Алексеев Даниил Юрьевич: другие произведения.

Кольцо Судьбы-2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 8.96*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Посланцы Славии и Вестии отправляются за Кольцом Судьбы в Долину Чудес. Здесь их ждут волшебные приключения и... Банда Бармалея!

  
  Даниил Алексеев
  
  КОЛЬЦО СУДЬБЫ
  
  (Новая старая сказка)
  
  Посвящается моей жене Ирине
  
  Часть II. Корона Славии
  
  Глава 1. Чёрный старт
  
  Тёмная ночь накрыла Вестию, словно крылья огромной чёрной птицы. Несмотря на полнолуние, ночное светило было надёжно скрыто тучами, и всё вокруг окутывал густой, непроглядный и безмолвный мрак.
  Внезапно чёрный занавес туч приоткрылся, и из-за него показался бледно-жёлтый глаз луны, словно ночное светило заинтересовалось происходящими внизу событиями. В его неясном свете обозначился Чёрный Замок, ещё более зловещий и таинственный, чем обычно. Лунный свет отбрасывал причудливые тени, отражался в чёрной воде рва, заглядывал в окна.
  Ровно в полночь ворота Чёрного Замка раздвинулись, загремели цепи и под этот аккомпанемент с глухим стуком опустился подъёмный мост. Вслед за тем из ворот выехали два всадника в чёрных плащах на вороных конях. Первый из них в шлеме с тремя красными перьями был подобен стреле, готовой в любой момент сорваться с тетивы лука. При свете полной луны было видно, как горели его глаза в предвкушении новых подвигов. Его спутник был непроницаемо мрачен. На левом плече Штука сидел крупный чёрный ворон по имени Каркон. Его взяли, чтобы поддерживать связь - Каркон уже не раз выполнял подобную миссию.
  Из-за зубчатой стены замка за своими посланцами наблюдал сам Великий Герцог. Рядом с ним маячили рыцари с факелами, в багровом свете которых закутанная в длинный чёрный плащ фигура президента Вестии казалась особенно зловещей. Скрестив на груди руки, Блекстер застыл, провожая взглядом Кройса и Штука. Его лицо казалось высеченным из камня, и никто не смог бы сказать, о чём он думал в данный момент.
  Преодолев мост, Кройс круто развернул своего скакуна на сто восемьдесят градусов, поднял его на дыбы и отсалютовал мечом хозяину Чёрного Замка. Блекстер слегка кивнул в ответ, и всадник, слившись с конём в единое целое, словно стрела, разорвавшая надоевшие объятия тетивы, чёрным вихрем умчался в ночь. Штук был хорошим наездником, но ему пришлось приложить все свои силы, чтобы не отстать.
  
  Глава 2. Сюрприз
  
  Первые лучи солнца заблестели на шлеме и чешуйках кольчуги Победигора, отразились от белого лебедя на его щите. Он и одетый в синий плащ Младомир покинули столицу Славии на рассвете. Позади были торжественные проводы и напутствия, а впереди их ждали неведомые и опасные приключения.
  Посланцев Славии провожала большая делегация из министров, бояр и придворных во главе с Аромиром. К ней присоединились многие жители Солнцеграда, не желавшие пропустить важное историческое событие. Среди них не было лишь вдовствующей королевы, которую никто не пригласил, и ребят.
  Ваня с Надей простились с Егором Степановичем и полюбившимся им молодым боярином ещё вечером. Вероятно, они (особенно Ваня) были очень обижены, что в Долину Чудес их не берут. Поэтому подростки заявили, что лучше хорошенько выспятся, поскольку в каникулы имеют на это полное право, и к тому же они очень устали.
  Возможно, оно и к лучшему, поскольку богатырь не любил сентиментальных прощаний. Он бы не перенёс слёз в глазах племянницы и не смог бы оставить её одну в этом чужом мире.
  Всадники ехали рядом, пустив коней рысью и думая каждый о своём. Настроение было не слишком весёлым. Молчалив был и взятый в качестве гонца Арно. Голубь важно восседал на плече Ярилова, вновь белый и чистый, как свежий снег. Такого же ослепительно белого цвета были и лошади. Вскоре родной Солнцеград скрылся из виду.
  - Слушай, Младомир, нам с тобой вместе предстоит пройти через многое, так что давай сразу твёрдо перейдём на 'ты' и без всяких титулов.
  - Благодарю тебя, уважаемый Победигор. Лично я полностью за. Сам бы предложил, но я принят на скромную должность оруженосца, к тому же ты значительно старше.
  - Значит, ты тоже, любезный боярин, считаешь меня стариком? Но мне всего-то сорок лет. А тебе, если уж на то пошло, сколько?
  - Двадцать семь. Однако стариком я тебя не считаю. Дело не в возрасте, для своих лет ты в прекрасной форме. Но всё же канцлер во многом прав. Боюсь, что без тренировок у тебя, уважаемый Победигор, реакция уже не та, что прежде, и против Кройса, который сейчас в самом расцвете и имеет постоянную практику, шансов будет маловато.
  - Поживём - увидим. Кстати, как думаешь, намного они нас обогнали?
  - Наверное, не очень, но к Калинову Мосту наши противники прибудут явно значительно раньше.
  - Знаешь, Младомир, я рад, что именно ты стал моим спутником. Но, с другой стороны, я надеялся, что ты присмотришь за детьми. Думаю, что у тебя бы это вышло лучше всех. Я заметил, что они прониклись к тебе доверием, а завоевать расположение подростков очень непросто.
  - А что с ними сделается? Кстати, хорошая у тебя племянница, да и Ваня парень неплохой.
  - Хороший-то хороший, но оболтус. Как бы он там чего не выкинул. Уж я-то его знаю!
  - Чего он может такого сотворить?.. - начал Ярилов, но не закончил. - Гляди, Победигор, уж не наши ли это конкуренты?
  Молодой боярин изумлённо привстал в седле и указывал куда-то вперёд. Богатырь, чьё зрение уже не было столь острым, прикрыл рукой глаза от солнца и всмотрелся. Вдали виднелись две движущиеся точки.
  - Шутишь?! Откуда им здесь взяться, на территории Славии?
  - Но кто бы это мог быть?
  - Скоро узнаем.
  - Может быть, я полечу и разведаю? - предложил голубь.
  - Спасибо, Арно, - поблагодарил богатырь. - Но, думаю, не стоит, через несколько минут мы и так всё узнаем. А если это и вправду враги, то тебя могут опять подстрелить.
  - А ты нам ещё пригодишься, - добавил Младомир.
  - Верно, ты нам слишком дорог. Поехали быстрей!
  Оба всадника пришпорили коней. Впрочем, 'пришпорили' лишь в переносном смысле. Умные животные прекрасно понимали своих хозяев, и в дополнительном воздействии не было никакой необходимости. Да и причинять боль разными железяками благородным скакунам, разумевшим человеческую речь, казалось кощунственным и жестоким. Шпорами в Волшебном Мире почти никто не пользовался, не было их и у Победигора с Младомиром.
  Голубь немного обиделся, но смирился и сидел молча. Фигурки быстро росли в размерах. Они тоже заметили всадников и поджидали их, стоя на месте. Вскоре более глазастый молодой боярин уже смог разглядеть тех, кто стоял на дороге.
  - О, нет! - пробормотал он, поражённый. - Не может быть! Арно, ты видишь то же, что и я?!
  - Думаю, что да. Конечно, если ты увидел наших юных друзей. Но с воздуха я бы их засёк гораздо раньше!
  Теперь и Егор Степанович, к своей досаде, рассмотрел до боли знакомых подростков.
  - Вот видите, я только что вам об этом говорил! От Ваньки я вообще всего мог ожидать, но Надя!..
  
