклюже. Так же устраивали неторопливые спарринги, демонстративно вставляя в них колющие выпады и удары наотмашь, под жёсткие блоки и отскоки. Опыт Рейда отбрасывать нельзя. Можно ждать любых неожиданностей. Арм намекнул, что обучал когда-то Рейда не с нуля. Было заметно, что какая-то школа боя у того имелась ранее. Многие попали в крепость с большой дороги. Хотя, чтобы напасть на храмовников, надо быть, конечно, идиотом. Но в том, что таких хватает, Лед был уверен. На собственном горьком опыте.
   Понимая, что спорить с Армом по поводу конспирации глупо, Лед старательно скрывал свои достижения от будущих соперников. Хватит и того, что самоуверенность привела его к прошлому поражению. Был бы он осторожнее, и Срам не достал бы его, даже запрещённым ударом.
   Оказываясь в зале без свидетелей, они начинали жесткие спарринги, где Лед нередко применял сложные комбинации, доставая Арма всё чаще. И хотя Арм тоже частенько подлавливал увлёкшегося Леда, ему это удавалось всё реже и с всё большим трудом. На третий день тренировок Арм велел взять меч в левую руку. Темп у Леда упал многократно, но это вызвало ещё больший азарт у него. Ощущение, что всё получается, осознание своих огромных возможностей - пьянило.
   "Не зазнавайся! Не повтори ошибку первого боя. Не переоценивай себя", - твердил Лед в такие моменты.
   Винт и Стик полностью воспринимали его как наставника. Они увлечённо погрузились в изучение кулачных поединков и делали некоторые успехи. Лед в коротких спаррингах освежил свои навыки и понял насколько он действительно быстрее местных. На Земле он никогда так просто не читал противника. Его превосходство в скорости реакций становилось для него всё более очевидным. Особенно это проявлялось в рукопашной, где его движения отрабатывались три долгих года, а не меньше двух недель, как в сабельных поединках.
   На что-то кроме тренировок не оставалось времени и дни, а точнее ночи летели стремительно.
   * * *
   В последний день перед боем на арене Лед, проснувшись, увидел огни магических светильников, вместо полумрака, разрываемого солнечным светом из узких окон и распахнутых ворот. На этот раз ворота были закрыты.
   - Буря, - сказал Леду Фроб - сосед с нижней койки, когда тот спрыгнул вниз с крайне озадаченным лицом. - Повезло бригадам в ближайшие дни.
   - Они не выходят на вахту?
   - Выходят, но там, в основном, разведка. Будут искать, где новое плато, открытая порода без барханов песка. А вот когда найдут - будет жёстко. На новом месте больше кристаллов, больше срывов. И мы получим норму по полной.
   - Норму? - удивился Лед новому слову.
   - Больше пяти срывов за вахту не положено. На старом плато и один срыв был редкостью. Может, повезёт, и получим большую сцепку. Пропуск вахты нам бы не помешал после бури.
   За стенами барака завывал ветер, по стенам секло песком.
   - Это обычно надолго?
   - По-разному, но к ночи всегда стихает.
   - Накрылись бани, - сказал Арм, когда Лед нашёл его играющим в Шквал с соседом. Поле было грубо нарисовано прямо на циновке, покрывающей койку.
   - Я бегать наверно не смогу?
   - Да там и ходить сейчас без шарфа тяжело, - буркнул сосед Арма, имя которого Лед не помнил.
   - А что с обедом? И тренировкой? - не отставал Лед.
   - Обед прямо в барак завезут, а на тренировку пойдём, как стихнет. Как солнце сядет всё уляжется, - задумчиво ответил Арм, переставляя крупную чёрную фишку.
   Неожиданно кто-то тронул Леда за плечо. Обернувшись, он увидел Срама. Мотнув головой, тот предложил отойти в сторону.
   - Лед, хочу тебя предупредить. Рейд как будто с ума сошёл. Ведёт себя странно, никогда его таким радостным не видел. Он по прежнему считает, что ты ему не соперник. Но он что-то задумал. Всё кричит, что за руку мою тебе отомстит. Его уже и Гнол с Зевом сторонятся. Будь осторожней.
   - Буду, - мрачно ответил Лед.
   И вот как к этому относится? Срам сразу дал понять, что на стороне Леда, но всё же он из компании Рейда. Вроде бы предательство. Так он может и Леда сдать. Надо с Армом переговорить, как тут дело обстоит со стукачами. Если организовывать тот же бунт, то надо бы узнать, с чем столкнёшься.
   Под вечер распахнулись ворота и ламы втащили фургон. Ворота сразу захлопнули, но воздух барака успел наполниться неприятной пылью. Многие раскашлялись и начали костерить Пузыря за медлительность. Тот уныло отругивался, не снимая шарфа. Поели без аппетита. На зубах хрустел песок.
   * * *
   Спустя пару часов завывания затихли, и они с Армом пошли на тренировку. Ноги вязли по щиколотку в песок, кое-где намело небольшие барханчики по колено.
   - Много песка от бури нанесло, - сказал Лед, подбрасывая носками ботинок небольшие облачка.
   - Шутишь? Это мелочь. Если бы храмовники не держали щиты всю бурю, то нас бы по крыши занесло, а то и больше.
   - Ничего себе. А чего полностью не перекроют? Энергии же полно.
   - Да вроде нет таких сильных магов, чтоб настолько плотный щит держать. Они и так 5-6 щитов отдельных держат, ещё и перезаряжают едва ли не поминутно. Но не всегда успевают и в этот момент песка подбрасывает. А уж ветер его разносит по крепости.
   Ближе к центру начали попадаться группы старателей, которые под присмотром монахов грузили короткими совками песок в телеги, запряжённые всё теми же ламами.
   - Арм, а есть награда за то, что сообщишь храмовникам о заговоре или подготовке побега?
   Лицо наставника выражало крайнюю степень изумления и даже испуга.
   - Лед, ты что, песка объелся? Про кого ты сообщать собрался? - ошарашено спросил Арм.
   - Ты головой ударился, Арм??! - Лед был шокирован предположением Арма не меньше. - Я спрашиваю, есть ли информаторы у храмовников среди старателей, и стоит ли опасаться предательства, если организовывать что-то против монахов.
   - Фух, умеешь ты задать вопрос по тупому. У меня чуть сердце не встало. Балбес! - облегченно проговорил Арм. - Нет, ничего такого. Никаких поблажек не обещают, да и перед срывами все равны. Не слышал ни разу, чтоб храмовникам наши в уши дули. Да им на заговоры плевать. Они уверены, что шансов никаких, а лишняя надежда у старателей, это значит, дольше протянем и больше кристаллов соберём для этих тварей.
   - Значит, стукачей точно нету?
   - От срывов не освобождают, а другого поощрения тут никому и не нужно. После первого срыва сам поймёшь, - мрачно пробормотал Арм.
   - Просто про планы Зенга храмовники как-то узнали же? Вот я и подумал...
   - Зенг открыто нарывался, приказы не выполнял, бежать пытался, при храмовниках орал про бунт. К его бы запалу да умение не лезть на рожон. А ещё бы не помешало, чтобы он знал, как вывести из строя Силовые башни. Против магии и мечей с арбалетами голыми руками не сильно повоюешь.
   "Надо после боя разобраться с обстановкой в крепости, с башнями этими. Торта поспрашивать", - решил про себя Лед.
   - Срам сказал, что Рейд что-то задумал, - вспомнил Лед разговор в бараке.
   - Рейд сам не свой последнее время, это правда. Ты его победить можешь, это точно, держи оборону подольше, потом постепенно наращивай натиск. А то, что он что-то задумал... Если можешь быть ещё осторожней - будь, что тут ещё скажешь. Возможно, его и правда накрывает кристаллическое безумие?
   * * *
   Последняя тренировка перед ареной проходила, как и все предыдущие, но сильно отличалась интенсивностью. Ни Рейд, ни остальные гладиаторы в зале так и не появились, поэтому можно было, не скрываясь, поддерживать высокий темп спаррингов. Это заставляло всё чаще отдыхать. Под утро Арм вымотался, пожалуй, побольше Леда, хотя не участвовал в пробежках, а оставался в зале.
   После одной из пробежек детально обсудили будущий поединок.
   Основная тактика на бой - затянуть сражение, заставить Рейда выложится в атаке, и после этого начинать постепенно применять контрудары по ногам и кистям. Держать дистанцию и не забывать про колющие удары.
   Если Рейд не пойдёт в атаку, а уйдёт в глухую оборону, то начинать атаковать его качелями, опять же атакуя ноги и кисти. Темп наращивать тоже ближе ко второй половине поединка. И стараться не показывать свою полную скорость.
   В случае использования Рейдом боя от обороны с редкими выпадами, пытаться словить его на этом, снова же метя в руки. Если не удастся, то наращивать скорость.
   - Может перед самым боем сходить в бани? - предложил Лед. Неделя тренировок давала о себе знать и хотелось как следует вымыться.
   - Бани слишком расслабляют. Ни к чему это перед ареной. Сам же говорил, что Рейд что-то задумал. Зачем этот лишний риск? Пойди в стирку, и умоешься до пояса, и одежда чистая будет, да и голову вымоешь. В случае победы у нас принято выставляться. На два медяка возьмешь вина, и золотой потом останется.
   - Так больше, чем золотой старателю иметь же нельзя, разве нет?
   - Так ты гладиатор, а не только старатель. Выигрыш с арены можно забирать не сразу весь.
   На обратном пути песка на улицах уже почти не было. В направлении храма виднелась повозка со стоящими рядом монахами. Вокруг них в сете магических светильников искрились вихри песка.
   - Остатки выдувают. Чистюли.
   - А почему весь песок так не выдуют? - удивился Лед.
   - Старателям как-то монеты зарабатывать надо? Да и Торт рассказывал как-то, что магия перемещения песка и камней всяких - самая тяжёлая. Короче, я так понял, одной магией они загнуться вычищать тут всё. Вот смотри - тут стирка. Завтра меня не буди, сам сходишь до обеда. Я высыпаться буду. Не могу во время бури спать. А привык поваляться. Старость, видать, - усмехнулся Арм.
   - Выберемся отсюда - ещё внуков нянчить будешь.
   - Так-то, сперва, выбраться еще надо. Да детей завести.
   В бараке, когда Лед уже улёгся спать, его накрыл мандраж. Провалявшись в полудреме битый час, прокручивая так и этак всевозможные варианты предстоящего сражения, он, наконец, провалился в глубокий сон.
   * * *
   Дневную выматывающую жару наконец-то сменила ночная прохлада. После быстрой пробежки и короткой рукопашной разминки со своими двумя учениками, Лед рванул мыться. Плащ с ботинками стирать не стал, а вот только куртку и штаны сполоснул наспех. Высохнуть они, конечно, не успели, но за время обеда и по дороге к арене сухой воздух пустыни их быстро досушил. От влажной одежды и ночной прохлады Леда слегка потряхивало. Видимо на контрасте с дневным раскаленным пеклом. Однако чуть позже ему стало ясно, что мандраж, долго не дававший ему заснуть, так и не прошёл до сих пор. Постаравшись дышать глубже и ровнее, Лед попытался унять дрожь. Арм то ли не замечал состояние Леда, то ли не подавал виду.
   "Перед первым боем я и то спокойнее себя чувствовал".
   Через знакомый проход они зашли во внутренние помещения арены. Знакомый храмовник, увидев Леда с Армом, поморщился, бегло осмотрел его и быстро подлечил.
   "Обидчивый", - усмехнулся Лед.
   - Твой бой с Рейдом второй. Тебя вызовут, - и Арм повёл его к нужной комнате.
   Внутри комнаты Лед, раздевшись до штанов, сразу начал разминку - на второй бой могли позвать и через десять минут.
   - Как думаешь, что мог задумать Рейд?
   - Лед, не забивай голову, тут трудно угадать, особенно если у него голова поплыла. А может он просто тебя на нервы берёт? И попросил Срама тебе такое сказать. А может и Сраму наврал специально. Не отвлекайся на эту ерунду. Будь в бою внимательнее, а сейчас разминайся.
   Голос что-то объявлял, потом за Ледом пришёл монах и повёл к выходу на арену. Лед, на ходу застёгивая шлем, старался успокоиться. Выйдя на ещё горячий песок арены, он осмотрелся. Трибуны были полупустыми. С противоположного края стояли две фигуры. Монах с мечом и Рейд, поправляющий шлем.
   - Бой легионеров двадцать седьмого барака. Рейд против Леда. До начала боя сорок ударов.
   Храмовник сунул саблю в руку и, крикнув "Вперёд!", отступил к воротам. Лед, неторопливо вращая кистью с клинком, направился к центру. Горячий песок слегка обжигал ступни.
   Лед внимательно следил за приближающимся противником. Тот шёл уверено. Сблизившись, он занял стойку, больше всего подходящую для качелей и сразу нанес колющий удар. Лед спокойно парировал удар. Странное начало. Если Рейд хотел удивить, то он смог. Глупостью.
   Но это было только начало. Рейд стал агрессивно атаковать качелями, нанося то колющие, то очень сильные рубящие удары. Все они были запрещёны, и парировать их было довольно сложно. Особенно, если не наносить ударов в ответ. А сила ударов Рейда нарастала с каждым новым мгновеньем поединка. Лед попытался обойти противника, но только сильнее открылся и получил царапину на кисти правой руки.
   "Надо тоже в стойку качелей становиться, а то теряю в дистанции и силе ударов", - решил Лед.
   Противостояние становилось со стороны Рейда все более силовым. Лед по-прежнему не применял колющие удары, только рубящие. Дистанцию слабыми ударами сохранять становилось всё тяжелее. Вскоре Лед понял, что его зажимают к краю арены. Хорошо, что царапина оказалась совсем не глубокой и почти не кровоточила. Лед все еще старался не показывать в полной мере скорость реакции, но ему очень не нравилось, что Рейд сумел навязать свою тактику. Так и пресловутый сюрприз от противника можно пропустить.
   Двумя сильными ударами Лед отогнал Рейда и сумел быстро переместиться от края арены к центру. Похоже, Рейд решил взять силой. Не используя колющих ударов, по ногам атаковать не получалось, а рубящие по кистям не достигали цели. Постоянно отступая, Лед снова оказался в центре арены, но в это время Рейд удвоил натиск. Удары сыпались всё сильнее, парировать их скользящими блоками становилось всё сложнее.
   "Пожалуй, без наращивания скорости, в этом силовом противостоянии мне не победить. Ничья - это тоже поражение".
   Парируя и нанося удары, Лед искал вариант резкой контратаки. И плевать на конспирологию. Внезапно, вначале сильного контрудара Леда, Рейд резко мотнул головой, ловко сбросив шлем и, подогнув колени, бросился вперёд подставляя незащищённую шею и голову под удар. Лед среагировал, но погасить силу удара уже не успевал. До спазма резко выкрутив кисть, он сумел развернуть саблю плашмя и ею приложить Рейда по виску. Тот опрокинулся на бок, а Лед отскочил назад. Мышцы предплечья разрывала режущая боль. Они как-то очень неудачно захлестнулись. Рейд сидел на песке и оглушено тряс головой. К нему уже бежало со всех ног четверо монахов. Сзади к Леду тоже подбежали и отобрали саблю.
   - Попытка самоубийства! - пророкотал глашатай арены. - Победил гладиатор Лед! Рейд навечно исключается из гладиаторов.
   Четвёрка монахов уже уволокла Рейда за ворота арены. Лед растеряно оглянулся по сторонам. Монах, забравший у него саблю, указал ему на второй выход с арены.
   - Выходи, давай, не задерживайся, победитель, - в последнее слово он вложил очень много сарказма.
   В воротах храмовник-лекарь, взглянув, как Лед баюкает руку, выполнил над ним несколько пасов и болевой спазм тут же пропал. Арм также стоял в воротах. Он с тоской и отчаянием смотрел в сторону противоположного выхода, куда увели Рейда.
   - Арм, ты чего?
   - Похоже, Рейд, и правда, свихнулся. Ему сейчас не позавидует никто. Жаль мужика. Ещё одного доконала эта проклятая крепость. Ты, Лед, молодец. Чётко среагировал. Только твоя реакция и спасла. Я сперва думал, что за такой шквал запрещённых ударов бой прекратят и Рейда навсегда исключат из гладиаторов. Так было бы лучше всего и для него и для всех.
   - С ним будет то же, что и с Зенгом?
   - Да, вот только Зенг крепкий, как гвоздь. Был. После каждой пытки храмовников он здорово менялся. Страшно подумать, что будет с Рейдом. Ведь он себя считай что похоронил. У него повышенная чувствительность к боли. Ещё когда я его тренировал, сильный удар тренировочным мечом его выгибал дугой. Если на вахте он не терял сознание до самого конца - это была большая редкость. Он поначалу довольно высокомерным был, возможно, из благородных кровей. После первого и единственного срыва он три дня сам не свой был, почти не вставал с койки. Потом, как заведённый, взялся за тренировки. И вышел в лучшие гладиаторы барака. Но от вахт ему было не избавиться. Возможно, мы его больше и не увидим.
   - А если бы ему удалось, то сейчас бы меня храмовники волокли на пытки.
   - Лед, я его не оправдываю, - печально ответил Арм. - Подло он поступил. Но, боюсь, если его вернут в барак, то ненавидеть ты его не сможешь. Отмечать твою победу пока не будем, если ты не против. Подождём, пока Рейда храмовники отпустят. Надеюсь, он выдержит.
   Лед из-за поединка забыл про традицию выставить гладиаторам вина за первую победу. Всё-таки бой с Рейдом оказался той ещё встряской.
   - Конечно! - согласился Лед, заканчивая одеваться.
   На выходе храмовник сообщил, что две очереди Леда на срыв переносятся Рейду. Увидев медные монеты на фляге, он уточнил, что победитель может придти за золотым позже. Лед мотнул головой, и они вышли с арены.
   * * *
   Лед ненавидел храмовников. Но это была какая-то неполноценная ненависть. Умом он понимал, что они его тюремщики, что используют старателей как скот. Но Керола он ненавидел больше. Захвати он вдруг крепость и уничтожать всех храмовников Лед бы не смог. Особенно безоружных. А вот у Керола шансов выжить при встрече было ноль. Даже если он будет ползать на коленях и молить о пощаде. Особенно тяжело было ненавидеть храмовников, когда они тебя лечат или кормят. В такие моменты Лед чувствовал себя неблагодарным гадом, что вызывало жуткий дискомфорт. Условия то вполне терпимые, как для самой страшной каторги в мире. Леду приходилось заставлять себя ненавидеть храмовников. Он понимал, что на вахте всё может измениться, но пока у него была, так сказать, платоническая ненависть к служителям Атката.
   Когда он увидел Рейда, вошедшего в барак, он почувствовал совсем другую ненависть. Она разом вспыхнула пожаром в душе, и это было навсегда. Ненависть не к Рейду, нет, а ко всем храмовникам этой жуткой пустыни. Независимо от того, кому они поклоняются, и какие порядки в их крепостях.
   Рейд трясся мелкой дрожью, его шаги были ломаными, руки хаотически дёргались. Глаза бывшего гладиатора были полны ужаса. Он бездумно водил ними по бараку, казалось, никого не замечая. Вдруг их с Ледом взгляды встретились, и Рейд, словно придя на мгновенье в себя, резко опустил взгляд. Потом он снова взглянул на парня, его губы явственно прошептали "прости". Так же быстро потеряв интерес к окружающим, он, словно автомат, двинулся к ближайшей койке.
   Лед и несколько ближайших старателей метнулись к нему, спеша подхватить под руки. Они отвели Рейда на койку и уложили навзничь. Полежав с открытыми глазами, он заснул. И больше не проснулся.
   Это был приговор. Приговор всем храмовникам. Лед не был уверен, сможет ли он их всех хладнокровно убивать, но если будет малейшая возможность - он сотрёт каждую крепость в Кристаллической пустыне, которую удастся захватить.
   Когда двое храмовников унесли тело Рейда, Арм, молча стоявший вместе с Ледом и другими старателями, пробормотал себе под нос.
   - Гады, специально привели его. Для устрашения.
   - Думаю, многие из них еще пожалеют о сегодняшнем дне.
   - Лед, не до понтов сейчас. Пошли, купишь вина, выпьем за душу павшего гладиатора. Он рвался к свободе и получил её, пуская и слишком дорогой ценой.
   * * *
   Они собрались вместе - все шестеро оставшихся гладиаторов. Одна из больших полотняных фляг с вином уже была почти пустая.
   Дома Лед успел познакомиться с алкоголем и даже сделать для себя выводы. Выпив впервые водки в шестнадцать лет, он за год успел несколько раз здорово набраться. Но с самого начала водка ему не нравилась. Как собственно и состояние опьянения. К семнадцати годам Лед четко знал, что пять стопок - грань, на которой надо остановиться. И чем раньше - тем лучше. Более того, лучше даже не начинать. Постепенно открывая для себя пиво, Лед даже в нём решил, что литр порой многовато. За последние полгода перед попаданием в другой мир Лед и не напивался ни разу.
   Вино, которое продавали в харчевнях крепости бурдюк за медяк, было креплёным. На жаре Леда быстро разобрало, и он слабо запомнил происходящее. Последнее яркое воспоминание - как он рвался бить морду, проходящим по улице, монахам, а Арм со Срамом держали его за плечи. Остальные гладиаторы старались прикрыть собой эту возню от взглядов храмовников. Матерился он вроде не по местному. Многоэтажно.
   Проснувшись среди ночи, которая в крепости для Леда давно стала днём, он потянулся к фляге и смачно напился. Голова трещала.
   Спустившись вниз, Лед, пошатываясь, направился к дверям барака. По пути его перехватил Арм.
   - Ну ты и силён нажираться, - сочувственно похлопал Леда по плечу Арм. Скривившись от пульсирующей боли в висках, Лед только хмуро промычал что-то непонятное в ответ. - Пошли, нам в зал надо.
   - Я сдохну там.
   - На улице прохладно, по дороге отпустит.
   - Живодёр, - уныло пробормотал Лед и покорно побрёл за Армом. - Прохладно ему посреди пустыни.
   На улице было действительно свежо. Лед выпил ещё пару глотков воды. Чем ближе они подходили к тренировочному центру, тем бодрее чувствовал себя Лед.
   * * *
   В тренировочном центре Арм повел Леда не в их обычный зал, а куда-то вглубь первого этажа.
   - Куда идём? - заинтересовался Лед.
   - Куда сам хотел, туда и идём, - усмехнулся наставник. Заинтригованный, Лед с интересом поглядывал по сторонам.
   Вскоре они вошли в зал, одну из стен которого заменяла колоннада, и закрывала ширма. В зале находилось двое крепко сбитых мужчин. Сразу было видно воинскую выправку. Оба, молча, внимательно смотрели на Леда. У старшего бородатого воина взгляд был цепкий, словно проникающий до костей. Юноше стало даже немного не по себе.
   - Это Трор, - указал Арм на бородатого гладиатора с цепким взглядом, - чемпион одиннадцатого барака. А это его бывший ученик и ныне абсолютный чемпион арены Брут. Он из шестого. Тебя они уже знают - вчера на арене видели твой бой.
   Леду стало неловко, что такое важное знакомство последовало после трагичного боя с Рейдом. Лучше бы это произошло после какой-то более заслуженной победы. Да и недавняя пьянка давала о себе знать.
   - Приветствую тебя, Лед. Арм до крепости не был воином, он был подмастерьем кузнеца. Но и он рассмотрел в тебе потенциал. Вчерашнего боя на арене мне хватило, чтобы понять, что лучшего ученика для Брута в крепости нет, и не будет. Возможно никогда, - слова Трора были как бальзам на раны самолюбия, не до конца пришедшего в себя, Леда. - Поэтому Арм будет числиться твоим наставником до пяти, а точнее даже четырёх побед, а потом тебя официально возьмет в ученики Брут, - имя мимо воли вызывало неприятные ассоциации у Леда, - Тренировать же тебя, по сути, буду я и Брут одновременно. Или у тебя есть возражения?
   От безапелляционности тона Трора у Леда действительно в душе вспыхнул протест. Да ещё и в голове шумело. Слова про Арма ему показались пренебрежительными. Последний вопрос малость остудил его. Но были возражения и менее эмоционального плана.
   - Вы предлагаете мне попытаться стать абсолютным чемпионом?
   - Да, - ответил всё тот же Трор.
   - Но вы знакомы с Тортом и его версией, что Аткат не примет победу, без согласия отдать в оплату кусок души и обещание абсолютной преданности?
   - Да, это так. Мы с Брутом в этом уверены.
   - И он готов пойти на подобный шаг?
   - Нет, я стану снова чемпионом шестого барака.
   - А зачем тогда я?
   - Во-первых, если абсолютный чемпион за год не подготовит смену, то он исключается из гладиаторов. Особенно много проблем, если даже не попытается. И, во-вторых, тренировать сильных воинов гораздо интереснее. У тебя никогда не возникало желания передать своё мастерство?
   Лед вспомнил, как выправлял стойки и поправлял удары Винту и Стику во время утренних пробежек и усмехнулся.
   - Есть такой зуд.
   - Тем более. Опустить же руки - прямая дорога к безумию от страха и предчувствия магической боли.
   Лед поморщился, вспомнив широко распахнутые глаза Рейда после пыток храмовников. Ненависть колыхнулась в душе. Пьянка и сон её ни капли не приглушили.
   - Ты говоришь, что Арм был кузнецом. А кем был ты и Брут, если не секрет? - немного раздражённо спросил Лед.
   - Я был старшим офицером пограничной службы Пикасто, а Брут сержантом наёмников королевской бригады Канавы.
   - А как же вы сюда угодили? Тоже через некромантов?
   - Глупость отпрысков порой дорого обходится родителям, - сказал Трор, поигрывая желваками. Похоже, тон Леда его здорово раздражал. - А Брут не рассказывает о прошлом, это его право.
   - Ясно. Я согласен, - при этих словах Арм явственно выдохнул. Да и из глаз Трота ушёл, появившийся в них, металл.
   - Показывай, Арм, чему успел научить, - уже улыбаясь, обратился Трот к наставнику Леда.
   Спустя пару-тройку минут Трор прервал их спарринг, заявив, что оба отлично показали влияние чрезмерной выпивки во время празднования победы на скорость и координацию.
   - Приходите, когда проспитесь, - закончил свою саркастичную речь Трор.
   - У нас гладиатор умер. Рейд. Не перенёс пыток, - решил оправдаться Арм.
   - Ясно. Хороший был боец. Боль совсем не терпел. А так бы тебя, Арм, может и погонял бы ещё. Делают эти твари с нами, чего хотят. Просто бесит собственное бессилие! До завтра. Валите отсыпаться, - мрачно закончил он, берясь за меч.
   * * *
   На улице было замечательно. Свежо. Голова Леда снова прояснилась.
   - Куча времени появилась. Я в барак не хочу, только выспался недавно, - заявил Лед.
   - Ты и обед, и ужин пропустил, деньги на арене есть, можешь поесть в харчевне, - предложил Арм.
   - Вот веришь, вообще не хочется. Ни есть, ни морды храмовников видеть.
   - Зацепило тебя.
   - Им же хуже, - зло пробурчал Лед. - Ты прогуляться не хочешь? Я хочу оставшиеся ворота глянуть.
   - Ворота одни на востоке. Ты оттуда пришёл с этапом последним. Остальных четыре на западе.
   - А зачем целых четыре?
   - Я тебе честно скажу, - смущённо пробормотал Арм, - не задумывался. Лучше с Тортом поговори. Или Зенгом. Хотя, стой! Трор тебе про крепость лучше всего расскажет. Он в этом дока. Торт по магии, а Трор по военке.
   - Я пройдусь, сам тоже гляну. Ты со мной?
   - Тут недалеко. Давай, пожалуй. Как тебе Трор и Брут? - лицо Арма светилось искренним интересом.
   "Похоже, Трор у Арма кумир".
   - Пока никак. Башка не варит. Брут молчун, похоже.
   - Не, он разговорчевей обычно.
   Скоро впереди показались знакомые ворота, виденные им вместе с Зенгом. Недавно именно под эту башню силы, стоящую у ворот Лед рыл подкоп не так давно. Хотя казалось, что прошла вечность.
   - Сколько нам до вахты не знаешь, Арм?
   - Двенадцать дней, - ответил тот, глубоко вздохнув.
   - А что, у каждых ворот своя силовая башня стоит?
   - Да.
   - Так, а башен зачем так много с этой стороны.
   - В той стороне сердце пустыни. Так и кишит всякой нечистью.
   - На крепость нападают?
   - Нет. Может из-за башен? Ты Торта спроси. Он в этих башнях и кристаллах лучше всех разбирается.
   - Ну, пошли к следующим воротам.
   За час они добрались до последних ворот. Хмель и похмелье окончательно выветрились из головы Леда. Даже есть захотелось. Воду он допил у предпоследних ворот, так что хотелось уже и пить. У каждых ворот, действительно, стояло по силовой башне. И по паре храмовников-стражников. Может на стенах кто прятался - видно не было. Между воротами было шагов по восемьсот. Что это давало, Лед не знал, но после смерти Рейда потребность действовать его просто распирала. Лучше иметь план, чем набросится на какого-нибудь храмовника. Но с планом пока была беда. Надо снова поговорить с Тортом. А может и с Че Геварой. Вопрос восстания перестал быть праздным для Леда.
   * * *
   Торта в бараке не было, а Че просто подтвердил то, что Лед и так уже увидел сам. Только добавил, что на стенах также есть стража.
   - А сколько человек уже готовы восстать против храмовников? - поинтересовался Лед.
   - Да почти все готовы думаю. Только если у храмовников их магию отнять как-то.
   - И чтоб пустыню засадить садами, - усмехнулся Лед.
   - Что?
   - Не забивай голову, Че. Но почти все это как почти никто. Готовые к восстанию это те, кто, получив сигнал, сразу передадут его дальше и со своей группой или всем бараком бросятся в бой. Организации подпольной создать не удалось, я так понимаю?
   - Не знаю как все, а гладиаторы готовы выступить по первому слову. Если магию убрать.
   - Да как же её уберёшь-то? Атката прибить что ли?
   - Ты потише с именами богов, - втянул голову в плечи Зенг. Похоже, его тоже здорово потрепали в подвалах храмовников. Три раза пытали. Рейду одного раза хватило. Правда, у него были свои счёты с болью.
   "Твари! За всё ответите", - кулаки Леда сами сжимались от вида запуганного Зенга и отчаянно распахнутых глаз Рейда. - "А ведь он невероятно крепкий мужик - этот Зенг. Но организатор, похоже, такой себе", - подумалось Леду.
   Чтобы отвлечься, Лед сыграл несколько партий в шквал. Одну даже выиграл. Вскоре появился уставший Торт. Лед решил не дергать его своими расспросами, да и времени не было. Так что, наполнив флягу и позавтракав, он залез на свою койку и заснул.
   Проснулся он довольно рано бодрым и отдохнувшим. Ещё бы - так много он не спал с благословенных земных времён. Лед Бесцеремонно растолкал обоих своих учеников, и они все вместе пошли по солнцепёку к облюбованной для тренировок улице. Жара стояла неимоверная.
   - Как думаешь, Лед, нам стоит уже записываться в гладиаторы? - задумчиво спросил Винт.
   - Как бы да. Но тут есть момент. Тогда мне придётся ещё и вас побеждать перед поединком с Армом, - сказав это Лед сообразил, что никто из ветеранов до сих пор не вызвал его на поединок. Это, можно сказать, признание. Остальные ждали назначения боя храмовниками. Это могло означать только одно - никто из них не рвался выйти на арену с Ледом.
   - Так тебе нас победить не сложно будет.
   - Это лишнее время до чемпионства и чемпионских боёв. Победы в них позволяют пропустить вахту. Это всему бараку радость. Да и вам лишний раз получать в бою со мной очередь на срыв смысл?
   - Ну а так нас Арм раскатает. Хотя про вахту всё понятно. Лучше подождать. А когда твой следующий бой?
   - Это храмовникам решать.
   - Они бои назначают?
   - Там всё сложно. Запишетесь в гладиаторы - Арму или уже мне всё равно это вам рассказывать. Потом храмовник повторит. Надоест ещё выслушивать кучу правил. Но если коротко - пока не проиграл - у тебя есть выбор. Но я Сраму проиграл.
   - А, ясно, - протянул Стик.
   - Так, стали в стойки и покажите, чего достигли, пока я бухал и спал.
   В ответ раздался смех.
   "Всё таки они меня признали за главного. Шутка то тупая, а они смеются. Хорошие ребята. Не глупые, и руки откуда надо растут. Жалко только, нет ничего похожего на перчатки. Ходят все в синяках. И к храмовнику подлечиться их не поведешь ведь".
   Внезапно из-за поворота появилась группа старателей. Присмотревшись, Лед узнал четвёрку гладиаторов 27 барака. Винт и Стик прекратили боксировать, и насторожено смотрели на приближающихся. Лед тоже напрягся. Ситуация была непонятная. Лица у мужиков были странно смущённые и растерянные.
   А затем из-за поворота появился улыбающийся Арм и Лед расслабился.
   - Вот, Лед, принимай пополнение. Если хочешь, конечно, - поправился Арм. - А то они ко мне пристали, как с тобой помириться. Спать, гады, не дают. Чуть ногу об их задницы не отбил, - совсем широко заулыбался Арм. - Я им и сказал, что лучший способ - пойти у тебя мордобою поучится.
   - У меня с такой толпой времени ни на что другое не останется! - отчаянно возмутился Лед.
   - Так на новеньких и твоих двух гавриков хватит. Им больше и не надо. Погоняешь, пока я сплю, - усмехнулся Арм, - а потом пускай Винт со Стиком ними занимаются. Их-то ты уже натаскал или как? Заодно и познакомятся. А-то как кошки на собак глядят.
   - А ты кулачному бою поучиться не желаешь? - лукаво спросил Лед.
   - Официально перейдёшь к Бруту в ученики и тогда уж не отвертишься.
   - Так мои тренировки, когда ты дрыхнешь идут.
   - Беда, - лицо Арма изобразило крайнюю степень расстройства. - Значит, из твоих учеников себе тренера подберу. Я не гордый.
   "Может ты, Арм, и не гордый, но мужик ты золотой", - с теплотой подумалось Леду.
   - Так, тогда вопрос: вы все четверо хотите кулачному бою учиться? Или есть желание просто прекратить конфликт? Так сразу скажу - конфликта нет и зла на вас не держу.
   - Не, мы учиться хотим, - ответил за всех Трас, остальные закивали.
   - Тогда смотрим на меня.
  * * *
  - На тренировку пойдём после ужина. Не имеет смысла, весь день рвать жилы. Пожинай так сказать плоды. Да и у Трора с Брутом свои дела есть, - заявил Леду Арм, когда он со своими боксёрами вернулся в барак на обед.
  - Ты так уверен, что я смогу легко всех наших победить и тебя в том числе?
  - Я-то уверен, но расслабляться тебе, конечно, не стоит. Парни признали по сути, что ты сильнее, им и даже мне выгодно твоё чемпионство. Всему бараку выгодно. Но если храмовники признают, что бой нечестный и кто-то из гладиаторов дрался не в полную силу, то впаяют внеочередной срыв. У наших гладиаторов сейчас ближайшая очередь от сороковой до восьмидесятой. И оказаться на переднем крае никто не захочет. Так что все будут сражаться в полную силу. Это победить можно не в полную силу и к тебе не будет претензий.
  Кстати об этом. Тот факт, что тебя наши признали, по сути, досрочно чемпионом, имеет большой минус. Тебя никто атаковать не будет. Ты не сможешь вымотать противника, сидя в обороне. Таким образом, тебе свою ловкость скрывать было бы легче. Владение сложными приёмами можно было бы не светить. Всё это в бою с другими чемпионами ой как пригодится. Так что подумай над своей будущей тактикой. Надо будет обсудить её с Трором на тренировке. И если с остальными тебе ещё возможно будет выехать, не раскрывая лишний раз своих возможностей, то победить меня тебе, не раскрыв карты, вряд ли выйдет. А приберечь скрытые преимущества будет не лишним.
  С другой стороны, на чемпионском поединке у тебя замкнётся серия из пяти побед, и ты снова сможешь выбирать соперников. Есть слабые чемпионы бараков. Пока ты доберёшься до серьёзных противников, всё тайное станет явным. Так что даже и не знаю насколько важно тебе скрывать свои возможности. Правда, храмовники любят загадочных. Точнее скрытных. Точнее те храмовники, которые ворочают тут делами. Они-то быстро в новичках разбираются и обирают на ставках менее хитрых своих собратьев по вере.
  - Так это мне надо скрываться, чтобы угодить храмовникам? - возмущённо спросил Лед.
  - Слушай, это все, что ты понял из моей длинной речи? И для чего я тут горло сушил? - улыбнулся Арм. - Скрытность нужна в первую очередь тебе самому, так что не кипятись. А то, что храмовая верхушка сильнее оберет низы - приятный бонус.
  - Ясно, подумаю. Сейчас какие планы?
  - Я в харчевню. Давно нормально не ел с твоим бешеным темпом тренировок. Результат есть, так что перекушу с кружкой пива. А завтра я в баню собираюсь. Ты со мной?
  - Ты же мне ватагу на тренировки привёл. Пару дней надо с ними возиться лично. Винт и Стик им удары и стойку не поставят. Им самим еще есть над чем работать.
  - Хех, надо тоже к тебе походить, пожалуй. Я ещё в детстве на кулачные толковища любил. У нас, правда, был стенка на стенку - сплошная свалка. А ты тут целую науку развел. Прям, как бой на клинках.
  - Помоешься и приходи.
  - Юморист! - откровенно захохотал Арм.
  - Я не в том смысле, - Лед понял двусмысленность фразы, но только вызвал очередной взрыв хохота. - Да ну тебя. Я тогда Торта поищу.
  - Удачи, - вытирая слёзы, проговорил, всё ещё посмеиваясь, Арм.
  * * *
  Лед заметил Торта уже выходящим из барака, и ему пришлось догонять.
  - Удачи тебе Торт. Есть разговор.
  - А, Лед, и тебе удачи. Извини, уже договорился встретиться с другом из шестнадцатого барака.
  - Может, по дороге поговорим?
  - А что, разговор быстрый?
  - Не уверен, - расстроился Лед, уже который день поговорить с Тортом не удаётся. - Может, я с тобой пойду? Познакомишь с другом. Наверняка он человек интересный.
  - Он историк. В Арзарумской Академии работал. Но тут проблема, что ему можешь быть неинтересен ты, - осклабился Торт. - К тому же мы идём в харчевню. У тебя серебряный есть?
  - Если зайдём на арену, то будет, - ответил Лед, после паузы.
  - А знаешь, пошли, - словно решившись, сказал Торт. Если не голодный и пить не будешь, то и медяка хватит на одно блюдо. Только с глупыми вопросами не лезь. Сперва посиди, послушай. И если по теме разговора интересные мысли и вопросы будут - спрашивай. Так тебя устроит?
  "Сидеть и слушать учёные беседы двух историков? Пожалуй, не самое весёлое занятие", - подумал Лед, но тянуть дальше было некуда. - "Так можно за Тортом еще пару дней пробегать".
  - А про что разговор будет?
  - У нас вечный спор, что лучше: кристаллы магии или некрогрибы.
  - Так у меня вопрос на эту тему - про силовые башни. Ну и про магию, особенно храмовников.
  - Темы прямо скажем очень далёкие, - покровительственно улыбнулся Торт. - В общем, в разговор не встревай. Я тебе сам скажу, когда спрашивать можно.
  Спорить с академически настроенным Тортом Лед не стал. Они подошли к одному из бараков и Торт, заглянув внутрь, крикнул:
  - Аско, жрать пошли, старый пердун! - в ответ из барака послышались смешки и подколки.
  - В который раз убеждаюсь в низком уровне тримского образования, - важно проговорил невысокий мужичок с недовольной физиономией, вышедший через пару мгновений из дверей барака. Его лицо густо покрывали мелкие морщины, и выглядел он старше Торта.
  - Этот юноша - Лед. Довольно любознательный гладиатор из нашего барака. Лед, познакомься с Аско, он считает себя историком.
  - И, в отличии твоего знакомого Торта, вполне обосновано, - проворчал старик.
  * * *
  Пока они вместе шли до арены, а после в харчевню у восточных ворот, два историка обсуждали степень дешевизны и доступности некрогрибов. Аско утверждал, что в связи с этим будущее за некромантами. Торт возражал, что даже если кровавый полив исключить, то минимальное расстояние между взрослыми грибами в несколько сотен километров делает эти грибы малопригодными для массового применения мелкими магами, а чтобы остановить рост гриба, не уничтожив его, нужно такое количество порошка из магических кристаллов, что дешевле пользоваться целыми кристаллами по назначению. Аско возражал, что некроманты, пользующиеся некрогрибами более контролируемы властями, что не вызывает конфликтов и ведёт к гармоничному развитию магов в составе государственных институтов.
  - Мы опять пришли к вопросу свободы и власти, - недовольно бубнил Торт, усаживаясь за стол в харчевне. - Вон вокруг оглянись - храмовые маги более чем контролируемы государствами. Как тебе такая гармония, - он обвел вокруг рукой.
  - Храмовая магия повреждает душу, - это неприемлемо! - возмущённо возразил Аско.
  - А контроль барином для мага живителен? - саркастично усмехнулся Торт.
  К ним подошел старатель. Видимо официант.
  - Что есть будете?
  - Вашу фирменную рыбную юшку, горячий салат, фреш и вино, - быстро заказал Аско.
  - Мне тоже юшку и клубневое пюре с мясом. Фреш и вино. - Торт тоже не тянул. Все трое в ожидании посмотрели на Леда.
  - А что за медную монету заказать можно?
  - Молодёжь, - пробормотал Аско.
  - Что-то одно. Юшку например, - ответил старатель-официант.
  - Давайте юшку, - вздохнув, согласился Лед. Не хотелось на себе акцентировать внимание.
  - Три юшки, горячий салат и пюре с мясом. Два фреша и два вина.
  - Ага, неси, любезнейший, - кивнул Аско.
  - А как тут новички заказывают? - всё же решился спросить Лед, когда официант скрылся в дверях за стойкой.
  - К бару идут - там список у бармена. Ты мог выпить заказать, если есть не хотел.
  - Надо же попробовать, чем еда в харчевне отличается от того, чем нас кормят в бараках?
  - В бараках обычная еда, а здесь она вкусная. Вкус свободы, - усмехнулся Торт.
  - Всё же в использовании некрогрибов сплошные плюсы. Любой обыватель, обнаружив у отпрыска дар, может посадить гриб у себя во дворе. 10-15 летний гриб для остановки роста требует не так много порошка. И главное, добывать его можно теми же поднятыми мертвецами, без боли и прочих ужасов срыва.
  - Тут ты конечно прав, - печально ответил Торт. - Только храмовые маги не откажутся от кристаллов. Да и вольные маги все поголовно в некромантов не переквалифицируются. Некрогрибы им не подходят.
  - Как далеко действуют некрогрибы и кристаллы? - решился спросить Лед, не дожидаясь разрешения Торта. А то эти академики так и проболтают ни о чем.
  - Вот! - поднял указательный палец вверх Торт. - Маг энергию некрогриба получает только при касании, а большой кристалл даёт охват пару лиг у тех же архимагов.
  - Это уже очень большие! - возмущённо воскликнул Аско, - А я про бытовое широкое использование магии простолюдинами. Если магия станет доступной, то это перевернёт быт обычных людей.
  - А если кристалл наклонить, то и на сотню лиг контур достанет, пусть и сильно ослабленный. У нас в башнях таким наклоном пути по пустыне как раз и проложены, - гнул своё Торт.
  - В башнях стоят наклонённые кристаллы? - снова встрял Лед.
  - Я тебе потом расскажу, - отмахнулся увлеченный спором историк, не отрывая горящего взгляда от оппонента. - При массовом использовании магии начнутся бунты. А уж сколько народу друг друга перебьёт по глупости - не пересчитать.
  - Ты ратуешь за свободу магов и говоришь, что магию нельзя доверять простолюдинам.
  - Без специального обучения ни в коем случае.
  Леду этот спор стал совсем не интересен, и он принялся за еду, пододвинув поближе принесённую официантом тарелку. Ложка была такая же, как в бараке. Историки вскоре тоже поутихли и принялись есть. Юшка оказалась и правда невероятно вкусной. Наваристой, пряной и не очень острой. С большими белыми кусками рыбы и неизвестными Леду овощами. Наевшись, он благодушно наблюдал за ленивой перебранкой ученых мужей. Информативность их спора резко катилась вниз.
  * * *
  Попрощавшись с Аско и вернувшись в барак, Лед напомнил Торту, про разговор о кристаллах и башнях.
  - Почему на востоке одни ворота и силовая башня, а на западе таких пар аж четыре? - задал, наконец-то, парень, волновавший его вопрос.
  - Храм Атката подавляет воздействие пустыни. Энергии он храмовникам почти не даёт. Жадные боги, я же говорил тебе. Да и не напасёшься столько энергии по пустыне разлить. Поэтому над кристаллами в башнях проводят ритуал. Пока на них воздействует благодать алтаря Атката, они излучают его энергию, которую может использовать любой посвящённый этому богу. Понятно, что нужна ещё земля с погоста, но крепости больше тысячи лет, у них тут такой земли под башнями полно - там старателей хоронят, ты же знаешь.
  Когда кристалл стоит вертикально, то он равномерно излучает магию вокруг на лигу - не больше. И то если кристалл огромный. Маленькие совсем на пару шагов излучают. Но вверх кристалл излучает на сотни лиг и если его наклонить, то получается, словно длинный магический коридор. Там концентрация магии гораздо слабее, но зато его длина может достигать сотню лиг.
  Вот на восток направлен один такой коридор к выходу из пустыни. По нему тебя привели сюда. А на западе таких коридоров восемь - по два от каждых ворот, и направлены они в самое сердце пустыни. Туда, где мы добываем новые кристаллы.
  За пределами таких коридоров пустыня выпивает всю манну из мага за пару часов. Да и обычные люди быстро теряют силы. Пару дней и всё. Нас благодать Атката защищает меньше, поэтому на вахтах кроме боли ещё и пустыня выжимает старателей насухо. Адские ощущения.
  - Постой, Торт. Получается, если уничтожить алтарь, то кристаллы в башнях для храмовников станут бесполезны?
  - Ха, "если уничтожить алтарь"! - передразнил Торт. - Защита алтаря - единственная оставшаяся возможность богов непосредственно воздействовать на наш мир. Ты даже приблизиться к алтарю не сможешь, если не являешься жрецом Атката. А касаться алтаря вообще может только верховный жрец храма. Алтарь напитан энергией ритуалов. В крепости они проводились больше тысячи лет. Возможно и несколько тысяч - я точно не знаю. Просто при попытке приблизится, ты будешь парализован. Хотя Аткат с легкостью мог бы тебя испепелить или просто превратить в слизь. Это проще, чем исцелять, уж поверь. В десятке шагов от своего алтаря Аткат полностью властен над мирской материей и энергией. К счастью душа ему не доступна, иначе бы жрецы всех богов давно бы таскали к алтарям жертв нескончаемым потоком.
  - А выстрелить из арбалета?
  - Ты глухой?! - возмутился Торт. - Он превратит стрелу в пыль на подлёте. Да и расколоть алтарь нужно примерно пополам. Отколов четверть или меньше ты всего лишь ослабишь его воздействие. К тому же без защиты божества пустыня подавит здесь все за неделю. Можно отправиться к выходу из пустыни, но там нас встретят. Хотя умереть бы нам тогда никто не помешал бы, - и лицо Торта озарила мечтательная улыбка. Леда аж всего передёрнуло.
  - Выходит, через пустыню никак не сбежать?
  - С вахты? С одной флягой воды? Да ещё и под пристальным присмотром надсмотрщиков-монахов?
  - Ну не может быть, чтоб не было никакого выхода! - со злостью крикнул Лед.
  - Ищи. Найдёшь - я с тобой, - печально сказал Торт.
  * * *
  Ужин Лед съел с не меньшим аппетитом, чем юшку в харчевне. Еда была без затей, но сытная. Силы ему понадобятся. И сегодня и вообще. Путь на свободу, похоже, не будет лёгким. Но если никакого выхода нет, то зачем храмовники так тщательно хранят в секрете всю информацию о крепостях?
  - Продумал тактику? - спросил Арм по пути в тренировочный центр.
  - Извини, не было времени.
  - Ох уж эта занятая молодёжь, - недовольно пробурчал он.
  - Узнавал про башни у Торта.
  - И как?
  - Пока всё плохо, - буркнул Лед.
  * * *
  Брут прийти ещё не успел, поэтому Трор решил рассказать о примерном графике сражений и сроках. Последний бой за абсолютное чемпионство прошел семь десятков дней назад, поэтому у Леда оставалось двадцать восемь десятков дней. За это время надо было стать чемпионом своего барака и потом победить чемпионов остальных тридцати двух бараков. Ну и решающий бой с теперешним абсолютным чемпионом. Это если без поражений. Чаще, чем один бой в десяток. Задача та ещё. Главная надежда была на то, что Лед став чемпионом барака будет выбирать соперников и дюжину слабых чемпионов победит с интервалом в пять дней, что под конец ему даст приличный запас на подготовку с более сильными чемпионами.
  Календарь в Пикасто, близлежащих государствах, да и большей части известного мира был специфический. Слишком правильный. Сплошные круглые числа в десятичной системе. Лед, узнав подробности от Грата ещё в релаумской харчевне, даже сперва подумал, что астрономия тут слабо развита и календарь не правильный. Но Торт на вопрос, бывают ли коррекции календаря из-за сдвигов времён года, ответил, что нет. Календарь очень точный, ему десятки тысячелетий. Менялись только имена времён года, после гибели древних богов. Получалось, что местный календарь долговечнее некоторых местных богов. Это впечатляло.
  Состоял он из шести времён года, каждое из которых длилось шесть десятков дней. Вместо недель были именно десятки. Триста шестьдесят дней составляли местный год. Именно такое круглое число вызвало удивление у Леда. Начинался год с Миры, богини возрождения. Именно она покровительствовала этому времени года. Лед решил, что это аналог земной Весны. Затем приходила Хлона, богиня любви. Затем шёл Ом, бог местного светила. Подобие земной осени начинал период Имил, бог усилий и трудов, покровительствующий в равной мере землепашцам, животноводам и ремесленникам. За ним следовал Уската, бог воздаяния. Не щедрости, а скорее расплаты, а также правосудия. Справедливости, одним словом. Завершал год Грум, бог ярости. Старатели не имели связи с внешним миром, календарный счет был потерян, а сами храмовники категорически отказывались помогать в этом вопросе. К тому же в Кристаллической пустыне времена года мало влияли на погоду, поэтому старатели жили в полной неизвестности в плане календаря. Основным отсчетом было время до вахты.
  Лед не спросил в Релауме, какого числа он пришёл в харчевню. Теперешняя обстановка с календарём в крепости не позволяла вычислить сроки пребывания в мире Томи, как называли его местные. Томи - богиня жизни. Несмотря на подобную неопределённость, Лед прикинул, что уже примерно месяц как совершеннолетний. На земле мог бы получить права и водить машину. Или в армию загребли бы.
  Тут появился Брут, и Трор завершил общие рассуждения, наконец, предложив Леду показать, на что он способен.
  Поначалу они с Армом неспешно обменивались простыми ударами. Затем наставник засыпал его ударами, предупредив, чтобы Лед не контратаковал, а только защищался. Затем сказал атаковать Леду. Под конец они продемонстрировали изученные Ледом комбинации ударов. Когда Арм с Ледом собирались перейти к качелям, Трор внезапно остановил их демонстрационный поединок.
  - Это мы видели на арене вчера. Думаю достаточно. Ну что же. Двигаешься ты, Лед, действительно быстро. В некоторые моменты твои движения становятся вовсе неуловимыми. Даже для меня. Так что я уверен - показанное не предел, и ты можешь двигаться ещё быстрее.
  Лед действительно старался фехтовать, не спеша. Однако, судя по сказанному, в отдельные моменты его контроль срывался. И сейчас он не знал, оправдываться ему или сделать морду кирпичом.
  - Это хорошо, что имеется такой запас. Тебя не обрабатывали магически? Подобное ускорение реакций, я слышал, можно достигнуть очень сложным ритуалом посвящения богу. И то не каждый бог на такое способен. Более слабый результат дают воздействия высших магов на свою гвардию. Но там эффект быстро слабеет и через пару лет исчезает без следа.
  - Нет, я точно не подвергался никаким ритуалам, - ответил Лед.
  "Разве что меня магически выдернули сюда с Земли, но про это, думаю, не стоит даже упоминать".
  - Техника у тебя уже неплохая. Кое-что придётся переучивать, но основу Арм тебе дал неплохую. Особенно как для подмастерья кузнеца, - усмехнулся Трор.
  Лед бросил взгляд на Арма, но тот довольно улыбался. Он явно не считал обидным, что был когда-то кузнецом, и то, что Трор говорит об этом свысока. Мировой мужик, я бы уже злился. А, все же, Трор заносчивый. Аристократическое происхождение, видать, сказывается.
  - Когда подтянем основы, тебе надо будет переключиться на комбинирование техник, подстройку под соперника. Навязать сопернику свою тактику бывает проще, чем словить его на ошибке, когда он навязал манеру боя тебе. А поначалу, чтобы не раскрывать свои возможности, тебе придётся подстраиваться под соперника. Проблем во внутрибарачных боях быть не должно? - обратился он к Арму. - я не видел бойцов двадцать седьмого, но они слабее тебя?
  - Да, там бойцы ниже среднего по меркам арены. Но есть проблема - они не будут атаковать его и навязывать свою манеру боя. Так что надо обсудить тактику Леда, чтобы раскрыть минимум возможностей в первых же поединках.
  - Да, это может быть проблемой. Вопрос стоит: показать скорость или возросшее мастерство. Даже и не скажешь, что припрятать полезнее. Мастерство проще спрятать. Его, по сути, толком и нет ещё. А скорость спрятать полезней. И для здоровья. У меня подозрение, что если Лед покажет всё, на что способен, то его прямо с арены храмовники поволокут к алтарю разбираться, что за странные дела творятся у них в крепости.
  - Тогда и думать нечего - надо брать мастерством, - вставил реплику Брут.
  - Также непонятно, как отразится вахта на способностях нашего юного дарования, - это замечание Трора очень не понравилось Леду. - Ну, хватит разговоров, начнём.
  * * *
  Разница в классе чувствовалась сразу. Трор показал множество ошибок Леда в стойках, ударах и блоках. На все время между обедом и ужином был составлен график упражнений для кистей, предплечий, корпуса, ног, бедер. Силовые и динамические постоянно чередовались. Некоторые из них на первый взгляд выглядели простыми, но при длительном исполнении оказывались мучительно тяжёлыми. Некоторые были гораздо сложнее, но легче в плане физической нагрузки. И всё это требовало времени и чертовски изматывало.
  Потом за Леда взялся Брут. Спаринг показал, что уровень владения телом у Леда далёк от идеала, и наращивать мастерство ему предстояло ещё многие десятки. Остальное время Лед провёл в упражнениях и выправлении стоек и выпадов, доводя движения до оптимальной с точки зрения тренеров траектории. Очень скоро мышцы рук, ног и даже спины заныли, словно в самые первые дни тренировок с Армом.
  Под конец обсудили причину задержки назначения храмовниками следующего боя. Трор склонялся к мысли, что про Леда просто забыли. А Брут заявил, что Леда попросту не посчитали интересным, поэтому не спешат. Арм ответил, что храмовники наверняка не могут подобрать достойных соперников, поэтому ждут, пока Леда вызовет самостоятельно кто-то из гладиаторов. Однако все склонялись к мысли, что это хороший знак. Храмовники явно не оценили возможности Леда по достоинству. Трор посоветовал ему и Арму поговорить со своими гладиаторами. Вызвав Леда на бой, они приблизят неизбежный поединок с ним, но и ускорят чемпионство барака для Леда. А это выгодно и старателям двадцать седьмого, и им самим, и Леду. Юноша был склонен считать, что это выгодно ещё и Бруту. А вот ему же самому это было никак. Пока Брут не расположил Леда к себе настолько, чтобы воспринимать проблемы абсолютного чемпиона крепости как свои. Но тут Арм напомнил, что в двадцать седьмом бараке права выбора противника сейчас нет ни у кого из гладиаторов. Так что кроме как ждать решения храмовников, вариантов не оставалось.
  - Ну как тебе? - спросил Арм по дороге в барак. Предрассветный воздух приятно холодил перегретые мышцы.
  - Неплохо. А обязательно столько времени на стойки тратить и правильность движений?
  - У нас поначалу на это и времени то не было. Да и не мой это класс всё же. Во время серьёзных чемпионских боёв любое движение может решить судьбу поединка. Особенно если ты полчаса делаешь лишние движения. Сейчас есть время, почему бы его не потратить на оттачивание движений и укрепление мышц? Скорости тебе и так с лихвой хватает. Отрабатывать сразу все сложные комбинации глупо, а сосредоточиться на чем-то конкретном можно, если известен следующий соперник.
  - Да, ты прав, - вынужден был согласиться Лед.
  - У тебя сейчас цель номер один - как можно быстрее пройти слабых соперников.
  - У меня цель номер один - выбраться отсюда. И чемпионство не решает в этом плане ничего, - возразил Лед.
  - Если сейчас у тебя такой настрой, что будет после вахты? - покачал головой Арм.
  - Как раз её и жду. Увижу всю картину и буду серьёзно думать. Пока что главное препятствие - магия храмовников.
  - Ха! Именно! Не будь магии, все старатели давно восстали бы, даже не сговариваясь. Точнее все давно сговорились, пожалуй. Но именно магия - непреодолимое препятствие. Большая часть готова просто умереть, наконец. Некоторые надеются выбраться, но это без шансов. Пустыня без храмовой магии убивает. Сам почувствуешь на вахте.
  - А разве магические коридоры не защищают старателей?
  - Очень слабо. Монахов возможно, а нас почти нет.
  - Так я должен был почувствовать это ещё по пути в крепость?
  - Ну да, а ты не ощутил ничего?
  Лед помнил слабо путь в крепость. Жажда, жара и песок, хватающий за ноги. Многодневная усталость. Трудно было вспомнить тот переход и понять, что было не так.
  - Пожалуй, я сейчас и не скажу, было ли что не так. Не с чем сравнивать. Вахта покажет, что тут и как.
  - Это точно, - печально кивнул Арм.
  * * *
  Выспавшись, Лед отправился на пробежку. За ним потянулось шестеро будущих боксёров.
  "Наши занятия становятся слишком очевидными для храмовников. Похоже, им всё равно, но с учётом наказания за вынос из зала деревянных мечей, подобное благодушие не будет длиться вечно. Сообразить, что старатель владеющий рукопашным боем может быть опаснее обычного старателя с палкой, дело не хитрое. Надо спешить и пользоваться моментом".
  Пробежав пару десятков ходок вдоль стен, Лед устроил перерыв. Срам, Гнол, Зев и Трас уже неплохо познакомились с Винтом и Стиком. Они подшучивали на своими неожиданными тренерами, но без малейшей агрессии. Да и новички, так неожиданно оказавшиеся на тренерских ролях, не оставались в долгу. Тренировка пролетела быстро. Лед старался поспаринговаться с каждым из гладиаторов. В предстоящих боях это здорово поможет. Все четверо были намного медленнее Рейда и даже близко не приближались по мастерству к Арму. Понятно, почему в нашем бараке такой застой на арене. Ребята были абсолютно равны по возможностям. Срам был моложе и шустрее, Гнол немного физически сильней остальных, Зев соображал быстрее, он неплохо освоил технику бокса, обогнав остальную тройку, а Трас поражал выносливостью. Но эти все их особенности были незначительны и компенсировали друг друга. Пожалуй, у Винта и Стика на арене были против них неплохие шансы. Надо бы ещё Че Гевару обратно в гладиаторы затащить, как в чемпионы барака выйду.
  Лед словил себя на мысли, что опять слишком уверен в победах. Но сейчас у него для этого были все поводы. Хотя следующий поединок покажет. Если пройдёт без сюрпризов как два предыдущих, то это повод спокойнее смотреть в будущее.
  "Думать, что вся крепость сговорилась и усыпляет его бдительность ради следующего поединка - верх паранойи", - усмехнулся Лед своим мыслям.
  * * *
  Во время обеда к Леду подошёл Зенг.
  - Вахта через десять дней. Больше переносов не будет.
  - Если честно, то хочется уже побыстрей. Непонятная вещь эти вахты.
  - Это последний раз, когда тебе хочется приблизить вахту, уж поверь. А тебе судьба Рейда не добавила определённости.
  Лед вздрогнул. А ведь Зенг прошёл через такое трижды.
  - А что эти твари делают? Как пытают?
  - В подвалах крепости тоже растут магические кристаллы. вот к ним жертву и приближают, только срывать не дают и от потери сознания магией удерживают, - печально ответил Зенг.
  - Как ты вытерпел три раза?
  - Надежда сбежать меня только и держала.
  - Так о чём ты поговорить хотел? Или просто так?
  - Просто так. И не просто тоже. Ты не тот человек, который сдастся. Сразу видно. Думаю храмовникам тоже. Ты, наверное, ещё не понял, что побег в одиночку или даже группой невозможен. Только восстание. Вахта тебе на это откроет глаза. А подошёл я спросить: может ты уже решил, что освобождение из крепости - путь не для одиночек?
  - Решил. Но восстание, пока что, тоже считаю невозможным. Или ты знаешь, как нейтрализовать магию? - Зенг, молча, покачал головой. - Ну вот. Поэтому жду вахты. Может что-то станет понятнее. Как далеко простирается пустыня на запад?
  - Точно не знаю, но через сто лиг ещё даже не ее середина. Кристаллическая пустыня граничит с десятком государств. И только империя Лис считает её частью своей территории. Мы, если верить Торту, как раз в той самой части пустыни. По картам этот кусок шириной в пятьсот лиг. Карты то нет. Так что это всё предположения. Где-то недалеко ещё крепость некромантов и огневиков.
  - Огневики - это кто такие?
  - Богу огня Жесу поклоняются. Но добираться к другой крепости для нас не вариант. Вообще пустыню без благословения бога не пройти и на сотню лиг. Только захват крепости и шантаж храмовников. Или смерть.
  - Не вижу я вариантов, Зенг. Пока не вижу. Но я не сдамся, как и ты. Так что вахта покажет. Ты в гладиаторы вернуться не собираешься? Пара новичков намечается. Только позже.
  - Может и вернусь. Но это не выход.
  - Да, не выход, - задумчиво подтвердил Лед. - А сколько храмовников в крепости? Старателей я так понимаю семьсот девяносто два.
  - Старателей меньше. У нас вот Рейд умер, и замены нет. Семьсот пятьдесят примерно. А храмовников больше трёхсот. Из них маги примерно пятьдесят и сто пятьдесят воинов. Остальные ремесленники и бюрократы. Поддерживают крепость в рабочем виде. Ну и жрецов три десятка. У них магия от бога и деструктивная тоже имеется. Обычные храмовники не маги могут только лечить. Хотя точно не скажешь. Я с Тортом это обсуждал. Полной уверенности нет.
  - Значит нужно внезапно обезвредить сотню храмовников. А потом, сражаться ещё с полутора сотней вооружённых опытных воинов. Безоружными. После чего выжившие должны сидеть в крепости и ждать осады, чтобы предъявить ультиматум. И пришедшие сразу воспользуются магией силовых башен и алтаря храма, чтобы перемолоть нас в фарш. Я ничего не упустил?
  - Поэтому большинство старателей думают о смерти, а не о свободе.
  - Паршивая перспектива. Мне надо к их алтарю.
  - Я туда попасть не смог. Хотя в храм меня таскали на пытки. Так себе способ, - гримаса пробежала по лицу Зенга.
  - Да уж. Ладно, мне пора в центр на тренировку, - сказал Лед, увидев приближающегося Арма. - Удачи, Зенг.
  - И тебе удачи, Лед.
  * * *
  Во время тренировки Леда нашёл монах и сообщил, что через пять дней назначен его бой с Зевом. После этого время побежало быстрее. Уже на следующий день Трор предложил стратегию на бой и основные атакующие комбинации. Он подтвердил мнение Леда, что Зев самый сообразительный из предстоящих соперников. Арм в это время что-то недовольно проворчал и Трор с усмешкой уточнил, что присутствующих он не учитывал. Хотя Арм мог бы и живей шевелить мозгами. Может ещё с десяток чемпионов положил на песок арены.
  К храмовникам на лечение Лед не попадал. По мнению Трора так лучше закрепляются навыки. Да и необходимости такой не было. Лед втянулся в режим, да и серьёзных травм не получал.
  Три тренировочных боя провели они вместе с Зевом. У Леда очередь на срыв была далеко за сорок, а у Зева за шестьдесят, поэтому ничего ужасного проигрыш в этом бою не сулил ни одному, ни другому. Лед уверено побеждал в спаррингах, но почивать на лаврах не спешил. Ближайшие бои были разминкой перед настоящими сражениями с элитой чемпионов. Главное, что мучило сейчас Леда - он не видел никакого выхода из крепости. Отдавать душу в рабство богу, чтобы избавить от рабства тело? Это смешно. И свободой назвать подобный обмен - натуральное издевательство.
  - Арм, всё-таки ты злюка. Калечил меня, чуть ли не каждый день, до потери сознания. Трор и Брут гораздо аккуратней, - подначил однажды Лед наставника по дороге в барак.
  - Станешь официально учеником Брута - наплачешься, - усмехнулся Арм.
  - Да уж прямо.
  - Тебе сейчас азы закрепляют, а потом пойдёт настоящее искусство. Завидую я тебе. В Триме очень сильная школа боя. Но думаю, лечить тебя храмовникам придётся не раз и не два. Как настрой? Волнуешься? Послезавтра бой.
  - Вообще спокоен.
  - Даже спокойнее, чем перед боем со Срамом? - подколол Арм. Его лицо растянулось в улыбке.
  - Намного спокойнее, - ответил усмешкой Лед.
  - Ну-ну.
  - Арм, не доставай! В бани идём завтра?
  - Обязательно. Ты в курсе, что у Гнола с Трасом бой в тот же день, что у тебя с Зевом?
  - Нет.
  - А следовало бы. Вот всей толпой и пойдём, да и Срам тоже собирается идти. Так что завтра твои гаврики сами бегать будут.
  - Может их взять?
  - А монеты они успеют заработать? Или у них есть? Передавать свои другим нельзя, если ты забыл.
  - Надо узнать. Может, и заработали чего. Давно уже в крепости.
  - Ну, тогда чего же не взять с собой? Да и спрашивать им не надо нас, если денежки есть. Бани то не наши, - улыбнулся Арм.
  Серебро у Винта с Стиком нашлось и, проснувшись, они ввосьмером направились в бани. Винт и Стик до этого обходились стиркой и помывкой за медяк, и в банях их восторгу не было предела. Лед и сам успел соскучиться по расслабляющему блаженству, которое дарила теплая вода. Как мало порой надо людям. Вдоволь навалявшись в местном джакузи, Лед вышел из этого райского места, словно заново рождённый.
  На выходе из бань они увидели пару монахов.
  - Может это любовь! - заорал Гнол. Храмовники, злобно оглядываясь, проследовали на центральную площадь, не проронив ни слова.
  - Как у них с этим делом, кто в курсе? - спросил Винт. У старателей, говорят, после пустыни всё спокойно, а храмовники-то как выкручиваются?
  - А кто их знает? Нас не трогают и то дело, - заржал Срам.
  Так под шуточки они дошли до центра. Винт и Стик пошли в барак, а Леду предстоял ещё один день напряжённых тренировок. И не только ему. Все гладиаторы двадцать седьмого сегодня дружно махали деревянными мечами. У Трора был бой на арене, а Брут пошёл зрителем. Поэтому сегодняшняя тренировка была совместной. Остальные парни были в курсе, что Леда теперь тренирует Трор, и здорово удивились, когда они с Армом зашли в зал двадцать седьмого барака. Такая тренировка гораздо больше нравилась Леду. Атмосфера была весёлой. Несмотря на два предстоящих боя никакого напряжения не чувствовалось.
  * * *
  - Бой гладиаторов двадцать седьмого барака. Лед против Зева. До начала боя сорок ударов.
  На противоположном краю уже помахивал клинком Зев. Храмовник отдал Леду саблю. Услышав уже привычное "Вперёд!", Лед не спеша направился навстречу противнику. После нескольких кругов Лед перешёл к атаке. Неспешно наращивая темп, он всё больше замечал провалов в обороне Зева, но использовать их не спешил. Чутко следя, чтобы не получить неприятного сюрприза в виде контрудара или не дай бог попытки подставиться под клинок, ведь всякое бывает, Лед плавно выматывал противника. Стараясь не увеличивать скорости и не использовать чего-то сложного Лед просто давил беспрерывным натиском. Очень быстро даже от такого темпа Зев начал выдыхаться. Когда движения соперника слишком замедлились, Лед ударил по кисти, а потом сразу в бедро чуть ниже таза. Зев попытался сменить руку, но поединок был решён и Лед легко повредил и вторую кисть. Через десяток ударов сердца над ареной прогремело сообщение о победе Леда.
  Оглянувшись на поединок, он понял, что всё же не смог полностью сохранить свои козыри скрытыми. Скорости он не показал и в половину, ни одного сложного удара не применил. И всё же та лёгкость, с которой он победил Зева, как аккуратность ранений, явно показывали, что поединок для него оказался чрезвычайно лёгким. Эта лёгкость без сомнения всем присутствующим о многом сказала.
  "Плевать, мне в ближайшее время предстоят и не такие победы. Скорость постараюсь светить по минимуму, а остальное ерунда".
  С арены они выходили впятером. Гнол победил Траса в довольно затяжном бою, и они увлечённо обсуждали поединок. Зев сказал про поединок только пару фраз.
  - В атаке ты похож на надвигающийся строй колесниц. Как-то совсем непробиваемо выглядишь. Аж жуть берет.
  - Я же старался аккуратно.
  - Я рад, что наш бой позади и ещё рад, что ты будешь нашим чемпионом. Без вариантов. Скоро у нас будет самый удачливый барак. Шестой барак, говорят, больше года на вахтах не был. Уверен, ты побьешь рекорд шестого. И семнадцатым закусишь.
  - Поглядим, - улыбнулся Лед.
  "Но чемпионство не выход", - подумал он про себя. - "И где этот выход пока не ясно".
  На выходе им всем кроме Арма объявили новых соперников. Леду предстояло через десяток сразиться с Гнолом, а Зеву - с Трасом. Срам похоже на этот десяток оставался без боёв. Мимоходом Лед заметил, что стал привыкать к местному аналогу недель - десяткам, десятичное исчисление родной Земли конечно упрощало подобный переход. Странно, что дни десятка не имели особых общих названий. Они отличались по странам, городам и порой даже профессиям. Лед даже не стал забивать себе голову, тем более что в крепости ими никто не пользовался за неимением у старателей календаря как такового.
  Они направились в кабак. До вахты оставалось пол десятка. Видимо поэтому следующие бои им назначили так не скоро. "После вахты страхи узников крепости станут ему понятней", - думал Лед. - "Я и сам могу измениться совсем не так, как хочу".
  Он никогда не считал себя слишком сильной личностью. А проверить свой болевой порог представлялось к счастью не часто. Зубы, болевшие в детстве, испытанием явно считаться не могут. С другой стороны и слабаком он не был, от боли никогда не рыдал. "Прорвёмся".
  * * *
  Приближение вахты с каждым днём чувствовалось всё сильнее. Все вокруг ходили хмурые, шутки совсем исчезли. Некоторых сокамерников откровенно трясло. Сосед снизу начал кричать во сне, ко всему прочему еще и не давая выспаться. Лед тоже стал проникаться этой гнетущей атмосферой, из-за чего становился всё более нервозным. За три дня до вахты он отменил спарринги для своих ребят. Оставил только физические нагрузки и монотонную отработку, не требующую особой концентрации внимания.
  А вот ему самому Трор с Брутом таких поблажек не дали и тренировки давались с большим трудом. К тому же к прежним страхам неизвестной боли добавились новые опасения. Лед сообразил, что из-за земного происхождения может иначе реагировать на магический ожог. Это грозило чрезмерным вниманием со стороны храмовником и крахом последних надежд на освобождение. Нервозность Леда подскочила до небес, и он панически искал выход. Как всегда он видел только один способ прояснить ситуацию - обратиться к Торту. Сложность была в том, что последний, в преддверии вахты, не блистал общительностью и дружелюбием.
  - Удачного дня, Торт, - подошёл после обеда за два дня до вахты Лед к своему главному источнику знаний о магическом мире.
  - Удачнее видали, - хмуро отозвался тот. На нервной почве на него, похоже, напала лютая чесотка.
  - Мог бы ты рассказать о вахте хоть немного. А то что-то чем дальше, тем страшнее, - попытался надавить на жалость Лед. Тем более, что он, практически, не кривил душой.
  - Дрянь эта вахта, о чем тут говорить?
  - Вот почему бы, например, вообще не срывать половину кристаллов, как бы не замечая их. Всё же легче получится.
  - Думаешь, самый умный? Кристаллы чувствуются за пару шагов ноющей болью, особенно в ногах. А позади идёт монах и их дополнительно слышит или видит - не уверен. Видимо, заклинание у них какое-то имеется. Так что если ты попытаешься пропустить хоть один кристалл, то тебе конец.
  - А на магов кристаллы по-другому действуют?
  - Не совсем, - было видно, что Торт разговорился и даже увлёкся рассказом, - действует так же, но их внутренняя магия немного подавляет влияние кристалла. Возможно и боль от срыва у них меньше. Я слыхал, что сильный маг способен срывать мелкие кристаллы, не ощущая боли вообще. Но это касается вольных, а про храмовников я в этом смысле мало что знаю.
  Тут Лед вдруг сообразил, что он ни разу не задумывался о собственных магических способностях. Возможно он тоже маг? Ведь на Земле ему иногда казалось, что он способен на большее. Ничего конкретного не получалось, но чувство глубоко внутри было. Или просто мечта. Как бы там ни было, но сам факт попадания в другой мир говорил о многом. И он, как дурак, ни разу даже не попытался проверить, не маг ли он сам.
  - Торт, а как можно проверить, что человек - маг?
  - Тест на наличие магических способностей дело сложное и комплексное. Очень важно провести самую всестороннюю проверку, иначе можно запороть огромный талант мага огня, превратив его в посредственного мага воды, который из-за такой ошибки в дальнейшем может совсем потерять способности или даже погибнуть. Понимаешь, у души есть два основных магических проявления - это аура и карма. Точнее иногда карму считают одной из характеристик ауры. Но обычно её выделяют, так как она является определяющей для мага. Ошибки с определением кармы фатальны, а все остальные возможности просто раскрываются в той или иной мере в зависимости от обстоятельств и возможностей. Карма определяет склонность к определённому виду или видам магии. Светлой, темной, природной, стихийной, божественной. Если у человека ярко выражена какая-то стихийная составляющая, то попытка развивать противоположную стихию может привести даже к потере способностей или смерти. То же со светлыми и тёмными направлениями. Развивая направление, которое отторгает его карма, человек замедляется в развитии, а сильные всплески магических энергий не расширяют его способности, а разрушают ауру и могут убить его.
  - Значит, есть божественные маги? И у них нет шансов выбрать не служение богу?
  - Нет, эти становятся великими жрецами. Они настолько искренни в вере, что у них не остаётся выбора. Это скорее следствие воспитания, наложенное на карму. Такие жрецы не способны ни к какой иной магии. Обычные храмовники-маги, как правило, идут к жреческой магии в поисках лёгкого пути. А потом развивают свою кармическую сторону магии. Но боги такое не поощряют. Чем сильнее развивается естественная магия в человеке, тем сильнее его аура отторгает божественную. В итоге бог теряет власть над таким магом. Поэтому жрецами становятся через сложный ритуал, после которого переход к естественной магии смертелен. Именно поэтому нет сильных божественных магов. Иначе бы боги давно владели этим миром. Магия каждого конкретного бога довольно узко направлена. Поэтому, без дополнения естественной составляющей, такие маги как калеки. Они мало на что способны. Раскрыть же свой потенциал полностью им мешает ловушка божественного ритуала. Поэтому они развивают по минимуму несколько основных направлений, и тут же останавливаются, не двигаясь в развитии дальше. Страх переступить черту - вечный спутник божественных магов. Это, как правило, одарённые дети из глухих деревень или вообще без магических способностей. Последним подобное служение может пойти даже на пользу. Многие считают, что в следующей жизни они рождаются уже с полноценными магическими способностями.
  -Так как можно распознать наличие магических способностей у человека? - Лед нетерпеливо попытался вернуть разговор в русло интересующей его темы.
  - В этой проклятой пустыне практически никак.
  - Это почему? - опять тупик и неудача, они словно преследуют Леда.
  - Распознать карму способна только коллегия специалистов. Это возможно в большой магической школе или университете. Способен ли ребёнок к магии вообще определить, конечно, гораздо проще.
  -Только ребёнок?
  - Нет, любой человек. Просто раннее обучение даёт лучшие результаты. В твою глухомань не приходили маги набирать учеников?
  - В моей глухомани о самой магии даже не слышали, - сказал Лед абсолютную правду.
  - Так ты хочешь провериться на магический талант?
  - Было бы неплохо.
  - Но в этой пустыне это невозможно, к сожалению, как я и сказал.
  - Но хотя бы способность к магии проверить?
  - Пустыня высасывает магическую энергию. Полностью. На территории, защищённой храмом, исключением является магия, дарованная Аткатом. Если ты не жрец, то в тебе нет ни капли манны. Какие тут проверки? Без маны, то есть внутренней магической энергетики ауры, никакой магии сотворить невозможно. Ауру тестируют на способность поглощать внешнюю магическую энергию и преобразовывать её в ману, способность накапливать эту энергию в ауре, способность построения сложных компонентов и способность выплескивать нужные объёмы. Все эти способности со временем развиваются в той или иной степени. Но если нет манны, то проверить что-либо совершенно невозможно.
  - Значит, даже самый сильный маг не сможет противостоять силе пустыни?
  - Величайшие архимаги смогли побороть пустыню и воздвигнуть свои башни в самом её сердце. Но это уже совсем другой уровень магии. Я и простую проверку провести не смог бы. У меня нет, к сожалению, достаточных магических способностей и умений.
  - Печально.
  - А что бы тебе дало это знание? Даже имея предрасположенность к магии, ты бессилен в этом кристаллическом аду, - Торт задумался на миг, а потом радостно выкрикнул: - Есть один способ. Он позволяет проверить способность пропускать сквозь себя магию. Это одно из заклинаний архаики. Это древнейшая высшая магия. Эти заклинания срабатывают всегда. Маны не требуют, так как поглощают окружающую магическую энергию, независимо он её типа. На самом деле известно про два таких заклинания.
  Первое заклинание ухода. Именно его применяют архимаги. Для его применения нужно добиться такой невероятной магической пропускающей способности, что к этому идут тысячелетиями. Само заклинание не известно никому постороннему. Большинство высших магов его не знают и узнают путём огромнейших услуг тем архимагам, которые владеют ним.
  Второе заклинание общеизвестно. Его порой применяют бродяги в самой глухой деревенской таверне. Это протрезвляющее заклинание. Оно срабатывает даже при отсутствии магических способностей. Но протрезвит только тебя. Если рядом с тобой протрезвеет кто-то ещё на расстоянии метра, то способности у тебя имеются и есть шанс стать магом. Ну а если зона трезвости накроет всю харчевню, то ты прирождённый маг. Правда, за такое некоторые постояльцы могут намять бока. Один архимаг подобным образом протрезвил целую осаждающую армию во время внезапной ночной высадки врага. Там накрыло еще и весь город. По легенде, у этого заклинания есть вторая часть - исцеляющая. Она утрачена безвозвратно. А ведь им можно было бы исцелять целые города! При пандемиях незаменимая вещь была бы.
  Но с таким заклинанием тебе рисковать не стоит. Если краем зона трезвости заденет храмовника, то проблемы всем старателям обеспечены.
  - Что за заклинание?
  - Я-то его произнести могу - у меня почти нулевые способности, так что даже тебя едва заденет. А вот ты не повторяй. Хотя для выполнения заклинания нужно желать, чтоб оно исполнилось. Как бы приказывать всему миру исполнить его.
  - Ясно.
  - Ин вино веритас!
  Видимо глаза Леда полезли из орбит, так как лицо Торта тоже приняло крайне озадаченное выражение.
  - Твою мать! Латынь!!! - не сдержался Лед.
  - Что? - не понял Торт.
  - Ты знаешь этот язык?
  - Какой?
  - Ну тот, которым произнёс заклинание. "Истина в вине".
  Лицо Торта выражало ошеломление переходящее то в ужас, то в недоверие, то в надежду.
  - Если бы я знал этот язык, то был бы самым могучим архимагом всего мира. Я бы повелевал богами, как своими вассалами. А ты знаешь этот язык? - с благоговейным ужасом проговорил Торт.
  - Нет, только эту фразу и знаю, - печально произнёс Лед. Он слышал ещё парочку поговорок и фраз, но ни одной не помнил. Почему он не мечтал стать врачом и не учил латынь на Земле. Ведь перед ним раскрылись бы невиданные возможности. Но сам факт, что латынь здесь это язык абсолютной магии - крайне интересный. Значит, связь этого мира с Землёй намного больше, чем ему казалось. Возможность вернуться теперь выглядит более реальной. Вот только надо сначала выбраться из этого проклятого места. Точнее из благословенной Аткатом каторги.
  - Ты, наверное, всё же слышал в детстве это заклинание от бродяги и он тебе рассказал что оно значит по его мнению. Вот у тебя они в памяти и всплыло, - предположил Торт.
  - Скорее всего, - охотно согласился Лед. Но взгляды, бросаемые на него Тортом, по-прежнему были ошарашенные и выражали крайнюю степень изумления. Попытки вытянуть ещё что либо из бывшего учителя, привели только к односложным невразумительным кивкам и бормотанию. Торт крепко задумался. Было о чём подумать и Леду.
  Он точно помнил, что слышал на латыни "Человек человеку волк". Вот только, как это звучит в оригинале, не помнил совсем. Что-то с вульфом связано. Или это английский? А! Ещё же хомо сапиенс! Вот только к чему может привести произнесение подобного "заклинания" непонятно. Пока не время для экспериментов. Да и не с чем, по сути. Слепить что-то вроде: "Ин вино сапиенс"? Можно здорово доиграться. Пока проблема номер один - освобождение. А ближайшая проблема - вахта. Как её пережить и не показаться подозрительным для храмовников. Идеально было бы, чтобы кристаллы влияли на Леда так же как на остальных. Вероятнее всего так и будет.
  Отправившись на очередную тренировку Лед выбросил, пока, все эти размышления из головы. Видимо Лед был более сосредоточен и спокоен в этот раз, потому что Трор даже похвалил его за успехи. Завтрашнюю тренировку Леду отменили. Всё-таки, что такое вахта понимали все старатели. Пусть даже и первая.
  - Что думаешь делать завтра? - спросил Брут.
  - Пойду в бани или на арену или и то и другое.
  - Хочешь второе бесплатное посещение потратить? - бросил второй наставник.
  - Нет, у меня золотой есть, и серебро на бани сохранилось.
  - Завтра не будет интересных боёв. Да и арена слабо успокаивает и отвлекает, поверь. Лучше сходим через три дня все вместе. Там будет очень интересный чемпионский бой. Тебе полезно его увидеть. Посиди лучше в банях подольше и в харчевне вина попей. Удачи тебе на вахте, - посоветовал Трор.
  - Удачных дней, - попрощался Лед, - пожалуй, так и сделаю.