  Глава 3. Что с ними делать?
  
  Это были действительно те, о ком только что шёл разговор. Только по сравнению со вчерашним днём ребята сменили свои новые праздничные наряды на обычную одежду. Ваня с удовольствием натянул видавшие виды брюки и рубашку с коротким рукавом. В этом облачении он чувствовал себя удобно и уверенно. Надя же с большим сожалением рассталась с так хорошо сидевшим на ней белым платьем. Но не в нём же идти по пыльной и тернистой дороге навстречу приключениям?! Для этой цели девушка нашла в своём рюкзачке кое-что более практичное. Вместо юбки и блузки она надела джинсы и футболку. Рюкзак Надя уже привычно доверила своему спутнику. Девушка невинно улыбалась, а парень хитро щурил глаза.
  - Доброе утро! - сказали они хором.
  - Для кого оно доброе? - нахмурился Победигор. - Это так вы решили выспаться? Как это всё понимать?!
  - Ну, дядя Егор, не каждый день выпадает возможность увидеть Долину Чудес! - простодушно воскликнула Надя и обезоруживающе взглянула на богатыря своими большими серо-зелёными глазами.
  - Но кто вас выпустил из города ночью?
  - Егор Степанович, вы ж меня знаете, я везде пролезу! - хитро ухмыляясь, гордо ответил Ваня.
  - Ты, наверное, хочешь, чтобы об этом узнал твой отец?! - пригрозил лесник.
  Подросток мгновенно нахмурился и как-то поник. Богатырю сразу стало его жалко. Ведь Ваня парень действительно неплохой.
  - Ну что мне с вами делать?! - спросил лесник уже примирительным тоном.
  - Давай возьмём их с собой, - вставил Арно.
  - Но мы же не на прогулке!
  - Так и они ребята боевые и один раз, между прочим, тебе уже помогли!
  - Нет, ты послушай, Младомир, уже Арно их защищает!
  - Боюсь, что голубь прав, - уныло заметил Ярилов. - Всё равно отвозить их назад времени нет, мы и так уже отстаём. Да и где гарантия, что они снова не сбегут?
  - По-моему, вы оба спятили! К тому же Капигур сказал, что с каждой стороны границу Долины Чудес могут пересечь не более двух людей.
  - Он сказал: не более двух вооружённых людей. Про безоружных Великий Маг ничего не говорил. А если он будет против, то пусть сам посадит детей под волшебный замок, только такой их может удержать.
  - Ладно, куда от вас денешься. С другой стороны, мне даже спокойнее, что вы в поле моего зрения. Но только пообещайте, что не сделаете ни шагу без моего разрешения, - сдался Егор Степанович.
  И Надя с Ваней подозрительно легко дали такое обещание.
  
  Глава 4. Знакомство с конями
  
  Внимание девушки тут же переключилось на скакунов:
  - Ой, какие красивые у вас лошадки! А можно их погладить?
  - Это не 'лошадки', а боевые кони, - поправил Победигор. - И им теперь из-за вас предстоит нести двойную ношу, а тащить богатыря в полном боевом снаряжении и так, можете мне поверить, очень нелегко.
  - Ой, бедные лошадки! Как же быть? Давайте мы пойдём пешком.
  - Об этом раньше надо было думать, когда вы собрались удрать из Солнцеграда.
  - А кони у вас разговаривают? - поинтересовался Ваня, переводя разговор на более приятную тему. - Младомир говорил, что у вас все люди, звери и птицы понимают друг друга.
  - Понимать-то понимают, но не все любят общаться на человеческом языке, - заметил Ярилов. - Всё же их голосовой аппарат, данный им природой, для этого не предусмотрен.
  - Если уж на то пошло, нужно вас представить, - решил Победигор. - Моего коня зовут Буран.
  - Очень приятно, - откликнулась Надя.
  - И мне, - добавил Ваня.
  Как уроженец деревни, он имел определённый опыт общения с лошадьми, что и решил продемонстрировать девушке. Парень протянул руку и потрепал скакуна по гриве. Тот отнёсся к этому нормально. Тогда и Надя решилась погладить коня. Буран не только подставил морду, но и ткнулся влажными губами в руку девушке.
  - Вот и хорошо, контакт установлен, - улыбнулся лесник. - Кстати, это моя племянница Надя. Ты не возражаешь, если она поедет на тебе вместе со мной?
  Буран утвердительно мотнул головой. Он был мощным и выносливым боевым конём, привыкшим носить богатырей в полном боевом снаряжении, а иногда и с пленными или дополнительным грузом. Вес хрупкой девушки его не смущал, к тому же Надя ему понравилась.
  - А это её спутник, Ваня. Но он уже поедет вместе с Младомиром. А его коня зовут Зенит.
  
  Глава 5. 'Зенит - чемпион!'
  
  - 'Зенит' - чемпион! - автоматически отреагировал парень.
  Он был заядлым болельщиком, особенно футбола и хоккея, да и сам играл в баскетбол за сборную школы. И, между прочим, дважды выигрывал чемпионат района!
  В Романовке особых развлечений не было, так что в их компании все интересовались футболом. Правда, Шурик говорил, что 'наши в футбол играть не умеют' и болел за 'Милан', а Понька был поклонником Англии и английских клубов.
  Ваня же всегда болел за своих. В чемпионате России, естественно - за 'Луч' из столицы Приморья Владивостока. И тот не подкачал, выйдя из второй лиги в высшую или премьер-лигу, как её теперь именуют (аналогичный путь проделал и баскетбольный 'Спартак-Приморье'!). Футболисты из Владивостока успели громко заявить о себе и на высшем уровне, разгромив 4:0 действующего чемпиона ЦСКА и сразу после этого со счётом 3:0 разделавшись с обладателем Кубка России, московским 'Локомотивом'. За медали, конечно, 'Луч' бороться не мог (пока - как надеялись самые преданные болельщики и Ваня в том числе), поэтому в прошлом году в борьбе за золото он побаливал за 'Зенит' (уж слишком надоели победы московских команд!). И питерский клуб впервые стал чемпионом России!
  Пришли долгожданные победы и на международной арене, где Ваня, как настоящий патриот, болел за все российские команды - как клубные, так и сборные. Первым порадовал ЦСКА, открыв счёт победам россиян в еврокубках, затем девушки до девятнадцати лет и юноши до семнадцати лет выиграли чемпионаты Европы. Причём среди последних был игрок из Владивостока Семён Фомин! В прошлом году блестящая победа над Англией вывела сборную России в финальную стадию чемпионата Европы. Естественно, Ваня был безумно рад, несмотря на утверждения Поньки, что 'им повезло' и 'всё сделали хорваты'.
  И вот теперь уверенная победа 'Зенита' в кубке УЕФА! Кстати, и здесь настоящим героем стал приморец Виктор Файзулин! По пути к финалу были разбиты испанский 'Вильярреал' (прошлогодний полуфиналист Лиги Чемпионов!), знаменитый французский 'Марсель' и другие. Особняком стоят разгромы немецких грандов 'Байера' 4:1 (на его поле!) и легендарной 'Баварии' 4:0 (к тому же без символа клуба - Аршавина!). Это самый настоящий 'Гитлер капут' перед 9 мая! Победа в финале над 'Рейнджерс' (причём фактически на его поле в Великобритании) со счётом 2:0 поставила закономерную точку (точнее восклицательный знак!) в победном шествии российского клуба.
  А девять побед сборной России по хоккею на чемпионате мира сделали для России победный май трижды победным! Причём наши стали сильнейшими в мире впервые за последние пятнадцать лет, да ещё в год столетия хоккея, на чемпионате, который впервые проводился на родине этой игры в Канаде, где все заранее отдавали золото хозяевам! Кто бы мог подумать, что наши хоккеисты выиграют все матчи, а в финале, проигрывая после двух периодов две шайбы, проявят такую волю к победе и обыграют тех самых непобедимых канадцев?!
  Эти три великих победы праздновались действительно всей страной и даже теми, кто далёк от спорта. И это только самые громкие успехи. Нынешний сезон вообще был необычайно успешен для России в её новейшей истории, особенно в игровых видах. Например, в хоккее кроме мирового золота наши выиграли Евротур (неофициальный чемпионат Европы) и два самых престижных клубных трофея! В хоккее с мячом снова отстояли звание чемпионов мира! В баскетболе и у мужчин, и у женщин мы выиграли чемпионаты Европы и Евролигу среди клубов! В гандболе порадовали девушки, выиграв чемпионат мира, Лигу Чемпионов и кубок европейской федерации гандбола! Волейболистки тоже завоевали мировое первенство, а волейболисты взяли Евролигу среди клубов! Плюс ко всему победы российских ватерполисток в Мировой Лиге и чемпионате Европы! Эти блестящие победы показали всему миру, что Россия возродилась назло врагам и скептикам и ей вновь по плечу любые свершения!
  Подтверждением данному тезису стало блестящее выступление сборной России по футболу на чемпионате Европы. Той самой сборной, издеваться над которой стало уже хорошим тоном. И вот теперь российская команда показала красивую атакующую комбинационную игру и добилась лучшего за послесоветскую историю результата! Впервые в новейшей истории России мы завоевали медали!!! В последний раз наша команда добилась такого успеха двадцать лет назад, в 1988 году выиграв серебро. Но это было ещё во времена СССР, когда Ваня, Шурик, Понька и Надя даже не родились, а Егор Степанович жил в Волшебном Мире и не знал, что такое футбол! Причём тогда в сборной было большинство украинцев. В те времена это не имело значения, все они были 'наши'. Зато теперь ещё ценнее первая в собственно российской истории бронза, которую вполне можно приравнять к иному золоту!
  Вся Россия от Австрии и Швейцарии, где проходил чемпионат, до Владивостока, от огромной Москвы до маленькой Романовки заболела футболом. После блестящих побед над Грецией, которую мы свергли с трона чемпиона Европы, над сильной Швецией во главе со Златаном Ибрагимовичем и над главным фаворитом турнира Голландией вся страна сходила с ума от счастья. Если в мае было три Дня Победы, то в июне получилось четыре Дня России. Народ выходил на улицы, перекрывал дороги, размахивал флагами, обнимался с милицией. Автомобили гудели, радостные люди плясали и распевали национальный гимн, небо озаряли стихийные салюты. Все - от президента до бабушки пенсионерки, никогда раньше не следившей за футболом, чувствовали себя простыми болельщиками и испытывали огромное чувство гордости за свою страну. Именами главного тренера сборной России голландца Гуса Хиддинка и лучшего футболиста нашей национальной команды, а заодно и 'Зенита', Андрея Аршавина называли детей.
  Кстати, президент Европейской федерации футбола (УЕФА) легендарный французский футболист Мишель Платини назвал Россию главным открытием чемпионата. Вся Европа, да практически и весь мир восхищались игрой россиян. Не случайно Андрей Аршавин, Константин Зырянов (между прочим, оба из 'Зенита'), Роман Павлюченко и Юрий Жирков вошли в символическую сборную чемпионата. Кроме того, Аршавин был одним из главных претендентов на звание лучшего игрока турнира, Павлюченко нанёс больше всех ударов в створ ворот и поделил второе место по забитым мячам, а наш вратарь Игорь Акинфеев отбил больше всех ударов по воротам.