  * * *
  В бараке старший Гартей собрал новичков и провёл инструктаж перед вахтой. Рассказал он то, что Лед и так уже знал: не мухлевать с кристаллами, не пытаться отказываться от работы, большие кристаллы не срывать самим. А то будет хуже. Большие кристаллы сами почувствуем, но, если что, толщиной они как два пальца или больше. На кристаллы мельче спички можно не обращать внимания. На мелкие кристаллы не наступать, по ногам тогда бьёт жуткая боль. Ещё раз напомнил про побеги и самоубийства. Так же на вахту выдаются другие фляги - бурдюки с лямками как у рюкзака. Воды они вмещали в два раза больше, а в боковых кармашках располагались хлебцы. Точнее прямоугольные сухари или печенья, по вкусу похожие на съедобные ложки. Свои фляги с монетами следовало оставлять на койке. Выход на вахту происходит сразу после обеда. Если есть вопросы, то остался ещё целый день для вопросов.
  Позавтракав, Лед лег спать. До вахты оставался один день и ночь.
  * * *
  В баню шли опять вместе, но, к сожалению, без Винта и Стика. У ребят было мало монет, и новички решили их приберечь. Настроение было немного веселее, чем последние дни. Или истеричнее. Лед чувствовал напряжение и мандраж как перед тяжёлым и крайне важным поединком. Слишком много неизвестного приберёг завтрашний день.
  Когда впереди показалось два монаха, идущих на встречу, то гладиаторы недобро оживились.
  - Да они прям сами нарываются, - сказал Гнол и все, включая Арма откровенно заржали. Храмовники нервно заозирались и начали обходить их компанию по широкой дуге. Когда они поравнялись с необычно возбуждённой ватагой гладиаторов, Гнол бросился к ближайшему монаху. Тот припустил наутёк, но Гнол догнал его и отвесил ему смачного пинка. Монах взвизгнул, чем вызвал радостный хохот ватаги. После чего пара монахов, зло оглядываясь, бросилась наутёк. Довольный Гнол вернулся к остальным.
  Сказать, что Лед был поражён, это не сказать ничего. Все гладиаторы радостно похлопали Гнола по плечам.
  - А что, они это так оставят? - удивленно спросил Лед.
  - Если сразу не схватили и не потащили в комендатуру или в храм, то уже и не вернутся. Они же ни имен толком наших не знают, ни лиц не видят. По флягам могут проверить, но это надо задержать. И маг нужен для проверки. Так что уже всё. Попинал монаха задарма Гнол, - пояснил довольный Арм. В глазах его стоял сумасшедший блеск.
  "Да они словно обкуренные все!" - подумалось Леду.
  - Раньше мы постоянно так развлекались, - хохотнул Срам. - Пинали храмовников, пока кого-то не задерживали. А потом повторяли по кругу, после того, как нашего отпускали.
  - Отпускали? - удивился Лед.
  - Ну, натурально, приводят в комендатуру, там номер барака спрашивают, узнают, что завтра на вахту и отпускают. Мы так перед парой десятков вахт веселились.
  - Ага, а потом Арма
   узнал монах в комендатуре. Примелькался, - сплюнул Зев. - И ему впаяли ожог.
  - Да уж, на вахту я не попал, но приятными воспоминания не назовёшь, - пробурчал Арм. И уже веселее добавил. - Так что мы теперь стараемся не злоупотреблять.
  - О, эти мои! - выкрикнул Лед, увидев тройку монахов идущих навстречу по другой стороне улицы. Когда они приблизились, он метнулся к ним. Один схватился за рукоять меча. Это оказались стражники. Но Лед, юрко обогнув их, влепил среднему самому нерасторопному, смачного пендаля. Ближний монах выхватил саблю, и они начали пятиться от Леда. Остальные двое держались за рукояти клинков и строили угрожающие рожи. Юноша сделал ложный рывок, пытаясь то ли спугнуть монахов, то ли обмануть - он и сам не понимал.
  - Нарваться на попытку самоубийства хочешь? - процедил сквозь зубы храмовник с саблей.
  - Проваливайте, придурки, - презрительно бросил Лед и, демонстративно отвернувшись, вернулся к своей компании.
  - С крещением! Ну ты совсем отмороженный, на стражников кидаться! - заорал ему навстречу Гнол. Остальные стали радостно хлопать по плечам.
  - Да я не сразу понял, что это стражники, - смущённо оправдывался Лед.
  - Точно отмороженный! - захохотал Гнол.
  Так, смеясь, они зашли в бани. Храмовник распорядитель, взяв с них плату, тут же юркнул в нишу, и поблёскивал оттуда глазками, словно крыса. Видимо почувствовал безумную эйфорию компании. Похоже, для него не внове старатели перед вахтой. Вскоре ещё пять храмовников появилось и встало в нишах, зорко поглядывая за нервно веселящимися гладиаторами.
  В банях они пробыли до самого обеда, но настоящего удовольствия Лед не почувствовал. Нервное напряжение не спадало. По пути обратно им не попалось ни одного храмовника. Гладиаторы вспоминали самые яркие стычки из прошлого.
  Вернувшись на ужин, они застали фургон уже на месте. Пузырь стоял в окружении двух стражников и даже не огрызался. Подколки со стороны старателей сыпались не прекращаясь. Сводились они в основном к вопросу, почему он раньше прятал своих подружек. И кто из двоих более любимая.
  Проглотив обед, Лед задумался, не стоит ли напиться, чтобы скоротать время. Но тут к нему подошёл Арм и предложил пойти в зал позаниматься силовыми упражнениями и поспарринговать. Идея напиться у Арма не вызвала одобрения.
  - Ты пить толком не умеешь. Нарвёшься ещё, на что похуже вахты. И я тебя не удержу. Есть шанс, конечно, что ты захватишь при этом крепость. Но пока, думаю, не стоит, - усмехнулся Арм.
  - Пошли тогда в центр, - вздохнул Лед.
  После ужина устроили чемпионат барака по шквалу. Лед сперва победил, но дальше пройти не смог. Когда забрезжил рассвет, приехал фургон с четырьмя мрачными охранниками. Пузырь даже не вылезал наружу. Истеричное веселье старателей сменилось грозным унынием. Когда фургон уезжал, храмовники с руками на рукоятях сабель пятились задом, не сводя глаз с хмурой толпы. Молча, разошлись по койкам.
  Лед заснул быстро, но спал неспокойно. Снилась Земля. Что-то темное ломилось в дом. И непонятно где были родители. Проснулся Лед весь в поту. На пробежку идти не хотелось, и Лед провалялся в койке до самого обеда. Впервые с попадания в крепость. Подходил старший и спрашивал, нет ли вопросов про вахту. Лед послал его, даже не взглянув вниз.
  Привезли обед, и хмурые старатели обреченно потянулись наружу. Лед, оставив флягу на койке, тоже спустился вниз. Тщательно обувшись, он поспешно выскочил из дверей и увидел отряд храмовников, едва ли не превышающий по количеству полный состав двадцать седьмого.
  "Ну вот и наступила вахта. Судя по всему, святоши к ней относятся не менее серьезно, чем мы".
  * * *
  Их построили в подобие колонны в четыре ряда и в окружении храмовников они направились ко вторым западным воротам. Лед оказался с левого края предпоследней шеренги. По соседству шагал Винт и чуть дальше Стик. Арм и остальные легионеры шли в начале колонны, там же затерялся и Зенг. Торт шел позади Винта. Когда для бригады открыли ворота, за ними оказалось трое старателей под присмотром охранника, расчищающие песок. Оказывается, за стены крепости попасть довольно просто.
  Храмовники погнали их быстрым шагом на юго-запад. Для освещения впереди и над самой колонной зажгли яркие магические огни. Лед мгновенно набрал полные ботинки ещё горячего песка. Так продолжалось несколько часов без остановок на отдых. Дюны они не огибали, а переваливали их через гребни. Несмотря на высокий темп и бесконечную череду подъёмов и спусков по щиколотку в сыпучем песке, окружающие не выглядели выбившимися из сил. Для Леда подобный темп нагрузок за последнее время стал привычен, но вот как держались остальные? Видимо храмовники вливали в них заклинания, так же как на галерах.
  - Всем сесть! - прозвучала команда одного из храмовников. Старатели тут же рухнули на песок.
  Охранники остались стоять. Они смотрели на склон соседней дюны. В отблесках магических светильников по нему струилось что-то прозрачное, похожее на струю воды, которая почему-то не впитывалась в песок. Один из монахов направил светильник в сторону непонятного потока. Внезапно тот взметнулся прозрачной змеиной головой, и огромная пасть проглотила, моментально погасший, светильник. Двое монахов тут же стали выкрикивать заклятья. Гигантский прозрачный змей замер. Тело чудовища завибрировало и беззвучно распалось тысячами искр. Все мышцы Леда свело легкой судорогой от прокатившейся болезненной волны. Скорее даже просто неприятной.
  - Подъём, вперёд! - прозвучала команда, и они в том же темпе, не меняя направления, двинулись дальше.
  - Слишком легко справились, тут всегда так? - спросил через плечо Лед у Торта.
  - Бестелесные твари Кристаллической пустыни очень уязвимы к магии. Точнее, только к магии они и уязвимы. Без божественного присутствия магии здесь неоткуда было бы взяться. Подобные твари на самом деле непобедимы в обычных условиях пустыни. Здесь есть и более материальные твари. Вот это-то и есть настоящая опасность для нашего отряда. Но ночью они обычно спят. Не сбивай дыхание. В крепости поговорим, - недовольно закончил Торт.
  После, примерно, ещё часа ходьбы, похожей на бег, они вышли на ровное плато из песчаника. Подобный камень Леду уже доводилось долбить под силовой башней.
  Зайдя вглубь плато на пару лиг, храмовники объявили привал. Старатели начали пить воду и жевать один из хлебцев. Лед вместе с остальными новичками последовал их примеру. Затем их построили в шеренгу на расстоянии шага друг от друга, и один из храмовников провел инструктаж. На самом деле все это он говорил им - новичкам. Повторив то, что рассказывал старший по бараку, монах подозвал их троих к себе. Приблизившись к храмовнику, Лед почувствовал легкую, но нарастающую боль в мышцах ног и живота. Для землянина это означало, что магические кристаллы он чувствует. Монах указал рукой себе под ноги, и Лед увидел поблескивающий в свете магического огня кристаллик, размером с огрызок карандаша. Затем храмовник указал в другую сторону, где из песчаника торчало две кристаллические иглы не толще карандашного грифеля.
  - Вот это вам и следует собирать. Ясно? Почувствовали боль, присмотрелись и сорвали. Кристаллы отдаёте сопровождающему. Всё ясно? - мы, молча, кивнули в ответ. - Становитесь на свои места и начинаем. Возвращаясь на место, Лед увидел, что позади старателей редкой цепью выстроились храмовые надзиратели.
  И они не спеша двинулись, уставившись в песчаник под ногами. Более крупный кристалл, показанный храмовником, достался молодому парню, имени которого Лед не помнил. Когда он отломал его, то крик слышно было, наверное, в крепости. Сразу несколько монахов бросились к бедняге и начали водить над ним руками, убирая последствия ожога. Побледневший, он поднялся на ноги и продолжил шагать, глядя под ноги. Сердце Леда бешено колотилось в груди, в ожидании его первого кристалла. Ни в коем случае нельзя было выделяться среди остальных старателей. Винт опустился на корточки и зашипел от сдерживаемой боли. В руках его мелькнул тонкий кристаллик со спичку величиной, который он протянул следовавшему позади монаху.
  Через полсотни шагов под ногами блеснуло, и по ногам мазнула волна слабой боли. Опустившись на корточки, Лед разглядел тонкий прутик кристалла чуть толще спички и длинной с указательный палец. Он протянул руку не удачно и проколол ладонь, резкая боль пробежала по кисти, мышцы свело, заныли даже кости. Зашипев и резко отдёрнув руку Лед посмотрел на порез. Но крови не было. Ему показалось, что он укололся. Рука болела от простого прикосновения к кристаллу. Лед решительным рывком отломал кристалл от песчаного основания. Руку по локоть пронзила молниеносная боль. В ушах застучала кровь. Но кисть болела меньше.
  - Зааараза!!! - непроизвольно выкрикнул Лед, и поспешил отдать болезненную добычу, идущему сзади монаху. Отчаянные выкрики неслись с обоих концов их неровной шеренги.
  Вот и первый его кристалл. Боль была жуткая, но быстро прошла. Сердце уже тоже слегка успокоилось. Всё не так и смертельно, видимо более крупные кристаллы болезненней. Он заметил, что у Винта, срывающего следующий кристалл, губы дрожат и из глаз текут слёзы.
  "Возможно, у него повышенная чувствительность к боли, как у Рейда?"
  Крики по бокам теперь звучали постоянно. Лед увидел следующий кристалл под ногами. Он был меньше предыдущего. Лед заметил его после очередной волны ноющей боли в мышцах ног. Она была много меньше той, что обжигала руку, но пропустить её было сложно. Нагнувшись, Лед постарался, не затягивая, сорвать кристалл. Когда тот оказался в его кулаке, Лед почувствовал, как по кисти пробежались лёгкие мурашки и всё. Боли не было. Значит, первый раз ему не показалось, и кисть не болела, когда он срывал прошлый кристалл. Отдав вторую находку монаху, Лед глянул по сторонам. Остальные старатели, стиснув зубы, разминали кисти, не отрывая взгляд от земли. Кое-кто откровенно всхлипывал. Хрупкий старичок через пять человек вправо от Леда что-то беспрерывно причитал, баюкая правую руку.
  Почувствовав ногами очередную волну, Лед присмотрелся и увидел крупный кристалл. Гораздо тоньше карандаша, но это был самый большой, среди найденных ним ранее. Лед осторожно протянул руку, почувствовав опять только мурашки в кисти, и сорвал кристалл. Страшная боль пробила ему локоть. Казалось, что руку раздробили молотом выше локтя, а потом вырвали с корнем все сухожилия.
  - Вааааааа! - вырвался у Леда протяжный крик. - Чертовы твари! - и он со злостью кинул монаху сорванный кристалл.
  Боль стихала быстро, но воспоминания долбили в мозг одним словом: "Хватит! Хватит! Хватит!" Однако Лед продолжал идти дальше. Следующие пять кристаллов были меньшего размера, и у Леда они вызывали только мурашки по коже. Он шипел и изображал боль, чувствуя себя последней сволочью. Вокруг остальные старатели выли от боли. Всё чаще монахи подходили лечить самых пострадавших. У соседей Леда крупная дрожь сотрясала всё тело. Какое всё это гадство! За такое всех храмовников надо закопать в песке при первой же возможности.
  "У меня после ожога сразу появляется какой-то иммунитет. Если бы боль всегда была как при первом касании, то я бы уже кинулся на храмовника с голыми руками и вцепился зубами в глотку. Как они терпят такую боль?!" - Леда тоже трясло. Но от осознания, что он защищён от страданий, которые испытывают все его друзья и товарищи. И он не может ничем им помочь. Тут раздался крик.
  - Всем остановиться. Огромный кристалл.
  - Сцепка, - пробежало по шеренге старателей. У многих на лицах было облегчение.
  - Вот бы пятёрка или семёрка, - мечтательно произнёс один из старателей.
  - Лучше уж тройка, - ответил второй. - Пока из крепости придёт подкрепление, они нас за весь следующий пропуск вахты душу вытрясут. А после тройки сразу в крепость.
  - Тройка, - пробежало по цепочке старателей. На лицах читалось облегчение.
  Монахи вывели трёх старателей, среди них был Зенг и сосед Леда с нижней полки. Остальных отвели в сторону и окружили цепочкой. Трое сели на корточки по кругу видимо вокруг кристалла, которого Лед не мог разглядеть. Зато лица старателей были искажены гримасой боли. Вокруг них кругом встали шестеро монахов с выставленными вперёд ладонями. Лица старателей слегка смягчились.
  - Начали! - скомандовал монах, стоящий вне круга.
  Старатели синхронно схватились обеими руками за кристалл и рывком сломали его. Зенг молча рухнул на бок, а двое других свалились с пронзительным криком. Один из монахов вынул из сведённых судорогой рук Зенга добычу и спрятал в сумке. Разглядеть кристалл и его размеры Леду не удалось. После этого откуда-то появились носилки и шестерых старателей назначили нести пострадавших. Лед в их число не попал. И они направились обратно в крепость. Вскоре носильщиков сменили. А затем пришла очередь и Леда. До крепости они добрались без стычек с местной живностью. Пострадавших унесли в сторону храма, а остальных монахи бросили сразу, как вошли в ворота. Старатели толпой направились к бараку. Там их поджидал Пузырь с фургоном. Он собрал бурдюки и накормил их. Не понятно был ли это ужин или завтрак. Но поев, Лед завалился спать и проснулся только в разгар дня.
  * * *
  Леду снилась какая-то огромная, полузаброшенная земная стройка, на которой он всё время пытался скрыться то ли от строителей, то ли от бродяг. Как он туда попал, и чем насолил местным обитателям, Лед вспомнить не мог, но проснулся от страха быть пойманным и в прескверном настроении. Вдобавок, ботинки оказались полны песка, и Лед прошлёпал босяком к выходу, чтобы вытряхнуть его на улицу. Зной пустыни обдал его горячей волной, и юноша поспешил вернуться в барак.
  Большая часть старателей уже тоже проснулась. У некоторых Лед наблюдал на лицах то ли эйфорию, то ли облегчение, что вахта позади. Но были и такие, кто ходил мрачнее самого Леда. Одним из живчиков был Торт. Он, сияя, подошёл к Леду.
  - Ну, как самочувствие после вахты? - глаза Торта азартно поблёскивали.
  - Бывало и лучше, - буркнул Лед в ответ.
  - А я вот полон сил, словно и не было вчера прогулки по пустыне, - Торт просто цвел в улыбке.
  - Про тех троих такого не скажешь, - кивнул Лед в сторону хмуро переговаривающихся личностей. Торт глянул на указанную троицу и радостно кивнул.
  - Ага. После прошлых вахт они вообще пару дней с койки не вставали и ничего не ели. Пока вода во фляге не кончалась, валялись пластом.
  - Ты хочешь сказать, что старатели ведут себя не как обычно после вахты.
  - В точку, Лед. И у меня подозрение, что причина в тебе. Ну не в Винте или Стике же, - продолжил Торт, увидев скептическую гримасу на лице Леда. - Про случайное совпадение даже не начинай.
  - Что ты хочешь? - мрачно спросил Лед.
  - Ты теперь не просто шанс для всех узников этой Кристаллической пустыни, ты верная возможность. Надо, во-первых, это держать в полнейшем секрете. Никто из старателей не должен знать про всё это как можно дольше, а храмовники так лучше всего вообще никогда. И, во-вторых, надо обсудить, что с тобой не так и как это использовать. У тебя особые отношения с пустыней, а возможно и с энергиями вообще. Раз ты спрашивал меня про магию, то ты сам это заметил. Мне надо знать детали, чтобы понять, как действовать. Или у тебя есть более подходящий сообщник на первых порах? У которого есть мозги и достаточные знания про магию и магические взаимодействия. Тогда тебе лучше срочно связаться с ним.
  Леду было очевидно, что Торт прав. Его иммунитет к боли также был важным фактором. Самому ему не разобраться. Во всяком случае быстро. И лучшей кандидатуры, чем Торт не сыскать. Да чего там говорить, он бы и сам пришёл к Торту через пару дней, чтобы прояснить ситуацию. Тем более, после услышанного
   сейчас.
  - Ты прав. И у меня есть, что добавить к твоим догадкам.
  - Идём на лавочку. Лучше всего, чтобы ты прояснил своё прошлое. Там наверняка ключ ко всему.
  - Наверняка. Но пока воздержусь, - отрезал Лед.
  - Тогда начинай с чего считаешь нужным.
  * * *
  Иммунитет Леда к боли от магических ожогов очень впечатлил Торта. Это было не похоже на ауру антимагии у упырей. Ведь на Леда лечение храмовников действовало. Задумавшись, Торт выдал план действий.
  - В первую очередь надо убедиться, что на твою руку, как и прежде, действует лечение храмовников. Это проще всего.
  - Как? - не понял Лед. - Я же не могу пойти к монаху и проверить.
  - Поставишь гематому на ноготь. Вон хоть ботинком по пальцу тресни, - поморщился Торт, - если за два дня будешь как новенький, то аура Атката, которая в крепости просто везде, на тебя действует. А если пару недель сходить будет - то беда. А затем тебе надо получить полный иммунитет. Для этого на следующей вахте сорвёшь большой кристалл. И чем больше, тем лучше.
  - А как быть, если мою необычную реакцию на срыв заметят храмовники? Да и есть вероятность, что следующая вахта будет не скоро.
  - Это почему?
  - Когда стану чемпионом барака и выиграю на арене у другого чемпиона, то нашему бараку пропуск вахты идет.
  - У вас там уже всё решено. Тоже хорошо. Запас времени не помешает. Но ты пойми. Есть шанс и неплохой, что после срыва твоё тело целиком станет иммунным ко всей негативной магии. Всей существующей в мире, в том числе и божественной! Знаешь, что это значит?
  - Что храмовники не смогут атаковать меня магией?
  - Да, в том числе. Но это как раз ерунда. Главное - ты наверняка сможешь приблизиться к алтарю. И разрушить его. После чего мы можем взять нужные запасы и двинуть через пустыню под твоей защитой. Есть, правда, ещё всякие твари в песках. Но не исключено, что тут от тебя тоже можно ждать сюрпризов. В любом случае, для старателей это уже шанс даже не на смерть, а на свободу. А тут каждый второй и на смерть уже давно согласен. Так что пройти срыв для тебя очень важно. Придя в себя, ты будешь уже защищён от магии, как справиться с монахами тебе самому виднее. А ведь ты им будешь нужен. Есть ведь кристаллы, которые даже сцепкой из семи человек не сорвать. А ты наверняка сможешь. Сразу тебя не убьют. И это в худшем варианте. А в лучшем монахи и не заметят странностей. Большая часть из них - сельские увальни, которых завлекли в детстве на послушание. Если бы они умели думать, давно бы уже власть богов стала непререкаемой. И закончилось бы это новой войной, - усмехнулся Торт. - И ещё одной пустыней. В общем, бей по пальцу себе ботинком.
  - Ну тебя, я лучше об лавку, - и Лед с размаху ударил ногтем среднего пальца по каменной поверхности сиденья. Резкая боль прострелила до локтя.
  - Ты совсем псих? - осклабился Торт.
  - Ага, заставь дурака богу молится, - прошипел Лед, тряся правой рукой. Боль медленно стихала, а под ногтем быстро наливался темный кровоподтек.
  - Остаётся только ждать. Держи пока всё в секрете. Лишние разговоры сейчас ни к чему.
  - Да ясно, - отмахнулся Лед.
  - Может и ясно, но уточнить не помешает. И есть ещё в третьих.
  - Да?
  - Ты сам меня спрашивал, как проверить твои магические способности. Пока этот вопрос неразрешимый. Но, если они у тебя обнаружатся, то у нас появится шанс справиться и с ночными тварями пустыни. А это уже полная гарантия успеха. Дневных вы с горем пополам и оружием затыкаете. Ещё бы храмовников для лечения живьём захватить. Много вопросов пока без решения.
  - Надо с Зенгом поговорить о восстании. Его связи встряхнуть. Не рассказывая ничего, но для начала...
  - Не надо, - лицо Торта стало серьёзным. Подумав, он продолжил. - Зенг просто мой помощник. Я сам готовил почву для бунта. Он просто помогал мне. Так сказать лицо восстания для непосвящённых. На самом деле, тот же Трор, больше про организацию восстания со стороны гладиаторов знает, чем Зенг. Но и с Трором пока не откровенничай лишнее. Он слишком не сдержан бывает. На радостях своим чемпионам лишнего пообещает, обнадёжит, а они народ вспыльчивый. Да меня самого так накрыло сегодня, что я до сих пор не опомнился. Мы тут организовывали всё, чтоб просто погибнуть достойно, и не дать живыми в руки храмовников никого из взбунтовавшихся старателей, а тут шанс на свободу. И не просто шанс.
  - Ты хочешь сказать, что главный в крепости преступный авторитет? И у вас тут уже всё организовано? - ошарашено спросил Лед.
  - А ты думал, мы это издевательство над собой до кристаллического безумия терпеть собирались?
  - Ясно. Прости. Было такое мнение. Рад, что ошибся.
  - Эх, молодёжь. Ты даже мысли сдаться не допускал, с самого своего появления в крепости. Вечно вы себя чем-то уникальным в этом мире считаете, - Лед усмехнулся, подумав, что у него-то для этого множество поводов. И один из них просто убойный. Словно услышав его мысли, Торт добавил. - Впрочем, у тебя есть для этого причины. Но не сильно-то зазнавайся. В одиночку ты в этой пустыне сгинешь без следа. И никакие способности не помогут.
  - Да я понимаю. Кстати, что там с Зенгом и остальными двумя нашими, не знаешь?
  - Ещё не возвращались из храма. Обычно после сцепки к следующему обеду приходят в себя. К вечеру должны появиться.
  Лед взглянул на палец. Боль, по-прежнему, пульсировала под ногтем, но жар уходил из пальца, и опухать тот тоже не спешил.
  - Похоже, всё же действует лечение.
  - Это и хорошо и плохо. Точнее, пока не понятно. Надеюсь, всё же иммунитет от негативных магических воздействий после срыва у тебя будет полный. Ты на пробежку сейчас?
  - Пожалуй, что да, - настроение Леда улучшилось и желание действовать не позволяло сидеть в тенёчке, дожидаясь обеда. - Пойду своих собирать. Нечего им прохлаждаться.
  - И мне есть чем заняться, - сказал Торт, подымаясь с песка и отряхивая штаны.
  - Удачи.
  - И тебе, Лед, удачи.
  * * *
  На тренировку согласились идти все гладиаторы и оба новичка. Кроме спящего Арма, конечно. Винт спрашивал, всегда ли так тяжело на вахте, а ветераны ему наперебой доказывали, что эта вахта была просто курортом. Правда объясняли они это тем, что была она довольно короткой. Потом до самой улочки жалели, что кристалл был недостаточно огромный, чтобы сцепка была хотя бы на пять человек. Был бы железный пропуск следующей вахты. В итоге оптимистично сошлись во мнении, что Лед и без сцепки им пропуск вахты устроит. Леду немного не нравилось, что возлагаемые на него надежды берут всё большие барьеры. Скоро, чего доброго, от него будут ожидать захват крепости в собственные руки, и организацию безболезненной добычи магических кристаллов в промышленных масштабах.
  Тем не менее, пробежка давалась легко, жара уже почти не беспокоила Леда. Видимо организм привык к новому климату и температурному режиму. Спарринги между старателями становились всё более интересными. Серьёзной проблемой было отсутствие мешков или груш для отработки ударов и особенно силы ударов. Без перчаток бить в полную силу на спарринге тоже не дело. Пока выкручивались тем, что снимали обувь и одевали на руки. Точнее один из пары так делал. А второй со всей силы бил по выставленным вперёд подошвам. Сперва, держащие удары получили пару растяжений, но аура крепости с ними быстро справилась. Потом, наловчившись, дело пошло, и теперь у тренирующихся появилась возможность работать в полную силу.
  Вернувшись на обед, они обнаружили всю вчерашнюю сцепку на месте и даже не в подавленном настроении. Зенг о чем-то с азартом рассказывал Торту. Лед подошёл к ним.
  - Рад тебя видеть, Зенг.
  - А, Лед, удачи в делах. Представляешь, вообще никакого отката после срыва. И после пустыни. Может, я привыкать начинаю к этим ожогам? - глаза Зенга горели азартом. Торт, многозначительно улыбаясь, смотрел на Леда.
  - Да, Зенг, у многих после вахты сегодня состояние лучше обычного. Может вчера какой-то удачный магический фон в пустыне был?
  - А храмовники как обычно вели себя? - спросил Торт.
  - Вроде бы да.
  - Пошли-ка, друг Зенг, сегодня в бани. И плевать на ночь - ещё жарко будет пару часов, - предложил Торт.
  - Давай завтра? Я люблю на солнышке в бассейне плескаться. Жалко единственный серебряный тратить. Эти их магические огни уже видеть не могу.
  - Ну, значит завтра.
  Подъехавший Пузырь, кроме обычного обеда выдал ещё каждому по порции фреша. Кружка была одна, и за освежающим напитком мгновенно выстроилась очередь. Так что посмаковать, абсолютно не было времени. Но и без того тонизирующий напиток пробежал по горлу живительной волной, разлившись приятной бодростью по всему телу.
  После обеда гладиаторы все вместе отправились в тренировочный центр и там устроили Леду спарринговый марафон. Лед физически чувствовал, что все пять гладиаторов ждут от него неминуемого чемпионства и последующих беспрерывных побед на арене. С вытекающей отсрочкой вахт на как можно более долгий срок.
  Лед поочередно в максимальном темпе спарринговался с каждым гладиатором, пока тот не начинал выдыхаться и пропускать массовые атаки. После этого соперник менялся. В таком же темпе он как-то незаметно проскочил и Арма. Но, видимо, немного увлёкшись, перестарался с темпом. Когда Арм рывком отошёл назад, опуская палку в знак поражения, Лед оглянулся и увидел восхищённые и поражённые лица гладиаторов. На их лицах было нарисовано год свободы от вахт. Чертыхнувшись про себя, Лед зарёкся фехтовать в полную силу и скорость.
  Повторив пару кругов таких марафонов, Лед почувствовал, что выдыхается. А ведь предстояла тренировка с Трором и Брутом.
  - Давайте на сегодня закончим. Мне ещё до утра палкой махать. Пошли на ужин.
  - Пошли, чего живот пугать? - согласился Арм.
  - Ну ты и двужильный, Лед, - восхищённо бросил Срам, - мы уж думали ты не умаешься сегодня.
  - Ты только меня на арене не сильно мелко шинкуй, - хохотнул Гнол.
  * * *
  - Ну как настрой после вахты? - встретил его вопросом Трор. - Почувствовал себя настоящим старателем?
  - Да вроде как бы да, - немного растерявшись, ответил Лед.
  - Так как появились новые обстоятельства, будем тебя учить не только фехтованию, но и настоящему бою.
  - Какие обстоятельства?
  - Вам с Тортом виднее, - усмехнулся Трор. И Торт ещё говорил мне держать язык за зубами. Надеюсь, храмовники, правда, такие недалёкие, какими их считают некоторые самоуверенные старатели со склонностью к философии.
  - Трор, я намёки не всегда понимаю.
  - Да какие намёки. Плотно займёмся твоей силовой подготовкой, боем на средней дистанции, и в плотном контакте. И всё это с группами противников. Заодно и бой в броне со щитом.
  - Это как? Хотя подожди, не уходи от вопроса. Какие такие обстоятельства?
  - Вот ты приставучий. Чему только тебя в детстве учили? - повисла пауза, и, так как Лед по-прежнему, молча, ждал продолжения, Трор неохотно добавил, - Мне Торт самому только намекнул. Сказал, что ты - центральная фигура предстоящего восстания. А так как я и сам подумывал, что ты можешь быть полезен в этом деле, то слова Торта меня только убедили, что с его магическо-заумной стороны ты тоже важен. Поэтому, не подготовить тебя как следует, было бы несусветной глупостью. Так что твое абсолютное чемпионство уходит на второй план. К тому же, с твоими показателями, оно никуда не денется. Если гром раньше не грянет. Ещё вопросы? - уже раздражённо закончил Трор.
  - Всё ясно и понятно. С чего начнём?
  - Мне бы так, - буркнул Трор. - Понятно ему. Значит, какие основные силовые упражнения для мечника, которые доступны здесь в крепости? Их не много. Тяжёлых снарядов нет. Поэтому будешь держать в вытянутых руках по два тренировочных меча и чередовать с рубящими ударами болвана. Также попробуешь с мечами в обеих руках делать упражнения на бегу. Что-то серьёзнее попробуем придумать позже. А сейчас бой со щитом в броне. Бери ещё один тренировочный меч посередине. Это и будет твой щит. Просто чтоб хоть как-то тебя подготовить.
  - А броня? - недоуменно спросил Лед.
  - Броню придётся воображать, - лицо Трора расплылось в довольной улыбке. - Храмовники подлечат если что.
  Лед озабоченно глянул на разбитый палец правой руки. Кровоподтёк почти полностью рассосался. Похоже, магия храмовников на него по-прежнему действует. Как бы проверить свой предполагаемый иммунитет к негативной магии до по-настоящему серьёзных разборок?
  - Силовыми будешь заниматься между обедом и ужином, а сейчас, пока Брут не пришёл, попробуем бой со щитом, - и Трор, взяв два тренировочных меча, встал в стойку. Импровизированный щит он держал в левой, выставленной вперёд, руке.
  * * *
  Время после вахты полетело непривычно быстро. Лед начал терять чувство опасности и беспрерывной гонки. Предстоящий бой явно не представлял проблемы. На этот счет у Леда не оставалось никаких сомнений. Большая часть тренировок с Трором, Брутом и Армом проходила в плотном контакте на ближних дистанциях два на два или один против трёх. Лед один против трёх выступал пока реже всех. Хотя нет, Арма в одиночку не ставили никогда. Бывший наставник всё больше становился статистом. Лед преодолел его уровень и устремился дальше. Чему Арм, судя по всему, был только рад.
  Узнав, что Лед сохранил возможность лечения, Торт был несказанно счастлив. Больше всего в этот момент он походил на кота объевшегося сметаны. Однако со своей организацией знакомить юношу не спешил. Лед решил попытаться сделать из гладиаторов двадцать седьмого барака свою личную гвардию. Слишком уж часто в этом мире, он оказывался в одиночку перед лицом вооружённых групп опасных личностей. А один в поле не воин. Нужен отряд, готовый поддержать и прикрыть в любой стычке.
  * * *
  - Арм, а ты что делать собираешься, когда из пустыни выберемся? - Лед решил начать вербовку сторонников со своего наставника.
  - Да как-то не думал никогда. Сперва, хотелось вернуться к себе домой. А после уже всякая надежда выбраться пропала.
  - А домой это куда?
  - Да есть в Канаве городок - Банелья. Там у старшего брата мельница. А я у кузнеца подмастерьем был. Старший-то давно женился, а мне, получается, и возвращаться некуда. Сестра младшая замужем за чеканщиком на другом краю города. Вроде там полно родни, а возвращаться некуда. Узнать бы только живы ли, здоровы ли. Своей семьи не завёл. Кузнец доучиться возьмёт ли - не знаю. Я уж и позабыл многое. Да и жив ли тот кузнец. Хотя всё лучше, чем скитаться по свету. Разве что в дружину к барону нашему податься могу. Тоже хлеб, если в старшину выбиться. А ты куда собираешься, если вырвемся?
  - Мне должок один вернуть надо. А потом к магам вопросы есть.
  - Сочувствую магам, но ты не переоцениваешь ли свои силы? Вольные маги - не чета храмовникам. Такое умеют - потом и пепла не соберёшь.
  - Я имел в виду архимагов, - поправился Лед.
  - А, другое дело. Там и пепла не останется. Жаба какая может и выйдет, а пепел - вряд ли, - хохотнул Арм.
  - Мне у них просто кое-что узнать надо.
  - Не самое здоровое занятие. А что за должок?
  - Хочу расплатиться с тем, кто мне помог сюда попасть. В Арзаруме он главный в тени Централа.
  - Ого, ты лёгких целей не ставишь, да? А ведь ещё из крепости даже не выбрались. И до цивилизации по пустыне неизвестно как добираться будем. Однако скажу тебе сразу: месть - дело дурное. Особенно таким шишкам. Умаешься кровь врагов и друзей с рук смывать, - печально покачал головой Арм.
  - Попытаться стоит. Должен же я хотя бы понять - зачем? Какая причина? Не просто же так он меня сюда упёк. Ещё и своими людьми пожертвовал. Думаю тут всё не просто.
  - Лед, ты парень вроде хороший. Но если твоя цель только месть, то в таком деле теряют порой саму душу, а не только жизни друзей. Не хотел бы я такое видеть. Я пойду за тобой, но если твои дела мне перестанут нравиться - уйду. Не обессудь.
  - Договорились, дружище Арм. Будешь моей совестью, - усмехнулся Лед.
  - Думаю, тебе и своей хватит. И я не пригожусь, - ответил Арм невесёлой улыбкой.
  - Пойдёшь завтра на пробежку? Попробуешь мою систему кулачного боя. Заодно поможешь из наших отряд организовать. Хотелось бы иметь серьёзную силу для поддержки в предстоящих событиях.
  - Думаешь уже скоро?
  - Не знаю, ничего не знаю. Потому и ищу варианты усилить себе тылы.
  - Торт, наверное, и сам ещё не придумал ничего, вот и помалкивает, - пожал плечами Арм.
  - Но мне сидеть, сложа руки, и ждать, пока он что-то придумает, тоже не хочется.
  - Тебе виднее. Наши гладиаторы тебя поддержат. По-моему, они в тебя, даже чересчур, верят. Не разочаруй ребят.
  - Значит завтра тебя бужу на пробежку?
  - Попробуй, - улыбнулся Арм.
  - Заодно и поспаррингуемся, - засмеялся Лед в ответ.
  - Прямо в бараке? - наивно уточнил Арм. Оба искренне расхохотались. Леда очень радовало, что нервная давящая атмосфера, воцарившаяся перед вахтой, ушла без следа.
  * * *
  Пробежка выдалась немного изнуряющая. Жара стояла необычайно сильная для предзакатного времени.
  - Что ж так жарко то? - Гнол вытирал ладонями, градом льющийся пот, и стряхивал крупные капли на раскалённый камень улицы. Пятна с брусчатки мгновенно исчезали.
  - Перед бурей обычно так бывает, - заметил, тяжело дышащий, Арм. - Всё-таки бег - не моё. Вот помахать мечом или там молотом пару часов - это, пожалуйста.
  - Бег для здоровья полезней, - заметил Лед.
  - Только куда здесь это здоровье пристроить, - буркнул мрачный Срам, презрительно сплюнув на мостовую.
  - Недавно же была буря. Часто они тут бывают? - тяжело дышащий Винт вопросительно смотрел на ветеранов крепости.
  - Вон Арма и спрашивай, - кивнул Зев, - он тут восемь лет уже.
  Эти слова поразили Леда. Сам он как-то не спрашивал Арма, да и других, сколько времени они уже провели в крепости.
  - Ну, не знаю сколько лет, а восемь боёв за абсолютное чемпионство я своими глазами видел. Один чемпион из нашего барака был и даже у меня учеником одно время числился.
  - Так после Леда ты вообще легендой станешь, - осклабился в широкой улыбке Гнол. - Двух чемпионов воспитал!
  - Не уверен, что в мои планы входит сидеть здесь ещё год до чемпионского поединка, - как бы невзначай обронил Лед. В ответ повисла тишина. Даже тяжёлое дыхание разом прекратилось.
  - Ты знаешь, как выбраться, или просто треплешься? - недоверчиво произнёс Гнол, прерывая затянувшееся молчание. Все, похоже, ждали слов Арма, но тот молчал.
  - Четкого плана пока нет, но возможность, похоже, появилась. И шансы не маленькие. Сейчас есть пару ближайших целей, которые вполне достижимы. После этого можно будет говорить о возможностях более уверенно, - Лед чуть сам не запутался, стараясь говорить намеками.
  - Поконкретней бы, - вставил реплику Срам. Тут Лед почувствовал себя в роли Торта. Особой конкретики у него пока что не было. Да и раскрывать лишнее вот так сразу совсем не хотелось. А привлечь на свою сторону гладиаторов, ничего не рассказав, вряд ли выйдет.
  - Во время последней вахты заметили, что пустыня меньше силы пила? - осторожно открыл один из козырей Лед. - Если на следующей вахте эффект сохранится, то есть надежда пройти пустыню и выйти не в лапы карательного отряда, а там, где нас не ждут.
  Все, и особенно Арм, смотрели на Леда ошарашенными глазами.
  - Действительно, отката я не почувствовал, - сказал, откашлявшись, Арм. - Хотя ходили по пустыне мы достаточно долго. Раньше такого никогда не было. А в этот раз даже Стец не валялся пластом три дня. Он же порой и десяток отходить может.
  - И ты знаешь причину? - жадно спросил Гнол Леда.
  - Пока нет уверенности. Но если следующая вахта так же пройдёт легко, то это не просто шанс. Это гораздо больше, - снова увильнул Лед от прямого ответа.
  Однако присутствующие стали задумчиво переглядываться. Похоже, не один Торт связал необычную легкость прохождения вахты с его появлением.
  - Если бежать, то или с вахты прямо или на работу за ворота напроситься. А туда больше трёх не отправляют. Разве что после бури. Но за ворота с флягами не отпускают. А без запаса воды жажда в пустыне быстро прикончит. Да и Храмовники догнать могут. К тому же куда идти не ясно. А во время вахты храмовники начеку. И много их, - критически обрисовал ситуацию Зев.
  - Поэтому нужно восстание, - твердо сказал Лед.
  - А что мы против магии и мечей своими палками поделать сможем? - возразил Зев.
  - Вот с магией сейчас и решаем.
  - Как? Ты видел Силовые башни? К ним быстро не доберёшься никак!
  - Значит через храм. Пока с этим разбираемся. Вы со мной, если что? - раздражённо спросил Лед.
  - Если есть хоть малейший шанс вырваться отсюда - с тобой, - ответил Арм, подавая пример.
  - Конечно с тобой, Лед. Не сбежим, так хоть в бою умрём. Но очень уж не хочется в лапы к храмовникам попасть. Как вспомню Рейда, жуть берет. А нам за то, что мы задумали, храмовники чего похлеще устроят, - воскликнул Срам.
  - На откровенную глупость и безрассудство я вас не поведу. Потому и ищу пути. Но мне нужен надёжный тыл. И ещё уверенность, что после пустыни все сразу не разбегутся по домам.
  - Если ты сможешь вытащить меня из этой проклятой крепости, то я с тобой до конца пойду. Мне только обратно в лес на большую дорогу возвращаться не охота. Но, думаю, ты что-то повеселее придумаешь, - заявил Винт. Для Леда стало неожиданностью, что этот простой парень попал в крепость из разбойничьей банды.
  - Я тоже с тобой, - вслед за другом ответил Стик.
  - Я с тобой, но у меня пара дел в Канаве. Надо будет наведаться с тобой или самому, - присоединился Гнол.
  - Рассчитывай на меня, но после пустыни я с тобой, пока нам по дороге в столицу Пикасто, - немного виновато сказал Зев. - У меня родня большая, невеста, надеюсь, ждет. За год, может, не забыла. Приключения не по мне. Только обузой буду. - Лед согласно кивнул.
  - А я сирота - мне некуда возвращаться. Я с тобой, Лед, - закончил здоровяк Трас.
  - Отлично.
  - Есть у тебя какие-то планы после освобождения? - уточнил Стик.
  - Надо выяснить кое-что у одного знакомого в Арзаруме. Должок вернуть. А потом найти архимагов.
  - Это точно! - воскликнул Срам. - Кристаллы здесь под ногами валяются. Если хотя бы десяток суметь продать, то золота на безбедную жизнь хватит и нам, и даже нашим внукам.
  - Если продать один огромный кристалл архимагу, то золота хватит всем, чтобы стать графьями, - мрачно заметил Трас. - Проблема только в том, как доставить кристалл магу и остаться в живых.
  - А магам не все равно, откуда у нас кристаллы? - хмыкнул Срам.
  - Магам может и всё равно. А вот пиратам и бандитам нет. Точнее им тоже всё равно с мертвых или с живых взять бесценный груз. Ты знаешь, что в Саргаде кристаллы стоят в десять раз дешевле, чем в любой столице соседних государств. И чем дальше, тем дороже. Но самое дорогое - вывезти кристаллы именно из Саргада.
  - Саргада - это тот город, через который нас сюда привезли? - уточнил Лед.
  - Да, это торговый центр храмовников всех мастей. И они предпочитают продать все кристаллы именно там. Потому что местность кишит бандами, а море за рекой пиратами. Все, как правило, с сильными магами. И если корабль довёз груз кристаллов до Арзарума, то команду надо набирать заново. Потому что даже последний матрос с навара купит себе надел земли, а офицеры дома в Арзаруме или столице. И постараются забыть про ужасы перевозки кристаллов. Потому что когда груз стоит, как двадцать кораблей, то тебя в пути будут поджидать флотилии минимум из пяти бортов. А обычно и того больше.
  - Откуда ты всё это знаешь то? - Срам не желал отказываться от мечты быстро разбогатеть.
  - С одного такого пиратского кораблика я сюда и загремел.
  - Ха, Трас - пират. Никогда бы не подумал!
  - Мы пойдём не морем, а пустыней. Выйдем, где нас не ждут. Так что с кристаллами всё вполне может выгореть. Если болтать лишнего никто не будет, и держаться будем вместе, - уверенным голосом заявил Лед.
  - Может получиться, - Трас потирал подбородок, а в глазах остальной компании загорался огонь. Это было уже даже не просто освобождение, это был билет в богатую жизнь себе и многим поколениям потомков.
  - Против командования Леда никто не возражает? - спросил Арм.
  - Нет, - в разнобой прозвучало в ответ.
  - Тогда разбились на пары и начинаем спарринги. Скоро обед, а вы ещё даже не запыхались, - сказал Лед.
  - Как же, по такой жаре бегали - я чуть было рёбра свои наружу не выдохнул, - усмехнулся в ответ Гнол.
  - Арм, идём, покажу тебе стойку и удары. Много общего с фехтованием, но ещё больше совсем не похожего, - кивнул Лед головой в сторону, разросшейся вдоль стены, тени.
  * * *
  День поединка с Гнолом наступил как то внезапно. Даже в баню они не сходили заранее, и пошли париться в тот же день. После обеда веселой гурьбой отправились на арену. Лед понимал, что слишком расслабился, но ощущение окружающей опасности, и собственных, возросших, и ещё не до конца ясных, возможностей, пьянило. Так и подмывало дать каждому встречному храмовнику по морде. Внутри арены они разошлись по своим комнаткам. Арм направился с Ледом. У остальных наставников уже давно не было. Да и наставником раньше почти у всех был Арм. Бой Леда с Гнолом был пятым по счёту, а Зеву с Трасом предстояло сражаться последними - десятыми.
  - Давай попробуешь держать темп, - после разминки предложил Арм Леду. - Я буду атаковать в полную силу, а ты постарайся не ускоряться. Отбивайся и атакуй как можно медленнее. А-то ты частенько срываешься. А после бани ты, наверное, еще хуже контролируешь мышцы.
  - Да я после бани едва ли не сплю, - ухмыльнулся Лед. - Расслабился вконец.
  Под дробный перестук их тренировочных палок, за Ледом пришёл храмовник, и они направились ко выходу. Выйдя на песок арены под яркий магический свет, Лед, не спеша, начал надевать шлем, вполуха слушая раскаты голоса, объявляющего поединок. Получив саблю, он, разбрасывая
   песок, двинулся к центру круга. "Вперёд" храмовника прозвучало уже ему вдогонку. Гнол спокойно шёл навстречу. Из-под шлема сверкала его желтозубая улыбка. Аура крепости, заодно, как-то решала проблему запаха изо рта, однако сам налёт оставался.
  "На воле в первую очередь почищу зубы", - мелькнула дурацкая мысль.
  Хотя почему дурацкая? Больные зубы вещь малоприятная, особенно в технически отсталом мире. Да и привык Лед к белозубым улыбкам на Земле.
  Гнол начал атаковать сразу и довольно агрессивно. Без запрещённых ударов. Но, с учетом его силы, Леду прилетали весьма увесистые плюхи. Юноша легко парировал удары и видел прорехи в защите Гнола. Пожалуй, что особой защиты, собственно говоря, и не было. Соперник, судя по всему, решил не затягивать бой и выбор, тянуть или быстро завершить бой, оставил Леду.
  "Стоило хотя бы по минимуму договариваться заранее о тактике ", - подумалось Леду.
  Тянуть смысла не было, и Лед начал отработанными механическими ударами атаковать предплечья соперника, стараясь не выходить из образа натасканного новичка. Через пару минут противник уже начал заметно терять силы из-за кровотечений. После очередной атаки со стороны Гнола Лед нанёс ему рубящий удар в таз, и поединок быстро покатился к финалу. Раненый гладиатор уже не мог атаковать и Лед в длинном выпаде нанёс серьёзное ранение в плечо, обезоружив того. Гнол подобрал выпавшую саблю левой рукой и, встав в непривычную стойку, сумел продержаться еще чуть больше минуты. Однако следующая длинная рана на левом предплечье сделала дальнейший поединок бессмысленным. На арене не было правил про добивание стоящего на ногах соперника и прочего древнеримского идиотизма. Хотя бы в этом храмовники не перешли окончательно черту.
  - Победил гладиатор Лед. Это первая серия новичка из трех побед подряд, - неожиданно добавил голос арены. Лед заметил заинтересованные взгляды храмовников на трибунах. К ним подошли монахи, и, забрав клинки, повели к противоположным выходам. Арм ждал у выхода, но к Леду подошёл другой храмовник.
  - Следуй за мной.
  Арм успокаивающе кивнул.
  "Видимо это обычная практика. Возможно, связано с тремя победами. Вряд ли это ловушка", - успокаивал себя Лед, но сердце забилось быстрей, накачивая кровь адреналином.
  Храмовник привёл Леда в пустую комнату со стеллажами вдоль стен, столом и тройкой стульев. Усевшись за стол, он уставился на Леда холодным взглядом.
  - Мужик, я не по тем делам, - изображая нервозность и наглость, заявил Лед. Наглость, пожалуй, что и изображать не пришлось.
  - Что? - растерянность храмовника была для Леда как бальзам на раны.
  - Мне девушки нравятся, - осклабился Лед.
  - Вот вы придурки все поголовно! - зло гаркнул храмовник.
  - Ага, неблагодарные, - хмыкнул Лед, - Чё надо, дядя?
  - Официально сообщаю тебе, гладиатор Лед, что сговор между соперниками на арене, или сговор с любым служителем великого и милостивого Атката, с целью повлиять хитростью и обманом на результат поединка наказывается магическим образом при помощи кристаллов, а так же ведёт к исключению из рядов гладиаторов навечно.
  - И много вечно живущих старателей? - продолжал подначивать Лед.
  - Вон! Вон безбожник! И только попробуй попасться мне в руки в кристаллической пыточной. Уж я с тобой пошучу! Я покажу тебе силу истинной веры!
  - Чу, меня. Я ослеплён сиянием добродетели и святости! Ты, это, может, поспрашивай своих.
  - Что?! - оторопело переспросил монах.
  - А вдруг канонизируют? Или вознесешься на худой конец! Чем Аткат не шутит, когда с девками балует? Или...
  - Вон! Попадёшь в пыточную - я из тебя другого человека сделаю! Обещаю!
  - Праведника?
  - Идиота! Пошёл вон. Или тебя сразу прямо в подвал отправить?
  - А так можно было? Вот я лох!
  Монах вскочил и, тяжело пыхтя, вытолкал Леда из комнаты. Решив, что дальше нарываться нет смысла, он направился обратно в свою каморку, где его ждал Арм.
  - Что так долго?
  - Побеседовали с храмовником на богоугодные темы, - усмехнулся Лед.
  - В каком смысле? - удивился Арм.
  - Предложил ему канонизоваться, - засмеялся Лед.
  - Ну, ты и язва, - хмыкнул Арм. - Но ты там поосторожней. Глупо нарываться по пустякам. Ты сейчас принадлежишь не только себе.
  "Ну вот, началось", - печально подумал Лед.
  * * *
  Ждать Зева с Трасом решили снаружи. Лед надеялся получить от храмовников уведомление о следующем бое, но монах на выходе только сообщил, что у него два призовых золотых. Гнолу тоже ничего не сообщили о следующем поединке. Постояв у входа, решили пойти в харчевню выпить вина, так как бои тянулись долгие, и финального боя прождать можно было и до утра. За вином вспомнили о Рейде и его болевой непереносимости.
  - Если есть более чувствительные к боли, то должны быть и менее? - спросил Лед двух гладиаторов.
  - Конечно, есть и такие. Редко, но бывает. Я за всё время одного такого видел. Его и Гнол тоже застал. Берсерк из второго барака. Он как появился в крепости, сразу плевать начал на любые правила. Боли, говорят, вообще не ощущал. Все берсеки из их ордена такие. Беднягу, в конце концов, монахи в храм уволокли, и больше его никто не видел.
  - Под башнями его не хоронили. Он один из пропавших, - кивнул Гнол.
  - А что, кто-то следит за тем, кого хоронят под башнями? - удивился Лед.
  - Конечно. Любая информация может помочь вырваться из этой ловушки, - удивлённо ответил Гнол. - Тот же Торт информацию собирает и из других бараков. Гартей - старший только для храмовников, а сам Торта слушает, в случае чего.
  "Есть здесь хоть кто-то, кто не готовится к восстанию или побегу?" - подумал Лед. - "Хотя, что удивительного? После вахты даже очень ленивый начнет землю рыть, чтобы больше никогда в жизни до магических кристаллов не прикасаться".
  - Арм, ты не в курсе, сколько до нашей вахты?
  - Двадцать пять дней было. Сегодня один из поединков чемпионских ещё сдвинет очередь на единицу. Так что двадцать четыре. Минус десять дней запрета на чемпионские бои перед вахтой. Четырнадцать дней. Ты, Лед, уже не успеешь нам пропуск вахты заработать.
  - Чего храмовники с назначением боев тянут?
  - А кто их знает. Им главное зрелища. От тебя они видимо зрелища пока не ждут. Возможно, и не заметили тебя вовсе. Тебя же храмовник вызывал сказать, что нельзя ни с кем сговариваться о результатах боёв?
  - Ну да.
  - Ты же их дразнишь постоянно. Они тебя за придурка ненормального держат. Это и хорошо, если подумать. Всерьез тебя, наверняка, не воспринимают.
  - Так и вы их перед вахтой щемите, - растерянно буркнул Лед.
  - Там у людей истерика - это понятно. Ты же монахов сознательно дразнишь. Я только за, но не перегни палку. Привлечёшь к себе лишнее внимание, и они уж найдут к чему прицепиться. Подвалы храма - не бани. Оттуда даже на вахту запросишься, как на курорт.
  - И на подвалы их посмотрим ещё. Да так, что мало им не покажется.
  - Эх, молодёжь. Лед, ты конечно мечом здорово махать навострился, но что ты против магии придумаешь? И оружие у них боевое, а не палки как у нас, - покачал головой Арм.
  - Пока не знаю, но буду искать.
  - Выпадет шанс - я их голыми руками душить буду. И плевать на подвалы, - процедил Гнол.
  В это время с арены потянулись зрители и вскоре появились Зев с Трасом. Победил именно последний, и им обоим тоже не назначили следующих соперников. Было решено взять ещё вина и какой-нибудь мясной закуски поострее, чтобы не вырубиться, и продолжить праздновать победы. Ну и поражения, заодно. Лед старался пить меньше, а слушать больше. Но всё равно, как попал в барак, вспомнить не мог.
  "Надо срочно или бросать пить, или жёстко ставить себе норму. И поменьше. Иммунитет к выпивке у меня явно не собирается вырабатываться, в отличие от магии", - размышлял юноша, придя в себя в бараке.
  Он даже заставил себя немного перекусить, когда привезли завтрак, но решиться на что-то еще, казалось, уже выше его сил. А потом разразилась буря. Песок за стенами барака стал выть как голодный зверь, и под эту заунывную мелодию парень окончательно заснул.
  * * *
  Храмовники назначили соперника Леду через три дня. Неожиданно им оказался Срам, хотя первым все ожидали бой с Трасом. Поединок предстояло провести через десятку. С такой скоростью до чемпионского боя можно и за несколько вахт не добраться.
  Но это была не главная новость. После бури первая же вахта обнаружила новый промыв. Место, где обнажилось подножие пустыни от песка. Оно было менее чем в получасе ходьбы от северо-западных ворот. Вся крепость роптала. По пустыне топать часами конечно не сахар, но при таком расположении промыва вахта растягивалась, и кристаллы приходилось собирать на лишних пять-шесть часов дольше. В таких условиях, нарваться на пять срывов или сцепку было за счастье даже для первоочередников.
  Одна из вахт потребовала закончить раньше. Вахту закончили. Но зачинщиков отправили в подвалы. Старатели ходили злые. Храмовники тоже. Атмосфера накалялась.
  Лед решил, что отряд ему нужен не только, чтобы с ними боксом заниматься и по кабакам напиваться. Нужно было его как-то организовать. Арма он назначил своим заместителем. А Зева главным по сбору информации. Первой общей задачей, которую Лед поставил, был сбор максимума информации про поведение старателей после срыва. Как это выглядит, и как быстро приходят старатели в себя. Из всех гладиаторов только Гнол попадал в срыв один раз и то ничего толком не помнил. В себя он тогда пришёл, висящим на руках монахов, по дороге из храма в барак. Новички тоже в срыв не попадали.
  Лед решил тем временем переговорить с Тортом про обстановку и планы. И по срывам информацию узнать. Уж Торт об этом должен знать больше всех остальных. И рассказать всё Леду в интересах его же планов, какие бы они у Торта ни были.
  * * *
  - Удачного дня, Торт! - перехватил Лед Торта на выходе из барака.
  - И тебе удачи, Лед. Где пропадаешь?
  - Нигде я не пропадаю: тренировки, тренировки, тренировки. А ещё я сплю. И ем. А вот тебя попробуй поймать, - усмехнулся Лед.
  - Да вот бегаю. Раньше, не спеша, людей собирали, а теперь срочно не охваченные бараки организовывать надо. Это больше половины. Попробуй уговорить, идти на риск толпу малознакомых людей, ничего им толком не объяснив, и не пообещав, - Лед вспомнил, как убеждал своих легионеров. Он-то хорошо знакомых уговаривал.
  - Дело не простое.
  - Одно хорошо - и тех сил, что уже нами собраны, должно хватить. С мечами стражи мы должны справиться. А вот с магией предстоит разбираться тебе. Иначе выйдет даже не бойня. Просто большая очередь в пыточные подвалы.
  - Мне бы пару моментов прояснить. Как раз по поводу моей предстоящей роли.
  - Пошли, по дороге поговорим. Я в харчевню. Хочешь - со мной идём. Будет Трор и ещё пара человек. Познакомишься.
  - Идём, надо же когда-то начинать.
  - Только не удивляйся. Единства в команде пока нет. Желание вырваться есть, а подчиняться нет. Да и как действовать пока не до конца договорились. У тебя как - нервы крепкие?
  - Не знаю. Проверим. Есть вопросы. И главный: сколько времени человек обычно находится без сознания после срыва?
  - По-разному. Обычно немногим больше суток. Я слышал о паре случаев чуть меньше суток. Бывает и двое суток и даже трое. Особенно если не первый срыв. Старателей в бессознательном состоянии заносят в храм. Там есть зал с широкими лавками. Вот на них всех и складывают. Жрецы или маги приходят, время от времени, и что-то магичат. Сентент, старатель из двадцать восьмого, рассказывал, что когда его привели в чувство, он успел заметить, как пара храмовников что-то делали с его знакомым из двадцать девятого. Его же самого просто отправили на выход. Если старатель очень слаб после пробуждения, то его приводит к бараку пара монахов. Более точно не известно. Опросить храмовников, сам понимаешь, нет возможности, - усмехнулся Торт.
  - А на вахте. Вот отключился старатель, его сразу тащат в крепость или он валяется на камнях до конца вахты?
  - Ты же не видел срывов, только одну сцепку в конце вахты. После срыва двое старателей несут сорвавшегося в крепость. Их сопровождает пара монахов. Хотя бывает, что вахта слишком дальняя и до конца мало времени. Тогда, да, просто лежит до конца вахты. Без смены носильщиков, а они медленнее, чем бригада, в крепость не вернуться. Тебе, как ты понимаешь, в пустыне приходить в себя не желательно. Вообще лучше всего было бы прийти в себя через сутки в храме. Но, думаю, храмовников одурачить не удастся. Так что после твоего срыва всем надо быть готовыми поднимать восстание в любой момент.
  - С этим немного прояснилось. А как с оружием? Есть у нас что-то? Или хотя бы место, где его можно спрятать?
  - Нет ничего, кроме гладиаторских палок. Прятать негде, монахи позаботились. И оружие в крепости заговоренное. Я сам не видел, но один старожил слышал от других старателей, что была история с потерянной саблей. Монах пьяный потерял. Её припрятали, но в тот же день пришли монахи и нашли. Причем знали, где точно спрятана, и барак, и где в бараке. Даже наказывать никого не стали. Ну, может монаха наказали - не знаю.
  - Что мне ещё стоит знать перед встречей?
  - Я смотрю, ты серьёзно настроен.
  - Вы же не о формах правления и деспотии с Трором и компанией дискутировать будете?
  - Лед, ты постарайся в споры не встревать. И так всё шатко.
  - Плохо, что шатко. Я буду на острие всей компании. Хотелось бы иметь не шаткие тылы.
  - Всё очень резко сорвалось с места в карьер. Если бы не твоё чемпионство. Может, проиграешь пару боёв? Тогда можно было бы через пару месяцев тебе в срыв уйти. Подготовились бы, не спеша.
  - Торт, ты в крепости уже давно?
  - Третий год пошёл.
  - А два месяца решат дело? Наоборот можем спалиться. Да и мой проигрыш монахи, наверняка, посчитают договорным. Ещё в подземелье загремлю. Про них тоже, надо бы, поподробнее.
  - Уже пришли. Давай на обратном пути?
  - Как скажешь. Знакомь со своим реввоенсоветом.
  - Странный сленг в твоей деревне, Лед.
  - И не говори.
  * * *
  За столом уже сидели все трое. Трор, рядом с ним бородатый мужик, похожий на Арма, а напротив какой-то типчик весьма аристократического вида. При виде Торта и Леда, его лицо исказила презрительная гримаса.
  - Это Трор, Бат и Утень, а это Лед, - представил всех Торт. - Давно ждёте?
  - Торт, ты с ума сошёл! - патетически воскликнул аристократ Бат. - Ты строишь все планы, рассчитывая на этого мальчишку?!
  Лед смутился, но все же, молча сев на стул, приготовился слушать.
  - Бат, не устраивай сцен. Расскажи лучше, что по твоей десятке бараков?
  - Да всё так же. Как я могу людям объяснить, зачем им рисковать? А увидев твоего Леда, я сомневаюсь в успехе восстания. Мне бы сюда пару десятков императорской гвардии и я бы справился без лишнего сброда. А так, это глупая трата сил. И подвал храма, как закономерный финал.
  - Торт, ты уверен, что этот малец сможет как-то справится с храмовой магией? Он архимаг, что ли? - прогудел бородатый Утень.
  - Нет, не архимаг. Мы не о том говорим. Нам надо срочно закончить организационные вопросы, чтобы быть готовыми к неожиданностям. Если мы готовим восстание, то это пригодится независимо от того, есть Лед или нет его, - вновь заговорил Торт.
  - Что думаешь про этого желторотика, Трор? - проигнорировал слова Торта Бат.
  - Парень как парень. Тебя в капусту за минуту изрубит.
  - Не понял? Ты о чём? - лицо Бата выражало крайнюю степень
   изумления.
  - Будущий абсолютный чемпион. Если крепость до того времени достоит, - усмехнулся Трор.
  - Но как это поможет справиться с магами? - продолжил Бат нерешительным тоном, но, явно, не собираясь сдаваться.
  - Как это поможет пока не ясно, - Леду надоело молчать, и он решил расставить точки над "и". - Немного ясней это станет после следующей моей вахты. А может и ещё через одну. Или вообще через полгода. И может оказаться, что ничего не выйдет. Удачно ты, Бат, на это всем глаза раскрыл. Молодец. Раз пока не ясно с магией, так и дергаться нечего зазря. Лучше отложить всё до момента, когда все неясности прояснятся. А если храмовники, в процессе проверки, вдруг меня повяжут, то не беда. Это жизнь. Найдете кого-то другого. А не найдёте - просто дальше займётесь спорами. И подготовкой. Не торопясь. Поедим и по баракам? - судя по тишине за столом и озадаченным выражениям на лицах, сарказм в этом мире не так распространён, как на Земле.
  - Если так на вопрос взглянуть, то, конечно, сидеть, сложа руки, не стоит, - нерешительно пробормотал Бат. - Но строить какие-то планы, не зная ни перспектив, ни возможностей. Чье будет командование в случае успеха, как будем выбираться и как потом делить добычу?
  - Ого, добычу, - усмехнулся Лед. - По поводу командования до этого разговора мне было всё равно. И, похоже, зря. Так что теперь я поменял точку зрения. Радикально. Кто собрался со мной идти через пустыню, будет под моим командованием. Остальные могут выбираться самостоятельно. Добыча. Её здесь полно. Кто сколько унесёт, так сказать. Но в моём отряде, как и когда продавать кристаллы, решаю я. И я же распределяю эту самую добычу. Как и роли. Я внёс ясность? А то, знаете ли, в последней боевой стычке, я участвовал, но совсем не командовал и в итоге я здесь. Пожалуй, с меня хватит. Есть вопросы?
  - Ты не перегибаешь? - высокомерно спросил Бат.
  - Тебя вычёркивать?
  - Меня запиши, - сказал Трор. - И потише, мы в харчевне. Тут и монахи попадаются. За стойкой один вон маячит.
  - Я тоже с тобой, - озадаченно сказал Торт.
  - Я с тобой, парень. Но лучше бы тебе не оплошать, - присоединился Утень.
  - Вылезет всё это боком нам, - буркнул Бат. - Но я понимаю, что тянуть бессмысленно. Надеюсь, после вахты ясности в вопросе магии станет больше.
  - Все надеются. Но это самый опасный момент операции. Надо иметь готовые отряды в крепости, чтобы спасать Леда из лап храмовников, при первых признаках странного поведения стражи у храма. И сразу начинать восстание. Чем всё кончится, сейчас, точно не скажешь, - мрачно произнёс Торт.
  - Это при худшем варианте. При лучшем нам надо будет ловить, бегущих из крепости храмовников, и объяснять, как они не правы в том, что заставляли старателей таскать им кристаллы из пустыни, - прекратил Лед мрачные излияния Торта. - А где официант?
  - Тут сегодня наши люди дежурят. И за столиками тоже. Уверен, они сегодня услышали много интересного. Ты прав, пора и поесть. Ты, Лед, где научился так на лопатки элиту имперской службы безопасности класть? - спросил Утень.
  - Массовая информация творит чудеса, как говорят у нас в деревне. А если учитель хороший попадётся, то промывает мозги не хуже фреша после ночной гулянки. У меня к одному такому учителю теперь должок. Обязательно навещу его, как из пустыни выберемся.
  - Ты хочешь, чтобы после выхода из пустыни мы продолжили с тобой путь? Это обязательное условие? - встрепенулся Бат.
  - После пустыни кто куда хочет, туда и отправляется. Но часть добычи можно будет получить только золотом. Так что желающим придётся ждать встречи с покупателем. Нечего лишний след из кристаллов за собой оставлять. И шансов у одиночки продать кристалл и выжить не много как я понимаю. Помочь мне в Арзаруме - условие, чтобы остаться в отряде и дальше. Это дело добровольное. Рано так далеко загадывать. Недавно вы восстание замышляли только, чтобы гарантировано умереть и прекратить мучения на вахтах. А теперь добычу делите. Это, считаю, прогресс, господа! - широко улыбнулся Лед.
  - А ты жёсткий тип, - бросил Трор, улыбаясь в ответ.
  - Уроки сабельного боя не проходят даром.
  - Что будете заказывать? - спросил, появившийся официант.
  "Опять я не знаю меню!" - с досадой подумал Лед.
  * * *
  На обратном пути, пока шли все вместе, Лед помалкивал и слушал. Торт в который раз повторял, что за двадцать дней надо организовать все оставшиеся бараки, и подготовиться по первому сигналу организованно выступить против храмовников. На этот раз Бат не возражал. Лед, правда, не был уверен, что результат будет таким как надо. Но это уже и не важно. Основная масса старателей готова к восстанию. Проблема только провернуть финт с получением полного иммунитета. И чтоб этот иммунитет был не только к боли от кристаллов. Тут оставалось надеяться только на удачу. Если негативная магия будет действовать, то придётся продать подороже свою жизнь. Болью его пытать уже точно не смогут. В отличии от остальных.
  Когда они с Тортом остались вдвоём, Лед спросил:
  - Что там про подвалы?
  - Ох, и мутный ты тип, Лед. Даже и не знал, что есть люди, способные так макнуть аристократа Империи Лис. Вот так пригласил тебя поесть, а ты всю организацию перевернул, и на себя одеяло полностью перетянул.
  - Торт, ты серьёзно? Бат меня, положим, взбесил. Но тебе-то чего? Хочешь, договоримся о разделе кристаллов. Да только продавать их малыми отрядами глупость. Нам надо легион свой организовать. И, держась вместе, продать часть кристаллов. Окопаться. Легализоваться. При этом оставаясь серьёзной силой. Тогда уже можно желающим долю получать и по домам расходиться. А ведь не всех дома ждут.
  - Где-то могут и не рады быть, - буркнул Торт. - Ты прав. Но так ты всё провернул. Я прямо дураком себя почувствовал.
  "Да что же такое? Опять из меня гения коварства лепят! Воспользовался ситуацией - да. Только это даже ещё не начало. А как теперь всё удержать под контролем? И что начнётся на границе пустыни? Лучше пока и не думать. Есть проблемы поближе, понасущней, да и поважнее пока что".
  - Про подвалы ты от вопроса увиливаешь или как?
  - Нет, конечно. Тебе про них куча народа рассказать может. Тут не секрет. Под храмом есть подвалы. Их много, но пыточные неглубоко. Там растут кристаллы. Как в пустыне - не сорванные. Такая себе плантация. Тебя связывают, подвешивают и на них опускают. Боль как ты понимаешь страшная. Большего храмовникам и не надо. Хотя поговаривают, что упёртым рецидивистам отдельную программу устраивает. Однако живых свидетелей я не встречал. Просто страшилки среди слабонервных старателей. Но мало ли?
  - Ясно. До нашей вахты, как я понимаю, двадцать дней?
  - Пока да, но, думаю, будет чуть меньше. По боям арены у Арма спрашивай. Или у Трора. Ты его, кстати, побольше, чем меня удивил. Хотя Бата и ему не переплюнуть.
  - А Утень - он кто?
  - Капитан пиратский. Тут море ими кишит.
  - Я в курсе.
  - А, ну да. Трас рассказал, - Лед немного даже расстроился, что его осведомлённость была так слабо оценена. "Это уже какая-то традиция. Там где приложил усилия, и головой поработал, воспринимается как обычное дело. А как глупость устроишь, и на кривом везении вытянешь - так гений коварства и интриг!" - с досадой подумал Лед.
  * * *
  Победа над Срамом на арене промелькнула вполне буднично. Следующий бой назначили сразу же. На этот раз без сюрпризов - с Трасом. Бой за два дня до вахты не самая приятная и простая вещь. Хотя для Леда уже совершенно будничная. Серьёзных противников в бараке у него уже давно не было. Даже Трор и Брут один на один выглядели бледно. Возможно, они рубились не в полную силу. Так и Лед тоже.
  Тренировки всё чаще походили на плотную мясорубку трое против одного. И почти всегда этим одним был Лед. Иногда Трор, показывая какую-то новую интересную технику или приём, выступал один против трёх. Лед всё чаще пробовал сражаться с двумя клинками. Тут всё было сложно. Дело было уже не в скорости, а в координации движений. Скорость реакций сильно помогала следить за рисунком боя. Но, немного отвлекшись, Лед сразу начинал путаться в руках. Приходилось разрывать дистанцию и восстанавливать концентрацию.
  Стычка в харчевне и глупое нападение на храмовников вызывали в душе стыд и смущение, вплоть до поджимания пальцев ног в прохудившихся ботинках. До чего нелепым было его махание дубинкой против мечей. Хотя им самим теперь предстояло сознательно пойти на такую же авантюру. Однако другой альтернативы не было. Если не считать таковой, возможность сдохнуть в этой пустыне от боли.
  Лед даже подумывал сходить на склад и обновить одежду и обувь. Запаса монет вполне бы хватило. Но, подумав, он не захотел расставаться с уже привычными ботинками, меняя их непонятно на что. Наверное, было бы лучше сходить в ремонтную мастерскую. Но никак не находилось времени.
  Личная гвардия Леда делала успехи. И в кулачном бою и на саблях. Ощутив перспективу освобождения, гладиаторы стали несколько по-другому относится к боям и тренировкам. Винт и Стик ждали боя Леда и Арма с нетерпением, чтобы поскорей записаться в гладиаторы. Зев оказался просто находкой. Он выяснил кучу подробностей про срывы, храм и его подвалы. Почти всё просто дублировало рассказ Торта, но это был хороший признак. Кроме того он нашёл ещё троих желающих для кулачных тренировок. Они также надумали идти в гладиаторы и ждали, пока Лед станет чемпионом.
  Лед этим новичкам был особенно рад, так как теперь он мог контролировать время. Неудача на следующей вахте не будет критической проблемой. Достаточно будет срочно записать в гладиаторы пару - тройку человек, тех же Винта со Стиком, и ему перед боем с Армом придется сражаться еще и с ними. Это даст фору по времени и, если понадобится, еще одну вахту. А значит возможность для срыва.
  "Кто бы поверил три десятка назад, что я буду сам добиваться скорейшего срыва", - усмехался про себя Лед.
  Зев порывался заняться вербовкой в соседних бараках, но Лед решил не мешать карты Торту в подготовке восстания. Важнее подтвердить на вахте все догадки насчет защиты от влияния пустыни и получить иммунитет. А еще не попасться храмовникам при этом.
  Для этого со своей гвардией Лед заранее договорился, о расположении в цепи на предстоящей вахте. Рядом с ним должны были идти Арм и Торт. Им же после срыва предстояло нести носилки - для этого храмовники обычно брали именно соседей старателя, потерявшего сознание. Арм хороший боец и пригодится на случай пробуждения в пустыне, а Торт нужен в крепости для срочной организации восстания в случае непредвиденного развития событий. Остальные должны равномерно расположиться справа и слева от Леда. Трас и Гнол попытаются попасть на края шеренги, чтобы проверить степень воздействия пустыни при удалении от Леда.
  Время, то тянулось невероятно медленно, то неслось вскачь. Лед с нетерпением ждал развязки. Нервное напряжение нарастало, как перед экзаменом.
  * * *
  - Лед, может не стоит тебе мстить? Тем более, если для этого нужно семь сотен человек. Дело явно не простое. Сам вымажешься в крови по уши и нас тоже окунешь. Многим вернуться к мирной жизни и без того не просто будет, - затронул Торт болезненную тему. Они как раз шли в бани перед боем. Лед поморщился.
  - Понимаешь, это для меня важно. Достать обидчика, особенно если у него такая власть в преступном мире, будет не просто. Но мне кажется, у него есть информация, которая мне очень поможет. Очень уж нелогично он поступил, упрятав меня сюда. Желанию меня помучить, у него неоткуда было взяться. Избавиться от меня были способы и попроще. Например, просто убив. Для этого у него были все возможности, уж поверь. Поэтому такая подстава абсолютно непонятна. Не могу я такое оставить за спиной. Вы же понимаете, что после срыва мне проще было бы просто договориться с храмовниками, - обратился Лед к остальным. - Я мог бы не только крепость, но и весь орден подмять под себя. Это же не только беспроблемный сбор даже очень больших кристаллов, это ещё и караваны через пустыню, минуя пиратов. - Лица его гвардейцев и самого Торта напряглись. Не понятно, думали ли они об этом раньше, но осознание такой возможности их явно шокировало. - Но я не хочу иметь ничего общего с подобными типами. Я хочу стереть крепость в порошок за тысячелетия боли и мучений миллионов старателей. Единственное, чего я хочу потом, это отомстить за подлость, ну и, конечно, выяснить причину. Ну не благодарят просто так за спасённую жизнь заточением в эту крепость! Так что, Торт, даже не отговаривай меня. Месть далеко не самый худший путь, который я выбираю.
  - Тебе виднее. Хотел предостеречь просто, - вздох Торта и нескольких других гвардейцев был достаточно громким и красноречивым. Похоже, они в полной мере оценили свою зависимость от успехов и решений Леда. Вряд ли им это понравиться, но пока они, без сомнения, на его стороне. Как их заинтересовать в дальнейшем, Леду ещё предстоит подумать.
  - Кстати, Трас. Давай в бою будем активно атаковать без затягивания. Нет же никакого смысла.
  - Как скажешь, Лед.
  - Или у тебя настрой поразвлечь публику? Можем добавить интриги. Ты мне отрубаешь правую руку, и я побеждаю левой.
  - Ага, ногой, - хохотнул Гнол.
  - Может лучше без лишних представлений? - попросил Торт.
  - Да я шучу, чего вы? - ободряюще похлопал Лед историка по спине. - Что-то вы приуныли совсем.
  - Вахта близко, - мрачно пробормотал Арм. Все примолкли. Лед задумался, пытаясь представить, как Арм уже восемь лет ходит на вахты и рвёт кристаллы, постоянно испытывая невыносимую боль. И вздрогнул.
  "Надо с этим кончать. Только бы всё прошло удачно. Главное не очнуться в пустыне. Хотя осада крепости силами одного барака была бы забавной. Ну, изнутри поддержали бы, конечно".
  * * *
  Бой с Трасом прошёл без сюрпризов. Сразу по выходу с арены Леду даже назначили чемпионский бой с Армом через десяток. Одновременно у Леда появился новый официальный наставник - Брут. А также возможность выбирать соперника, правда, уже после поединка с Армом.
  А затем наступила следующая вахта. Храмовники согнали их в колонну, и повели к северо-западным воротам.
  Всё складывалось удачно и им удалось занять нужные места в колонне согласно плану. Но везло им не долго. Они успели отойти всего лишь сотню шагов от ворот, как рядом раздался отчаянный крик, а затем второй. Поднялась небольшая суета, а затем раздался отчетливый хруст. Это Арм раздавил подошвой мелкую, похожую на кристаллического скорпиона, тварь. Но двое старателей неподвижно лежали на песке и уже не кричали. И одним из них был Торт. Сердце Леда рухнуло вниз.
  - Они мертвы? - растерянно спросил он у Арма.
  - Нет, но на месте их на ноги не поставят. Сейчас их отправят в крепость, тем более, что до нее рукой подать.
  Пока Лед переводил дух и успокаивал бешено колотящееся сердце, пара храмовников начала суетиться над телами. Вскоре появились носилки, и Леда, Арма, а так же ещё пару других старателей заставили их нести. Возможность быстро получить полный иммунитет через срыв лениво выскальзывала между пальцев. Кажущийся еще недавно таким продуманным, план рухнул на старте.
  "Теперь придется ещё пару десятков, как минимум, ждать следующей вахты. И придётся срочно просить вступить в гладиаторы Винта. Или поздно? Ведь бой с Армом уже назначен. И мухлевать в нём не получится. Тогда уж меня, гарантированно, из гладиаторов попрут", - мысли метались в голове Леда не находя никакого решения. Его всё сильнее охватывала паника. - "Что же за невезение такое? На Земле везло гораздо чаще. Лишнее время давать Бату не стоит. Он и так не настроен мириться с моим лидерством. Чем дольше он промывает мозги своим людям, тем больше шансов, что они попытаются поднять бунт и против меня. Зачем им мальчишка командир? Связать и везти меня с собой как защиту от пустыни гораздо удобнее! Нет, времени Бату давать никак нельзя! Что же за невезение такое??!"
  После того, как они притащили носилки с телами в крепость, храмовники их тут же погнали обратно. Двоих из трех старателей, расчищавших за воротами песок под присмотром монаха, отправили нести носилки с Тортом к храму. Второй укушенный скорпионом старатель остался лежать, дожидаясь их возвращения. Лед летел обратно, словно на крыльях.
  "Надо обязательно попасть в срыв сегодня. Как минимум рвать буду левой рукой. Я бы и ногами рвал, если бы можно было. И зубами. Но кто же позволит? Вот бы храмовники обалдели, увидев меня с кристаллом в зубах. Хотя и у старателей, наверняка, тоже челюсти на песок попадали бы".
  Быстро догнав свою бригаду, их четверка заняла свои прежние места и продолжила путь.
  - Арм, ты в курсе, что я сегодня постараюсь попасть в срыв?
  - Зачем? - оторопь на лице Арма быстро сменилась беспокойством. Видимо он посчитал, что у Леда из-за случившегося с Тортом истерика или солнечный удар.
  - Надо. Торт должен был подстраховать. Почему, ты думаешь, вы оба возле меня в шеренге стояли? Если мне удастся уйти в срыв, ты должен был с ним вместе нести носилки. В крепости найдешь Трора и скажешь, что я в храме.
  - А если меня сразу обратно погонят, как только что нас?
  - Гадство, все разваливается. Никакой толком информации не собрали. Планы, блин, строим. Если погонят - ничего не поделаешь. Там от Трора и Торта люди у ворот должны быть. Надеюсь, они, увидев Торта на носилках, не убежали от ворот сообщать своим. Или хотя бы вернулись. В любом случае оттягивать нельзя. Так что если удастся - я в срыв, ты несёшь носилки и по возможности сообщаешь Трору. Пусть следят за храмом, как договаривались.
  - Понял. Рисковые вы ребята. Ты-то ладно, я уже даже привык. Но Торт и Трор, - Арм покачал головой.
  - Ага, плохо на них влияю, - усмехнулся в ответ Лед. - И на тебя.
  До промыва добрались без дополнительных приключений, хотя Лед на каждом шагу ждал очередных неприятностей. Храмовники неторопливо выстроили их в цепь. Арм оказался слева от Леда, а справа - его сосед по койке снизу. Лед уже даже запомнил, что его имя Фроб. Монах подал сигнал, и они, понуро склонив головы, двинулись по песчанику. С обеих сторон зазвучали крики боли.
  Лед сорвал левой рукой пару кристаллов величиной со спичку. Кисть уже на второй раз отозвалась не болью, а лёгким покалыванием. Затем попался кристалл размером с простой карандаш. Боль рванула чуть выше плеча, но Лед был только рад этому. Обе руки у него теперь не отзывались на излучение кристаллов болью. Значит это не случайность. Найти бы ещё большой кристалл.
  Раздался крик Монаха, и шеренга остановилась. На правом фланге нашли большой кристалл. Очередь на срыв оказалась у жилистого мужика, стоящего чуть дальше в цепи после Арма. "Ведь и это не просчитали! Сейчас бы Арм мог утопать с носилками. Надо было первоочередников подальше на фланги распределить. Если и в других бараках так же всё спланировано, то это провал. Хотя там гладиаторов побольше. И дисциплина тоже должна быть выше. Ох, будет это восстание нелёгким испытанием. Хотя чего я ждал? Да и задним числом все умные, ага".
  Тем временем Лед во все глаза следил за тем, как побледневший старатель дрожащей рукой срывал кристалл. Тройка монахов, встав по кругу, по-видимому, уменьшала воздействие ожога. Но бедолага, едва сорвав кристалл, коротко вскрикнул и упал, как подкошенный. Двое старателей положили его на носилки, и, в сопровождении пары храмовников, отправились к крепости. Зарево ее магических огней отчетливо виднелось на горизонте.
  Оставшиеся старатели продолжили свой скорбный труд. Крики по сторонам становились всё отчаяннее. Спустя час Лед уже не мог их слышать. Особенно мучило его то, что ему самому приходилось притворяться. Вскрикивая и корчась от притворной боли, Лед чувствовал себя последней сволочью. Только надежда, что ему удастся раз и навсегда избавить всех от этих страданий, немного успокаивала его душу.
  "Где же этот чертов кристалл? Вероятность то один к двадцати, что именно мне он попадётся".
  Внезапно у Леда ноги заныли особенно сильно, и он увидел кристалл. Огромный. Располагался он чуть ближе к Арму. На границе, так сказать, зоны сбора. Упускать такой шанс никак нельзя. Тем временем Арм, с окаменевшим лицом, замер в нерешительности. Кристалл был размером, как крупный брусок школьного мела. Он багрово поблёскивал в свете ближайших магических светляков. Лед решительным движением схватил его и рванул на себя. Всплеск боли пронзил всё тело, кровавая пелена залила глаза, и Лед рухнул в темноту.