  Скромная Романовка тоже не осталась в стороне от победной эйфории. Даже Шурик и Понька были безумно счастливы, и Ваня на радостях не стал вспоминать, как они прежде ругали наших футболистов. Все деревенские пацаны выстроились в очередь к местному умельцу Славе, с которым Ваня вместе играл в баскетбол за школу. Но если раньше Славка делал игрокам своей школы красивые надписи 'СШ ? 5', а всем остальным - картинки модных зарубежных фирм: Adidas, Puma и всё такое прочее, то теперь популярностью стали пользоваться российский флаг, гербовый орёл и вставший на дыбы медведь с огромными когтями, а также советские звёзды с серпом и молотом. Более того, имена 'Аршавин', 'Жирков' и 'Павлюченко' сменили престижных прежде 'Зидана', 'Рональдо' и 'Шевченко' на спортивных майках. Даже Шурик свою извечную чёрно-красную фирменную футболку 'Милан' куда-то спрятал и красовался в синей майке с десятым номером, атрибутикой 'Зенита' и надписью 'Аршавин'. Сам же Ваня в честь победы над Голландией, разгромившей до этого чемпионов мира итальянцев и вице-чемпионов французов, исполняя обещание, данное друзьям, с криком 'Россия - чемпион!' спрыгнул с крыши собственного дома. А то, что он при этом отбил пятки и напугал бабушку с дедушкой - это мелочи.
  Поэтому парень не понимал, почему Надя и Егор Степанович посмотрели на него с осуждением. Ярилов же взирал с явным недоумением, а голубь и кони с интересом, особенно Зенит.
  - Что я такого сказал? Ведь вы же сами, Егор Степанович, смотрели финал кубка УЕФА! И матчи сборной тоже. А ты, кстати, Надя, видела?
  - Видела, мы с папой вместе болели, а мама так переживала, что даже не смогла смотреть. Но, когда мы ей рассказывали о победах, была очень рада.
  Надя не была такой уж ярой болельщицей футбола, ей больше нравилось фигурное катание, благодаря победам на олимпиадах и красочным ледовым шоу со звёздами ставшее одним из самых любимых видов спорта у россиян. Но заражённая всеобщим ажиотажем, когда эмоции бьют через край и даже папа, хоть и солидный вроде бы человек, профессор, болеет как ребёнок (что уж говорить о маме?), не смогла пропустить финал кубка, впрочем, как и финальную хоккейную битву с канадцами, не говоря уже о матчах футбольной сборной. К этим играм она уже кое-что понимала в футболе и знала многих игроков, особенно отличавшихся прежде в играх за 'Зенит'. Например, она очень переживала, что лучший бомбардир кубка УЕФА Павел Погребняк, получивший в предпоследнем товарищеском матче травму, так и не сыграл на Евро-2008, лучший игрок финала Андрей Аршавин пропустил два первых матча, а Денисова с Файзулиным вообще не взяли. Не понимала она и причины отцепления от сборной бывшего игрока 'Зенита', а теперь московского динамовца Александра Кержакова, ставшего с пятью голами лучшим бомбардиром России в отборочном турнире.
  - Вот видишь, и мы с дедом смотрели! И даже бабушка Зина успевала подоить корову и тоже приходила болеть! И мама смотрела, хоть и собиралась при этом на работу, красилась и всё такое.
  - Да уж, в этом году у нас сплошные успехи, особенно в мае! - подытожила девушка. - Ведь ещё и Дима Билан впервые в истории выиграл на 'Евровидении'!
  - Простите, - вмешался Младомир. - Вы так интересно рассказываете, но только мы никак не поймём, о чём.
  - Этого я и боялся, - откликнулся Победигор. - Ладно, попытаюсь объяснить. Речь о футболе, как называется самая популярная у нас командная игра. Если интересно, то правила расскажу как-нибудь в другой раз. Так вот, наша команда под названием 'Зенит' сумела выиграть очень почётный трофей - Кубок УЕФА. Ну, это примерно как если бы я победил в финале международного рыцарского турнира Кройса. Представьте, что по всей Славии расставили Рубины и по ним показывают этот финальный бой из Чёрного Замка. Так и у нас смотрела вся Россия, причём на одном её конце был ещё вечер, а у нас, на Дальнем Востоке, - уже утро. У нас в Приморье финальный матч Кубка УЕФА начался в полшестого утра, как и большинство трансляций с чемпионата Европы. Что касается российской футбольной сборной, то представьте, что творилось бы здесь, если бы национальная команда Славии обыграла Вестию, Скандию и Иберию. А Билан выиграл что-то наподобие международного турнира менестрелей.
  - Я вижу, ваш народ очень талантлив, раз у вас столь много доблестных героев и знаменитых менестрелей, - промолвил боярин с явным уважением.
  - Вот именно! Мы всегда славились музыкантами, поэтами, учёными, полководцами, первооткрывателями и спортсменами, вот только в последние годы подрастеряли веру в себя! - авторитетно воскликнул Ваня.
  Его мама была учительницей истории, и по данному предмету он считал себя специалистом.
  - В этом наши страны очень похожи, - заметил Ярилов. - У нас тоже после заключения Вечного Мира произошёл психологический надлом. И теперь все надежды на возрождение связаны с молодым наследником короны.
  - Точно, практически, один в один! - восхитился парень. - Только у вас наследник, а у нас преемник. В России тоже многие связывают большие надежды с новым молодым президентом, чьё вступление в должность так счастливо совпало с чередой больших побед.
  - Получается, что Медведев ещё более везучий, чем Путин! - обрадовалась Надя. - А значит, всё у нас будет хорошо!
  - Или - что наши достижения закономерны и не зависят от фамилии президента.
  Девушка с уважением посмотрела на Ваню. Нет, он совсем не дурак, этот деревенский парень.
  - Всё это очень интересно! - вставил Арно. - Только при чём тут конь Зенит?
  - Так называется футбольная команда, подарившая победу всей стране. Поэтому тут нет ничего обидного, даже наоборот, есть чем гордиться, - разъяснил футбольный болельщик из российской Романовки, он же богатырь Славии Победигор.
  Зенит совсем не обиделся, ему хотелось быть чемпионом. Молодой конь ещё не выигрывал кубков, но мечтал о них всей своей лошадиной душой. А раз у него такое победоносное имя, то славные трофеи от него не уйдут. С этих пор Зенит стал гордиться своим прозвищем, мгновенно превратившимся в великое Имя. Он больше не выносил, когда его сокращённо называли Зеня.
  Конь Младомира с удовольствием позволил ребятам себя погладить. А более крупный и выносливый Буран даже немного заревновал. Зенит против дополнительной нагрузки также не возражал: если хочешь быть чемпионом, надо терпеть!
  
  Глава 6. Славия против Вестии
  
  Когда церемония знакомства завершилась, Победигор подсадил Надю в седло Бурана. Восторгу девушки не было предела. Конечно, в первый раз, когда их захватил в плен Кройс, и посадил её на своего вороного коня, было страшновато. Зато теперь она совсем не боялась. Наоборот было очень интересно и романтично. Сидя в седле, ощущаешь себя частью природы, смотришь дальше и воспринимаешь мир иначе. Дядя Егор сел сзади и заботливо поддерживал племянницу, так что она чувствовала себя в полной безопасности.
  Ваня самостоятельно и как мог лихо взобрался в седло, отказавшись от помощи Младомира. Жаль, только, что Надя этого не заметила. Боярин, усмехаясь в усы, сел сзади.
  Когда они тронулись в путь, девушка пришла в ещё больший восторг. Ощущая поддержку сильных рук дяди, она могла полностью расслабиться. Скорость была небольшой, и можно было вдоволь любоваться первозданной природой Волшебного Мира, не осквернённой побочными эффектами технического прогресса. Яркие краски успокаивали и радовали глаз. Небо было высоким и чистым, нежно-голубого цвета. Солнце - тёплым и ласковым. Ветерок - приятным и освежающим. Листва и трава - сочно-зелёными.
  Но не у всех настроение было столь радужным. Ваня думал, что лучше бы он ехал вместе с Надей, чем с боярином. Двое мужчин на лошади, есть в этом что-то противоестественное. А так можно было бы вольно или невольно касаться девушки, поддерживать её за талию, чтобы случайно не упала. В общем, совмещать полезное с приятным.
  Думы Победигора и Ярилова были также невеселы, но по другой причине. На них давила ответственность за выполнение тяжёлой миссии, а тут ещё и дети, которые всё многократно осложняли.
  - Теперь уж точно мы от них отстанем! - воскликнул с досадой богатырь.
  - Может быть, это и к лучшему, ведь встреча с Кройсом для нас нежелательна, - отозвался боярин.
  - А что будет, если мы с ним встретимся? - поинтересовалась Надя.
  - Тогда неминуема схватка не на жизнь, а на смерть, - хмуро ответил дядя.
  - Но почему нельзя обойтись без кровопролития? - недоумевала девушка.
  - По рыцарским законам, уступить дорогу - значит признать, что ты боишься противника и заранее считаешь себя слабее, - пояснил Младомир. - А тут ещё Кройс и Победигор представляют враждебные друг другу страны, к тому же Кольцо Судьбы одно, а их двое.
  - Но Кройс спас нам с Ваней жизнь, неужели теперь они с дядей должны убивать друг друга?
  - Так распорядилась Судьба, - вздохнул богатырь. - Я служу Славии, а он Вестии. Что поделаешь, если наши задачи взаимоисключающи?
  - Вот поэтому я и говорю, что, возможно, всё складывается к лучшему. Если бы мы пересеклись с ними на мосту или сразу после него, то поединок был бы неизбежен, там не разъехаться. А вот чем дальше от него на юго-восток, тем такая встреча становится менее вероятной и у нас возрастают шансы на конечный успех. Мы можем выбрать более короткий путь и за счёт этого первыми найти Кольцо Судьбы.
  - Ты рассуждаешь здраво. Но специально уклоняться от боя я не намерен. Бояться врага - значит заранее проиграть. Я не собираюсь искать встречи с Кройсом, но уж если столкнёмся с ним, я не поверну! - твёрдо заявил Победигор.
  Некоторое время все ехали молча, задумавшись о безрадостной перспективе. Наконец Ваня решился нарушить гнетущую тишину:
  - Скажи, Младомир, а твой приятель Айболит, он кто? Маг?
  - Нет, он человек, хотя его искусство сродни волшебству. Он единственный врач и ветеринар на всю Долину Чудес и единственный человек, живущий там постоянно. Возможно, мы с ним ещё встретимся. Во всяком случае, я очень на это надеюсь. Он и местность знает как свои пять пальцев, да и просто приятно встретить старого друга.
  В этот момент они выехали из перелеска, и в отдалении блеснула голубая лента реки.
  - Это Илица, - пояснил Ярилов. - Она отделяет нас от Вестии. Вы её переходили, когда шли с шишкой и яблочком.
  Ребятам сразу невольно вспомнилось это поначалу такое весёлое и романтичное приключение, закончившееся совсем невесёлым попаданием в плен.
  - По Илице граница Славии проходит до самого Калинова Моста, где в неё впадает Молочная Река, которая отделяет наше королевство от Долины Чудес.
  - Она что, из молока? - недоверчиво поинтересовался Ваня.
  - Нет, её назвали так из-за туманов, постоянно скрывающих от нас владения Капигура. Интересно, видят ли вестийцы Долину со своего берега Илицы, или маги со всех сторон покрыли её белой пеленой? Казалось бы, эти две реки вечно служили границами, но нынешний межгосударственный рубеж по Илице был проложен всего лишь пятнадцать лет назад и скреплён Вечным Миром. Надеюсь, он поставил точку в длинной истории взаимных претензий.
  - Значит, вы смирились с захватами Вестии? - ехидно осведомился парень.
  - Всё намного сложнее, - боярин тяжело вздохнул. - Когда-то наша страна звалась Великославской Империей или Великославией.
  - Да мы помним, ты нам уже рассказывал, - вмешалась Надя.
  - Я рад, что мои слова не прошли мимо ваших ушей. Тем не менее я продолжу.
  Владения Великославии были огромны, в них входили и нынешняя Вестия, и Долина Чудес. Но затем наступило перенапряжение ресурсов. Империя стала слабеть, и её границы значительно сократились. Долина Чудес и ещё ряд включённых в империю территорий отделились и стали независимыми.
  Из всех владений осталась лишь Вестия. Впрочем, тут есть разные точки зрения. Наши историки считают Вестию исконной территорией Славии, её западной областью. Вестийцы же утверждали, что они нация, порабощённая иностранными оккупантами. Этот свободолюбивый народ часто восставал, но все выступления подавлялись королями Великославии, которые лишились титула императоров, но тем упорнее цеплялись за своё последнее владение.
  Вестия долгое время была герцогством в составе Великославского Королевства. Герцоги Блекстеры вначале заверяли королей в своей полной лояльности, но, почувствовав себя достаточно сильными, возглавили освободительное движение. В ходе кровопролитных войн вестийцы завоевали независимость, но короли Славии не хотели её признавать. Они продолжили войны, стремясь вернуть мятежное герцогство. Однако Блекстерам, опиравшимся на рыцарей, удалось не только отбить их атаки, но и расширить свои границы за счёт Славии. С тех пор они стали именоваться Великими Герцогами.
  Но властители Славии по-прежнему не желали отказаться от 'исконной территории'. Отца Аромира нарекли Владивест, и его отец Владивсемир Девятый перед смертью взял с него обещание, что он вернёт короне герцогство. Это стало проклятьем Владивеста Первого. Всю свою жизнь он положил на то, чтобы выполнить завет отца, но его держава неуклонно слабела, а враг усиливался.
  Кончилось всё тем, что Вестия сама нанесла удар, не дожидаясь, когда Великославия на неё снова нападёт. Наша страна потерпела тяжелейшее поражение и была вынуждена подписать Вечный Мир. По этому договору Славия навсегда признавала независимость Вестии и новые границы, а также теряла в своём названии наименование 'Великая', оставшееся со времён Империи. Теперь соотношение сил изменилось в пользу Вестии, и уже независимость Славии поставлена под угрозу.
  - Политика - мутное и грязное дело! - фыркнул Ваня.
  Ему всё это было до боли знакомо. Парень слишком хорошо знал из истории, насколько запутанным является спор об 'исконных территориях'. Например, на пространстве бывшего СССР многие части некогда единой великой державы на десятилетия погрязли в бесконечных взаимных претензиях. Кто какой землёй владел, кто кому больше должен, кто кого угнетал, кто кого оккупировал... В подобных спорах очень трудно, практически невозможно найти истину, поскольку оппоненты слышат только себя и верят лишь в то, во что хотят верить. Кто ищет, тот всегда найдёт. Поэтому, если искать врагов и поводы для взаимных обид, они всегда найдутся. Так не лучше ли искать хорошее, то, что сближает, а не то, что разделяет?!
  Ярилов хотел ему что-то возразить, но в этот момент зоркий Арно радостно воскликнул:
  - Калинов Мост!
  