  * * *
  Первое, что услышал Лед, придя в себя, были крики. Сперва он не мог понять слов, но потом разобрал фразу.
  - Говорю тебе, Карт, он очнулся. Что делать? Его час назад принесли на носилках дохлого после срыва!
  - Брось, быть такого не может! Напутал ты.
  - Что ж не может? Я тех двоих укушенных обхаживал, когда его принесли! Как тут напутаешь-то?
  "Вот не повезло! А ведь могли бы жить. Ушел бы тихо из храма и с концами!" - с досадой подумал Лед и попытался вскочить. Удалось, но не сразу. Причем получилось только с трудом разлепить веки, не более.
  Над ним был белый мраморный потолок без узоров. А может и не мраморный, а из какого другого камня. Даже попытка осмотреться не дала результатов - тело не слушалось абсолютно. Стало страшно. Скосив с трудом взгляд в сторону говоривших, Лед смутно разглядел контуры двоих монахов.
  "Похоже не громилы-охранники. Но я и с такими сейчас не справлюсь. Для меня и мышь сейчас - страшный зверь. Может, не спеша, отгрызть ухо, а я и не замечу, наверное. Вот это я встрял!"
  - И что делать? - спросил тот монах, что пониже.
  - Тащим его к верховному. Быстро. Я видел его святость в кабинете.
  - Давай, подхватывай за правую руку.
  Лед почувствовал, что подымается. Это был хороший знак. Но тело, по прежнему, было ватным, как губы после обезболивающего у стоматолога.
  - Тяжёлый. Он точно в сознании?
  - А то! Вон как глазами водит. Злющий. Потащили быстрей!
  И Леда грубо поволокли по коридорам храма. Сперва его голова безвольно моталась, и перед глазами мелькали только бледно-серые плиты пола. Даже начало мутить. Но желудок не чувствовался, как, впрочем, и всё остальное тело. Затем в районе солнечного сплетения забегали колючие мурашки, а спустя пару мгновений резкой горячей волной хлынули по телу вплоть до кончиков пальцев рук и ног.
  "Надеюсь, я не обделался?!" - испуганно подумал юноша. - "Не хватало еще дать повод аристократишке подшучивать надо мной!"
  Лед, наконец-то, смог поднять голову и увидел, что его втащили в двери какой-то просторной комнаты.
  "Видимо это кабинет того самого "верховного". Скорее всего, верховного жреца. Какая, понимаешь ли, честь!"
  - Что случилось, братья? - услышал Лед глубокий, трогающий за самую душу, голос.
  - Вот, час назад принесли сорвавшегося, а он уже очнулся, - протараторил храмовник справа.
  Лед повернул голову к верховному жрецу. Это был сухонький старичок благообразного вида. Он удивлённо рассматривал, обессилено висящего на руках храмовников, юношу. Тело последнего уже начало возвращать некоторую чувствительность, но на команды не реагировало. Лед хотел было прикинуться более беспомощным и изобразить хотя бы бездумный взгляд, но понял, что опоздал. Своей игрой он может только насторожить храмовников. Хотя и так куда уж дальше-то? Попал как индюк в суп. Неизвестно, как обернутся события, и какие козыри еще понадобятся. Наверняка все. И ещё не хватит!
  Старичок сделал движение рукой в сторону Леда, заставив табун мурашек пробежаться по всему телу и, как ни странно, вызвав у обездвиженного парня прилив бодрости. Внезапно лицо верховного жреца исказила гримаса ужаса, а глаза, от удивления, стали как у персонажей японских мультфильмов. Не просто круглыми, но еще и большими.
  - Держите его покрепче! - выкрикнул он. В голосе так и сквозили истеричные нотки. - Тащите за мной, быстро! - и, едва ли не бегом, бросился вон из кабинета. Очень скоро Леда уже тащили вниз по какой-то лестнице.
  "Всё-таки в подвалы", - тоскливо подумал Лед. - "Может пора уже начинать сопротивляться? Или лучше сперва как следует осмотреться? С другой стороны их пока всего трое, а сколько окажется внизу - неизвестно. Опять же поднимать шум прямо в храме очень опасно, наверняка прибегут охранники. А я без оружия и чувствую себя, как вареная вермишель".
  Между тем, Леда по короткому коридору притащили к ещё одной лестнице. Полы здесь были из гладких, плотно подогнанных, плит. Ничего похожего на, ранее описываемый другими старателями, песчаник.
  "Видимо, меня волокут не в пыточную. И что-то я не уверен, хороший ли это знак!"
  Лед попробовал сжать и разжать кулаки. Получилось с трудом, зато хватка монахов стала еще жёстче.
  Внизу лестницы оказался коридор, плавно спускающийся по дуге ещё глубже. После первого же витка Лед почувствовал, как по телу забегали знакомые мурашки. У заламывающих ему руки монахов одновременно вырвался протяжный стон.
  Верховный жрец недовольно оглянулся и быстро вернулся к ним. Положив свои ладони монахам на головы, он что-то забормотал. Лица держащих Леда расслабились, и они резво потащили юношу дальше. Верховный жрец пятился, держа свои вытянутые руки над головами монахов. Впереди, возле каждой из стен, Лед увидел два громадных кристалла. Они словно аркой обрамляли проход. Мурашки забегали ещё сильнее, и Лед понял, что должен бы был испытывать сейчас адскую боль.
  "Удалось! Меня защищает иммунитет! Магическое излучение меня не обжигает".
  Монахи снова застонали. Верховный жрец тоже ступал, стиснув зубы. Вытянутые в сторону монахов руки жреца заметно дрожали. Лед закричал и забился в руках.
  "Нельзя показывать, что я не чувствую боли. Надеюсь еще не поздно? Да и мышцы размять пора бы", - подумал Лед.
  Старикашка, равнодушно взглянув на него, продолжал, пятясь, вести их странную процессию через этот портал боли. Боли для всех, кроме Леда. Хватка монахов не ослабевала, но Лед почувствовал, что гораздо сильнее их. Будь у него меч, он бы справился с ними за пару мгновений. В рукопашной схватке всё намного сложнее, но выбора то нет. Это придавало решимости.
  "Лишь бы впереди у храмовников не оказалось подмоги. И главное, не дать себя связать или заковать".
  Коридор привел их в помещение, больше похожее на тюрьму. Стены были утыканы нишами, забранными железными решётками. Присмотревшись, Лед понял, что некоторые решётки скорее кристаллические. Крупные кристаллы были скреплены небольшими шарами из светлого металла. Может быть это серебро?
  В нишах с обычными решётками было абсолютно пусто. А вот в ближайшей кристаллической камере находилось что-то непонятное. Аморфная пятнистая масса, похожая на желе, масляно поблескивала в свете многочисленных магических ламп. Расцветкой она напоминала то ли шкуру жирафа, то ли леопарда.
  "Видимо чудовищ пустыни здесь не только убивают, но еще и ловят для исследований", - мелькнула мысль. От клетки монстра так и веяло смертельным ужасом. Хотелось бежать со всех ног куда угодно. - "Эта гадость вряд ли травоядная".
  - Стойте! - скомандовал главный и начал возится с замком железной решётки.
  "Пора!" - решил Лед. - "Иначе закуют в кандалы, еще. Рядом. Этой жуткой гадостью".
  Юноша вьюном извернулся в руках конвоиров и резким рывком полностью освободился. Тут же, не давая врагу опомниться, он отправил более мелкого храмовника прямым ударом в челюсть на землю. Тот попытался подняться, но руки его не слушались. Монах поплыл. Ноги Леда тоже были немного ватные, да и перед глазами временами мелькали какие-то круги, но он старался не терять ни мгновенья.
  Стараясь не потерять инициативу, Лед резко развернулся ко второму служителю Атката, и как раз вовремя. Тот успел вытащить длинный кинжал и принять угрожающую стойку. Недолго думая, Лед ударил и его в челюсть. Кинжал зазвенел по плитам пола, а храмовник без сознания сполз по прутьям железной решётки вниз.
  "Моя скорость просто подарок богов!" - подумалось юноше. - "Надеюсь только, что не местных".
  Взглянув на верховного жреца, Лед обомлел. Трясущимися руками тот направлял на Леда маленький карманный арбалет.
  "Наверняка ведь с какой-нибудь отравой. Гадство. Получи, тварь!"
  Лед, пытаясь увернуться с линии огня, толчком ноги сбил врага с ног. Для полноценного удара не было ни времени, ни возможности. Однако дедок оказался на удивление тщедушным и ему хватило и этого. Верховный жрец полетел спиной вперёд, и его спина вдребезги разбила хрупкую кристаллическую решётку соседней камеры. Ее остатки со звоном рассыпалась по плитам пола, открыв зияющую дыру.
  Ощущение опасности резануло Леда по нервам. Словно завороженный, он смотрел, как непонятная субстанция плавно переливается, поглощая верхнюю половину упавшего жреца. Ноги жертвы мелко затряслись и заскребли каблуками по полу. Лед, словно очнувшись от внезапного оцепенения, резко отпрыгнул назад.
  Оглядевшись, он оценил состояние двух оставшихся противников. Тот, что сполз по решётке, так и валялся вместе с кинжалом на полу. А второй, оглушено мотая головой, уже поднялся на ноги и даже попытался достать кинжал из ножен, но запутался в полах плаща. Быстрым ударом Лед вырубил его окончательно. Кулаки сильно саднило. Взглянув на них, юноша понял, что разбил в кровь костяшки рук. Из-за нервного напряжения, он почти не контролировал силу удара.
  С сомнением взглянув на оружие, валяющееся на полу, Лед все же решил, что не стоит лишний раз рисковать, беря его с собой. А оглянувшись на чудовище, которое уже успело вывалиться из кристаллической клетки, Лед понял, что времени нет вообще ни на что.
  Субстанция уже поглотила верховного жреца и шустро подбиралась к следующей жертве. От старика на полу остался арбалет, какие-то металлические подвески и противная синяя слизь. Одно из щупалец, больше похожее на кляксу, тварь с неприятным хлюпаньем резко выбросила в сторону ближайшего храмовника, едва дотянувшись до кисти руки. Тот мгновенно пришёл в себя и начал визжать и биться в судорогах. Было очевидно, что голыми руками или кинжалом с такой дрянью никак не справиться.
  Лед, не мешкая, развернулся и бросился по коридору вверх. Страх подгонял его, накачивая кровь адреналином. Непонятная тварь пугала всем своим видом до оторопи.
  "Она сквозь арку пройти не должна, раз её тонкая кристаллическая решётка в камере удерживала. Как вообще с ней храмовники справлялись? Разве что магией. А к восстанию мы сейчас вообще не готовы", - на бегу размышлял Лед. - "Торт без сознания, и, похоже, без храмовников его в норму не привести. Хорошо, что кинжал не взял. Толку с него чуть, а улика убойная. Наверняка не только сабли охранников в крепости заговоренные. А так смерть троих храмовников могут списать и на несчастный случай. Судя по всему иммунитет к враждебной магии у меня полный. Дедок чуть от страха не поседел. По второму разу. Видимо какое-то лютое заклинание против меня применил. Мурашки тогда забегали сильней, чем возле этой гигантской кристаллической арки. Кстати, вот и она".
  Пробежав сломя голову обе лестницы, Лед уже спокойно начал искать выход из храма. Важно было не попасться на глаза храмовникам. Выбравшись на храмовую площадь, юноша наконец-то вздохнул спокойно. Комнату с лежащими без сознания старателями, он не нашёл.
  "Тварь из подземелья точно не выберется. Те два кристалла способны остановить кого угодно. Ее же раньше хлипкая решетка из мелких кристалликов в камере", - успокаивал себя Лед, но на душе было не спокойно. - "Или, все-таки, поискать Торта и остальных? А потом? Попытаться его утащить в барак? Но он отравлен ядом скорпиона и, похоже, еще не вылечен. Иначе бы его уже давно приволокли в барак храмовники. Я сейчас только хуже могу сделать. Всё идёт черте как, и вообще не по плану. Хотя с другой стороны, с этой тварью Леду можно сказать повезло. Она замела следы не хуже пылесоса. Надо где-то до завтрака побродить. Нельзя сейчас, как ни в чем не бывало, заявляться в пустой барак. Может, пока что Трора отыскать? А то они, чего доброго восстание подымут раньше времени. Да, так и сделаю. Заодно слегка успокоюсь. Жуткая фауна у них здесь водится. Интересно, можно ли с такой леопардовой слизью договориться?"
  * * *
  По пути в тренировочный центр Лед немного успокоился. Обдумав ситуацию, он вспомнил, что храмовники ведут контроль гладиаторов, и появление кого-то из двадцать седьмого барака вызовет явные подозрения. К тому же у него была с собой только вахтовая фляга без монет. Обругав себя за глупость, Лед резко сменил направление.
  Следовало срочно пробираться к северо-западным воротам и ждать своих. По дороге постараться смешаться со всеми и идти в барак.
  "Я же забыл проверить алтарь! Так и не выяснил, могу ли я к нему приблизиться, чтобы уничтожить", - с досадой подумал Лед. - "Хотя, кинжалом я его даже поцарапать бы не смог, да и нельзя же было выносить оружие из подземелья. Тут нужен молот. Надо ждать Торта и думать, что делать дальше. Иммунитет есть и это главное. А ещё есть непонятные подвалы под храмом. Видимо не только кристаллы тут добывают святоши".
  У ворот ждать пришлось долго. Лед все больше переживал, что вахта закончилась раньше, и он разминулся с возвращающимся отрядом.
  "Надо было по дороге сюда в барак заскочить! Ничего не выходит продумать наперед!"
  Но своих юноша все же дождался и дальше всё прошло как по маслу. Ворота распахнулись, храмовники загнали старателей внутрь и спокойно направились в центр крепости, предоставив бригаду самой себе. Лед легко присоединился к своим, вызвав бурю радостных эмоций. Но гвардейцы во главе с Зевом всех быстро успокоили. На изнурённых лицах старателей, глаза блестели надеждой. Видимо многие поняли, что появление Леда, сразу после срыва, и загадочное шушуканье гладиаторов неспроста.
  - Не переживай, Лед, никто болтать не будет. Я все, что надо, людям разъяснил, - прошептал Зев. - Арм и Фроб, как тебя унесли, обратно так и не вернулись. Видимо в бараке сейчас.
  "Зев незаменимый человек. Вот кому планы составлять. А то сплошные дыры и несостыковки".
  - Спасибо. А то я без понятия что происходило все это время. Не знал куда бежать. Думал ваше возвращение пропустил, пока в храмовом подвале валялся.
  - Со срывом всё хорошо прошло?
  - Даже лучше чем планировалось, - саркастически усмехнулся Лед. - Завтра увидим. В бараке нужна дневная стража. Чтобы разбудила всех в случае чего. Верховного жреца в крепости сейчас нет.
  - Это же хорошо? - уточнил Зев.
  - Что именно?
  - Ну то, что верховного жреца не было в крепости?
  - А. Нет. В смысле он был в крепости. А теперь его не стало. Большая потеря и всё такое. Не знаешь, как храмовники действуют при гибели верховного жреца. Точнее исчезновении?
  - Ничего себе ты в больничке повалялся! Ты страшный человек, Лед. Хорошо, что я тебя тут встретил, - усмехнулся Зев. - Про жреца надо Торта спрашивать, он может и знает. А может и нет. Тут мы все мотыльки однодневки по сравнению со жрецами. Верховные жрецы, я слышал, по паре сотен лет живут. А то и больше.
  - Будем, значит, ждать Торта. Но готовность максимальная. До завтрака далеко, не знаешь?
  - Пару часов думаю.
  - Вернут флягу, и я метнусь к Трору. С ним надо тоже переговорить.
  Однако Трор их ждал в бараке вместе с Армом, Фробом и Батом. Последнего Лед предпочел бы не видеть. Хотя, потенциальных врагов лучше держать в поле зрения. А может просто Леда бесит этот аристократичного вида мужчина. У самого Леда претензий даже и побольше будет. А возраст Леда в комплекте с его притязаниями на командование, наверняка, бесит не только Бата, но и многих других.
  - Как всё прошло? - спокойно спросил Трор.
  - Торт в храме, без сознания. Его скорпион ужалил. У меня всё по плану. Пока никаких действий не предпринимаем. Ждём Торта. Готовность максимальная. Желательно во всех бараках дневальных поставить, чтоб монахи не застали врасплох. Верховный жрец мертв. Но всё похоже на несчастный случай. Правда, я не уверен, что можно ожидать от храмовников в такой ситуации и от их бога. Так что не расслабляться никому.
  - Верховный жрец мертв? - переспросил Бат, ошеломленно глядя на Леда.
  - Так бывает, когда кто-то хочет посадить меня за решётку, - пожал плечами Лед. Трор одобрительно екнул, а Бат замер в прострации.
  "Похоже, срочно пересматриваются какие-то планы. Надеюсь в мою пользу", - подумал Лед и усмехнулся.
  - Всё ясно. Полная готовность. Ждём Торта. Может такое быть, что понадобится вытаскивать его из храма? - уточнил Трор.
  - У храма наблюдателей надо оставить. Если подымется паника - будите меня, и идём на штурм. Без меня не пытайтесь. Там в подземельях одна неприятная тварь из клетки выбралась. До помещений храма добраться не должна, но мало ли.
  - Я-я-ясно. Тогда я пошёл, надо кучу приказов раздать. Бат, ты живой?
  - Да, пошли. Удачи, Лед, - махнул Бат рукой.
  - Удачи.
  - Удачи.
  * * *
  Несмотря не треволнения, Лед заснул как убитый и проснулся только под вечер. Зев уже не спал и доложил, что дневное время прошло спокойно.
  - Ты сам-то спал? - спросил Лед.
  - Да, мне хватило. Я привычный. Сейчас все проснутся, и я выясню, как вчера прошла вахта в плане самочувствия. Как договаривались. Тебя, как унесли, пустыня прямо навалилась. Так что это уже не секрет, что рядом с тобой в пустыне легче находиться. Дураков у нас в бараке нет. Я проверял, - усмехнулся Зев.
  - Отлично. Я к храму схожу - своими глазами оценю обстановку.
  - Давай с тобой пару ребят отправлю, - сказал, подошедший, Арм.
  - И ты не спишь? - делано удивился Лед.
  - Так барак на осадном положении. Ты же меня замом по военной части поставил, - усмехнулся Арм. - Кончились светлые денёчки, когда можно было спокойно поспать до обеда. Зев, тебе нужна помощь с опросами?
  "Похоже эти двое отлично поладили и не перетягивают одеяла. Свезло мне с обоими," - подумал Лед.
  - Возьму Гнола, где он? И ещё Зенга. Он может что-то по храмовникам знать, пока Торт недоступен.
  - Сейчас позову, - и Арм направился к койкам вглубь барака.
  - Да, Торта не хватает очень, - подтвердил мысли Леда Зев. - По захвату оружия у храмовников планы есть?
  - Ничего нет. Или мне не известно. Потому и сидим, не высовываемся. Теперь, когда ясность появилась с магией, займусь этим вплотную. И ты тоже. Если у Трора ничего конкретного на этот счет нет, то это станет твоей главной задачей. Что где лежит и где ходит, уже можешь осторожно разузнавать.
  - Я уже занимаюсь. Но пока утешительного мало. Оружие точно есть у стражи - сабли, и еще у охраны на стенах - сабли и арбалеты. Ну и у жрецов кинжалы, но это несерьезно. У обычных храмовников ничего, насколько я знаю, но надо уточнить бы. Стража парами ходит или четвёрками. На стену незаметно не попасть. Жреца можно в одиночку подловить, но у них боевая магия имеется. Арсеналы если и есть, то где-то в храме. Штурмовать его с голыми руками это большие потери.
  - Ясно. Ну ты держи на контроле это. Ближайшая важная цель - вытащить Торта живым и здоровым. Точнее пока что дождаться его возвращения. Надеюсь, ничего делать и не понадобится.
  - Удачного дня. Мы готовы, - сказал Гнол. За ним маячил, полный энтузиазма, Че Гевара. Настал его час. Не зря, выходит, он терпел пытки. Революции быть. И шансов на успех становится всё больше.
  * * *
  Они, не спеша, бродили в окрестностях храма, так и не обнаружив ничего необычного. Редкие храмовники спокойно вышагивали по мостовой, как всегда игнорируя шатающихся рядом старателей.
  От скуки Лед попытался расспросить Зенга про верховных жрецов. Оказалось, только верховный может обращаться к богу у алтаря и слышать его в ответы. Больше Зенг ничего не знал. Вопрос, о сменяемости власти у храмовников, оставался открытым. Жара как всегда выжимала из прохожих все соки, и они юркнули в одну из харчевен. Оказалось, что у Зенга не было серебра, и его отправили в барак узнать новости и сообщить Трору и остальным, где расположились Лед с Гнолом. Заказав еду, они неторопливо жевали, поглядывая в узкие окна на храмовую площадь и колоннаду входа в храм. Пили только фреш.
  Спустя пару часов Лед был, как на иголках. Обед давно миновал, стемнело, и магические светильники залили своим сиянием улицы крепости. С арены слышались раскаты объявлений о боях. Временами доносился даже гул трибун. Видимо, сегодня там проходил чемпионский поединок. Может, поэтому на улицах так непривычно мало храмовников. Леда всё больше разбирали сомнения, что все идет как надо и так и подмывало ворваться в храм и отбить Торта. Обстоятельства, с каждой минутой мучительного ожидания, казались ему всё более привлекательными. Теперь ему все больше казалось, что тварь из подземелья вполне могла выбраться наружу. А если она доберётся до Торта и Фроба? Лед все больше корил себя в трусости. Удерживало его от немедленного и отчаянного штурма только отсутствие подкрепления.
  Лед уже почти решился отправить Гнола за своей гвардией, как произошло сразу два события. Сперва из храма вышли, пошатываясь, Торт и Фроб. А со стороны улицы, ведущей к баракам, показались Трор, Арм и Утень. Лед вскочил, как ошпаренный, и радостно бросился наружу. За ним раздался топот Гнола.
  - Торт, как я рад тебя видеть! - радостно крикнул Лед, обнимая, шатающегося на непослушных ногах, друга.
  - Какая гадость эти скорпионы. Чтоб они все передохли, - прохрипел Торт в ответ.
  - Ты как, Фроб?
  - Пить охота, - просипел сосед. - У нас эти подонки вахтовые бурдюки отобрали, а за флягами в барак сказали идти. Сволочи.
  - Держите, пейте, - Лед с Гнолом торопливо отстегнули свои фляги и протянули товарищам.
  - Все в порядке? - спросил, подошедший с компанией, Трор.
  - Ага, живые, - буркнул Торт. - Я от яда этого гада третий раз отхожу. Ощущения хуже, чем от срыва. Нам бы перекусить. Скоро ужин? Или завтрак. Совсем во времени потерялся.
  - Ужин скоро. Идём в ваш барак? - ответил Трор и вопросительно взглянул на Леда.
  - Гнол, веди Фроба в барак. А мы пошли в харчевню. Торту лучше фреша выпить. Иначе он до завтра в себя приходить будет. А есть срочные вопросы. - сказал Лед.
  - Ждать в бараке? - уточнил Гнол.
  - Да. Удачи.
  Они впятером сели за столик. Торт жадно допил фреш Гнола, а затем и Леда. Тут сообразили, что фляги у Торта с собой нет. Хотя в харчевне было пару знакомых старателей, но расчёт делает храмовник и обед Торту не заказать. Да и из-за фреша может быть скандал. Монеты спросят с каждого, а привлекать внимание к себе из-за такой ерунды сейчас нельзя. За флягой Торта отправили Арма, а Лед тем временем очертил Торту, немного ожившему после фреша, текущую обстановку. Трор и Утень тоже слушали очень внимательно, так как подробностей не знали.
  - Как я понял, вас по пути в подземелье никто не видел, и ты, когда выбирался, тоже остался незамеченным? - уточнил Трор.
  - Да. Иначе бы я сидел в подвалах храма, а не с вами сок попивал. Как там храмовники, Торт? Ничего необычного, выходя из храма, не заметил?
  - Мне было не до того. Чувствовал себя котлетой. Да и сейчас тоже. Ещё и мысль, как у тебя все прошло, покоя не давала. Ничего необычного вроде в глаза не бросилось. А ты уверен, что верховный жрец применил против тебя именно атакующую магию?
  - Какую-то магию применил. Ощущение было как при соприкосновении с кристаллом после иммунитета. Мурашки по телу. Да и испугался он вполне красноречиво. Может какое-то божественное видение применил. Не знаю в общем. Но при лечении у меня мурашки не бегают. Следовательно, магия была другая и наверняка опасная, раз уж она не сработала.
  - Похоже на то. И это открывает нам множество вариантов! - радостно воскликнул немного оживший Торт.
  - Нужен один, но надёжный и продуманный. И парочка запасных. Я, когда метался по храму, понял, что с планированием у нас полный крах.
  - Ничего известно не было, вот и не планировали, - хмуро сказал Утень.
  - А где Бат? - задал Лед, интересовавший его вопрос.
  - Отменяет тревогу по баракам, должен скоро подойти, я думаю, - ответил Трор.
  - Значит в его руках все нити управления?
  - У всех нас они есть, - вступился Утень.
  - Не у меня, - отрезал Лед. - И это очень неудобно. Где там Арм?
  Повисла пауза.
  - Лед, была же конспирация. Торт настаивал. Да и всем тут очевидно, что было лучше тебя не светить. Ты как мальчишка ведёшь себя.
  - Ты прав, Трор. Примите мои извинения, - Лед почувствовал, что краснеет. - Просто я дважды за последние полгода попадал в серьёзные переделки именно из-за недостатка информации. А второй раз меня вообще подло подставили, навешав лапши на уши. И опять становиться жертвой чьих-то интриг и амбиций, мне не хочется.
  "Первый раз я по собственной глупости встрял, конечно, но лучше это останется при мне," - мелькнула мрачная мысль.
  - О, Арм, ты вовремя! Садись и продолжим. Итак, вернёмся к планам. Что у нас сейчас первейшая задача? - Лед обвел компанию вопросительным взглядом.
  - Подготовить все бараки к восстанию? - подал голос Торт.
  - Что будете заказывать?
  - Правильно! Первейшая задача заказать еду и выпивку. Во избежание, так сказать. И для профилактики. Короче, чтоб не привлекать внимание, - Лед вдруг понял, что после всего произошедшего его буквально захлестывает волна эйфории. Видимо, сказывалось пережитое напряжение и волнение из-за Торта. Ночные приключения в храме были не из приятных. Да и совсем ещё недавний срыв мог давать себя знать.
  "Я же снова убил сегодня людей! Хотя эти, конечно, полностью заслужили такую судьбу. Выбраться отсюда без крови не выйдет! Надо успокоится, а то остальные на меня уже поглядывают с опаской".
  Когда все сделали заказы, первым заговорил Арм.
  - Про подготовку старателей во всех бараках Торт, мне кажется, прав.
  Остальные помалкивали, видимо по прежнему озадаченные немного буйным поведением Леда.
  - Тех сил, что у нас есть уже достаточно, чтобы справиться с храмовниками, как я понял. Главная проблема у нас магия. А значит алтарь. Мне надо до него добраться и уничтожить. Это будет такой удар по храмовникам, что нам еще придется ловить их, как крыс, чтобы было кому потом нас лечить по дороге через пустыню. Предупреждаю сразу: грызть алтарь я не собираюсь! Его надо чем-то расколоть. Есть возможность достать в крепости что-то тяжелое? - Лед взглянул на Арма.
  - В мастерских есть молоты, в том числе и приличных размеров, - кивнул тот.
  - Вот из этого и будем исходить. Надо обеспечить поддержку Арму. Или мне. Или нам обоим. Необходимо вынести молот из мастерских. Время желательно подобрать такое, чтобы храм был как можно безлюднее. Я быстро пробираюсь или прорываюсь к алтарю и раскалываю его. Дальше восстание уже само покатится по крепости. И нашей второй задачей будет сохранить жизнь хотя бы нескольким лекарям. И магам. Таких скорпионов и прочей гадости, как я понимаю, в пустыне полно. И кому-то надо будет их уничтожать и раненых лечить. Без пленных храмовников мы не справимся. Думаю, ещё немалая гора проблем всплывет по ходу дела. У кого-то здесь есть опыт боевого или долговременного планирования?
  В ответ повисла тишина. Арм отрицательно покачал головой.
  "Надо Зева в эту компанию вводить. Он явно в своей столице не сонеты учил, а делом занимался."
  - Бат, наверняка, планировал сложные операции. Правда, думаю, другого плана. Хотя кто этих имперских знает. Ну и мне немного доводилось организацией всяких мероприятий заниматься. Но это не тот уровень. Однако, надо исходить из того, что имеем. Ещё проблема с верховным жрецом, - напомнил Трор.
  - Да, есть такая проблема. Но она влияет только на сроки, а не на первоочерёдность целей. Торт, ты в курсе, как здесь со сменой власти и чего нам ждать?
  - конкретно здесь не знаю, но думаю так же, как и в других храмах. И нам, в этом плане, немного повезло. Но, скорее всего, ненадолго. Для посвящения в верховные жрецы любого бога требуется особый кандидат, который согласен полностью отдаться служению своему божеству. Пути назад у него не будет. Ещё нужно благословение бога, и другой верховный жрец, для проведения самого ритуала. Ну и алтарь конечно. В храме.
  - значит, в крепости сейчас такой ритуал невозможен? - уточнил Утень.
  - Невозможен. И обратиться к Аткату с вопросом о произошедшим с прежним верховным жрецом тоже некому. Я более чем уверен, что магическая связь в пустыне не действует. Это, правда, уже всего лишь мои догадки, но тем не менее, только это может объяснить, почему тебя, до сих пор не ищет толпа разъярённой стражи. Скорее всего, через верховного жреца и происходила экстренная связь. Нового жреца, бывает, ищут годами. Но нам на такое рассчитывать не стоит. Сюда, наверняка, пришлют верховного из другого храма. Из Саргада, скорее всего. Но главная проблема в том, что они вместе с ним пришлют еще и карательный отряд. С такой силой нам не справиться. Думаю, нам необходимо уложиться в одну неделю.
  - Тогда срочно нужен пост на восточных воротах. Например, отправлять каждый день туда наших людей на чистку песка. Есть же у старателей возможность как-то попасть внутрь до окончания работ?
  - Да, просто в туалет пойти. Сообщаешь монаху и идёшь. Калитка всегда открыта, - кивнул Торт.
  - Значит, всем нашим полная готовность. По первому сигналу о приближении опасности с востока, мы должны быть готовы выступить немедленно. Арм, ты кузнец, и, видимо, знаком, как в крепости с этим. Насколько тяжело добыть молот?
  - Я в здешних мастерских последний раз шесть лет назад был. Надо сходить разузнать.
  - Вместе пойдём?
  - Лучше сперва я один. У меня и монеты уже на исходе, а у тебя золотой запас на арене имеется. Смысл на мелочи палиться?
  - Сейчас ещё не поздно?
  - Поздно, сегодня пойду, запишусь на завтра. Я даже не знаю, кто там сейчас мастер.
  - Пошли вместе пройдемся, заодно покажешь, где эти мастерские находятся.
  - Я их видел, так что пойду к своим. Организую пост у восточных ворот, - сказал Утень. - Поищу Бата заодно.
  - Ты с нами, Трор? - спросил Лед.
  - Да.
  - Торт, тебе, наверное, лучше в барак идти. Что-то ты, неважно выглядишь, похоже, ещё не оклемался до конца?
  - Да, пойду, высплюсь. Вы сегодня алтарь не ломайте. Пускай меня чуток ещё подлечит, - невесело усмехнулся бывший историк.
  - Да, ещё этот момент. Как сломаем храмовую магию, в крепости ведь долго оставаться не получится? Тут, я так понял, почти всё на магии держится? - заметил Лед.
  - И ещё бури. Без купола нас просто заметёт, - Торт даже забыл, что устал.
  - А если нас буря застанет в пустыне, то и подавно никто не выживет, - сказал Лед. Все замолкли. - Значит надо дождаться следующей бури и сразу подымать восстание. Чтобы был хоть какой-то запас времени для прохода через пустыню.
  - А как же карательный отряд? - спросил Утень.
  - Да, проблема. Значит, будем действовать по обстоятельствам. Огромный отряд вояк от обычного каравана мы же отличить сможем даже на большом расстоянии?
  - Там в любом случае будет немаленькая свита нового верховного жреца, - с сомнением сказал Трор.
  - Гадство! Действуем, пока по плану. Первая задача - молот и алтарь. С бурями и карателями отложим на потом, раз ничего с этим поделать не можем. Готовность, как договаривались. Утень, не забудь, что наблюдательный пост на тебе. Идем к мастерским.
  Кивнув друг другу, они направились в разные стороны. Часть пути их компания шли молча.
  - А почему Брут не с нами? - спросил Лед у бывшего чемпиона.
  - Он с нами, просто у него особый статус. И особое внимание со стороны храмовников, - так как Лед молча ждал продолжения, Торт продолжил. - его активное участие усложнит конспирацию. Ну и ему есть что терять. Он сказал, что готов рубиться с храмовниками и участвовать в восстании, но в подготовке участвовать не будет, - Трор поморщился.
  - Не рисковый, значит, парень?
  - Мало кто верит в успех. Никто же не в курсе твоих возможностей. Я сам не уверен, что знаю о тебе все.
  - Я также не в курсе всего, - усмехнулся Лед.
  - Но того, что уже стало известно теперь достаточно, чтобы поднять всех старателей поголовно. Правда, что рядом с тобой пустыня совсем не давит?
  - Да, все мои говорят, что дыхание пустыни не действует. Вон у Арма спроси. А когда меня в храм унесли, так всех сразу и накрыло. Думаю, что это не совпадение.
  - Кто же ты такой? Ты сам-то, Лед, знаешь?
  - Пока что, я ключ от этой крепости. И от этой проклятой пустыни. Мне этого достаточно, а тебе?
  * * *
  На фоне поспешной подготовки к восстанию, Лед продолжал упорно тренироваться. Часто занятия проходили без Трора, но Лед даже с Брутом и Армом умудрялся выложиться по полной. Всё увереннее Лед сражался двумя мечами. Травмы сыпались нескончаемой чередой, но храмовники исправно лечили, и их магия действовала как надо. Бой на арене с Армом прошёл также буднично. Они яростно порубились в своё удовольствие. Самым сложным для Леда было не повышать темп. Когда Арм свалился от кровопотери, к ним подбежали храмовники и, как всегда, отобрали клинки. Лед, в который раз, с трудом подавил желание покрошить их всех на месте или хотя бы врезать по морде. Вышел он с арены уже чемпионом двадцать седьмого барака. Эта победа, которая когда-то казалась такой недосягаемой и грандиозной, тут же забылась в суете подготовки к более смертельно опасному событию - захвату крепости.
  С мастерской дело сразу же застопорилось на пол десятка дней. Новые рабочие руки там оказались просто не нужными. Пришлось уговаривать, сходить в баню сразу трёх старателей, которые там постоянно работали. Таким образом Арму всё же удалось попасть в мастерские. И только на третий день его поставили в кузню.
  Попытка договориться с другими работниками о выносе инструмента, вызвала у них дикий перепуг и недоверие. Лед понял, как не просто убедить людей участвовать в опасной авантюре, если над ними не висит дамоклов меч вахт и срывов. Оказалось, храмовники недавно убрали работников мастерской из списков на срыв. Ещё одна каста наравне с гладиаторами. Даже ещё избраннее.
  "Что-то у храмовников все же меняется. Похоже рассказы о тысяче лет стабильности вранье, для подавления протестных настроений".
  * * *
  Вскоре другое событие убрало срочность с операции по добыче нужного инструмента. За день до того, как Арм взял в руки кузнечный молот, в крепость пришёл караван из Саргада. Без карательного отряда, но с паланкином и семью новыми старателями. Кроме немного большей, чем обычно, охраны никаких странностей и неожиданностей не было. Точнее это и была главная неожиданность. То, что ничего не произошло. Словно и не было никакого убийства верховного жреца крепости.
  Пост у ворот сработал как надо и распознал небольшой караван, а не карательный отряд. Паники, к счастью, не произошло и штурма сломя голову никто не начал. Однако все планы висели на волоске и посыльным пришлось побегать, объявляя полную боевую готовность, а потом, еще более спешно, отменяя ее. Один из бараков даже вышел на позицию, но десяток угрюмых старателей не привлек внимания стражи и все обошлось.
  - Мы опять, прямо скажем, сели в лужу. Нас спасает везение, и я не уверен, что его запасы бесконечны, - сказал Лед, когда собрал в харчевне Арма, Зева, Торта, Трора, Утня и Бата. - Мы были не готовы действовать, и что нас спасло - непонятно. Торт, у тебя есть идеи? Почему крепость не зачищает разъярённый легион последователей Атката.
  - Похоже, он тебя просто не видит, Лед, - спокойно сказал Торт.
  - Как это не видит?
  - Вот не видит, и всё. Как на тебя пустыня не действует? Так и тут. Или видит, но боится. Но это же совсем безумное предположение, я считаю.
  - Кого боится? Кто? Ты что, Торт, песка наелся? - ошарашено спросил Бат. Лед молча пытался осознать сказанное.
  - Может просто не знает, что делать. Мне самым правдоподобным кажется, что просто не видит. Вот не существует Лед для Атката. И для других богов. И для магии вообще.
  - А как же лечение? - встрепенулся Лед.
  - Не знаю. Выглядит так, будто это ты сам решаешь, чему на тебя действовать, а чему нет.
  - Ты из меня кого тут лепишь? Ничего я такого не решаю, Торт. Давай без лишних фантазий.
  - Другого объяснения я не вижу. Боги вовсе не всевидящие, но в своем-то храме не разглядеть, как погиб его собственный верховный жрец божество целителей никак не могло. Да и сам жрец должен был сообщить сразу же о тебе Аткату. Может, он как раз не тебя испугался, а того, что пропала его связь с богом. Есть ещё вероятность, что та тварь экранировала взгляд бога. Или сами подвалы недоступны взгляду богов. Ведь это основание Кристаллической пустыни. Но, с учетом других твоих доказанных талантов, я бы не стал вешать это на бедную зверушку, как впрочем и на грунт. Но это сейчас, в общем-то, и не важно. Можем даже списать на случайность. Чтобы без лишней эйфории. Самое главное то, что храмовники не поднимают тревогу.
  - Полагаешь, жрецы думают, что произошёл несчастный случай? - уточнил Лед.
  - Похоже, что так. А как ещё можно объяснить отсутствие паники и поисков виноватых среди нас?
  - Выходит, мы ждём бурю и сразу же начинаем восстание. Я крушу алтарь. И устраиваем рубилово. Магов по возможности берём живьём. Что там с молотом, Арм?
  - Он здоровенный. Убить им раз плюнуть. Поэтому рядом монах надзирает. Взять и вынести не получится. Убить охранника я вряд ли смогу. Он меня магией срежет. Можно рискнуть, но это, скорее всего, положит конец всем планам, а нам устроят кровавую баню. С последующим лечением и бесконечными пытками. Там нужен ты, Лед. Без магии тот храмовник никто. Ты его размажешь.
  - И как это сделать?
  - Я скажу, что знаю у себя в бараке отличного мастера ковки. Золотые руки и всё такое. Ты запишешься в мастерские, я приведу тебя в кузнецу, и мы тут же начинаем всю операцию. Второго шанса не будет. То, что ты не кузнец, мастер поймет сразу.
  - Есть другие предложения?
  - Да какие другие? Штурмом брать не вариант. Поднимется такой шум, что у храма нас встретит вооруженное и полностью готовое к бою войско храмовников. Их, все-таки, триста человек, - пробормотал Утень. - А если стража со стен подоспеет, то мы под арбалетным огнем просто ляжем. Без эффекта внезапности на успех не стоит даже и надеяться.
  - Да, шум нам не нужен, - покачал головой Бат.
  - Значит, ждём бурю и начинаем заварушку. Как раз есть время закончить приготовления. И пора бы представить меня остальным баракам.
  * * *
  Леду начали сниться странные сны. Проснувшись, он не мог вспомнить ничего, кроме ощущения хаоса и тревоги. Но один сон он всё же вспомнить смог. В нём была пара драконов, которые превращались в девушек. Точнее в маму и дочь. Дочь, то соблазняла его полуобнажёнными формами, то пожирала, превратившись в дракона. Мать просто подтрунивала над обоими. Лед сразу же пошёл с расспросами к Торту.
  - Ты не знаешь, огромные крылатые ящеры существуют?
  - Драконы? В Сумрачных горах точно имеются. Да и в других местах встречаются.
  - А в людей они превращаться умеют?
  - Про такое ни разу не слышал. А что?
  - Да вот снится всякая хрень. Про драконов сумел запомнить. Про остальное, как проснусь, только чувство опасности остается.
  - А в кого превращаются?
  - В девушек.
  - Голых? - хмыкнул Торт.
  - Ну, почти, - покраснел Лед, проклиная себя за то, что начал этот разговор. А потом вовремя не удержал язык за зубами. Не совсем голых и не все. Не обе.
  - Это от волнения. Обстановка напряжённая. Некоторые спать совсем не могут. Зенг вообще через день спит. Ну а девушки - дело молодое. Могли и раньше присниться, - хохотнул Торт. - С твоим то иммунитетом.
  - Ладно, мне на тренировку пора. Удачи.
  - Скорее бы буря уже. Вконец это ожидание всех вымотало.
  И она пришла. Страшная буря трепала стены барака весь день до самой темноты. Лед не переставал радоваться, что они сейчас не в пустыне.
  Под вечер было решено провести генеральный инструктаж, и гвардия двадцать седьмого собралась в углу вместе с группой остальных старателей, готовых участвовать в восстании, с оружием или без. Большая часть обитателей барака была полна решимости умереть или вырваться из лап храмовников, но далеко не все. Многие относились к происходящим событиям абсолютно апатично.
  - Зев, напомни основное. И окончательно распределим наших по ключевым точкам, - обратился Лед к своему главе по боевому планированию и разведке.
  Родившись в Оридоле - столице королевства Пикасто, он рано заинтересовался бизнесом семьи. Весьма не бедной семьи, следует заметить, хотя и не аристократической. Тридцатисемилетний пикастийский купец получил образование в лучшем университете Оридола и имел немалый опыт торговли, как внутри Пикасто, так и с ближними и дальними соседями королевства. Оказавшись в заложниках у пиратов, он дожидался скорого выкупа. А дождался захвата пиратского корабля храмовниками. А уж им-то было глубоко плевать, пират он или их пленник. Перед заключением в пустынную крепость все равны. Для Леда умный и опытный Зев без сомнения являлся просто бесценной находкой.
  - У нас есть семь ключевых точек. Первая это мастерская. Сегодня Арм расскажет мастеру-монаху про кузнечное мастерство Леда и мы, в зависимости от ответа, окончательно определимся, какой вариант дальнейшего развития событий выбрать - диверсию или штурм. Тогда же окончательно назначим время выступления отрядов. В мастерской поддержку Леду и Арму окажет отряд из шестидесяти человек под командованием чемпиона пятнадцатого барака. По завершению этой диверсионной вылазки командование переходит Арму. Если будет штурм, то из резерва будет добавлен еще один отряд под моим командованием. Итого сто двадцать человек. Должно хватить. Тем более главной ударной силой будет Лед, а целью всего лишь зайти, взять молот и выйти. Обычно там несколько охранников. При внезапном нападении они вряд ли смогут оказать серьезное сопротивление. Если так же быстро удастся добыть оружие, то эта второстепенная задача должна выполняться половиной отряда.
  После того, как Лед получит молот, выдвигаемся к храму. Там уже будут ожидать два отряда под командованием Трора и Бейта. Оба должны подойти от тренировочного центра с взятыми там учебными мечами. Захват центра должен совпасть с атакой на мастерские. Срам, ты в отряде Бейта заместитель. Возможно, начало боевых действий у храма произойдет до подхода Леда и отряда Арма от мастерской. Ваша главная цель - прорыв к алтарю и оказание силовой поддержки Леду. До его появления основная цель - сдерживать храмовников, не давая им рассеять наши отряды и избегать потерь.
  Захват следующих трёх целей крайне важен для обеспечения успешного перехода по пустыне. Это бани, конюшня и харчевни. В банях хранятся почти все запасы воды крепости. В том числе и питьевой. Нельзя позволить храмовникам её слить. Иначе без воды это будет наша медленная и мучительная смерть. В конюшнях важно захватить лам и повозки. Без них шансы выбраться тоже весьма призрачные. Наверняка, придётся идти через пустыню больше десятка, а то и двух. В руках столько припасов нам не унести. Поэтому нельзя ни в коем случае позволить конюхам увести или убить лам. В харчевнях запасы еды, тут тоже все очевидно. Про другие хранилища съестного пока ничего неизвестно, так что захват харчевен не менее важен.
  Следующие два объекта важно быстро изолировать. От одного, пожалуй, стоит просто держаться подальше. Речь идет про казармы и стены. Чем позже начнутся стычки на этих направлениях, тем больше шансов, что мы избежим больших потерь. После уничтожение алтаря и потери храмовниками магической подпитки, они, вероятнее всего, попытаются прорваться к восточным воротам и покинуть крепость. Туда им и дорога, но нам важно захватить хотя бы несколько магов. Они живут в центре крепости, а обе казармы находятся по краям. В храме тоже есть свой гарнизон, именно он для нас серьезная проблема.
  Срам, ты помощник командира отряда, берущего под контроль высокие бани. Это Брут, теперешний абсолютный чемпион. Гнол, ты во втором отряде, штурмующем наши обычные бани, вы все их отлично знаете. Командир Драй. Конюшню штурмует отряд Траса. Ты там командир - не подведи. На тебе вся ответственность. Семь отрядов по два десятка штурмуют разные харчевни. Винт и Стик, вы в командиры второго и пятого. Это очень важное направление, не забывайте.
  При штурме большинства из этих объектов, внутри заранее будут наши люди. Насколько мне известно, все успешно записались на работы. На конюшню всего двое наших попало, но думаю должно хватить.
  Казармы блокируют два отряда по сто человек под командованием Бата и Утня. Наших представителей там нет, оба не захотели брать к себе новых бойцов. Надеюсь, проблем не будет. От стен просто держимся подальше, а после захвата ключевых точек и полного восстановления командования, будем уже действовать по обстановке.
  Три отряда по десять человек ловят магов и лекарей. Этим же займутся резервы, если останутся не задействованы на основных направлениях.
  У меня всё.
  - Вопросы есть? - обратился к остальным Лед.
  - Всё ясно. А чего в отрядах возле казарм наших нет? - спросил Гнол.
  - Там все несколько мутно, - поморщился Зев. - На всякий случай всем быть начеку. От Бата и Утня можно ждать всякой пакости. Есть вероятность, что они единолично штурмуют казармы, чтобы получить преимущество в вооружении. На потери, судя по всему, им плевать. Отправлять туда наших опасно - есть вероятность, что их могут убить в спину. Лед - наш билет из пустыни, его защищаем любой ценой. Его, мои и приказы наших гвардейцев не обсуждаются.
  - Теперь точно ясно, - печально сказал Гнол. - Победим врага, а потом еще между своими разборки предстоят.
  - Ага, есть у революции начало, нет у революции конца, - кивнул Лед. - Уже стемнело, а ветер воет по-прежнему.
  - Немного стихает, - заметил Торт.
  - От этих нервов даже есть не хочется, - пробурчал Срам.
  - Может, обеда и не привезут вовсе. Там по колено песка, наверное, - кивнул на двери барака Арм.
  - А мне наоборот что-то жрать захотелось, - хмыкнул Трас.
  - Пока не стихнет буря, сидим и ждём. Выбора нет.
  - В этот раз буря намного сильне, чем прошлая. Ты такие помнишь, Арм?
  - Бывали ещё и не такие. Как-то раз даже крышу барака разметало. Один старатель погиб. Но вообще-то да, эта буря сильнее, чем обычно.
  Спустя час буря все-таки стихла. А ещё через час в двери барака въехала повозка с обедом. Арм, быстро перекусив, заспешил в мастерскую. С ним для связи отправился Срам. Лед и Зев пошли в тренировочный центр. Остальные отправились в соседние бараки по десятку оповещать свои отряды о готовности.
  * * *
  Обсудив в центре с Трором и Брутом предстоящие совместные действия, Зев ушёл по своим делам, а оставшиеся решили помахать мечами, чтобы отвлечься. Сейчас в мастерской решался вопрос, насколько внезапным получится восстание и будет ли они кровопролитным. Да и сам его успех стоял под вопросом. В это время в зал ворвался Срам.
  - Храмовники назначили встречу!
  - Фух, как гора с плеч, - вздохнул Трор. На лицах Леда и Брута сияли довольные улыбки.
  - Завтра после обеда мастер-кузнец ждёт тебя, Лед, в мастерской вместе с Армом.
  - Значит повоюем. Давайте, все по своим отрядам. Начинайте подготовку по основному варианту плана, - сказал Лед и положил деревянный клинок на место.
  - Ты куда сейчас? - спросил Трор.
  - В барак. Буду там, если что. Основное управление и координация через Зева.
  - Срам, проведи, - кивнул Трор.
  - Да, пожалуй не помешает, - печально усмехнулся Лед. Революция ещё и не началась, а опасность контрреволюции уже витает в воздухе.
  Улицы были перегорожены целыми холмами песка. Старатели уже сгребали его на повозки, но пока что только на центральных улицах крепости. Несмотря на напряженную атмосферу, стражники ходили спокойно обычными группами по двое. Видимо, напряжение было внутри Леда и пока не выплеснулось на улицы крепости.
  В бараке Зева не оказалось и Лед сел на койку и задумался. Срам убежал к своим, а к Леду подошёл Торт.
  - Что нового?
  - Завтра иду с Армом в мастерские к мастеру.
  - Значит всё по плану. Быстрее бы уже. У меня нервы звенят. Даже странно, что храмовники не сбегаются.
  - Зря ты устранился из командования.
  - Вояка из меня никакой, командовать другими опыта нет, а уговаривать сейчас уже никого не надо. Так что давайте уж вы доводите начатое до конца. Главное, чтобы без осечек.
  - Да, самое опасное время сейчас. Лишь бы никто не сорвался на нервах, - кивнул Лед.
  - Думаешь Бат может пойти против нас с оружием?
  - Может и такое быть. Тебе виднее, я же его вообще не знаю. Кем он до крепости был, ты не в курсе? С виду, то ли аристократ, то ли просто заносчивый тип.
  - Да, я слышал, что он лисский дворянин. Служил вроде бы в разведке, но достоверность сведений никакая, сам понимаешь. В империи Лис ссылка в одну из крепостей - официальное наказание для бунтовщиков. Из благородных.
  - А простолюдинов, значит, не ссылают сюда?
  - Простолюдин кому-то принадлежит. Зачем ему имущество монахам отдавать? Хозяин и сам найдёт, как бунтовщика к делу приспособить. А благородных сюда. Но это за преступления против короны. Маньяки и прочая нечисть монахам здесь ни к чему. Только лишняя морока.
  - Так в империи рабство?
  - Как бы нет. Но работники к благородным приписаны и их землям. По сути рабство. И вольная магия под запретом. Да и храмовая тоже. Только если огромный взнос платишь в казну. Судя по всему все храмовники, что имеют в кристаллической пустыне крепости, разрешены в империи. Остальные под запретом. Зато у них эксклюзивный доступ к одарённым. С заранее промытыми мозгами. Большая часть верховных жрецов некромантов, целителей, огневиков и прочих, кого я знаю, из империи, это уроженцы империи Лис. В других королевствах на такую кабалу мало кто со способностями решится.
  - Я слышал, хорошая новость есть? - подошёл к ним Зев.
  - Да, завтра иду за молотком прямо к мастеру кузнецу, - усмехнулся Лед. - Что у нас нового? Буря планов не сломала? Бат и Утень не бузят?
  - Пока всё отлично. Раз так, я побегу. Надо кучу народа оповестить и уточнить время. Ты сразу после обеда идёшь?
  - Да. Может, я с тобой пройдусь?
  - Отличная идея. Надо бы пару человек ещё взять. Для связи и вообще на всякий случай. Кит, Бал, подъём. Пойдете с нами.
  * * *
  Лед бежал по коридорам храма, стискивая рукоять тяжелого молота. Его гвардейцы с хмурыми лицами мчались за ним по стопам. Впереди показалась белая плита алтаря, окружённая слабым сиянием. Лед с разбегу размахнулся и опустил молот в самый центр каменного блока. Раздался страшный треск, и тут же непонятный водоворот закружил Леда, утягивая куда-то вверх. Внизу все быстрее мелькали отчаянные лица друзей. В глазах их нарастал ужас. Внезапно Лед оказался погруженным в странную зеленоватую желеобразную субстанцию. Она мерцала тусклыми огоньками и почему-то совсем не мешала дышать. Лед вспомнил, что его друзья остались одни посреди пустыни без защитной магии разбитого ним алтаря, и в ужасе закричал.
  И тут же проснулся. Сердце пыталось выскочить из груди, холодный пот катился градом по лицу. К его койке уже бежали Зев и Трас.
  - Лед, что случилось?
  - Гадские сны! Постоянно последнее время снится какая-то дрянь.
  - Все в порядке? - уточнил Зев.
  - Да. Мне нужен Торт. Или он ещё спит? Я сам долго спал?
  - До обеда далеко. Но Торт уже не спит, - насмешливо сказал последний, подходя к их компании. - С такими криками ты и мертвого разбудишь. Глотка у тебя, Лед, луженая - не иначе. Что, опять голые девки тебя съесть хотели?
  - Шутник, да? Разговор есть. Садись.
  - Ну, рассказывай, дитя суеверий. Толкование снов - моя сильная фишка.
  - Я смотрю, тебя тоже трясёт. И пробивает на тупой юмор, - недовольно осклабился Лед. - Есть вопрос. Часто ли раньше разрушали алтари в храмах? И какие были последствия? Для тех, кто это делал, я имею в виду.
  - Вовремя ты спросил - перед самой операцией, - саркастически хмыкнул Торт. - Не часто, но бывало. Как правило алтари крушили при помощи мощных заклинаний. Но бывали случаи, когда маги только обеспечивали защиту, а уже саму плиту разрушали обычные воины. Булавой, мечом, или вот, как ты собираешься - кувалдой. Последствий, насколько я знаю, никаких. Маги, порою, даже сильнее становились. Но это и другими причинами, как правило, объяснить можно. С уверенностью могу сказать, что обычные люди магами не становились, а также никаких новых возможностей не демонстрировали. Вот на погоду порой влияло. Гроза, там, молнии и прочее светопредставление. Высвобождается ведь огромное количество магической энергии. Но она как бы нейтральна. Все известные фатальные случаи связаны с тем, что алтарь разрушить не удавалось. Ну, тут тоже причины понятны. Бог оказывался сильнее и устраивал показательную казнь. Надеюсь, это не наш случай.
  - А может, под действием этого магического выброса меня куда-то переместить? Или вообще из этого мира вытолкнуть? Ну, вот как архимаги уходят.
  - Так на тебя же магия не действует. Если других не выкидывало, то тебя и подавно. Нет, не было таких случаев. Точнее мне о них не известно. А это моя сфера знаний, как историка, уж поверь.
  - Ты сам говорил, что я сам решаю, чему позволять воздействовать, я чему нет. Может моё подсознание хочет переместиться и воспользуется возможностью?
  - Какое подсознание?
  - Ну, не контролируемая мною часть меня. Душа может. Вот хочет что-то во мне вырваться отсюда любой ценой, например.
  - Идея интересная. Но что, в таком случае, мы можем поделать? Не отменять же теперь всё?
  - Ты прав. Просто приснилось, что я сломал алтарь, и меня унесло вверх и забросило в какую-то зеленую жижу, а вы остались в этой проклятой пустыне.
  - Так ты из-за этого кричал? Рад, что ты за нас так переживаешь. Как-то даже спокойнее.
  - Хватит подкалывать уже.
  - Да я серьёзно, - не унимался Торт.
  - Да, Лед, то, что ты нас воспринимаешь как свой отряд, и переживаешь за нашу судьбу - приятно. Всё-таки, мы от тебя очень зависим, знаешь ли, - вступил в разговор, молча слушавший до этого Зев.
  - Я от вас тоже завишу. Особенно, если у Бата на меня особые планы.
  "А кричал я еще и из-за того, что в медузе непонятной очутился. Ну да ладно, думаю уточнять не стоит".
  - С Батом и Утнем разберёмся, если понадобится, - серьёзно сказал Зев.
  - Разберёмся, но крови между своими из-за глупых амбиций проливать не хочется. Арм ещё спит?
  - Ага, как сурок, - усмехнулся Зев.
  - Действуем по плану. Но ты, Зев, возможность моего исчезновения или гибели учитывай.
  - Умрем геройски, чего уж там учитывать. Всё же лучше, чем дрожать от страха, и все равно подохнуть растением или как Рейд - от боли, - мрачно ответил Зев.
  * * *
  - Всё спокойно. Все наши уже на местах в нижних банях, в харчевнях и на конюшне. Ничего подозрительного. Храмовники ведут себя как обычно. Связные наготове, ждут вашего выхода. В бараках все готовы выступать. Как только начнём, назад уже ничего не вернуть. Движение такой толпы, хоть и рассредоточенной стража точно заметит. Пути назад не будет. Готовы?
   - Зев смотрел на Леда и ждал его ответа. Как и стоящий рядом Арм. Вокруг на хмурых лицах тревожно блестели глаза старателей.
  - Арм, выступаем. Зев, труби сигнал к атаке. Удачи нам всем!
  - Удачи! - хором посыпалось в ответ со всех сторон.
  Выйдя из барака, они быстрым шагом направились к мастерской. Следом, на некотором отдалении, шли порознь еще три старателя. Это был резервный вариант на случай непредвиденной задержки. Они должны бегом вернуться обратно и притормозить выступление. Однако же, это был самый аварийный вариант. По-настоящему, как сказал Зев, уже ничего не остановить и не переиграть по новой. Задержки не допустимы.
  Возле мастерской Лед заметил пару знакомых лиц. Сейчас они с Армом зайдут внутрь, и время понесётся вскачь. Через пять сотен ударов возле мастерской уже соберется толпа народа, а ещё через тысячу гораздо большая толпа начнет стекаться к храму. И им к тому времени желательно быть там же вместе с молотом, а если повезет и с хоть каким-то оружием. Тех же молотов, да и молотков поменьше в мастерских должно быть полно. После этого в течении нескольких сотен ударов надо начать штурм всех остальных точек. Жаль, нет часов для синхронизации действий.
  - Заходим, - сказал Лед, и они с Армом направились внутрь мастерской. Оглянувшись в дверях, Лед увидел, бегущих со всех ног в сторону бараков, троих старателей.
  "Началось! Сейчас куча народа пойдет на огромный риск, в надежде на то, что у меня все получится. Только бы не накосячить!"
  У входа их встретил монах-стражник. Почему-то один.
  - Мы к мастеру-кузнецу, - уверенно сказал Арм, и монах кивнул на двери. Они, стараясь не выказывать спешки, начали подниматься по лестнице. На втором этаже сидел ещё один стражник. Арм, молча, прошёл мимо него. Затем они направились по коридору. Впереди все четче был слышен гул и звон. Из открытых дверей их обдало горячим, словно бы полуденным, воздухом, и Арм с Ледом оказались в огромном производственном зале. А точнее в кузнечном цеху.
  Лед окинул помещение быстрым взглядом. Он заметил всего трёх человек. Двое здоровяков возилось у наковальни, и один щуплый типчик сидел в сторонке на стуле у широкого окна.
  - У наковальни один наш? Всё нормально? - быстро уточнил Лед у Арма. Он не знал в лицо старателя, который должен был участвовать в захвате молота вместе с ними.
  - Да.
  - Всё, я пошёл. Действуй по обстоятельствам.
  - Справимся, - кивнул Арм.
  Лед широкими шагами направился к сидящему храмовнику.
  - Ближе не подходи! - крикнул ему, быстро вскочивший маг.
  От его резкого движения стул покатился в сторону. Но Лед и не думал замедлять шаг. Пока храмовник говорил, юноше почти удалось приблизиться на расстояние удара. Лицо храмовника исказила злобная гримаса, и он широко взмахнул рукой, что-то быстро прошептав.
  Не обращая внимания на телодвижения монаха, и побежавшие по телу мурашки, Лед от души пробил тому правой в челюсть. Мелкому монаху хватило с головой. Он, раскинув руки, улетел спиной прямо на стул, но даже не поломал его. У Леда было стойкое ощущение, что скорее уж сам монах поломался об стул. Точнее доломался. Быстро, развернувшись, он бросился в сторону наковальни. Но там тоже всё уже было кончено. Судя по всему, старатель ударил кузнеца-храмовника молотком по голове, и тот валялся на полу в луже крови. Арм, не теряя времени, шарил в одном из больших шкафов.
  - Где молот? - спросил Лед, но понял, что опоздал с вопросом. Арм как раз вытащил здоровенный кузнечный инструмент и протянул ему.
  Взяв в руки это оружие пролетариата, Лед понял, что будет совсем не легко. Весил молот больше пятнадцати, а то и двадцати килограмм. Еще полгода назад Лед вряд ли бы смог управится с подобной махиной. Перехватив молот за рукоять у самого навершия, Лед обратился к спутникам.
  - Себе что-нибудь нашли?
  Арм вытащил из шкафа молот поменьше и направился с ним к забранной решеткой нише в противоположной от окна стене. Хекнув, он принялся со всей силы бить по замку. Тот поддался очень быстро. Судя по всему, его сделали без учета подобной атаки молотобойца. За решёткой обнаружились четыре желтых ящика, а в них сабли стражников. Не меньше пары десятков.
  "Теперь повоюем", - усмехнулся Лед клинкам, как родным. - "Вечер перестает быть томным".
  - Пока что понесешь эту штуку. - обратился он к незнакомому помощнику, протягивая молот. - Как зовут?
  - Зехор.
  - Отлично, держи молот. Береги его и вообще не отходи от меня ни на шаг.
  Избавившись от веса, Лед взял себе сразу две сабли. Баланс у оружия был отменный.
  "Хотя, может и не очень, однако, после чрезмерно длинных и вообще не сбалансированных клинков арены, это просто сказочные мечи".
  Крутя оружие в кистях, и радостно улыбаясь, Лед направился к выходу из цеха.
  - Арм, прихвати, сколько сможешь, клинков. А свой молот тоже отдай Зехору. Надо наших вооружить. Мы сразу в храм, а рыться здесь будут те, кому не хватит оружия и резерв Зева.
  - Понял, но он два молота не утащит. Мы себе по сабле возьмем - ответ Арма догнал Леда уже в коридоре.
  Сам он тем временем вихрем налетел на стражника, и тот осел изрубленный, даже не успев осознать, что происходит. Не задерживаясь, Лед бросился вниз по лестнице, стараясь всё же не шуметь. Тем не менее, внизу его встретил настороженный взгляд стражника. Тот успел рвануть клинок из ножен и даже попытался защититься от удара Леда, но второй клинок рассек ему грудь. Быстро перепрыгнув оседающее тело, Лед бросился наружу. Там он увидел стоящие толпой отряды Зева и Арма.
  "Пока все по плану! Отлично".
  - Не нашли молота? - тревожно выкрикнул Зев?
  - Сзади несут, - мотнул головой Лед. - Держи саблю.
  Послышался топот и из дверей выскочил Арм и Зехор. Арм умудрился все же набрать чуть ли не десяток клинков и бросился раздавать их старателям, а Зехор с двумя молотами подошёл к Леду.
  - Осилил оба? - улыбнулся Лед.
  - Три года у наковальни. Чай не мальчик, - ответил ему улыбкой кузнец.
  - Зев, мне нужен оруженосец. Точнее молотоносец. Хотя бы до храма. И, Арм, дай-ка мне ещё один клинок. С двумя я как-то уверенней себя чувствую.
  - Кит, возьми большой молот, и следуй за Ледом не отставая, - приказал Зев одному из своих ребят. - В заварушки не лезь. Все помнят? Основная задача - защитить Леда! Кто уже с оружием - выступаете к храму, остальные быстро в мастерские. Добудете оружие - сразу нас догоняйте. Мой резерв собирается здесь, у входа. Зехор, показывай дорогу. Ты же знаешь, где в мастерских добыть оружие или что-то на него похожее? Охрана там еще может быть?
  - В оружейном складе ещё остались клинки. И по шкафам поискать можно. Где-то на первом этаже могут быть арбалеты. Но они, скорее всего, неисправны. Я там не работаю давно. И про охранников в других помещениях ничего не знаю.
  - Вперёд, не будем терять время! - сказал Лед.
  - Все мои, кто с оружием, бегом вместе с нами к храму! - крикнул Арм, и они, уже не скрываясь, побежали по улице к храмовой площади.
  * * *
  На площади было уже весьма многолюдно. И дела у повстанцев были не очень. Пара магов у входа в храм громко орали, приказывая всем разойтись по баракам. На ступенях догорали остатки двух скорченных тел. Похоже, маги еще не понимали всей серьёзности ситуации и пытались утихомирить толпу, по возможности не теряя старателей. Времени терять было нельзя!
  Лед, не задумываясь, рванул к ступеням. Ведь для этого всё и затевалось. Если он сейчас сгорит, как это двое несчастных, то значит всё зря. Но маги уже не раз продемонстрировали свою беспомощность против Леда. Так что прочь сомнения!
  Маги заметили бегущего к ним юношу шагов за тридцать. Оба удивлённо следили, как он пробирается сквозь толпу. Тут его узнали свои, и кто-то из командиров гаркнул: "Дорогу!" Старатели очнулись и быстро расступились в стороны, создавая живой коридор. Маги, разглядев у Леда в руках окровавленные клинки, злобно забормотали заклинания. Юноша сломя голову бросился вперед, сокращая расстояние. По телу побежали мириады знакомых мурашек, и Лед радостно расхохотался. Видимо со стороны зрелище было еще то.
  "Жаль, что нельзя этих магов живыми захватить. Пока я буду в храме с алтарем возиться, они в себя придут и, даже связанными, еще пару десятков людей сожгут. У них же полно магических сил. Пока алтарь цел, магов живыми за спиной оставлять нельзя".
  И его клинки опустились на головы застывших в ужасе врагов.
  - Где молот?! - гаркнул Лед в толпу. Старатели заволновалась, и в первый ряд выбрался Кит с молотом наперевес. - Держись рядом. На штурм!!!
  Лед поискал глазами Трора. По плану он должен быть его проводником к алтарю, так как точно знал его расположение. Наставник уже торопливо пробирался к нему с тренировочной палкой в руках.
  - Я тут, Лед. Пошли?
  - Возьми лучше молот, а Киту дай свою палку.
  Трор сменил оружие, и они бросились догонять уже хлынувшую в храм толпу. За ними по пятам следовал отряд Трора с тренировочными мечами, слегка разбавленный людьми Арма с боевым оружием. Сам Арм держался позади Леда и Трора, внимательно следя за обстановкой. В коридорах послышались первые крики, и Лед прибавил шагу. Вскоре они выбежали в центральный зал храма, так и не встретив по пути сопротивления. Видимо основные столкновения произошли в боковых коридорах.
  - Держи клинки, давай мне молот, - нетерпеливо прошептал Лед. Каждый десяток ударов означал потери среди повстанцев, а лишнее внимание храмовников могло серьезно помешать им при разрушении алтаря. Пока маги в полной силе, нельзя терять ни одного лишнего удара сердца.
  Схватив молот, Лед понёсся к белой плите в центре зала. Никакого сияния вокруг него, как во сне, не было. Но Леда охватило жуткое чувство дежавю. Со злостью на себя он отбросил все сомнения и со всей силы обрушил молот на алтарную плиту. Осколки брызнули в разные стороны, но камень почти не поддался. Лед стал раз за разом бить по плите. Внезапно он понял, что не ощущает привычных мурашек. Похоже, бог даже не сопротивляется. Аткат действительно не видит его или просто сдался?
  На третьем десятке ударов алтарь, наконец, поддался. Сперва появилась одна тонкая паутинка трещины, а потом белый камень распался на три неровных куска.
  - Победа! - закричал Лед, высоко вскинув молот. - Удача с нами!
  - Победа!!! - закричали во все горло собравшиеся вокруг старатели.
  - Победа! - волной покатилось по храму.
  - Теперь магов брать живыми! Но осторожно. У них наверняка ещё есть какой-то запас манны. Где Зев?
  - Наверное, на площади, - пожал плечами Трор.
  - Мне нужны данные по остальным точкам. Кит, ты где?!
  - Я здесь!
  - Быстро найди Зева, мне надо знать, что у нас по остальным объектам.
  - Понял, - и Кит быстро побежал к выходу.
  - Что у нас в храме? Есть сопротивление? - обратился Лед к Трору.
  - Отряд Брута сражался с храмовым гарнизоном в правом крыле, когда мы пробегали к алтарю.
  "А я и не заметил", - мелькнула мысль. - "Только вперед и смотрел".
  - Тогда нам туда. Арм, ты займись левым крылом. В подвалы не спускаться пока. Если что, присылай гонцов к нам за подкреплением.
  - Ясно.
  - Мне нужны клинки.
  Трор протянул Леду один из клинков, а Арм отдал свой, приняв молот. Они вместе бросились на звон железа и крики боли.
  * * *
  Большая группа магов забаррикадировалась в заднем крыле храма. В коридорах лежали тела мертвых старателей. Их было много. Кожа погибших сплошь покрывали страшные язвы. Огонь храмовники почему-то больше не использовали, это была какая-то другая магия. Повстанцы прятались за изгибами коридоров и старались не попадаться разъяренным жрецам на глаза.
  Лед спокойным шагом направился к одним из заблокированных дверей. В руках он легко нес молот. Это была не та здоровенная махина, которой он разрушил плиту алтаря, а тот что поменьше. Под мышкой юноша зажимал пару клинков. От вида изувеченных трупов своих соратников его немного мутило и потряхивало. Но в то же время он понимал, что сейчас не до мести. Надо заставить магов сломаться. Если они не примкнут к восставшим, то предстоящий побег через пустыню закончится, так и не начавшись. И тогда единственным вариантом для них всех останется дожидаться осады крепости и смерти. Такая перспектива его не устраивала.
  По коже побежали мурашки. Маги начали атаку заклинаниями.
  "Надо сыграть на их шоке. Ведь они привыкли, что от магии нет спасения. Если я смогу опустить этих тварей, возомнивших себя полубогами, на землю, то у нас появится шанс".
  Лед отложил в сторону клинки и, подойдя к дверям, начал бить по ним молотом. Красивая, но старая древесина легко поддавалась тяжелому тарану. Видимо строители совсем не опасались штурма. Очень быстро средняя часть дверей разлетелась в щепки. Из появившейся дыры в юношу полетели сгустки зеленого пламени, которые бесследно рассеивались, едва достигнув поверхности кожи. Именно от них разбегались по телу самые неприятные мурашки. Зуд становился просто невыносимым, и Лед едва сдерживался, чтобы не начать остервенело чесаться.
  Еще парой сильных ударов он быстро выбил дверь. Та повисла на одной петле, открыв взгляду, заполненную храмовниками комнату. Выражения лиц были самыми разными: от безумной ярости, до полной растерянности. Лед, не спеша, отложил молот и взял в руки сабли.
  - Ребята, кто не с нами, тот против нас. Третьего не дано. Поэтому, желающие умереть прямо сейчас, сделайте шаг вперед.
  * * *
  Спустя четверть часа в храме всё было кончено. Однако верховного жреца найти так и не удалось. Но у Леда имелись догадки, где он может прятаться. Поэтому посещение подземелья за кристаллической аркой стояло у него в самых срочных планах. Неизвестно какого сюрприза можно ждать, если дать главному жрецу храма время, чтобы опомнится и связаться со своим богом. А заодно привести в действие все резервы. Одна только пятнистая тварь чего стоит. Возможно даже, что уже поздно.
  Зато они захватили больше двух десятков магов. После исчезновения ауры храма они и так были в панике, а увидев, как Лед спокойно рубит их собратьев, не замечая летящих в него заклинаний, они быстро потеряли всякую волю к сопротивлению.
  Когда Зев нашёл юношу, сидящим на ступенях храма, то сообщил, что все ключевые точки крепости, кроме казарм стражников, захвачены.
  - Потери больше полусотни человек. От отрядов Бата и Утеня донесений нет. Но наблюдатели докладывают, что ожесточенный бой кипит возле двух казарм одновременно.
  - Надо выдвигаться им на помощь. Что у нас по вооружению?
  - Семьдесят шесть клинков стражников. Это на данный момент, насколько я знаю. Могут быть и неучтенные.
  - Охрану захваченных объектов организовал? Вода и транспорт сейчас нужны не только нам, но и уцелевшим храмовникам.
  - Отряды засели надёжно. Все вооружены. У нас ещё четырнадцать арбалетов и почти сотня кинжалов. На данный момент берём под стражу помещения храм и лестницы в подвалы.
  - Резервы надо к казармам выдвигать. Храмовыми подвалами займёмся позже, - В это время ряд светильников замигал и погас. - Сейчас так все погаснут, что ли?
  - Не знаю. Но раз не все разом тухнут, значит у каждого из них независимый заряд. Я в магии не силен. Знаю только, что пустыня пьёт любую магию без храмовой защиты, как воду. Посыльные говорили, что на окраинах уже кромешная тьма. Видимо теперь остатки магических заклинаний уже твоя аура защищает.
  - Думаешь, мне не стоит далеко уходить от
   храма?
  - Подозреваю, что за полчаса или час отлучки, ты погасишь и вторую половину крепости. Точнее пустыня сожрёт магический заряд всех оставшихся заклинаний.
  - Значит, отправляй резервы к Бату и Утеню. Но осторожно, мало ли что от них можно ждать. Полезли же они в драку, вместо того, чтобы блокировать казармы. Неизвестно, как далеко они зайдут, в нарушении приказов.
  - Само
  собой будем на чеку.
  - Тогда я займусь одним интересным подземельем. Пока свет не пропал окончательно. Факелов, я уверен, нам в крепости не найти. Так что надо спешить. Надеюсь, вы без меня справитесь?
  - Даже не сомневайся, - усмехнулся Зев.
  - Трор, Брут! Зев остается за старшего. Будьте готовы к неожиданностям. Ещё ничего не кончилось. Я в подземелье загляну. Туда никому не пройти, кроме меня и верховного. Нельзя такие сюрпризы оставлять в тылу без присмотра.
  - Давай, не задерживайся, - кивнул Трор. Брут только недовольно поморщился.
  - Как найду верховного, сразу же назад. Зев, ты говорил про арбалеты. Лишний для меня найдется, на всякий случай?
  - Держи, - протянул Зев жреческую карманную машинку. - Двухзарядный. Но запасных болтов нет.
  - Сойдет. Я быстро! - и Лед бросился к неприметной лестнице.
  * * *
  Лед миновал кристаллическую арку, пройдя сквозь вуаль из бегущих по телу мурашек. Пока что следов массового бегства храмовников не наблюдалось. Ни оброненных в спешке вещей, ни следов крови. Хотя лекари, что им стоит исцелиться? Спускаясь по спиральному коридору, юноша не встретил ни одной живой души.
  "Верховный тогда протащил сквозь арку двоих. Вряд ли на этот раз их было больше. Хотя мог сделать и пару ходок. А мог в одиночку сбежать. В любом случае надо быть предельно осторожным. Надеюсь, того монстра уже уничтожили, иначе придётся бежать назад за подкреплением. А может плюнуть на все и вернуться? Или разбить арку вдребезги и нагрянуть большим отрядом? Зачем рисковать? У верховного и его охраны наверняка арбалеты имеются", - от этой мысли Лед даже в сомнении остановился.
  Внезапно снизу послышался детский крик. Или может быть женский.
  - Гадство, - яростно пробормотал Лед, и медленно снова двинулся вниз по коридору.
  Впереди послышались мужские голоса.
  - Может прирезать девку? Чего ей мучиться-то? - едва разобрал Лед недовольное бурчанье.
  - Я тебе прирежу! - громыхнул в ответ сочный баритон. - Если наверху всё успокоилось, то она понадобится для ритуала. А если нет, то ей там делать нечего. Вас должно заботить, что случилось с алтарем, а не глупая девица, оставшаяся внизу!
  - Не оставляйте меня, ну пожалуйста! - донеслось издалека звонкое рыдание, умноженное гулким эхом подземелья.
  - Зачем же тогда при ней говорили, что вряд ли вернёмся? - снова невнятно пробурчал первый голос.
  - Больше жизнь ценить станет, - проворчал главный, и тут же грозно прикрикнул. - Ты сейчас у меня договоришься, жрец Май! Не хватало мне еще от рабыни скрываться!
  Голоса быстро приближались, и Лед замер в ожидании посреди прохода. Из-за поворота показались три храмовника. Если судить по отсутствующим клинкам, это были жрецы. В одном из них Лед узнал новоприбывшего верховного, которого на днях ему показал Зев, когда они ошивались у храма, изучая обстановку.
  "Значит у них кинжалы, а у верховного еще и арбалет", - подумал Лед. - "Хотя могли и посерьезней вооружиться после нападения. В подвале что-то убойное прихватили, например. Арбалетов, кажется, не видно. Хотя такой, как у меня, и под плащом спрятать недолго. Надо бы поосторожней с этой троицей".
  Бросаться вперёд и рубить он сразу передумал. Отложил один из клинков на пол и взял в правую руку взведенный арбалет. После этого, не спеша, начал спускаться навстречу жрецам, которые только что его заметили. Появление Леда стало для них такой же неожиданностью, как и само восстание. Точнее даже намного большей. Видимо, арку храмовники считали непроходимой для смертных. Юноша, широко улыбаясь, уверенно сокращал расстояние.
  "Главное не оказаться под перекрестным огнем трех арбалетов", - твердил себе он.
  - Ты кто такой?? Стой, где стоишь! - гаркнул верховный жрец. Его хорошо поставленный голос едва не сорвался в фальцет.
  - Так я же не стою, а иду.
  - Ты что, смерти ищешь, раб?! - снова зарокотал тот своим баритоном, немного придя в себя.
  Новый верховный жрец был черноволосым мужчиной среднего роста с аккуратно подстриженной бородой, густыми бровями и невероятно жёсткими глазами злого старикашки. Его белая одежда ничем не отличалась от остальных двух храмовников.
  - Вашей что ли? Ну, это как себя поведёте. Смерть она дама капризная. Но любит пошутить. Недавно вы были хозяевами жизни и смерти в этих широтах, а теперь?
  По телу Леда побежали уже привычные мурашки. Но на этот раз довольно слабые. Да и зеленым пламенем жрецы не стали швыряться. На лице верховного появилось удивлённое выражение. Но страха не было и в помине.
  "Смелый попался, гад", - усмехнулся про себя Лед.
  - Убейте его! - прорычал чернобородый.
  Оба жреца выхватили кинжалы. Действовали они гораздо более слажено, чем те, что тащили Леда сюда в прошлый раз.
  Юноша невозмутимо направил арбалет на того, что по воле судьбы оказался справа, а значит на линии огня, и нажал спуск. Болт глухо вошёл в грудь храмовника, и тот, молча, рухнул на плиты подземелья. Лед перевёл арбалет на жреца слева и заметил довольную искорку в глазах верховного. Его вытянутые вдоль тела руки напряжённо подрагивали.
  "Да он готовится выхватить арбалет, как только я разряжу свой! Хитрая тварь!"
  Лед неторопливо направился к замершей парочке. На лице верховного промелькнуло раздражение, а затем он попытался выхватить своё оружие. Но Лед одним рывком оказался в двух шагах от противника и направил свой арбалет в лоб верховному жрецу.
  - Брось на пол свою игрушку. И ты кинжал тоже, - сказал Лед, не отрывая взгляда от чернобородого, и краем глаза следя за вторым жрецом. Мелкий стреломет тут же звякнул о плиты пола. После некоторой задержки и кинжал со звоном откатился к стене. - Пять шагов назад сделали. Медленно.
  - Чего ты хочешь? - спросил, отступая, чернобородый.
  - Верёвки есть? - проигнорировал Лед вопрос.
  - Нет, - помотал головой верховный жрец.
  - Оба сняли плащи. Ты разрежешь кинжалом их на полосы, - лед ткнул арбалетом во второго жреца.
  - Зачем это?
  - А и правда, - Леда вдруг жутко взбесили оба храмовника. К тому же снизу раздался очередной женский всхлип. Он быстро метнулся вперёд и короткими взмахами отсёк обеим правые руки. Отступив назад на пару шагов от орущих от боли жрецов, он спросил. - Теперь понятно или отрубить еще и левые? Приживить их обратно без алтаря скорее всего не выйдет.
  - Ты врешь! Алтарь невозможно уничтожить! Это не в человеческих силах, - голос верховного жреца рокотал, как из колонок на рок концерте.
  - Поверь, те осколки, что я оставил наверху, алтарем теперь никто не назовет, - пожал плечами Лед.
  - Ты уничтожил алтарь Атката?!! Исчадие демонических планов! - завизжал чернобородый, видимо окончательно утратив самообладание.
  Он бросился на Леда с кулаками. Точнее с окровавленной культей и кулаком. Коротким взмахом Лед почти отрубил безумцу голову.
  - Он что, думал, алтарь не работает, потому что кто-то наверху устроил небольшой перерыв? - спросил Лед у оставшегося храмовника, картинно высоко подняв брови. - Типа Аткат решил пошалить со своими нерадивыми последователями?
  - Не убивай меня, порождение тьмы! - прохрипел оставшийся жрец, безуспешно зажимая целой ладонью обрубок руки.
  - Ну, теперь и подавно надо отрезать кусок от плаща. Чтобы перебинтовать руку и остановить кровь.
  - Я думаю, у меня хватит сил залечить эту рану. Возможно, я даже сумею прирастить обратно руку. Если позволишь.
  - Мы уходим из крепости. Нам понадобятся лекари. Мы их потом даже убивать не собираемся. Когда отпустим - точно не знаю. Наверное, когда выберемся из этой проклятой пустыни, и утечка информации для нас станет не опасной. Или ты хочешь остаться в крепости без защиты алтаря?
  - А что защитит от пустыни вас самих? Я хорошо знаю, что такое ее дыхание.
  - То же, что защитило от Атката. Сомневаешься?
  - Нет. Я на всё согласен. Можно мне попытаться приживить руку?
  - Давай, только быстро. У меня дела наверху и, как оказалось, ещё и внизу. Что это еще за женские крики? Там много пленников?
  - Пятеро, - ответил монах, прикладывая кисть на место и шепча заклинание. Через десяток ударов пальцы правой руки зашевелились. Монах с облегчением вздохнул.
  - Мне из тебя ответы клещами тянуть? - напомнил о себе Лед. Судя по враз побледневшему лицу жреца, он воспринял слова Леда буквально.
  - Там один сумасшедший берсерк, четверо гомункулов и одна девчонка, которую привёз с собой верховный жрец, - и храмовник кивнул на распростёртое тело чернобородого.
  - Подробнее, - подбодрил Лед.
  - Берсерк боли не чувствует, никакие приказы не слушает. Убил двоих наших. Его, вроде бы, собирались отправлять в Саргаду с каким-то из караванов. Гомункулы - это погасшие старатели. Они ничего не понимают и ничего не чувствуют. Верховный жрец их использует для ритуалов. А потом под башни, когда совсем зачахнут, - Лед заскрипел зубами, и жрец поёжился. - Про девку не знаю. Она для какого-то очень сложного ритуала нужна. Больше не знаю ничего про неё.
  - Берсерк - правда безумный? Слова не понимает?
  - Понимает, но никого не слушает, и ничего не боится.
  - Тогда вопрос спорный. Возможно, он поразумней многих в этой крепости. Веди, показывай, быстро. Мне наверх пора. Вы пятнистую тварь уничтожили? Прошлый раз здесь было не так людно, как ты описываешь.