  Глава 7. У Калинова Моста
  
  Путешественники устремили свои взгляды вдаль и увидели следующую картину. Они приблизились к месту, где в Илицу впадала река, покрытая белой дымкой тумана. Это и была сказочная и легендарная Молочная Река. Туман, словно огромные комья ваты, укутывал Молочную, полностью скрывая противоположный берег. Но в месте слияния двух рек имелся широкий просвет, будто кто-то откинул причудливые занавески, приглашая их войти.
  В подтверждение приглашения через Молочную был переброшен изогнутый дугой деревянный мостик. Сквозь просвет было видно, что примерно такой же мост нависает над Илицей.
  - Так какой же из них знаменитый Калинов Мост? - удивлённо спросила Надя.
  - Оба, - пояснил боярин. - Одна его половинка соединяет Долину Чудес со Славией, а вторая с Вестией. А там, где они сходятся, начинается единственная дорога, ведущая в долину, расположенную между двух рек, где и обитают все сказочные существа. Уж не знаю, так было задумано природой или здесь не обошлось без магии. Во всяком случае, Капигур выбрал идеальное место. Калинов Мост имеет важное стратегическое значение. Он расположен в самом узком месте долины, и, в случае чего, его удобно оборонять. Впрочем, магам и разрушить его - пара пустяков. В общем, это единственный вход в Долину Чудес, и он открыт далеко не для всех. Так что вам, ребята, очень повезло. Кстати, для старта нашего соревнования он тоже идеальное место. Как и говорил Великий Маг, он равноудалён от столиц наших двух стран, и если бы мы выехали одновременно, то, скорее всего, здесь бы и встретились.
  - Да, ничего не скажешь, здорово придумано! - восхитилась Надя.
  - Интересно, это простой туман или специальная магическая защита, которую Капигур снял перед Калиновым Мостом, чтобы пропустить нас? - спросил Ваня.
  - Думаю, что не простой, - глубокомысленно изрёк Ярилов.
  - Меня сейчас гораздо больше интересует другое, - Победигор нахмурил брови. - Не устроили ли наши противники тут засаду? Место действительно очень удобное. Мостик довольно узкий, пара выстрелов - и они могут избавиться от конкурентов.
  - Это не в правилах Кройса. Великий Рыцарь чтит Рыцарский Кодекс и предпочитает открытый поединок стрельбе из-за угла, - заметил Младомир. - Зато капрал Штук на такие действия вполне способен. Он известен как меткий стрелок и не связан кодексом чести, поскольку не является рыцарем. Более того, капрал состоит на службе в тайной канцелярии, которую возглавляет Крючкун. И Штука часто приставляют к Кройсу, чтобы приглядывать за ним и выполнять грязную работу, которой Великий Рыцарь не захочет марать руки. Поэтому вполне вероятно, что Кройс помчался вперёд за Кольцом Судьбы, а капрал получил иное задание: задержать нас, а возможно, и уничтожить. Так что вполне возможно, что сейчас он притаился на том берегу.
  - Слушай, Ваня, я вспомнила, почему имя Штука показалось мне знакомым! - воскликнула Надя. - Ведь так звали того капрала, по подсказке которого Кройс решил отвезти нас в Чёрный Замок!
  - Точно! - подхватил парень. - А потом он отвозил нас назад. Получается, он наш старый знакомый!
  - Вы и Штука уже знаете?! - поразился Ярилов. - Впрочем, это только подтверждает мои слова. В операции по захвату Победигора, которая не укладывается в кодекс чести, без него не могло обойтись. Вот и о свидетелях Великий Рыцарь не подумал, зато Штук об этом позаботился.
  - И не угадал! - добавил Ваня. - Блекстер велел нас отпустить, ещё и накричал на Кройса.
  - Если учесть, что вы спасли нашего богатыря, то скорее прав был Штук, а не Блекстер, - вступил в разговор Арно.
  Тем временем путешественники подъехали вплотную к заветному мосту. Отсюда был хорошо виден его двойник, пересекавший Илицу напротив первого. Таким образом, две части Калинова Моста действительно соединяли Долину Чудес с обоими враждовавшими государствами. Там, где сходились два его крыла, начиналась едва заметная дорога, ведущая на юго-восток.
  - Придётся спешиться и вести коней под уздцы, - распорядился Победигор.
  Богатырь соскочил со своего скакуна и помог спуститься племяннице. Младомир и Ваня также слезли с Зенита. Было видно, что конь этому рад. Чемпионом считать себя приятно, но ноша всё же не из лёгких. Более опытный Буран выражал свои эмоции сдержанно, но и он не возражал против передышки. Впрочем, и людям было приятно размять ноги и ощутить твёрдую землю. Арно тем временем взлетел в воздух и пытался с безопасного расстояния рассмотреть, нет ли за мостом засады.
  
  Глава 8. Русалки
  
  Надя неторопливо спустилась к реке в районе Калинова Моста и обомлела. Перед её глазами предстала поистине сказочная картина.
  Из воды выглядывало множество прекрасных девушек. Надя невольно позавидовала точёным фигуркам красавиц, всю одежду которых составляли длинные распущенные волосы. Причём волосы были самых разных цветов.
  Впрочем, в наш век, когда женщины красятся во все цвета радуги, этим трудно удивить. Но здесь краска явно была ни при чём. У одной волосы были изумрудно-зелёные, у другой нежно-голубые, у третьей цвета морской волны, у четвёртой - тёмно-синие, у пятой - серебряные, а у шестой - золотые. 'У меня таких никогда не будет!' - с грустью подумала Надя.
  Ко всему прочему ей показалось, что пару раз она видела серебристую чешую. Впрочем, может быть, действительно показалось, уж слишком это походило на фантастику или явно неправдоподобную виртуальную реальность.
  Ваня спустился вслед за своей спутницей и тоже не мог отвести взгляд от необыкновенного зрелища. Хотя, как юный мужчина, он смотрел несколько иными глазами. Совершенные тела практически обнажённых красавиц дразнили воображение парня. Девушки беззаботно плескались в воде, занятые какой-то весёлой игрой. Казалось, они не замечают пришельцев, но всё самое интересное русалки умудрялись при этом искусно прятать под волосами.
  Зато Надя увидела блаженно застывшего парня и посмотрела на него с осуждением. Мол, всем вам, мужчинам, только одно и нужно. Под этим укоризненным взглядом Ваня застеснялся и почувствовал, что начинает краснеть.
  - Нашли где устроить пляж! - недовольно пробурчал парень, стараясь скрыть смущение.
  - Это же настоящие русалки! - в восторге воскликнула Надя.
  Она наконец-то совершенно отчётливо разглядела у одной из красавиц сверкающий на солнце серебристой чешуёй хвост. Последние сомнения рассеялись.
  - Да, это русалки, - подтвердил её догадку Ярилов. - Дочери Морского Царя Нептуна.
  - Между прочим, моя бабка говорила, что они вредят людям, - добавил Ваня.
  - Неужели такие красавицы могут быть злыми?
  - Нет, Надя, они не злые, просто очень легкомысленные, - пояснил Ярилов. - Мой вам совет, ребята, остерегайтесь русалок. Они любят подшучивать над прохожими, могут даже защекотать до полусмерти или увлечь под воду. И тогда вам уже будет всё равно, был у них злой умысел или они просто заигрались.
  
  Глава 9. Золотинка
  
  Словно подтверждая слова Младомира, речные девушки обратили на них внимание. Они подплыли к самому берегу и, весело смеясь, принялись разглядывать гостей.
  - Смотри, Золотинка, люди. Какие они забавные!
  Та, к которой обращались, кокетливо пригладила ослепительно золотую прядь и игриво скосила золотистые глазищи:
  - Эй, люди, идите к нам, поиграем!
  - Извините, к сожалению, у нас нет времени, мы очень спешим, - вежливо ответил молодой боярин.
  Золотинка обиженно надула губки.
  - Какие скучные эти люди! - возмутилась её зеленовласая подруга.
  - Не говори, Зеляника, - согласилась синевласая и нырнула, блеснув в лучах солнца хвостовым плавником.
  - Неужели я вам совсем не нравлюсь?! - поразилась Золотинка.
  Она накручивала золотую прядь на палец, вольно или невольно оголив при этом плечико.
  - Вы, без сомненья, все прекрасны, но у нас очень важное дело.
  - Настолько важное? - не унималась златовласая.
  Теперь она сосредоточила огонь своих прекрасных глазок на Ярилове. В ход пошли соболиные брови и трепетные ресницы.
  - Да, уймись ты, Золотинка, ладно тебе смущать наших гостей, - вовремя пришла ему на выручку серебристая русалка. - Наверное, они тоже приехали за этим кольцом.
  - Неужели живое золото моих волос хуже какого-то кольца? Эх, не понимают люди своего счастья!
  Золотинка разочарованно махнула хвостом и ушла под воду. Боярин невольно почувствовал облегчение. В этот момент Ваня его очень понимал. Надя была с ними солидарна, но по другой причине. Уж больно нескромно вела себя эта красавица.
  
  Глава 10. Подготовка к переправе
  
  Богатырь тем временем думал совсем о другом.
  - Значит, как и следовало ожидать, Кройс со Штуком уже были здесь, - озабоченно молвил Егор Степанович.
  - Можно же спросить у русалок, - вставила Надя.
  - А что, это мысль! - подхватил Младомир.
  - Сам же говорил, что их нужно остерегаться, - проворчал Ваня. - Получается, им нельзя верить.
  Но молодой боярин уже обратился к не успевшей ещё уплыть серебристой русалке. Она показалась ему наиболее здравомыслящей:
  - Милая девушка, вас как зовут?
  - Серебрянка, и можно на 'ты'.
  - Очень приятно, а меня - Младомир. Слушай, Серебрянка, ты не видела тут двух всадников в чёрном?
  - Конечно, видела! Они перешли мост со стороны Вестии.
  - И где они сейчас?
  - Поскакали на юго-восток.
  - Спасибо, ты нам очень помогла.
  - Не за что.
  Серебрянка пожала плечами и нырнула. Ярилов повернулся к своим спутникам.
  - Я же говорила! - обрадовалась Надя. - По-моему, вполне хорошая девушка.
  - Так-то оно так, - проговорил в раздумье Победигор. - Но всё же Ваня тоже прав. Так что, как говорится, доверяй, но проверяй. Вот что, Арно, тебе поручается воздушная разведка. Только будь осторожен, я тебя умоляю!
  - Не беспокойся, не впервой! - важно заявил голубь.
  Арно с удовольствием расправил крылья и взлетел. Он уже успел истосковаться по настоящему делу. Заложив крутой вираж, голубь лихо умчался ввысь. Ваня проводил его скептическим взглядом. Надя очень переживала за пернатого друга. Вскоре Арно исчез в тумане, слившись с его белыми клочьями.
  Меж тем богатырь и его оруженосец привычно готовились к бою. Победигор проверил, легко ли вынимается меч из ножен, и взвесил на руке копьё. Младомир зарядил лук и взял его наизготовку, готовый, если потребуется, прикрыть отважного разведчика. Их настроение передалось коням. Зенит от нетерпения раздувал ноздри, бил себя хвостом по бокам и рыл копытами землю. Пару раз он даже заржал, словно обычная лошадь. Буран старался соблюдать достоинство, но по тому, как он переминался с ноги на ногу, чувствовалось, что предбоевое возбуждение захватило и его.
  