  - Да, верховный как приехал первым делом... - жрец запнулся. - Так это ты?..
  - Ага, угадал. Это не первый мой верховный жрец Атката. Сечёшь? И бог утёрся, прикинь.
  - Что ты такое?
  - Давай без патетики. Я твой шанс пожить еще немного. А если ооочень повезёт, то даже долго и счастливо. Так что не дёргайся. И пошевеливайся. У меня наверху революционная ситуация в самом разгаре. Как тебя зовут?
  - Егриб.
  - Шевели булками, Егриб!
  Они быстрым шагом спустились в зал. Жрец направился к ближайшей камере с железной решёткой.
  - Тут девчонка сидит, - указал он, как на какую-то диковинку.
  Это было и так понятно. Между прутьев выглядывало заплаканное симпатичное личико, и слышались уже сдерживаемые всхлипывания.
  Глаза девушки смотрели на Леда с надеждой и недоверием. Темно-каштановые короткие волосы были растрепанны и торчали во все стороны. Она напоминала чертёнка в плаще старателя. Но даже в таком потрёпанном и измученном виде, девушка была очаровательна. Лед буквально утонул в её глазах.
  - Выпустите меня. Я не хочу здесь умереть. Эти говорили, что все уходят.
  Лед немного опомнился, и начал думать, что делать дальше. Всё же давненько он не общался с девушками. Последней была Лама, и было это, кажется, целую вечность назад. На Земле с одноклассницами, конечно, пересекался на всяких днях рождения и на дискотеках. Однажды с одной почти начал встречаться. Но все закончилось после второго свидания. По абсолютно непонятной причине. Короче, опыт так себе. А тут такое чудос ангельским личиком, в балахоне старателя, да еще и посреди пустыни.
  " А наверху восстание старателей в самом разгаре. И какая там сейчас обстановка я не представляю. Это может быть проблемой", - обеспокоено подумал Лед. - "Моё!" - орало что-то звериное глубоко внутри него.
  Видимо Лед опять не сдержал эмоций, потому что девчонка смущённо отвела взгляд. В глазах ее, казалось, промелькнул испуг.
  - Как тебя зовут?
  - Мира.
  - Егриб, открывай решетку, - повернулся он к уже бывшему жрецу.
  - А тебя представляться не учили? - возмущённо спросила пленница.
  Лед даже немного опешил. Он, и правда, отвык представляться. Последние дни Зев представил ему полсотни человек, и почти никогда не понадобилось представлять самого Леда.
  - Извини, меня Лед зовут.
  - Очень приятно.
  - И мне, - ответил Лед.
  "Я прямо одичал в этой крепости".
  Усмехнувшись, Лед обернулся к Егрибу.
  - Ты заснул что ли? Открывай быстрей.
  Егриб быстро направился к небольшому шкафчику и тут же вернулся с ключом. Глаза жреца вдруг забегали, и он выпалил мучивший его вопрос.
  - А как ты её сквозь врата боли проведёшь? - он запнулся, сглотнул и добавил. - И меня тоже.
  - Врата? А, кристаллическая арка.
  Лед задумался.
  "Просто провести с собой не выйдет. Моя аура других от боли не защищает, проверено. Жрецы, которые прошлый раз меня тащили, кряхтели от боли, едва лишь приблизившись к арке. Можно проволочь за шкирку силой. Но там такое мощное излучение, что могут и в срыв уйти. И если храмовника не особо то и жалко - потерпит, то проделывать подобное с Мирой совсем не хочется. Категорически. Придётся разбить арку. То есть врата. Магические кристаллы хрупкие, так что сабля вполне справиться. А нет, так и за молотом сходить не далеко. Пожалуй, это единственный выход. Но открывать подземелье сейчас нельзя, не зная как обстановка наверху. Мира сейчас как женщина на корабле - букет потенциальных проблем. Надо сперва убедиться, что я контролирую ситуацию. Значит надо выйти наверх".
  Егриб молча ждал, с надеждой глядя на Леда. Самому-то ему теперь никак отсюда не выбраться.
  - Разобью врата и всё. Не проблема. Но сначала мне надо подняться наверх и проверить обстановку. Восставшие каторжники - не самая весёлая компания для юной леди.
  - Мне семнадцать. Я, может, постарше тебя.
  - Хочешь сама разбираться с тысячей повстанцев? - в ответ Мира замотала головой. - Тебя этот обижал? - он кивнул на жреца.
  - Нет.
  - Острого желания его убить не испытываешь?
  - Н-е-е-е-т, - ошарашено протянула Мира, видимо уже не зная, что еще можно ожидать от Леда.
  - Егриб, открывай, давай. А то я уже подумываю, что руки тебе не так уж и нужны. Все равно ты ими не умеешь пользоваться.
  Тот быстро открыл замок и распахнул дверь камеры. Мира выпрыгнула из неё и отбежала подальше, словно опасаясь, что её начнут заталкивать обратно.
  - Показывать остальных? - спросил жрец.
  - Потом. Мне надо наверх. А ты тем временем посидишь в камере. На возражения нет времени, - гаркнул Лед, увидев сомнение на лице жреца. - Заканчивай меня бесить и начинай доверять. А то ты утомил уже. Я не намерен тут долго решать задачку про капусту, козу и волка, да ещё посреди бушующей революции. Давай ключ и лезь в камеру.
  "Ну вот, выбесила меня Мира, а сорвался на Угрибе. Надеюсь вздорная девчонка меня тоже услышала и поняла".
  Бывший жрец покорно дал себя запереть. Лед задумался, стоит ли забрать ключ с собой или отдать его Мире. По всему выходило, что если он не вернётся, то ключ им не поможет. Но и носить его было негде. Карманы в одежде старателей просто напросто не предусмотрены. Не долго думая он положил ключ на стол.
  - Мира, тебе придётся подождать здесь. Вон стул, присаживайся. Я постараюсь вернуться как можно быстрей и вывести вас неверх.
  - Хорошо, - видимо после отповеди жрецу, у Миры желания каждый раз спорить с Ледом несколько поубавилось. Пользуясь этим, он быстро направился в коридор, ведущий к арке, но замер на полпути.
  - Егриб, а этих светильников на пару часов ещё хватит? - вспомнил юноша про проблемы с освещением в крепости.
  - На полгода еще хватит или больше. Если бы не дыхание пустыни, то и на десять лет хватить могло бы. В подземельях вся магия на кристаллах. И самые важные
   заклинания в крепости тоже на них. Только всякая мелочь на послушниках держалась. Они стационарные заклинания ставили на пару суток или на десяток максимум. Хотя нет, кое-что бывает и на три десятка ставят. Но это всё без толку. Первая же буря без защитных куполов засыплет крепость песком в два человеческих роста. А без силы Атката магам
  купола
  не поднять никак. А уж удержать и подавно не выйдет.
  - А как же силовые башни? - удивился Лед.
  - Их не хватит, - смущённо потупился Егриб. - Нам Аткат даровал способность использовать его силу, превышая данное природой. У наших магов способность преобразовывать магию из обычных кристаллов очень маленькая и неразвитая. Теперь надо многие десятки лет практиковаться, чтобы достигнуть бледного подобия былых способностей. И это если кристаллы всегда будут под рукой. Прожечь кристалл под себя конечно выход, но это капля в море. Все храмовые маги очень слабы в натуральной магии. Вообще-то странно, что я еще жив. Я опасался, что перейдя на сторону бунтовщиков, умру от проклятия Атката. Ведь нам нельзя применять магию без его благословения.
  - С этим потом разберёмся. А бури мы дожидаться не собираемся. Как, впрочем, и карательного отряда. Главное в темноте вам сидеть не придётся. Вода и еда есть?
  - В камерах да. А снаружи вон там, в углу вода. А еда в шкафу напротив.
  - Если ничего неожиданного наверху не произойдет, то я вернусь через пару часов.
  И Лед направился быстрым шагом к выходу. Он прямо физически чувствовал спиной провожающие его взгляды.
  * * *
  На ступенях лестницы он увидел сидящего Зева.
  - Меня ждёшь? Как обстановка?
  - Уже всё под контролем. Но были проблемы. Резервы, посланные на подмогу Бату и Утеню, те попытались разоружить. Наши вырвались, но есть новые потери. Погибло восемь человек. У самих штурмовавших бараки потери огромные. После боя у них из двухсот человек оставались меньше сотни, а после нападения на наш резерв остались восемьдесят четыре человека. Мы подвели основные силы и продемонстрировали, что нас больше и вооружены мы лучше. Да и наличие Трора и Брута, а также несколько других известных гладиаторов решило дело. За Батом и Утнем на смерть никто идти не захотел. Так что заговорщики захотели перейти к нам. Начали кричать, что их обманули. Но мы заставили их сдать оружие и ждать нашего решения. Два командира в одиночку сопротивляться не стали и оружие сдали. Так что обстановка контролируемая. Но проблемы, как видишь, есть.
  - Ты имеешь в виду, что делать с восставшими против нас?
  - Да, но не только. Лед, ты спас мне жизнь и вернул свободу. Я уверен, что когда мы доберёмся до Пикасто, ты выполнишь обещание, и не станешь пытаться удержать меня возле себя. Да и наградой не обидишь. Ты хороший человек, уж я разбиюсь в людях. Хотя лёгкость, с которой ты сегодня убивал, пугает.
  - Это были враги, которые даже не считали нас людьми!
  - Дай я договорю. Надеюсь, ты ценишь мои советы?
  - Ты просто незаменим. Страшно подумать, что я буду делать, когда ты уйдёшь.
  - Вот и об этом в том числе я хочу сказать. Только не перебивай. Люди жадные. Всем в душу не заглянешь. У нас есть две ценности, из-за которых могут начаться свары и предательства. Бат и Утень только первые ласточки. И они могут попытаться ещё. Проблему решать надо с перспективой и желательно раз и навсегда.
  - Убить?
  - Всех? Не пугай меня, Лед. И не перебивай, я же просил. У нас две ценности, как я сказал. Первая - это куча кристаллов, которая стоит невообразимых денег. Пожалуй, за них можно купить Арзарум вместе с жителями. Король Пикасто ради такого дела, думаю, вполне может отменить запрет на рабство. Тут все просто - справедливая делёжка. Ты её уже и сам пообещал. Осталось всё продумать, чтоб не возникло слишком сильных споров и возражений. Но это не главное. Есть у нас и гораздо большая ценность. За ней могут начать охоту все сильные мира сего, как только узнают. И это будут не только люди. Догадываешься о чём я?
  - Вы что-то ещё нашли кроме кристаллов?
  - Лед. Я успел узнать о тебе за последнее время достаточно. Не притворяйся тупым. У нас есть то, что способно уничтожать алтари богов, защищать от дыхания пустыни и полностью игнорировать даже самую сильную магию. Ты можешь стать причиной новой войны богов, для архимагов ты ценней целой горы кристаллов. Для богов ты ценнее всего мертвым. И это, я уверен, ещё не все твои свойства. И не весь перечень заинтересованных особ. Ты просто ходячий соблазн для заговорщиков. Я понимаю, что тебе уже поздно притворяться поленом, но уйти в тень тебе надо срочно. Ты же не сомневаешься в полном контроле над ситуацией, и что никто не оспаривает твоё право командовать, а также распоряжаться добычей?
  - Вообще-то, сомневался. Особенно насчёт этой парочки, которую вы только что разоружили.
  - Я предлагаю тебе создать круг командиров. Каждый из них будет знать, что главный ты, но все будут делать вид, что главного нет. И главный как бы каждый из них. Если поработать со слухами, то ко времени выхода из пустыни большая часть старателей будет уверенна, что руководителя у отряда нет. А умные будут думать, что это один конкретный человек, но каждый будет думать на разных людей. И почти никто на тебя. При этом, как и договаривались - твои приказы не обсуждаются. Просто при обсуждении твоё слово не будет последним. Все говорят, обсуждают, ты тоже. Ты говоришь: надо сделать вот так. Остальные с тобой спорят, предлагают. Если тебя переубедили, ты говоришь: делаем по-другому. Дальше обсуждаем, и если ты не меняешь своё слово, то пару других командиров предлагают то же самое, словно от себя. В итоге последнее слово говорит кто угодно, но это твоё слово. По нему и действуем.
  - Ты точно купец? Как-то это на бандитские повадки всё похоже. Или какая-то тайная ложа.
  - Я последние три года кристаллы возил. Там и не такие хитрости используют. Утеню всё это знакомо, но его уже и не обмануть. Но для этого есть ещё пара хитростей. Ты ведь ценней всего живой и сотрудничающий с теми, кому тебя захотят продать потенциальные заговорщики. Поэтому всем тем, кто тебя уже хорошо знает, ты должен объявить одну простую вещь. Если тебя предадут, а при нашей численности и вооруженности, без серьезной поддержки со стороны это сделать никак не возможно, то ты условием своего сотрудничества поставишь мучительную смерть заговорщиков. Уверен, что Бат хочет вернуть себе положение в Империи Лис. Отдав тебя императору. Но император безусловно предпочтет с тобой сотрудничать, поэтому легко отдаст Бата обратно в любую оставшуюся крепость или перемелет на фарш. Как ты там пожелаешь. Этого должно быть достаточно, чтобы охладить пыл у таких как Бат. Ты ценен живой, а пока ты живой, ты договороспособен. И твоё слово для заговорщика будет смерть.
  - Ясно. Сурово. А почему ты так безоговорочно признал мое командование?
  - Потому что хорошо понимаю, что из игр богов, магов и королей живыми не выбираются. Не стоит даже начинать. Держаться от тебя подальше тоже не выйдет. Поэтому ты мой командир. Надеюсь, к моим советам ты и дальше будешь прислушиваться. А насчет суровости. Бывало и посуровей. Можно пригрозить еще и смертью родных, а также ближних до какого-нибудь колена. Но для Бата, я думаю, хватит и обычной угрозы ему любимому. Так что не стоит перегибать. Ты и так многих пугаешь. Молотишь людей, как хищный зверь.
  - Неужели так ужасно выгляжу со стороны?
  - Не знал бы тебя хорошо, после сегодняшнего дня держался бы подальше, - невесело усмехнулся Зев. - Да и твои способности добавляют жути. Вдруг ты какой-нибудь демон?
  - Ага. Падший. Ну, все ясно. Хорошие советы. Только давай назовём этот твой круг командиров - совет легиона. А отряд наш - легион. А те, кто не войдёт в совет, но отличился в боях, будут гвардией легиона.
  - Как скажешь. И ещё одно. Я не знаю, как у тебя насчет контроля возможностей. В первую очередь я имею в виду способность защищать от дыхания пустыни. Но надо пустить слухи, что ты их полностью контролируешь и умеешь отключать. Особенно среди тех, кто в курсе этих твоих возможностей. Отлично, если это так и есть. И не надо говорить мне ничего. Я предпочитаю знать меньше, с учетом того, что мне предстоит уйти так сказать в отставку. Это чтоб соблазна не было тебя захватить и тащить с собой как амулет.
  - Да это то ясно. Но могут не поверить. Надо быть начеку. И еще, не мешало бы каждого члена совета наделить реальными полномочиями и ответственностью. Это и внимание отвлечёт, и разделит сферы контроля, и упростит управление.
  - Хорошая идея. Тебе какое направление?
  - Что-то незаметное, пожалуй?
  - Ты ловишь на ходу. Казначей?
  - Не очень незаметное, мне кажется, а? Давай я за транспортировку буду отвечать. А ты за торговые связи.
  - По транспортировке там реально мороки много. Может глава по безопасности? Или по взаимодействию с магами?
  - О, по дипломатической части! Мне же на переговорах надо присутствовать, - предложил Лед.
  - Да, ты прав. А я, значит, по торговле. А казначей кто?
  - Думаю, Арм подойдет.
  - Надо бы весь совет сформировать, собрать и про всё, что мы обсудили договориться. Не вдаваясь в некоторые детали, конечно. Это хоть немного усложнить потенциальному противнику возможность нанести прицельный удар.
  - В совет, значит, вводим тех, кто про меня хорошо осведомлён. Ты, я, Арм, Торт, Трор, Брут, Винт...
  - Винт погиб, - печально перебил Зев. - И Стик. И Срам. Срам вообще в резерве погиб в стычке с бойцами Бата.
  - Что мешает закопать эту коварную тварь прямо здесь в пустыне? Если ты не возражаешь? Не хочу видеть эту змею поблизости. И Утня бы тоже вместе с ним.
  - Бат нужен. Нам предстоит выйти из пустыни в Империю Лис. Суровая и во многом загадочная территория. Но знать там решает всё. Затеряться не просто, особенно нам, не знающим местных реалий. К тому же имперская аристократия, если ты не из их круга, даже говорить с тобой не станет. Они за границей такие, а у себя дома, думаю и подавно. Пробиваться огнём и мечом сквозь бескрайние просторы империи, не имея карты - огромные потери и моря крови. А Бат из их круга. Если его удастся взять под контроль, то он будет просто незаменим. Утень тоже может пригодиться. А если наши уловки не сработают, то и без этих двоих могут найтись предатели и заговорщики.
  - Ясно. Ты прав. Как всегда. Значит, на чем я остановился. Винт, - Лед помрачнел. - Гнол, Трас. Ты кого-то предложишь?
  - Есть пару неглупых гладиаторов и в бою отличились, но они про тебя почти не в курсе и пусть так и остаётся. Получается восемь человек в совете легиона. Могут быть проблемы с серьезными людьми из других бараков. Ну да разберемся. Двоих заговорщиков попытаюсь разыграть втёмную. Вылеплю из них закулисных главарей, - усмехнулся Зев. Надо с ними небольшую сцену разыграть. Я приказал собрать у храма всех, кто видел тебя в деле. Им надо объявить про наказание за попытку тебя сдать. Заодно сделаем вид, что ты уже не главный. Поглядим на реакцию Бата и Утня. Они тебя точно недооценивали раньше, поэтому и сейчас могут поверить, что, например, я и Трор тебя подмяли под себя. Сейчас позову ребят.
  * * *
  Они ввосьмером вышли в зал с разбитым алтарём. В нём уже ждало человек сорок-пятьдесят бывших старателей. Нестройной толпой остановились у разбитого алтаря. Впереди "случайно" оказались Зев и Трор.
  - Внимание! - начал Трор. - Нами было организовано руководство отряда для выхода из пустыни и дальнейшего продвижения к цивилизованным местам, защиты интересов участников отряда и распределения добычи.
  Из всех желающих двигаться с нами будут сформирован легион. А мы будем советом легиона. Большинство из собравшихся попадёт в гвардию легиона.
  Если человек участвовал в восстании, и будет активно помогать легиону, выбраться из пустыни, то он может претендовать на долю в добыче. Если старатель не участвовал ни в чём и просто бредёт с нами по пустыне, а после выхода сразу побежит домой, то он может получить пять золотых и не больше. Если старатель участвует в сражениях легиона или состоит в его гвардии или совете, то его доля добычи выше. О желании выйти из легиона надо предупреждать заранее. Казначей сообщит, есть ли достаточно денег, чтобы выплатить долю легионера, или гвардейца, или участника совета. Если денег недостаточно, то можно подождать, пока у ближайшего мага будут реализованы кристаллы. Те, кому эти правила не нравятся, могут выбираться самостоятельно. Всем ясно? Есть вопросы?
  - А кто казначей? - спросил Бат.
  - Арм, - ответил Зев.
  - А главный кто? - продолжил Бат.
  - Никто. Все в совете равны, - тут же ответил Трор.
  - А что, Лед уже не у дел, - хмыкнул Бат.
  - Кстати, о Леде, - снова вклинился Зев. - За попытку свергнуть совет легиона, убить или захватить члена совета легиона - смерть. Если ты, Бат, или кто-то другой, попытаешься предать нас, договорившись с кем-то более сильным, и легион разгромят, например имперские войска, а совет захватят, то сотрудничать с твоими покровителями мы будем только при условии твоей мучительной казни. А может, просто потребуем отправить тебя в крепость некромантов. Как думаешь, что для имперского князя важнее, сдержать слово, данное тебе или сотрудничество с захваченными пленниками. Добровольное. Осознал? - повысил голос Зев.
  Судя по выражению лица Бата, он явно все осознал. Его глаза забегали, а лицо становилось всё мрачнее. Видимо он прокручивал в уме все возможные варианты.
  - Так вот, значит, кто подгрёб всю власть. Пикастинские богатенькие сыночки умели всегда устроиться. Ваша ненависть к имперскому дворянству никого никогда не удивляла. Неблагодарные ублюдки. Мы сделали ваше королевство величайшей морской державой. Зря ты Лед доверился этому типчику. Сам, небось, теперь не рад? Что бы он тебе ни пообещал - обхитрит.
  - Ещё зарыдай, - хмыкнул Зев.
  - Есть ещё вопросы? - хмуро спросил Трор. Ему явно были не по нутру все эти закулисные игры.
  - Когда выступаем? - подал голос молодой парень из толпы.
  - Совет пока не решил. Надо хоть немного подготовиться. В пустыне шанса вернуться за забытыми вещами и попробовать ещё раз может и не быть, - ответил Торт.
  - Желающие записаться в гвардию оставайтесь. Остальные свободны. Предупреждаю, быть гвардейцем это не только честь и дополнительная доля в добычи, но и работа. Опасная работа. На нас будет держаться легион, и все удары пустыни, которые окажутся не по силам ослабленным магам, предстоит принимать на себя в первую очередь гвардии, - произнёс пылкую речь Гнол.
  - Бат и Утень могут выметаться, - прибавил Зев.
  * * *
  - Зев, мне надо в подземелья, - шепнул Лед другу, когда они выходили из зала.
  - Шо, опять??? Лед, туалеты же работают, пошли, покажу.
  - Это ты шутишь, я надеюсь?
  - Шучу, но что у тебя с этими подземельями хотелось бы узнать поподробнее. А то я уже ревную.
  - Ага, есть к кому, - хмыкнул Лед. - Девушка там. Симпатичная, юная. И надо сделать так, чтобы у неё не было проблем. И у нас, точнее.
  - Чтобы не было проблем. Как ты их находишь? Это твоя еще одна странная способность? Это, надеюсь, всё.
  - Жрец ещё есть, но он уже смирный. Четверо старателей, потерявших разум. Я их не видел, но по рассказам они ничего не соображают. Но не бросать же бедняг. Ну и берсерк.
  - Тот самый?
  - Видимо да.
  - Это может быть проблемой почище девчонки. Мне
   бы с тобой вниз пойти, но ты говорил это невозможно.
  - Я там врата боли всё равно сносить собрался, что бы пленники выйти смогли. Так что, думаю, взять тебя с собой вполне реально.
  - Тогда дай мне час. Дел срочных полно. Хоть немного надо побегать, команды раздать и проконтролировать. А то кроме Бата хватает недовольных. Совет
  почти
  полностью из старателей нашего барака состоит. А скоро утро, и начнется жара. Надо всё успеть. До следующей ночи
  освещение может и не дотянуть.
  - Жрец сказал, часть магии на кристаллах. Но её мало. Так что надо торопиться, ты прав. Хотя захваченные маги могут светильник запитать, как думаешь? Иначе толку с них вообще?
  - Пожалуй. В общем один час, и я в твоём распоряжении. И ты, это, ножны у Брута возьми, что ли. Сам же его оружейником назначил. А то таскаешь клинки под мышкой, словно палки, - и улыбающийся Зев побежал наружу храма.
  - Эй, Брут, где у нас оружейный склад? - закричал Лед в сторону группы революционных матросов. В смысле старателей.
  * * *
  С делами Зев разобрался не за час, а за два. Лед успел как следует вооружиться, взяв себе на складе пояс, ножны, колчан для жреческого миниарбалета и десяток болтов для него. Также поменял, наконец, свои, вконец изношенные, ботинки и одежду. У стражников она оказалась гораздо более функциональной и добротной. С карманами. Заодно удалось наскоро перекусить и, пройдясь с глашатаями по баракам, оценить обстановку на скорую руку.
  Как и сказал Зев, огромные потери были только у Бата с его дружком. У основной группы погибло меньше четверти состава, и это не учитывая тех, кто отсиживался в бараках. Храмовников удалось захватить полсотни. Стражников Бат перебил всех поголовно, а со стен так никто и не появился. Вероятно, кто-то продолжал прятаться в крепости, но, судя по всему, выжившие храмовники покинули крепость.
  И если у Бата с Утнем выжило восемьдесят человек, то у нас в строю осталось триста шестьдесят. Плюс еще около сотни старателей не участвовало в восстании. Получается, легион насчитывал немногим больше полутысячи человек. Их всех предстояло провести через полные опасностей пески пустыни. Желательно без потерь. Не самая лёгкая задача. Хорошо, что оружия и захваченных припасов должно было хватить на всех с лихвой.
  * * *
  Врата Зев почувствовал шагов за сорок.
  - Вернись назад к лестнице. Когда я разобью кристаллы, наверняка будет выброс магии, - Зев кивнул и Лед побежал вниз.
  Миновав арку, он побежал дальше, чтобы предупредить оставшихся внизу. Но за первым же поворотом наткнулся на Миру, с грустным лицом сидящую на корточках у стены.
  - Ты чего здесь?
  - Стало жутко. Тебя долго не было. Я уже решила, что случилась беда, и ты не вернешься. Хотела, найти выход.
  - И как?
  - Больно.
  - Вот и топай вниз, быстро. Я сейчас кристаллы разобью, и тут всё накроет. Быдет в тысячу раз больнее. Тащи тебя потом на руках бесчувственную.
  Похоже, идея про перетаскивание её тела в бессознательном виде, Мире совсем не понравилась, потому что она рванула вниз со всех ног. Лед не спеша вернулся к арке, достал саблю и рубанул по правому кристаллу. Казалось, что мурашки побежали даже по желудку и печени. Жутко зачесались пятки и ладони. От кристалла осталась только горка песка. Хоть и немалая. Развернувшись, Лед повторил операцию со вторым исполином, и направился наверх за другом.
  - Вот это рубануло, - возбуждённо закричал Зев издалека. - Меня так скрутило, что я все свои вахты и срывы вспомнил. Уже всё?
  - Да, пошли.
  - Это ты два небольших королевства в песок превратил? Мог и сорвать, наверное, тебе же без разницы, - сказал Зев, когда они проходили мимо горок песка, оставшихся от двух кристаллических гигантов.
  - Да, ступил.
  - С другой стороны, магам такое не продать в башни. Нет таких высших магов, которые сумели бы прожечь под себя подобную громадину. Разве что храмовникам или в академию какую. Или крепость. Очень-очень богатого королевства. Не беда, мы этого добра помельче много захватили. Ещё даже лишним будет. И так мы к себе в любом случае много внимания привлечём. Ого, да тут ещё один подземный храм! - воскликнул Зев, когда они вышли из коридора в зал.
  - Ага, с решётками. Чтобы богомольцы не разбежались, наверное, - хмыкнул Лед в ответ.
  - Наверное, пошли сперва к берсеркеру. Взгляну на него, может, что присоветую и побегу наверх. Там полно дел, надо за сборами следить. Наши сокровищницу нашли и через крышу пробиваются. Без алтаря запирающую плиту магам не поднять, оказывается. И стены не пробить. Надеюсь в пустыне их сил хватит на тамошних монстров. А вообще, многовато у нас ценностей становится. Надо будет с тобой поговорить по этому поводу. Мне кажется, большую часть лучше вообще в крепости оставить - меньше потом проблем будет, - без остановки выдавал последние новости Зев, не забывая с интересом оглядываться по сторонам, изучая подземелье.
  - Вы там не затягивайте. Карательный отряд может подоспеть в любой момент. Новый бой нам ни к чему. А если придется еще и по пустыне идти с погоней на плечах, тогда совсем мало радости.
  - Это-то понятно. Однако золото на первых порах очень нам поможет. Кристаллы продавать - не самый простой бизнес. И спешка в нём губительна. Поверь мне.
  - Путь свободен? Можно выходить? - нетерпеливо перебила их Мира.
  - Девочка, ты серьёзно хочешь выйти наверх сама по себе? Чтобы ты понимала, большая часть здесь сидит не за то, что цветы у старушек с клумб воровали. Им нужен очень серьёзный повод, чтобы не начать делить тебя прямо в храме. Лед, как я вижу, настроен, уберечь тебя от проблем. И если ты думаешь, что для него это будет сделать совсем просто, то зря. Я бы посоветовал держаться рядом с ним. И помалкивать. Пока я не подготовлю тебе охрану. И даже тогда я не гарантирую отсутствие проблем. Лучше всего факт наличия девушки скрывать как можно дольше.
  - Но я уже не могу в этом каменном склепе. Меня душат эти стены, - отчаянно ответила Мира, однако слова Зева видимо всё же произвели впечатление, и она, поникнув, села на стул в стороне.
  Юноша взял ключ со стола и выпустил Егриба. Мысли у него при этом были весьма невеселые. Он как-то совсем не задумывался о том, что заключенные в крепости старатели в прошлом в большинстве своем преступники. А большинство наверняка и вовсе бандиты.
  "Что ж мне так везет на местный криминал. А с другой стороны, с кем же мне еще общаться, после убийства полицейских? Однако держать под контролем ораву уголовников - удовольствие весьма сомнительное".
  - Показывай, где берсеркер. У нас очень мало времени, - раздраженно сказал жрецу Лед.
  Егриб, не проронив ни слова, направился вглубь зала. В клетке, где прошлый раз сидела тварь, сейчас было пусто. От кристаллической решетки не осталось и следа. В самом дальнем конце зала они подошли к входу в одну из камер и Лед с удивлением понял, что это проход с длинным коридором, уходящим куда-то вглубь скалы.
  - Вот, - кивнул жрец на забранную железными прутьями камеру рядом с проходом.
  Посередине в позе лотоса сидел тощий и косматый мужик в изношенной и грязной одежде старателя. На коленях штаны расползлись и зияли дырками.
  - Вы его что, не кормите совсем? - возмутился Лед.
  - Не знаю, тут распоряжался верховный жрец. Я бывал тут всего десяток раз за все пятнадцать лет службы.
  - Привет, как тебя зовут? - спросил узника Лед. И не дождавшись ответа, переспросил вновь. - Ты меня слышишь? Мы подняли восстание и уходим из крепости. Ты остаёшься или пойдешь с нами?
  - Я плохо понимаю. Я немного знаю тримский, - глухо прозвучало в ответ.
  - Как тебя зовут? - переспросил Лед уже по тримски. Зев при этом удивлённо взглянул на него. Лед так же заметил быстро промелькнувшее удивленное выражение на лице у Миры.
  "Будто бы знание тримского что-то особенное", - недоуменно подумалось парню. Тем временем диалог с берсеркером налаживался.
  - Грег, - уже более четко ответил тот.
  - Мы победили храмовников. Алтарь разрушен. Крепость обречена. Ты пойдёшь с нами?
  - Да.
  - Ты понимаешь, что пока идешь с нами, то должен подчиняться совету легиона. Он осуществляет командование в этом походе.
  - Ты хочешь, чтобы я служил тебе?
  - Нет, я хочу, чтобы ты не создавал нам проблемы в походе через пустыню. И признал на этот период командование совета легиона. Сам ты из пустыни не выберешься, а если останешься в крепости, то пустыня сожрёт твои силы за пару дней.
  - Ты будешь командовать?
  - Да, я, - сдался Лед.
  - Я согласен, - кивнул косматой головой Грег.
  - Где ключ? - повернулся Лед к Егрибу.
  - У входа.
  - Мы что сюда на экскурсию пришли? Это зоопарк, по-твоему?! Бегом за ключом! И от камер, где остальные старатели заперты, тоже прихвати, - крикнул Лед уже вслед убежавшему жрецу. - Что думаешь, Зев?
  - Ты же сам всё решил. Думаю проблем не должно быть, а польза вполне может быть. Бойцы, как я слышал, они очень сильные. С ума он не сошёл. Это очевидно.
  - Так значит, ты уходишь наверх?
  - Да, надо бежать.
  - Про Миру не забудь. Надо ей шарф, как у монахов достать.
  - Да нам всем такие в пустыне не помешают. Ты кого-то из своих гвардейцев, за ней приглядывать, хочешь назначить?
  - Кого-то из совета ей в охрану? Только внимание привлечем. Подбери лучше ты.
  - Понял. Тогда я побежал.
  - Хотя стой, я собираюсь дальше в подземелья заглянуть. Сейчас уточню у Егриба что здесь и как. Заберёшь его и Грега с собой. Да и старателей тоже наверх уведёте. Задержись, в общем.
  - Хорошо. Где этот жрец? Не сбежал ли?
  Но Егриб уже бежал к ним, звеня ключами. Он быстро открыл решётку камеры и Грег, плавно поднявшись на ноги, вышел к ним. Несмотря на сидение в, казалось, неудобной позе, движения его не выглядели скованными.
  - Я добра не забываю. Клянусь отплатить стократно за своё освобождение, - берсеркер гулко ударил себя кулаком в грудь.
  - Благодарю. Но давай лучше без долгов. Посчитаешь правильным - будешь со мной. А если нет - пойдёшь своим путём, - ответил Лед.
  - Я тебя услышал.
  "Свалился же на мою голову этот чунгачгук. Ещё повезло, что Итол меня тримскому немного обучил. Хотя кто-то из наших, наверняка, этот язык знает. Тот же Зев, судя по удивленному взгляду, его как минимум слышал. Скорее бы уже закончились все эти проблемы. Эх, были светлые денёчки на Релаумской дороге", - с грустью подумал Лед.
  - Где остальные? Давай быстрее открывай камеры, - поторопил Лед Егриба.
  - А они все в одной сидят. Им ведь без разницы. Хоть штабелями складывай. Если еду в рот не положить и жевать не приказать - умрут с голоду.
  - Ты понимаешь, что я тебя сейчас тут положу? - яростно гаркнул Лед.
  - Но я просто... - испуганно залепетал бывший жрец.
  - Спокойнее, Лед, - положил ему Зев руку на плечо. - Не заводись.
  - Открывай, давай. И куда ведёт этот проход расскажи.
  - Я не знаю, - ответил всё ещё перепуганный Егриб. - Туда закрыта дорога всем кроме верховного жреца и избранных. Там ещё одни врата боли, как я слышал.
  * * *
  Зев, жрец и берсеркер гуськом увели шатающиеся оболочки, оставшиеся от старателей, наверх, а хмурая Мира осталась сидеть на стуле, бросая недовольные взгляды вслед удаляющемуся Леду. Но любопытство неудержимо тянуло его вглубь подземелья.
  "Наверняка там есть что-то интересное или ценное. И уж точно жутко секретное".
  Коридор почти не имел уклона, но шел по довольно заметной дуге. Светильники исправно горели, заливая магическим огнём почти не обработанные камни стен и потолка. Пол был уложен гладкой плиткой. Шаги гулким эхом разносились по каменной трубе. Вновь забегали мурашки, и из-за поворота показался ещё один огромный кристалл. Ширина прохода была шагов восемь. Кристалл сужал его до четырёх. Миновав этот жесткий муравьиный душ, Лед поспешил дальше.
  "Если Мира опять не усидит на месте и выйдет наверх, проблем будет с ней гораздо больше. Может плюнуть на подземелья и вернуться? Их тут может быть множество. Гляну следующий зал мельком и назад. Или разбить кристалл и Миру с собой взять? Да, лучше держать её при себе. Заодно и поговорим. Хотя о чём? Она же ничего не рассказала о себе. А я и не спрашивал. Она же сказала, что подземелье давит на нее. А я оставил бедняжку совсем одну. Надо срочно возвращаться и брать ее с собой", - в таком смятении мыслей Лед бросился обратно.
  Он присмотрелся к кристаллу, подумывая, не стоит ли его сорвать. Но этот был настолько огромен, что его не реально было даже просто обхватить руками.
  "Проще двухсотлетний дуб свалить. Чтоб не пришлось ещё и бежать за молотом".
  Взмах клинка развеял все сомнения. Огромная глыба осыпалась на пол мелким песком. Всё тело до костей пробрала мелкая дрожь. Лед бросился за Мирой, опасаясь, что и её могла задеть и напугать волна боли.
  Выбежав в зал, Лед застал девушку, по-прежнему сидящей на стуле. Она смотрела на него широко открытыми немного перепуганными глазами.
  - Ты в порядке? - обеспокоено спросил он.
  - Немного больно было. И страшно. Идём наверх? Я не видела неба, наверное, больше двух десятков.
  - Надо вниз все проверить. Там может быть что-то важное. Возможно, есть и другие пленники. Нельзя их тут бросать. Идем вместе, чтоб тебе не так страшно было одной.
  - Чтобы мне не страшно было или тебе? - насмешливо спросила Мира. Видимо в присутствии Леда к ней вернулось самообладание.
  "Что за вздорная девчонка? Только что ныла, а теперь подкалывает. Ох уж эти женщины".
  - Я просто подумал, что тебе здесь одной будет страшно.
  - Ага, и решил затащить ещё глубже в эти проклятые подземелья?
  - Не идёшь?
  - Иду.
  - А ты вообще как в крепости очутилась? - спросил Лед, после минутного молчания, когда они уже миновали то, что осталось от кристалла-гиганта.
  - В паланкине привезли. Как принцессу, - хмыкнула Мира.
  - Ого, какая честь! А в паланкин ты как попала?
  - Меня в Триме из дому похитили. Очнулась уже в каком-то городе на краю пустыни.
  - В Саргаде? И чем ты для храмовников такая особенная?
  - Да вроде ничем, - сказала Мира. Но прозвучало это как-то уж слишком простодушно.
  - Не хочешь - не говори. Тут у многих есть секреты в прошлом.
  - Нет, правда. Я не знаю, зачем именно я понадобилась храмовникам. Может просто под руку удачно подвернулась. А ты откуда, Лед? Брост у тебя весьма корявый, а по исорски говоришь с каким-то акцентом.
  - Я из Канавы, есть там приграничная деревенька Мелкие Хлебцы.
  - Ну, для деревенского парня из Канавы ты тримский брост знаешь просто великолепно, - усмехнулась Мира.
  "Ну и задавака же она. И в мою историю, похоже, совсем не поверила. Но симпатичная до жути. Если про нее узнают все старатели, может начаться такая грызня, что восстание детской игрой покажется. Хорошо, что я мечи научился в руках держать. Очень может пригодиться", - мелькнула у Леда тревожная мысль.
  Они вышли в следующий зал. Он был круглой формы и гораздо просторней предыдущего, при этом абсолютно пустой. Но из него шло ещё пять коридоров. Их исследование, похоже, затягивалось.
  - Я хочу наверх, - категорично заявила Мира.
  - Давай заглянем хотя бы в ближайший справа или слева коридор.
  - Только один. Мне тут как-то жутковато.
  "Может быть, из-за сидения в камере, у неё клаустрофобия выработалась? Тогда она ещё хорошо держится", - подумал Лед и поспешил к ближайшему проходу по левую руку.
  Пройдя по коридору два десятка шагов, они вышли в ещё один зал. Он представлял собой глубокую чашу диаметром двадцать шагов. По кромке она была обнесена стальными перилами, а на дне сидел огромный жук. Или скорее, даже, черепаха.
  Ее овальный панцирь отсвечивал бардовыми бликами в свете магических огней. В длину черепаха была гораздо больше человеческого роста. Минимум в два раза, а то и в три.
  - Ха! Покатай меня бооольшаая черепаха! - весело выкрикнул Лед, вдруг вспомнив беззаботного львёнка. В ответ раздалось гудение, как от высоковольтной линии электропередач. В висках неприятно заломило, и Лед услышал ответ.
  - Ты освободишь меня отсюда?
  При этом Лед заметил, что Мира, схватившись за голову, едва удержалась на ногах.
  - Ты слышишь это? - спросил он девушку.
  - Что? Гудение? Слышу. От него голова раскалывается, - ответила та. Её побледневшее лицо исказила гримаса боли.
  "Надо выводить её. Тут, похоже, даже опаснее, чем наверху. Вернусь сам. Ничего не случиться. Зев наверняка уже все подготовил к нашему возвращению".
  - Мы идем наверх. Я сам потом сюда вернусь, - крикнул он черепахе и, схватив Миру за руку, потащил её к выходу. Она, пошатываясь, семенила за ним.
  Нигде больше не задерживаясь, они быстро прошли круглый зал, и выбрались в самый первый с камерами для заключенных. Мире уже стало лучше, и Лед неохотно отпустил её руку, когда заметил попытку девушки освободиться. Они прибавили шагу. На ступенях вместо Зева их ждал Кит, держа в охапке плащ стражника и шарф.
  - Меня Зев назначил в охрану, - объяснил он и без того очевидное.
  - Где бы переодеться? - спросил его Лед.
  - Я же не голая под этой тряпкой! - фыркнула Мира. - Переоденусь и здесь. Или у вас в деревне девушки ходят, закрыв лица, и из дому сами не выходят? - ехидно спросила она Леда, бросая свой рваный плащ на ступени.
  Штаны и рубашка старателя сидели на девушке мешковато, но Лед легко угадал под ними точёную фигурку. Кит наблюдал за ними обоими, едва сдерживая смех.
  - Тут не моя деревня. И тем более не твоя.
  "Вот ведь вредина!" - возмущённо подумал Лед. - "О ней же беспокоюсь, а она постоянно ехидничает".
  Переодевшись, Мира обмотала лицо шарфом и накинула капюшон.
  - Тебя одного для охраны хватит? - скептически спросил Лед Кита.
  - Там наверху ещё двоих Зев оставил. А ты разве не с нами?
  - Мне надо вниз. Закончить дела. Зев что-то передавал?
  - Сказал, что всё спокойно. Уложимся до темноты. Большинство уже спать легло перед походом. Лед, а тебе помощь не понадобится?
  - Не знаю. Думаю, нет. Я быстро. С одной черепахой переговорю и загляну еще в парочку залов. Идите наверх. Из храма не уходите. Сюда постового поставьте на всякий случай. Для связи и вообще. За девушку головой отвечаешь. Ясно?
  - Понял, - ответил Кит.
  Лед, развернувшись, бросился по ступенькам вниз, стараясь не терять ни секунды.
  * * *
  Черепаха оказалась на том же самом месте. Что собственно и не удивительно.
  - Привет, это опять я. На чем мы с тобой остановились?
  - Ты меня освободишь отсюда? - прогудело в ответ.
  - А что тебе мешает самому выбраться? Или самой? Ты кто? И что тут делаешь?
  - Значит, свободы мне не видать?
  - Если это в моих силах, и ты не причинишь моим людям вреда, я освобожу тебя.
  - Тогда спрашивай.
  - Как тебя зовут? И ты мужского или женского пола?
  - Имени у меня нет. Восемь сотен раз сменились времена года наверху с тех пор, как я вылупился из кладки здесь, под землёй вместе с моими тремя братьями и сёстрами. Ни матери, ни отца я не знал и имени мне не дали. Нас разлучили сразу, как только мы вылупились. Я чувствовал сквозь камень стен, как моих братьев и сестёр убивают одного за другим. За триста лет никого не осталось. Я один сижу в этом подземелье пятьсот лет, после того как люди убили мою последнюю сестру. Сам я мужского рода. И не чувствую в пустыне сверху таких же, как я. Наверное, я последний из своего рода. Я сидел здесь и размышлял. А люди вокруг не знали, что со мной делать.
  - Почему же ты не выбрался из этой ямы?
  - У меня сверху на панцире поглотитель магии. Этот магический артефакт при любом движении поглощает магию. Если я шевелюсь, он пьёт мои жизненные силы. В молодости я пытался сбежать, но очень быстро ослаб. Последний раз я триста лет копил силы, а потом попытался, взобравшись на стенки чаши, перевернуться на спину, и раздавить панцирем подавляющий артефакт. Но не успел и едва не погиб. И вот последние двести лет я снова неподвижен, коплю силы и размышляю.
  - Если я разобью конструкцию на твоей спине, то ты сможешь выбраться самостоятельно?
  - Да.
  - И какие у тебя дальнейшие планы?
  - Ты же хотел покататься.
  - Я и сейчас не против, - радостно улыбнулся Лед.
  - Если ты сможешь прокатиться на мне, я буду верно служить тебе.
  "Опять эта верная служба. Да что ж такое-то?"
  - Ты же разумен. Мне кажется, что служить - не для тебя. Давай лучше будем друзьями. Ты один, тебе некуда возвращаться и наверняка не прочь повидать мир. Столько размышлять в заточении. Мне бы очень сильно захотелось попутешествовать. Я постараюсь защитить тебя, а ты будешь по возможности защищать меня. Как тебе такой план?
  - Мне нравится. Однако должен тебя предупредить, что ты не сможешь на мне покататься. Тебе и приблизиться ко мне будет сложно. У меня аура, как у магических кристаллов. Один такой питает подавитель на моём панцире. Только мое тело не такое хрупкое. Люди чувствуют сильную боль рядом со мной на расстоянии полушага. А прикосновение приводит к потере сознания. Можно создать у меня на панцире сложную конструкцию, чтобы ты сидел, не касаясь меня. И надо найти что-то, чем ты сможешь разбить подавитель, не прикасаясь ко мне.
  - Я не чувствую боли от кристаллов. И, кстати, раньше ты мне про боль не говорил, когда предлагал покататься.
  - Кому же охота в рабство? Ты бы не смог на мне проехать и шага, а я бы не стал тебе служить.
  - Рад, что ты изменил своё мнение и стал доверять мне. Не шевелись, я попробую снять подавитель. Ломать его, лучше подальше от тебя, как мне кажется. Мало ли, какие ловушки в нём еще предусмотрены.
  - Можешь смело ломать. Я поглощаю любое магическое излучение. Это моя еда.
  - Коллега! - хмыкнул Лед. - Хотя нет, у меня просто иммунитет к магии. Пожалуй, питаться магией было бы забавно.
  "Надо быть осторожным. Мало ли что еще на уме у восьмисотлетней черепахи, которую держали в заточении люди, и всех братьев которой они убили? Но и оставлять здесь его не правильно. Лучше уж пусть идёт на свободу. Хоть что-то в этой пустыне будет разумное. Главное не злить его и не дать ему застать себя врасплох".
  Лед стал осторожно спускаться по стенкам чаши. Мурашек, пока что, он не чувствовал. Видимо, и правда, ожог происходит только при близком контакте, а не как с кристаллами. Подойдя вплотную, Лед осторожно приблизил ладонь к черепахе и почувствовал только едва ощутимые покалывания. Когда он положил руку на теплую поверхность, по ней побежала небольшая дрожь, как от слабого электрического разряда.
  Лапы черепахи были втянуты внутрь панциря, а его высота была не меньше, человеческого роста. Встав на край, Лед легко смог дотянуться до подавителя саблей. Сверху тот выглядел, как часть черепахи. Сверкающий гигантский кристалл на верхушке панциря. Вблизи было отчетливо видно, что это чужеродный предмет. Резко рубанув клинком, Лед заставил рассыпаться в прах ещё одно сокровище, ценой в половину королевского дворца. Черепаха, или точнее черепах, по прежнему не шевелился. Лед быстро взобрался на панцирь и клинком сковырнул остатки подавителя. Они соскользнули вниз и закатились под панцирь.
  - Всё, подавитель уничтожен. Мне, наверное, лучше выбраться из чаши, перед тем, как ты попробуешь освободиться из нее?
  - Да, так лучше, - прогудело в ответ.
  - И было бы неплохо, чтобы ты придумал, как мне к тебе обращаться.
  - Ты назвал меня большая черепаха. Мне нравится.
  - Слишком длинно. Давай просто Черепаха? Или лучше - Чер. Как тебе?
  - Хорошо. Мне так тоже больше нравится. Давай побыстрее. Я ждал восемьсот лет, но теперь мне не терпится наконец-то увидеть небо и песок, а не эти стены.
  - Меня, кстати, Ледом зовут, - решил представиться юноша, вспомнив недавние упреки Миры.
  - Да, я слышал. Поторопись.
  Лед, коротко разбежавшись, прыгнул к перилам со стороны не головы, а хвоста. Лучше перестраховаться на всякий случай. Он легко достал до перил и, перемахнув через них, взглянул вниз. Чер, по прежнему, не шевелился.
  - Тебе лучше выйти из зала. Думаю я, выбираясь отсюда, буду крошить камень чаши. Осколки могут задеть и поранить тебя.
  Лед прошёл в коридор и, отступив пару шагов, обернулся.
  - Пробуй, Чер. Думаю тут я в безопасности.
  Из панциря плавно выскользнули лапы. Лед бы не смог, обхватить руками любую из них. С невероятной прытью они заскребли по стенкам чаши, оставляя когтями глубокие борозды в камне. Чер, похоже, буквально рыл проход в коридор. Лед отступил ещё на несколько шагов, а потом перешел в противоположный конец коридора. Спустя пару минут в проем, разбрасывая в стороны целые каменные глыбы, выбрался Чер.
  "Вот это мощь!" - с восторгом подумал счастливый парень. - "Здорово, что я освободил из заточения эту махину!"
  - Ты в порядке? - спросил Лед вслух.
  - Когда нет подавителя это совсем не сложно. Моих столетних запасов сил должно хватить на десятилетия бодрствования.
  - Думаю, что покормить тебя магией, если понадобится, я смогу. Надеюсь, ты не жаждешь мести? Мы захватили несколько храмовых магов, чтобы они помогли нам выбраться из пустыни. Без них мы погибнем в песках.
  - Я предпочитаю питаться магией, а не магами. Ненавидел я только одного человека. Но недавно его жизнь угасла неподалёку и весьма мучительно. Я удовлетворён. Не знаешь, как это могло случиться?
  - Если ты про бывшего верховного жреца, то я затолкнул его в камеру с непонятной тварью, и она его сожрала без остатка.
  - Хорошо, что мы друзья. И что меня очень сложно убить, - прогудел Чер.
  - Это что, лесть? - усмехнулся Лед. - Меня, пожалуй, убить гораздо легче, чем тебя, но я тоже рад, что мы друзья.
  * * *
  Второй проход вел к складу непонятных артефактов. Лед не решился брать что либо с собой. Вряд ли оно представляло опасность для него, но остальным могло принести вред. К тому же большая часть представляла собой неподъемные каменные глыбы и обломки статуй.
  "Наверняка какое-то сырье для производства".
  Следующий коридор привел к чаше с остатками еще одной черепахи. Стенки чаши были разворочены. Видимо бедняга пыталась выбраться. Наверняка это и есть сестра Чера. Часть гигантского панциря была раздроблена. Судя по всему, храмовники использовали его для своих целей. Лед уточнил у Чера, не хочет ли он увидеть останки своей сестры или может быть брата, но тот отказался.
  Потом была библиотека. Лед понимал, что, перед ним поистине бесценные залежи знаний, но возможности утащить это всё с собой не было никакой. Поэтому он просто отправился дальше.
  В следующем зале оказалась еще одна развороченная чаша, но на этот раз абсолютно пустая. Рядом с ней располагалась мастерская. Видимо здесь из обломков древних артефактов и кусков панциря погибших черепах делали что-то невероятно мощное. Другой причины для подобной секретности Лед не видел. Последний коридор вел к ещё одной пустой чаше. Эта оказалась целой. Наверное, тут убили первую ещё молодую черепашку, и она не смогла оказать никакого сопротивления. Эти исследования окончательно испортили Леду настроение.
  - Идём на выход, Чер. Тут больше ничего ловить.
  - Чем ты недоволен, Лед? - прогудел черепах.
  - Да вот было у нас две невероятных ценности, которые надо было прятать от посторонних глаз. Теперь вот еще и третья. И тебя ведь так легко не спрячешь. Похоже, твой панцирь очень ценная штука.
  - И не только панцирь. Для тебя проблема деньги?
  - У меня такая куча кристаллов, что мне их некуда девать. И золота. И я в любой момент в пустыне могу набрать ещё больше кристаллов. Проблема в том, что на тебя могут начать охоту другие люди. Это опасно и для тебя, и для меня, и для моих друзей. Но, думаю, как-то прорвёмся.
  - Ты не хочешь меня брать с собой?
  - Хочу. Но надеюсь, что тебя, и правда, непросто убить. Потому что впереди нас ждёт очень непростое путешествие.
  Вскоре они миновали зал с пустыми камерами. Оставленные распахнутыми двери решеток, создавали впечатление заброшенности. Чер свободно перемещался коридорами. А вот будь арочные кристаллы целыми - он бы пройти не смог. Когда они вышли к лестнице сверху послышался удивленный возглас.
  - Ничего себе! - постовой стоял с открытым ртом и ошарашено смотрел на, шустро взбирающегося по ступеням, Чера.
  - Идём, боец. Расскажешь где искать Зева, Трора и Арма. И где, кстати, Кит?
  - Кит в одном из залов храма, охраняет Мита, - стал докладывать постовой, то и дело с тревогой косясь, на Чера. Тот неторопливо перебирал лапами, шагая чуть позади них.
  - Кого? - удивился Лед.
  - Ну, так сказала называть себя...
  - А, ясно. Мит, значит. Мужское имя, да?
  - В триме треть мальчишек - Миты, - закивал постовой.
  - А тебя как зовут?
  - Стик.
  - Тоже не редкое имя.
  - Ага, только пикастинское, - поддакнул тот.
  - Чер, ты, наверное, лучше пока в центре храма у бывшего алтаря устраивайся. Или тебе не терпится выбраться под открытое небо?
  - Да. Я бы лучше на улице полежал. Под солнышком. Я же солнца никогда не видел, - гудение Чера буквально отбросило бедолагу Стика к стене. На его лице читался откровенный испуг.
  - Там сейчас жара. Не уверен, что тебе понравится, но идём. Стик, ты чего?
  - Она когда гудит - голова взрывается. - Жуткая боль. Можно, чтобы она не гудела?
  - Это он.
  - А, ну не знаю. А зачем он гудит. И почему тебя слушается?
  - А ты чего меня слушаешься?
  - Ты же главный.
  - Вот и Чер так же, - хмыкнул Лед. - Но главный у нас совет легиона, так и заруби себе на носу.
  - Чего? Ага, понятно. А он с нами через пустыню поползёт?
  - Пойдёт. Или побежит. Как придётся. Давай без лишних вопросов, боец?
  В ответ Стик, молча, кивнул. Ничего себе, какой понятливый. Умеет Зев подбирать людей.
  На улице над каменной мостовой площади как всегда в эту пору колыхался раскалённый воздух. Чер вышел на середину, втянул лапы и голову внутрь панциря и замер.
  "Надеюсь, он не запечётся до темноты", - подумал Лед. - "Столько черепашьего мяса нам ни к чему".
  - Где Зев, ты знаешь?
  - Нет, но Кит может знать.
  - Тогда пошли к нему.
  Мира спала, скрутившись калачиком на койке в дальнем углу комнаты и закутавшись в жреческий плащ. Смотанный шарф служил ей подушкой. Видимо, это была казарма храмовой стражи. Кит сидел на кровати у входа. На соседней койке спал ещё один боец.
  - Как обстановка, Кит? - негромко спросил Лед.
  - Зев присылал гонца полчаса назад. Все почти готово. Выступаем, как только стемнеет. Просил, чтобы ты прислал к нему гонца, как вернёшься из подземелий храма. Он возле конюшен.
  - Раз у вас всё нормально, я сам могу сходить. Есть шарф?
  - Да, тут всего полно. Только немного сабель не хватило на всех. И арбалетов совсем мало. Чуть больше сотни.
  - Ничего себе мало. Вполне неплохо. Я пошёл. Отсюда не уходите.
  - Понял.
  * * *
  Не успел Лед выйти на площадь перед храмом, как из дома рядом с харчевней к нему подошёл Бат.
  - Может, поговорим? Или тебе нравится, что Зев и компания тобой вертят, как хотят?
  - С чего ты взял, что вертят?
  - Скажешь не так? На том смехотворном собрании совета тебя задвинули на вторые роли.
  - А ты можешь предложить что-то получше? Сам, небось, собирался сдать меня какому-нибудь имперскому вельможе?
  - Так тебя, значит, против меня настроили?
  - Ты поднял бунт, а меня против тебя настроили?
  - Я сам наследный имперский князь. Не старшая ветвь и не первенец, но это власть, с которой не сравнится ни один современный король. Ну, или другой какой варварский правитель. Империя набирает силу, и я надеюсь застать то время, когда лазурное знамя будет вновь развиваться над столицами цивилизованной части мира. А имя императора будет стоять выше местных божков.
  - Сейчас-то это только мечты.
  - Не только! Эти жадные торговцы только на словах стоят горой за свои слабые королевства. Не прошло и ста лет, после ухода империи, а они уже не представляют ни что такое честь, ни что такое мужество. Их правители никогда не способны были держать чернь в узде. Наоборот, перенимали их повадки и обычаи.
  - Возможно, ты удивишься, но я ничего не понял из сказанного тобой.
  - Отнюдь, я не удивлён, - надменно бросил Бат.
  - Начни по порядку. Потому что про величие империи я слышу впервые. Сейчас это обычное заштатное королевство, разве нет?
  - Нет. Но и до границ эпохи рассвета, пока что, путь не близкий.
  - Что за эпоха такая?
  - Я не историк. Но кое-что расскажу. Иначе тебе Торт с Зевом такого наплетут, что совсем воспринимать что-либо адекватно перестанешь.
  - Давай будем идти заодно? У меня дела, знаешь ли.
  - Не проблема. Но тебе стоит послушать, для понимания перспектив. Пятьсот лет назад империя Лис начала экспансию в соседние варварские королевства, неся свет цивилизации и огромные возможности. И деньги. Не только армия, но и дипломатия двигали наши границы. Даже столицы соседних государств, порой, присоединялись к нам добровольно! Арзарум, жемчужина в имперской короне, бывшая столица Пикасто. Он присоединился к нам, используя свои же варварские законы про независимость крупных промышленных и портовых центров. Бургомистр просто издал указ и пустил нашу администрацию в город. Вместе с нашей армией. А пикастинские войска трусливо бежали. Тогда это была глухая провинция по меркам империи. Да и окружающих королевств тоже. Деньги и влияние империи сделали Арзарум величайшей столицей мира наравне со Страздом - городом императора. Но провинциальная пришлая знать никогда не была способна подхватить дух и знамя империи. Даже держать в узде чернь они не умели. Постоянные бунты, несмотря на огромнейшие свободы, немыслимые даже для древнейших городов метрополии. Однако поступь наших армий была неотвратима. Постепенно имперские чиновники все больше заменяли беспомощных местных глупцов. Император жаловал новые земли более опытным и древним имперским родам. Если бы не коварство и сговор, империя бы уже простиралась на весь континент.
  - Но кто-то оказался сильнее?
  - Конечно нет! Жалкие остатки дикарей! Их взбаламутили архимаги. Вступив в сговор, они пошли на невиданную ранее подлость и вероломство. На откровенное пиратство. Море вокруг устья Золотой Реки стало кишмя кишеть разбойничьими судами всех мастей. Маги помогли уничтожить по частям весь имперский флот. Проклятые чернокнижники не пропускали ни одного каравана с кристаллами. В Саргаде их цена упала стократно. А платить полновесный налог, за то, что продадут за тысячу лиг, монахи напрочь отказывались. Да и довезут ли? Золотая река стала багровой от крови. Казна империи за полвека совсем иссякла. И тогда эти варвары начали одно за другим подымать восстания. Все захваченные провинции откололись.
  Но имперский дух жив! Флот уже восстановлен. Пусть для этого и понадобилось несколько веков. Честь, дух и мужество имперской знати непоколебимы. Как и неистребима жадность торговцев. А ведь большая часть королей, правящих на обломках былого имперского величия и восседающих во дворцах, возведённых имперскими князьями, те же торговцы. Не по крови, так по духу. И я предлагаю стать частью этой великой и могущественной силы. Кристаллы могут дать тебе лишь богатство. Но без власти это, просто обуза или даже смертельная опасность. Только власть имперского вельможи защитит тебя и твоих наследников от происков толпы. Ты сможешь подняться на ступени у великого трона, и может даже породниться с имперским князем. Твои возможности откроют империи путь в невообразимое будущее. За тебя будут умирать целые армии с улыбкой на устах и именем императора в сердце. Нигде больше власть и деньги не открывают таких головокружительных возможностей. Разве ты сам сможешь добиться хоть чего-то подобного?
  - Ты предлагаешь мне свергнуть императора и занять его место? - наивно переспросил Лед. Бат побледнел, желваки на скулах заиграли, а самого его начала бить мелкая дрожь. Вот только было не понятно - он на нервах или в ярости. Наверняка последнее.
  - Нет, я предлагаю тебе стать опорой императора.
  - Как я тебя понял, только к наследным имперским вельможам и аристократам в империи отношение, как к людям. Быть опорой императора, похоже, означает, что он об меня ноги вытирать будет?
  - Нет, император умеет ценить то, что ведёт к возвышению империи.
  - Бат. Меньше чем на императора я не согласен. Так понятно?
  - Я недооценил тебя, - после паузы пробормотал Бат, с прищуром глядя на Леда. - Нет никакого совета, ведь так? Ты, и правда, сумел взять всё под свой контроль! Не удивительно. С твоей харизмой и невероятными способностями, этот торгаш Зев должен юлить перед тобой.
  - Давай без откровенной лести? И оскорблять членов совета легиона тоже не советую. Если я когда-нибудь окажусь в свите императора, ему придётся очень непросто. Очень. Но если такое произойдёт, пусть даже случайно, не по твоей вине, то самым несчастным человеком в мире станет некто Бат. Я позабочусь, чтобы ты жалел о произошедшем долго, мучительно долго. И смерть принял с восторгом и облегчением. И твоих восторгов по поводу империи я не разделяю. Не похоже, что у вас все так радужно.
  - Я тебя понял. Но я тебе нужен.
  - Я знаю, что ты можешь облегчить путь через империю. Потом ты свободен. Но если ты ещё не понял, лучше быть рядом со мной. Я не собираюсь быть твоей марионеткой. Но ты можешь стать моей. Что, коробит, имперский князь? - усмехнулся Лед. - Ну так докажи, что ты самостоятельная и полезная мне фигура. То, что я полезен тебе, особенно сейчас, думаю и так очевидно, нет? И где Утень? Почему ты один?
  - Этот пират просто жадный жулик. Он решил, что со мной у него больше шансов. И ошибся. Как и я. Теперь, я думаю, ему не интересен. Но тебя я услышал и понял. Ты прав. Пути назад, пожалуй, у меня нет. Но все же повторю: такой роскоши, богатства и упоения властью ты не найдёшь даже на троне богатейших королевств. Некоторые маги, выбрав правильный путь, достигают сравнимого могущества. Для себя, не для наследников. Не пожалеешь ли ты потом об упущенных возможностях?
  - Не о чем жалеть. Это всё не для меня. Пока что. И если вдруг мне захочется власти, я обещаю вспомнить об империи. И тогда она вздрогнет, уж поверь. Не пожалеешь ли ты потом? - многообещающе улыбнулся Лед.
  - Пожалуй, ты мог бы стать великим императором. С твоими возможностями.
  - Опять лесть? У имперских аристократов она в подсознании что ли? Вот что я скажу тебе по поводу великого императора. Если от империи что-то останется в процессе моего прихода на трон, то все возможно. Однако я уверен, что для всех лучше, чтобы я поскорее забыл о существовании империи Лис.
  - От меня потребуется помочь отряду покинуть границы империи без стычек?
  - Да, легиону. Поговори об этом с Зевом.
  - Этот провинциальный оборванец, вообразивший себя великим интриганом...
  - Я советовал тебе быть полезным, а не озлобленным и унылым. Не слушать мои советы - это не тот путь, который стоит выбирать. Особенно когда мы находимся в самом сердце пустыни.
  - Да, ты прав. Лучше занять его место, - усмехнулся князь.
  "Вот ведь наглый тип. Но настырный".
  - Пока мало шансов, прямо скажу, - усмехнулся Лед.
  Про то, что Зев покинет легион сразу по прибытии в Пикасто, Лед решил промолчать. И так пришлось перечеркнуть многие задумки. Хотя, даже без этого откровенного разговора, вряд ли Бат оставался бы в заблуждении на его счет достаточно долго. - Не забывай, что я не главный. Все решения принимает совет легиона. Я - последний, о ком стоит думать, как о единоличном лидере. Донеси это до Утня.
  - Я понял, - усмехнулся Бат. Похоже, он уже вовсю строил новые планы. Оставалось надеяться, что это не планы переворота, и держать ухо востро.
  Разговорившись, они давно уже остановились посреди улицы. А время уже бежало к закату.
  - Все, я спешу. И без того проболтали с тобой полчаса. Займись чем-нибудь полезным, - Лед, не дожидаясь ответа, быстрым шагом направился к конюшням.
  - Удачи, - послышалось в след.
  * * *
  - Вряд ли будет хуже, - пожал Зев плечами, когда Лед, очень коротко, передал ему разговор с Батом. - У нас есть неожиданные потери.
  - Как так? Откуда?!
  - Оказывается, храмовники успели вывести второй барак на вахту. Никто не вернулся. Сейчас в легионе 529 человек. Это вместе с Мирой, то есть Митом, и четырьмя бессознательными старателями. Больше половины разбегуться сразу по выходу из империи Лис. В самой империи оттока не будет - там некуда бежать. В крепостях храмовников имперская аристократия всё же редкость, а крестьян в крепости не отправляют. Похоже, больше одного имперского дворянина в одной крепости не держат, чтоб чего не учудили. Разве что у некромантов. Там такая клоака, что и стая этих шакалов ничего не намутит.
  - Не любишь ты имперцев, - усмехнулся Лед.
  - А кто их любит? Заносчивая знать и забитое безропотное население. Высокомерие и покорность. Два полюса. Войны с империей всегда - кровавая баня. Горы ненужных мертвых тел. Моя семья имела дворянский титул, до захвата Арзарума. Король свирепствовал после бегства из бывшей столицы. Нас лишили привилегий и званий. До сих пор вся семья работает не покладая рук, чтобы вернуть былые титулы. Или хотя бы получить новое дворянство.
  - Странно, что ты меня не сватаешь вашему королю в опоры.
  - Боюсь, от твоего вмешательства будет больше хаоса, чем порядка. Пикасто не то королевство, где твои таланты принесут пользу. Я вообще против войн и катаклизмов. Сделать свою родину эпицентром войны богов я не хочу. Мне и этой пустыни хватило. Накушался до конца дней, - Зев обвёл рукой вокруг. - В печёнках все это уже сидит. Так что от участия в появлении новой воздержусь.
  - Ты думаешь, это единственно возможный результат? Я тоже не хочу никаких войн. Но от своих планов не откажусь. Постараюсь не наломать дров, но гада, засадившего меня в эту клоаку, я из под земли достану. Что по сборам?
  - Из сокровищницы раздали каждому по 10 золотых. Так что расчёт произведён. Своё карман не тянет, а лишнюю повозку под провизию освободили. На большее, как и договаривались, смогут рассчитывать только те, кто будет приносить легиону пользу, а не просто ждать, когда их за ручку отведут домой. После того, как окончательно выберемся на свободу, останется, думаю, около двухсот человек. Но больше половины - сельские работнички с большой дороги. Небольшого ума ребята, но и с ними надо держать ухо востро. И авторитет силой поддерживать. Удовольствия мало, в общем.
  - Сперва ещё надо добраться до границ империи. А в пустыне никто роптать не станет. Оружия достаточно?
  - Хватает. Вооружены все хоть чем-нибудь. Половину арбалетов и сотню сабель я в резерве держу, не раздаю. Вина думаю с собой не брать. В пустыне как - не знаю, а вот как в имперские земли зайдём, многие расслабятся и их тогда не удержать. А ведь в империи порою намного опасней, чем в пустыне. Каждый князёк на своих землях царь и бог. Чужаков за десяток лиг чуют. Если начнётся заварушка, то могут и войска прислать. Жуткие места. И достоверно про них мало что известно. Лучше идти тихо и без пьянок-гулянок.
  - Воду и еду берём. Вино нет. Ты прав, - кивнул Лед. - А для лам корма хватит? И той же воды.
  - Запасы воды и сена на них, само собой, рассчитали. Пять фургонов выделяем под это. А всего их у нас тридцать. Но нам и двадцати хватить должно. Запасы на три десятка они вместят легко, а нам для перехода меньше двух должно хватить. Точных карт жалко нет, но лучше иметь резерв лам. Неизвестно как они поведут себя в долгом походе по пустыне. Скорпионы опять же. Мы набедренные мешки нашли. Их и через плечо можно одевать, но зачем нам неповоротливые бойцы? Так что распределили их между старателями, которым арбалетов и сабель не досталось. Это тоже дополнительный резерв запасов и немалый.
  - Выступаем после заката?
  - Поедим и в путь, - кивнул Зев.
  - Стены проверили? Как бы нам не нарваться на засаду храмовников.
  - Проверили, всё чисто. Ушли в пустыню все. Следов на востоке много. Я так думаю, они надеются встретить идущий навстречу отряд из Саргады. Главное чтоб за нами в погоню не успели. Карту бы нам. Один из захваченных магов говорит, что идти надо на северо-запад. Я по своим картам, кое что припоминаю, и с ним согласен. Да и Трор, Бат, Утень, все как один это направление называют.
  - Отлично. Раз всё готово - постараюсь вздремнуть. Если что - я в храмовой казарме.
  - Удачи.
  * * *
  Они выступили неровной колонной. Впереди, не спеша, шагал Чер. Он вызвал немалый ажиотаж у повстанцев. Большинство считало его появление очень хорошим знаком. За ним следовали группы старателей вперемешку с повозками, запряжённые парой лам каждая. Позади повозок было привязано ещё по два животных. Хорошо вооружённые гвардейцев легиона курсировали по бокам колонны группами по пять человек. Захваченные маги, потеряв магическую поддержку своего бога, пребывали апатии. Их снарядили артефактами, благо кристаллов вокруг было полно. Однако, судя по всему, они не представляли собой серьёзной ударной силы. К каждой гвардейской группе их было приставлено по одному, на случай нападения эфемерных тварей, неуязвимых для обычного оружия.
  Лед одним из последних покидал, опустевшую крепость. Окраинные улочки и сами стены давно утратили магическую подсветку и после заката погрузились в полумрак. Маги освещали дорогу, но видимо сильно экономили, а может без помощи бога не могли создать чего-то более яркого. Когда хвост колонны отдалился от крепости на полсотни шагов, назад в темноту метнулись три быстрые тени. Это бойцы прикрытия отправились за дозорными, оставшимися у восточных ворот. Одного часа им должно хватить, чтобы налегке догнать караван, после чего крепость окончательно опустеет.
  Никто теперь не помешает храмовникам восстановить здесь свой жуткий бизнес на боли и страданиях. Но Лед не видел смысла сражаться против целого ордена. Или даже целых восьми орденов под прикрытием империи Лис. Сейчас важно было прояснить тёмные места в его собственной истории. Даже это было не простой задачей. И искать дорогу домой. Или хотя бы способ подать весточку. Если это вообще возможно.
  Лед бегом бросился догонять отряд прикрытия. В неверном свете тусклых светильников он разглядел Миру. Она уверенно шагала, закутанная в такой же, как остальные, плащ с капюшоном. Шарф полностью скрывал лицо. Но Лед все же различал ее по походке среди гвардейцев.
  Парень никак не мог понять, как же она к нему относится. Девушка держала дистанцию и в тоже время, казалось, требовала к себе особого отношения и повышенного внимания. Леду она невероятно нравилась. Порою, даже простое движение девичьей руки, заставляло замереть его сердце. Однако позволять девчонке помыкать собой на глазах у всего легиона ему совсем не хотелось. Поговорить бы с ней откровенно, но от одной только мысли, что из-за этого все может окончательно запутаться или сломаться, Лед покрывался холодным потом и терял дар речи. Такая вот напасть и что с этим делать он не знал. А над головой, на темнеющем небе, разгорались мириады звезд. Может одна из них Солнце? Воздух постепенно терял дневной жар. Впереди лежал долгий путь по пустыне. В неизвестность. Все как обычно.
  
Часть третья. Опасный попутчик.
  
  
- Я забыл носовой платок!
  
Джон Толкин
  
  
  Фарт шёл по пустым коридорам Арзарумской королевской тайной службы, пребывая в прескверном настроении. Все остальные служащие давно уже были на королевском приёме в честь основания службы, но начальник главного отдела Бъёрк задержался в ожидании срочного доклада от Фарта. И он точно не обрадуется выводам, к которым пришел Фарт, на основании последних дипломатических сводок. Постучав и услышав "Заходи", следователь быстрым шагом зашёл в кабинет.
  - Садись. Что там у тебя настолько срочное, что стоит задержать церемонию награждения?
  - Согласно сообщениям нашей дипмиссии, в империи Лис произошел ряд чрезвычайных происшествий. А именно в представительствах ордена целителей в Саргаде.
  - Фарт, каким образом это касается нас?! Мне надо быть в зале приемов, через час ожидается прибытие королевских особ, а я ещё даже не начал мероприятие.
  - Это и правда может быть не срочным. Время, по моим расчётам, у нас еще есть. По меньшей мере пять, а может даже шесть десятков. Но я уверен, что мои сведения могут быть связаны непосредственно с Орсом Серым. А вы просили о подобном докладывать незамедлительно.
  - Давай быстро суть, хватит нагнетать, - нетерпеливо бросил Бъёрк.
  - В крепости ордена целителей бога Атката, добывающей в Кристаллической пустыне магическое сырьё и производящей артефакты весьма опасного свойства, произошли следующие чрезвычайные происшествия. Пропал верховный жрец, который возглавлял крепость последние шестьсот лет. Это один из древнейших, известных нам, жрецов храмовых богов. Верховному жрецу в храме Атката в Саргаде не удалось получить ответа у его бога о причинах происшествия. Данных от других верховных жрецов получить не вышло, видимо у них вышел приказ и они сразу засекретили всю информацию о сложившейся ситуации. Однако стало достоверно известно, что верховный жрец из Саргада был назначен верховным жрецом храма в крепости, и отправился туда немедленно. Эти события произошли два десятка назад. Я послал запрос сообщать о новых происшествиях немедленно, а не как обычные сводки. И вот только что пришла срочная секретная депеша. Пакет пришел по запросу ко мне, но степень секретности у него выше моего допуска. Поэтому требуется ваша санкция.
  - Да что же у них там происходит, - недовольно пробормотал Бъёрк, торопливо открывая сейф и доставая перстень для секретных донесений. Ловко распечатав пакет, он бросил его обратно Фарту. - Читай, да побыстрее.
  - Сим докладываю, что какая-либо связь с интересующей вас крепостью потеряна. Орден не намерен заниматься её восстановлением и срочно сворачивает все свои структуры в Саргаде. Каких-либо дополнительных деталей получить не удаётся. Уровень секретности наивысший. Копия доклада отправлена в Оридол, в главное дипломатическое представительство. Это всё.
  - Пропала, значится, крепость. И ты считаешь, что это наш Орс Серый шалит?
  - Я уже докладывал ранее, что была стычка людей Керола и фуражиров храмовников. После этого несколько захваченных пленников были отправлены вместе с морским караваном ордена в империю. По моей версии, вероятность того, что Орт Серый оказался в числе нападавших, нельзя исключать. Именно по этой причине я и следил за дипломатическими докладами.
  - Раз он такой непонятный и опасный, то как его смогли схватить? И чего нам ждать дальше? - нервно прервал Бъёрк.
  - Как был схвачен Орт серый я не могу даже предположить. Но уверен, что Керол прячется не зря. По-видимому, он опасается мести. Я не понимаю причин, по которым он подставил Орса Серого и отправил его на каторгу в пустыню. Но то, что это именно так, у меня не вызывает сомнений. Видимо Орт Серый тоже не понимает причин поведения Керола. Думаю, он самым спешным образом движется сейчас в Арзарум для выяснения этих причин. Я понимаю, что это невозможно, как и смерть бога и падение храмовой крепости целителей. Но уверен, что из пустыни он выберется. И, скорее всего, не один. Нам стоит через пять-шесть десятков ждать прибытия отряда вооруженных и хорошо подготовленных головорезов, которые будут искать Керола. Это будет бандитская война на улицах Арзарума. Нам стоит предпринять меры, и подготовится заранее.
  - У меня нет никакого желания ввязываться в эти разборки, - мрачно бросил Бъёрк. - срочно усильте мероприятия по розыску Керола. Возможно, нам удастся выдать его Орсу Серому, и это будет лучшим выходом.
  - Слушаюсь.
  - Почему ты так уверен, что Орт Серый будет добираться сюда через пол мира? Не логичнее ли ему затеряться? Ведь на нем висит соучастие в убийстве полицейских!
  - Поведение подследственного не всегда логично. Но я исхожу из того, что глава тени Центрума смертельно боится его возвращения. Никак иначе его поведение не объяснить. А он знает Орта Серого лучше нас. Поэтому исключать такой исход событий нельзя.
  - Ясно. Пожалуй ты прав. Но не предпринимай никаких кардинальных мер. Я организую совместное совещание с магической безопасностью. Вот прямо сейчас запрос им и отправим. Приложим пакет дипслужбы. И пойдём уже наконец-то праздновать. Если получится, - поморщился Бъёрк.
  Фарт только печально усмехнулся. У него были сомнения, что в ближайшем будущем ему удастся спокойно попраздновать или, хотя бы, просто выспаться.
  * * *
  Первый ночной переход прошёл даже черезчур спокойно. Правда, они и не перли напролом, как на вахте, а петляли, обходя стороной особо высокие барханы. Караван шел без остановок, некоторые старатели быстро отходили по нужде, а затем нагоняли колонну. Поначалу парами для подстраховки на случай внезапной опасности, а затем, расслабились и стали бегать уже по одному. Ламы отлично справлялись со своей задачей и уверенно тянули повозки, широкие колёса не вязли в песке. Все шло как по маслу.
  Но под утро все смертельно устали, и буквально валились с ног. Идти по песку было тяжело. Но полное отсутствие потерь воодушевляло и пьянило, как вино. Сказывался все же долгий переход, и от того, чтобы упасть и заснуть на месте, людей удерживал только голод и необходимость натянуть тенты от солнца между фургонами. На песок они раскатывали рулоны похожего на брезент материала.
  Леда и остальных настораживало отсутствие пустынных тварей. Даже скорпионы пропали. Ни одного укушенного или подвернувшего ногу.
  "Так можно полмира, не спеша, пройти и не почесаться даже", - подумалось юноше.
  Он встал во главе одной из пятерок, и весь переход патрулировал периметр. Сперва, они носились вдоль флангов, ежеминутно ожидая нападения. Потом успокоились и просто двигались по бокам колонны, переговариваясь с другими пятёрками. Точнее шестёрками, если считать магов. В свой отряд Лед взял Егриба. Под утро он не столько устал, сколько проголодался. Получив паёк, с первыми лучами рассвета, все разошлись под тенты. Вскоре весь лагерь спал.
  Суетилось только пятеро старателей, которым выпало кормить лам. Да еще четверка часовых, время от времени, переходила от тента к тенту. Чер вразвалку бродил по окрестным барханам и рылся в песке. Первое опасение от его присутствия спало и старатели перестали обращать на огромную черепаху внимание.
  Лед поначалу предложил Мире присоединиться к его патрульной пятерке, но она отнеслась к предложению довольно скептически и предпочла размеренный шаг в колонне, а не беготню в ожидании атаки монстра. На вопрос, владеет ли она оружием, девушка кивнула с усмешкой, и Лед дал ей кинжал жреца.
  "Себе потом и новый из запасов взять можно. Не выглядит Мира благодарной за свое спасение. На шею мне уж точно не бросается", - грустно подумал Лед.
  Немного расстроенный отказом Миры быть в его отряде, он попросил Зева назначить её в группу ухода за ламами. Девушке выпало первое же дежурство. Лед, поев, решил помочь девушке. Заодно и присмотреть за нею. Да и парой слов перекинуться не лишним будет. Его неудержимо влекло к пленнице храмовников. И хотя один из часовых был заодно охранником Миры, ему показалось, что надежнее будет защитить ее от опасностей пустыни лично. Правда, опасности не спешили появляться, но это юношу совсем не огорчало и не смущало.
  - Мира, как дела? Помощь не нужна? Тебе лам приходилось кормить раньше?
  - Представь себе нет. А тебе доводилось?
  - Тоже нет, -смутился таким внезапным отпором юноша. - Хочешь, разбудим кого-то, кто знает как?
  - Нет, - усмехнулась девушка. - Как-то уж сама справлюсь. Уверена, что от лошадей они мало отличаются. В смысле еды.
  - Давай поилку, я схожу по воду, - не сдавался Лед.
  - Что, не спится?
  - Да вот что-то не очень. Через три часа у меня вахта. После неё уже высплюсь. Сейчас только гляну всё ли в порядке. Очень уж легким получился первый день, - озабочено закончил Лед, стараясь принять как можно более деловой и уверенный вид.
  - А ты ждал сражений с чудовищами? - прыснула Мира.
  - Ну да, - ответил Лед, озадаченный такой реакцией.
  - Мальчишки, - покачала головой девушка.
  - Девчонки, - поддразнил ее Лед. - С водой помочь, или как?
  - Помоги, а то же не отстанешь.
  Взяв кожаное подобие ведра, Лед пошёл к повозке с водой. Стараясь не пролить ни капли драгоценной влаги, он набрал полную поилку и направился обратно. Повозки стояли рядами, чтобы удобней было натягивать между ними тенты, а лам привязали группами по 16 голов к четырём стоящим с краю повозкам. Ближайшую группу Мира как раз и кормила. Парень принялся по очереди поить животных, думая, о чем бы еще поговорить с девушкой. Пока что его неуклюжие попытки вызывали у неё только иронические улыбки и язвительные замечания.
  - А ты откуда, Лед? - заговорила вдруг первой она сама.
  - Я же говорил. Из Мелких Хлебцов на границе с Пикасто. Канавская деревня.
  - Мелкая? - прыснула Мира.
  - Да не очень. Это просто название такое.
  "Знала бы ты откуда я, не так бы разговаривала! Хотя зачем мне тут выделываться? Только лишние проблемы в пустыне. Явно девочка себе на уме. Но симпатичная, аж зубы сводит".
  - А в крепость как попал? - взглянула она на Леда поверх шарфа. Глаза девушки под капюшоном темнели загадочно и маняще.
  - Друга вызволять пошёл, да их больше оказалось. А другой мой друг вовсе не другом оказался. Теперь я к нему наведаться хочу и объяснить, что он не прав.
  - А ты грозный мститель! С тобой лучше не шутить, - ирония снова прыгала из глаз девушки задорными искорками.
  - Мало ему не покажется, - постарался не поддаваться на подначки Лед. - А ты откуда? И как сюда попала?
  - Некроманты похитили. Прямо из центра Барлема. У моих родителей там своя корчма. Её даже королевские особы посещают. Отец военный, а мама делами занимается и заодно готовит. Ты когда-нибудь бывал в Барлеме?
  - Это где?
  - Ты серьезно? Говоришь на бросте, а про столицу Трима даже не слышал?
  - Так это столица Трима? Не бывал, но собираюсь.
  "Надо же, а Итол ни разу даже не упоминал такого названия. Я, правда, и не спрашивал. Что-то я все время в лужу сажусь с этой девчонкой".
  - Тогда заходи в гости. Корчма "Медный Жезл". Её в Барлеме все знают. Спросишь Таю или Налана. Или меня, - засмеялась девушка. - Отец, правда, постоянно на службе.
  - Ещё отсюда выбраться надо. Но если что, в гости зайду обязательно.
  - Да выберемся! Сколько тут идти? Два десятка, как я слышала?
  - Если в таком темпе, как сегодня, да еще и без происшествий, то можем даже быстрее управиться, - кивнул Лед.
  "Откуда столько легкомыслия у этой девушки из подземелья? Хотя, она может просто не представлять себе всей опасности пустыни. На вахты ее не водили. И сюда привезли, судя по всему в том паланкине. Вот только зачем? И почему такое затишье? Никакая гадость из песка не лезет. Очень странно. Вот бы здорово всю дорогу так прошагать".
  На третьей ламе вода в поилке закончилась. Зверюга заскребла шершавым языком по кожаному дну. Лед торопливо побежал за следующей порцией воды.
  - А как тебя похитили? И зачем? - спросил он Миру, вернувшись и сунув поилку следующей ламе.
  - Зачем не знаю, - пожала плечами девушка. Когда она нагибалась с кормом к очередному животному, Лед не видел под капюшоном даже её глаз. А вот фигурка под жреческими шмотками была умопомрачительная. - А похитили в переулке между рынком и харчевней. К обеду там пусто всегда. Вот и подкараулили.
  - Загадочно всё как-то. Зачем им тащить через полмира простую девчонку?
  - Может я и не простая!? Может у меня магические способности или ещё что? - возмутилась Мира.
  - А у тебя есть способности?
  - Не знаю. Но им виднее.
  - Ну да.
  Лед третий раз сходил по воду. Оставалось напоить еще девять лам. С кормёжкой Мира уже почти закончила.
  - А ты сама кем быть собираешься? Тоже поварихой? - продолжил выспрашивать Лед.
  - Пока не знаю. Мама хочет, чтобы я после нее харчевней занялась. И что такого плохого в работе повара?
  - Ничего, - начал оправдываться юноша. - Я просто неудачно спросил. То есть выразился. Неудачно.
  Почувствовав, что вконец запутывается, Лед просто замолчал.
  - А отец мечтает удачно замуж выдать,- как ни в чем ни бывало продолжила девушка. - Надеюсь, это похищение мне не испортит репутацию. Храмовники меня не обесчестили. Наверное, им девственница нужна была. Так что на планах отца крест ставить рано, - и Мира строго посмотрела на Леда.
  "Это она намекает, что мне ничего не светит? Или замуж хочет? Что-то у нас планы не сходятся совсем. Похоже снова издевается. С какой только стати?"
  - И есть хороший кандидат?
  - Даже слишком, - хмыкнул Мира. - Может из-за этого меня и похитили.
  - Верховный жрец Атката в Барлеме? - изобразил Лед невероятное удивление.
  - Ну уж нет! - прыснула Мира, даже прикрыв лицо руками. - Но человек очень серьёзный. Может, чтобы ему насолить. Ещё и денег наверняка получили за то, что меня жрецам продали. Некроманты в Триме и так вне закона. Теперь еще и у целителей, наверняка, проблемы будут. Все-таки соучастие в похищении гражданки Трима. И, к тому же, незаконное удержание в заключении.
  - Так тебе надо быть поосторожней. Храмовникам ведь не выгодно, чтобы ты домой вернулась.
  - Не маленькая - понимаю, - и Мира как-то странно взглянула на Леда. - Справлюсь, не переживай.
  - Может тогда со мной в Арзарум пойдёшь? А потом я тебя в Трим отвезу. Прямиком в Барлем. Передам родителям лично в руки.
  - О, с таким эскортом мне не страшны никакие монахи! - засмеялась девушка. - Вот только немного боязно за целость шкурки.
  - Вот именно, - важно кивнул Лед. - Какой шкурки? - спохватился он. - Не обижу я тебя!
  - Я уже кормить закончила и пойду спать, ладно? Ты их сам напоишь?
  - Напою, - обижено вздохнул Лед.
  "И вот стоило возиться? Непонятная эта Мира. В следующий раз пускай сама возится со своими ламами!"
  * * *
  Второй переход получился не сложнее, чем первый. Лед перебрасывался репликами с незнакомыми старателями. Все радовались, что пустыня спокойна. Пленные маги отмалчивались, но похоже они смирились со своей судьбой.
  Под утро они вышли на свежий промыв и решили на нем и переждать дневную жару. Быстро разбили лагерь. Огромная колонна быстро успокоилась и заснула. Впервые старатели пришли на промыв не для того, чтобы страдать от боли.
  Пара дежурных старателей уже почти заканчивала кормить своих лам. Изредка мимо навеса неслышно шагали хмурые часовые. А Лед все никак не мог уснуть. Из головы никак не выходила улыбающаяся Мира.
  "Сама-то она давно спит, небось. До чего вздорная девчонка! А промыв - удобное место для стоянки. На каменистых плато всякой дряни должно ведь меньше водиться, чем в песке барханов? Хотя, пока что, пустыня словно вымерла. Не перед бурей ли это затишье? Надо бы Чера расспросить. Он ведь местный, так сказать, хоть и видел песок последний раз почти тысячу лет назад. Не общался с ним с самого начала похода. С этой Мирой все на свете забуду скоро".
  - Надо поговорить. Есть очень серьёзные проблемы, - прервал его невеселые размышления Зев.
  "А вот и буря. Не долго музыка играла", - с тоской подумал юноша.
  - Что такое? Берсерк бушует? Или Бат?
  - С этими как раз всё отлично. Давай отойдём подальше.
  Они направились в сторону, бродящего невдалеке, Чера. Проходя мимо огромного бронированного панциря, Лед заметил, что Чер пасется. Он выискивал кристаллы. Один из них огромный черепах раскусил прямо у двух легионеров на глазах, и тот рассыпался в песок. А от черепахи послышалось знакомое гудение. Только без слов. Пройдя чуть дальше, они остановились, и Зев, опасливо оглядевшись, заговорил.
  - Нам не удержать под контролем эту толпу. В пустыне еще куда ни шло, да и то вряд ли. А уж как в империю выйдем - все. Бунт.
  - Да что случилось? Из-за чего бунт? - возмутился Лед.
  - Из-за кристаллов. Все ропщут, что надо поделить добычу поровну. И кристаллы раздать и продать. И жить как короли.
  - Они идиоты? Какие короли? Пятьсот королей? Это верная смерть. Нас ещё в империи закопают. А если кто и выберется каким-то чудом, то за ним охота по всему миру начнётся.
  - Никакие доводы не помогают. Настроения становятся всё более непредсказуемыми. И это за два дня. Ещё это подозрительное затишье. Люди начинают верить, что они уже в полной безопасности. Теперь им богатства подавай. Гвардейцы, особенно которые про твою роль во всём в курсе, держатся молодцом и помалкивают. А остальные совет костерят последними словами. Все уверены, что с их криминальными связями они справятся с продажей кристаллов лучше неизвестно почему назначивших себя главными неизвестных мужиков. С такими настроениями в империю выходить нельзя. Это же через одного бандиты бывшие. И соображают соответственно.
  - Это точно не Бат с Утнем воду мутят?
  - Нет. Тут такой контингент, что его и мутить не нужно. Возможно, это пленные маги. Ходят слухи, что силовые башни специально пустыню будоражили, чтобы старатели бежать из крепости боялись. Не знаю зачем это храмовникам. Может они в этот бред сами верят? А Бат поначалу ерничал и даже предлагал помочь, взять под контроль эту толпу уголовников. А под утро притих. Я его сам подколол, как насчет помочь? Так он очень серьезно ответил, что выхода не видит, кроме резни.
  - Надо вечером совет легиона собрать, - тихо ответил Лед. - И решать что делать прямо тут, на месте. Вместе с толпой дураков, обезумевших от призрачной надежды сказочно разбогатеть, покорно идти на убой к имперцам я не согласен. К тому же то количество кристаллов, что мы везём с собой, обрушит их стоимость в несколько раз. Империя такой встряски, как я понимаю, может и не пережить. За одно это нас закопают. Жалко, что у меня авторитет никакой. Ведь меня почти никто не знает.
  - Наоборот хорошо. Маги, которые тебя в деле видели все полегли в крепости. Пленных брали тепленькими в кельях уже после разрушения алтаря. А из старателей, похоже, мало кто понял, что с тобой все не просто. Ты понимаешь, что речь идет о том, чтобы до старости жить в королевской роскоши и еще детям и внукам оставить богатств в десятки раз больше. Перед таким соблазном трудно устоять даже обычному человеку, а уж для бандита вопрос как быть даже не стоит. Повяжут тебя и повезут как амулет от пустыни. Очень уж ставки высоки. Твое инкогнито - большая удача.
  - Тогда выход один. Соберемся вместе и решим.
  - Ясно. Значит совет. Есть предварительные указания? Я вижу, ты уже принял какое-то решение?
  - Пока не знаю. Вот гадство. Ещё эта пустыня тише воды, ниже травы. Что это с ней, ты не в курсе?
  - Сам удивляюсь. Очень подозрительно. Может после срыва твоя аура подавляет еще и пустынную живность? Какая ещё причина может быть?
  - Не знаю. Но если это так, то хорошо. Это значит надолго. По бунту у тебя есть идеи? - спросил Лед с надеждой?
  - Не было бы кристаллов - не было бы проблем. Не стоило их столько даже брать, пожалуй. Пожадничали. У меня самого от таких богатств в голове помутилось. Ведь я то знаю, как трудно продать незаконно добытые кристаллы. Тем более тайно. Пожалуй только в Саргаде это возможно, ну и в Гарии еще. И теперь эту драгоценную гору проблем назад не вернуть.
  - Ну почему? Вот вариант. Стойте все! Возвращаемся назад! Мы забыли в крепости кристаллы оставить, - мрачно изобразил Лед сарказм.
  Зев посмотрел на него, как на сумасшедшего.
  - Выспимся и решим, - наконец заговорил он. - Я пойду всех из совета предупрежу. Лед, а ведь он пасётся, нет? Травоядный что ли? - кивнул Зев на Чера.
  - Кристаллоядный, ага, - хмыкнул Лед. - Пошел я спать. Та ещё заварушка предстоит. Зев, арбалеты из резерва раздай всем, кого считаешь надёжным. И мне один дай. Боевой, трехзарядный. А то мне что-то начинает казаться, что этой жреческой мелочи может быть недостаточно. Надеюсь, мы доживем до следующего рассвета.
  - Понял, сейчас принесу. Или лучше пошли со мной к оружейной.
  - Пошли. Тебе и так сегодня побегать придётся. Может, я кого из наших оповещу, чтоб быстрее было?
  - Нет, тебе лучше как следует выспаться. К тому же ты не знаешь, где кто спит.
  - Да я вообще ничего не знаю! Зев, как я без тебя потом буду? Надо вникать в нюансы. А то я что-то совсем расслабился, самые общие моменты только и ловлю. Очередное восстание проспал буквально. Бата я хотя бы заранее подозревал.
  - До потом ещё дожить надо, - грустно усмехнулся Зев. - Если справимся с этой потерявшей голову толпой, то опыта еще наберешься с лихвой. Всякого.
  - Да уж. Люди поопасней пустыни оказались.
  - Как всегда, Лед. Как всегда.
  * * *
  Совет собрался в одном из крайних навесов, пока большинство в караване ещё спало. Лед жутко не выспался, так как снова не мог долго уснуть. А разбудили его еще час назад. Небо еще пылало жаром.
  Зев кратко обрисовал ситуацию. Видимо утром он переговорил со всеми и подробно описал проблему, поэтому вопросов не последовало и сразу началось обсуждение.
  - Если пойти на поводу у большинства и раздать кристаллы, то жить нам до первой попытки продать кристалл. Можно обходить большие поселения в империи. Чтоб соблазна не было, - предложил Трор.
  - Нам запасы пополнить понадобится. По империи идти больше чем по пустыне. Пятьсот человек травой не прокормить. Воду, конечно, и в речушках по дороге набрать можем, - возразил Трас, отвечающий за провизию, - но вот еда это проблема.
  - Если по мешку кристаллов будет у каждого старателя, то нам опасно будет не только в империи, а и везде, - покачал головой Брут. - К тому же про империю мало что вообще известно. Вряд ли там есть связи у того сброда, что оказался под нашим началом. А вот за пределами империи лучше держаться друг от друга подальше.
  - Выбросить эти кристаллы прямо здесь! - жестко сказал Арм. - И проблемам конец.
  - Не позволят, - покачал головой Зев.
  - Тогда поделить кристаллы. Которые хотят их разделить, пусть сами идут, а мы обратно в казну сложим, и пусть Арм занимается ими, как прежде и договаривались, - предложил Гнол.
  - Они же сами не дойдут! - возмутился Торт.
  - Кто не остынет, тот сам себе и виноват, - огрызнулся Гнол.
  - Если кристаллы будут в обозе, мы всё равно получим бунт, - возразил Зев.
  - Все, кто хочет раздела кристаллов, пусть идут сами по себе, - жестко заявил Лед. - Без нас. А те, кто решит идти с советом легиона, должны оставить все кристаллы прямо тут, на промыве. Даже маги должны сдать запасы кристаллов. Взять с собой им можно только прожженые и не больше двух. Здесь разделяемся, и те, кому кристаллы дороже жизни, пусть уходят своим путем. А мы пойдём в другую сторону. Без единого кристалла.
  Повисло молчание. Все понимали, что это приговор. Торт схватился за голову, и медленно раскачивался из стороны в сторону.
  - Это верная смерть, - возразил Трор.
  - Вместо верной смерти для всех нас, верная смерть для идиотов. А может быть до края пустыни остался день пути и они выберутся. И тогда издохнут в имперских подвалах. Или вернутся в крепость. Но уже к некромантам, - заметил Зев.
  - Но нельзя же своих бросать посреди пустыни! - возмутился Торт.
  - Предлагай, - мрачно ответил ему Трас.
  - Можно же уговорить?
  - Согласятся оставить кристаллы здесь и проблем не будет. Не обуяла бы их жадность - получили бы свою долю.
  - Да, глупость была тащить такую гору кристаллов с собой, - заявил Трас. - Мы на флоты из пяти кораблей нападали ради двух кристаллов размером с указательный палец. Половину своих теряли, на трёх кораблях возвращались и всё равно в прибыли оказались. Огромной. Я дом купил. А потом, по дури, в ещё один рейс записался. В надёжный флот. Пятнадцать кораблей. Добыли три кристалла и десяток мелких. И нас накрыли другие пираты. Потрепали нас сильно и когда мы отходили двумя кораблями, нарвались на храмовников. К чему это я? За пару-тройку паршивых кристаллов умирает людей больше, чем во время недавнего восстания. А мы везём два фургона этого добра! Надеятся на благоразумие нет смысла.
  - Сколько, сколько? - удивлению Леда не было предела. - Да мы с собой свой приговор везем. Однозначно всё выгружаем. Какой бред. Золото раздать тоже. Доберёмся до цивилизованных мест и разбежимся, - мрачно закончил он.
  "Судя по всему, не судьба мне командовать легионом. Не дорос", - горько подумал он.
  - Лед, не пори горячку, - сказал Гнол. - Никто не разбежится. Кристаллы оставляем. А если найдутся идиоты, желающие их потащить в империю - пускай. Посмотрим, что скажет пустыня.
  - Кристаллы оставляем. Если кто не захочет идти без кристаллов, то у него своя дорога. Без нас, - сказал Трор. Похоже, ему не очень понравилось решение, но и другого он предложить не мог.
  - Я тоже так считаю, - кивнул Зев.
  - Значит, решено, - подытожил Трор. - Арм, не возражаешь?
  - Я же это, по сути, и предложил.
  - Поедим и объявим решение. Будте готовы к внезапному бунту. Те кто в курсе роли Леда могут не захотеть расставаться ни с кристаллами, ни с ним, - подытожил Зев. - Пора начинать подъём. скоро закат.
  * * *
  Разделение отряда произошло без проблем. На них смотрели как на идиотов. Даже маги. Еще в глазах у храмовников светилась тайная надежда.
  "Неужели они и правда верят, что справятся с пустыней? Хотя, что я знаю про нее? Только то, что мне рассказали другие. Ну и черт с ними всеми. Главное выбраться".
  С кристаллами согласилось расстаться меньше ста человек. Что удивительно, с ними оставалось целых два мага. Егриб и, похоже, что его друг, которого он жарко уговаривал прямо во время объявления решения совета. Берсерк Грег и Бат с Утнем оставались с ним в отряде. И Мира также. Лед совсем забыл её предупредить, и она принимала решение, как и все, заставив Леда поволноваться. Само собой, он решил забрать с собой четверых беспомощных ребят из подземелья. Хотя они и становились очевидной обузой, Лед не представлял, как их можно теперь бросить. Остальные, хотя бы шли на все сознательно. Что делать с потерявшими память и даже способность осмысленно действовать, если удасться все же выбраться из пустыни непонятно. Бросать их посреди имперских земель тоже нельзя будет. Сомнительно, что даже маги смогут им помочь. Иначе их давно бы вылечили храмовники еще в крепости и снова отправили обратно в бараки участвовать в вахтах и собирать кристаллы.
  "Хотя сейчас я собираюсь бросить посреди пустыни более четырех сотен старателей. Но эти то делают сознательный выбор. Точнее их жадность делает выбор вместо них", - успокаивал себя Лед.
  - Вы понимаете, что через пустыню вы сами не пройдёте? - не выдержав выкрикнул он.
  - Уж как-нибудь справимся.
  - Не глупее некоторых.
  - Ишь, самые умные. Такое богатство в песок.
  - А, сперва, себе всё забрать хотели, - посыпались в ответ недовольные крики.
  - Люди, вы совсем поглупели от блеска кристаллов?! - воскликнул он. - Вы не понимаете, что пустыня не просто так пропускает нас? Бросьте кристаллы и идите с нами!
  - Ищи дураков.
  - Спасибо за помощь в восстании, но раз вам не по дороге с нами, так нечего и бузить.
  Зев положил руку на плечо Леду.
  - Ты сейчас их разозлишь и погибнут не только они, но и мы.
  Тем временем отряд гвардейцев уже выводил из общей кучи две повозки. Несколько человек перегружали мешки с кормом для лам во вторую телегу.
  - А чего это вы себе две телеги забрали? - возмутился один из старателей.
  - Всё честно, - мрачно произнёс Трор. - Всего двадцать. Наших две. Проваливайте.
  - Не охота рук марать, - крикнул бандитского вида бородач.
  - Пошли с нами черепашка, - обратился к Черу один из уходящих. - У нас кристаллы есть! Я видел, ты их любишь. Мы тебя кормить будем, не то что эти идиоты.
  Чер недовольно загудел в ответ, и старатель, вскрикнув, бросился догонять, удаляющуюся колонну.
  - У кого есть кристаллы, выбросили вон туда, - ткнул Зев пальцем в трещину неподалёку. - Сейчас маг проверит всех на их наличие, и нарушителю придётся догонять вон тех умников, - мрачно прибавил он.
  Четверо гвардейцев выбросили по небольшой горсти кристаллов. Второй маг тоже выбросил несколько покрупнее.
  - Маги, прожигайте для себя по два кристалла и отправляемся. Вы можете проверить оставшихся?
  - Да, - кивнул Егриб.
  - Хорошо. Но сейчас в этом нет необходимости, - остановил его Лед. - Надеюсь все тут разумные люди. И если кто-то постеснялся выкинуть кристаллы прямо здесь, он выбросит их по дороге. Жизнь дороже.
  * * *
  Егрибу удалось прожечь два из полученной кучки кристаллов. Они были толщиной со спичку. Его другу вообще не удалось прожечь хотя бы один из выброшенных кристаллов, и они четверть часа, обыскивая песчаник, чтобы найти пару подходящих. Мелкие, с иголку величиной, кристаллики даже не пускали мурашек по ладони. Жрец прожёг их, обрадовавшись, как ребёнок. После этого их жалкие остатки каравана быстро двинулись в путь под углом градусов в тридцать от направления основной колонны. Впереди по прежнему, молча, топал Чер.
  - Лед, это было правильное решение, - сказал идущий рядом Зев.
  - Я понимаю. Надеюсь они прорвутся, - кивнул Лед.
  - Ага, отвлекут от нас внимание, - цинично бросил сзади Трас. - Лед, это были совсем не милые ягнята. Почувствовав свободу и перспективу несметных богатств, они скоро еще больше озвереют. Я не уверен, что их быстрее сгубит - монстры, которых что-то совсем не видно, или их собственная жадность. Видал я бунт на корабле, когда захватили один мелкий кристал. До сих пор иногда снятся кошмары. А до того я в разных переделках бывал. И с некромантами биться доводилось. Очень скоро они начнут резать друг другу глотки - я уверен.
  - Меня маги удивили. Я ожидал, что они с нами пойдут. А оказались глупее, чем я ожидал, - покачал головой Зев.
  - Надо переговорить с Егрибом. Меня этот факт тоже озадачил, - сказал Лед, и, отыскав взглядом жреца, торопливо направился к нему.
  Маг шёл в одиночестве и о чём-то задумавшись. Второй невдалеке о чем-то негромко разговаривал с незнакомым Леду гвардейцем. Теперь это их главная ценность. Без магов было бы очень тяжело. Особенно если пустыня проснется и начнет подкидывать сюрпризы. Поравнявшись со жрецом, Лед молча зашагал рядом с ним.
  - Удачи, Лед. Я тебе нужен?
  - Нужен, не буду спорить, - усмехнулся Лед в ответ. - Рад, что ты выбрал нас.
  - Я не в том смысле. Но спасибо. А выбор. Я не люблю кровавых разборок. А у тех, которые ушли с кристаллами этим дело очень скоро и закончится.
  - А почему остальные маги пошли не с нами, не знаешь?
  - Так они поголовно уверены, что у вашего совета есть возможность блокировать магию. Мне кажется, они дождутся резни между восставшими, чтобы вернуть себе контроль. Очень удивлюсь, если из пустыни выйдет хотя бы половина того отряда. И их потом как откупное используют, чтобы вернуться в орден.
  - Серьёзно? Выберется половина?
  - Думаешь эта толпа бывших воров и убийц легко позволит себя взять под контроль? Магам тоже крови пустят немало. Особенно поначалу. Треть отряда, минимум, поляжет. Это если дежурства во время сна организовать додумаются.
  - Ты вообще про дыхание пустыни слышал? - удивлённо спросил Лед.
  - Да. Кристаллы разряжает быстрее. На самочувствие старателей во время вахт очень сильно влияет. Но сейчас всё нормально же. Даже старатели не чувствуют дыхания пустыни, я сам слышал, как они хвастались друг перед другом. Говорили даже, что это башни крепости дыхание навевали.
  - Так маги никогда раньше дыхания не ощущали?
  - Нет. Это бичь обычных узников.
  - Интересная теория, - хмыкнул Лед. - Так ты просто, чтобы не ввязываться в заварушку, с нами пошёл?
  - Я тебе больше верю. И совет легиона выглядит не таким бандитским, как ушедший сброд. Ты не знаешь, какие планы у совета после выхода из пустыни?
  - Знаю какие у меня. Буду в Арзарум пробираться. Кто пожелает, возьму с собой. Но отсутствие заварушек не обещаю. Скорее даже наоборот.
  - Я подумаю.
  - Как оцениваешь свои силы?
  - Знаешь, я даже рад, что вы устроили восстание. С кристаллом, настроенным на меня, я чувствую себя другим человеком. Сил намного меньше конечно, чем я получал от храма. Раз в сто, как минимум. Это ужасно. Словно бы тебе отрубили руки и ноги. Однако свобода. Все больше осознаю, как мне ее не хватало. Представляешь, я начинаю строить планы на будущее. А силы... Их и развить можно, как обычные маги. С меня словно оковы спали. Странно. Но главное, что сейчас и моих крох на кое-что хватит. С воспалением или растройством справлюсь. Это в походе важно, сам понимаешь. Думаю, что глубокую рану тоже закрыть смогу. Не знаю как с укусами пустынных тварей. Но с мелочью, вроде скорпионов, проблем точно не будет. А вот покрупнее уже не уверен. Хорошо, все таки, что сейчас затишье, - быстро закончил Угриб.
  - Знать бы еще почему. Ладно, пойду дальше. Надо еше кое с кем поговорить. Удачи.
  - Удачи.
  Лед широким шагом направился к Мире, характерную невысокую фигуру которой приметил заранее. Но на полпути его перехватил Бат.
  - Лед, есть немного времени?
  - Найдется. Чего тебе?
  - Я впечатлён твоим решением. Теперь я понимаю, что про трон императора ты не шутил.
  - Если ты про решение разделиться, то его принимал совет.
  - Лед, на совет меня не пригласили и я спал, но я уверен что решение твоё. Про совет я еще в прошлый раз понял. Я не слепой. Говорил с Зевом, он ничего серьезного решать не пробует даже, пока с тобой не переговорит. И то, что ты решил отказаться от кристаллов, за которые можно скупить большую часть окрестных королевств - впечатляет. Да что там, даже империю можно поставить себе на службу, если знать кому и как платить.
  - Это богатство до первого же засвета. А потом это приговор. При таких настроениях обезумевшей от блеска огромных богатств толпы, начало охоты за нами был бы всего лишь вопрос времени. И довольно короткого.
  - Решением отправить на смерть полтысячи смутьянов, я впечатлён даже больше. А еще я очень удивлён, как быстро многие забыли, что такое Великая Кристаллическая Пустыня. Я-то не дурак и понимаю, что для нас безопасно в ней только рядом с тобой. Эта орава ушла на верную смерть.
  - Даже маги не понимают этого.
  - Эти храмовые крысы, сидящие под прикрытием крепости и силовых башен? Они не видели настоящей пустыни. Твои возможности впечатляют, и если ими пользоваться с умом, они открывают перспективы покруче выброшенных недавно богатств. После твоего жёсткого решения, я понимаю, что не желаю быть твоим врагом. Никогда. Поэтому хочу принести тебе клятву крови.
  - Не знаю, что это за клятва, и еще больше не уверен, что мне это надо, - хмуро ответил Лед.
  - Это надо мне.
  - Тем более, - ещё больше помрачнел Лед.
  - Выслушай, будь добр, - и дождавшись от собеседника кивка, Бат продолжил. - Это клятва имперского аристократа. Заточив меня в крепость, император лишил меня привилегий, в том числе и клятвы ему лично. Это уникальный случай, когда имперский князь может дать клятву не императору.
  - Клятва императору является привилегией? Зачем это мне? И зачем это нужно тебе? - озадачено спросил Лед.
  - Мне это нужно, чтобы, даже в бреду и под гнетом соблазнов, случайно не встать у тебя на пути. Не хочу повторить судьбу тех глупцов, - Бат пренебрежительно кивнул в сторону ушедшего каравана. - И я хочу, чтобы ты был уверен, что твои интересы это мои интересы, и что я готов умереть за тебя. Ты получишь верного соратника. Который не будет тебе вредить и которому можно доверять.
  - Без клятвы это не получится?
  - Получится, но ты меня знаешь, я дал тебе много причин держать меня подальше. Клятва даст уверенность и тебе и мне. Для меня точно не останется места для сомнений. А ты будешь уверен, что предательство с моей стороны невозможно. Это позволит отбросить былые обиды. Я хочу встать рядом с тобой.
  - Что это за клятва? Почему я должен верить, что она нерушима? Может никакой клятвы крови не существует? К тому же я терпеть не могу всякие рабские зависимости. А тут как раз смахивает на подобный случай.
  - Клятва крови не даёт рабской зависимости. Поклявшийся не может сознательно действовать во вред тому, кому дал клятву. Даже прямые приказы можно игнорировать и это не будет нарушением клятвы. Это не самая афишируемая вещь в империи, но Торт про неё наверняка слышал. Нарушивший её получает проклятие, а большой камень родовой короны мутнеет. Чтобы имперский аристократ нарушил клятву крови, он должен быть безумцем. Благо, чтобы нарушить её, надо открыто выступить против императора.
  - Ну ты же вот попал в крепость.
  - Не за нарушение клятвы. Там другое наказание, гораздо более жуткое. А я просто встал на пути не у того, кого нужно.
  - Если тебе это так нужно, я не против. Но я не обещаю, что стану тебе больше доверять, и уж тем более не жди каких-то привилегий. Послушай! - встрепенулся Лед. - Если эта клятва нерушима, то можно, после смерти императора, захватить князей и заставить их принести клятву самозванцу?
  - Клятва даётся только добровольно. От клятвы под принуждением можно отказаться. Даже клятва новому императору дело добровольное. Треть великих князей никогда не приносила клятву крови.
  - Это они открыто на трон метят, получается? Империя тот ещё гадючник, - хмыкнул Лед.
  - Скорее болото, - печально произнёс опальный князь.
  - Что от меня требуется? - спросил Лед.
  - Ничего. Просто слушай, - и Бат торжественно продекламировал. - Клянусь кровью рода быть верным вассалом.
  - Кратенько, - после затянувшейся паузы, иронично заметил Лед. - Вассалом. Это кто я теперь, если мне присягнул князь? Или тебя лишили титула?
  - Не лишили, но ты от этого не получил титула. Хотя, формально, ты мой сюзерен.
  - Уверен, что не пожалеешь?
  - Уверен, что мне очень пришлось бы пожалеть, выступи я против тебя. Ты всё таки ешё мальчишка, но этот недостаток быстро проходит. Мало кто рискнет просто уничтожить подобный бриллиант. Ты станешь в ряд тех, кто вершит судьбы Томи. И я хочу быть рядом, когда ты неудержимо начнёшь набирать силу.
  - Томи?
  - Богиня жизни. Символ всего нашего мира. Хотя некроманты, пожалуй,
  могли бы поспорить с этим. Но даже они используют такое название.
  - А за что тебя в крепость бросили? Или это по прежнему секрет?
  - Я уже сказал тебе - империя превратилась в болото. Чернь бесправна и безинициативна. Но пока речь про работу в поле - это не беда. Но в городах! Ты знаешь, что сын сапожника может быть только сапожником? Или скатиться вниз. Полное бесправие. А женщины еще бесправнее, если такое вообще возможно. Они просто рабыни у главы семейства. Коррупция проникла везде. Особенно в институт императорских отпрысков.
  "Очень похоже на нашу Индию. Там тоже кастовая система не хочет отступать. А женщины не могут получить равных прав, хотя, формально, им их и дали. Раджи среди богатейших людей мира до сих пор числятся. А население прозябает в полнейшей нищете".
  - Ты спрашивал про флот, - продолжал горячо говорить Бат, - Правильно спрашивал. У нас нет людей, способных построить корабль. Разве что рыбацкую лодку, и то никудышную. Оружие везём за огромные деньги прямо из Трима. Называя его главным врагом, заметь. У нас добывают бесценный ресурс, а мы не можем им правильно распорядиться. Я пытался убедить других князей повлиять на императора и убедить его, что в городах нужны большие свободы. Нужны реформы, если мы хотим вернуть былое величие и свои территории. Я мечтал о великом будущем своей родины, а получил каторгу. Хотя, там еще более паскудная история была. Так что я до конца даже не уверен, за что меня упекли в крепость.
  - Ладно, на сегодня норма пафоса, пожалуй, уже перевыполнена. А у меня ещё дела. Удачи, - и Лед продолжил прерванный путь. К Мире.
  - Симпатичная девушка. Завидую, - бросил ему вслед Бат.
  - Нечему. И завидуй молча. Многие знают? - обернулся Лед к Бату.
  - Кто не слепой знают. Но зрячих в мире не так уж много. И они видят еще и тебя, - рот князя растянулся в довольной улыбке.
  - Про пафос я серьёзно, - нетерпеливо прервал его Лед.
  - Половина отряда точно знает. Да ты и сам ей в охрану кучу гвардейцев своих выделил. Они же знают кого охраняют?
  - Мда. Ладно. Удачи.
  - Удачи, повелитель, - иронично ответил Бат.
  - Что-то идея с клятвой меня начинает напрягать - недовольно пробурчал Лед себе под нос, но Бат, видимо, все-таки расслышал и бросил вдогонку совсем уж иронично.
  - Понял, исправлюсь.
  Тяжело вздохнув и покачав головой, Лед заспешил к Мире, мучительно пытаясь придумать, с чего начать разговор. После последних подколок Бата, ничего путного в голову не приходило.
  - Удачи, Мира. Теперь у тебя гораздо меньше питомцев.
  - Каких питомцев?
  - Ну, лам.
  - А, ну да, - засмеялась девушка. - А ты почему не ушёл с остальными?
  Лед даже замер на месте от удивления. Лана обернулась и тоже остановилась, выжидающе глядя на него.
  "А что, так можно было?!!" - почему-то вертелось у Леда на языке. - "Она кем меня считает? Каким-то пацаном на третьих ролях?"
  Лед взглянул на свои прошлые разговоры с девушкой совсем под другим углом. Какой-то самоуверенный мальчишка подкатывает к девушке, пока остальные занимаются серьезными делами. Ну здорово. Леда всегда бесили всякие фильмы про супер героев. И всё потому, что в каждом из них была любовная линия. И герой добивался девушки, постоянно скрывая свои таланты. Супергероям, видите ли, хотелось, чтобы их полюбили не за их сверхспособности. Как будто они обычные люди, а не герои. Но почему они хотят, чтобы их любили не такими, какие они есть на самом деле? Как будто их героическая часть - нечто постыдное? И вот теперь Лед оказался в точно такой же ситуации. Какая злая ирония.
  "Интересно, а своё освобождение она как воспринимает? Какой-то парень вместо восстания шастал по подвалам, выискивая что бы спереть и попутно освобождая прекрасных пленниц? Ну и прочих пленников, включая гигантских черепах. Даже забавно".
  - Тебе не нужны несметные богатства? - иронично спросила его Мира.
  "Так это она опять издевается или как?"
  - Всё самое ценное осталось в этой части каравана, - ответил Лед, широко улыбнувшись, вздорной девчонке. Та явно смутилась и опустив глаза негромко но твердо заговорила. Тон парню сразу не понравился и заставил его напрячься.
  - Лед, я бы не хотела быть причиной крушения твоих надежд. Поэтому не стоит отказываться от открывающихся перспектив ради меня. И, уж тем более, не строй для нас с тобой совместных планов. Я же говорила, что помолвлена.
  - Ты его так сильно любишь?
  - Не в этом дело. Тебе надо побывать в Триме и ты многое поймёшь. Если доберёшься туда.
  - Если мы доберёмся, - уточнил Лед. - А мои планы. Я по прежнему направляюсь в Арзарум. Ничего не поломалось. А почему ты не пошла с большинством?
  - Я что на дуру похожа? - вдруг вырвалось у девушки. - С вашим советом легиона спокойнее. Те, что ушли меня пугали до дрожи. У меня всегда было предчувствие, что после золота и кристаллов они примутся делить меня. Мне даже кошмары снились, - и Мира нервно дёрнула плечом. - Сейчас как-то гораздо спокойнее.
  - Рад, что ты сделала правильный выбор, - искренне улыбнулся Лед. - Из нашего отряда к тебе никто не пристаёт?
  - А то что? Ты набьешь ему лицо? Вызовешь на дуэль?
  - Можно и так, - усмехнулся Лед.
  - Пока ты единственный, кто пристает, - насмешливо скорчила девушка грозную гримаску. - Но, Лед, я не смогу тебе ответить взаимностью, пойми, - Мира виновато смотрела ему в глаза.
  "Раз она жалеет об этом, то не всё потеряно. Хотя может и не стоит портить жизнь этой домашней девочки своим присутствием. Выберемся в более приветливые и цивилизованные места - поглядим".
  - Надежда - моя путеводная звезда. К тому же, надо же как-то бороться со скукой? Этот поход слишком однообразный и спокойный.
  - Так это ты так со скукой борешься? - прыснула в кулак Мира.
  - Да ну тебя. Постоянно подкалываешь... - начал было Лед, но тут раздалось гудение Чера, и Мира, вскрикнув, отскочила назад.
  - Я очень устал. Мне надо отдохнуть, - услышал Лед слова гиганта.
  - Мира, мне срочно надо к Черу, удачи тебе, - и он бросился догонять черепаху, все так же бодро шагающую впереди их небольшой колонны. В монотонной походке Чера никакой усталости не угадывалось. Хотя, что он знает про магических существ. Да и как понять по внешнему виду черепахи, устала ли она или же полна бодрости и в прекрасном расположении духа?
  - Чер, мы прошли слишком мало. Ты устал идти, нужен привал?
  - Нет. Чтобы передвигаться я почти не трачу энергию. Я устал сдерживать магических обитателей пустыни. Моя парализующая способность предназначена для стремительной охоты, а не беспрерывного использования при прокладке безопасных путей целому каравану. Я сильно переоценил свои резервы, которые копил сотни лет. Если бы снова подкрепиться кристаллами, но это песчинка в бархане. К тому же такие, как вы недавно выбросили не подойдут. Нужны такие, которые еще растут. Сейчас я почти полностью истощил магические резервы и скоро перестану чувствовать магическую жизнь, даже вблизи.
  - Так это ты удерживаешь пустынных тварей от нападения все это время?
  - Да.
  - Прекращай. Не надо их парализовывать. Береги силы. Ты можешь просто обнаруживать хищников и предупреждать нас?
  - Да, но и на это меня сейчас надолго не хватит. Разве что очень крупные экземпляры. Я их чувствую без затрат магической энергии.
  - Вот и кончилось затишье, - мрачно пробормотал Лед. - Притормози, Чер, мне надо предупредить остальных. А то все расслабились, словно мы на курорте, а не в самом опасном месте мира.
  * * *
  Сообщение Леда не вызвало паники,
   но всё же произвело шокирующий эффект. Многие успели посчитать поход через пустыню делом решенным.
  - Ну вот, а я уже думал выйдем без потерь, - нервно бросил Зев.
  - Мы к этому готовились. Теперь просто возвращаем патрули. У нас есть пара магов. Должны справиться. Егриб, как у тебя с атакующей магией? Тут ведь есть твари, которых мечом просто напросто не взять.
  - С такими я справлюсь. И Ров поможет. Им же много не надо. Главное атаковать магией. А вот с плотными мне не совладать.
  - Значит и мы поработаем клинками. Выступаем, нельзя терять времени, - подытожил Лед.
  Четыре пятёрки снова начали внимательно следить за пустыней, прикрывая караван с флангов. Маги оставались в центре каравана. Нельзя было допускать их случайного ранения или укуса скорпионом. Потеря магической боеспособности - такая же верная смерть отряда в любой стычке с монстрами, как и потеря Леда, служащего прикрытием от дыхания пустыни. Но юноша всё же настоял на своем патрулировании в составе одной из пятёрок. Впереди по прежнему шагал Чер с наказом обходить стороной крупных тварей и не тратить силы ни на что кроме ходьбы.
  Несколько часов прошло без происшествий, а потом раздался крик в начале колонны. Это был первый звоночек - одного из гвардейцев укусил скорпион. Чтобы освободить немного места в фургоне, Пришлось срочно скормить ламам один мешок корма. Тем временем Егриб возился с укушенным. Бедняга лежал, вытянувшись, без сознания и не подавал признаков жизни.
  - Очнется через десять - двенадцать часов, не раньше - сказал маг, подошедшему вместе со своей пятёркой, Леду.
  - Можем выступать?
  - Да.
  - Двигаем!!! - прокричал Лед и караван продолжил путь.
  * * *
  К рассвету ещё одного человека укусила песчаная мелкая тварь. На этот раз это было некое подобие ящерицы. На привал устраивались, осторожно осматриваясь по сторонам. Кое-как перекусив, половина каравана тут же легла спать, а остальные остались сторожить, до рези в глазах осматривая раскаленный песок за пределами тени от тентов. Чер азартно рыскал вокруг, охотясь. Лед надеялся, что гигант одним своим присутствием отпугивает большую часть местной нечисти. Не зря же земные предки в первую очередь приручали хищников.
  Сам он сидел и думал, как облегчить каравану предстоящую дорогу. В таком режиме им две недели не продержаться. А ведь на них пока что не напал ни один крупный монстр. Из задумчивости его внезапно вывела острая боль в лодыжке. Лед увидел рядом с правой ногой мелкого скорпиона. Не мешкая, он тут же раздавил его подошвой ботинка.
  "Вот и выяснили есть ли у меня иммунитет к укусам," - равнодушно подумал Лед. - "Я-то теперь из пустыни выберусь наверняка. Но сколько его друзей заберёт этот переход? Так, раз я на посту, то надо быть повнимательней. А то совсем безалаберным стал. Эта гадина могла вместо меня кого-то другого ужалить".
  - О чем задумался, Лед?
  - А Мира. Удачи.
  - Чего ты все время удачи желаешь?
  - Так в крепости принято было. Не здоровья же желать. Там все умереть поскорей мечтали.
  - Ясно. Ну так мы же уже и не в крепости. Так о чем задумался?
  - Да вот, как видишь, кончились у нас лёгкие переходы. Даже не знаю, скольких из нас пустыня отпустит домой.
  - Да, всё сложно. Знаешь, я поняла, какой взбалмошной дурой была, - внезапно выпалила она.
  - Чего? - с Леда слетели разом все раздумья. Он ошарашено сел и во все глаза смотрел на Миру. - Тебя что, тоже пустынная тварь недавно укусила? Какая-то странная реакция. Надо позвать мага.
  - О, ты научился острить, - смеясь огрызнулась девушка, но продолжила более серьезно. - Лед, я только сегодня поняла, что ты тут главный. Тебя все слушают с полуслова. Не возражая. И весь этот совет тоже. Выходит, ты не только спас меня от жуткого ритуала храмовников. Ты ещё и защищаешь меня сейчас от опасностей пустыни, ну и прочего. Даже доля золота мне досталась, хотя пользы от меня до сих пор никакой не было.
  - А как же ламы? - попытался снова сострить Лед. Последняя похвала девушки ему явно понравилась.
  - Не ёрничай. Я благодарна тебе и прошу прощения за то, что дразнила тебя и относилась как к назойливому поклоннику.
  - Если ты скажешь, что теперь мы немедленно займемся любовью прямо здесь и сейчас, то я всётаки позову целителя. По-моему, ты перегрелась.
  - Ну ты и язвой стал! Нет, к такому я не готова. И вообще зря я, наверное, пытаюсь с тобой по человечески... - мотнула головой, зардевшаяся, Мира. - Пойми, я всё так же хочу вернуться домой, сохранив честь. Это очень важно для меня, поверь. И для моей семьи. А вот когда я доберусь домой, моя благодарность будет безграничной, - но увидев выражение лица парня, девушка поспешно добавила. - В рамках приличия, конечно.
  - Только сперва заскочим в Арзарум. Там у меня и дружок, и должок, и, надеюсь, ответы на множество важных вопросов.
  - Хорошо, я пойду с тобой в Арзарум, если не случится ничего непредвиденного. Оттуда довольно удобно добираться в Трим. Но я надеюсь на твоё благоразумие. И благородство, - подумав, добавила она.
  "Вот ведь счастья-то привалило! А можно без благородства, благоразумия, но с сексом?" - мелькнуло в мыслях у Леда.
  - Туда путь дальний. Много чего случиться может. Мы даже ещё из пустыни не выбрались, - смущённый собственными мыслями, пробормотал Лед.
  "Хорошо хоть не покраснел. Или я просто не почувствовал этого?"
  - Спасибо тебе ещё раз за всё, - Мира оттянула вниз край шарфа и быстро чмокнула его в губы.
  - Всегда к твоим услугам! - несмотря на иронию, на душе у Леда сразу стало легко и радостно. "Прорвёмся. Должны прорваться!" - восторженно подумал он, окрыленный этим маленьким успехом.
  * * *
  К вечеру первый укушенный уже встал на ноги. Второй тоже очнулся, но был еще очень слаб. Лед сообщил друзьям, что скорпионы для него не опасны и все вздохнули облегчённо. Успех их внезапного путешествия очень зависел от его состояния, и такие новости прибавляли шансов каравану выбраться из бесконечных песков.
  В середине ночного перехода на них напала бесплотная змееобразная тварь, уже виденная Ледом во время одной из вахт. Оба мага подоспело вовремя, и им удалось легко развеять чудище. Всё прошло довольно буднично. Путь продолжили в приподнятом настроении и в твердой уверенности, что преодолеть Кристаллическую Пустыню их отряду по плечу. Второй укушенный давно уже шагал вместе со всеми. За спиной начинал едва брезжить рассвет. Их шансы выбраться все росли.
  Однако как следует насладиться своим оптимизмом беглецам не хватило времени.
  * * *
  Слева, всего в паре десятков шагов от ближайшей повозки, песок на склоне дюны пошёл волнами, и вниз побежали целые реки песка. Поверхность вспучилась и пошла небольшими воронками, после чего наружу полез гигантский панцирь на суставчатых лапах. Раздалось зловещее шипение, напоминающее змеиное. Лед заметил, что это ручейки песка, сбегая с панциря монстра, шуршали по сочленениям брони. Судя по клешням на первой паре лап, это огромный краб. И, видимо, довольно голодный.
  Чер на удивление шустро для своих размеров развернулся и бросился к монстру, хотя тот был в два раза больше самой черепахи. А люди все замерли, в том числе и Лед. Чер зловеще загудел, и стал подбираться к морде краба, торчащей из панциря, в виде усов, глаз, жвал и маленьких ножек с клешнями на конце. Черепаха начала откусывать всё подряд, однако краб тут же оттолкнул Чера от себя огромной клешнёй на пару метров. Вновь загудев, Чер продолжил настойчиво атаковать голову монстра.
  - Не спим, атакуем! - раздался крик на тримском. Первым в себя пришёл именно берсеркер.
  - Стреляйте из арбалетов ему в морду. Туда, куда атакует Чер. Он хищник и ему виднее, где у этой твари уязвимые места. Маги, тоже стреляйте чем-нибудь помощнее монстру в голову, - проорал Лед и бросился к монстру, на ходу доставая клинки.
  Запрыгнув на панцирь Чера, он подобрался поближе к жвалам краба и начал рубить их наотмашь. После четвёртого удара одно из них бессильно обвисло. Монстр вновь оттолкнул Чера мощным движением правой клешни, и Лед покатился кубарем в песок.
  "Хорошо, что не скалы", - мелькнуло у Леда в голове.
  Он вскочил на ноги и бросился обратно на панцирь Чера, который успел снова вцепиться в голову краба. По дороге юноша успел мельком заметить, как Грег получил мощный удар одной из лап, которую пытался подрубить саблей. Тело берсеркера, безжизненно разметав руки, покатилось по песку. К нему на помощь тут же бросился второй маг.
  "Ров, кажется, его зовут. Надо бы точно узнать имя наконец уже. И запомнить. Да и всех остальных тоже", - подумал Лед, карабкаясь по панцирю.
  Мурашки при приближении к крабу забегали гораздо сильнее, к тому же на большем, чем у черепахи, расстоянии. Гигантский монстр прямо-таки обжигал магией. Остальным к нему, наверное, даже не приблизиться на расстояние удара. Только вот берсеркер смог. Надеюсь маг не даст ему умереть.
  Обернувшись туда, куда откатился Грег, Лед увидел, что тот уже встал на одно колено и с яростью глядел на гигантского членистоногого. Судя по всему он не бросился в бой только потому, что маг удерживал его за руку, что-то яростно крича прямо в ухо, а второй рукой водя круговыми движениями в области поясницы.
  Чер резко дернулся, и Лед, едва удержавшись на ногах, выбросил мага с берсеркером из головы. Сделав последний рывок вверх, Лед начал рубить крабу на этот раз что-то напоминающее глаз. Все жвала Чер уже успел пообгрызать.
  - Лед, ты закрываешь собой линию обстрела, - услышал он крик снизу, едва слышный из-за грохота и скрежета гигантских сочленений крабового панцыря.
  - Сейчас, проберусь выше, - пропыхтел Лед, и, улучив момент, перескочил на верхний сустав клешни.
  Быстро подтянувшись, он взобрался на слегка покатую спину краба. Резко перекатившись ближе к центру, Лед присел на корточки и, зажав саблю двумя руками, попытался всадить её в панцирь. Оставив после себя всего лишь небольшую царапину, клинок соскочил в сторону. Плюнув на это бессмысленное занятие, Лед осторожно пошёл к переднему краю хитиновой спины. Или из чего она тут у монстров сделана? Поближе к голове твари. Панцирь был шагов десять в поперечнике. Взглянув вниз, Лед увидел Чера, по прежнему рвущего врагу всё лишнее, тоесть все, что пока еще выглядывало из-под толстой брони. Лишним это было на его, черепаший, взгляд, конечно же. Он также увидел беспрерывную череду зеленых магических сгустков, которые летели прямиком в желеобразное бордовое месиво, в которое их черепах превратил голову краба. Маги время зря не теряли.
  "Значит раненых нет", - мелькнула радостная догадка.
  Краб тяжело встряхнулся и чуть было ни сбросил Леда. Голова юноши свесилась через край и он увидел, что внизу Грег снова подбирался к задней ноге монстра, рядом с которой были разбросаны остатки разорванного пополам тела. С другой стороны лежало еще два изломанных тела без признаков жизни.
  "Раненых нет, зато погибших хватает. Рано я обрадовался".
  Еще пятеро человек, с искажёнными от боли лицами, пытались достать мечами до лап монстра. Лед на четвереньках рванулся обратно к краю, где располагалась развороченная голова чудовища, чтобы продолжить рубить и кромсать. Мечи при этом здорово мешали.
  Задумавшись на миг что лучше: подняться на ноги или спрятать мечи в ножны и добираться ползком, он увидел, как один из магических ударов Егриба задел голову Чера.
  "Только не это! Черепаха сдерживает краба. Без его атак, это гигантское членистоногое пронесётся по каравану, растаптывая всех, как тараканов!"
  Но Чер так же шустро продолжил атаковать остатки головогруди, а краб наоборот замер. Раздалось гудение, и Лед услышал в голове слова.
  - Вели магам стрелять в меня.
  - Маги, стреляйте в Чера! - крикнул Лед вниз не задумываясь. Получив в ответ лишь недоуменные взгляды жрецов, он заорал, - В черепаху своей атакующей магией стреляйте!!
  И тут раздался дикий визг. Юноша узнал голос Миры.
  Он ошарашено оглянулся в ту сторону, а краб в это время словно бы подпрыгнул, разом выйдя из оцепенения. Почувствовав, что опора мгновенно пропала из под ног, Лед полетел вперёд и вниз. В самую гущу сражения между пастью Чера и остатками того, что когда-то было головой чудовища. Благополучно миновав челюсти обеих гигантов, он оказался в песке. Быстро вскочив, он бросился на другой край каравана. Туда, откуда только что прозвучал крик девушки. Но по дороге его схватил за руку маг.
  "Опять этот второй. А где Угриб? Хотя он сильнее, наверное атакует. Они меня поняли про Чера?"
  - Мне нужно двадцать ударов сердца, иначе через триста-четыреста ты рухнешь без сознания! Надо срочно остановить кровотечение! - прокричал тот. Лед притормозил удивлённо взглянув на своё бедро, над которым уже колдовал маг. Глубокая рана рассекала его почти до колена.
  "Я что, теперь и обычной боли не ощущаю? От Грега заразился?"
  Оглянувшись, он с облегчением увидел, как Егриб один за другим отправляет в Чера свои зелёные сгустки пламени, а тот, беспрерывно гудя, всё глубже вгрызается под панцирь замершего гиганта, словно взбесившийся перфоратор. Берсеркер с деловым видом рубил уже вторую по счету суставчатую ногу.
  "Интересно, бывают ли сражения, во время которых эти ребята волнуются? Как-будто дров нарубить решил", - с завистью подумал Лед. Его собственные мысли метались в режиме близком к панике. И в этот момент он разглядел причину недавнего крика. Это был еще один краб.
  - Всё, пока сойдёт. Потом надо будет серьёзней полечить.
  - Спасибо, - крикнул Лед и бросился в сторону, возвышающегося над повозками, второго монстра.
  Криков Миры больше слышно не было, и Лед даже боялся предположить хорошо это или плохо. Выскочив из-за фургона, Он увидел целую гору растерзанных лам и несколько мертвых тел старателей. Миры среди них видно не было.
  Второй монстр был гораздо меньше первого. Вообще-то он был даже меньше Чера. Но при этом двигался новый краб заметно шустрее. Из-за одного из фургонов показалась Мира. Она метко всадила в пасть монстра арбалетный болт и снова юркнула в укрытие. Под ногами младшего краба Лед увидел ещё пару не замеченных ранее тел, а сам монстр клешнями рвал на куски мертвого Гнола. Судя по неестественно изломанным очертаниям и безжизненному лицу, другу уже никак не помочь.
  "Но у нас есть целители. Они и полумертвых подымают!"
  Вскочив на правую клешню, юноша, сделал рывок и оказался у краба на спине. Этот был в поперечнике шага четыре, а в высоту немногим выше самого Леда. Бросившись к морде чудовища, Лед свесился вниз и всадил саблю в самую гущу жвал и щупалец, пытаясь освободить то, что осталось от бывшего гладиатора. Клинок застрял, и Лед так и оставил его там. Еле успев отшатнуться от четвёрки мелких клешней, каждая из которых легко могла оторвать человеку запястье, он выхватил второй клинок и попытался обрубить проклятые щупальца. Но удалось это сделать только с одним из них, получив при этом глубокую царапину на кисти правой руки.
  Монстр постоянно норовил сбросить Леда вниз. Какая судьба ждёт юношу под огромными лапами, легко можно было себе представить. Вернувшись в центр плоской спины, Лед попытался повторить то же, что не удалось сделать с более крупным крабом. Он со всей силы попытался всадить саблю в панцирь. У этого монстра броня оказалась податливей, и Лед, принялся остервенело долбить ее, прорубаясь все глубже. Через десяток ударов он был вознаграждён. Клинок с хрустом провалился по самую рукоять в тело чудовищного членистоногого. Не останавливаясь, Лед начал расширять эту пробоину.
  Песок с крабов давно весь осыпался, и они только громко скрежетали сочленениями сегментов. Со стороны, где все так же продолжался бой с первым крабом, раздавались звонкие удары клинков о панцирь. Невдалеке испуганно блеяла лама.
  Боль в раненой ноге наконец начала давать о себе знать, но Лед с удвоенной силой продолжил рубить спину противника. Нанося удары под разными углами, он пытался найти уязвимое место внутри чудовища, которое дёргалось всё слабее и слабее. Неожиданно краб развернулся и побрел в сторону от каравана к ближайшей дюне.
  Сильная боль резала тело рывками, обжигая весь правый бок. Ногу Лед уже вообще не чувствовал. Он оставался на спине врага, стоя на а на коленях и не решаясь подняться. Силы покидали его неожиданно быстро. Видимо возобновилось кровотечение. После очередного удара краб вздрогнул и тяжело осел на песок.
  Лед, вытащив клинок из огромной дыры в панцире, все-таки попытался встать, но раненая нога не слушалась. Одна из ладоней предательски соскользнула, и юноша покатился к краю перекосившегося панциря. В глазах потемнело, но Лед успел увидеть, как срывается вниз и падает лицом на сочленения гигантских лап. Его охватила благословенная, смывающая боль, темнота.
  * * *
  Очнувшись, Лед понял, что лежит в одной из повозок. Повозка двигалась, но рывков не ощущалось. Тело слушалось, руки и ноги похоже целы, а вот ноющая боль в боку давала себя знать. Но вполне терпимо. Но главное - просто таки зверски хотелось есть. Облокотившись на левую руку, Лед отодвинул тент второй рукой и выглянул через борт наружу.
  Вокруг была, конечно же ночь. Он ехал в первой повозке и через шеи двух лам наблюдал фантастическую картину, напомнившую ему эпопею звездных войн. Группа карликов в плащах подгоняла плазменными плетями захваченного ими гигантского робота. Только плащи были не чёрные, а светло-серые, а роль робота исполнял Чер. Он бодро шагал вперед, отзываясь на каждый магический удар негромким гудением. Маги, безостановочно швыряющие в него магию, похоже, были в полном восторге. Все это освещалось несколькими магическими светляками, от чего приобретало совсем уж сюрреалистический вид.
  "Невероятная фантасмагория. Я точно не сплю и не брежу?" - подумалось Леду.
  Он попытался привстать, чтобы выбраться из фургона, но ему помешал идущий неподалеку Арм.
  - Лежи и не двигайся пока, - лицо бывшего наставника было усталым и измученным. - Егриб сказал, что на следующем привале тебя еще долечить надо, - заметив направление взгляда юноши, Арм добавил. - Мы не хотели задерживаться, а черепаха не двигалась с места, пока по ней не начали стрелять оба мага. Если хоть один прекращает, она останавливается. Безумная картина, правда?
  - А почему останавливается? - уточнил удивленный Лед.
  - Откуда мне знать? - пожал плечами Арм.
  - Так а что, Чер ничего не объясняет?
  - Черепаха? А он разве умеет говорить? - удивился Арм. Лед даже сел в повозке от удивления.
  - А ты не слышишь, что ли?
  - Как он гудит, и голова после этого раскалывается. Сразу хочется смыться куда подальше. Вот и весь разговор.
  - Ясно. Мне надо срочно поговорить с Чером, видимо у него что-то случилось, - Лед начал с трудом перебираться через невысокий бортик. - Много наших погибло?
  - Девять человек, - ответил разом помрачневший Арм. - Ты своего краба первым уложил. А со здоровенным мы ещё пол часа мучились. Он как взбесился после гибели мелкого. Наверное, это была его самка.
  "Ничего себе мелкий," - подумал Лед, но говорить ничего не стал.
  - Как с последним справились, черепаха бросилась к бархану и закопалась в него полностью. А мы начали собирать оружие и мясо лам на полоски резать. Припасы пригодятся. На солнце подвялили, но завтра надо еще подсушить. Неизвестно же, сколько нам идти предстоит. Потом черепаха из песка вылезла и здорово нас перепугала. Мы-то сперва подумали, что это еще один краб на нашу голову. Детёныш например. Нашим остаткам отряда без тебя и черепахи и его бы хватило. Но к счастью вылезла черепаха и улеглась перед караваном, прямо перед первой повозкой. Когда Егриб и Ров с тобой и остальными ранеными закончили, мы решили двигать вперёд не теряя времени. Долечить вас и в дороге можно же. Но черепаха не двигалась. Тогда Угриб в неё пальнул легонько. Она сразу поднялась на ноги и замерла, словно ожидая. И только когда они вместе с Ровом магией ударили, то она резво зашагала вперед. Ну, ты и сам видишь. Во второй повозке одна только лама запряжена, еле успевает за этой громадиной. Уже совсем выдохлась, бедолага. Брут её подгонять устал. Загоним животину.
  - Ясно, сейчас темп сбавим. И вообще разберёмся, - оборвал Лед друга, спрыгивая на песок. Лед скривился от резко вспыхнувшей боли. Захотелось присесть на корточки. Нога слушалась, хотя и ныла. А вот внутринности все скручивало в комок. И онемение в бедре не совсем прошло. Лед поспешно заковылял к магам. - Егриб, притормози!
  - Лед, тебе лежать надо, - недовольно сказал маг, оборачиваясь.
  - Мне с Чером поговорить надо, а то вы лам совсем загоните, - и, увидев недоверчивый взгляд целителя, добавил. - Да не брежу я. Вы что, правда думаете он случайно с нами увязался?
  "Неужели я с Чером при свидетелях ни разу не говорил? Или они мои слова к черепахе не относили? Вообще не помню."
  - Ну, говори, - сказал, подошедший Зев. - Пусть темп срочно сбавляет, а то без лам останемся. Тогда ему придется повозки тащить.
  - Чер, притормози! - крикнул Лед, но черепаха и так остановилась, не подгоняемая ударами магии.
  - Рад, что ты снова на ногах, Лед - прогудел гигант в ответ.
  - Зачем тебе постоянные магические удары? Тебя магия подпитывает? Запаса сил совсем не осталось?
  - Да. Я кладку нашёл. Мне теперь много силы нужно. Я смогу свой род продолжить. Ты поможешь? Пускай твои маги в меня все время стреляют. Сейчас тоже.
  - Помогу. Конечно! Только иди медленнее. Ламы не успевают, - Лед подал знак магам продолжить стрельбу.
  - Яйца рано созреют. Я вас до края пустыни довести не успею. А кладку мне оставлять без присмотра нельзя. Вот я и спешу.
  - А без лам мы и вовсе не дойдём. Тебе для этого надо постоянно чтоб маги в тебя магией палили? Для яиц?
  - Да.
  - Угриб, дай-ка один из своих амулетов, - обратился Лед к магу.
  - Не помогает, пробовали уже, - покачал головой
   Зев. -
   И к голове и к хвосту подносили - нет толку. Черепаха с места не двигалась.
  - Давай перепроверим, и я у Чера уточню, - Лед взял протянутый Егрибом амулет и подошёл к Черу. - Не даёт тебе сил сейчас эта штука? - спросил он, поднеся амулет к самой морде.
  - Нет, только магия от твоих людей. Сорванные кристаллы для меня бесполезны.
  - Жалко.
  - Зато теперь я снова парализую всех тварей по дороге, кроме самых мелких. Ещё и на кладку энергия остается.
  Лед задумался. Как из этой ситуации выбраться. Ламами рисковать нельзя. Он видел, что осталось только трое животных.
  - Может, мы тебя в один из фургонов запряжем? - вспомнил он слова Зева. - Ты не возражаешь?
  - Не возражаю.
  - А сколько, по твоему мнению, еще идти до края пустыни?
  - Шесть дней. Лед, я должен тебе сказать, что не смогу сопровождать тебя за пределами пустыни. Я обещал, но у меня теперь появилось потомство. Без меня они станут легкой добычей.
  - Конечно, я понимаю. Семья - это святое. Дети - цветы жизни и все такое. Я не очень то и верил, что ты сможешь жить за пределами пустыни. Сам собирался предложить тебе остаться в родной стихии. Может, когда-то свидимся, и всё же отправимся в совместное путешествие. После того, как твои детишки подрастут. А как так вышло? Ты же не самка? Сам говорил.
  - У нас магический метаболизм. Я поглотил чужую кладку и сейчас мой организм магически преобразовывает её. Я и сам о таком не знал, пока не почуял после боя оставленные яйца. Я же тех двух крабов не заметил, потому что они прятались и не излучали магии и агрессии. У них период выведения потомства такой - скрытный.
  - Ну, тогда привал. Мы тебя в первую повозку запряжём. Если получится.
  * * *
  С большим трудом, при помощи верёвок, честного слова, и огромного количества матерных, удалось прикрепить повозку с водой к Черу. Помощники Леда то и дело шипели от боли. Зато теперь у лам появилась смена, к тому же они тащили сравнительно лёгкую повозку с провизией. Перспектива потерять фургоны вместе с тягловой силой отступила назад.
  Лед, прихрамывая, вернулся обратно в фургон. Теперь впереди колыхался черепаший панцирь, вспыхивающий синими магическими всплесками, полузакрытый повозкой с водой.
  - Угриб, а почему ты так радуешься, метая в Чера заклинания? Не любишь черепах? - поинтересовался Лед у шагающего рядом с повозкой мага. Лицо последнего по-прежнему озаряла веселая улыбка.
  - Так это же уникальная возможность для тренировки! - немного смущённо ответил Егриб. - Столько мощной магии никуда по другому выплеснуть просто невозможно. Любым другим видом магии я бы уже разрушил полгорода или прожёг землю на нескольких полях. И она бы потом столетиями стояла мертвой и бесплодной. Такой тренировки нигде не получить. Ни в одной из школ магии. А особенно нам - целителям. Идеально поглощающее магию создание. Когда-то для этого пытались ловить упырей из Релаума. Но они за пределами леса мрут очень быстро. И очень уж дорогой ценой достаются. Создать вручную подобный артефакт так никому и не удалось. Мы с Ровом уже усилили себе магические способности втрое. Нам шесть дней идти ещё? Я так легко доберусь до уровня, который у меня был в крепости! Это же просто чудо. Я и так был благодарен тебе, Лед, за освобождение от оков ордена, а теперь ещё и это. Жалко, что черепаха с нами дальше не пойдёт. А мне с тобой можно?
  - Если тебе нравится подобная жизнь на грани, то без проблем. Покой в ближайшее время, мне не светит.
  - Да уж, ты на торнадо похож. Как ты мелкого краба зарубил в одиночку - жуть. Просто жуть. Но лучше быть рядом с тобой. Говорят, в центре торнадо самое безопасное место.
  - Ты это девятерым погибшим скажи.
  - Я лучше с теми, кто ушёл с кристаллами, сравнивать буду. Думаю, они давно жалеют, что среди них нет такого рубаки как ты.
  - Уже, наверное, некому жалеть, - пробормотал Лед. Напоминание об ушедших неприятно резануло его. - Не буду тебя отвлекать.
  - Ты не отвлекаешь. Наоборот, дополнительная тренировка. Но тебе лучше отдохнуть. Мне тебя только к утру полностью вылечить удастся. Надеюсь, черепаха не заставит нас еще и днем её магией поливать?
  - Его. Это он. Чер. Посмотрим. Думаю, организуем в крайнем случае смены тебе и Рову. Если понадобится. Без сна вам столько дней не продержаться. Что-то меня, и правда, в сон клонит.
  - Отдыхай, командир.
  Лед откинулся на спину и мгновенно заснул с улыбкой на лице.
  "Командир. Приятно."
  * * *
  На привале Лед покинул повозку, уступив место двум парализованным. Мелкие твари словно сползались к ним на встречу. Словно пустыня не хотела пропускать их маленький караван. Уже два дня Лед шагал на своих двоих. Лечение помогло не хуже, чем в крепости. От ран не осталось даже следа. И разбитое при падении об клешни краба лицо тоже зажило. О ране на лбу и щеке он узнал от Миры уже после излечения.
  - На тебя было страшно смотреть, - сказала она ему, всхлипывая.
  "Ага, ну и рожа у тебя, Шарапов" - подумал, усмехаясь про себя Лед.
  С девушкой они начали общаться ка-то более легко и спокойно, что ли? Однако Леду казалось, что она что-то не договаривает. А может боится дать ему ложную надежду?
  Беда с ними. И без них тоже беда"
  Опасения Егриба, что Чер не даст им спать, так и не оправдались. Днем черепаха полностью зарывалась в песок и раскапывалась только с закатом. Сразу требуя ударную дозу магии. Которую Егриб с Ровом ей с радостью выдавали. Они, похоже, отсутствию дневных вахт тоже больше разочаровались, чем обрадовались.
  "Трудоголики. Или правильнее - магоголики?"
  - Лед, - прервал его мысли Трор, - У Брута есть предложение. Он предлагает устроить совет.
  - Прямо сейчас?
  - Я у тебя сперва спросил. Если что, собрать остальных не долго. Только подготовку лагеря сперва закончить надо, а то восход скоро.
  - Ну давай, я буду под навесом рядом с водовозкой.
  Вскоре к Леду стали подходить остальные члены совета и не только они. Юноша узнал знакомых по двадцать седьмому бараку. Многие пошли с ним, после недавнего разделения колонны. Когда все собрались, первым слово взял Зев.
  - Провизии пока что с лихвой. Если Чер прав и до конца пустыни осталось четыре дня, то у нас останется двухнедельный запас провизии и даже воды. А если Бату удастся сориентироваться на местности, то можна будет определить и сроки, когда они смогут покинуть империю и выбраться в более гостеприимные места.
  - Пока об этом рано говорить, но думаю, я смогу узнать ту местность, где мы выберемся из песков. Южные районы я несколько раз посещал в молодости.
  - Тоже мне старец сыскался, - хмыкнул Арм.
  - С этим ясно. Какие у тебя предложения, Брут? - поторопил Лед. После лечения он никак не мог выспаться и сейчас его тоже начинало клонить в сон.
  - Последняя стычка с гигантскими крабами показала, что к бою мы абсолютно не готовы, - заговорил бывший чемпион, откашлявшись. - Я предлагаю переформировать нашу разношерстую толпу в боевое соединение. Разбить на отряды, назначить командиров. Провести хотя бы минимальную притирку. Выработать стратегию и тактику на случай стычек с врагом.
  - Неплохая идея, поддержал своего ученика Трор. Однако на лицах многих бывших старателей Лед заменил недовольство. Ему и самому идея не очень понравилась.
  - Не вижу смысла, - ответил юноша. - Чер нас теперь прикрывает. Таких стычек больше не должно быть. А устраивать муштру сейчас - трата времени и сил. Многим это может не понравиться. У нас есть гвардия. Это добровольцы. Остальных заставлять не вижу смысла.
  - Но если случится непредвиденная ситуация, лучше чтобы у каждой группы был командир. И они действовали слажено.
  - Мы не на войну собираемся, а на свободу. Пока не вижу смысла. Что скажут остальные?
  - Понадобится время на организацию. Не все захотят подчиняться. Военная дисциплина это как правило присяга. Чем мы ее заменим? Или все присутствующие готовы присягнуть совету? - ответил Зев.
  - Да не весь совет готов присягать, - резонно заметил Арм. - Я не хочу воевать. И командовать тоже не рвусь.
  - Не такой уж у нас большой отряд, чтобы устраивать подобную реорганизацию, - задумчиво заговорил Бат. - Хотя идея сама по себе хорошая. Впереди у нас еще много проблем. И всех стычек нам не избежать. С пустыней мы, вроде справляемся. Но впереди империя.
  Все многозначительно замолчали.
  - Я никому, кроме Леда подчиняться и присягать не намерен. Это он нас защищает от пустыни, а не здоровенная черепаха, - внезапно ворвался в разговор тощий мужичек.
  Всмотревшись в говорившего, Лед вспомнил, что это старатель их двадцать седьмого, который долго отходил от вахт.
  "Стец его имя, кажется. Как же неудачно он встрял", - недовольно поморщился юноша.
  - С чего ты взял? - удивился Фроб, еще один старатель.
  - Так я... - начал было отвечать Стец, но его прервал Зев.
  - Не о том сейчас речь. И с пустыней не все ясно, - ответил он, поглядывая на нечаянного болтуна. - Военные порядки вводить не будем. Рано об этом говорить.
  - Легион - дело добровольное, - добавил Лед. - Я спать.
  * * *
  Лед снова был вооружен двумя саблями и кинжалом. Отсутствие последнего он в полной мере ощутил во время сражения с крабами. Даже простой нож мог тогда помочь ему удерживаться на панцире монстра. Целых два арбалета также прилично добавляли веса амуниции. Но с ними Лед чувствовал себя увереннее.
  Мире, после боя с членистоногими, также выдали запасной арбалет. Они уже пару раз даже состязались в стрельбе по борту фургона. И побеждала Мира. Она вообще стреляла лучше всех, кто на привалах присоединялся к их соревнованиям.
  Арм, правда, вскоре запретил им палить по борту, постепенно превращая его в решето, и они теперь целили по мешкам с сеном для лам. Неумеющих толком стрелять безжалостно выгоняли, потому что теперь, после промаха, болты приходилось откапывать из песка. Это если везло вообще их отыскать.
  Кроме оружия Лед получил от Арма свою долю золота. Золотых монет было сильно больше сотни. Как утверждал Зев, такой суммы вполне хватит на скромный домик с землёй в пригороде не столичного городка или на тесную квартирку, например, в Арзаруме. Или на безбедную жизнь в течении пары лет по гостиницам и кабакам. Правда, у Леда были другие планы. Но кошелек приятно оттягивал один из карманов.
  Лед все еще надеялся, что ему удасться из ихнего каравана попутчиков поневоле сколотить отряд соратников. И хотя первая цель была сугубо его личная, но и там возможна добыча. Однако и потери весьма вероятны. Поэтому надо включать голову и не сорить жизнями своих людей.
  Леда из раздумий вывели удивлённые выкрики его гвардейцев.
  - Красота какая! - выдохнула, идущая невдалеке, Мира.
  * * *
  После долгого пребывания в крепости и многочисленных исцелений у храмовников, зрение у Леда было просто прекрасное. Подняв взгляд туда, куда восторженно смотрела девушка, он увидел, висящее в темном небе над дальними дюнами, ажурное ожерелье. Пять ярких звёзд были словно связаны тонкими нитями. С каждым мгновением они сияли всё ярче и ярче, и от каждой вниз тянулся луч света, который опускался всё ниже и ниже. Оглянувшись назад, Лед увидел, пылающее рассветом, небо.
  Они, не останавливаясь, шагали вперёд, приближаясь к загадочному созвездию. И чем ближе они подходили, тем очевиднее становилось, что на самом деле это высокие тонкие башни, соединённые ажурными переходами.
  - Остановка! - скомандовал Лед. Необходимо разобраться, что же они нашли. И не стоит ли это обойти стороной? - Зев, собери всех. Что это может быть?
  - Никогда не слыхал о чем-то подобном. Может Бат или Торт что-нибудь знают.
  * * *
  - Кто-нибудь может сказать что это за башни на горизонте? - обратился Лед к собравшимся, в первую очередь, поглядывая на Торта. Все молчали, некоторые отрицательно качали головами. - Торт, Бат, вы знаете про эту пустыню больше других. Что это может быть? Насколько оно опасно?
  После разделения караванов Торт старательно избегал Леда, и они так и не перемолвились даже словом. Юноша предполагал, что бывший учитель истории тяжело воспринял уход пяти сотен старателей. Уж он-то, как никто другой, понимал, что ушли они на верную смерть. Бедняга Торт старался спасти всех в крепости, а получилось вот так. Леда немного злило, что старый приятель не хочет понять или принять тот факт, что без подобного разделения они все были бы обречены на смерть.
  - Я не слышал ни про что подобное Лед, - ответил Бат. - пустыня для Империи это сокровище и табу. Войти в пустыню для любого жителя империи означает смерть. Никто живым не возвращается. Если нам идти ещё четыре дня, то так глубоко с этого края в пустыню никто никогда не забирался - я абсолютно уверен. Тут редко бывают бури и промывы, так что кристаллов не собрать - слишком далеко до сердца пустыни. И крепостей нет, они все со стороны Саргады. Так что тут еще со времён битвы богов не ступала нога человека. А что здесь было десятки тысяч лет назад, я не знаю. Не интересовался.
  - Торт? - решил обратится Лед к другу напрямую. - Что ты знаешь об этом месте? Или что можешь хотя бы предположить? Не так много древних строений смогло бы пережить Армагеддон, не так ли?
  - Я не слышал об этом месте ничего. Думаю про него ничего не известно даже мудрейшим из одарённых. Иначе бы тут давно стоял форпост архимагов.
  - А насколько это место может быть опасным, как думаешь?
  - Для тебя оно точно не опасно, - проворчал Торт с сарказмом в голосе. - А для нас? Ты разведаешь и расскажешь. Обойти стороной подобную находку - преступление против знаний и магии. Единственной опасностью для тебя там может быть местная фауна. Но об этом тебе лучше расскажет наш броненосный друг.
  "С Тортом надо бы нормально поговорить. И если не удастся наладить отношения, то лучше побыстрее расстаться. Раз он видел какой-то другой выход из той ситуации, то мог бы и предложить. Почему я должен принимать жёсткие решения за других, а потом они ещё и строят из себя возмущённых? Я может тоже ранимый, так что мне теперь - умирать со стыда и горя?"
  - Чер, ты слышал?! - крикнул Лед лежащей неподалёку черепахе. - Ты чувствуешь в той стороне опасных монстров?
  - Нет. Но я чувствую какую-то другую опасность. Не как от сильного соперника, а как от надвигающейся бури. Что-то словно отпугивает меня. Давит. Хотя я понимаю, что там нет зарождающейся грозы, но хочется уйти с её пути или зарыться в песок поглубже. Неразумных должно отгонять.
  - Говорит, что его что-то отпугивает. Странно. Возможно какая-то защитная аура от пустынных чудовищ? - растеряно проговорил Лед.
  - Это, наверняка, построили до Армагеддона. Тогда не было ни пустыни, ни агрессивной фауны, порожденной ею, - возразил Торт. Похоже, находка оживила его. Глаза бывшего учителя истории так и сияли азартом.
  "Вот и забыто пятьсот жизней ради науки. А мне он их не забудет никогда," - печально подумал Лед.
  - Приближаемся к башням. Я и Чер впереди. Если почувствуем опасность, останавливаемся и решаем, как быть. Вперёд, солнце уже припекает.
  Лед неспеша направился в сторону башен, решив не дожидаться, пока караван соберется и последует за ним. В огромной рассветной тени одной из повозок сидел Цыпа. Он залихватски напевал какую-то тримскую песенку, отбивая себе ритм ладонью по борту. Рядом с ним сидела троица потерявших память старателей. И если двое равнодушно дремали, свесив головы, то третий с любопытством слушал и, судя по шевелению губ, подпевал. Лед даже притормозил от любопытства. В этот момент его нагнали Грег и Торт.
  - Один в себя приходит, тебе не кажется, Торт?
  - Не обращал внимания, если честно, - ответил историк.
  - Это после ранения его разум проснулся, - заметил берсеркер на Тримском.
  - Ясно, ладно, потом разберемся. А вы что, со мной собрались?
  - Вдруг помощь понадобится? - мрачно ответил берсерк на вопросительный взгляд Леда.
  - А ты Торт чего на рожон лезешь? Наука требует жертв?
  - Должен же в авангарде быть кто-то, чувствующий хоть что-то. Например, боль. Чтобы вовремя предупредить остальных. А то ты, помощник, умрешь и не заметишь. Боль не всегда плохо, знаешь ли, - заметил тот, обращаясь к Грегу по тримски.
  Усмехнувшись в ответ, Лед продолжил путь в сторону загадочных башен. Чер зашуршал песком в десяти шагах позади них.
  Чем ближе они подходили, тем величественнее становилось неизвестное сооружение. Белые исполинские колонны взмывали ввысь, ярко сверкая в лучах восходящего светила. Пологий бархан под ними, наверняка, скрывал купола и крыши целого дворцового комплекса. Сердце замирало в предвкушении, что может прятаться под этими песками.
  "Ведь всё это оставалось нетронутым со времён битвы древних богов. Башни, судя по всему, намного древнее земных пирамид. И не исключено, что опаснее. Сколько бед было после открытия гробниц фараонов? Слишком мы легкомысленны. Перестали совсем ценить жизнь".
  Несмотря на все эти мысли, Лед с компанией уверенным шагом приблизились к самому подножию огромной дюны, над которой возвышались пять башен, и остановились, восхищенно задрав головы.
  - Что чувствуешь, Чер? - спросил Лед.
  - Я почти не чувствую пустыни. Нет даже мельчайшего притока силы. Я боюсь за кладку. Мне бы сейчас не помешала помощь магов.
  - Никаких тварей не ощущаешь?
  - Нет. Любая тварь убежала бы отсюда, не оглядываясь. Я сам хочу сделать то же самое.
  - Значит, возвращайся. Если мы убедимся, что тут безопасно находиться людям, то маги проводят тебя к башням. Или тебе не интересно?
  - Любопытство во мне всё же сильнее инстинктов. Я хотел бы сопровождать тебя в этом странном месте. Если почувствую, что силы на исходе, то сразу уйду. Не обращай внимания тогда. В случае опасности я обязательно дам сигнал.
  - Спасибо, Чер. Но лучше дождись магов. Не рискуй кладкой. От магии я защищен.
  - Хорошо. Я так и сделаю, - и Чер, развернувшись, пошагал назад.
  - Ждите здесь! - крикнул Лед всем остальным, успевших догнать их из-за остановки. - Может тоже подождете?
  В ответ он получил лишь отрицательные жесты, и они втроём двинулись к ближайшей башне, до которой оставалось около сотни шагов.
  Чем ближе они подходили, тем сильнее бегали по телу Леда мурашки. Но необычные. Они как-то неуловимо отличались от тех, которые вызвались ударами враждебной магии.
  - Осторожно, я чувствую слабое воздействие какой-то магии, - пробормотал юноша, сделав Торту и Грегу предостерегающий жест. Они приотстали, но ненамного.
  У подножия стен и под мостками можно было разглядеть странное бледно-голубое сияние. Вблизи стало понятно, что это мириады маленьких молниеподобных нитей, причудливо переплетённых и беспрерывно струящихся над самой поверхностью песка. Входа в башню видно не было. Наверняка он был где-то глубоко внизу под толщей песка. У самих башен на разной высоте виднелись, разбросанные тут и там, балконы с ажурными перилами. Один такой на высоте в три человеческих роста как раз нависал прямо над ними.
  Лед осторожно подошёл к стене башни. Молнии ему не причиняли никакого вреда, мурашки от них по ногам бежали вполне привычные.
  "Значит это все-таки магия. Скоро я в сортах мурашек стану большим специалистом," - усмехнулся самому себе Лед.
  Обойдя башню по кругу, он насчитал полсотни шагов. Поверхность башни была идеально ровная, но чуть-чуть шероховатая. Кое где виднелись гладкие участки, в которых можно было даже разглядеть отражение окружающего ландшафта. Бури погребли под песком сам дворец, но не смогли причинить существенного вреда его стенам. Материал очень напоминал белый мрамор. Однако Лед был уверен, что обычный мрамор не выстоял бы под порывами песчаной стихии десятки тысяч лет.
  Для дальнейшего исследования необходимо попасть внутрь. А карабкаться по абсолютно гладкой стене Лед не умел. Это нужно быть мухой. Поцеловать гладкую стену и уйти теперь было не вариантом.
  - Интересно, а крюки у нас есть? Верёвок-то точно должно хватить. - Задумчиво проговорил Лед, глядя на такой близкий, но недосягаемый без альпинистского снаряжения, балкон.
  - Крюк можно легко соорудить из трёх-четырёх кинжалов, - уверенно ответил ему Грег.
  Берсеркер тоже попытался подойти вплотную к башне. Но, стоило ему только ступить в дымку из нитевидных молний у её основания, как его ноги мгновенно покрылись волдырями. Недовольно ворча он вышел из магического киселя на чистый песок. Одна из нитей-молний стрельнула в сторону Торта, и тот, зашипев от едва сдерживаемой боли, поспешно отступил еще на пару-тройку шагов, оказавшись гораздо дальше, чем Грег.
  - Торт, что это за молнии? Ты о подобном слышал?
  - Нет. Похоже, что пространство сильно перенасыщено магией.
  - Если сделать крюк, мы сможем попасть внутрь. Но давайте сперва осмотрим остальные башни. Может там найдется балкон и пониже? - предложил Лед.
  Они пошли к башне слева. Торт и Грег держались подальше от голубого марева, тянущегося широкой тропинкой к соседней исполинской колонне. Над ними раскинулись ажурные мостики, соединяющие башни сверху. Высота их была не меньше шестнадцати или даже двадцатиэтажного дома. Земного. А сколько ещё скрывается под песком?
  Вход у соседней башни располагался ещё выше, а вот крайняя слева порадовала балконом, перила которого почти полностью ушли в песок. Только ажурные завитки выступали над поверхностью. Высота оставшегося проёма была достаточной, чтобы сумел протиснуться даже Чер.
  Заглянув внутрь, Лед увидел гладкие стены, которые слабо отсвечивали, словно пропуская свет снаружи. Внутри не было никаких перегородок. Вдоль внешней стены змеилась спиралью лестница с такими же как у балконов перилами. Она пропадала в потолке на высоте в три человеческих роста, и, если башня не искажает пространства внутри себя, это была далеко не ее вершина, а всего лишь промежуточный этаж.
  - Проверим основания оставшихся башен и вернёмся к каравану. Входить внутрь будем отсюда. Надеюсь, мосты сохранились не хуже стен, и мы сможем добраться к другим башням без крюков и верёвок, - Торт и Грег кивнули.
  Глаза историка так и сияли, хотя лицо не покидало задумчивое выражение. Похоже, он искал способ, как попасть внутрь, сохранив ноги. Молнии змеились возле основания всех башен. Иногда островки синего тумана располагались даже в десятке шагов от древних стен.
  * * *
  Когда они вернулись в лагерь, там уже были натянуты тенты и большинство отряда спало. Маги заканчивали лечить четверых укушенных мелкими тварями. Ламы монотонно жевали. Лед сразу вспомнил, что полдня у него не было во рту даже крошки.
  Быстро перекусив, он вместе с группой любопытствующих добровольцев и Чером, снова отправились к крайней башне. У них подобрался отряд из семи человек. Кроме Леда, желание обменять дневной сон на восхождения по лестницам, высказали Торт, Грег, Трор, Бат и Мира. Зев предпочел заниматься лагерем. Егриба они тоже взяли с собой, хотя он не особо-то и рвался. Однако нужна была магическая поддержка для Чера.
  - Природные энергии беднеют, - сказал маг, когда они начали подниматься по склону к найденному входу. Он, не останавливаясь, поливал панцирь Чера магией. - Амулет по-прежнему даёт энергию, а в окружающем эфире её почти нет.
  "Видимо это то, о чем говорил раньше Чер. Тут словно пропадает естественный магический фон. Ох непростое мы местечко нашли".
  - Что скажешь про этот клубок молний? - спросил Лед, когда они подошли к башне и остановились возле марева, скрывающего её основание.
  - Похоже на магическое заклинание энергии. Такое впечатление, что магическое заклинание произносит сам песок. Не похоже, что это от соприкосновения со стеной башни. Там оно наоборот затухает. И что-то словно тянет из меня энергию, - ответил Егриб.
  Лед и сам, присмотревшись, заметил, что стены словно вбирают в себя магию молний.
  - Возможно башня подавляет мою ауру? - предположил Лед. - И на вас действует дыхание пустыни?
  - Скорее всего, именно башня поглощает магическую энергию. На тебя это никак не действует, поэтому твоя аура нас не защищает, - покачал головой Торт.
  - Наверное, ты прав. Однако смысл тянуть? Идём внутрь или как? Первым ты, Чер? Только по лестнице тебе не подняться.
  - Да, я пойду внутрь первым. Башня поглощает энергию, но вокруг неё она разлита кольцом. В этом магическом тумане растить детёнышей будет просто чудесно. Интересно, что там внутри. Я попробую осторожно заползти. Пусть маг стреляет в меня не останавливаясь, - и черепаха стал осторожно забираться внутрь. - Внутри всё просто залито энергией. Не такой, как у мага, а как та, что разлита вокруг. Просто блаженство. Скажи магу, что в его заклинаниях уже нет необходимости.
  - Угриб, не стреляй больше, там и так полно магии. А ты, Чер, подвинься. Нам тоже надо пройти, - похлопал юноша черепаху по тёплому панцирю. Когда гигант уплыл глубже внутрь зала, Лед последовал за ним. Оглянувшись, он понял, что мерцающую дымку остальным без его помощи не преодолеть. - Видимо мне предстоит поработать перевозчиком? Кто первый, - спросил он, вернувшись к друзьям.
  - Какая разница? Давай я, - выступил вперёд Торт.
  "Вот что научная горячка с людьми делает," - хмыкнул Лед подставляя спину. Перетаскав на закорках всех по очереди, он не устал, но удовольствия получил мало. Из-за солнцепека он весь вспотел и даже переноска Миры была не так приятна, как ему бы хотелось.
  Неожиданная заминка вышла с Егрибом. Когда Лед почти занёс его внутрь, маг громко закричал.
  -Стой! Кристалл в амулете жжётся! Быстрее вынеси меня обратно!
  Лед неуклюже попятился и, развернувшись, перешёл вброд через сияние обратно.
  - Сними амулет и оставь здесь. Он никуда не денется.
  - Может, я не пойду внутрь?
  - А если понадобиться помощь мага.
  - Но без амулета я совсем слабый маг.
  - А мы вообще никакие. Идём. Неужели не любопытно? - удивился юноша. В нем самом проснулся дух исследователя гробниц.
  - Привык быть с кристаллом. Прибавляет уверенности, - стал оправдываться маг, снимая амулет и аккуратно укладывая его на песок.
  - А тут действительно очень много естественной магии. Она совсем не похожа на магию от кристаллов, особенно прожженных, - заметил Егриб, когда Лед со второй попытки все же занёс его внутрь.
  - Видимо башня собирает магические потоки снаружи и повышает их концентрацию внутри, - предположил Торт, нетерпеливо переминаясь на выступающих из песка ступенях и восторженно вертя головой. - Подымаемся?
  - Да, но, пожалуй, лучше мы с Грегом пойдём первыми, затем Егриб и дальше все остальные, - кивнул Лед и направился к ступеням. - Чер, ты тут сможешь быть без магической поддержки?
  - Конечно. Я зароюсь в песок. Позовёшь меня, когда спуститесь обратно.
  - На лагерь не нападут, пока ты здесь? - обеспокоенно уточнил Лед.
  - Лагерь близко, с такой магической подпиткой я легко покрываю всю его территорию. Изнутри башня совсем не мешает обзору. И больше не пугает. Замечательное место.
  - Хорошо, отдыхай.
  Они начали быстро подыматься по ступеням. Все торопились, потому что впереди их ждал следующий непростой переход по ночной пустыне. Необходимо успеть как следует выспаться до заката.
  Поднимаясь по лестнице, Лед не переставал удивляться, насколько её поверхность гладкая и чистая. Песка было совсем немного, и он казался мельче того, что снаружи. Совсем мелкая крошка, напоминающая по консистенции пищевую соду. Стены поблёскивали такими же идеальными поверхностями, как и ступени. Внезапно Лед осознал, насколько снаружи башня посечена песком. Видимо раньше, до армагедона, они были одинаково гладкими везде.
  Поднявшись в проём в потолке, они очутились в еще одном круглом зале без перегородок. Невдалеке виднелась широкая арка выхода на балкон. Вокруг были разбросаны столы и стулья. Больше ничего примечательного в зале не оказалось.
  Все с интересом устремились к балкону. Лед представил, как перед ними с высоты откроются зеленые просторы из прошлого, но снаружи по прежнему простиралась бесконечная пустыня. Лагеря было не видно - он располагался с противоположной стороны башни. Торт с задумчивым видом посидел на одном из стульев. Все они были из какого-то странного изумрудного материала. Очень тяжелые и гладкие на ощупь. Можно было предположить, что это крашеное дерево, если не знать, что им несколько десятков тысяч лет. Хотя, возможно, стены башни защитили всё, что внутри от разрушительного дыхания времени?
  В следующий зал они поднимались еще быстрее. Но там их ждал такой же балкон и такие же валяющиеся в беспорядке столы со стульями. Даже их цвет остался неизменным. На лицах друзей читалось разочарование. На всех, кроме Торта.
  - Наверное, это древняя академия. Скорее всего магическая. Когда выберемся из пустыни, я наверняка смогу найти упоминания о ней в летописях. Жаль, но, похоже, все самое ценное скрыто толщей песка, - сказал историк. При этом он выглядел совсем не расстроенным.
  - Поднимаемся дальше. Если так же везде, то мы успеем полюбоваться видами пустыни с мотов между башнями и, заодно, отлично выспаться. Если поторопимся, - никто не возражал, и они устремились по лестнице вверх.
  Еще три зала оказались копиями первых двух. А затем они вышли в хрустальный зал, который венчал башню.
  В диаметре он был в полтора раза больше самой башни. И, подойдя к стене, ты оказывался, словно парящим над далёкими пустынными дюнами внизу. По центру зала располагалось круглое углубление. Возможно, это был небольшой бассейн с водой. Сейчас он стоял, заполненный песком.
  Все встали по краям огромного зала и разглядывали бесконечные барханы, уходящие за горизонт. Кажущийся микроскопическим, лагерь словно бы вымер. Видимо постовые не высовывались из-под тентов.
  - Надеюсь, высоты никто не боится? - усмехнулся Лед, выходя на площадку, ведущую к плавной дуге моста. От высоты на ажурной конструкции, и правда, захватывало дух. Небольшой ветерок трепал успевшие отрасти волосы.
  Сам мост состоял из полосок такого же как стены башен белого материала, сплетённых в непонятный узор. Перила подымались выше пояса в таком же непостижимом ажурном переплетении. Забавно было наблюдать за лицами друзей. У кого-то они были восторженные, а у кого-то слегка испуганные. Но у всех в глазах читался живой интерес. Этот странный магический оазис в казавшейся бесконечной пустыни подарил им всем некоторую встряску и позитивные эмоции. Настрой у Леда был самый боевой.
  "Мы выберемся! Неизвестность позади. Впереди империя. Враг сильный и опасный. Но это если нас обнаружат и по достоинству оценят. А на это надо время. Просто нельзя им давать опомнится. Кому им? Ну... им, империи!" - самого себя поддел Лед, шагая по мосту к соседней башне.
  За ним тянулась цепочка друзей. Мира шла следом за ним, о чём-то задумавшись. Лед уже хотел спросить о чём именно, но тут их догнал Торт. Его лицо просто сияло от восторга.
  - Это наверняка магическая академия. Лед, пообещай, что поможешь организовать сюда исследовательскую экспедицию! Без тебя это невозможно. Представь сколько тайн и загадок откроются людям!
  - Ты имеешь в виду империи? - хмыкнул Лед.
  - Ты прав, - немного потух Торт, мельком взглянув на Миру. - Экспедиция должна быть секретной. Это очень непросто, когда речь идёт об ученых. Но ты поможешь если что?
  - Если закончу все свои дела и буду свободен, то почему нет? Я сам люблю исследования древних гробниц. Правда, поучаствовать в подобном пока что не приходилось. Я тебе больше скажу, Торт. В подземельях крепости было тоже много интересного. Там была целая библиотека.
  - И ты меня не позвал?! - возмущённо воскликнул оживший друг.
  - Ты забыл, в какой спешке мы покидали крепость? Я сам там много куда даже не попал. Жаль, что второй раз храмовников из крепости нам не выбить. Тут понадобится не исследовательская экспедиция, а целый экспедиционный корпус. С осадными орудиями и полчищами архимагов.
  - Да уж, про крепость можно забыть. Но вот сюда мы можем пробраться. Тут никто кроме нас появиться просто напросто не может. Ты обещал!
  - Обещал, обещал, - усмехнулся Лед, радуясь подвернувшейся возможности восстановить с Тортом хорошие отношения.
  Вторая башня мало чем отличалась от первой. Разве что в прозрачном верхнем зале бассейн по центру был в три раза большим, и посреди него торчало несколько причудливо изогнутых шпилей. Наверное, когда-то это был фонтан. Теперь он точно так же был засыпан песком.
  Залы внизу были точной копией тех, что они видели в первой башне, только мебель оказалась бирюзовой. Быстро спустившись в самый низ Лед убедился, что и тут нет ничего интересного. Поднимаясь обратно, он встретил остальных аж на третьем этаже. От поверхности песка. Мира с Батом и вовсе не стали спускаться, оставшись в верхнем обзорном куполе.
  Выходя на мост к следующей башне, Лед прочувствовал, как припекает солнце. Его обдало еще утренним, но уже заметно ощутимым жаром пустыни. В башнях было намного прохладнее. Несмотря на прозрачность, даже купол хранил вполне комфортную температуру, не превращаясь в сауну. А воздух казался свежим даже в самых нижних этажах. Похоже, бытовая магия действует до сих пор. Только вода из бассейнов все-таки испарилась. И песок сам по себе не убирается.
  В средней башне по центру зала возвышалась большая чаша, немного превышающая человеческий рост. Когда друзья подсадили Леда, и он заглянул внутрь, то увидел в ней все тот же песок. Пока Торт уговаривал Трора и Егриба подсадить и его, Лед уже спускался в нижний зал. Увидев стулья и столы багрового цвета, он не удивился.
  "Видимо это был факультет огня. Хотя почему огня? Может быть крови? Или чего-то ещё? Предыдущий был воды. Или воздуха? Какой смысл гадать? И какой смысл спускаться в самый низ? А если мы из-за спешки пропустим какую-то важную находку?"
  - Торт, Трор, Егриб спуститесь пожалуйста до самого низу, и убедитесь, что там нет ничего полезного или важного, - попросил он и, увидев согласные кивки, сам отправился к мосту, ведущему к четвертой башне. Средняя, в лучах поднимающегося светила, виделась ему самой высокой. Сейчас же плавные арки мостов немного скрадывали это впечатление, и разница в высоте башен совсем не ощущалась.
  Четвёртая башня заметно отличалась от предыдущих обзорным куполом. Вместо стен у неё были арки. По центру же ничего не было. Сбежав по лестнице вниз, Лед обнаружил прозрачную, словно стекло, мебель.
  "Как-то совсем тривиально. И правда похоже на магическую стихийную академию. В следующей башне, наверняка, будет навалена куча камней по центру?"
  Поднявшись обратно, Лед застал Бата, Грега и Миру разглядывающими пустыню. Отправив обеих мужчин вниз на разведку залов он, не спеша, направился к последнему мосту. Мира, не споря, последовала за ним.
  - Специально остался со мной наедине? - насмешливо спросила, идущая рядом Мира.
  - Вообще-то, решил не гонять тебя лишний раз по лестницам. Но есть ещё одна башня, так что не переживай, - язвительно ответил ей Лед.
  - Нет уж, давай тогда вместе, - улыбнулась девушка.
  - Это намёк? - изобразил приступ воодушевления парень.
  - Не знаю как тебе, а мне одной тут было бы жутковато. А про намёки я тебе всё давно рассказала. И надеюсь, ты не воспользуешься своей властью надо мной.
  - Неужели твой жених настолько лучше меня? - не сдавался Лед, решив в полной мере использовать временное уединение.
  - Он, как минимум, рассудительнее. Зачем ты бросился в одиночку на того краба? Мне кажется, ты чудом остался в живых.
  - Конечно доля риска там была, - стал оправдаться Лед, но Мира его прервала.
  - Ты же командуешь отрядом и не должен так рисковать. Хотя и не это главное. По разговорам я поняла, что ты защищаешь своим присутствием наш отряд от дыхания пустыни. И без тебя мы обречены. Поэтому твой риск в бою с крабом безрассудство вдвойне.
  - А если бы я не рискнул, мы могли бы и вовсе не победить.
  - Вот. Ты похоже любишь риск. Приключения - это для тебя. Я же хотела бы мирной жизни. Мы разные, как огонь и вода.
  - Тебе эти башни тоже напомнили о стихиях? - Лед решил поменять неприятную тему разговора.
  - Да, очень похоже. Идём, посмотрим что в последней? - разговорившись, они остановились на вершине арки моста. Горячий ветерок трепал полы плащей и норовил сорвать их капюшоны.
  - Идём, посмотрим, будет ли сюрпризом, то, что ждёт нас в последней башне, - усмехнулся Лед, спускаясь с моста.
  И замер у входа. Сюрприз всё же был. По центру комнаты в лучах света искрился огромный гранёный кристалл очень темного цвета. Совсем не такой, как те, что они собирали в пустыне. Возможно, это чёрный бриллиант? Лед совсем не разбирался в драгоценностях. Но размером камень был по грудь Мире. Пробовать разбить саблей этот кристалл, у Леда не было никакого желания. Да и Мира, судя по всему, не ощущала никакого магического излучения от камня.
  "Ну не варвар же я, чтобы ни с того, ни с сего крушить памятник местной старины?"
  К тому же вовсе не камень привлек внимание Леда. У дальней прозрачной стены поблескивала металлом кучка песка. Что-то было под ней. Это первое, что им удалось найти в башнях. Помимо мебели. И возможно, оно представляет какую-то ценность? Не обращая внимания на переливающийся по центру камень, Лед направился к валяющейся на полу находке. Присев, он стал рассматривать, спрятанное песком. Судя по всему, это был плетённый металлический пояс с небольшим кинжалом. Потянув за ножны, Лед легко вытянул их из песка вместе с поясом и самим кинжалом.
  Мира, тем временем, с восторгом обходила камень в центре зала по кругу.
  - Это самый большой чёрный бриллиант, который я когда-либо видела! - восторженно воскликнула она.
  - Похоже, ты повидала намного больше, чем я, - засмеялся Лед. - Для меня это вообще первый черный бриллиант в жизни. Думаешь, он дороже тех кристаллов, с которыми мы недавно расстались?
  - Пожалуй, нет. Но всё равно завораживает! А ты что нашёл? - спросила девушка.
  "Как будто бриллиант нашла именно она", - усмехнулся Лед, демонстрируя собственную находку.
  - Вот кинжал. И в отличии от всего остального, его хотя бы можно унести с собой. А пояс вообще вещь полезная. С учетом того, что он пережил тысячелетия и не сгнил, - и Лед тут же, немного повозившись с непривычной пряжкой, застегнул его поверх плаща. Потом передумал и переодел его под плащ.
  Попрыгав и убедившись, что обновка сидит плотно, Лед вытащил из ножен кинжал. Удобная рукоятка приятно легла в руку. Небольшое лезвие, длиной с ладонь не выглядело опасным. Ничего необычного. Скорее ножик, чем кинжал. У жрецов клинки и то посолиднее выглядят. Лезвие на вид из обычной стали, однако как и пояс ни капли не поржавело. Лед аккуратно пощупал остриё указательным пальцем, и его руку до самого плеча обдало целым табуном мурашек.
  "Вот это да. В кинжал вложена магия? Или может он отравлен? Нет, скорее все-таки магия. Как бы проверить? На себе не получится, на других опасно. Судя по мурашкам что-то очень мощное и злое".
  - Посмотрим что внизу? Может ещё что найдём? - предложил Лед Мире, пряча кинжал в ножны.
  - Пошли, - Мира неохотно оторвалась от огромного бриллианта.
  "Вот уж действительно - лучшие друзья девушек," - губы Леда растянулись в улыбке.
  - Ты чего такой довольный? Что нашёл? - удивлённо подняла брови Мира.
  - Да это я про твои восторженные вздохи вокруг этого камешка подумал, - ответил Лед. - Чуть ли не танцевала вокруг него. Мне на его место прямо захотелось. А нашёл я кинжал. Небольшой, но магический. Очень злой. Не знаю как проверить, что за магия в нем. На мне ведь не получается, - вновь широко улыбнулся Лед.
  - Пошли вояка. Может, ещё каких-то смертоносных железяк для тебя найдём. Хотя лучше бы конечно найти тебе мудрости и рассудительности. Или осторожности, на худой конец, - засмеялась Мира.
  - Не, мне это по сроку службы не положено, - важно заявил Лед и прыснул от смеха, увидев озадаченную гримасу Миры.
  - Зубоскал!
  - На себя посмотри! О, кстати. Может быть какой-то наряд поприличнее для тебя найдём.
  - Я уж как-то в этом похожу. Привыкла.
  - Ага, сжилась. Хоть не срослась ещё?
  - Вот сейчас получишь!
  Так, смеясь и дурашливо переругиваясь, они спустились в самый низ башни. Ничего необычного они не встретили. Кроме черного цвета мебели.
  - Как думаешь, это был факультет некромантов или всё-таки земли? - спросил Лед.
  - Не знаю. Камень к земле вроде бы подходит. Но я не слышала, чтобы современные некроманты драгоценными камнями увлекались. Может в далёком прошлом их и тянуло к прекрасному. Но сейчас они больше по грибам.
  - Наркоманы что ли? - снова прыснул Лед.
  - Кто?
  - Не бери в голову. Это наш сельский юмор.
  Поднимались они так же, болтая ни о чем, и обсуждая особенности магического обучения в прошлом и будущем. Выйдя на мост, они увидели остальную пятёрку, разглядывающую гигантский бриллиант не менее увлеченно, чем Мира.
  - Нашли что-то? - с надеждой спросил, немного расстроенный, Торт.
  - Тут зал с чёрным алмазом посередине, как видите, а внизу чёрная мебель. - кивнул назад Лед. - А ещё я нашёл пояс с небольшим кинжалом. Похоже магическим. Надо бы разобраться.
  - Книг не было? - печально переспросил Торт. Похоже, кинжал его ни сколько не заинтересовал.
  - Не было. Книги, видимо, внизу под песком. А вы ничего интересного не нашли?
  - Все те же стулья и столы, - ответил Егриб.
  - Значит, возвращаемся. Вы, когда надоест бриллиант разглядывать, тоже догоняйте. Или может с собой возьмем? - шутливо предложил Лед.
  - Он огромный. Нам его не унести. И внимания ненужного он привлекал бы не меньше, чем магические кристаллы. Какой смысл?
  - Нельзя здесь ничего ломать. Неизвестно к каким последствиям это приведет. Может алмаз питает все башни, и они сразу же рухнут вместе с нами, - заговорил Торт нервной скороговоркой.
  Как ни странно желание смотреть на бриллиант изъявили все четверо, кроме Грега. Берсеркер отправился вместе с Ледом и Мирой. Лед сперва ломал голову, не пытаются ли друзья снова оставить его наедине с девушкой, а потом, когда Грег ушел далеко вперед, выбросил это из головы и попытался продолжить прерванный разговор.
  - Чем после свадьбы заниматься собираешься? - спросил он девушку.
  - Хозяйством, - задумчиво ответила она. Лед понял, что ключ к разговору потерян. Идя по мосту и глядя на лагерь далеко внизу, Лед задумался о словах Миры. "Её замечания про бой с крабами, в какой-то мере, справедливы. Я бросаюсь в самое пекло очертя голову. И даже ни разу не проанализировал ошибки боя. Стоит, не только обещать себе думать наперед в дальнейшем, но и выполнять это обещание. Если не до, так хотя бы после драки. Правильно ли я в одиночку бросился на огромную крабиху? Пока я не начал долбить ей спину, она положила несколько человек и большую часть лам. Не останови я её вовремя, и мы могли лишиться половины отряда. И дальше пришлось бы идти без фургонов, таща весь груз на себе. А с крабом справились и без меня. Когда я бежал на крик Миры, поединок с ним был уже предрешен. Чер его непрерывно обездвиживал и выгрызал остатки из под панциря, а Грег с остальными подрубал ноги. Всё я правильно сделал. Что поделаешь, если с большей частью опасностей в этом походе, могу нормально справиться только я, благодаря своему иммунитету к магии? Но Мира в чём-то права. Надо держаться в тени и по возможности не лезть в самое пекло. По возможности. Когда такая возможность будет? Когда у нас будут хотя бы равные соперники? Не говоря уже о слабых".
  * * *
  Спустившись по лестнице в самый низ, Лед увидел, что Чер лежит на песке, спрятавшись в панцирь. Неподалеку от черепахи, словно медитируя, устроился берсеркер.
  - Чего ты уже не в песке, Чер? - крикнул Лед.
  - Я раскопался сразу, как вы ушли наверх. Внутри башни песок не придаёт сил. А вот в самом воздухе они разлиты с избытком. Лед, нам надо спешить.
  - Почему? Ты чувствуешь в этом месте какую-то опасность? Или за нами погоня?
  - Нет. Но я хочу еще успеть вернуться сюда и отложить свою кладку в одной из башен.
  - Но нам всем надо выспаться. Если надо, то можем выступить до заката. Однако без отдыха, да еще и в самый солнцепёк людям по пустыне идти просто напросто невозможно.
  - Понимаю. Я буду тебе ещё больше обязан, если ты придумаешь, как каравану двигаться быстрее ночью.
  - А ты сможешь шагать так же быстро, если мы привяжем к тебе и вторую повозку тоже?
  - Да, с поддержкой магов, мне это по силам.
  "Отлично. И выберемся быстрей и лам сбережем".
  Дожидаясь остальных, Лед, то и дело поглядывая на молчаливую Миру, пытался сообразить, что можно выжать из башен, за оставшееся время. Кинжал, про который Лед успел забыть. На ком бы его испытать? Надо спросить магов, не могут ли они определить вложенного в клинок заклинания. Достав находку, Лед царапнул ним стену. Лезвие не оставило даже следа на гладкой белой поверхности. Тогда Лед ударил со всей силы, но эффект был тот же.
  "На ком бы ещё испытать?" - взгляд Леда упал на огромный черепаший панцирь. - "Чер поглощает магию. Нет, это огромный риск. Даже подлость. Если кинжал сработает, и защита Чера не сможет противостоять заклинанию древних магов, то он умрет, так и не отложив свою кладку. Или произойдёт что-то непредвиденное. Нельзя так рисковать. А если защита сработает, то понять, как действует кинжал не выйдет. С таким же успехом можно тыкать клинком в самого себя".
  - Поблизости не ощущается присутствие какого-нибудь пустынного монстра? - уточнил Лед.
  - Все они держаться подальше от башен. Я давно не ощущаю даже скорпионов. Весь последний ночной переход, если быть точным.
  "Посмотрим, что скажут маги и Торт. Пока испытания отложим. Но выяснить, что же мне досталось надо обязательно и как можно скорее. Что ещё? Надо сюда Рова сводить. Может, для магов здесь какая польза есть. И троих, оставшихся, беспомощных сюда приведу. Им наверняка полезны любые встряски. И чего это Мира так задумалась? И нос морщит так уморительно".
  Мира видимо почуствовала, что за ней наблюдают, и бросила на Леда быстрый взгляд. Юноша опустил глаза и постарался снова сосредоточится на важных делах, которыми он, как командир, почти не занимается. Зев, конечно делает все лучше, но надо и самому опыта набираться.
  Четверка потерявших память старателей не давала ему покоя.
  "Точнее уже тройка. Один погиб во время боя с крабами, а двоих ранили. Или одного? Маги давно уже поставили всех на ноги. А кто-то даже упоминал, что один из них уже пару дней проявляет интерес к окружающему миру, а не погружён в себя. Да я и сам видел, как он частушки Цыпы слушал и, вроде бы, даже подпевать пытался. Но легче от этого не стало. Очнувшийся явно впал в детство. Гартей, который присматривает за беднягами на пару с Цыпой, жаловался, что при малейшей усталости тот начинал хныкать, а потом и вовсе рыдать".
  - Мира, ты с потерявшими память говорить не пробовала? Один очнулся и в детство впал.
  - Ты хочешь, чтобы я стала для них матерью? - насмешливо спросила девушка.
  - Ну, нет. Но может общение с тобой как-то встряхнет их.
  - Я слышала, что первый очнулся, после общения с крабом. Ты на что намекаешь?
  - Да ну тебя. Я серьезно, а ты опять подколки.
  - Я общался с ними, - вмешался в их перепалку Грег. - В ответ услышал невнятный лепет. Очнувшийся, когда не капризничает, улыбается как трех-четырехлетний малыш - искренне и радостно. Мороки с ним конечно прибавилось, но это хоть какой-то прогресс.
  - Это да.
  "Возможно посещение древней академии, стены которой просто излучают магию, пробудит и остальных?" - подумалось Леду. - "Да и обоим магам стоит сюда сходить, наверное. Надо уточнить у Егриба, какие у него впечатления об этом странном месте. А куда девать несчастных, когда мы выберемся? Мы в ответе за тех, кого приручили. Точнее, спасли. Я, так уж точно. Но не возиться же с ними теперь до самой старости? Отдать в монастырь, где ухаживают за душевно больными? А есть ли тут такие? И кто сказал, что там их участь будет легче, чем в крепости? Аткат не самый злой бог. Но получить беззащитную душу, похоже, не откажется ни один небожитель из местного пантеона. Отдать в лечебницу в светской стране, на подобии Трима? Туда надо ещё добраться. И каково обхождение с опекаемыми в таких приютах так же невозможно знать наверняка. И все-таки возиться с ними постоянно я не могу, да и не хочу. А вот попытаться вернуть в сознание - должен. Иначе, не стоило даже и начинать их спасение. Иначе получается, что я сам перед собой покрасовался благородством. И перед Мирой. Надо обязательно их и Рова по этим башням поводить. Только на мостики не пускать - еще свалятся", - принял решение Лед.
  Тем временем вниз спустились все остальные.
  - Ну что, Лед, опять нас катать будешь? Или надо было захватить пару столов и соорудить переправу? - спросил спустившийся Бат.
  - Столы очень тяжелые. Их вчетвером тащить придётся, да ещё и по лестницам. Не стоит даже и возиться. Мне вас на спине перетаскать проще и быстрее, - возразил Лед. - Чай не благородный, не переломлюсь.
  Бат недовольно поморщился.
  "Может ему претит, что он катается верхом на том, кому дал клятву крови? Да ещё вместе с толпой простолюдинов. Ну, пускай отвыкает от своих имперских и княжеских замашек", - усмехнулся своим мыслям Лед.
  Перетаскав всех, кроме берсерка, который в какой-то момент просто встал, коротко разбежался и перепрыгнул широкий поток туманного сияния и скорым шагом отправился в лагерь. За ним последовала, зевающая в ладошку, Мира.
  Десять шагов - немало. Прыжок здорово впечатлил Леда. Сам он, пожалуй, так не смог бы.
  "Есть над чем работать. С этим походом совсем забросил тренировки".
  Вспомнив, как Грег обжег ноги при входе, Лед попросил Егриба, отыскать и подлечить берсеркера, а затем достал и продемонстрировал всем оставшимся древний магический кинжал, не забыв конечно упомянуть, о магическом эффекте от прикосновения к лезвию.
  - Никто из вас с подобным не сталкивался раньше? - спросил Лед.
  - Магические клинки не редкость, - сказал Трор. - Например, для удержания заточки режущей кромки. Иногда бывает шокирующий эффект. Но такая магия требует еженедельного обновления у мага. А в бою очень быстро выдыхается. Неоправданно дорого и мало полезно. Судя по отсутствию коррозии, это защита от старения или заточка. А может быть то и другое.
  - Тут клинок пролежал многие тысячелетия. Без обновления заклинания, - возразил Торт. - Какая-то особая магия - не иначе.
  - Я пальцем коснулся, а пробрало до плеча.
  - Может магический фон башни подпитывал заклинание? - предположил Егриб. - Тут он просто огромный. Возможно обычные заклинания внутри башен не теряют силу?
  - А ты не можешь определить что именно заложено в кинжал? - спросил Лед.
  - Нет. Я не смог бы это сделать даже с современным клинком работы мастеров Трима. Проще испытать его в деле.
  - На ком? - хмыкнул Лед. - Есть добровольцы?
  - Я имел в виду ткнуть им в стену или песок. Или монстра какого словить.
  - В стену тыкал - безрезультатно. Монстры все от башен разбежались. А вот песок можно и попробовать.
  Взяв кинжал обратным хватом, Лед резко погрузил его в песок.
  Эффект был, да ещё какой. Они потом долго ещё терли глаза и отплёвывались от песка, вытряхивая его из-за воротника и рукавов. Лед порадовался, что Мира так удачно ушла в лагерь. Иначе язвительных замечаний ему бы хватило на несколько дней. Зато ситуация с кинжалом заметно прояснилась. На месте удара красовалась воронка по пояс глубиной.
  - Энергетическое усиление удара. Очень дорогая и безумно бесполезная вещь. Чаще всего одноразовая, - сказал Трор. Потом посмотрел на клинок, на стену башни и добавил. - Те, которые я видел раньше все были одноразовыми. В буквальном смысле. Такие клинки во время единственного удара разбиваются как стекло. Любую броню пробивает, но побочный эффект - фонтан крови и фарша. Слепит нападавшего как вот нас песком.
  - Есть орден храмовников, которые могут обычные мечи заклинать и они многоразовые, - заметил Торт.
  - Во-первых, там надо личное присутствие мага рядом, а во-вторых, клинки там вовсе не обычные. В Триме особые заказывать надо. И хватает их ненадолго, - внезапно проявил Бат осведомленность в магии.
  - Ты видишь тут рядом храмовника? Разве что его черепаха сожрала, пока мы по башням гуляли, - заметил Трор.
  - Этот, я надеюсь, многоразовый. Во всяком случае разваливаться на части не спешит. Пригодится, как последний аргумент. Против людей вещь бесполезная. А вот крабов переростков ним успокоит, я уверен, милое дело! - довольно осклабился Лед, пряча находку обратно в ножны.
  - Идём спать? - спросил Бат.
  - Идите. Егриб, на тебя аура башен никак не повлияла? На дар? Ничего не чувствуешь? - обратился Лед к магу.
  - Нет. Но я не уверен. Я же не применял магию. Хотя может и стоило?
  - Если ещё на сон не клонит, то бери Рова и, вместе с нашими беднягами из подземелья, давай сюда.
  - Хорошо, я быстро. А их зачем?
  - Может на них башни как-то положительно повлияют. Один же очнулся после боя с крабами? Надо бы имя ему какое-то дать, раз он своё так и не вспомнил.
  - Я побежал, - радостно крикнул Егриб и бросился к лагерю.
  Похоже, идея, что башни могут его усилить как мага, пришлась ему по душе. Лицо его прямо таки излучало энтузиазм. Остальные неспеша побрели вслед за ним. Лед опустился на, немного остывший, песок и стал разглядывать звездное небо.
  Звезды были яркие, но абсолютно незнакомые. Все небо было усыпано сияющими точками, словно замершая поземка. На Земле посреди города едва разглядишь пару десятков звезд, а тут. Хотя на последней рыбалке их тоже было видимо - невидимо. Но кто же на них смотрит, когда спать хочется?
  Ждать пришлось недолго, и вскоре они вшестером стояли перед мерцающей преградой. И внезапно возникла проблема. Как на спине перетащить тело, которое не то, что держаться не пытается, а наоборот свисает безвольным мешком. За руки, за ноги конечно можно, но для этого нужно как минимум два человека с иммунитетом, а есть всего лишь один. Снова загадка про козу и капусту? Лед успел здорово пожалеть о том, что отверг идею с мостом из столов. Хотя и по такой конструкции вдвоём перебираться было бы сложно. Разве что установить их в два ряда.
  "Поведу двоих бесчувственных за руку прямо через завесу молний. Заодно будет для них мощный стресс. А внутри башни сразу подлечим, вот и всё".
  - Амулеты снять не забудьте, - напомнил он магам.
  - Мы их в лагере оставили, ответил за обоих Егриб.
  Первым Лед переправил внутрь Рова. Чер, по-прежнему, безмолвно, лежал внутри башни. Вернувшись назад юноша обнаружил, что Грег тоже поднялся к ним из лагеря и с интересом наблюдал за их перемещениями.
  - Чего не спишь? - хмуро буркнул Лед по тримски, беря за руки двоих старателей, отрешённо стоящих по щиколотку в песке.
  - Ты хочешь их снова сделать воинами?
  - Не знаю были ли они воинами, но сделать я их хочу снова людьми, - ответил Лед и решительно повёл обеих внутрь баши прямо через доходящее до икр сияние.
  Когда магический туман оказался позади, Лед почувствовал, как расслабились ладони его спутников. Лед почувствовал острый приступ раскаяния.
  - Я счас, - пробормотал Ров, когда злой сам на себя Лед передал ему обоих пострадавших. Маг принялся лечить им, быстро краснеющие ноги, сплошь покрытые пятнами ожогов.
  Вернувшись обратно он первым делом обратился к берсеркеру.
  - Тебе ноги подлечили?
  - Да. В пустыне такие ранения могут привести к беде, - кивнул Грег.
  - Ты с нами?
  - Да. Я хочу взять этих людей себе в ученики.
  -Ты имел дело с впавшими в детство? - саркастически ответил Лед.
  - У нас в ордене воинов воспитывают с младых лет. Приходят к нам пятилетние мальчишки и очень скоро становятся самостоятельными мужчинами. Ты не найдёшь в этой пустыне лучшего наставника для них. Тебе же не безразлична их судьба, я вижу.
  - Спасти, чтобы потом бросить в беспомощном состоянии - не мой путь. Если ты можешь помочь, то я бесконечно рад этому. Надо бы дать им имена. Ты будешь Крабом, - обратился он к пришедшему в себя старателю. - Битва с крабами тебя пробудила, так что это теперь твоё имя. Хватай сзади меня за шею.
  Только что получивший свое имя, Краб, смотрел на Леда непонимающе. Лицо его медленно принимало капризное выражение. Похоже, ему совсем не хотелось внутрь. И он абсолютно ничего не понял из слов Леда. Точнее ничем не проявил понимания.
  "Возможно, он из каких-то далеких земель и никогда даже не слышал исорского?"
  Вздохнув, Лед обратился к Грегу.
  - Помоги.
  Берсерк с Егрибом кое-как пристроили бедолагу Краба на спине у Леда, и тот торопливо зашагал к башне, сгибаясь в три погибели, чтобы не дать ногам, висящего на нем великовозрастного ребёнка, коснуться, змеящихся над песком, нитей. Однако Краб вскоре и сам поджал ноги, начав жалобно хныкать.
  "Видимо его все же задела какая-то молния".
  Берсерк последовал за ними, так же как раньше перепрыгнув опасное препятствие. Затащив последним Егриба, Лед вздохнул с облегчением. Работа ездовым верблюдом ему несколько поднадоела.
  "Почему верблюдом?" - сам себе удивился юноша. - "Ладно, надо спешить. Еще выспаться надо. А завтра у меня вахта пол дня".
  Они взяли за руки троих беспомощных и начали подъём по лестнице.
  - Попробуйте применить все заклинания, какие только знаете, - предложил Лед обоим магам, когда они добрались до первого зала. - Лечение и прочие благословления применяйте на этих троих. Ну и на нас с Грегом иногда. А всякую ударную магию направляйте через балкон.
  - Магия требует конкретной цели, - печально ответил Егриб. - Иначе бы небо над всеми городами сияло зарницами от магических взрывов день и ночь. Такого легкого пути к усилению магической мощи не упустил бы ни один одаренный.
  - Тогда попробуйте выстрелить вот в тот стол в углу, - не стал сдаваться Лед, хотя уже понял, что его идея повысить магам уровень не такая уж гениальная.
  - Я знаю только одно заклинание против неживой материи. Для разведения огня, - ответил Егриб. - Атакующая магия целителей требует живой цели.
  - Я тоже знаю только магию разжигания огня, - поддакнул Ров.
  - Ну так вперёд, - недовольно гаркнул Лед. - Я уже спать хочу, а вам всё разжевывать надо?
  Оба начали упорно колдовать над столом, но результата не наблюдалось.
  - Не получается. Даже энергия не выделяется. Как-будто стола нет.
  - Ну в меня стреляйте. Только я к балкону отойду, - сказал Лед. - Давайте, - по телу Леда забегали знакомые мурашки. - Пробуйте всё, что знаете. Заодно и меня проверим. Рассказывайте, что применили.
  - Вивисекция. Это наша атакующая магия. Лечение наоборот. Мало кто может от такого защититься. Поджигание и молния. Это совсем простые заклинания. И нам их усиливать может быть опасно. Особенно Рову. Огонь противоположен лечению. А нас не проверяли на карму.
  - А по Черу вы чем стреляете?
  - Вивисекцией
   конечно. Это самое сильное заклинание у нас. Энергии много уходит. Хорошая тренировка.
  - И как ощущения, когда применяете его по мне здесь? Легче произносится или сильнее эффект?
  - Трудно сказать. Мне кажется немного сильнее, но я не уверен, - пожал плечами бывший жрец.
  - Кажется, у меня изменилось что-то. Мои кристаллы слабее чем у Егриба. А сейчас из-за башни у меня внутренняя энергия быстро накапливается, и заклинания сильнее, чем с амулетом даже.
  - Давайте лечение на нас на всех примените и пошли наверх. Пройдёмся по башням. Попробуете ещё применить заклинания в верхних залах и возвращаемся в лагерь. Выспаться надо.
  Поджигание в зале с чашей у магов не усилилось. Как, впрочем, и в других залах. И огромный черный кристал никак не повлиял на заклинания. Стрелять в него магией тоже не выходило. Немного разочарованные они отправились в обратный путь. Без беготни по лестницам вверх-вниз всё прошло очень быстро.
  - Лед, может нам с Егрибом прямо здесь спать лечь. Я все больше убеждаюсь, что башня меня усиливает.
  - Как хотите. Я тогда под вечер за вами приду.
  Оба мага тут же бросились бегом по лестнице на верх.
  - Отдашь мне их в ученики? - кивнул на тройку беспамятных Грег, когда маги скрылись из виду.
  - Если сможешь привести их в чувство, то конечно. Но пока только Краб реагирует хоть на что-то.
  - То, что смог один, смогут и тысячи. Если этот один - не величайший герой.
  "Или землянин в мире магии," - подумал Лед.
  Внизу Лед решил, что не станет снова зря мучать двоих бедолаг и потащит их на спине, как Краба. Или на руках перед собой. Десять шагов пройти - не проблема. Но, когда они спустились вниз, безучастный старатель, которого он вел за руку, заволновался и тихо в буквальном смысле слова заскулил. У Леда сердце сжалось. Совесть мучала его за прошлое издевательство над этими беспомощными, но в тоже время душа его ликовала.
  "Я разбудил ещё одного! У меня получилось!"
  - Ты не хочешь туда идти? - спросил он беднягу, внимательно гладя ему в глаза. А старатель смотрел на него. Жалобно и испуганно, но смотрел в ответ вполне осмысленно. Услышав же вопрос Леда, и вовсе быстро затряс головой. Это была победа. Лед оглянулся на второго мужчину, которого вел Грег.
  - Похоже только один очнулся. Ты прав. Они придут в себя. Теперь я в этом уверен. Я научу их, как стать настоящими воинами.
  - Давай ещё я попробую, - сказал Лед, протягивая руку.
  Передав своего спутника Грегу, Лед взял за руку оставшегося и повел к искрящемуся препятствию. Реакции не последовало. Только легкое сжатие руки почудилось Леду. Но может он всего лишь старается себя в этом убедить? Твердо решив не подвергать последнего несчастного повторной пытке, он перетаскал всех троих спине. Грег, как и раньше, перемахнул преграду в прыжке.
  А затем они отправились спать, ведь изнурительный ночной переход по барханам никто не отменял.
  - Как называть второго пробуждённого? - спросил берсеркер напоследок.
  - Башня.
  Молча кивнув, тот повёл за руки двух бедолаг учится быть берсеркерами. Как ни странно, третий пошёл за ними сам. Это как раз и был Башня.
  "Легко ли им будет в учениках сурового Грега, не знающего боли и, наверняка, заодно и жалости? Сколее всего нет. Могу ли я сделать для них больше? Пока что нет. Да и потом вряд ли. Я ведь им не нянька. Кто бы мне помог разобраться что и как в этом мире магов и средневековья. И впереди нас ждут не весёлые приключения. Пускай уж лучше один освобожденный пленник храмовых подземелий поможет осознать себя троим другим таким же", - с этими мыслями Лед заснул, даже не вспомнив о сладко посапывающей невдалеке Мире. А девушка видела десятые сны. И весьма удивительные.
  * * *
  Последующие переходы стали похожи на бешенную гонку. Казалось, что Чер тащит за собой не только оба кое-как скреплённых вместе фургона, но и впряженных в него изумлённых лам. Видимо маги стали бить заклинаниями ощутимо сильнее, и Чер не экономил сил, парализуя всю живность по пути. На вопрос Леда, хватит ли ему запаса сил на кладку, черепаха ответил, что в башне он легко восстановит силы за все сотни лет заточения. Значительно опустевшие фургоны, и отсутствие раненых, позволили устроить ротацию и отдых для тех, кто не выдерживал бешенного темпа, заданного огромной черепахой, жаждущей продолжение рода. Маги вообще сидели в первом фургоне безвылазно, и, не отвлекаясь ни на что, колдовали по качающемуся впереди панцирю непрерывный поток сгустков зелёной вивисекции. Не забывая при этом еще и поддерживать по несколько магических светляков с кулак величиной, кружащих над повозками и головой Чера.
  На третий ночной переход дюны стали спадать, становясь всё ниже и ниже. А вскоре и вовсе пропали. Вокруг простиралась плоская песчаная равнина до горизонта. Ближе к рассвету сквозь песок стали появляться редкие колючки, а потом его сменила земля. Запекшаяся, сухая и безжизненная, но земля. Кругом виднелись солевые разводы. Не было даже следов высохшей растительности, исключительно редкие колючки. Возможно их занесло сюда ветром, как перекати поле?
  Как бы там ни было, но они добрались до края пустыни. Даже жара стала не такой невыносимой. Несколько раз по небу быстро проносились облака, закрывая собой щедрые россыпи звезд.
  Когда забрезжил рассвет и караван, а точнее Чер, остановился, Лед подошёл к нему чтобы снять верёвки. Никто другой не смог бы это сделать из-за ауры боли пустынных жителей. Большая черепаха повернула к Леду огромную голову.
  - Мне надо возвращаться. Тут нет энергии для меня, и я быстро теряю силы. Если маги перестанут меня питать, то к вечеру я впаду в спячку.
  - Да, иди. Спасибо тебе за помощь. Дальше мы легко справимся сами. Бат говорит, что крупных монстров тут быть не должно, а с мелочью мы как-нибудь справимся. Заодно кинжал испытаю, если что-то здоровое подвернется, - невесело усмехнулся Лед.
  - Магические существа сюда не выйдут. Тут нет живительного для них песка. Тот, что остался - это пустышка, мертвая пыль, как внутри магической башни. Теперь здесь остались только самые опасные хищники.
  - Люди? - догадался Лед, еще больше помрачнев.
  - Да. Но ты опасней их. Я горд, что шёл с тобой. Спасибо за освобождение и за то, что подарил продолжение моему роду.
  - Вот только не надо мне отцовство приписывать. На алименты не рассчитывай, - вдруг захотелось пошутить Леду. Просто ему было неимоверно жаль расставаться с другом. - Ты сам всего добился. И еще раз спасибо. Без тебя даже половина моих друзей, наверняка, не выжила бы. Да и я, скорее всего, лег бы в раскаленный песок вместе с ними.
  - Ты навсегда останешься другом моего рода. Приходи в башню, если понадобится укрытие или помощь.
  - Спасибо. Надеюсь, что мне никогда не понадобится сюда возвращаться. Разве что, Торт всё же организует свою экспедицию.
  - Попроси магов передать мне побольше сил, и я отправлюсь в путь.
  - Прощай. Удачи тебе. Я рад, что разум, а не одна лишь грубая сила, будет царствовать в этой пустыне, - сказал Лед, похлопав друга по тёплому панцирю. - Я скажу, чтобы маги проводили тебя назад хотя бы немного.
  Отвернувшись он пошёл к повозкам, где уже начали выставлять навесы. Глаза его предательски блестели, в лучах восходящего светила.
  * * *
  В сумерках Леда разбудили Бат с Зевом. Выспаться толком не получилось. Лед не мог долго заснуть. Потом пошёл смотреть, как Егриб и Ров, удаляясь все дальше, поливают Чера магией. И только когда панцирь огромной черепахи скрылся в песчаном мареве Лед пошёл под навес и смог уснуть. Солнце уже перевалило за полдень.
  - Выступаем? - спросил Лед, потягиваясь и зевая.
  - Есть разговор. Мы вступили на заселенные имперские территории. Надо бы уточнить пару моментов, - ответил князь.
  - И наших всех проинструктировать. Да и план, хоть какой, составить. Мы с Батом уже кое-что обсудили. Просто идти вперёд, как по пустыне уже не получится, - мрачно добавил Зев.
  - Согласен. Надо собрать общее собрание, - кивнул Лед и начал обуваться.
  - Не помешает и маскировку использовать. С советом хорошо вышло. Даже я, сперва, поверил, - добавил Бат. - Стец, правда, очень неудачно влез. Но Зев с ним поговорил. Он стал болтать уже то, что нам надо. Так что многие теперь уверены, что именно Чер защищал нас. Тем более, что так оно и было. В какой-то мере.
  - Вы понимаете, что мы его подставили. Если слухи дойдут до имперцев, то на Чера начнется настоящая охота.
  - Ты предпочитаешь, чтобы вся империя охотилась на тебя? - мрачно усмехнулся князь.
  - Я предпочитаю знать, что происходит. И еще я предпочел бы узнать мнение Чера. И как минимум предупредить его, - отрезал Лед. - Очень прошу такие серьезные моменты обсуждать со мной!
  - Ясно. Значит будем обсуждать. Любишь ты это дело, - усмехнулся Бат.
  - Я не люблю бессмысленного насилия. А еще больше не люблю, когда за меня решают, а я бессилен что-либо изменить. Как вот сейчас. Для храмовников это плохо кончилось, знаешь ли.
  - Тогда давайте совет собирать. Или лучше выступить побыстрее, а обсудим всё в конце перехода? Перед сном, - прервал перепалку Зев.
  - Лучше сейчас. Мы можем дойти до обжитых земель ещё за этот переход. Надо быть готовыми ко всему, - уверено заявил Бат.
  - Тогда собираем совет. Да и остальные, если хотят, пусть подходят. Расскажешь, что надумал, Бат. Я вижу, что у тебя есть план? - решил больше не обострять ситуацию Лед.
  "Изменить-то все равно ничего не выйдет. Чера теперь не догнать. Будем надеятся, что предателей среди нас не осталось. А болтунами пусть Зев занимается. Со временем моя роль все равно выплывет. И если понадобится, то этому не сложно поспособствовать".
  - План, не план, а некоторые идеи имеются, - кивнул имперский князь.
  - Вот тебе и карты в руки.
  - Что?
  - Местечковый юмор, - отмахнулся Лед. - Собираем совет.
  * * *
  Над лагерем сияло всего три магических светильника. Видимо, один из магов все ещё спал. Не удивительно. Выложились они вчера по полной. Зато весь остальной лагерь не спал, и все быстро собрались возле уже запряженных повозок.
  - Мы на землях Империи Лис и наверняка скоро встретим местных жителей. Надо быть к этому готовыми. Наверняка никто из вас раньше здесь не бывал? - обратился к присутствующим Бат. В ответ некоторые отрицательно покачали головами. Большинство молча ждало продолжения. - Сразу замечу, что притвориться купцами или путешественниками у нас не выйдет. В империи таких попросту нет. Иностранных мелких торговцев или туристов я имею в виду. Торговлей занимаются огромные караваны. На границе они получают подорожную и движутся в сопровождении имперского воинского подразделения. Для охраны и надзора. Для них есть огромные постоялые дворы, но нас туда не пустят без подорожной.
  Крестьяне и ремесленники не совершают дальних путешествий совсем. Поэтому вдоль редких дорог нет харчевен. Урожай возят в ближайший город или в хранилища хозяина земель под присмотром его воинов. Так же и инструмент для крестьян закупает хозяин земель. При дальних переходах ночуют в деревнях или городках. В домах местных старейшин. А воины в казармах или где придётся. Никем из них нам притвориться не выйдет. Маловат у нас караван для этого, да и одежда, мягко говоря, не соответствует.
  Священнослужители порой занимаются закупкой провизии в деревнях или городках по соседству, а так же вербовкой. На них мы очень похожи, но никакой проверки людьми местного правителя конечно же не выдержим. И на постоялом дворе у нас нет шансов. Ещё знать может путешествовать открыто или инкогнито. Это лучший для нас вариант, потому что позволяет избегать лишних проверок. В этом случае главное сила. Но наряд у нас для этого совсем не подходящий. Даже для имперского князя, тайно следующего по своим делам, напялить подобные хламиды на своих людей, да ещё и самому в них обрядиться - слишком экстравагантно. Первый встречный рванет к хозяину земель с докладом. А разборки с дружиной местного барона или пусть даже рыцаря не способствуют долголетию.
  Поэтому я предлагаю следующее. Сперва, изображаем из себя караван храмовников, избегаем деревень и уж тем более городков. Держимся глухих мест. При столкновении с патрулём местного владыки уничтожаем их. Если захваченной амуниции, одежды и верховых животных нам хватит, чтобы изобразить князя в тайном путешествии, то переходим к новой легенде. Тогда можно будет и в деревнях по дороге ночевать. Городки и военные заставы по-прежнему будут не для нас.
  Я ещё не сориентировался где мы, но по моим расчётам это должен быть Файрум. Глухая провинция, зажатая между Гиблыми горами и Великой пустыней. И это нам на руку. Сегодня к концу перехода, думаю, я смогу определиться точнее. Я бывал в Файруме неоднократно, так что знаю его неплохо. Если я прав, то отсюда у нас два пути: через Гиблые горы в пиратскую столицу контрабандистов Гарию, или же к границе с королевством Бартон. Бартон предпочтительнее, так как оттуда можно легко и недорого добраться в любую точку цивилизованного мира. Но туда добираться надо через густонаселенные земли Империи. Без документов и нормального обмундирования это почти нереально.
  В Гарию путь менее опасный, но из нее потом выбраться будет не так просто. Там море прямо-таки кишит пиратами. И хотя у нас нет с собой магических кристаллов, мелкие суда всё равно лакомая добыча. Захватить лишний борт для пиратских дел не откажется ни один капитан. Билет на судно в составе хорошо защищённого каравана может стоить огромных денег. Золота, которое мы уже разделили, должно легко хватить, конечно. Но остаться без средств в том же Арзаруме не самая лучшая перспектива.
  Детальнее про нравы и цены в Гарии могут рассказать Утень и Трас. Я считаю, что лучше сразу в Бартон пробираться. Но для этого обязательно нужно захватить обоз. Тогда и будем решать. В любом случае, сперва надо добраться до знакомых мне мест.
  - Идти вместе с большим караваном из Гарии в Арзарум, очень дорого, я согласен, - встал со своего места Утень. - К тому же ещё и рискованно. Такие караваны пустыми никогда не ходят. Пустыми, означает, без кристаллов. Это не прогулка, а несколько больших морских сражений. Иногда - несколько десятков. От команды порой остается треть. А пассажиры вообще балласт, и их жизнь ничего не стоит, независимо от стоимости купленного билета. Сомнительный вариант.
  - Можно купить корабль прямо в Гарии, - ответил ему Трас. - Или даже два. Там они по бросовой цене. Особенно крепленые одногодки. Команда у нас вполне наберётся. Моряков на месте нанять не сложно. Это может обойтись дороже корабля, но если не участвовать в боях, а обойти по дуге опасные места. Капитан у нас уже есть, хотя и бывший, - довольно осклабился он Утню.
  - Может сработать, - задумчиво кивнул тот.- И обойдётся намного дешевле. Сотни золотых может вполне хватить. Это не отменяет опасности такого путешествия. Но большие флоты с нами связываться не станут. У них всех полно магов и они сразу определят, что мы пустые и магией не фоним. Скорее даже примут нас за мелких пиратов. Вооруженных до зубов и смертельно опасных. Так оно и будет, кстати. Так что со всякой мелочью мы легко справимся.
  - Значит, имеем два варианта. Бартон предпочтительнее. Но если окажемся далеко от границ королевства, то пойдём в Гарию, - подытожил Бат.
  - Выступаем? - спросил Трор.
  - Бат
  , про нравы местных ещё скажи пару слов. Это важно, - напомнил Зев.
  - С местными в быту мы в ближайшее время не столкнёмся, я думаю. Деревни лучше огибать, пока не захватим одежду поприличнее, - с сомнением ответил тот.
  - Раз уж собрались, то лучше заранее обсудить и этот момент, - начал настаивать Зев.
  - Давайте уже обо всём договоримся заранее. Всякое случается, зачем нам лишние сюрпризы? - подал голос Арм. Взглянув, на молчаливо ждущего Леда, Бат продолжил.
  - Местные нравы несколько, я бы сказал, бандитские, особенно по отношению к чужакам. Да и вообще к путешественникам. Если есть что отобрать - отберут. И остановить их может только страх перед сильным. Поэтому, когда будете изображать княжескую свиту, держитесь надменно и действуйте крайне жёстко. Оплата за услуги только медью. Серебро, а тем более золото, не светить. Иначе придётся перебить всю деревню. А если кто сбежать успеет, то еще и соседние вместе с местным гарнизоном в придачу. В одиночку никуда не ходить. По двое, а лучше по трое-четверо. За спинами друг другу приглядывать. Хотя, если удачно получится изобразить княжескую свиту, то будет поспокойнее. Только местную знать чернь и боится. Потому что свои владетели за любого имперского аристократа спуску не дадут. Могут всю семью до смерти замучить. А за тех же храмовников выпорют да и все. А уж про одинокого прохожего и не вспомнит никто никогда. Хотя, перебить монахов не для всякого крестьянина плёвое дело. Вера в империи сильна, как никогда. Но отморозков везде хватает.
  Ещё по бабам. Многие из вас мечтают о женских ласках. В империи женщины бесправны и бессловесны. Договариваетесь с хозяином дома за ту же медь и он жену, невестку, а то и дочь на ночь уступит. Народ в империи забитый и недобрый, так что следите, чтоб ножом не пырнули в самый пикантный момент. Держитесь уверенно и надменно. Если чернь не чувствует где её место, сразу звереет. В этом беда моей бедной родины...
  - Бат, давай без горестного заламывания рук? - предложил Зев. - Сами такое у себя и устроили. Простой люд у вас бесправный. Терять ему нечего, вот и звереет. А вы его еще и подзуживаете.
  - Ты не прав. Но сейчас не время, согласен. Всем всё ясно?
  - А зачем я буду давать деньги какому-то мужику? Почему сразу с женщиной не договориться ? - возмущённо спросил Арм.
  - С женщинами даже не пытайтесь. Не согласятся, а силой попрёте - будет сопротивляться изо всех сил, пока в сознании. Её за такой срам муж или глава семейства сразу же забьют, утра не дожидаясь. А если злой муж попался, то долго мучить будет, пока со свету не сживет.
  - Это что за дикость? Если женщину снасильничали, то ей же и казнь? - ошарашено воскликнул Арм. - А если за деньги муж жену или дочь отдаст на ночь, то все нормально?
  -Вот, ты начинаешь понимать нравы нашей черни.
  - В городах такой же мрак? - спросил Лед.
  - Порой и хуже. Деревня хотя бы семьёй сильна. Еда есть, особенно когда год урожайный. А в городах нищета, и каждый сам по себе. Только на плодовитости и храмовниках всё держится. Без магии давно в эпидемиях бы захлебнулись, - грустно ответил Бат.
  "Ну точно как в Индии. Или это в Пакистане за изнасилование женщину судят, а не насильников? Только вместо специй и жары тут магия," - зло подумалось Леду.
  - Не нравится мне такое. Совсем не нравится, - пробурчал он вслух.
  - Кому не нравится - имперская каторга или кристаллические пески, - зло бросил Бат.
  - Всем ясно? Вопросы есть? Тогда выступаем? - вновь переспросил Трор, не дождавшись больше вопросов.
  - Да, пора, - кивнул Зев.
  * * *
  Колёса повозок катились по земле намного веселей, чем по песку. Но появились ямы и трещины в пересохшей почве. Фургоны постоянно застревали и их приходилось выталкивать, что забирало немало сил и времени. Очень не хватало четвертой ламы. Ситуацию спасало лишь то, что за время пути они сильно облегчили фургоны от запасов воды и провизии. Тем не менее караван двигался гораздо медленнее, чем раньше по пустыне.
  Но к концу уже первого перехода под ногами вовсю затрещала сухая растительность. Возможно, в менее сухое время здесь растёт зелень и даже водится живность.
  Под утро в голом поле сквозь ткань плаща и рубашки стал продувать прохладный ветерок. Многие зябко ёжились. Несмотря на замедленный темп и забытую уже ночную прохладу настроение у всех было приподнятое. Они смогли. Они выбрались оттуда, откуда ещё не выбиралась ни одна живая душа.
  Были сформированы боевые четверки, которые патрулировали впереди и по бокам каравана. Маги чередовались. Один дремал в повозке с провиантом, второй патрулировал в четверке Леда. Ни деревьев, ни ручьёв или рек, ни даже холмов пока что так и не попалось. Плоская высохшая равнина простиралась до горизонта. Видимо дыхание пустыни докатывалось и сюда, не подпуская живое на свою территорию.
  С рассветом впервые не остановились сразу же, а продолжили путь. Небесное светило не обжигало. Ласковое тепло согревало после ночного холодка. Воздух был сухой, ветерок высушивал губы и заставлял слезиться глаза. Часто хотелось пить. Но пустыня всё же отступала с каждой пройденной лигой. Высохшие колючки сменились сухим разнотравьем.
  А потом на горизонте появились холмы. Под ногами стал попадаться кустарник с мелкими мохнатыми листочками серебристого оттенка. Живыми листочками. Среди сухой травы стали попадаться метёлки похожей на полынь растительности. Терпкий запах меда и смолы резко ударил в нос.
  Лед внезапно остановил караван и они с Батом собрали всех в круг.
  - Внимание! Ближайшие дни нельзя разрешать ламам есть траву. - громко объявил князь. - Здесь полно ядовитых для животных растений, и они их не умеют различать. Я это знаю по лошадям, но проверять на наших животных не стоит. Возницы, следите за ними в дороге. На ночь надо одевать им на морды мешки с сеном и не снимать до рассвета. Караульные, следите так же. Все ясно?
  - Ясно, - ответило несколько голосов.
  - Тогда продолжаем путь, - махнул рукой Зев.
  Лед не мог нарадоваться изменениям вокруг. Легкие белые облака проносились над головой в высокой синеве неба, убегая в сторону пустыни. Юноша наслаждался окружающим скудным пейзажем, залитым ярким дневным светом, по которому успел соскучиться в пустыне с её преимущественно ночной жизнью, залитой надоевшим магическим светом.
  Достигнув невысоких холмов, караван остановился на привал. С неба уже вовсю лились потоки зноя, напоминая, что пустыня близко. Дежурные возились с ламами, пытаясь приспособить к их мордам неудобные мешки. Недовольные животные брыкались и мотали головами. Все остальные, быстро поев, разошлись под тенты. Вскоре весь караван спал, кроме двух караульных четверок и Егриба, которому выпало дежурить первые четыре часа привала.
  Лед заснул быстро, а проснулся легко. Рядом Мира пыталась хоть как-то совладать с непослушными волосами, торчащими во все стороны.
  - Удачи, Мира. Как спалось?
  - Нормально спалось. Лед, я готова всё что угодно отдать за чистые волосы. Можно мне воды помыть голову?
  - Заманчиво. Всё что угодно, это заманчиво, - подчеркнул голосом парень, плотоядно улыбаясь.
  - Ну, я в переносном смысле.
  - Вода может понадобиться. Путь не близкий. Подожди немного. Думаю, не сегодня завтра, мы дойдём до реки или какого-то ручья. В этом бездорожье вода ещё станет проблемой и преградой. Потерпишь?
  - Куда я денусь? Все таки ты скотина, Лед. С этими немытыми космами просто невыносимо! Мечтаю вымыться начисто.
  - Интересно было бы на это взглянуть.
  - Лед! - возмутилась Мира.
  "Возможно, немного наигранно? Или это самообман?" - мелькнула в голове Леда шальная мысль.
  - Я имею в виду, интересно увидеть тебя в нарядном платье, с прической и всеми этими вашими женскими штучками.
  - Знаю я, что ты имел в виду. Ты обещал, что моя честь не пострадает!
  "Я обещал? Разве? А когда" - мысленно удивился Лед. Почему-то вспомнилась фраза Шарикова, в его бытность собакой: "Я не кусаюсь?"
  - Дал слово - держи. Хорошо хоть не честное пионерское.
  - Опять этот твой канавский юмор? Странный в вашей деревне говор.
  - Ещё какой! - хохотнул Лед. - Но твоё купание может стать проблемой. Так что советую ограничиться, пока что, только мытьём головы. Ещё один бунт мне тут не нужен.
  - Как скажешь, командир! - звонко отчеканила девушка. - Может, я просто подальше отойду?
  - Без охраны я тебя не отпущу. Но я за себя, в смысле за охрану, не ручаюсь. У меня уже от этого разговора и моего воображения голова взрывается. Так что не советую. Потерпи до деревни. Там, надеюсь, есть, где помыться.
  - Ага, заодно твои вояки пар выпустят, да? Слышала я, как про местные деревни и местные нравы Бат рассказывал. Думаю, там словом "помыться", детей пугают.
  - Вояки не мои. А если они выпустят пар, то тебе же и лучше. И мне спокойнее, - усмехнулся Лед.
  - И ты тоже с ними по местным красоткам собрался?
  - Я пока на себе крест не ставлю. Для меня любовь за деньги это признание полной своей неспособности жить мирной жизнью и привлечь девушку любовью, а не золотом, отобранным у бедолаги в тёмном переулке.
  - Романтик, - усмехнулась Мира.
  - Наверное, я просто слишком брезгливый. Неохота уничтожать целую деревню, чтобы добиться любви не за деньги от последней оставшейся в живых.
  - Тут с тобой не поспоришь. А ради чего бы ты все-таки смог бы уничтожить целую деревню?
  - Пока, к счастью, ни ради чего, - Леду показалось или Мира вздохнула? Облегчённо.
  - Кстати, судьба видимо решит всё за нас. Отправлюсь я с тобой в Арзарум или сразу домой - дело везения. Я слышала про эту Гарию. Рай пиратов и контрабандистов. Как оттуда в Трим попасть минуя Арзарум добраться даже не знаю. Никак. Зато Бартон граничит с Тримом. И состоит с ним в давнем союзе. Оттуда мне домой пешком дойти можно. За пять десятков дней. - прыснула Мира, увидев выражение лица Леда. - Но ходят пассажирские караваны. На таком в пол десятка уложиться можно.
  - Так всем проще бы стало, - буркнул Лед. - Мне надо поговорить ещё кое с кем.
  - Ага, иди, командуй.
  Оставив девушку дальше воевать с непокорными волосами, Лед пошёл искать Бата.
  "А может и правда договорится с князем, чтобы он убедил всех, что путь через Гарию лучше? И будет Мира рядом со мной как миленькая. Путь длинный, много чего может нас в объятья друг другу бросить. Но как она меня своим купанием зацепила, а? Хоть вой. Или деревню ищи. С местными сутенёрами. Гадство! Но подвергать опасности весь отряд из-за красивого личика и соблазнительных форм вздорной девчонки - нельзя. Пойдём туда, где будет меньше риска для отряда. Иначе каждого убитого буду потом вспоминать. И так у меня уже счёт открыт. И немаленький!" - с этими невесёлыми мыслями Лед подошёл к Бату.
  - Удачи тебе, Бат.
  - Удачи.
  - Узнаёшь местность?
  - По этим холмикам что-то можно узнать? - риторически спросил Бат, но увидев выражение лица Леда, сменил тон и спросил. - Кто это тебя с утра уже так взбесил?
  - Да нет. Я так, немного на взводе. Истории эти про женщин империи напрягают. Как так жить?
  - А, это ты с Мирой пообщался? Не знаю, как ты с такой красоткой дистанцию долго держать собираешься.
  - Я-то чем такой особенный? Ты сам, например, в той же лодке? Или на тебя женские чары не действуют? - возмутился Лед.
  - Я? У меня инстинкт самосохранения работает. Мне вообще кажется, что в наш отряд попали именно те, у кого он достаточно развит, чтобы побороть блеск сокровищ. Мне твои глаза, когда ты её крик услышал, стоя на том крабе вспомнить и всё. Плотские желания пропадают без следа. А вот у тебя она в полной власти. И тебя останавливает... Не знаю, что тебя останавливает. Я думал, ты сломаешься раньше. Завалишь её на каком-то привале и потом сами же оба будете довольные ходить. Но, видимо, молодость она другая. Да и манеры имперского князя слишком испорчены доступным с ранних лет женским телом. С интересом буду наблюдать развитие этой драмы, - засмеялся Бат.
  - Не беси, Бат. Без тебя тошно. За пейзажами наблюдай. Для здоровья полезно. Душевного. И для нашего. Надо уже определяться на местности. И искать нормальный путь. Скоро увязнем в бездорожье.
  - Ты на имперские дороги не сильно-то рассчитывай. Нам повезло. Сейчас, похоже, время чаровницы Хлоны или уже благословенного Ома. Сухо должно быть. Но всё равно дороги, особенно в такой глуши, как Файрум, отвратные. Легкий путь для нас, пока что, только к сердцу местных баб. Медяк за штуку.
  - Тебя это радует? Или смешит?
  - Именно положение женщин в империи, на мой взгляд, причина упадка. Для мужчин нет ничего святого. С детства они впитывают презрение к матерям и сестрам, а как вырастают, начинают ненавидеть отцов своих и братьев. Одна отрада для черни - жевать плоды зарки. Самые не ленивые из неё ещё брагу делают. Такой вот досуг. И никому ничего не надо. Трим законодатель возвышенного отношения к женщинам. И распространил эту традицию через монархические браки на соседние королевства. Даже Пикасто славится уважительным отношением к женщинам. А уж они от империи, во многом, не далеко ушли. Вот у этих королевств развиваются ремёсла, идёт торговля. Кораблестроение и производство оружия достигли недосягаемых высот. Для империи Трим, как бревно в глазу. Только опасность войны с половиной известного мира и останавливает императора от разгрома этой ремесленной республики. И еще их магическая мощь. Тримская королевская династия со всеми соседями повязана, сам понимаешь.
  - В этой политике попробуй, разберись, - пожал плечами Лед. Как и что повязано в Триме, он не имел представления. Потому что ничего про это не знал и не слышал. Не до этого пока было.
  - Не будешь разбираться в политике - станешь игрушкой в руках сильных мира сего. Особенно с твоими-то возможностями, - веско сказал Бат.
  - Согласен, вникать придётся. Но сейчас у нас есть конкретная задача. Как сможешь сориентироваться - сразу же сообщи. Будем конкретно решать, что и как. Нужен план.
  - Договорились. Ты сегодня не в караульном отряде?
  - Да. Отдыхаю. Вчера набегался.
  - Лошадей нам надо. Может на постоялый двор напасть? В этой глуши магической связи толком нет. Ускачем, весть о нападении за нами и не угонится.
  - Думаешь, стоит попробовать?
  - Да нет, это я просто мечтаю. Надоело бить ноги до скрежета зубовного. Положим половину своих в такой авантюре. И уйти, далеко, не успеем. Места конечно дикие, но не до такой же степени. Вот Гиблые горы - другое дело. Но там и постоялых дворов-то нет.
  - Вот про них ещё тебя расспросить хотел, да совсем забыл. Мы-то в этих горах не сгинем?
  - Это огромный регион с горными хребтами в несколько рядов. Порядки имперские там не приживаются. Крестьяне бунтуют. Даже аристократия норовит от центральной власти отмежеваться. Потому уже тысячу лет там только шахты, карьеры да вырубки. Каторжные работы. Сторожат их солдаты наёмные из вольных земель Дикого леса. Часть призывные из наших, имперских. Офицеры - мелкие разорившиеся имперские аристократы. Казну рода пополняют. Беглых там ловят и на каторгу. Чего там, всех подряд ловят. Только караваны контрабандистов не трогают. Потому что вооружены хорошо и с местными баронами да графами договора имеют. Потом в родное село измождённые трупы привозят и на околице развешивают на деревьях. Для устрашения. Потому и гиблые эти горы для местного люда. Кого поймали, мертвым возвращаются.
   А кого не поймали, тому дорога назад навсегда заказана. Нет возврата из тех мест для имперской черни.
  Нам-то те места пройти проще простого. Гарнизоны каторжные с вооружённым отрядом связываться не станут. К тому же подумают, что мы контрабанду везем. А крепость на перевале под Гарией находится. Пограничники имперские там смирные. Мзду с караванов иногда берут, если перехватить удастся, да смотрят, чтоб те не шибко оборзели и лишнего через границу не тащили. Контрабандисты же только заказы для местной знати и возят. Где ещё нормальных продуктов и всякой роскоши взять? Из метрополии в такую даль купцам себе дороже ходить. Нас пограничники тоже не тронут. Так что, когда доберёмся до Гиблых гор, про империю с её проблемами сможем забыть. А за перевалом начинаются вольные земли до самого моря. Гария не берёт налогов со своей части гор. Да и как? Вольница там. Беглые из империи, пираты осевшие на землях. Бывал я там. Красивые места. И спокойные.
  - Как так без налогов?
  - Ну налоги то есть. С торговли и прочее. Но за земли нет.
  - А, ясно. Значит, граница с Бартоном так же не защищена?
  - Наоборот, там всё очень серьёзно. Но защита там от нападения вражеской армии, а не вторжения коварных караванов. Крепости, гарнизоны. Прошмыгнуть не сложно. Особенно, если эти тряпки на нормальную одежду сменим. Но туда сперва добраться надо.
  - Слушай, Бат. А этот смолистый запах. У меня от него уже голова болит. Он тебе помочь сориентироваться не может?
  - Такая вонь стоит почти вдоль всей границы пустыни. Как раз та ядовитая трава ее и испускает. Сегодня должны миновать эту полосу. И лам пасти станет можно, и запах дурмана пропадет.
  - Мне, поначалу, он даже понравился. Но такой навязчивый, никак не принюхаюсь.
  - Терпи, что я могу сказать? Или не дыши.
  - Иди ты.
  - А что? Мало ли какие у тебя там еще сюрпризы припрятаны. В это время караван двинулся в путь и разговор увял сам собой. Солнце уже касалось горизонта. Надо было экономить силы. Предстоял ещё один долгий ночной переход.
  Холмы вокруг становились все зеленее. Всё чаще попадались перелески. Путь стали преграждать небольшие сухие овражки. К середине ночи они подошли к урочищу, которое пришлось обходить, давая большой крюк.
  - Я узнаю местность, - наконец сообщил Бат. - Это Провал Контрабандистов. Мы у самого северного края Файрума. Взяли бы в пустыне чуть правее и вышли бы сразу в Гиблые горы, вообще не заходя на имперские земли. Но есть и плохая новость.
  - Какая? - поморщился Лед.
  - Мы можем до самых гор вообще никого не встретить.
  - Так это же отлично. Зачем нам лишние стычки? И жертвы, - удивился Лед.
  - Стычки нам ни к чему. Но в этой легкой одежде нам в горах не прожить и дня. Предстоит двадцатидневной переход. Даже провизии может не хватить. Хотя её-то можно просто начать экономить. А вот с тёплой одеждой вопрос обязательно надо решить до гор.
  - Что предлагаешь?
  - Ближайший городок тут за сто лиг. Местный владетель в рыцарском титуле и его усадьба намного южнее. Здесь неподалеку есть деревня. Очень популярная у контрабандистов. Народец не такой дикий, как везде. Чужаками ученый. И вещами приторговывает и едой можно разжиться. Староста там рыцарем поставлен как раз для таких целей. При нём даже десяток мужиков с других деревень в охрану согнанно. Для нас это не проблема. Он, конечно, сразу весточку хозяину послать попытается. Но тут день пути. Успеем уйти спокойно. А если гонца перехватим, то и подавно.
  - Ты же говорил, что лучше, сперва, обходить деревни.
  - Местность безлюдная. Дальше обходить просто нечего будет. Лучше уж так, чем потом караваны у гор поджидать.
  - Здесь можно грабить караваны? - встрепенулся Лед.
  "Всегда мечтал. На компьютере это самое милое дело. Жаль, только, что игры так далеки от жестокой действительности".
  - Лед, ты серьёзно? С тёплой одеждой караван ловить можно долго. Даже если раздеть догола караванщиков...
  - Извини, это опять тупой юмор.
  - Странная у тебя деревня. И юмор у вас там стремный. Скажи как-нибудь, в какой местности ты родился, буду обходить ее стороной.
  - Ты на меня посмотри! - хохотнул Лед. - Ничего странного не находишь?
  - А, точно. Тогда просто страну назови, - засмеялся князь. - Значит, идём в деревню? Прикинемся храмовниками-целителями. Их больше всех здесь боятся, кстати, так что тронуть не рискнут. К тому же нас полсотни и вооружены мы до зубов. Переночуем, пополним запасы, закупим теплой одежды, плащей, одеяла и без задержек пойдём в горы.
  - К границе Бартона не имеет смысла?
  - Такой переход займет не меньше трех десятков. Но в деревне тогда лучше не светится. Если не планируешь её всю вырезать поголовно, - покачал головой Бат.
  - Да что у вас за манера - чуть что, так сразу вырезать поголовно всех?
  - Такая уж в Империи традиция. О чужаках докладывать. Староста не доложит , так на него самого доложит его же охрана.
  - Ну и отлично. Значит Гария. Давай соберем совет прямо на ходу. Когда, говоришь, к той деревне выйдем?
  - Где-то к следующему полудню. Там можно заночевать и еще до рассвета выйти. Надо, кстати, переключаться на дневные переходы. А то леса пойдут. Ночью и заблудится недолго. А у подножия гор туманы. Да и холодно. По горам в темноте лучше совсем не ходить. Укутаться потеплее и спать у костра.
  - Это ясно. Тогда я к Зеву, а ты остальных позови, - кивнул, удаляясь, Лед.
  * * *
  Деревня сбегала по склону поросшего лесом холма. Через неё протекал неглубокий ручей в метр шириной, и с юга вела, разбитая колеями, но сейчас абсолютно пустая дорога. Дальше на запад она уходила совсем уже узкая и сильно поросшая травой.
  Две четвёрки без магов Бат сказал отправить заранее в лес на холме, чтобы перехватить посыльного от старосты. Дав им время, чтобы найти тропы и сделать засаду, караван не спеша выбрался на дорогу и направился прямиком к деревне.
  Большинство домов на околице сильно смахивали на землянки. Чуть дальше шли несколько деревянных низких срубов, по окна вросших в землю. Только в самом центре деревни Лед увидел четыре сравнительно нормальных хозяйства. По пути из-за покосившихся заборов их постоянно разглядывали глаза ребятни. Полей или больших огородов видно не было. Похоже деревня и правда жила торговлей. А может поля за околицей?
  Спешить было некуда. Маги пообещали, что смогут погрузить всю деревню в состояние, которое похоже на опьянение, и деревенские придут в себя не раньше, чем на следующий день. Для надежного срабатывания нужен катализатор, которого естественно не было. Но и без него в себя могут придти только люди с сильной волей. Остальные будут есть, пить, даже что-то по дому делать, а вот соображать ясно начнут, когда каравана и след не простынет. Успокоенный такой перспективой Лед с интересом оглядывался по сторонам. Даже если не сработает магия, времени запас у них имеется.
  - Эй, кто тут главный? Нам долго ждать?! - гаркнул Бат во всю глотку, когда они подошли к большому старому дому, стены которого обильно поросли мхом. Из дверей вышел здоровый косматый мужик.
  - Чего надо, святоши? Куда путь держите? Неужто и вы на скользкий путь контрабанды встали?
  - А ну-ка тащите этого невежу ко мне и быстро! - прорычал Бат. Брут и Арм быстро метнулись к старосте, ловко ухватили того за шкирку и проволокли по земле к Бату, бросив притихшего бородача князю под ноги.
  - Повтори, что ты там хотел сказать, раб, а то я не расслышал. Да подумай, что пред ликом Атката лепетать намерен. Сомнения у меня, что твоя жалкая душонка заслужено свои бока под солнышком греет.
  - Не казни, барин. Нечистая сила попутала. Не признали благородных служителей всеблагого Атката. Завсегда жертвую в Острме медную монету в храм. Дай бог сил всеблагому богу и вам, благородным служителям его.
  - Эти четыре избы очистить немедля. Мы заночуем в них. Кого поймаем с недобрыми намерениями, порешим вместе главой дома его. Мужики, кому медь не лишней будет, пускай девок своих ведут, как смеркаться начнёт. Покажи амбары и склады моим людям. Нам провизии надо и одежду тёплую. За всё заплатим, если смирными будете. А нет, так мертвым деньги ни к чему.
  - Будет всё исполнено, не извольте гневаться, - забормотал, кланяясь, мужик, но глазами из под густых бровей зыркал все так же недобро.
  - Да ты бунтовщик! - похоже, Бат тоже заметил косые взгляды старосты и оценил их по своему. - Отсуши-ка ему руку, - бросил Бат стоящему рядом Егрибу. Тот немного замялся, но всё же из его рук метнулся зеленый сгусток. Тот взвыл не своим голосом.
  - Прощения прошу. Век великому Аткату молиться буду! Пощади!!! - катался по земле староста, прижимая раненую руку к груди. Лед заметил, как здоровые мужики, подступавшие всё ближе от соседних ворот, мигом юркнули по домам. Там поднялся гомон и вскоре из дверей гуськом потянулись бабы и дети. Все грязные и в лохмотьях. Бат удовлетворённо кивнул и кивнул Угрибу.
  - Подлечи.
  Магу повторять не пришлось. Он присел над косматым и быстрым движением срезал ножом поврежденный участок кожи, вызвав глухое мычание раненого. Поводив руками целитель быстро остановил кровотечение. Стенания бедолаги вскоре прекратились. Староста, лежа на спине, испугано поглядывал на Бата и Угриба, не решаясь даже привстать. - Если есть деньги, можем вылечить больных. Если денег нет, то девки есть наверняка. Всё ясно? Или повторить?
  - Не надо повторять, мы народ понятливый.
  - Понятливый тоже мне. Только силу и признаете. Баб пришли, чтоб прибрались, и на стол накрыли. Не скупись, денег у нас на все хватит.
  - Как изволите. Из питья у нас только брага. Вино давно контрабандой не возили.
  - Так не сезон, балда!
  В это время из леса вышли обе четверки. Перед собой они вели оборванного мальчонку лет двенадцати и здоровенного громилу, держащегося за бок и шмыгающего окровавленным носом. Взгляд старосты окончательно потух. Матёрый зверь, похоже, понял, что его обложили и слабины не дадут.
  "В такую деревню случайно, заблудившись, заедешь - живым не выберешься", - Лед даже вздрогнул. - "Как так жить? И зачем?!"
  Бат тем временем продолжал брать ситуацию под контроль. Собрав всех деревенских в большую толпу, он велел пересчитать всех и объявил, что, если перед уходом каравана кого не досчитается, то дуболомы рыцаря застанут на месте деревни одни дымящиеся головешки и обугленные трупы. Местные затравленно молчали.
  - Грабить вас не будем и девок силой не неволим. Кому деньги нужны - несите товар. Или ведите. Разойтись по домам и глаза не мозолить! - закончил он свою акцию устрашения.
  - Если эти не очень дикие, то какие же тогда дикие? - спросил его Арм, подойдя после выступления.
  - Этих никого убивать не пришлось. И, надеюсь, что ночью не придётся. А в других местах пока они видят, что их больше - не покоряются. Только своего барина и боятся. А здесь, к тому же, староста очень борзый. Видал сколько лбов у него под рукой. Вот он силу то почуял и балует. Про вино слышал? Или думаешь контрабандисты ему его специально возят?
  - Эта жесть не для меня. Надеюсь, что это последняя деревня на нашем пути?
  - Да.
  * * *
  Вкусно поев, Лед быстро отправился спать. Слишком уж сильно навевали на него уныние оборванные мужики, ведущие в сумерках своих женщин на продажу чужакам. Комната у них с Мирой была одна на двоих, но у Леда даже мысли не возникло приставать к девушке, после сегодняшних событий. Он закрыл дверь на здоровенный засов и приготовился ложиться. Мира сидела в подавленном состоянии на соседней лавке. Окна были узкие, непролазные, однако слабый свет пробивался и сквозь них, очерчивая хрупкий силуэт девушки.
  - Я знала про Империю Лис много плохого. Но реальность все равно гораздо ужаснее. Как они тут живут? Зачем?
  - Это не их вина, а правителей, которые низвели их до животного состояния.
  - Ты прав. Но как ты этого Бата терпишь? Он же имперский князь. Император лишил его всего, но титулы у них неприкосновенны. Так что он по прежнему князь и князем умрёт. Видел его сегодня? Вот это и был настоящий Бат.
  - Он в крепость попал за то, что считает неправильным низведение людей до уровня скота. А сегодня он постарался со всех сил избежать кровопролития. И, надеюсь, что ему это удалось. Думаю, если бы подобное доставляло ему удовольствие, его бы не отправили в пустыню, за покушение на устои империи. Давай спать.
  - Это он так говорит.
  - Да, а ты знаешь о нем что-то другое? Давай спать, - прибавил Лед, так и не дождавшись ответа.
  Он лег на воняющее потом одеяло, брошенное прямо на пол. Сперва он подумал, что вонь не даст ему заснуть. Но дремота мигом одолела его. Засыпая, он слышал, как вздыхает на лавке Мира, однако ему было уже всё равно. Сон поглотил его.
  * * *
  Проснулся Лед от того, что чесались руки. Кругом была кромешная темень. Похоже небо затянуло тучами. Сбоку слышалось мерное посапывание Миры. Попытавшись вновь уснуть, Лед понял, что чешутся не только руки.
  "Комары? Или клопы? Какая-то дрянь кусается. Надо вставать, пока меня не сожрали. Как тут свет зажечь? Привык к магии, а что делать в деревенском доме не знаю. Лучина тут должна быть, вроде бы. Или лампа? А может свеча? Где это все искать?"
  Вспомнив примерное расположение дверей, Лед поднялся и аккуратно направился к ним. Больно ударился большим пальцем ноги об стену или ножку лавки он все таки нащупал дверь и отодвинул засов. В сенях очень слабо горел магический светлячок.
  Лед удивился, почему магический свет не пробивался сквозь щели в дверях. Не могли же они в таком доме быть идеально подогнанными? Откуда-то повеяло странной смесью неприятных запахов. На лавке у стены сидел, подрёмывая, Ров.
  - Чего не спишь? - спросил Лед.
  - Дежурю.
  - Зачем?
  - Так лечу.
  - Деревенских? А утром нельзя?
  - Наших лечу. Они, после девок, сразу ко мне бегут. Спать всё равно не дают. Так хоть Егриб выспится. А я в повозке покемарю. Чешешься? - усмехнулся маг. - Не ты первый. Давай тоже подлечу.
  - Спасибо, - по коже пробежала прохладная волна. - А насекомых тоже выведешь?
  - Завтра как выйдем в поле. Сейчас только возиться зря.
  - Это хорошо. Что за жизнь у людей, а?
  - Такое не редкость в бедняцких семьях и других королевств, - как то немного зло ответил Ров.
  - Я-то понимаю. Но есть же магия. Можно улучшить жизнь всем.
  - А зачем это тем, у кого власть и деньги? - пожал плечами Ров. - А этим и подавно уже ничего не надо. Никто кроме них самих лучше им не сделает. А если попытается, они его пристукнут, и на околице прикопают. У меня от их взглядов душа сжимается. Жуть. Старатели в крепости и те на нас так зло не смотрели. А мы ведь тюремщиками были!
  - До рассвета далеко, не знаешь?
  - Часа два.
  В это время из дверей одной из комнат вышел Арм, ведя за руку наспех одетую в лохмотья девушку лет двадцати. Хотя с такой жизнью, попробуй, определи возраст этих бедняжек.
  - Держи ещё две монеты и беги. А то я с тобой вообще не высплюсь. Подлечи-ка меня Ров, и я спать. А ты чего тут бродишь, Лед?
  - Выспался уже.
  - Так вы там просто спите? - хмыкнул бывший наставник.
  - Арм, не начинай. Вот вообще не то настроение.
  - Вон, Пазя, отличная девчонка. Хочешь, найду и приведу?
  - Арм, твоя простота напрягает. Отстань. Я не маленький. Сам решу, что мне делать.
  - Как знаешь. Я спать, - повторил, зевая, Арм и скрылся за соседними дверьми.
  "Прогуляться бы на свежем воздухе, но как Миру одну оставить? Хотя тут же Ров постоянно сидит".
  - Я прогуляюсь. Присмотри, чтоб Миру не беспокоили.
  - Присмотрю, конечно.
  Лед прикрыл дверь в комнату и вышел на улицу. Было свежо и прохладно. Босые ноги намокли от росы. Вчера удалось купить почти десяток кожаных ботинок, и одна пара досталась Леду. Но они остались валяться на полу в темноте комнаты. Рядом с мирно спящей Мирой.
  "Обуться надо было. Хотя ногам даже приятно. А смог бы я со своими возможностями изменить жизнь всем этим людям? Сделать лучше?" - размышлял Лед, шагая босиком по улочке. - "Казалось бы, хуже крепости и пустыни не может быть. И вот, пожалуйста. Обычная деревня в империи. Забитые злые люди. И они живут так тысячелетиями. И проживут так же в грязи, голоде и страхе ещё тысячи лет. В крепости было всё ясно, их несправедливо мучают ради кристаллов и надо бороться за своё освобождение и выбираться из пустыни. А как быть тут? Как бороться? Что здесь можно поделать? И захочет ли хоть кто-то что-то делать? Может они ещё и счастливы бывают, в этом своём ужасном быту?"
  За этими размышлениями Лед добрёл до околицы и оглянулся по сторонам. Неподалеку виднелся в робком рассветном свете край деревни. У дороги, подпирая остатки забора, сидели Трас и ещё один старатель. Они оба с любопытством смотрели на Леда.
  - Всё тихо? - спросил парень, чтоб хоть что-то сказать.
  - Да, никого, - ответил Трас.
  - Ну ладно.
  И Лед заспешил обратно к дому. Ров сидел на том же месте. Воздух после улицы казался душным и каким-то прямо липким. Зайдя в полумрак комнаты, Лед заметил, сидящую, поджав колени, Миру.
  - Ты где пропал? - немного хрипло прошептала она.
  - Прогуляться решил.
  - Жутко тут. И руки-ноги чешутся.
  - Это насекомые. Ров тебя разве не подлечил?
  - Подлечил, все равно чешутся.
  - Это нервное, - заметил маг, откровенно зевая.
  - Пойдем спать?
  - Я тут уже не смогу заснуть, - девушка упрямо мотнула головой.
  - Идем тогда на улице погуляем. Только обуться надо - там роса.
  * * *
  Уходя, они собрали и пересчитали всю деревню. Никто не пропал. Всех местных заставили выпить по здоровенной кружке браги, а мужиков поздоровей, так сразу по две. Егриб и Ров наложили опьяняющее заклятье.
  "А может просто усилили опьянение или задержали протрезвление. Что я в этой магии понимаю? А ведь должен. Похоже, теперь этот мир мой надолго".
  Не теряя времени караван двинулся в путь. Ров сразу завалился в фургон спать, а Егриб, стал поочередно подходить к каждому, на ходу уничтожая жучков и снимая зуд от укусов. Почти все в отряде шли радостно переговариваясь и вспоминая прошедшую ночь. Настроение у Леда было наоборот ужасным. Впечатление от посещения деревни было не просто тяжелым. Оно было жутким. Он всё время возвращался к мысли, зачем он сюда попал? В этот мир, чередующий, словно в страшном сне, одну безрадостную картину за другой. Не для того же, чтобы бездумно бежать, высунув язык, туда, куда его гонят обстоятельства.
  - Что, так и не решился на ночь любви с местной красавицей? - поддела, догнавшая его, Мира.
  - Не нашёл той, ради которой захотелось бы совершать безумства, - мрачно огрызнулся Лед.
  - Извини. В этих одёжках гораздо теплее. В полдень станет совсем жарко, - девушка резко сменила тему.
  - Зато в горах не замерзнем. Жалко, что не весь отряд удалось тепло одеть.
  - Есть одеяла. Из них что-то соорудить можно. Главное все живы! - попыталась подбодрить Леда Мира. И тут прямо перед ними у фургона с водой сломалось колесо. Точнее оно с треском отскочило и откатилось в сторону, свалившись набок, а фургон тут же встал, покосившись. - Ой, - вырвалось у Миры. - Только бы бочка не вывалилась!
  Позади них послышались ругательства. Как Леду удалось сдержаться, чтоб не заматериться он и сам не знал.
  * * *
  Арм продолжал возиться со сломанным колесом уже битый час. Похоже, что его подпилили. И всем было ясно кто именно. Пламенный привет от деревенских. Они, явно, жаждали продолжить знакомство с нами, но уже вместе со своим барином и дружиной. Хотя из инструмента у Арма были только пресловутый молот и кинжал, он сумел приладить колесо на место. Но после пары часов пути оно отвалилось вновь. Конструкция у фургона была слишком сложная. Рессоры и какие-то рычаги смягчали тряску. Но эта система не позволяла просто приладить колесо обратно на ость и закрепить. Оси как таковой вообще не было.
  Спешно перегрузили груз и разлили запасы воды по бурдюкам. Бочка оказалась жёстко вделанной в фургон, и перенести её не было никакой возможности.
  - Воды у нас на семь дней. Максимум на десяток, если сильно экономить, - сказал Зев, когда они двинулись в путь. - Арм, ты всё проверил? Второй фургон в порядке?
  - Да, только один попортили.
  - Возможно, они надеются получить целый фургон себе? Или думали, что у нас ценный груз, и мы на одной повозке его не увезём? Бросим? - предположил Трор.
  - Скорее всего второе, - мрачно ответил Бат. - Даже брошенный фургон им пригодится. А вот из-за двух мы могли и вернуться, чтобы деревню сжечь. Так они себе, видимо, это представляли.
  - И угадали, - пробурчал Арм.
  - Бат, по дороге будет где пополнить припасы воды? - уточнил Зев.
  - Мелкие ручьи я сейчас не вспомню. Может, и нет. Но к реке Предел в одном месте выйти можно. Я думал обойти её стороной, там болота сплошные. Но раз так вышло, то одно место есть.
  - А это не слишком предсказуемо? Бросили бочку с водой, и пошли к реке? Нас не догонят? - усомнился Лед.
  - Им же хуже, - хмуро ответил Бат. - Бывал я у этого рыцаря. Последний удобный дом на пути к перевалу. Всадников пара десятков. Если догонят - привезут нам лошадей. Это деревенским кажется, что их барин всесильный. Вот и выслуживаются. А без воды последних животных угробим. Да и нам тяжело будет. Потом только в предгорьях озеро есть. Это полтора десятка дней пути. Или все два. Я пешим туда никогда не ходил.
  - Значит, идём к реке. Сколько туда?
  - За четыре дня доберёмся. Дорога петляет по лесу дня три. Потом день пути в сторону. И день обратно на дорогу.
  * * *
  А на следующий день впереди показался чужой караван. Лед шел за второй повозкой и с опаской поглядывал назад, опасаясь погони. Услышав выкрики, он прибавил ходу. Когда юноша добежал до середины каравана и поравнялся с Батом и Зевом, между караванами оставалось шагов сто.
  - Это имперцы, - резко бросил Бат. - И очень серьёзные. Цвета моего кузена. Великий князь, правитель этого захолустья.
  - Хорошо, что их меньше, чем нас. Двадцать всадников и одна карета. Не сам ли князь? - быстро спросил Зев.
  - Точно нет. Иначе здесь была бы минимум сотня охраны. А еще толпа придворных и разъезды на десятки лиг вокруг, - мотнул головой Бат.
  - Наши готовы к бою? - обеспокоенно спросил Лед.
  - Насколько это возможно. Арбалеты на взводе, все ждут команды от любого из нас. Или провокации от врага. Впереди Трор со своей четвёркой.
  - Без провокаций не нападаем?
  - Хорошо бы. Но без провокаций не обойдётся. Очень уж мы для местных подозрительно выглядим, - мрачно ответил Бат. - Вспомни деревню. И представь, что впереди не чернь, а отборные княжеские отморозки.
  Тем временем караваны уже встретились. Легионеры замедлили ход, прижавшись к краю дороги, а люди великого князя гарцуя, проезжали мимо. Один из всадников, размахнувшись саблей, рубанул Арма.
  - Посторонись, святоши. Мы может сами посвятее вас будем.
  Арм ловко уклонился от удара и не успел всадник договорить, как прозвучала команда Бата "В атаку!!!" Глухо защёлкали арбалеты. Всадники посыпались с коней один за другим. Уже после первого залпа в строю осталось меньше половины.
  - Ах вы, грязные твари! - выкрикнул один из выживших, пытаясь развернуть коня, и свалился со стрелой в груди. Лед увидел, как Мира перезаряжает арбалет.
  "Хватит тормозить! Это бой, а не свидание!" - выругал себя Лед.
  - Ну что, не ждали, черви навозные! Говорил я великому князю, что тут неладное творится. Чернь совсем обезумела. На свиту его имперского высочества руку подымают. Ой, запылает север зарницами. Ой, наплачетесь грязные ублюдки! - крик всё не прекращался, и Лед бросился в начало колонны.
  Издалека он увидел стоящего посреди дороги здоровяка с длинным клинком в руках и трёх других в плащах, похожих на магов, за его спиной. Они были без оружия, но что-то постоянно бормотали.
  - Лед. Это поверенный моего кузена и храмовники бога стоика. Они могут замедлять арбалетные болты и клинки. Нам его не достать. Третий, тот, что самый мелкий, налаживает магическую связь. Остановишь?
  - Куда же я денусь, - процедил Лед и рванулся в бой.
  Подбегая к полю боя он заметил, что у ног княжеского поверенного лежат, словно разорванные снарядом, тела ребят из четверки Трора и сам Трор. А также множество других трупов. Своих и врагов. Пелена ярости накатила на юношу и он, молча, вступил в поединок.
  Обе сабли уже были обнажены. Он не помнил, как достал их из ножен. Легко отведя длинный клинок воина, Лед концом второй сабли мягко чиркнул по шее бормочущего храмовника, окончательно обрывая попытки наладить связь.
  "Вы уже потеряны для этого мира!" - хотелось заорать Леду, но он, сжав зубы, продолжал смертельный танец стали.
  Оба храмовника смотрели на него испуганными глазами, напрочь забыв про свои заклинания.
  "Не работает магия, граждане хозяева жизни? Сейчас вы наравне со всеми. Успели отвыкнуть? Так получайте!!!"
  Здоровяк начал совсем уж безумно махать мечом, словно сказочный тролль дубиной. После одного из таких размашистых выпадов, Лед хлёстким ударом почти полностью отрубил врагу правую кисть. Меч, вырвавшись из рук поверенного, улетел в сторону и воткнулся в землю, взметнув кучу грязи и травы. Лед со всей силы ударил воина в лоб эфесом сабли. Тот свалился на землю и затих.
  - Связать! - рявкнул Лед. - Всех троих. Угриб, Ров, быстрее к раненым. Посмотрите, нельзя ли кого спасти. Что за напасть! Опять потери. Молитесь своему богу, твари. Я вас живыми вместе с нашими мертвыми в землю зарою! Что там, Егриб?!
  - Они все мертвы. Это такой же эффект как у кинжала. Маги бога Кара такое и практикуют. Защиту кинетическую и кинетическое усиление. Щиты ещё всякие.
  - При чём тут щиты? Трор мертв? Точно?
  - После такого не выживают, - печально покачал головой маг.
  * * *
  Лед сидел на траве, глядя на близкую лесную чащу, бездумно жуя стебель какой-то горькой травинки.
  - Мы потеряли двенадцать человек, - к нему подошёл Зев. - Трор, Цыпа...
  - Цыпа тоже? - спросил Лед. Его лицо исказила болезненная гримаса.
  - Да, Малт, Стай, Драй...
  - Драй это тот, что конюшни брал? Чемпион? Я остальных даже имен не успел толком запомнить! Уже ведь выбрались почти!
  - Ничего ещё не выбрались, Лед. До гор добираться долго. И там нас ждут совсем не пиршественные залы. Скалы и ледяные осыпи не самые благосклонные ценители человеческих усилий, - Бат говорил, с мрачной уверенностью глядя на север.
  - Сколько нас осталось?
  - Тридцать три.
  - Из деревни сумели подать сигнал тревоги?
  - Нет, Лед, успокойся. Это не погоня, а случайность. В этих местах аристократы часто назначают встречи контрабандистам. Эти к тому же везли кристаллы. Две штуки. Потому такая охрана. Иголки меньше, чем в амулетах у Рова. Такая вот ирония.
  - Выступаем? - спросил Лед, вставая. - Бат, а в этих лесах дикие звери водятся? Я имею в виду хищные?
  - Нет. Опасные все перебиты давно. В горах полно, а здесь и травоядных почти всех затравили. Охоты постоянные.
  - Сколько у нас теперь лошадей?
  - Двадцать семь. Одну не смогли поймать. Думаю, она на пути в замок. Но это десяток дней, если скакать день и ночь. Опасности нет.
  - Так и тут не было, - с горькой иронией проговорил Лед, кивая на поле боя.
  - Тебе надо переодеться, Лед.
  - В их шмотки?
  - Это гораздо лучше чем то, что мы купили в деревне. Лед, все тут знают, на что шли. Ты нам помогаешь, а не мы тебе. Ты сам бы выбрался даже быстрее, - попытался успокоить его Зев.
  - Сам бы я сдох с ножом в печени уже в первой же деревне. Но мы, и правда, в равных условиях. Ты прав, Зев, мы с самого начала думали, что знаем, на что идём. Не всё пошло по плану. Но отступать поздно. Всё собрано? Где моя одежда?
  - Вон там, на борту фургона висит. Что с пленными?
  - Есть идеи, какая от них возможна польза?
  - Они имперцы. При первой же возможности сбегут. Отпускать опасно. Маги с воином легко доберутся до ближайшего поселения. Магическая связь для экстренных случаев есть даже в этой глуши. Можем получить погоню прямо на склонах гор. Тогда сегодняшние потери покажутся цветочками, - мрачно ответил Бат.
  - В расход. Где мой арбалет? Я убью эту падаль.
  Достав взведённый арбалет, Лед быстро подошёл к лежащим и выпустил две стрелы в здоровяка. Тот так и умер с искажённым бешенством лицом. Наверное, у Леда было точно такое же. Пока Лед старался достать из складок одежды жреческий арбалет, рядом защелкали тетивы. Оба монаха, скорчившись, затихли. Лед, оглянувшись, увидел Бата и Миру с арбалетами в руках. Лица обеих были мрачнее тучи.
  * * *
  Теперь Лед ехал на коне впереди колонны. Пару раз рядом пристраивались Зев и Бат, но после нескольких резких реплик со стороны мрачного командира, оставили его в покое. А затем его догнал Брут.
  - Я ведь говорил, что надо заранее подготовить весь этот сброд к сражениям. А теперь мы потеряли Трора. Из-за тебя потеряли!
  - Ты прав, мы его потеряли из-за меня. Но наш легион - не сброд, а свободные люди. И они не обязаны быть солдатами, потому что тебе захотелось покомандовать. Выберемся, нанимай наемников или отправляйся на службу. Тогда и накомандуешься. А сейчас не доставай меня, Брут. Я и так злой.
  - Лучше бы ты меня послушал, - снова начал Брут, но его перебила подъехавшая сзади Мира.
  - Оставь нас пожалуйста, Брут. Сейчас не время для свар.
  Чемпион скорчил недовольную гримасу, развернул коня и ускакал в конец каравана. Зло бросив напоследок.
  - Девченка.
  Лед был мрачнее тучи. Мир, в который он попал нравился ему все меньше. Погибших уже не вернуть, а оставшиеся в живых, похоже, винят его во всем.
  - Как настроение? - спросила Мира, поравнявшись с ним. Девушка и верхом ездила отлично.
  - Паскудное, - хмуро ответил парень, ерзая в непривычном седле.
  - Давай немного отъедем вперед от каравана. Поговорим.
  - Без проблем, - удивлённо ответил Лед, взглянув на Миру. Девушка покусывала губу и о чем-то думала. Когда они удалились шагов на двадцать от возглавляющей караван четвёрки, Лед напомнил о себе. - О чем ты хотела поговорить?
  - Я слышала, мы к реке идём?
  - Да, после поломки фургона воды не хватает.
  - Я собираюсь искупаться.
  - Да, но...
  - И я хотела бы, чтобы ты меня охранял. Ты не против?
  - Я? То есть да, конечно. Только ты понимаешь...
  - У меня есть условия, - убедившись, что Лед замолчал, Мира продолжила. - Их четыре. Во-первых, что и как решаю только я и делаю тоже я. Во-вторых, чтобы потом без этих ваших канавских штучек, "Мы целовались и ты теперь моя, должна прибегать по первому зову, как только поманю пальцем!" Я помолвлена, как ты помнишь, не с тобой. В-третьих, ты потом не хвастаешься этим перед своими солдафонами. И в-четвертых, я должна сохранить невинность.
  - Но как? - вырвалось, наконец, у Леда. Он имел в виду совсем не то. Ошарашенный юноша думал лишь одно: "Как такое вообще возможно?"
  - Ты совсем глупый, что ли? - улыбнулась Мира, хлопая ресницами своих бездонных глаз.
  - Нет, я не в этом смысле, - уши опять предательски загорелись. - Я согласен!
  - Один раз, Лед! - строго повторила Мира.
  "Один раз, потом ещё раз, потом ещё много-много раз," - промелькнула восторженная мысль.- "Да!"
  Лед чувствовал, как счастливая улыбка до ушей, растягивает его губы, но ничего не мог с этим поделать. Даже усилием воли лицо не принимало невозмутимый вид. А ведь погибшие в последнем бою никуда не делись.
  - Конечно Мира. Я буду холоден как скала.
  - В пустыне. Я вижу. Рада, что ты ожил. Только доживи до реки, не умри от счастья.
  - Мира, я тебя люблю!
  - Такими словами у нас в Триме не разбрасываются. Может у вас в Канаве... И у меня есть жених!
  * * *
  Если бы не ожидание речных событий, Лед, наверное, уже бы выл волком или сошёл с ума. Но мысли о Мире вытеснили всё остальное. Пересекаясь с Мирой, они обменивались многозначительными взглядами. Порой Мира не могла сдержаться и заливисто смеялась, заставляя Леда краснеть.
  Караван двигался намного быстрее. Груз с фургона распределили по седельным мешкам. В пустой фургон запрягли всех трёх лам и туда поместились те, кому не досталось лошадей. Это были Грег со своими тремя беспомощными воспитанниками и Торт с Угрибом.
  Лед покинул свое место в авангарде и снова начал патрулировать караван с одной из четверок. Каждый раз проезжая мимо фургона он замечал радостные улыбки потерявших память. Казалось их глаза с восторгом следили именно за ним. Троица мимикой напоминала младших школьников на перемене, только сильно заросших и бородатых.
  Мира предпочла ехать верхом, а не в фургоне. После её мастерского владения арбалетом, Лед не очень удивился, что верхом она ездит еще лучше. Самому ему до Миры было очень далеко. Казалось, что она прирождённая наездница.
  Бат попытался было предложить ехать напрямую к озеру, минуя реку, так как скорость каравана позволяла надеяться, что запасов воды хватит. К тому же они захватили несколько дополнительных бурдюков из княжеского каравана. Но Лед ответил, что случайная поломка
   фургона может поставить на этих планах жирный крест, и они
   свернули к реке. До неё оказалось не день пути, а всего лишь пять часов. Пока караван пополнял запасы воды, Лед бродил сам не свой по округе. Иногда встречаясь глазами с Мирой, он видел, что и она тоже очень волнуется.
  - Может, будем трогаться? - подошёл к нему Зев.
  - Нет. Устроим тут привал и отправимся в путь утром. Уверен, что всем нам не помешает хорошенько помыться.
  - Хорошая идея, я до сих пор вспоминаю тех насекомых, что чуть не съели меня в той забытой всеми богами деревне, - поддержал юношу Арм.
  - Привал и общая помывка! - крикнул стоящий неподалёку Бат, хитро взглянув на Леда. - Трогаемся с рассветом!
  * * *
  Солнце стояло еще высоко и грустная Мира одиноко сидела на берегу. Лед с друзьями успел вдоволь наплаваться. Однако, он со всё большим нетерпением ждал заката. Они с Мирой предусмотрительно легли на самом краю лагеря. Когда все затихли, Лед тихо встал и коснулся плеча девушки.
  - Пошли? - нетерпеливо прошептал он.
  - Пошли, романтик.
  Отойдя на две сотни шагов, они нашли ещё один удобный спуск к воде. Мира не мешкая сбросила одежду великокняжеского гвардейца, которая ей была несколько великовата, и нагишом пошла к воде. У Леда внутри всё словно взорвалось, а сам он замер, поражённый красотой девичьей фигуры. Очнувшись, он торопливо разделся и бросился догонять, уже вовсю плескавшуюся, Миру.
  - Не мешай, Лед. Дай помыться. Я мечтала об этом, кажется, всю жизнь.
  - Я тоже, - ответил ей Лед, сверкая на девичьи формы пылающим взглядом.
  Помывшись, они вышли на берег и Лед потянулся к тонкой талии, чтобы обнять и прижать эту гибкую невообразимую красоту. Мокрые волосы девушки и свежий запах кожи кружил голову похлеще вина.
  - Я сама, Лед, ложись на траву.
  И Лед погрузился в божественное ничто.
  - Ты быстро, - раздался насмешливый голос девушки. - Хотя учитывая обстоятельства.
  - Нет, нет, нет. Это не считается. Просто ты понимаешь...
  - Понимаю. Ты всё же не стал пользоваться доступной любовью деревенских рабынь.
  - А ты думала...
  - Ну, я считала, что это твоё дело. Особенно когда ты исчез среди ночи. Но раз так, то думаю, мы можем ещё поплавать, - и Мира бросилась в воду, подымая мириады брызг. Лед метнулся за ней, стараясь запомнить каждое неповторимое движение и плавный изгиб.
  - Твоё тело идеально! - выдохнул он в восторге. - Ты невообразимо прекрасна.
  - Какой слог! - колокольчиком засмеялась девушка. - Это потому что темно. К тому же я толком не ела уже вечность. Видел бы ты моих старших кузин.
  - Каких кузин. У тебя идеальная фигура! - и Лед притянул девушку к себе, впившись в сладкие губы. Внутри снова забурлила звериная сила. - Пошли на берег?
  - Опять ты спешишь? - усмехнулась Мира. - Ну, идём, идём.
  Они мягко опустились на траву, и Лед потянул девушку к себе, целуя губы и шею. Затем Мира высвободилась, а Лед замер. Сладкая истома начала накатывать на него снизу вверх и ему захотелось закричать, он едва сдерживался из последних сил, до скрежета стиснув зубы. Небо взорвалось. Взорвались все звёзды до единой и Лед услышал как из колодца голос Миры.
  - А ты не безнадёжен, романтик. Ещё раз окунёмся и в лагерь? Надо выспаться, тебе на лошадке ещё ехать. Хочешь пару уроков? Перестанешь выглядеть мешком.
  - Может, ещё побудем тут.
  - Лед, договаривались, что один раз. А уже и так два.
  - Тот не считается. Хорошо, но когда повторим?
  - Вот ведь знала, что парни из Канавы не понимают слова один раз! У вас в королевстве Канавском, как правильно эту фразу произносить? Чтоб я знала на будущее. Хотя лучше с канавцами просто дел не иметь. Вот ведь свезло мне.
  - Ты серьёзно? Будем делать вид до самого Трима, что этой ночи не было?
  - Вот как выйдем к воде, где можно искупаться нормально, так и повторим.
  - Договорились! - радостно воскликнул Лед. "Одни раз! Ха! Как бы не так! Много-много раз!" - победным набатом звучало в голове счастливого юноши.
  * * *
  Они тихо прокрались в лагерь, и Мира сразу уснула, мило свернувшись калачиком. Леду же спать совсем не хотелось. Хотелось петь! Он тихо встал и пошёл к реке. Сев на берегу, он стал задумчиво смотреть на водную гладь, отражающую бездонное звёздное небо. Прислушавшись к своим ощущениям, парень понял, что безумно счастлив. Несмотря на все тяготы похода. Его первая девушка! Он добился её! Бат тихо подошёл и сел рядом.
  - Чего не спишь? - умиротворённо спросил Лед, готовый обнять все мироздание.
  - Весь лагерь не спал, - хмыкнул Бат. Умиротворение слетело с Леда как после ведра ледяной воды.
  - Мы так шумели?
  - Ну не то чтобы очень. Просто все сидели и мысленно поднимали бокалы за здоровье молодых.
  - Издеваешься?
  - На самом деле нет. Понимаешь. Ты странно себя вел. Зев решил, что ты чувствуешь от реки какую-то опасность. Он предложил покинуть опасное место, побыстрее, но ты настоял на стоянке. Тогда он удвоил караулы. Теперь уже весь лагерь заметил твоё напряжённое состояние. И когда вы с Мирой покинули лагерь, весь отряд превратился в слух. Уж извини. Слышали мало. Но воображение дополняло пробелы. Это я ещё отговорил Зева выслать вам охрану. Сказал, что ты добрый, но вспыльчивый. И, что невосполнимых потерь у нас и так хватает. Отговорил в общем.
  - Бат, я серьёзно отношусь к своим обещаниям. А я обещал не обсуждать это с вами. И если вы будете завтра скалить зубы, то...
  - Останемся без зубов! Я в курсе. Ты грозен в гневе, о, мой сюзерен.
  - Бат!
  - Командир, мы твоя команда. Что бы ты ни говорил, ты нас ведёшь. И ты нам шкуры спас уже не упомню сколько раз. Не переживай. Зев понял косяк и провёл беседу с каждым лично. А мозги промывать Зев умеет ого как. Мне бы такого управляющего в мою бытность... Эх, чего уж там. Жаль он не с нами.
  - В каком смысле? - удивился Лед.
  - Ну, он же вернётся к своим купеческим делам при первой же возможности.
  - Я вижу, вы сдружились? Откровенничаете уже у меня за спиной.
  - Не доверяешь?
  - Наоборот доверяю, и очень рад, что между вами нету ненужных свар. Мне и разговора с Брутом хватило.
  - Брут считает себя выше других. Трор был тем, кого он уважал безгранично. Не удивлюсь, если он и меня презирает. Но я с ним поговорил. Думаю проблем быть не должно. А с Зевом что нам делить? Он же с тобой оставаться не планирует, в отличии от меня. А мужик он сильный. И умный. Не хватало нам в империи таких.
  - Меньше людей гнобить надо. Такие, как Зев, в деревнях империи ни за что не выживут.
  - Выживают, - вздохнул Бат, - но становятся такими зверями - залюбуешься. Может староста косматый как раз и мог бы стать таким как Зев. Пройди он такую же школу и университет. А за разговоры не беспокойся. Сам если надо зубы любому подровняю. Все рады за тебя, Лед. А то извелся ты весь. Куча проблем и ты себя за все в ответе считаешь. И Мира вокруг вьется. Я бы в твои годы не выдержал и взорвался. Так что Миру я зауважал даже. Могла веревки вить из тебя до самого Трима. Правда, когда начнётся буря, никто бы предсказать не смог. Как и её последствия. Очень уж нервным ты был, командир. Особенно последние дни.
  - Когда я буду спокойно воспринимать такие события, которые наш отряд поделили надвое, то лучше беги от меня. Не к добру это, - усмехнулся Лед.
  - Куда я теперь от тебя? Но совет запомню. Повторю тебе, если вдруг понадобится. Не против?
  - Договорились. Бат, а мы можем идти так, чтоб через пару дней снова к реке выйти?
  - Извини, Лед, никак. Болота сплошные. Даже эта тропа в другие времена года превращается в топь.
  - Значит, не получится, - усмехнулся Лед, - Пошли спать, князь. Завтра в поход. Надо спешить. Горы ждут. И озёра.
  * * *
  Все было хорошо, кроме одного. Теперь воображение рисовало Леду стройную фигурку Миры даже сквозь, великоватые для неё, наряды гвардейца. Жутко соблазнительную фигурку. Поэтому приходилось силой заставлять себя не вертеться постоянно рядом с девушкой.
  После того, как они вернулись на дорогу, караван прибавил в скорости. Две ламы легко справлялись с заданным темпом, третья была сменной. Несколько дней прошли без каких либо событий. Никаких признаков погони заметно не было. Поход перестал быть таким утомительным, как раньше. От легиона осталось одно название. Но его остатки упорно приближались к поставленной цели. Настроение у всех было приподнятым.
  Перелески всё чаще сливались в целые лесные массивы. Дорога по прежнему огибала их стороной, удлиняя и без того не близкий путь. Кое-кто умудрялся дремать прямо в седле. Проблемой опять становилась вода. Лошадей стало много и они тоже хотели пить. Хорошо хоть с травой никаких проблем не было. Оценив наново запасы, Зев сообщил, что им лучше поспешить. Воды оказалось впритык до озера.
  Жара пустыни уже стала забываться, как страшный сон. Ночью и особенно под утро стало заметно холодать. И тут одежда княжеских караванщиков показала себя как нельзя лучше. Леду достался сменный неповреждённый комплект, а также про запас еще один почти не поврежденный в бою и отстиранный в реке от крови. У некоторых ребят из отряда комплект был только один и тот с наскоро заштопанными следами боя. Караванщики князя оказались народ основательный, в отличие от них самих. Хотя побег из крепости не располагал к тщательной подготовке снаряжения. Да и где им в пустыне было раздобыть теплую одежду?
  Бат оценивал их шансы пройти горы без потерь как высокие. Что Леда радовало неимоверно. Смерти друзей его тяготили неимоверно. Спасала только Мира. И надежда, что когда-то это все закончится.
  В этот раз целая тройка лошадей успела охрометь на зубодробительной дороге контрабандистов. Маги с их лечением в который раз продемонстрировали свою незаменимость в подобных стремительных походах. Иначе скорость отряда неминуемо упала бы до пешего хода. Ещё троих седоков фургон бы не выдержал. Его правые колёса и без того шатались. Арм, как мог, подправлял их на привалах, но без толкового инструмента или запчастей шансов починить повозку не было.
  Дополнительной задержкой было то, что вылеченных животных приходилось постоянно кормить. Хорошо, что в княжеском обозе был запас зерна для лошадей и восполнять силы животные могли находу. Но на время темп все равно падал.
  Лед все же старался держаться в голове колонны на случай внезапной встречи с ещё одним имперским отрядом. Будь он рядом с Трором в том бою, возможно, никто из своих не погиб бы. На третий день пути дорога привела их к ручью. Видимо контрабандисты проложили её с учётом необходимости пополнять запасы. Дело шло к вечеру, поэтому было решено остановиться на ночёвку у воды. Вдоволь напившись и напоив животных, наученные горьким опытом, до верха наполнили все имеющиеся ёмкости. С едой, пока что, проблем не было. Стреножив, лошадей отправили на ночь пастись, приставив пару человек в патруль.
  Лед уже начал даже подумывать не стоит ли ему попробовать убедить Миру, что этот ручей вполне себе водоём, пусть и три шага в ширину и по колено в глубину. И этим стоит воспользоваться, но внезапно к нему подошёл Торт.
  - Есть время поговорить, Лед?
  - Для тебя - всегда, дружище! Что-то случилось?
  - Я порасспросил магов про башни. Ты же спрашивал, как можно узнать, есть ли у человека магические способности.
  - С этой бесконечной гонкой совсем всё вылетело из головы. Ты говорил, что надо напиться вина, чтобы провести тест с протрезвлением. А у нас только вода. Или ты предусмотрительно захватил браги в деревне? Не уверен, что горю желанием её попробовать, - усмехнулся Лед. - А при чём здесь башни?
  - Я про башни в пустыне. Маги говорят, что ощутили очень высокий магический фон в них. Не маги ничего необычного внутри не ощутили. Наш берсерк, например, ничего необычного не заметил. А я всё же почувствовал повышенный уровень магической энергии. Ректор нашей школы как-то за бутылкой сказал, что у меня есть способности к магии, правда настолько слабые, что даже не стоит с ними возиться. Но я смогу отрезвить не только себя, но и его. Я от такого сообщения и без того протрезвел. Ты что-то там почувствовал?
  - Нет, - покачал головой Лед.
  Отсутствие магических перспектив его здорово расстроило. Вот если бы его способности оказались такими же уникальными, как антимагия. Стать архимагом за десяток лет, вернуться на Землю и застать живыми родителей. А какие возможности для мага на Земле? Может всё же есть какой-то шанс? - Ты говорил про заклинания древней магии. Может все же стоит и их проверить?
  - Да, архаика. Обязательно проверим, - Лед видел по лицу Торта, что он очень расстроен и в то же время рад. - Жаль, что ты не настолько уникален. Нашей магии давно нужен толчок. С другой стороны сильные встряски, это ещё и огромные потрясения. И жертвы. Но мы тысячи лет стоим на месте. Во многих областях вообще откровенно деградируем. Лавочники, привыкшие к профессиональным секретам, приходят учиться магии, а потом так и норовят всё, что можно держать в секрете. А так как дети магов сами редко становятся магами, то новые знания теряются со смертью мага.
  - У магов не рождаются маги? Странно.
  - Рождаются, но не чаще, чем у крестьян или королей. Это случайность. Душа при перерождении не выбирает в кого вселиться. А в целом магические способности - большая редкость.
  - А почему государства не развивают у себя науку и магию? Прогресс выгоден власти, разве нет?
  - Власти выгодно быть при власти. Боги этим и соблазняют правителей. Безоговорочной поддержкой их служителей. Богам не выгодны общедоступные знания. Они предпочитают таинства. Боги и с теперешними вольными магами справиться не смогли в открытой войне. Если магия разовьётся больше, то их могут потеснить не только архимаги, но и обычные маги. А если какой-то король попытается сделать секреты ремесленных и магических гильдий общедоступными, то получит жестокий отпор. Бывали случаи в истории и не раз. У тебя, как я заметил, совсем иной взгляд на знания. Ты вообще не склонен к секретам. Порой, даже излишне, открыт.
  - Прямо уж и открыт, - усмехнулся Лед. - Совет Легиона придумали для большей открытости?
  - Это вынужденный ход. И не твой. И не похоже, чтобы ты ему очень уж следовал. Если бы ты стал магом, как бы действовал?
  - В башне сиднем не сидел бы точно. Искал бы новые заклинания, создал академию для изучения магических возможностей. Найти кучу полезных заклинаний и сделать их легкодоступными для обычных людей - это то же изменит жизнь каждого к лучшему. Твой друг предлагал что-то подобное на некрогрибах построить. Что с ним стало? Я его у нас в караване не видел.
  - Погиб в случайной стычке ещё в крепости. Я-то сидел в бараке, так как в оружии ничего не смыслю. А он полез на рожон. А предлагал он кабалу. Я сторонник свобод. Общедоступность магии не должна сопровождаться несвободой.
  - Ясно, мы сейчас в философию закопаемся с тобой. К тому же я и так с тобой согласен. Не дело позволять власти закручивать гайки. Выходит у меня магических способностей, скорее всего, нет?
  - Думаю, что нет. Но при первой возможности проверим ещё архаикой. У наших магов после башен внутренние резервы здорово подросли. И на Чере они здорово потренировались. Мне кажется, что оба уже перегнали свой уровень владения божественной магией. И поглощение из мирового эфира, а не из кристаллов у них выросло. Если бы удалось восстановить ту древнюю академию в пустыне, то и
   я, пожалуй, за пару лет достиг бы возможностей слабого мага
  . Видимо, в древности, до Армагеддона, умели учить магии даже не одаренных.
  - Но не таких, как я, - снова грустно усмехнулся Лед.
  - Один день не показатель! - горячо возразил Торт.
  - Спорите? И какой исторический факт вызвал столь бурную дискуссию? - к ним подошёл Бат.
  - Никакой. Обсуждаем перспективы магических искусств, - ответил за двоих Торт.
  - Тут есть более приземлённый вопрос, Лед. Мы скоро выедем к Подгорному лесу. Дорога пойдёт сквозь него. Ты про хищников спрашивал. Вот там они есть и в немалых количествах. Охотиться в этой чащобе невозможно с комфортом. Аристократы объезжают её стороной. Так что живности там полно. И наши кони для них лакомая добыча. Да и мы тоже.
  - Настолько опасные хищники? Могут прямо на отряд напасть? - уточнил Лед.
  - Нет, до тварей пустынных им далеко. Обычное зверьё. Днём не нападает. Лошадей у нас много - пары человек для охраны не хватит. Нужны костры и разъезды. Побольше шума. Иначе уволокут тушу в лес и никакие маги не помогут. Лесом ехать дня три. Дождь может пуститься. Тогда лучше под навесом отсидеться. Сменная одежда есть только у половины отряда. А толковых плащей и десяток не наберется.
  - Ясно, пошли с остальными обсудим, - кивнул Лед. - А отсиживаться зачем? Если кто простынет - маги вылечат.
  - Еды не хватит всех лечить. Силы для лечения нужны не только магические. Умирающему от истощения или жажды лечением не сильно поможешь.
  - Как думаешь, погоню когда ждать?
  - Дней десять у нас есть. Да и то это будет слабый рыцарский отряд из ближайшего к той деревне поместья. А вот если князь нагрянет, то нам конец. Но тут у нас пара-тройка десятков дней в запасе.
  * * *
  Лес оказался угрюмой чащобой, высоченной стеной обступившей дорогу. Большую часть пути неба не было видно совсем. Пахло прелыми листьями и грибами. Поросшие мхом стволы создавали атмосферу страшной сказки. Лед первый день всё ждал, когда из-за поворота появится домик ведьмы.
  Первая ночёвка прошла на небольшой поляне, сплошь утыканной трухлявыми пнями. Кто-то давно предусмотрительно расчистил это место для стоянок караванов. Ручья поблизости не оказалось, но запасов пока хватало с лихвой. Дрова для костров собирали большими группами. В сумерках лес пугал ещё больше, без магических светильников заблудиться в нем было проще простого.
  Развели четыре больших костра. В первый дозор назначили двадцать человек, больше трети отряда. Лед с Мирой тоже попали в их число. Задача была простая - поддерживать огонь в костре каждую четверть часа обходить по трое-четверо лагерь с пылающими ветками в руках.
  Остальное время они просто травили анекдоты. Нередко в них фигурировали имперцы, тримляне и дикари попадающие куда-то втроем. Соль большей части можно было передать коротко - имперец и тримлянин жалуются, а дикарь заявляет - зато еды полно.
  Мира неизменно заливисто смеялась и Лед подумывал, не попытаться ли и ему вспомнить земные анекдоты. Однако все они выглядели в условиях магического мира не смешными.
  По окончании дозора Лед заснул как убитый, а наутро проснулся немного замерзший, но бодрый и выспавшийся.
  Вторую стоянку они видимо пропустили и лагерь разбивали на совсем уж крошечной полянке у самой дороги. Подлесок был непролазный, за дровами пришлось прорубаться вглубь лесной чащи.
  - Я этот мох уже терпеть не могу. Всё ним поросло. Сушняк не сохнет, а гниёт под ним. И пахнет противно. Полчаса бродим, а дров набрали едва на один костёр, - бухтел Арм, шагающий справа от Леда.
  - Может остальные побольше собрали? - пожал плечами Лед. Его и самого уже подавлял постоянный лесной полумрак. Душный грибной запах мерещился везде. А вот мох ему никак не пах.
  - Возвращаемся назад. Там, на опушке, хоть подлесок есть. Его и нарубим, - предложил Бат.
  В это время со стороны лагеря послышались крики и ругань. Молча переглянувшись, они впятером бросились обратно. Егриб указывал дорогу своим магическим светляком.
  Выскочив на поляну, они увидели, как оставшиеся в лагере сбивают саблями с лошадей коричневых мохнатых тварей, похожих на обезьян с бульдожьими мордами. Целая свора, со странным горловым стрекотанием атаковала беззащитных стреноженных животных. Одна лошадь уже лежала на земле. Остальные бились в путах издавая громкое ржание.
  Егриб тут же послал серию заклинаний в ближайших хищников. Бульдогообезьяны, похоже, поняли, что лошади для них слишком большая добыча и бросились на людей.
  Ругань сменилась выкриками боли. Лед наконец добрался до общей свалки и яростно заработал двумя клинками одновременно. Рассечённые трупы посыпались на землю. Хищники были величиной с крупную кошку. Жесткая, каштанового цвета, шкура поддавалась саблям с трудом.
  Внезапно правое бедро юноши обожгло острой болью. Увидев висящую на нём мелкую тварь, Лед одним ударом раскроил ей череп. Та затихла, так и не разжав зубов и этим сковывая движения. В общей суматохе и гвалте Лед едва расслышал выкрик Миры, но понять, где именно находится девушка, он не мог. Мелкие твари продолжали напирать сплошной зубастой волной.
  - Это подгорная жуть! Отступите! - услышал Лед рядом крик Бата. - Дайте им доступ к лошадям и расстреливайте из арбалетов. Иначе все тут поляжем! Безумные твари нападают, пока хоть одна жива.
  "Ещё и жуть какая-то. Опять сюрпризы и опять мы к ним не готовы! Это какое-то вредительство уже! Надо серьёзно поговорить с Батом. Если выживу. Проклятье, эта дохлая тварь вцепилась в ногу, как бульдог. Невыносимая боль. Надеюсь Мира жива", - мысли Леда метались, пока он с остальными медленно отступал назад, отработанными движениями клинков отрубая тварям всё подряд. Но на земле уже лежало больше пяти лошадей. - "Похоже нам снова предстоит тащиться со скоростью пешехода. Ещё одна такая ночевка, и из леса выйдем я и Бат. Может он этого и добивается?" - снова проснулась паранойя Леда.
  В это время к нему подскочил Угриб, ловко разжал кинжалом зубы дохлой жути и наспех залечил укус. Сняв боль и, похоже, остановив кровотечение, маг заспешил дальше. Бросив ему в спину "благодарю", Лед продолжил с остервенением рубить наседающих тварей. Но их натиск уже значительно спал. Основная масса подгорных жутей накинулась на упавших лошадей. Жадно отрывая от мертвых тел куски мяса, они громко чавкали и урчали. Иногда их возня переходила в визг. А вот умирали мелкие монстры абсолютно беззвучно. Даже не разжимая челюстей, как убедился Лед на собственном горьком опыте. Лежащих на земле человеческих тел видно не было.
  Пользуясь передышкой, Лед огляделся по сторонам. Арбалеты щёлкали один за другим, выводя из строя врагов. Благодаря неверному магическому свету, в одном из стрелков Лед сумел рассмотреть Миру и вздохнул с облегчением. Он даже попытался пробиться к ней поближе, но жути возобновили напор. Благодаря арбалетчикам и передышке бой перестал походить на свалку и постепенно превращался в скотобойню для подгорных тварей. Их количество таяло на глазах, а нового подкрепления из леса не подходило.
  Как и предупредил, хоть и поздно, Бат, твари нападали до последней живой особи. Вскоре на месте побоища ходили усталые люди, осматривая останки лошадей и проверяя, все ли живы и кому нужна срочная помощь. Одного воина отряд всё же потерял. Твари, повалив его, утащили тело в подлесок и там растерзали. Это был Снай. Немолодой мужик, очень любивший лошадей и постоянно хлопотавший возле них на привалах. Ламы почему-то не вызывали у него такого же восторженного обхождения.
  Оценив потери, Лед присел под деревом, поглядывая на Бата, и ожидая, пока тот подойдёт. Злость из-за опасности, которую было легко предугадать и, возможно, даже избежать, ничуть не проходила. Наконец он встретился взглядом с князем и тот понял, что предстоит неприятный разговор, и тут же, подойдя к Леду, сел рядом.
  - Лед, к этому нападению было невозможно подготовиться, - сразу поняв настроение Леда начал оправдываться Бат.
  - Почему мы узнали про этих подгорных жутей уже в бою с ними?!
  - Потому что их перебили всех тысячу лет назад. Остались только у имперской знати на псарнях. В природе их не осталось совсем. Но они не размножаются в неволе. За тысячу лет ни маги, ни псари не смогли получить ни одного щенка. Когда нужен свежий помет, то берут пару подгорных жутей. Самку метят магически и везут в подгорный лес. Об этом уведомляется имперская канцелярия по контролю популяции подгорных жутей. На следующий год посеявший аристократ обязан собрать помёт. Самку ищут по магическому маяку. Она становится королевой стаи. За несобранный помёт - отправка в одну из крепостей. Сам понимаешь, что это одно из жесточайших наказаний. Не могло быть здесь такой огромной стаи. Я тебе и про левиафанов не рассказывал. А ведь последнего пятсот лет назад убили, не тысячу. За такую стаю весь род в крепость сослали бы. Не понимаю, как такое могло случиться. В канцелярии, не получив отчёта о снятии помёта, все бы сразу на уши встали. Тут имперская служба егерей давно бы уже носом землю рыла. Причем носом нерадивого заводчика. Эта стая зрела пару десятков лет. Странно, что караваны не начали пропадать. Всё странно, в общем.
  - Ладно. Это кое-что объясняет. Значит таких же зверушек поблизости не осталось и нам не придется каждую ночь такую мясорубку устраивать?
  - Остался помёт и королева. Их бы найти.
  - Только вот работу за имперских егерей мы ещё и не делали.
  - Королеву убить легко, а помёт очень ценен. Щенка воспитать в полной преданности хозяину очень просто. Потом у тебя сторожевая подгорная жуть будет служить два-три десятка лет преданно и верно. Или десяток жутей. Вне этого леса они не спариваются и вообще не ведут себя как животные. Скорее как зомби. Их и продать можно. Очень нам выгодно эту кладку найти. Жути за каждое поколение на воле сил набирают. Те, что у аристократов измельчали, а эти сплошь матёрые.
  - Вот, может кто-то из князей, и решил освежить породу. Твой кузен, например.
  - Никто бы не рискнул.
  - Значит сам император.
  - А знаешь, ты возможно прав, - ответил Бат после повисшей паузы. - Был один странный императорский указ перед самым моим заключением, обязующий всех князей и прочих подданных испрашивать разрешение на посещение подгорного леса. Извини, я не соотнёс эти факты. Виноват.
  - Что у вас тут за совет? - спросил подошедший Зев.
  - Бывает. Думаю никто бы не догадался, что тут император тайно улучшение породы задумал, - ответил Лед Бату.
  - Три года прошло, - не мог успокоиться князь.
  - Ладно. Проехали. Что нам сейчас делать, как думаете? Как люди? Много раненых?- обратился Лед к обеим.
  - Очень много и раны нехорошие. Маги говорят, что не хватает провизии, чтобы всё залечить как следует. Люди будут истощены настолько, что из леса нам не выбраться. Семь лошадей потеряли. На повозку все те, кто не смогут пока идти, не поместятся. Нужно срочно много еды.
  - Так еда под ногами! У подгорных жутей мясо съедобное. Даже вкусное. Есть их дорогое удовольствие. Но когда имперские вельможи за помётом ходят - пир горой закатывают. Специальных поваров с собой берут.
  - Значит сегодня опять не спим. Ещё нападения могут быть? - спросил Зев и немного с укором взглянул на Бата.
  - Точно нет, - твёрдо ответил тот. - Надо хотя бы пять человек отправить на поиски помёта и королевы. С магом.
  - Оба мага нужны в лагере, - покачал головой Зев.
  - Да, ты прав. Значит я сам с парой ребят схожу. Попытаться стоит.
  - Договорились. Я пожалуй в лагере останусь, - сказал Лед и встал. - Надо раскладывать костры и жарить жутятину. Или для них есть какой-то особый рецепт.
  - Разные есть. Но жарить тоже можно. Сырыми тушки не едят. Жестко и не очень вкусно. Для желудка тоже может оказаться не очень полезно, - заметил Бат.
  - Жаль, так было бы быстрее. Нам бы до рассвета выйти. Я ещё раз в Подгорном лесу ночевать не намерен. - утомлённо сказал Зев.
  - Согласен. Начинаем, - ответил Лед, разыскивая глазами Миру.
  * * *
  Леду всегда нравилось возится с костром и жарить шашлыки. Но сегодняшняя ночь отбила у него всякую охоту к таким занятиям, выработав стойкое отвращение и к кострам, и к шашлыкам. Больше всего происходящее походило на ад. Кровь, багровые отблески огня, жар углей и обугленное мясо. Люди, жующие едва прожаренные куски жутких, даже на вид, тварей, только чтобы выжить. Маги лечили не переставая. У многих пришлось восстанавливать вырванные куски плоти. Хорошо, что откушенных рук и ног не было. К утру отряд съел почти всех, убитых вечером жутей. Кровавая фантасмагория. Про такое потом стоит рассказывать страшилки внукам тёмными вечерами в уютном домике. Или замке. Или не стоит. Наверное всё же лучше забыть, как страшный сон. Лед сам съел пару порций мяса, но потом процес жарки стал для него автоматическим, а к утру на обгорелые остатки он не мог уже смотреть. Вкуса, толком, Лед так и не почувствовал.
  С Мирой оказалось всё в порядке. Точнее её сильно укусила одна из тварей за лодыжку. Но маги быстро подлечили укус и девушка уже была как новенькая. Леду очень понравилось, с какой тревогой девушка оглядывала его самого, а вопрос: "Ты в порядке?" был как бальзам на раны. Точнее на рваную рану на бедре. Именно чтобы залечить её полностью, пришлось есть жутятину. Отряд за ночь наелся этого имперского деликатеса под завязку.
  Посреди ночи вернулся злой и расстроенный Бат. Помёт они не нашли, а ветки для факелов кончились. Да и толку от них в лесу было мало. А вот свежие руки для жарки и сбора дров были крайне нужны. Так что про владение элитной породой подгорных императорских жутей князю пришлось забыть. И становиться к костру с шампурами.
  - Теперь это проблема и для императора, - хмуро заметил Бат. И для местных. И особенно для контрабандистов. Такая обезглавленная кладка рассыплется на мелкие стаи. И если в ближайшие годы не вмешаться, то подгорный лес будет кишеть жутями, как в древние времена. Такое может даже стать поводом для восстаний против императора.
  - Всё это интересно. Но нам надо оставить и Подгорный лес, и Империю Лис, и все их проблемы как можно быстрее позади, - заметил Лед. - Эта Империя у меня уже в печёнках сидит.
  - Из лесу выберемся - будут уже горы видны, - ответил Бат.
  Едва тех, кто не может сам идти стало меньше, чем мог увезти фургон, они тронулись в путь. Все три ламы оказались целы. Двадцать лошадей оседлали те, кто ещё не до конца восстановился. Они с Батом, Зевом, Трасом, Армом, Брутом и Утнем шли быстрым шагом в голове отряда, попутно обсуждая предстоящий кусок пути к морю.
  - Когда выйдем из леса, можем идти по дороге до самого Стылого озера, - рассуждал Бат. - Дальше дорога идёт через долины, где расположены многочисленные рудники. Это всё сплошные каторги. Там полно солдат в охране, а у нас самая неудачная одежда из всех, какую мы могли бы захватить.
  - Это почему ещё? - задал Трас заинтересовавший всех вопрос.
  - Обычно воины и прислуга какого-либо аристократа носит одежду на свой вкус насколько позволяют заработки у господина. А мы напали на отряд гвардии великого князя. У них форма, как вы наверное заметили, одинаковая. К тому же она в цветах моего кузена. Притвориться, что мы его люди никак не выйдет. Любая встреча с имперской стражей или чиновниками - это гарантированное сражение. Уверен, что нам такие приключения ни к чему. Надо выбирать для маршрута наиболее безлюдные места. Дальше от озера в Гарию ведет полсотни троп. Парочку из них я знаю и к тому же довольно неплохо. По ним контрабандисты редко ходят. А солдаты и вовсе никогда.
  - Тогда отлично. Проблем больше быть не должно? Наподобии этих жутких собакообразных тварей? - уточнил Лед.
  - Проблемы будут. И первая сразу после озера. Фургоном по известным мне тропам дальше просто-напросто не пройти. А из опасностей мы можем нарваться на случайную охоту какого-то местного аристократа. Из хищников: шатуна или ситня повстречать можем. Местное зверьё нам вполне по зубам. Стайных, наподобие подгорных жутей, в Гиблых горах по эту сторону вообще не водится. Им тут есть нечего. Все за Большой перевал ушли давно. А вот с охотами может выйти беда. Даже графский отряд приговорит остатки нашего легиона или переполовинит в самом лучшем случае. А уж пересечься с княжеской охотой, и подавно, верная смерть. Одежда наша для нас приговор. И это ещё если повезёт умереть быстро.
  - Может лучше тогда снова ночами идти? - предложил Утень.
  - Магическим огнём привлечём внимание. Его в горах за десятки лиг видно. Без света все ноги переломаем. Маги умаются лечить. А уж из пропасти живым никого не вернёшь. Там горы. Это не то, что здесь. После нескольких перевалов и коней оставить придётся.
  - Нескольких перевалов? - спросил Лед.
  - Оставить коней!? - вместе с ним воскликнул Зев.
  - Вы что, в горах не бывали? Там вам этот лес доброй сказкой покажется. У меня только на магов с их лечением и надежда. Лишь бы припасов хватило, - раздраженно отрезал Бат. Похоже имперскому князю и самому не нравились перспективы их путешествия.
  - Может попытаться другой караван перехватить и в его одежду нарядиться? - предложил Утень. - Тогда мы сможем пойти долинами с рудниками и заставами, под видом контрабандистов.
  - Много риска, - мотнул головой Бат.
  - И хватит с нас крови. Меня ещё после этих гадских собак до сих пор подташнивает, - мотнул головой Лед. - Тропа надёжная? Обвалы, оползни как? Часто? Сейчас какое время года? Благоприятное для перехода?
  - Есть пару участков, идущих по узким тропкам над обрывами и у отвесных скал. Именно из-за них придётся оставить лошадей. Лам может и сможем протащить. Обвалы там редкость. Гиблые горы в этом плане вообще довольно спокойные. Особенно в период благословенного Ома. Я в деревне осторожно одну девку порасспрашивал. Так она рассказала, что Хлона как раз покидает земные пределы. В деревне вовсю готовились к великому празднику прихода Ома. Тут нам, можно сказать, везет.
  - Ага, как утопленникам, - сплюнул себе под ноги Арм.
  - Значит никаких засад на караваны. Иначе так и погоню дождаться можем. Случайности поганые нас любят, одна только стая подгорной жути чего стоит. Маг какой бродячий подвернётся местному аристократу, а тот княжескую или имперскую гвардию вызовет. Или заставы на каторгах предупредит, если их уже не оповестили. Деревенские уж точно своему хозяину доложили. Надо спешить, а не засады устраивать. Все согласны? - спросил напоследок Лед.
  - Могли бы давно боевой отряд из этого сброда подготовить. И не боялись бы случайностей, - пробурчал себе под нос Брут.
  - Согласны, - не обращая внимания на слова чемпиона, ответил за всех остальных Зев. - Не до засад. И без того от прежнего легиона тридцать два человека осталось. И это, я считаю, в стычках нам еще везло, - при этих словах у Брута лицо стало и вовсе мрачнее тучи, но он ничего не возразил. - Ту же княжескую дружину мы из арбалетов почти всю положили. Если бы мы на них из леса напали, то не известно ещё кто бы победителем вышел. В горах, если осторожными будем, можем и вовсе никого не потерять. Опасности вполне предсказуемые и не смертельные, если быть к ним готовыми. Бат, точно нет ничего неожиданного в пути? Подумай как следует. Что-то подобное жутям в следующий раз нас может доконать. Сам говоришь, что горы, это не шутки.
  - Нет. Ничего в горах настолько неожиданного не встретить. Но зарекаться от неприятных сюрпризов тоже нельзя. Места дикие. Какой-нибудь беглый маг логово устроит, например. Как правило, это очень недружелюбные личности. Особенно некроманты. Но подобное и здесь, прямо в лесу, да и где угодно произойти может. А хищников я назвал. Шатун - здоровенная обезьяна косматая.
  - Йети что ли? - хмыкнул Лед.
  - Не знаю, не слышал про такого. Так вот этот шатун всегда один ходит. Самки из пещер не вылезают даже. С таким одиночкой справится любой маг или пара-тройка арбалетчиков. А ситень - здоровенная тварь на живую каменюку похожа. Её просто не стоит трогать, проберемся тихо стороной, и никаких проблем не будет. А вот если она перегородить узкий проход умудрится, да так, что не обойти, тогда надо будет раздразнить, чтобы в сторону с дороги выманить. У нас людей для этого достаточно, да и маги имеются. Ток что справимся. Холод на перевалах сильный. Но одежда княжеской гвардии хорошая. Мы же даже плащи пока ночами не используем. Будет очень не просто, но пройти мы должны без потерь. Я так думаю.
  - Тогда
   не вижу причин придумывать что-то ещё, - ответил Зев. Лед заметил, что друг с ним не сразу безоговорочно согласился.
  "Но это и же и хорошо! Больше голов - лучше результат. Бога строить из себя, потому что магии не подвержен - глупое дело. Небольшая стая жутей меня одного бы загрызла легко. Так что надо почаще с небес на землю опускаться. И арбалеты - серьёзная опасность. В городе из окна могут легко пристрелить. Когда до Керола добираться буду, арбалетчики станут серьёзной проблемой".
  Оглянувшись назад, Лед заметил, что за ними пристроилась большая половина каравана. Среди прочих, уже не особо то и скрываясь, шагала Мира. Шарф она убрала в сумку, а вот капюшон оставила накинутым. Она ехала верхом, задумавшись и, казалось отрешенно разглядывает гриву своей лошади. Тем не менее, было понятно, что девушка внимательно слушает их, как и все остальные. Словно почувствовав взгляд Леда, она встрепенулась и тут же встретилась с ним взглядом.
  Лед сделал приглашающий жест, предлагая присоединиться к обсуждению, но она махнула рукой, отказалась.
  - Может у тебя тоже есть что сказать? Любая мелочь может оказаться важной, - усмехнулся юноша.
  - Что я могу сказать, кроме того, что Гария не очень-то мне по дороге? Но это, и правда, сейчас лучший маршрут, судя по всему.
  * * *
  Сгущались сумерки, совет закончился, и Лед пристроился шагать рядом с лошадью Миры. На этот раз расспрашивал девушку о том, где она так научилась стрелять из арбалета и ездить верхом. Но ответа толком получить так и не успел. Довольно неожиданно лес расступился, дорога выбралась на опушку и над редкими перелесками на северо-западном горизонте в сизой дымке показались горные вершины. Закатное светило подкрашивало багровым западные склоны, а по восточным сбегал туман.
  - Какая красота! - восхищённо воскликнула Мира.
  - У вас в Триме нет гор?
  - Есть у нас один холмистый регион. Но до гор ему далеко. Такой красоты я ещё ни разу не видала. Какие же эти горы вблизи? Наверняка, просто огромные!
  - Есть горы, взбирающиеся выше облаков. Интересно, эти такие же? - задумчиво спросил Лед.
  - Надо узнать у Бата, - пожала плечами Мира, мечтательно разглядывая далёкие горные пики, горящим взглядом. Белых шапок на них, к счастью, видно не было, что вселяло надежды. Слышал Лед про штурм эвереста и прочих вершин. Смертельно опасное занятие. Только сейчас он осознал, что, возможно, самое трудное еще впереди.
  - Этот вопрос я должен был задать ему уже давно. Постоянно упускаю важные моменты.
  - Ты же не можешь думать обо всём! Даже короли не могут этого. Потому и заводят советников и министров всяких. Если бы Бат считал это важным, я думаю он бы сообщил.
  - Ты права, Мира. Просто когда цена ошибки - человеческая жизнь, очень не хочется ошибаться.
  - Ну сходи и узнай у Бата, чтобы это тебя не мучило. И мне расскажешь. Любопытно же.
  - Да, я сейчас, - и Лед отправился разыскивать князя среди их небольшого каравана.
  Уже подходя к Бату, Лед подумал, как ловко Мира соскочила с разговора о себе. Надо её всё таки ещё пораспрашивать. Может быть их судьбы сплетены сильнее, чем он и она думают? Леда продолжало тянуть к девушке ничуть не меньше, чем до событий на реке. Даже, пожалуй, больше. Он чувствовал себя влюблённым по уши. К тому же Леду всё больше казалось, что Мира отвечает ему взаимностью.
  "Только это её стремление сохранить невинность всё портит!" - недовольно подумал Лед, подходя к Бату. И тут его словно осенило. - "Но ведь у меня есть маги, которые и оторванную ногу приживить могут?! Что им стоит, кхм... восстановить так сказать. Надо к Егрибу потом подойти. Ведь главное начать, а потом Мира забудет про своего жениха насовсем".
  - Бат, есть вопрос. Тропа, по которой мы пойдём, выше облаков подымается?
  - Нет. Только кое-где приближается. Бывает, что в утреннем тумане порою кажется, будто бы ты внутри облака. Но так чтоб смотреть сверху вниз на облака - такого нет. Если по другой тропе пойти, то там есть несколько участков с высокими перевалами. Но там путь гораздо опаснее. Скалы отвеснее и у самых обрывов, да и расселины такие, что не каждый перепрыгнет. Склоны каменистые и неверные. Оползень с камнепадом можно устроить даже громким словом, а уж неосторожным словом тем более. Этот второй путь короче, но он для опытных горных проходчиков. Не для нас. Впечатляет? - закончил Бат, с гордостью кивнув на виднеющиеся впереди горные пики.
  - Да, красиво, - Лед хотел было добавить, что видел горы и раньше, но вовремя сообразил, что не знает, есть ли в Канаве горы. Да и какие именно горы ему назвать, если Бат спросит? - Я пойду, мне ещё к Егрибу кое-что обсудить надо.
  - Что-то случилось? - встревожено спросил Бат. - Может я с тобой?
  - Не-не-не, я сам. Всё в порядке. Мне одну мелочь уточнить.
  "Очень личную и секретную мелочь", - подумал про себя Лед, быстрым шагом догоняя едущего на лошади мага.
  * * *
  С многоразовой невинностью вышел облом. Маг сказал, что идея не нова. Но их магия восстанавливает то, что организм больного считает неправильным. А подобное нарушение, видимо, воспринимается телом вполне естественным. Егриб посмеивался на протяжении всего разговора и Лед ушёл он него мрачный и красный как рак. Наказав напоследок держать разговор в тайне. Понимающий ответный кивок его окончательно доконал, и он почти убежал от мага, не зная куда деть покрасневшие уши.
  - Что случилось? Спросила его Мира. Ты весь красный.
  - Тропа не подымается над облаками.
  - Ну я переживу, не расстраивайся.
  "Знала бы ты, почему я расстроился", - хмыкнул про себя Лед. Но настроение рядом с девушкой сразу стало подыматься.
  - Есть тропа над облаками, но она опаснее намного. Можно в пропасти сгинуть запросто или под обвалом.
  - Лучше потом как-нибудь полюбуюсь. Наверняка ведь не последний раз в горах?
  - Ну если не сидеть сиднем с папой и мамой в харчевне, то да, - Леду вспомнился Итол и его давний разговор с Фосером. Казалось, всё происходило тысячу лет назад. В благословенные тихие времена, когда самым сложным было умудриться не обидеть Лану и Свита одновременно, да ещё придумать правдоподобную историю своего появления в харчевне.
  "Сейчас бы мне такие проблемы", - вздохнул Лед. Мира, похоже, приняла его вздох на свой счёт.
  - Лед, для меня планы родителей очень важны. Я уверенна, что ты потом и сам поймёшь.
  - Сомневаюсь. Скоро озеро. И я жду его с нетерпением.
  - Я тоже, Лед, - тепло улыбнулась девушка. Как бы там ни было - ты лучшее, что со мной произошло за последний год.
  - Так себе комплимент, - усмехнулся юноша. - А вода там ледяная, - выпалил он, решившись наконец уточнить то, что мучило его с момента, как только он узнал название озера и легко сложил два плюс два. - Потому что с гор течёт.
  - Уверена, ты не даш мне замерзнуть, - негромко засмеялась Мира.
  - Уж постараюсь, - ответил Лед, скорчив хищную гримасу.
  - А долго ещё?
  - Дня четыре или пять. Не терпится?
  - Вот дурачёк. А как ты думаешь, там красиво?
  - Это же горное озеро. Я думаю там невероятно красиво!
  Дорога нырнула в перелесок, скрыв от них, и без того едва видные в сумерках, горы, которые к тому же успели укутаться густым тупаном почти до самых вершин.
  - Привал устроим здесь, как думаешь? - бесцеремонно спросил, подошедший, Бат. - Дрова опять же. Холодает к ночи.
  - Да, останавливаемся. Зверьё здесь какое?
  - Ничего хищного, тут охоты идут сплошной чередой. Главное на них не нарваться.
  - Может, тогда костров не стоит разводить? - хмуро спросил Лед.
  - В лесу не увидят.
  - А дым?
  - Это охоты, а не боевые дозоры. Они не врагов высматривают, а зверя. У них свои костры уже разведены, если что. И их не видно, как ты, возможно, заметил. Думаю риска нет.
  - Ладно, убедил. Тебе виднее.
  - Как похолодает, ты и сам поймёшь про костры, Лед. Тут не лес, тут ветра с гор дуют. Выстудят за ночь, будь здоров. Плащи сегодня уже пригодиться могут, я так думаю, - сказал Бат напоследок и закричал остальным. - Привал!!!
  * * *
  Ночью пошел дождь. Холодный и противный. Им в спешке пришлось передвигать лагерь под деревья и в потемках ставить навесы. Выспаться толком опять не вышло. К утру дождь, казалось, даже усилился. За пеленой не было видно ни гор, ни даже дальних перелесков у подножия череды невысоких холмов.
  Гвардейские плащи показали себя с наилучшей стороны. Они не только отлично держали тепло, но и влагу почти что не пропускали. Большинство из совета легиона с рассветом собралось у одного из костров. Греясь у костра, словно нахохлившиеся курицы, утомленные неудачной ночевкой, путешественники обсуждали планы на предстоящий день. Лица у всех были мятые и невыспавшиеся. Особенно у Арма.
  Вспоминает ли он с грустью барачные времена, когда спал вдоволь? Избавление от вахт, несомненно стоило всех тягот. Но поспать, как в былые времена, наверняка хотелось многим, не только бывшему кузнецу.
  - Может стоит переждать дождь тут на месте под навесами? - предложил Утень. - Промокнем в дороге до нитки и тогда уж совсем потеряем темп.
  - Местность здесь по прежнему небезопасная. Бывают пограничные разъезды. На охоты знать съезжается с доброй половины империи, - покачал головой Бат. - Днём дым наших костров могут заметить. А без огня, сидя на месте, мы, даже под этими навесами, мигом окоченеем. Дальше, после Стылого озера, дорога пойдёт по тропам, где даже контрабандисты встречаются редко. Вот тогда то можно будет не спешить и устраивать дневные привалы, не опасаясь погони. Верхом там проехать невозможно, пусть даже медленным шагом. Нас просто не смогут догнать. Здесь же каждый день задержки - большой и неоправданный риск.
  - И еды осталось мало, - добавил Зев. - Часть испортилась настолько, что есть ее никто не сможет. Я как раз собирался сказать, что надо уменьшать дневную пайку. До Перевальных Врат ещё десяток пути. Я прав? - уточнил он у Бата, и, получив утвердительный кивок в ответ, продолжил. - Еды у нас не просто впритык, её вообще-то не хватает. Раненых к счастью уже нет, маги всех исцелили, но новые травмы на такой дороге могут случиться в любой момент. А, если произойдет серьезная стычка или болезнь, так сразу есть станет нечего. Тут нет какой-то возможности пополнить запасы провианта? - снова повернулся он к князю.
  - Зверь здесь пуганый. Опытных охотников у нас нет. Можем день потратить, пытаясь загнать лань, и так и остаться ни с чем, - ответил тот. - Ом - время ягод и грибов. Но, поди знай, где они. Я, когда здесь проходил со своими отрядами, лесными промыслами, знаешь ли, не особо занимался, - саркастически заметил князь. - К тому же, наедимся мы теми ягодами меньше, чем сил потратим на поиски. Местность то совсем безлюдная. Приграничье. Деревень нет никаких. Так что надо спешить к перевалу. Сразу за Вратами есть городок рядом с крепостью. Там можно провиантом закупиться. И дорога оттуда пойдёт получше многих даже в сердце империи. Купим лошадей и за пол десятка будем в Гарии. А пешим ходом дней за двадцать, но это совсем не та дорога, что до перевала. А дождь должен пройти скоро. Затяжные дожди здесь вообще редкость, ведь горы близко. Одежда гвардейцев добротная, себя ещё не раз покажет. Жаль только, что приметная очень. А в остальном ничего лучшего и желать нельзя. К вечеру погода должна улучшиться. На кострах все подсушим, и проблем никаких не будет. На крайний случай переодеться у всех есть во что. Купленное в деревне, из тех, кому сменного от гвардейцев не досталось, никто не выбросил и не сжег, я надеюсь. Что поприличней оставили ведь? Переживем. Дождь ерунда.
  - Фургон дальше озера совсем не пройдёт, так ведь? - откашлявшись спросил Арм.
  - Скоро холмы пойдут чередой. Дорога по ним скакать будет. Может дневные привалы делать придётся. И людям и животным отдых днем не раз понадобится. А после озера никакой другой дороги, кроме той, что через рудники идёт, совсем нет. Камни и провалы. Даже кони пройдут не дольше пары-тройки дней. Потом начнутся такие уступы и обрывы, что даже неподготовленному человеку тяжело будет, а уж вьючным животным на крутых подъемах и спусках верная смерть. С лошадьми там никак не пройти, это точно. Придется отпустить.
  - А как же контрабандисты? На спине грузы носят? - удивился Трас.
  - Теми тропами, что мы пойдём, ходят чаще всего пешком с мелкими и ценными грузами, - многозначительно усмехнулся Бат. - И встречу заказчику назначают у самого озера. А если вдруг что-то габаритное и тяжёлое провезти надо, то берут вьючных горных козлов. За перевалом в горной части это очень популярный вид транспорта. Их иногда даже в Арзарум на продажу из Гарии возят.
  - Значит собираемся и выступаем? - спросил Лед, когда остальные примолкли.
  - Да, надо двигаться. Привалы после устраивать будем, - кивнул Зев. - Паек уменьшаем?
  - А куда деваться? - пожал плечами Бат.
  - Тогда перекусим и идём дальше.
  Завтрак и правда выдался скудным. Лед, мягко говоря, не наелся. Живот постоянно бурчал. Глаза сами собой высматривали по сторонам какую-нибудь живность. Даже не верилось, что недавно его тошнило от жаренного мяса. Сейчас одно только воспоминание заставляло желудок недовольно ныть.
  * * *
  Дождь закончился к обеду. Тучи быстро расступились, и сразу начало припекать солнышко. Местность стала ещё более холмистой. Но дорога, по прежнему, пыталась огибать крутые подъёмы, иногда прижимаясь к отвесным стенам, вдоль выступающих то тут, то там из земли скалистых выступов. Далёкие горы вновь появились из-за дымки на горизонте, показав себя во всей своей величественной красе.
  Одежда быстро подсохла, и настроение сразу же улучшилось. Лед шёл пешком вместе с Мирой, обсуждая, почему эти горы такие безлюдные и дикие. Мира утверждала, что всему виной неправильная политика имперских властей. Лед возражал, что сама каменистая местность не приспособлена к ведению сельского хозяйства. Бат и Зев шли чуть впереди и, конечно же, слышали их разговор. Оба, посмеиваясь, о чем-то тихо переговаривались.
  - Говорите уже громче, - не выдержав, крикнул им Лед. - Кто из нас, по вашему, прав?
  - Кто прав, судить не берусь, - весело ответил ему Бат. - Но после перевала, ты наверняка поменяешь свое представление, о том, насколько эта земля приспособлена к ведению сельского хозяйства.
  - Там другой климат, наверняка, - буркнул Лед, не желая легко сдаваться. - Море близко.
  - Поэтому я не хочу спорить. Я в таких вопросах не специалист. Но то, что империя запретила селиться здесь крестьянам полтысячи лет назад, знаю точно. Так что Мира, на мой взгляд, всё таки ближе к истине.
  Пока Лед пытался придумать, что можно возразить на это, над холмами разнесся звонкий трубный звук. Все беспокойно начали оглядываться по сторонам, а Бат и вовсе стал белее снега, а взгляд приобрел стальную решимость. Леда даже немного передернуло.
  - Что случилось?! - крикнул он князю. - Это погоня?
  - Нет, охота. Только бы не княжеская.
  - Может разминемся? - с надеждой спросил Зев.
  - Хорошо бы. Но лучше подготовится к бою. Всем взвести арбалеты! - негромко крикнул Бат. - Идем к той скале? - предложил он, взглянув на юношу.
  - Да, - коротко ответил Лед, хотя и не ожидал, что в такой обстановке Бат станет с ним советоваться. Взбираясь на коня, он в который раз удивился порой нелогичному поведению князя. Лошадь мотнула головой и Лед сосредоточился на том, чтобы
   не свалиться. До виртуозности Бата или той же Миры ему было еще очень далеко. Хотя в седле он все-таки держался уже довольно уверенно. В бою у всадника, вроде бы, есть преимущество.
  У дальнего перелеска появилась еле различимая группа из семи человек. Только благодаря трубным звукам их удалось заметить на таком расстоянии. Бат вгляделся и вздохнул с облегчением.
  - Барон Занель развлекается. Его люди меня хорошо знают и, если бы на нас не было одежды великокняжеских гвардейцев, они на рожон не полезли бы. Слухи о нас , после такой встречи, до императора в любом случае дошли бы и черезвычайно быстро. Есть надежда, что раз они так целенаправленно в тот перелесок направляются, то могут нас и не заметить. Как бы там ни было, но у них должно быть отряд не больше двадцати всадников. Надеюсь, разойдёмся мирно.
  - Двигаемся дальше или лучше затаиться? - спросил Лед, когда неожиданные охотники скрылись в зелени листвы.
  - Наша дорога от того перелеска дальше уводит. И мы на открытой местности. Они наши цвета вполне рассмотреть могут, если заметят. Лезть к княжескому отряду им, конечно, не по рангу. Но если они уже слышали про разгром людей моего кузена, то столкновения не избежать. Они просто обязаны будут напасть на нас, иначе им всем светит каторга. Надо уходить. Может удастся скрыться незамеченными за тем холмом.
  Люди барона больше так и не появились, а потом и холм отделил остатки легиона от баронской охоты. Звуки рогов по прежнему проносились над холиами, но становились все глуше и глуше. Похоже, на этот раз столкновения удалось избежать.
  * * *
  Вблизи горы казались ещё прекраснее и величественнее. За ближними пиками возвышалась целая череда ещё более высоких вершин. По склону одной одной из дальних гор, клубясь, стекали сизые облака. Стылое озеро не просто оправдало все их ожидания. Оно буквально поражало своей спокойной бесконечной гладью, отражающей небо и горы вокруг. Скалистые берега, только кое-где опускались до уровня воды причудливыми уступами. Невысокие деревья и кустарники обрамляли эту жемчужину Гиблых гор великолепным зелёным шарфом.
  Караван подошел к самому озеру сразу после полудня. Леда постоянно пробивала нервная дрожь, как перед опасным сражением. Он украдкой поглядывал на Миру, пытаясь словить ее ответный взгляд. Предстоящее ожидание заката казалось юноше невыносимо долгой пыткой. Когда они остановились на привал, неподалеку от живописного спуска, к нему подошли Зев с Батом.
  - Лед, нам не стоит оставаться здесь до утра, - ошарашил юношу Зев.
  - Тут могут быть отряды имперской знати, ждущие свои караваны из Гарии, - окончательно добил Бат и без того поникшего Леда. - Или еще хуже - караваны с рудой. А назад они с пополнением каторжников идут. Там охрана тройная и любого встречного держат за врага. Их даже контрабандисты десятой дорогой обходят. Особенно если пересменка. Место самое оживленное в этих краях. Риска много. Костров разжигать нельзя ни в коем случае. А ночи сам знаешь какие здесь. После того, как нас от озера отделит хотя бы полдня пути, считай мы уже свободные люди. Все риски и тревоги будут позади. Даже погоню мы будем видеть внизу за несколько дней загодя. Сам подумай, стоит нам рисковать с такой ночёвкой?
  - Не стоит, - выдавил из себя, окончательно потухший юноша. - Отдохнем немного, пополним запасы воды и выступаем.
  - Пару часов, чтоб искупнуться у нас есть. Просто ночевку у озера лучше не устраивать. Вам с Мирой никто не будет мешать, если надумаете где-то неподалеку уединиться. Мест полно, - заговорщецким шопотом закончил Бат.
  - Да что ж такое! Обещали ведь не лезть в мои дела с ней.
  - Так никто и не лезет. И не зубоскалит. Разве Мира жаловалась? Да и потом. Если вдруг вы такие стеснительные ночные пташки, то потом в горах будет водопад. Огромный. Там можно хоть на весь день лагерем встать. Ради такого дела даже поголодать не жалко, - оскалил зубы в довольной усмешке Бат.
  - Дать бы тебе по зубам, за такие шуточки.
  - Я вполне серьезно. И вообще, может быть, Мира тоже не горит желанием ночью в ледяной воде зябнуть, - не унимался Бат.
  - Что вы за люди такие. Только кости другим перемывать! Ладно, замяли. Короткий привал. Если что, нам с Мирой охраны не надо, - как можно суровей обратился Лед к Зеву, памятуя его чрезмерную заботливость на прошлом привале у реки.
  - Понял, никакой охраны, - ответил, так же улыбаясь, Зев.
  "Совсем народ расслабился. Чем больше ощущение безопасности, тем раскованней люди в отряде. Это, конечно, здорово. Но, похоже, я их в легионе не удержу. Да может оно и к лучшему. Наберу наёмников. Или сам с Керолом справлюсь. Тактику ассасинов никто не отменял", - так, невесело размышляя, подавленный Лед направился к своей девушке. - "Или не своей? Кто мы с Мирой друг другу? Все сложно, чтоб его. Соцсети, с их дурацкими статусами, отдыхают".
  - Мира, мы тут на стоянке без ночевки. На пару часов. Пойдем искупаемся прямо сейчас?
  - Пойдём, - просто ответила она, улыбаясь в ответ. А в глазах ее так и прыгали бесенята. С плеч Леда словно рухнул огромный камень, а вместо него выросли крылья.
  * * *
  Искупавшийся и переодевшийся в чистую одежду, Лед радостно поднимался вместе с Мирой по нерукотворным ступеням от озера к лагерю. Даже стирка в ледяной воде снятых вещей ничуть не повлияла на его счастливое состояние духа. Мира казалась тоже абсолютно счастливой. Лишнего на ее взгляд она Леду по прежнему не позволяла, но отношения их стали какими-то вполне естественными, что ли. Спокойными. Словно это Лед и есть ее жених, а невеста до свадьбы просто не позволяет некоторых вольностей.
  Оставалось скудно перекусить и выдвигаться в путь. Вспомнив, какие нынче порции Лед немного приуныл.
  Крики, на месте купания остальных легионеров, давно утихли и, проходя мимо следующего спуска к воде, счастливая парочка не увидела на каменистом берегу даже малейших следов их пребывания. Зато впереди потревоженным пчелиным ульем гудел лагерь. Слышались удары и громкий треск. Оказалось, что с фургона сгрузили все вещи, а сам фургон Арм умело крушил, хорошо знакомым Леду, молотом. Обломки и щепки тут же отправлялись в один из пяти костров. А у самих костров царило необычное оживление.
  Подойдя ближе, Лед с Мирой увидели, что на кострах жарят рыбу. Больше десятка крупных рыбин, насаженных на щепки подлиннее, их товарищи весело жарили прямо в пламени костра. С подрумянившихся тушек, на угли аппетитно капал горячий жир.
  - Гляди, Лед, чего в омуте плащами наловили. Они здесь совсем непуганные. Хоть сейчас коптильню ставь! - крикнул ему Сав, молодой парень из восемнадцатого барака.
  - Здорово. Это мы удачно зашли. Их, пожалуй, и на вечер хватить может, - обрадованно кивнул Лед, жадно глотая слюну. В животе предательски заурчало. Давно он не ел вкусной еды. Те запасы провианта, что они медленно доедали, были сытными, но не совсем вкусными.
  - Да, за раз столько не осилим. Погоди пару минут, сейчас допечется, и с вами поделюсь.
  - Спасибо, Сав, - сказал Лед, присаживаясь подальше от костра и сделав приглашающей жест девушке. Солнце припекало все сильней, и от костра веяло невыносимым жаром. Мира набросила их мокрую одежду на пару ближайших кустов и села рядом с Ледом. Ему невыносимо захотелось обнять любимую, но парень не решился этого сделать на глазах у всех.
  "А как же конспирация? Столько костров точно заметят, если есть чужие глаза. Хотя все равно. Бат с Зевом наверняка все продумали. Сейчас бы еще вздремнуть".
  Мимо прошла троица воспитанников берсеркера Грега. Все трое синхронно прижали правые кулаки ко рту и резко кивнули. Это походило на военное приветствие. Леду сразу подумалось, что он совсем забросил и этих троих, и самого Грега. С берсерком он изредка все же перебрасывался обычными приветствиями у костра на привалах. А про тройку бывших бессознательных узников подземелья даже ни разу не переговорил. Только дал имя третьему пришедшему в себя - Рассвет.
  "Что это за странное поведение? Раньше на меня как на диковинку пялились, а теперь синхронным жестом приветствуют. Надо бы с Грегом поговорить о странном поведении его воспитанников. И о самих воспитанниках тоже. Вот только есть охота, а вставать нет".
  Тем временем троица равнодушно миновала остальных, сидящих у костров легионеров, и все трое сели рядом с Грегом у дальнего костра.
  Леда так и подмывало сразу же бросится к их наставнику, но он решил, что дождаться обещанной рыбы будет правильней. По вкусной еде он успел здорово соскучиться. Да и Сава не хотелось обижать.
  "Пахнет чертовски вкусно. Хорошо, что есть запас соли. Пресная рыба совсем не то".
  Тем временем разговор у костра крутился вокруг рыбалки. Все вдруг оказались заядлыми рыбаками и охотниками. Начали всплывать невероятные истории о ловле такой громадной рыбы, что Лед стал волноваться, не вывихнут ли рассказчики суставы своих рук. Немного успокаивало только то, что у них в отряде все же есть целители. Лед также рассказал историю про то, как гораздо удобнее показывать размер глаз твоей добычи, а не сам удачный улов. В таком случае легко можно победить в конкурсе баек, даже со связанными руками. Все дружно посмеялись. Лед, быстро доев свою порцию вкуснейшего рыбного филе, полученную из рук так и сияющего от радости Савы, направился прямиком к берсеркеру.
  - Здравствуй, Лед, - степенно поприветствовал его тот по тримски. Они все только начали есть рыбу, и их лица сияли от нескрываемого удовольствия. Как мало порой надо людям для радости в долгом тяжелом походе.
  - И тебе не хворать, Грег. Я тут одну странную вещь заметил. Краб, Башня и Рассвет приветствовали меня каким-то странным жестом, - ответил Лед, с трудом подбирая подходящие тримские слова. Исорский ему был уже совсем как родной, а вот тримский он начал даже понемногу подзабывать. Отметив про себя, что хорошо было бы попросить Миру говорить с ним иногда на родном языке, Лед задал, засевший в голове, вопрос,- Что этот жест означает? Почему вообще они приветствовали меня. Только меня, заметь!
  - Таким образом возрожденные приветствуют своего героя, - спокойно ответил Грег. Вся троица сидела рядом, преданно глядя поочередно на Леда и Грега. Ему захотелось отойти с берсеркером в сторонку. Но Лед тут же подумал, что это было бы несправедливо по отношению к возрожденным, как назвал их Грег.
  "Демонстративно уйти их обсуждать у них же спиной - неправильно. Нет уж, потерплю".
  - Какого еще героя??! - внезапно дошли до Леда слова Грега.
  - Наше учение построено на следовании заветам величайшего героя прошлого. Он основал наш орден. Он научил нас всему, после того как сам преодолел нелегкий путь к совершенству. Уходя в бессмертие он завещал нам быть сильными, мудрыми и нерушимыми в следовании его принципам. Но ни Краб, ни Башня, ни Рассвет никогда не знали моего героя. Не видели результатов его деяний. Он не смог бы их вдохновить. Его заветы не для них. Поэтому я использовал нашу методику воспитания, но центральной фигурой сделал тебя. Ведь ты спас и их и меня. Ты ведешь нас к свободе. И ничего не требуешь взамен.
  - Ну офигеть! Хватит, я понял. А нельзя их воспитывать без этого вот фанатизма? Я вот это вот от тебя как раз требую взамен. Раскодируй их.
  - Я не понимаю тебя. Но скажу одно. Я их не воспитывал. Я им указал путь. А ты должен создать для них учение, которое сделает их жизнь счастливой и придаст ей глубочайший смысл.
  - Приехали. Вот спасибо.
  - Можешь просто показывать собственным примером.
  - Еще веселей. А можно, вообще без меня?
  - Можешь их бросить. Они теперь не пропадут. Ты и так достаточно сделал для них. Теперь они сами смогут создать себе твое учение. Я уверен, что они - основа будущего могучего ордена.
  - Сами создадут мое учение? Вообще весело. Ладно. Мне надо подумать. Скажи им, что я на следующем привале еще подойду.
  - Лед, они рядом. Скажи им сам. Они понимают тебя уже не хуже меня.
  - Не уверен, что это хорошо. Меня-то ты понял совсем неправильно, когда я просил тебя взять их к себе в ученики.
  - Ты в ответе за них, не я, - невозмутимо ответил Грег.
  - Тут ты прав. Извини. Просто я совсем забыл про них, думая, что они теперь с тобой. Безответственно с моей стороны, не спорю. И ты прав. Что тут долго думать? Краб, Башня и Рассвет! Я принимаю вас под свою ответственность и постараюсь заботиться, как о своих детях. Если даже у меня это не получится, по молодости и, прямо скажем, глупости, обещаю не причинять вреда вам никакими своими действиями или бездействием. И не рисковать вашими жизнями понапрасну. Особенно там, где могу рискнуть своей. От вас жду посильной помощи. И желания понять то, чему я буду учить вас, если буду, - Лед понял, что его куда-то не туда несет и замолк.
  Наверняка тройка возрожденных не поняла и трети сказанного им. Но ведь он больше говорил для самого себя. Нельзя забывать о тех, кого приручил. Или спас. Особенно, если они беспомощны перед этим жестоким миром. Как и я сам, собственно говоря. Можно сказать, что мы нашли друг друга. Усмешка пробежала по губам Леда.
  - Грег, как ты думаешь, что лучше? Чтобы они были сейчас вместе со мной или ты все же продолжишь их обучение?
  - Я бы хотел закончить свою миссию. Потом они будут твоей ответственностью, а их судьбы лягут на твою душу, - Леда слегка передернуло. - Я собираюсь остаться в Гарии. Там нет нашего ордена и я думаю, с теми средствами, которые ты нам всем раздал, я смогу его основать. Горы - стихия моего героя. А здешние горы горды и суровы. Святилище великого героя придется здесь как нельзя кстати.
  - Хорошо, тогда я подумаю, что смогу сделать для возрожденных, пока ты с нами. Придумать достойное учение для них - не самая простая задача, как мне кажется.
  - По моему опыту, чем сложнее, тем хуже. И я верю в тебя!
  - Лучше не надо. А насчет учения. Да, я слышал, что гениальность в простоте. Только вот я ни разу не гений, - Лед встал и трое возрожденных вскочив на ноги отсалютовали ему прежним жестом. Юноша ответил им тем же. Сохранить серьезное выражение лица было несложно. Весело ему не было ни капли.
  "А может я должен отвечать им каким-то другим жестом? Я же не в курсе, что означает этот их удар кулаком в сердце? Хотя, какая разница? Я, блин, герой или кто?! "Жираф большой, ему видней!" Вот ведь встрял". Развернувшись, он пошел собирать свои вещи. Их надо еще приторочить на лошадь, пока есть такая возможность. А ведь через несколько дней весь груз придется тащить на себе.
  Следующие несколько дней тропа, и без того поначалу едва заметная среди камней и редкой пожухшей травы, становилась все круче и неприметней . Дорога преимущественно шла вверх, а редкие короткие спуски только усложняли путь. В первый день, из-за бесконечных подъемов, у легионеров было целых пять привалов.
  Будучи непривычны к горным переходам, они просто валились с ног от усталости. Многие удивлялись, как по такому бездорожью можно вообще долго идти с грузом на плечах. Не только лошади, но и люди постоянно травмировали ноги, и маги оказались единственным спасением. Зато их маленький легион по-прежнему держал очень высокий темп.
  Ночевать приходилось у костров, прижавшись друг к другу и предварительно одев на себя поверх основной еще и сменную одежду, а также закутавшись в плащ. Лишнюю воду слили из бурдюков на первом же горном привале. До большого водопада оставалось день пути, а идти лошадям становилось все тяжелее. Бат обещал, что дальше встретится несколько больших ручьев, так что с водой больших проблем быть не должно. Так что тащить много воды на себе не стоит. Ведь еды становилось все меньше.
  Основным грузом оставалось оружие, сменная одежда и золотые монеты. Последние составляли малую, но ощутимую долю веса всей поклажи. Однако, как известно, деньги карман не тянут. В в данном случае их вес наоборот придавал сил. Особенно пока часть груза лежат в седельных сумках. После водопада, когда с лошадьми придется расстаться, каждый потащит свои вещи на себе. На тройку лам Бат также возлагал некоторые надежды. Он надеялся, что они все же смогут пройти по тропе вдоль отвесной стены над обрывом.
  Хворост для костров приходилось собирать по пути. На местах стоянок редко попадалась какая-либо древесина. Деревья в этой местности стали большой редкостью. Ни одного хищного зверя им также встретить не удалось. А может те просто-напросто хорошо прятались. Местный хищник наверняка пуганый охотниками и контрабандистами.
  Зато горные бараны все чаще мелькали поодаль на соседних склонах. Близко к себе они никого не подпускали, да и паслись в таких местах, откуда их ни за что не снять, даже если удастся подстрелить.
  Ящерицы, змеи и прочее мелкое зверье порой шуршало неподалеку в траве между камнями, всякий раз поспешно убираясь подальше с их дороги. Однажды Фроб и Стец умудрились подстрелить какую-то мелкую зверушку. Тушка оказалась тощей и костлявой. Зато три болта были испорчены, и требовали очень серьезной правки. От такой расточительной охоты пришлось сразу же отказаться. Даже тушку решили не разделывать, так как совсем не нашлось лишней воды. Ненужную добычу просто выбросили на камни. Спустя час с очередного уступа они наблюдали на том месте драку небольших серо-белых птиц.
  В конце третьего дня пути они устроили ночной привал на удобном плато. Весь пройденный путь до самого озера открывался, как на ладони и захватывал дух. У всех в караване приподнятое настроение стало перерастать в ликование. В первую очередь потому, что никакой погони видно не было. Наконец-то стало очевидно - они вырвались! Можно вздохнуть полной грудью чистый горный воздух свободы. Радость придавала сил. Несмотря на то, что дорога становилась все тяжелей, люди шагали вперед, словно не чувствуя усталости. Теперь они видели результат. Они смогли!
  Экономя дрова, разожгли всего пару небольших костров и двумя тесными группами расселись поближе к огню. Несмотря на все более скудные порции походной еды, настроение, у сидящих вокруг костра людей, было радостно-приподнятое.
  - Что, ребята? Выбрались! Дальше до самого перевала пойдем, как свободные люди. Не таясь. А в Гарии получим гражданство, и никакая имперская сволочь нам не страшна. Местные полицейские без причины тронуть не посмеют. Они там, говорят, не борзеют. Меру знают. Ловят только ворье да душегубов всяких, - радостно поделился своими планами не унывающий Сав. - Я за такие деньжищи дом недалеко от города куплю и ферму обустрою. Дело-то привычное.
  - Я тоже останусь, - хмыкнул Гартей. Бывший старший двадцать седьмого барака, сильно похудел, а взгляд приобрел какое-то мечтательное выражение. - Если денег хватит, то харчевню на окраине куплю. Или лавку какую. Мне свояк рассказывал, что там торговля шибко шустро идет. Постоянно для множества кораблей припасы пополнять надо или чинить.
  - Лес в Гарии больше всего ценится, вот что. Корабли в ремонте беспрерывным потоком, а новые там строят десятками. Местные у варваров с юга древесину покупают. Если суметь там поставки наладить, то это золотое дно, - мечтательно сказал Трас. - Но пробиться тяжело. Всех ближайших вождей давно уже окучили, а к дальним не пробраться. Живыми. Дикие места и еще более дикие нравы.
  - Ты тоже остаться собираешься? - удивленно спросил у него Лед. Он вдруг понял, что его легион разваливается прямо на глазах. Даже просто добраться в ближайший порт Пикасто может стать серьезной проблемой.
  - Нет, Лед. Я с тобой. Гражданство в Гарии получу только. И тебе советую.
  - Да, Лед. Если у тебя нет возможности получить докуметы в другом месте, то гражданство Гарии - это идеальный вариант, - вклинился в разговор Бат. - Я документы могу получить в любом имперском консульстве. Отказать мне не рискнут, да и не имеют права. Вот только лишний раз светиться не охота. Спецслужбы империи наверняка землю роют по поводу произошедшего в крепости целителей. Нас сейчас ищет куча серьезного и очень опасного народу. Так что я, если бы мог, тоже гражданство Гарии получил бы.
  Раздался дружный хохот. Некоторые даже свалились на спину. Через какое-то время смех подхватили за соседним костром.
  - Представляю лицо гарийского чиновника, когда к нему заявляется имперский князь, - вытирая слезы, сказал Трас, продолжая смеяться. - Такой анекдот можно будет на старости внукам рассказывать. Этот похлеще того, что про встречу святоши и святого, будет!
  - А мне кажется нельзя так дробить отряд. Планировали же добираться до Арзарума вместе, - напомнил Утень.
  - До Арзарума планировали добираться немногие, в том числе и я. А у всех была цель вырваться из крепости храмовников. Нет никакого смысла тем, кто не хочет пускаться в рискованное плавание, покидать Гарию, - хмуро ответил ему Лед. Он ясно осознал, что легиона больше нет. А у него больше нет силы, способной наравне побороться с бандой Керола. - Тем, кому нужно добраться в Арзарум, лучше идти, конечно, вместе. Остальные вольны выбирать, где и когда им стоит уйти из легиона.
  "Может так оно и лучше. Почему кто-то должен лезть в мои разборки, рискуя жизнью?"
  - Есть еще один важный момент, - взял слово Зев. - Из-за малого количества еды все очень ослабли, а дальше дорога будет только еще сложнее. После водопада мы отпускаем лошадей. Нескольких легко можно забить и приготовить запасов мяса достаточно, чтобы не экономить до самой Гарии. Единственная проблема - по пути нашего следования нет деревьев. Так что набрать дров, для приготовления такого количества мяса, никак не получится. Однако, я поговорил об этом с Батом. Если отклониться на день в сторону от маршрута, то мы выйдем в небольшую долинку, сплошь поросшую кустарником и мелкими деревьями. Сушняка там полно. Спокойно пополним запас еды и питья, а затем вернемся на основной маршрут.
  - Хорошая идея, - кивнул Лед. - Спешить нам сейчас некуда. Погони не видать.
  - Однозначно лучше лезть на скалы сытыми, - сказал Арм. - Меня порой уже мутит от голода. Того и гляди в пропасть свалюсь.
  - Значит, решено, - подытожил Зев. В ответ, сидящие у костра дружно, закивали.
  - Воды нам до водопада хватит потом? - вспомнил Лед про запасы питья, слитые недавно из бурдюков.
  - В долину течет горный поток, как раз с того самого водопада. Там он очень бурный, даже умыться непросто. Но уж как-нибудь пополнить запасы мы сможем, - ответил Бат.
  - Вот и отлично.
  "Да я сейчас и на десяток дней согласен задержаться, лишь бы поесть как следует. В горло уже не лезет та непонятная дрянь, которой сейчас приходится давиться".
  * * *
  Следующие четыре дня прошли довольно скучно. Многие вздохнули с облегчением, доев в несколько заходов оставшиеся припасы и ощутив почти забытое чувство сытости. Леду было немного жаль двух лошадок, сослуживших им верную службу. Остальные легионеры не показывали, что расстроены. Даже Мира не выражала жалости, к предназначенным на убой животным. Во всяком случае вслух. Понятно, что и сам Лед не стал размазывать розовые сопли.
  В отличие от кровавой вакханалии после битвы с подгорной жутью, в этот раз к заготовке мяса подошли основательно. Его не жгли прямо в огне, превращая большую часть еды в уголь.
  К тому же в лесочке Арм с Тортом нашли поляну синей кисло-сладкой ягоды синьки. Этот дикий компонент фреша, как оказалось, имеет немного веселящий эффект. К вечеру у костров весь лагерь радостно горланил песни и весело хохотал над историями из жизни до заключения в крепость. Чувство свободы полностью овладело сердцами, окружающих Леда, людей.
  Из нескольких разговоров за костром он уже четко представлял себе тот отряд, который отправиться с ним в Арзарум. Остаться в Гарии решили большая часть беглецов.
  "Видимо эта Гаррия - неплохое местечко", - подумалось юноше.
  Он и сам уже подумывал, не стоит ли ему задержаться в пиратской столице. Немного освоиться с реалиями нового мира, было бы совсем не лишним. Но Мира заявила, что будет добираться домой с ним или без него. Отпускать девушку саму в опасное плаванье Лед не решился бы ни за что. В результате его планы остались неизменными. Тем более, что надо разобраться со старыми долгами. Керол по-прежнему вызывал у него острое желание придушить мерзавца голыми руками.
  К водопаду они вышли в полдень и решили остановиться лагерем до самого утра. В воздухе разливалось разноголосое журчание, хотя самого водопада пока видно не было.
  - Здесь недалеко есть еще и горячие источники, - кивнул на восток Бат. - Говорят, что они придают магических сил.
  - Пошли, покажешь, - сразу же заинтересовался Торт. Оба мага дружно вскочили с камней, на которые успели обессилено рухнуть мгновеньем ранее. Лед с Мирой так же решили отправится вместе с ними.
  - Ты слишком хорошо знаешь эти горы, князь, как для пару раз прогулявшегося в Гарию с караваном контрабандистов, - заметил Торт.
  - С контрабандистами я был только самый первый раз, еще в детстве. А во второй, я в составе поискового отряда ловил мятежного рыцаря, ушедшего в горы с толпой собственных крестьян. Он неплохо знал эти места, считал, что торговля с Гаррией развращает имперскую знать и укрепляет гаррийских пиратов. Он уничтожал все подряд караваны, не глядя на разрешения и титулы заказчиков. Когда он целиком уничтожил баронский отряд, отправленный ловить бунтовщика, вызвали нас.
  - Интересная работа у имперской безопасности. Особенно как для князя, - хмыкнул Торт.
  - Мне было семнадцать. Меньше чем Леду сейчас. Я начинал в оперативном отряде. Из-за гибели людей барона, нас послали в таком количестве, что можно было начать небольшую войну. Однако словить того дурачка в этих горах, оказалось совсем не просто. Но опытных людей у нас хватало, поэтому, несмотря на трудности, рыцаря мы все-таки изловили. Однако перед тем успели больше года за ним побегать по этим проклятым горам. Так что да. Немного мест в империи, которые я знаю лучше, чем горы по эту сторону перевала. Потому и предложил этот путь, как более надежный.
  - Ты же два варианта предлагал, - встрепенулся Лед.
  - У второго были минусы, конечно, - немного смущенно ответил Бат. - А уж риска там было стократ больше.
  - И что с ними стало? - спросила Мира.
  - С кем? - удивился князь. - А, с рыцарем?
  - Со всеми.
  - Понятно что. Рыцаря в крепость к некромантам отправили. А крестьян передали новому рыцарю - наследнику, сыну взбунтовавшегося. С наказом на особое содержание в течение пяти лет. Некоторых самых рьяных на рудники отправили. Но это уже после. Когда они снова бунт затеяли.
  - У вас постоянно тех, кто за империю радеет, к храмовникам кристаллы рвать ссылают? - мрачно спросил Лед.
  - Дураком был тот рыцарь. Фанатиком. Но формально ты прав. И я, и он за империю боролись. Он за старые порядки, а я за новые. Оба хотели как лучше. Его собственные крестьяне даже и не бунтари поначалу были. Да и потом. За своим барином ведь пошли. По приказу, и по зову. Потом уже, хлебнув вольницы, конечно, в раж вошли. Кое-кто не выдержал возврата к мирной жизни и загремел еще похлеще.
  - Видала я вашу мирную жизнь, - пренебрежительно скривилась Мира.
  - А про горячие источники что еще говорят? - попытался Егриб прояснить важную для него тему и, заодно, прекратить назревающую перепалку.
  - Маги с той стороны частенько водят сюда своих учеников. Особенно из Школы на Клыке. И сами кости греют. Мы, поначалу, такой отряд остановить попытались. Больше не пробовали. Они нас не трогали, а мы их. Доложили, как положено, в имперскую канцелярию, что здесь можно и архимага тепленьким подловить, тем все и закончилось. Однако я сейчас так мыслю - большой вопрос кто кого подловил бы, - усмехнулся напоследок Бат. - Мы пришли.
  Перед ними открывался вид на несколько неровных мелких каверн, заполненных водой. Они перемежались, торчащими между ними, небольшими скалистыми выступами. Местность казалась абсолютно безжизненной. Ни травы, ни кустика. Даже лишайник нигде не рос. От поверхности воды подымался легкий дымок. Миру заинтересовала одна из каверн, частично скрытая одной из скал.
  - Хочешь искупаться прямо сейчас? - спросил ее Лед.
  - Почему бы и нет?
  - За скалой не особо укроешься от любопытных глаз.
  - Вполне достаточно.
  - Но ведь...
  - Лед. Позже придем еще раз сами. Но сейчас вся грязь, успевшая накопиться после бесконечного карабканья по этим кручам, кажется, так и норовит вгрызться мне напоследок поглубже в кожу. Пошли. Даже я уверена, что твои люди не станут подглядывать.
  - Они не мои, - привычно ответил Лед. - До недавнего времени он сам не понимал, насколько они не его. Видимо, чтобы вести людей за собой, нужно нечто большее, чем спасенная им жизнь. Керол свое спасение, например, вовсе не оценил. - И может быть, я ревную?
  - Ты же мне не муж.
  - А кто я тебе? Ведь я люблю тебя, - внезапно выпалил Лед.
  - Лед, ты очень хороший парень. Ты, наверное, сам не понимаешь насколько хороший. Ты мне сразу очень понравился. Очень. Несмотря на то, что... - девушка запнулась, оценивающе взглянула на юношу и продолжила. - Я с детства привыкла, что у меня есть жених. Мы еще в школе познакомились и все решили. Я просто даже как-то не обращала внимание на других мужчин. А тебя я сразу выделила. И то, как ты ведешь себя со своими лю... то есть с остальными ребятами из отряда, только прибавляло тебе весу. Глупостей, однако, ты совершаешь не меньше, - добавила, смеясь, девушка, видимо в ответ на выражение полного обалдения на лице Леда. Она чмокнула юношу в щеку и юркнула за скалу.
  Когда ошарашенный Лед присоединился к ней, она уже была в одних трусиках. Точнее в мешковатых гвардейских трусах, однако, это не делало ее менее сексуальной. Мира во всем была головокружительно прекрасной. Пока Лед возился с обувью, девушка, полностью раздевшись, быстро зашла в каверну. Только довольное личико плавало над поверхностью воды.
  Из-за камней доносились
  
   отдельные реплики, уносимые порывами ветра. Похоже Торта очень заинтересовало упоминание магической школы за перевалом.
  - Мира, так ты согласна остаться со мной?
  - У меня есть жених. Лед, давай мы поговорим об этом, когда доберемся в Трим. Ты умный парень. Я уверена, ты все поймешь.
  - Да что я должен понять?!! - возмущенно выкрикнул Лед. - И не хочу я быть умным парнем! Я хочу быть с тобой.
  - Вода просто замечательная. Залезай и не ори так. Эхо перепугаешь. Или твои вояки поприбегают, и ты будешь ревновать, - засмеялась она.
  - Но мы не закончили, - буркнул Лед, спускаясь в теплую, пощипывающую кожу, воду.
  "Вот и пойми этих девушек!"
  Но долго злиться на Миру он не мог. Уже через пару минут брызги и смех разлетались по всей округе. Попытки Леда, сделать их игры более интимными, Мира ловко пресекала. Один раз ей даже пришлось напомнить разошедшемуся юноше, что они тут не одни. Со стороны остальных ванн не было слышно ни звука. Видимо, там наслаждались необычными ощущениями от пропитанной магией воды. Лед сам постоянно ощущал пробегающие мурашки. Это было довольно странно. Выходит, что здесь присутствует и враждебная магия? Или просто его организм воспринимал ее как враждебную?
  - О чем задумался, Лед?
  - Какие ощущения у тебя вызывает эта вода?
  - Почти такие же, как твое присутствие, - усмехнулась Мира.
  - В смысле?
  - В смысле хочется тебя притопить! - и она, смеясь, тут же исполнила это свое желание. Лед выбросил всякие мысли из головы и попытался ответить девушке тем же.
  * * *
  Водопад оказался фантастически красивым. И столь же фантастически холодным. Скала шириной в пару тысяч шагов вся была усеяна мириадами водопадов и водопадиков. Множество сверкающих на солнце гротов пеленой закрывали, льющиеся с потолка ледяные струи. Коридоры уходили вглубь каменной стены. Лед с Мирой выбрали себе укромное местечко и продолжили водные процедуры. Сразу после недолгого визга под ледяным душем, они выскочили на нагретый солнцем камень. Рядом никого из легионеров ни видно, ни слышно не было, и Лед начал приставать к Мире с предложениями погреться более активно. Жаркие объятья и поцелуи вот-вот грозили перерасти в безумие страсти, но Мира вновь, вьюном выскользнув из рук Леда, поставила свою финальную точку.
  - У вас девушки всегда выходят замуж девственницами? - немного недовольно спросил ее Лед по дороге обратно в лагерь.
  - Нет, только если знают и любят своего жениха с детства. Лед, мы же договаривались! К тому же тут нет никакой возможности предотвратить беременность. Или ты этого и добиваешься?
  - Ничего такого я не добиваюсь, - смутился Лед. - И ни о чем таком мы не договаривались... Так значит, ты его любишь? - дошел до Леда смысл, сказанной в самом начале Мирой фразы.
  - Ты же не думаешь, что в Триме девушек выдают замуж силком?
  - Если честно, то уже начало складываться такое впечатление.
  - Лед, я люблю своего жениха. И, к сожалению, все больше влюбляюсь в тебя. Но поверь, эта любовь может принести очень много горя. Поэтому прошу тебя, набраться терпения. Хочешь, повторим это в теплой ванне? После этого ледяного кошмара, я намерена прямиком наведаться в те чудесные купели.
  - Ты сама предложила! Кто первый, тот загадывает желание! - юноша со всех ног припустил к магическим источникам.
  На месте они увидели магов, по-прежнему блаженно откисающих в ваннах.
  - Судя по их виду, они и ночевать тут собираются.
  - Похоже, нам придется отложить некоторую часть водных процедур, - усмехнулась, запыхавшаяся, Мира.
  - Но-но. Уважаемые маги. В этой воде у меня мурашки, как от негативной магии. Не уверен, что такое длительное купание безопасно для вашего здоровья.
  - Лед, я прямо чувствую, как растет моя сила! - радостно воскликнул в ответ Егриб.
  - Похоже, тебя уже развезло от избытка магии.
  - Ничего подобного!
  - Ребята, марш принимать контрастный душ! И чтоб я вас раньше, чем через два часа здесь не видел!
  - А, ясно.
  Маги, посмеиваясь и переглядываясь, выбрались из воды, быстро оделись и, уже откровенно смеясь, отправились к водопадам.
  - Суров ты, о мой повелитель, - прыснула девушка, скидывая одежду. Лед вздохнул с облегчением. Он уже приготовился выслушивать упреки, по поводу зубосткальства так называемых "его подчиненных". Предчуствие небывалого счастья накрыло его с головой. У них впереди было целых два часа неторопливого блаженства.
  - И желание!
  - Обойдешься! За тобой и конь не угонится.
  * * *
  После водопада тропа и правда превратилась в нечто ужасное. Она, то скакала по уступам, то вилась узенькой лентой над пропастью вдоль почти отвесного склона горы.
  После того, как пришлось отпустить лошадей, бедным ламам досталось поклажи вдвое больше обычного. Каждый в отряде так же тащил неподъемный груз. Поясные мешки упрямо тянули к земле. А ведь порой приходилось взбираться на обломки скал в человеческий рост высотой, затаскивая заодно еще и животных. Некоторые поначалу жаловались на тяжелую ношу. В ответ им дружно предлагали выбросить золото. Или еду. Или воду. Вскоре такие жалобы вызывали только улыбки. Никто с ценным грузом расставаться не спешил. Да и голодным по горам топать ни у кого не возникало желания.
  Мира шла впереди Леда, стойко преодолевая все тяготы пути. Погони, по прежнему, не было видно, а запаса еды им должно теперь хватить почти до самой Гарии. Можно позволить себе не особо спешить.
  Легион монотонно полз по склону горы. Виды становились все более великолепными. И головокружительными. Глубоко в ущельях шумели мелкие в это время года речушки. То тут, то там, прямо из камней, вырывалось деревце или куст.
  Тяжелее всего было ламам. С узкими тропами они справлялись хорошо, а вот на каменистых склонах они то и дело сползали, порой обрушивая на себя груду камней. Их предусмотрительно вели позади каравана. Одну особо сильно пострадавшую ламу им еле удалось откачать.
  Через три дня пути, почти у выхода из этого горного серпантина, им повстречался шатун. Он походил на здоровенного орангутанга в три человеческих роста. Завидев их отряд, он хмуро пошел в атаку.
  - Его никак не обойти? - спросил Лед Бата.
  - На привале все равно догонит. Они очень упорные. Очень тупые и очень настырные.
  - Стреляем? - нервно спросила Мира. Похоже, это здоровенная махина вызывала у нее безотчетный страх.
  - Может быть, я кинжал испытаю? Насколько они опасны, Бат? - вспомнил Лед про свою, бесполезно болтающуюся на поясе, находку.
  - Для тебя нисколько.
  - Не уверен, что это хорошая идея. Древнее оружие хранит много загадок, но я уверен, что магия в нем не бесконечна, - хмуро пробурчал Торт.
  - Ладно, может и верно стоит поберечь заряд батарейки. Давайте, тогда, побыстрей его болтами нафаршируем и пойдем дальше.
  Бой получился почти мгновенный. Точнее побоище. Десяток человек дружно выстрелили в приближающуюся тушу из арбалетов, и шатун неуклюже стал заваливаться набок. Леду показалось, что при падении колоса земля ощутимо вздрогнула. Бедное животное даже стало немного жаль.
  - Вот и мясо могло бы быть, - хмыкнул Лед. - Только дрова нужны. Много. Могли бы пополнить запас провизии. Этого и до Арзарума, наверное, хватит, если всего целиком зажарить.
  - Их мясо есть невозможно, поверь, Лед, - ответил ему Бат, глядя на тушу и брезгливо морщась.
  - Ядовитое?
  - Не знаю. Но, если имперские солдаты отказываются что-то есть по приказу командира, то значит оно не просто несъедобно. Оно адски несъедобно. Никто не смог съесть даже кусочка. Так что может оно, к тому же, еще и ядовитое. Но абсолютно точно - ужасно противное на вкус.
  - Ясно. Может столкнуть тушу в пропасть?
  - Зачем? И тут едоки найдутся. Местная живность не столь разборчива в еде. Так что не стоит тратить силы и время. К тому же до Перевальных Врат уже рукой подать. Нужно только обогнуть вон ту последнюю вершину. Склоны там довольно пологие, и сама тропа легкая. Пару дней пути и мы официально покинем империю Лис, - усмехнулся князь.
  Лед заметил, что Мира восприняла слова Бата некоторым недоверием. Видимо, пройденная часть пути, научила ее не верить в легкость горных переходов.
  * * *
  Восхищенно глядя, на открывающийся ему вид, Лед все больше осознавал, насколько магия в этом мире могущественна и разнообразна. Огромные столбы магических башен стояли на скалистых склонах двух соседних вершин, и, казалось, подпирали само небо. Их верхушки терялись за облаками. А между ними пролегало широкое ущелье, которое частично перегораживала крепость. Рядом с башнями она, вместе с прилегающим городком, выглядела муравейником. Не из-за оживленности, а благодаря своим размерам. Точнее, благодаря гигантским размерам самих башен.
  О том, что башни магические, легко можно было догадаться, потому, что между ними была растянута багровая пелена, искрящаяся яркими всполохами в лучах заходящего солнца.
  Все с благоговением любовались открывшимся видом, но больше всех ошарашеной выглядела Мира. Казалось, она никак не могла поверить своим глазам и даже что-то бормотала себе под нос.
  - И что это марево делает? - спросил Лед.
  - Никто не знает, - ответил Торт.
  - Так может совсем ничего?
  - Проходящих через него, оно точно подсчитывает и больше сотни в день не пропускает, - покачал головой Бат. - Проверено. Кроме того, оно не пропускает уроженцев империи, замышляющих недоброе против столицы пиратства. А что еще делает - неизвестно. Но точно что-то делает. Может артефакты считает или оружие. Или магов.
  - Завтра уже доберемся до крепости?
  - Должны.
  - Лед, я с тобой поговорить хочу, - это был Егриб.
  - Давай. Тоже остаешься в Гарии?
  - Если ты не против. Хочу лечением заняться в спокойной обстановке. Буду магию изучать. Ты собираешься воевать, я слышал, с бандитами. Потом, наверное, еще с кем-то. Не мое это.
  - Не собираюсь я бесконечно ни с кем воевать. С Керолом только проясню ситуацию, и хватит с меня войн. Твоя помощь очень пригодилась бы. Друг твой, я так понимаю, тоже остается. Заканчивается, значит, у легиона легкая жизнь.
  - Ров как раз хочет пойти с тобой. Он мечтает с архимагами встретиться. Думает, что вместе с тобой у него много шансов.
  - Я не хочу ничего обещать. Но рано или поздно мне надо будет к архимагам, не спорю.
  - Я за этот поход здорово поднял свой магический уровень, так что теперь справлюсь и без амулетов. Жалко расставаться с ними. Привык иметь доступ к легкой энергии. Но, если хороший маг не накопит денег себе на амулет за десяток лет, то это плохой маг, - невесело усмехнулся Угриб.
  - Ты о чем? Хочешь отдать свои магические амулеты? Не уверен, что забирать их у тебя, было бы теперь правильно.
  - Лед. Ты отличный парень. И руководитель тоже хороший. Но неопытный. Я не хочу, чтобы ты потом узнал реальную стоимость этих вещей и начал меня искать, как этого несчастного Керола. Очень уж ты быстр руки рубить, - потер он свои запястья. - Кристаллы, даже прожженные под меня, немалых денег стоят. Их на кристаллическую пыль пустить можно. Дорогой ингредиент. Я, пожалуй, мог бы даже один из них выкупить. По цене пыли, если не возражаешь. На другое они теперь не годны. А сами амулеты, даже и без кристаллов стоят весьма прилично. Понимаешь, для амулетов в крепости используют очень ценный камень из склепов силовых башен. Его продают порой дороже небольших кристаллов.
  - Угриб. Я тебя понял. Один амулет сдай, раз он тебе так руки жжет. А второй и оба кристалла оставь себе. Думаю, так будет честно. Но еще одно условие. Я хочу, чтобы ты лечил всех, остающихся в Гарии, наших. Бесплатно. Вообще держитесь друг за друга.
  - Конечно, Лед! Я бы и не додумался брать со своих побратимов деньги! А за амулет спасибо большое.
  - Вот и отлично, - немного смущенно ответил юноша.
  Чуть позже к Леду подошли Бат, Зев и Торт.
  - Я тут краем уха слышал твой разговор с Угрибом, - начал Зев.
  - Еще бы ты не услышал, - усмехнулся Лед. - Решения менять не буду. Из моей доли вычтем, если у вас так жажда денег взыграла.
  - Я не о том. Ты правильно поступил. Свой лекарь в любой точке мира подарок судьбы. Я о другом. Тебе нужен амулет от луков и арбалетов. В любой момент на нас может начаться охота очень серьезных людей. Ты основной козырь легиона, - жестко заметил Зев.
  - Легиона. Того легиона осталось, чуть больше десяти человек, - невесело покачал головой юноша.
  - Порой и нескольких достаточно для прочного костяка, - вступил в разговор Бат. - Тебе нужна защита от выстрела в спину. Мы вокруг тебя никому не интересны и недоступны, пока ты сам жив. Гария славится пленными магами. С захваченных кораблей храмовников. И изготовленными ими амулетами. Кинетики разной в лавках особенно много, но дорого. Хоть и толку от нее чуть.
  - Так, а мне тогда она зачем, раз она дорогая и бестолковая?
  -Тебе в дополнение к тому, что есть, это почти полная неубиваемость. У нас есть два мелких кристалла и амулет. Из этого любой маг-артефактор сделает отличную защиту. Доплатить совсем мелочь придется. А если тебе хочется побольше разделить между всеми нами, то можно продать второй кристалл. Это еще по двести-триста золотых на каждого выйдет. Полтысячи золота, это немало даже для имперского вельможи. Иным на пару жизней такой суммы хватает. Не бедной жизни.
  - Это если не очень длинной, - хмыкнул Зев.
  - Ладно, на месте разберемся. И надо бы со всеми посоветоваться.
  - Лед, ты вообще жестко распределять добычу собирался. То, что получил каждый уже немало. Остающиеся с такими деньжищами, в Гарии в полной безопасности. А нам еще предстоит путь через море продолжить. Это покупка корабля и много других расходов. И еще больше опасностей, - внезапно стал возражать Зев. - Если кто-то возмущаться будет, я с ним поговорю. Финансовые детали лучше держать в секрете. Иначе отряд развалится еще быстрее.
  - Я просто уже настроился все поделить и плюнуть на идею легиона, - отчаянно проговорил Лед.
  - От меня тебе не отделаться. И Ров с нами. Отряд, в котором есть хоть кто-то из нас троих, уже уникален сам по себе. Целители - самый закрытый орден. Пленных всегда выкупают. А если им их сразу же не отдают, тогда приходит смерть.
  - Среди вольных магов целителей совсем мало. Там надо много знаний об устройстве живого тела. А божественная магия простая. Но ее у храмовника не выучишь. Только от бога получить можно, - с важным видом заявил Торт. В последнее время он окончательно воспрял духом и активно участвовал в обсуждениях.
  - А от такого, как Аткат, потом не сбежишь. Если ты не подвернешься. Не многие архимаги способны магию лечения постигают. Империя благодаря магам-целителям крепко стоит. Так что наш легион жив - дай только цель, - не унимался Бат.
  - Керол так себе цель, - усмехнулся Лед.
  - Для начала сойдет. Выше нос, командир!
  - Ладно, пошли, посмотрим, что это за врата. До самих башен добраться можно?
  - Хочешь к магам наведаться? До одной только из самой Гарии. По особой тропе. Но подробностей я не знаю. Подобное любопытство в гарии со стороны имперского аристократа смертельно. А вторая вообще неприступна. Только по воздуху.
  - Так маги еще и летают?
  - Откуда ты, Лед, такой дикий взялся?
  - Тебе с подробностями?
  - Не, Мире расскажешь про подробности, - Бат и Зев захохотали. Лед тоже не выдержал и рассмеялся. Все-таки здорово, что в этом мире у него появились друзья.
  - Так значит летают?
  - Да, на какой-то магической твари, вроде
   бы. Но тут я знаю даже меньше, чем про тропу.
  * * *
  Чем ближе они подходили к вратам, тем более завораживающим становилось разворачивающееся зрелище. Зато проход через саму магическую завесу прошел совсем буднично. Даже без мурашек. Похоже, магия Врат была не агрессивной к Леду. Или попросту его не заметила. Хотя, было бы забавно пройти через нее, после сотого путника. Лед усмехнулся, представив лица магов, когда у них перед носом, через их непреодолимую завесу, проходит какой-то пацан.
  "Так и тянет меня, дурака, на приключения. Потом еще ною! Никаких экспериментов!"
  Тем временем Мира бросилась обниматься со всеми подряд, заразив этим весь их отряд. Вскоре безумная эйфория захлестнула всех, даже князя и вечно хмурого последенее время Брута. Когда Мира обнимала и целовала Леда, глаза девушки сияли радостным восторгом.
  - Ты словно не верила до сих пор в наше освобождение, - усмехнулся Лед.
  - Теперь-то я верю!
  Через крепость, запирающую перевал, они проходили гораздо дольше. Больше часа их продержали под воротами. Затем появился маг и вместе с пограничниками быстро прошел вдоль нашей колонны. Видимо не обнаружив ничего запрещенного, маг скрылся в крепости.
  Их тоже начали запускать по одному в ворота. Лед пошел вторым после Зева. Бат предупредил, что спрашивать будут о цели путешествия. Проще всего сказать, что просто за покупками. Однако тогда могут и обыскать, например, или начать спрашивать, откуда родом и прочее. Так что тем, кто собрался получать гражданство лучше всего так и сказать. А тем, кто собрался плыть дальше - тоже. Лед сказал, что собирается получить гражданство и отправиться в Арзарум. Чего таить? Вскоре весь их маленький легион успешно прошел крепость и стоял на земле Гарии. Они конечно представляли собой весьма подозрительную ватагу, но, похоже, их не сочли опасными.
  Городок рядом с крепостью назывался без затей - Перевальный. Возврат к цивилизации вызвал у всех новую волну неимоверного восторга. Остановились на большом постоялом дворе. Сытно поели и отправились покупать лошадей. Цены приятно радовали. Все мгновенно почувствовали, обладателем каких огромных богатств каждый из них является. Купив оптом тридцать шесть отличных лошадей, чтобы был запас для поклажи, дружной гурьбой вернулись обратно и продолжили пир горой. Уже с выпивкой.
  Когда стемнело, и все здорово набрались, к Леду подсел Торт. Юноша как раз безуспешно пытался споить Миру. В результате сам набрался под завязку и довольно туго соображал.
  - Будем проверять тебя на магические способности? - немного нетвердо спросил бывший учитель истории. - Самое время. В зале и во всем доме мы одни пьяные. Никаких вопросов не возникнет. Разве что до Гарии достать умудришься, или в башнях маги местные почувствуют, если тоже напились, - улыбнулся Торт. - Но ели ты настолько силен, то это уже не будет иметь значения.
  - Что задумали, мальчики? - спросила Мира, вернувшаяся из очередного похода припудрить носик, или как у местных девушек тут это называется.
  - Проверим Леда на магические способности, - важно заявил пьяный в зюзю Торт, воздев вверх указательный палец.
  - Что говорить? Ин вина веритас?
  - Ты не спрашивай, ты приказывай, - немного разочарованно поторопил Леда друг. Видимо он уже ожидал эффекта.
  - Ин вина веритас! - чувствуя себя Гарри Поттером, громким шепотом грозно прошипел юноша, уставившись осоловелым взглядом себе на переносицу. Ничего не произошло. Мира, молчавшая все это время громко фыркнула.
  - Ин вина веритас! - гаркнул уже Торт. С тем же результатом.
  Он сорвался с места и чуть ли не за шкирку приволок пьяного, блаженно улыбающегося, Егриба.
  - Протрезви нас, маг! - гаркнул Торт.
  - Зачем? Все так здорово сидят. Может завтра?
  - Надо, - веско сказал Лед, заплетающимся языком.
  - Ин вина веритас, - сказал Егриб, не скрывая унылого выражения лица. Когда его слова не произвели никакого эффекта, он растерянно заозирался по сторонам. - Ты выходит и от архаики защищен? Я же тут весь зал протрезвить должен был!
  - Защищен? Да она рядом с ним вообще не работает! - восхищенно ответил Торт.
  - Хреново, - только и сказал Лед. Еще один путь домой оказался отрезанным.
  И в это время у Миры началась истерика. Она хохотала, вытирая слезы. Она показывала на Леда пальцем и продолжала смеяться.
  - Ты в порядке? - обеспокоено спросил ее парень.
  - А похоже. Нет, ну вот это номер. Вытирая слезы, она попыталась успокоится, но вскоре расхохоталась снова. - Зато хмель даром не перевели! - довольно пробурчал Егриб и пошел обратно за свой столик. Торт, озадачено оглядываясь на Миру, так же отправился восвояси.
  Утром у Леда зверски болела голова. Последнее, что он мог вспомнить, был разговор о магии.
  "Опять я напился и отключился. Надо с этим что-то делать", - в который раз подумал парень. Лед попытался подняться, но голова взорвалась фейерверком. Видимо он застонал, потому что из-за спины послышался голос Миры.
  - Проснулся, гуляка? Что-то рано.
  С трудом обернувшись к девушке, он увидел, что та еще тоже валяется в кровати. Они оба
  в одной кровати! Что же вчера было-то? Лицо девушки выражало явное недовольство.
  - Я ночью приставал и теперь должен на тебе жениться? - выдавил он земную шутку. - Будем теперь вместе воспитывать наших детей?
  В ответ Мира только фыркнула.
  - Лед, прекрати. Арм и Бат тебя сюда притащили, когда ты заснул за столом. Какие приставания? Ты понимаешь, что тебе нужно срочно научиться пить? Точнее, не пить много. Зачем до такой степени нажираться?
  - Тяжелое наследие прошлого. Просто у меня на родине, кто не пьет, тот не мужик.
  - Парень может вырваться из Канавы, но Канава в нем останется до самой смерти, - вздохнула девушка.
  - Мира, только не говори, что это Арм с Батом меня раздели до трусов.
  - Лед, что за детский сад? Какая разница? Ладно, тебе самому решать. Я тебе не мама и даже не невеста.
  - Да сам я давно уже собираюсь бросить пить. Буду пить только пиво. Или соки всякие.
  - Вот-вот. Пойди фреша выпей. При похмелье помогает. А то совсем окосел, - с этими словами Мира встала. Она оказалась в рубашке и трусиках. Гвардейских. Но сил приставать к девушке у Леда попросту не было.
  "Надо завязывать. Тут и без синьки полно более интересных занятий. А я щелкаю клювом. Точнее ни о чем кроме опохмела думать не могу", - с сожалением проводил он взглядом стройную фигурку.
  * * *
  Когда они с Мирой спустились в зал, девушка отправилась куда-то, а Лед сразу же подошел к стойке, чтобы хоть чего-нибудь выпить. Горло пересохло, как после похода по пустыне. Осушив залпом первый стакан, он мрачно цедил второй, когда по лестнице спустился Бат и сел рядом.
  - О, Мира мозги уже промыла? Фреш пьешь? - усмехнулся тот.
  "Началось", - мрачно подумал Лед. Князь, мельком взглянув на выражение его лица, тут же поспешно добавил.
  - Лед, тебе надо завязывать с выпивкой. Ты почему-то не останавливаешься вовремя. А теперь оказывается, что тебя и магией не протрезвить в экстренном случае.
  - Да что за дела? Я не останавливался, потому что не думал, что надо! Мне и выпивки вкус не нравится. И состояние свое предпочитаю контролировать. Короче, завязываем с этой темой. Голова трещит.
  - Мы когда по крепости ходили, и Лед выпившим был, у меня все внутри так и сжималось. А ходить мимо монахов просто жутко было. Того и гляди придушит парочку, - пробормотал из-за спины, непонятно когда подошедший, Арм.
  - Раз такие умные - сами будете пить. Даже к пиву не притронусь, огрызнулся юноша.
  - Ну, ты меру-то знай, - буркнул Арм.
  Он и сам потягивал маленькими глотками освежающую фруктовую смесь.
  - Когда выступаем в Гарию? - решил сменить тему Лед.
  - После обеда, наверное, - пожал Бат плечами. - Не помешало бы одежду сменить. В цветах великого князя разъезжать не стоит. И так слухи пойдут. Нам повезло, что Гария - самое свободное государство. Из тех, что я знаю. И к тому же в состоянии открытой войны с империей. Никаких договоров. Спецслужбами здесь маги заведуют. А они на свою магию чересчур полагаются, а свободу ценят превыше всего. Свою в первую очередь, но и чужую тоже. В нас они опасности, наверняка, не видят. Вот и не трогают. А вот полиция может заинтересоваться. Лишние знакомства с местными стражами порядка нам ни к чему.
  - Да и цены здесь радуют. Породистый скакун за два золотых. Понимаю тех, кто хочет остаться.
  - Два золотых - это опт, - сразу вмешался, только что подошедший Зев. - И с учетом трех сданных лам. Надеюсь, что корабли тут такие же дешевые.
  - Я предлагаю одежду поменять, - повторил и ему Бат.
  - Хорошая идея. Надо перекусить, пока остальные дрыхнут. А то кухня тут маленькая, потом больше часа заказ ждать придется.
  "Вот кому хорошо. Словно и не пил вчера", - с завистью подумал Лед.
  * * *
  Посещение лавок готовой одежды, магазина кожаной сбруи, и небольшого базарчика не заняло у них так уж много времени. Даже Мира довольно быстро выбрала себе парочку походных костюмов. Сексуальность ее сразу прыгнула выше всякой меры. Гвардейские шмотки больше не скрывали соблазнительной фигурки. Многие легионеры не удержались от восхищенных возгласов, увидев ее в обтягивающих бриджах и короткой куртке из черной кожи и таких же сапожках. Чуть более длинный плащ-накидка из похожей на шелк ткани скрывал фигуру девушки сзади, но, не доходя даже до колен, только сильнее будоражил воображение. Мира так и засияла от посыпавшихся со всех сторон комплиментов. Большинство легионеров провело сегодняшнюю ночь с местными красотками и Лед надеялся, что их восторги по поводу Миры чисто платонические.
  Полноценной магической лавки в Перевальном не оказалось, как, впрочем, и артефактных мастерских, поэтому приобретение защитного амулета пришлось отложить. Когда все уже собрались возвращаться в город, к Леду подошел хмурый Грег. Одежда у него была коричнево-бурых тонов и выглядела не совсем новой. А вот тройка его учеников зачем-то оделась во все зеленое. Берсерк заговорил, как всегда, на немного ломанном тримском бросте.
  - Лед. Они меня не послушали. Так что, если ты хочешь, чтобы эти глупцы выглядели как люди, а не кочаны капусты, может, прикажи им одеться нормально. Пока не поздно.
  - Грег, дружище. После твоей философии, подобная нетерпимость к чужим вкусам вызывает удивление, - Глядя на ярко-зеленую троицу, Лед не смог сдержать улыбку.
  - Как знаешь. Тебе с этими шутами горохового цвета ходить, а не мне. Откуда только в той лавке такая дурацкая одежда взялась?
  - Пусть самовыражаются. Моя философия для них будет - свобода.
  - Могу представить чем это кончится. Может вам тогда лучше здесь и остаться?
  - А ты сам уже точно остаешься? Со мной в Арзарум идти не надумал?
  - Арзарум - гиблое место. Все испорчено погоней за богатством. Тут в горах душе спокойней.
  - Как знаешь. Краб, Башня, Рассвет. Вы тут остаться не хотите?
  - Нет, Лед, - почти хором ответили все трое.
  "Хорошо хоть не повелитель или что похлеще. По имени - это здорово", - подумал Лед, вспомнив частые подколки со стороны Бата по поводу его сюзеренства. Ему же самим Батом практически и навязанного. - "То, что ребята стали немного самостоятельными, и даже Грега не послушали насчет одежды, очень хороший признак. Может не придется с ними до старости возится как с детьми малыми. Но выглядят и правда потешно", - не смог Лед сдержать улыбки.
  - Я их немного бою на саблях обучил. Думаю теперь им пора к тебе в ученики переходить. Привыкай.
  "Ага, к обузе", - мелькнуло у Леда. - "Стоило им вырядиться в неугодные тебе наряды и все. Мне их сплавляешь. Впрочем, я сам их спас и в учителя напросился тоже сам. Чего теперь жаловаться? Зато они говорят. Правда на бросте. Надеюсь, исорский тоже выучат. Ну или заодно по тримски болтать попрактикуюсь. Пригодится".
  - Им денег выдали наравне с остальными. Присматривай, Лед. Они по моему совсем им счета не знают.
  - Как закончатся - узнают, - хмыкнул Лед. - Но ты прав. Надо их приучить ценить деньги. Главное, чтобы они их не испортили.
  - Кто кого?
  - Они - деньги, конечно.
  - Язвительный ты, что-то, сегодня.
  - День с утра не задался.
  - Пить меньше надо.
  - Гррреееег! Не начинай хоть ты! Я осознал.
  - Смотри. Легко так жизнь перечеркнуть.
  - Угу.
  * * *
  Дорога, плавно огибая горные вершины, спускалась все ниже. Они скакали налегке и успели проехать мимо нескольких групп небольших придорожных поселений. В итоге в сумерках остановились у трех больших харчевен.
  Проживание в самом большом и шикарном постоялом дворе Перевального обошлось им в две золотых монеты за всех включая ночной пир и завтрак с обедом. И это они щедро дали на чай всем. С ночными бабочками каждый расплачивался индивидуально, и цен Лед так и не узнал. Однако, золотая монета в его глазах набирала все больший и больший вес.
  Разбились на три группы. В их харчевне вновь закатили пир горой. Пара местных компаний сидя за центральными столиками опасливо поглядывали на веселящихся чужаков. Лед выпил кружку пива и был практически трезв. Сперва он подумывал сразу подняться наверх, но затем решил - какого черта. Тут веселей, а при таком гаме все равно не заснуть. Сидящая рядом Мира тоже выпила только бокал вина. Она с интересом рассматривала местных девушек легкого поведения. Иногда мелькали раскрасневшиеся официантки, но они, как раз, волю рукам посетителей не давали.
  Еще до перехода границы Бат предупредил всех, что законы в Гарии не менее строги, чем в других странах. К насилию относятся очень жёстко. Жриц любви много, а вот приставать к тем, кто продавать свою любовь не стремиться - не стоит. Легко попасть в тюрьму. Чужаку доказать невинность своих посягательств будет ой как не просто.
  После полуночи Лед под столом положил руку на ногу Миры.
  - Может пошли наверх? - спросил он девушку, когда она удивленно взглянула на него.
  - Пошли. Но давай без грандиозных планов покорения неприступных крепостей? Иногда парень в запертой комнате с девушкой наедине немного забывает про условности. Так вот не стоит, хорошо?
  - Ясно.
  На лестнице Мира, прислонившись к погрустневшему Леду плечом, зашептала ему на ухо.
  - Не унывай, боец. Попробуем кое-что новое. Тебе понравится.
  * * *
  Утро выдалось особенно солнечным. День обещал быть жарким. Настроение Леда тоже витало в небесах. Сделан еще один шаг на пути завоевания Миры. Что это за такой загадочный жених у нее? Насколько все было бы проще, если бы не эта неприятная личность.
  Мира оделась в легкомысленную короткую бежевую юбку и такую же жилетку. Без плаща. Вымытые и подстриженные волосы так и сияли на солнце. Свежее лицо девушки искрилось радостью. Сердце Леда сжалось.
  "Нельзя потерять такую девушку! Надо бороться за нее. И может, заодно, попросить ее одеться поскромнее? Легионеры же окосеют поголовно!" - немного нервно подумал юноша.
  Взгляд его то и дело соскальзывал на точеные ножки девушки и гибкую талию. Когда она садилась на своего белого скакуна у всех присутствующих вырвался дружный вздох.
  Трое его учеников подошли к нему, ведя своих коней в поводу. Они тоже радовались солнцу и в своих зеленых костюмах выглядели словно веселые, но хорошо вооруженные, огурцы.
  "Может и правда стоило их заставить одеться иначе?" - запоздало пожалел Лед. - "Нет! Свобода, так свобода".
  - Привет, Лед. Когда начнутся тренировки? - спросил Краб. Голос у него был негромкий и басовитый.
  - Ом на дворе. Каникулы. Но вы правы. Расслабился я. На следующей остановки с утра устроим пробежку и разминку. И пофехтуем, заодно. Надо посмотреть на что вы способны.
  Вскоре легион выехал на дорогу. Ночевка намечалась в небольшом фермерском городке Траслик. Спешить было некуда, поэтому планировали искупаться в речке по дороге. Рядом с Трасликом было большое соленое озеро и магическая школа на какой-то скале, именуемой Клык Дракона. Но, как сказал Бат, после купания в том озере, надо потом наново мыться. Бат весь лучился предвкушением посетить эту самую школу.
  На этот раз тройка учеников Леда ехала рядом с ним.
  - А какие главные заповеди для последователей нашего ордена Леда? - спросил Рассвет.
  - Ты хотел сказать "Лед"?
  - Правильно говорить "Орден Лед"? - удивился Рассвет.
  - Нет! Правильно говорить Орден Свободы. Никаких орденов Леда, договорились?
  - Да! - гаркнули все трое, отсалютовав ему все тем же жестом.
  - И постарайтесь не салютовать мне подобным образом. Если присутствуют те, кто не вступил в наш орден. Это будет тайное приветствие.
  - Хорошо. Лед, так какие заповеди? - переспросил Башня.
  - Заповеди вещь не простая. Но главная: "Живи и дай жить другим".
  Следующий час все трое ехали с задумчивыми лицами, а затем дружно отстали и начали шептаться.
  "Ох сейчас они себе напридумывают. Надо побыстрей придумать для них правила, чтоб себе вреда не принесли и других не поубивали".
  * * *
  Драконий Клык оказался одним из десятков утесов, но отличался от собратьев как цветом, так и формой. Это был именно клык, при чем абсолютно черный. Возможно с некоторым бардовым оттенком. Или это закатное солнце его подкрашивало? Городок едва доставал подножия огромной скалы своим северным краем. На вершину вела узкая тропка. Земля вокруг Клыка была сплошь изрыта множеством нор, рядом с которыми размещалось едва ли не еще большее количество шалашей и палаток. Вокруг дымили маленькие костерки.
  - Что за норы? - удивился Лед.
  - Тут живут замечательные стрижи, - ответил Бат. - Их яйца очень ценятся магами. Но в большой мир их переправить нет возможности. Портятся. А при попытке сохранить их с помощью магии, они полностью теряют свои чудесные свойства.
  - Ничего себе стрижи, - от удивления у Леда чуть челюсть не отпала. - При таких гнездах, они, наверное, величиной с лошадь?
  - А представляешь, как они гадят? - с умным видом кивнул князь.
  А Торт и Зев, до этого слушавшие рассказ с каменными лицами, неожиданно заржали.
  - Князь, что за приколы?!
  - Так а ты про какие норы? Я думал про те, что в самой скале, а не рядом с ней у подножия, - невинно ответил тот, но не сдержавшись, тоже захохотал.
  Лед пару мгновений держал серьезную мину, но и сам тоже взорвался смехом.
  - Вообще-то Бат правду говорит. Но нор стрижи не роют, в этом камне подобное невозможно, как я читал. Они лепят гнезда на скалу. Остальное правда. А норы роют паломники. Они под землей упираются в скалу. Желающие усилиться магически сидят десятками дней напролет прижавшись к скале и медитируя. Только поесть и вылезают. Но от норы отходить нельзя - другой паломник займет. Драки запрещены.
  - Короче местные неплохо наживаются на дурачках, - усмехнулся Бат.
  - Не таких уж и дурачках. Магический фон тут и правда несколько выше, особенно на вершине, где школа стоит.
  - Там может и выше, а внизу наши проверяли - никто из лазутчиков разницы не почувствовал.
  - Лед, я хочу сходить наверх. Пройти проверку на карму. И нашим магам это бы не помешало. Тебя, заодно, еще раз на магические способности проверим.
  - Хорошая идея. Почему бы и нет.
  - Только подъем стоит 3 золотых с человека. А проверка 2. Ну и тест на карму 5. Остальное нам не нужно.
  - Немаленькие деньги, - ответил, успевший оценить стоимость золота в этом мире Лед. - Но узнать свою карму Егрибу и Рову не помешает.
  - Тогда найдем постоялый двор и отправимся на скалу.
  * * *
  Ров заявил, что знает свою карму. Его направление - опека. А раньше не признался, потому что не особо доверял. Лед лишний раз убедился, что людей в отряде знает весьма поверхностно. Но с другой стороны, это дело поправимое. В итоге они отправились на вершину втроем.
  У подножия пара вооруженных стражников взяла с них плату за проход - шесть золотых. Дорога очень быстро пошла круто в гору, и вскоре они подошли к человеку в мантии, который сидел в позе лотоса и, видимо медитировал. Он пропустил их в большую корзину и несколькими пасами отправил ее ввысь.
  Подъем оказался весьма стремительным и через пару мгновений они оказались на вершине. Она была плоской и сравнительно тесной. Почти все пространство
  
   занимало пятиэтажное здание магической школы. Двери оказались призывно распахнуты и они проследовали внутрь.
  - Чего желают уважаемые гости нашей школы? - тут же обратился к ним молодой парень в рясе, сидящий на стуле рядом с солидным столом, на котором возвышался какой-то непонятный агрегат, похожий на тиски, установленные вертикально.
  - Он, - Торт указал пальцем на Леда, - хотел бы проверить себя на наличие магических способностей.
  - По рекрутскому этапу или за оплату? - уточнил служитель.
  - За оплату.
  - А что за этап? - прошептал Лед.
  - Потом.
  - Протяните руку и помести ее в концентратор, ладонью вниз, - обратился незнакомец к Леду, спрятав три золотых монеты в тумбу стола и защелкнув замок.
  Юноша выполнил его просьбу, но ничего не почувствовал. Даже мурашек. - Ощущаешь тепло или холод? И с какой стороны? Или может какие-то другие ощущения возникают.
  - Ничего вообще.
  - Так чего меня отвлекать? - пожал плечами молодой наглец. - Только деньги тратите и мое время. Тебе, малец, с магией не светит. Разве что в монахи подашься в какой-нибудь храм.
  - Видишь ли любезный, любезный, это прихоть моей матушки. Я странствую по разным странам, посещаю магические школы и университеты, и везде проверяюсь на наличие магических способностей. Тысяча-другая золотых для моей мамочки не деньги. Но она мечтает, чтобы я стал магом, просиживал штаны возле непонятной хреновины, хамил незнакомым людям и жутко гордился собой.
  - Что? - служка наконец понял, что над ним издеваются и изумленное выражение сменила маска гнева. - Да я тебя сейчас, как жабу зажарю!
  Лед уже собрался объяснить умнику куда ему идти с его магией, но Торт решительно потянул его к выходу.
  - Подожди нас снаружи, полюбуйся видами. Мы быстро карму проверим и назад. Прихоть матушки. Ну ты дал.
  Немного успокоившись, Лед задумался.
  "Насколько все было бы проще, окажись у меня хоть какие-то магические способности. Видимо земное происхождение накладывает свой отпечаток. Да и в этом мире одаренные большая редкость. А виды тут и правда замечательные".
  С высоты было отлично видно огромное соленое озеро. Почти везде оно упиралось в отвесные скалы. Лед разглядел всего несколько спусков к воде. Один из них был как раз на южном краю Траслика. Множество лодок сновало у берега.
  "Видимо рыбачат".
  Спустя четверть часа вернулись Егриб с Тортом. Оба были возбуждены и довольны.
  - Лед, представляешь, у меня карма - жизнь. Целительство, если по сути. Вот это повезло! - сходу выпалил счастливый маг.
  - А у меня акустика. Тоже интересное направление.
  - Жалко, что у Рова не жизнь, - заметил Лед.
  - Так опека - это очень близко. Так что ему не о чем беспокоится, - беспечно махнул рукой Торт. Поехали вниз. Фон тут и правда слабенький, - разочарованно добавил он.
  Спустившись в корзине, они направились по тропинке вниз.
  - Слушай, Лед. А здорово ты историю сплел. Я, если бы тебя не знал, тоже бы поначалу поверил.
  - А ты уверен, что меня знаешь? - как можно коварнее усмехнулся Лел. Окаменевшие лица Торта и Рова были ему наградой. Долго серьезным лицо он удержать не смог, и вскоре они все трое хохотали от души. Торт чуть не скатился кубарем вниз, когда сгибался от смеха.
  "Эх, жаль этого умника Бата сейчас нет. На его бы лицо посмотреть. Тоже мне стрижи размером с лошадь".
  - Кстати, что это за рекрутский этап такой?
  - Бесплатные проверка на способности и полугодовое обучение магии. Это если окажешься одаренным. Но потом надо прослужить рядовым магом. А у магической братии с империей война. Можно и не дожить до конца срока службы. Но оплата за десяток дней - золотой. И деньги семье достаются, в случае гибели мага. Желающих хватает. Ведь для многих это единственный шанс. Даже в Триме. Потом можно в офицеры податься. Там уже уровень и сроки совсем другие. Но тебе-то это ни к чему.
  - Недоступно, ты хотел сказать. Да и ни к чему, тоже.
  * * *
  На ужин у них было знаменитое местное блюдо - биточки из рыбы и стрижиных яиц, обваленные в муку из водорослей. Ничего кроме муки за пределами Гарии было не достать, так что это лакомство было страшной редкостью.
  Вкус и правда был умопомрачительный, а цена вполне приемлемой. Ни в какое сравнение с расценками на Драконьем клыке не шло. Больше всех деликатес уплетали Торт и оба мага. Все трое громко обсуждали ощущения и спорили насколько еда может способствовать развитию магических способностей.
  Лед вовсе не пил спиртного, а остальные ограничились пивом и вином в небольших количествах. Мира тоже немного пригубила пива и ушла спать. Завтра предстоял новый поход.
  - "Это прихоть моей мамочки", - послышался голос Рова из-за соседнего стола и раскатистый хохот в ответ. Вскоре с противоположной стороны ему уже вторил Торт.
  - Чего это они ржут, как кони? - удивленно поднял брови, сидящий напротив Бат. Он никак не мог допить вторую кружку пива.
  - Да вот узнали про капризы моей мамочки, - невинно ответил Лед.
  - Что? - брови князя взлетели еще выше.
  - Ну, она стрижей дома доит, а из молока колбасу готовит.
  - Вот ты язва. Все время мне эту шутку теперь вспоминать собираешься?
  - Да нет. Но про капризы все таки - секрет.
  - Я и у других спросить могу, - хмыкнул Бат и сделал очередной глоток пива.
  - Хотелось бы на это посмотреть, - ехидно ответил Лед. Оба переглянулись и засмеялись, представив эту сцену.
  "Это нас так от свободы колбасит", - подумал юноша. - "Но как же все-таки хорошо!"
  Под конец застолья Лед все-таки распробовал магические биточки и так обожрался ими, что едва смог встать из-за стола. К нему подошел повеселевший Зев.
  - Хорошая шутка. Вот только всех теперь мучает вопрос о твоем прошлом, - похлопал он юношу по плечу.
  - Будто бы раньше все думали, что его у меня нет.
  - Ну да, как-то не задумывались особо.
  - Ладно, я спать. Наелся этих блинчиков из рыбы, как дурной. Что они туда подсыпают?
  - Не знаю, но вкусные, заразы.
  Поднявшись в комнату, Лед обнаружил, что девушка давно уже спит. Поэтому тихо раздевшись, он юркнул под теплое одеяло и тоже провалился в сон. И снилось ему, что его пытается догнать и проглотить огромная рыбина.
  * * *
  В такой кутерьме прошли все дни по дороге в Гарию. Дождей не было. Конфликтом с местной властью или жителями тоже. Места были не такими пустынными, как до перевала. Постоянно попадались фермерские постройки. Вдоль дороги бродили стада похожих на коров животных. Табуны горных козлов усеивали соседние склоны, а кони встречались даже чаще, чем деревья и кусты. На третий день пути вдоль дороги сплошь стояли засеянные поля. Вспомнив свои слова, про непригодность местности для сельского хозяйства по ту сторону от Перевальных Врат Лед лишь усмехнулся.
  На окраину Гарии они въехали как-то незаметно. Дорога превратилась в каменную брусчатку еще пять дней назад. А сейчас частые фермерские домики перешли в сплошную череду городской застройки. Никаких крепостных стен видно не было. То, что они уже в городе им показал первый перекресток. Вдалеке виднелось несколько колон магических башен. Они были гораздо скромнее тех, что Лед видел на перевале. Возможно, это не магические , а астрономические башни, а то и вовсе водонапорные?
  После еще одного перекрестка движение вокруг стало оживленным. Дома подросли в этажности. Стали появляться лавочки и кабаки. Несколько, встреченных ими, площадей бурлили базарчиками. Впечатление у Леда складывалось даже приятнее, чем от Арзарума.
  На одном из перекрестков они остановились, так как мнения куда двигать дальше внезапно разделились. Бат предлагал идти прямо. Там были самые удобные гостиницы и муниципалитет. Именно туда было нужно всем, желающим получить гражданство. Зев предлагал пойти в торговый квартал. Он его хорошо знал. Там было дешевле, чем в центре. Утень предлагал отправиться в портовый район, чтобы сразу заняться покупкой корабля и подбором команды. Цены, как он обещал, там еще меньше.
  - Большинство собирается остаться. Поэтому сейчас лучше в центр пойти, - предложил Лед. Разделяться немедленно ему не хотелось. - Сегодня переговорим кто где остановится. Возможно даже гражданство получить успеем.
  - Разве что заявку подать успеете, - заметил Зев. - Ну тогда идем в центр. Утень молча согласился.
  - Я знаю хорошую гостиницу. Если брать номер на пять дней или десяток, то выходит не так уж дорого, - обнадежил легионеров Бат. - И кухня там фантастическая. В ресторан весь центр ходит. А постояльцам завтрак и ужин бесплатно. Кроме выпивки. Последний раз, когда я там был, десяток дней постоя стоил сорок серебряных монет. Это даже не пол золотого! Только лошадей надо оставить в конюшне. Здесь рядом неплохая. В центре я не знаю ни одного отеля с собственной конюшней. Почти все путешествуют морем.
  - Ха! Мы в Перевальном за всех два золотых отдали. Попировав как короли, - хмыкнул Арм.
  - Гария - не Перевальный. Тут климат другой, - с усмешкой ответил Зев. - Цена действительно хорошая. Если с тех пор ничего не поменялось. Но мы же оптом брать будем. Там достаточно номеров?
  - Под сотню. Хотя свободных на всех может и не хватить.
  Решив не гадать зря, они быстро спешились и, оставив лошадей в указанной князем конюшне, двинулись в центр города. Их довольно большой отряд, идущий пешим ходом, уже не вызывал у горожан удивления. То и дело им попадались другие большие группы пестро одетых мужчин. Экипажи судов на суше предпочитали держаться гурьбой. Особенно тех, которые впервые бросили якорь в одном из гарийских портов. Не считая Миру и зеленых учеников Леда, одежда легионеров выглядела скромно и не броско. Мира же, как казалось Леду, привлекала всеобщее внимание.
  В самом центре дома стали еще грандиознее. Особняки роскошью давно переплюнули Арзарумский Центрум. Там правда был всего лишь портовый район. Миновав большую центральную площадь, с довольно скромной, на фоне соседних дворцов, ратушей, они прошли еще квартал и зашли в холл большого красивого здания.
  Внутри было прохладно и не многолюдно. Подойдя к мужчине, сидящему за столом под огромной аркой, Бат сразу спросил о номерах.
  - Скажите, у вас тридцать один свободный номер найдется?
  "Меня с Мирой сразу в один номер определил. Впрочем как обычно. Чего душой кривить, все в легионе считают их уже чуть ли не мужем и женой. Если бы еще все на самом деле было так просто!"
  - Даже сорок найдется. На какой срок желаете у нас поселиться?
  - На десяток.
  - Пятьдесят пять серебряных монет.
  - Давно у вас постой подорожал? Большая часть этих людей собираются стать достойными гражданами славной Гарии. Будет обидно, если все они упомянут, что в муниципальной городской гостинице необоснованно завышают цены.
  - Мы просто включили еще и обед в стоимость. К тому же, если вы берете тридцать один номер на десяток и платите вперед, то мы снизим цену до сорока трех монет.
  - Давайте сорок и никаких недоразумений в ратуше?
  - По рукам. Сейчас я позову казначея и посыльных с ключами. С вами дама, ей нужен номер с ванной или душем?
  - Нужен номер на двоих с ванной, - обворожительно улыбнулась служащему Мира.
  - Ах, я не посчитал присутствующих будущих граждан. Пожалуй, в качестве бонуса, я не буду увеличивать плату за двойной номер.
  - Вы очень любезны, - благосклонно кивнула Мира.
  Девушка становилась все более уверенной в себе. От чего становилась совершенно неотразимой. Цивилизация очень благотворно влияла на Миру.
  Служащий трижды позвонил в стоящий рядом большой колокол. Через минуту подошел сухонький старичок с грузным охранником. Портье, извинившись, поспешил за посыльными.
  Легко расставшись с тринадцатью золотыми монетами, легионеры радостно галдящей толпой направились по номерам, вслед за прибежавшими мальчишками в темно-зеленых костюмах. Встретиться они договорившись в холле через три часа. Настало время возвращаться в цивилизацию. Правда, для Леда это был возврат немного в другую цивилизацию. Но когда у тебя в кармане пара сотен золотых монет, этот мир уже не выглядел таким ужасным.
  * * *
  В номере Мира сразу заявила, что хочет наконец-то в полной мере насладится купанием в теплой ванне. Поэтому отправила Леда первым и попросила поторопиться. Туалетная комната была шикарной, хотя на фоне бань в крепости целителей она конечно блекла. Однако Миру можно понять. На постоялых дворах, в которых они останавливались помыться можно было только в большой деревянной миске. Все таки услуги магов в этом мире невероятно дороги, а обустроить водопровод в горах не каждый городок себе может позволить.
  Быстро ополоснувшись Лед оставил Миру наслаждаться дарами прогресса, а сам отправился искать своих учеников. Первая тренировка показала, что у всех троих неплохие задатки в бое на саблях, хотя уровень далеко ниже среднего. Лед твердо решил тратить каждый день по полчаса на тренировки со своей зеленой стражей. Это пойдет на пользу и им и ему самому.
  Пришлось спускаться и узнавать номера комнат у портье. К счастью никаких правил конфиденциальности в гостинице не было. Или они действовали только если об этом попросить? Вскоре они вернулись к портье уже вчетвером, чтобы спросить, где можно позаниматься боем на мечах.
  Оказалось для этого есть целый зал. Взяв специальную ширму они отправились в один из свободных углов. Два других уже были заняты и оттуда раздавался задорный звон стали. Позанимавшись больше часа и закончив тренировку спаррингом три против одного, Лед с удовлетворением почувствовал уже забытое напряжение во всех мышцах. Глаза Краба, Рассвета и Башни так и сияли. Рост их уровня владения мечом был заметен невооруженным взглядом. Возможно потому, что голова была ничем не занята. Вернутся ли к ним когда-нибудь воспоминания о прошлой жизни? На Земле после амнезии память нередко возвращалась. Если верить всяким художественным фильмам.
  Все четверо отправились по своим номерам ополоснуться после тренировки. Мира еще даже не вышла.
  - Мира! Ты там, надеюсь, не утонула?
  - Я заснула. Представляешь? Как же я соскучилась по нормальной ванной.
  - Немного дорогие у тебя привычки, - не преминул подколоть девушку Лед.
  - Трим - один из центров техно-магической цивилизации. Там немного другой уровень привычного комфорта, чем в Канаве.
  - Да с чего ты взяла, что я оттуда? - не выдержал Лед.
  - Обычно парни стесняются рассказывать о том, что они родом из Канавы. Лед, извини, если обидела. Уже пора спускаться к остальным ребятам?
  - Нет, но я хочу помыться.
  - Ты же только из ванны.
  - Я только что с тренировки. Не всем дано дремать в тепле и уюте.
  - Фу ты какой злюка. Сейчас выхожу.
  * * *
  Внизу еще не было и половины отряда. Бат подошел к ним и сделал Мире несколько комплиментов, которые та восприняла как должное, благосклонно улыбнувшись. Словно ей каждый день льстят князья. Хотя после того, как она привела себя в порядок, ее красота засияла еще ослепительнее. Бежевый костюм теперь на ней смотрелся довольно блекло.
  Лед заметил Зева, бодро шагающего к ним от входных дверей. Его лицо выражало абсолютно детский восторг.
  - Позвольте представиться. Зев Райс, гражданин королевства Пикасто, со всеми причитающимися правами и восстановленной торговой лицензией и прочими документами! А еще я отправил весточку родным и даже получил ответ!
  - Поздравляю, дружище, - радостно хлопнул его по плечу Бат. - Завидую белой завистью. Мне не скоро удастся восстановить
   документы.
  - Однако, это маги жуткие сквалыги. Содрали с меня двадцать три золотых монеты за одно слово "свободен". И это даже не на адресата, а до востребования. Зато через час уже пришел ответ. Как вам оперативность? Судя по всему семейный бизнес кипит.
  - Что ответили?
  - "О". В смысле отлично. Теперь я спокоен.
  - Вот она купеческая жилка. Всегда и на всем экономить. Кстати, впереди у нас еще непростое плавание, - заметил Бат.
  - Прорвемся. А бешеные деньги за пару лишних слов пускай князья переплачивают.
  - Мира, ты же можешь тоже предупредить своих родных, что жива, - встрепенулся Лед.
  - Представь себе, мои родители не пользуются магической связью. А отправить послание человеку, который не пришел к магам и не оплатил доставку сообщений на его имя, невозможно. Да и если бы даже было возможно, то подобное сообщение - большой риск. Я же не знаю, кто меня похитил и какие у них дальнейшие планы?
  - Это должен быть какой-то всемирный заговор, чтобы тебя нашли по магическому сообщению, - усмехнулся Бат.
  - Найти не найдут, а вот к встрече могут подготовиться. Да и нет у меня возможности связаться, я же сказала. К сожалению. Родителей очень хочется поскорей успокоить.
  - Мне тоже со своими никак не связаться, - грустно добавил Лед. - Туда магическая связь не доходит.
  Постепенно внизу собрались все легионеры. Почти никто не сидел это время в номерах. Многие успели побывать в ратуше и подать заявки на гражданство. А Гартей даже подобрал себе кабачок и внес задаток. Не на окраине, а довольно близко к центру. Теперь он приглашал всех в гости. Купить заведение он собирался сразу после получения гражданства. Чтобы сэкономить на налогах.
  В гостинице объявили ужин и все гурьбой отправились в соседний зал. Не успевшие подать заявку, решили сделать это утром. Десятка должно хватить с большим запасом для завершения всех дел. Ресторан был еще шикарней, чем сама гостиница. На эстраде готовились к выступлению музыканты. Большая площадка в центре, похоже, предназначалась для танцев. Колоннада, яркий шелк и магический свет создавали атмосферу праздника.
  - Это очень популярное место в Гарии. Кухня лучшая, что я пробовал. Цены на еду немного высокие, но нам три смены блюд и безалкогольных напитков бесплатно. А вот алкоголь платный. И он тут не только самый шикарный, но и самый дорогой. Не советую никому на него налегать. Можно легко гульнуть на пару золотых за ночь, - предупредил всех Бат.
  Лед с Мирой сели за отдельный столик. Заиграла приятная музыка. Принесли еду и напитки. В душе у Леда разлилось необыкновенное умиротворение. Если бы и правда удалось передать весточку родным на Землю, он бы теперь легко смирился с этим миром. В нем была своя притягательность. Да и сам Лед здесь был не обычным студентом первого курса провинциального колледжа, а человеком с невероятными способностями. Если думать головой, то эти способности будут приносить пользу, а не сплошные неприятности.
  Неожиданно к их столику подошел Бат.
  - Разрешишь пригласить Миру на танец? Мира, ты не против?
  - Ой, я так соскучилась по танцам. Лед, ты же не против?
  - Конечно.
  По залу уже кружило восемь или девять пар. Движения не были похожи ни на один земной танец. Возможно вальс? Лед слабо себе представлял что либо, кроме ритмичных дискотечных рывков. Здесь такое вряд ли популярно.
  "А ведь я бы мог принести сюда что-то земное. Музыку или песню. Земные стихи. Но как перевести их на местный язык, да еще и сохранив мелодию? Как жаль, что я могу только фальшивить. Из земного искусства здесь я достойно смогу представить разве что "Квадрат" Малевича", - грустно подумал Лед, следя краем глаза, как Мира плавно кружит по залу в объятиях Бата.
  - Лед, а ты танцевать умеешь?! Давай следующий раз с тобой? - сразу же выпалила разгоряченная девушка, когда довольный князь подвел ее к их столику. - Так здорово. Я даже не представляла, как мне всего этого не хватало!
  - Я не умею, - мрачнее тучи произнес Лед.
  - Ой как жалко. Ты же не против, если я с ребятами еще потанцую?
  - Я же тебе не мама.
  - Ну не дуйся. Просто я безумно люблю музыку!
  Следующим Миру пригласил уже Зев. Леду показалось, что тот ведет девушку едва ли не лучше князя. Рисунок движений был совершенно иной. Пары походили на маленькие, яростные вихри. По окончанию, остальные пары даже похлопали Мире и Зеву, чем здорово смутили обоих.
  Следующие несколько композиций Мира пропустила. Принесли еще одно блюдо. Все было вкусно, но Лед жевал без энтузиазма.
  - Ты никогда раньше не танцевал? - спросила девушка.
  - Не так, как здесь.
  - Главное чувствовать ритм.
  - Тут слишком блестящее общество, чтобы пытаться первый раз, - обвел Лед взглядом разодетых дам и кавалеров. Их с Мирой одежда, купленная в Перевальном, смотрелась довольно блекло. Хотя манерами, судя по всему, Мира уже покорила местный цвет общества.
  - А чем ты занимался дома?
  - Немного кулачным боем. Учился в школе.
  - А что у вас в школе учат?
  - Математику, литературу, физику, - вздохнул Лед.
  Станцевав еще несколько танцев с Батом и Зевом, Мира предложила Леду пойти в номер. Но юноша уже успел взять себя в руки и успокоиться. Он решил, что неумение что-то делать, совсем не повод портить себе и другим праздник.
  - Нет, танцуй, раз тебе нравится.
  - Мы собираемся в кабак к Гартею. Пару человек узнали местные цены на выпивку и им захотелось пойти куда-то еще, - к ним подошел усмехающийся Зев. - Пойдем оценим его приобретение?
  - Ну пошли, - легко согласилась Мира.
  - Надеюсь пиво у Гартея окажется вкусным, - усмехнулся Лед.
  * * *
  Утром Лед встал пораньше. Внизу его уже ждала тройка учеников, с которыми он договорился еще вечером. Перед тем, как идти в тренировочный зал, Лед подошел к портье.
  - Где у вас в городе можно получить уроки танцев?
  - У нас есть собственный учитель танцев. Он к вашим услугами за пять серебряных в час. Партнершу для танца при необходимости предоставляем бесплатно. Только должен предупредить, что с девушкой недопустимы никакие вольности.
  - Я понимаю. Мне бы танцевать научиться. Побыстрее.
  - Это будет зависеть только от ваших способностей.
  - Через два часа учитель танцев будет свободен?
  - Наш хореограф будет ждать вас здесь через два часа.
  Часовая тренировка пролетела незаметно. Спарринговались парами, меняя соперников. Лед больше уделил внимания ученикам, а не себе самому. Те делали успехи и смотрели на Леда восхищенными глазами.
  Он сбегал наверх, умыться. Заодно убедился, что Мира все еще спит, так что тут же улизнул в холл.
  - Это наш мастер-хореограф господин Сайтал, - представил ему портье сухонького старичка. - Он будет заниматься с вами.
  Мастер Сайтал привел Леда в небольшой зал, где оказался еще один мужчина за инструментом, напоминающим небольшую арфу и молодая женщина в вечернем платье за столиком в углу. Ее сложная прическа и утонченные черты лица наводили на мысль об аристократическом происхождении. Впрочем до Миры ей было очень далеко.
  - Это мастер Равс и госпожа Зека. Они нам понадобятся, когда я пойму какой у вас уровень танцевального мастерства.
  - Никакой. И скажите какова цена занятий?
  - Для постояльцев первый час бесплатно. Потом 5 серебряных монет в час. Однако, если я не смогу вас научить сносно танцевать за пять часов занятий, разбитых хотя бы на три дня, то я верну вам половину суммы. Да я и не возьмусь за вас. Ваши способности станут очевидны после первого бесплатного часа. Приступим?
  * * *
  К концу второго часа Лед к своему удивлению уже уверенно вел Зеку, кружась по залу под какую-то пульсирующую мелодию. Мастер-хореограф был действительно мастером с большой буквы. Сайтал вначале чутко поправлял Леда, когда тот ошибался в движениях. Основное внимание уделялось канве танца, а не деталям и позициям. Лед, почувствовав ритм, увлекся. Когда к нему присоединилась партнерша, он и вовсе вошел в раж. Девушка была обворожительна. Ее гибкое тело легко кружило по залу, а ножки умело избегали его пока неуклюжих лап.
  - Молодой человек. У вас неплохие способности. Вы быстро улавливаете суть движений. Пожалуй уже послезавтра вы сможете станцевать не сносно, а блестяще. Похоже для вас это очень важно. Если вы всерьез настроены завоевать высший свет, то могу вам порекомендовать моего друга - мастера церемоний. Он поможет вам не ударить в грязь лицом даже на графском приеме.
  - Мой уровень князья и короли, - усмехнулся Лед.
  - О этот максимализм молодости! Думаю, если вы готовы потратить достаточно времени, то сможете блистать и на королевских балах. Завтрашнее утро оставить для вас свободным?
  - Да, пожалуйста. Я не уверен, как у меня сегодня выйдет со временем. Где я вас мог бы найти, если мне понадобится ваш друг? Я имею в виду мастера церемоний?
  - О, просто подойдите к одному из портье. Мой друг преподает прямо здесь, к