  Глава 11. Калинов Мост
  
  Вскоре Арно вынырнул из тумана и, целый и невредимый, приземлился на седло Бурана. Тот не возражал.
  - Путь свободен! - радостно сообщил разведчик.
  - Хорошо, - недоверчиво произнёс богатырь. - Но не будем терять бдительности. Мы вступаем на землю Долины Чудес, а здесь может случиться всё что угодно. Даже то, что в любом другом месте невозможно в принципе. Порядок прохождения моста такой: впереди я, за мной Буран, потом Ваня и Надя. Ты, Арно, несёшь воздушный дозор, а ты, Младомир, остаёшься с Зенитом на берегу и в случае чего прикроешь нас. Всем ясно?
  Его спутники согласно кивнули. Арно тут же вновь взвился в небо. Ярилов вскочил на Зенита и застыл с луком наготове, держа под прицелом район моста.
  Победигор отдал Ване копьё, чем парень был очень горд. Ещё бы, ему доверили настоящее боевое оружие! Да к тому же на глазах у Нади! А ещё говорили, что он не дорос, мол, до оруженосца!
  Богатырь первым ступил на легендарный мост. Он выставил впереди себя щит, прикрывая остальных. За собой Победигор вёл своего коня. Впрочем, опытный Буран и сам прекрасно знал, что ему делать. За ним вплотную шёл Ваня, необычайно гордый оказанным доверием. Честно говоря, копьё было тяжеловато, но парень мужественно терпел. Следом осторожно продвигалась Надя, у которой захватывало дух от предвкушения грядущих приключений и чудес.
  Всё шло нормально до середины моста. Точнее, Победигор уже преодолел больше половины и приближался к берегу Долины Чудес. Никто в них стрелять не собирался, и казалось, что операция по форсированию водной преграды успешно завершится, но тут опасность подкралась с неожиданной стороны.
  Предстала она со стороны Молочной Реки в лице прекрасной русалки с нежно-голубыми волосами. Водяная проказница подплыла вплотную к Калинову Мосту и, сильно ударив по воде хвостом, обдала путешественников брызгами.
  Ваня поскользнулся и чуть не полетел в воду. Его спасло копьё, на которое он успел опереться в последний момент. Надя от неожиданности взвизгнула и схватилась за парня. Буран, как ко всему привычный боевой конь, сохранил спокойствие. Младомир повернулся в сторону русалки. Но не стрелять же в девушку из-за глупой шутки?! Егор Степанович встревожено обернулся, но, увидев, что ничего страшного не произошло, скомандовал:
  - Спокойно, без паники. Продолжаем движение.
  Поддержка пришла и со стороны реки:
  - Не мешай им, Голубинка, видишь, они в войну играют!
  - Ну тебя, Серебрянка, уж и пошутить нельзя! - возмутилась Голубинка и, недовольно вильнув хвостом, ушла под воду.
  Отряд продолжил путь в том же порядке. Дальше Победигор и его спутники преодолели переправу без приключений.
  Затем настал черёд Ярилова. Боярин въехал на мост, не слезая с коня и всё ещё не выпуская из рук лука. Это привлекло внимание нескольких русалок. Они вынырнули рядом с деревянной дорожкой и лукаво строили глазки. Младомир старался не обращать на них внимания и сосредоточиться на покрытом брызгами довольно узком мостике.
  - Какой серьёзный! - фыркнула Зеляника.
  - Зато какой симпатичный! - восхитилась синевласая.
  - Может, хоть он с нами поиграет? - зазывно улыбнулась Золотинка, теребя свои великолепные волосы.
  Под обстрелом стольких прекрасных глаз молодому боярину было нелегко. Так и с моста упасть недолго! Хорошо хоть, Зениту они оказались неопасны. Как настоящий чемпион, он своё дело знал и, соблюдая осторожность, медленно, но верно продвигался к намеченной цели.
  - Извините, милые девушки, но у меня важное дело, так что не до игр мне с вами.
  - Ну вот, всегда так! - Золотинка обиженно надулась.
  - На обратном пути ещё увидимся, - попытался успокоить её Младомир.
  - Мы будем ждать! - закричали русалки хором.
  В этот момент Зенит победоносно, как и подобает настоящим чемпионам, вступил на берег. Ярилов не удержался и с облегчением помахал девушкам свободной рукой, лук он уже опустил. Золотинка ответила самым сладким воздушным поцелуем. Её подруги замахали руками.
  - До свидания! - отозвалась Надя.
  - Добро пожаловать в Долину Чудес и счастливого вам пути! - напутствовала их Серебрянка.
  Остальные русалки замахали ещё энергичнее. Больше всех старалась Голубинка, она умудрялась одновременно совершать движения руками и хвостом. Возможно, ей всё же было слегка неудобно за свой поступок.
  Надя и Младомир ещё долго махали в ответ. Арно вернулся из дозора и вновь восседал на плече боярина.
  - Сначала чуть не утопили, а теперь желают счастливого пути! - недовольно проворчал Ваня.
  Он не мог простить русалкам, что из-за них чуть не шлёпнулся с моста на глазах у Нади. Хотя, с другой стороны, благодаря речным проказницам девушка так доверчиво прижалась к нему в поисках защиты. Это было приятно, жаль, что копьё скоро придётся отдать!
  - Как ты можешь на них обижаться? - возмутилась Надя. - Они же такие милые!
  Парень уже не собирался с ней спорить. Всё же в целом это оказалось приключение, о котором приятно будет вспомнить. А легкомысленные русалки уже забыли о новых знакомых и развлекались, прыгая в воду с имевшего столь важное стратегическое значение Калинова Моста.
  
  Глава 12. После русалок
  
  Вскоре легкомысленные дочери Морского Царя остались позади. Весёлый смех длинноволосых проказниц уже не доносился до путешественников, но всё ещё звучал в их ушах, и мысли наших героев невольно возвращались к речным красавицам.
  Надя испытывала смешанные чувства. С одной стороны, встреча с русалками была полна романтики. Она попала в самую настоящую сказку, красивую и не страшную, забавную и весёлую. С другой стороны, на фоне этих красоток юная девушка чувствовала себя серой мышкой, что не могло не расстраивать. Но Надя старалась сосредоточиться на хорошем.
  Ваня смотрел на прошедшие события под другим углом зрения. Он уже жалел, что встреча с русалками так быстро закончилась. Когда ещё представится возможность полюбоваться столь прекрасным и волнующим зрелищем?
  Молодой боярин вновь ехал вместе с парнем на Зените, и мысли их были во многом похожи, но не во всём. Под влиянием этой встречи Ярилов стал задумываться о своей жизни. Правильно ли он живёт? Не упускает ли он что-то важное? Нет, безусловно, учёба и борьба за прогрессивные реформы очень важны! В этом не может быть ни малейших сомнений! Но всё же девушки, любовь, красота, прогулки при луне...
  Он в очередной раз вспомнил ту черноглазую красавицу с кудрявыми волосами, с которой учился в Иберии. Ту, что очаровала его с первого взгляда, не прилагая к этому никаких усилий. Она была лишь самой собой: милой, непосредственной, на первый взгляд простой и в то же время загадочной, возвышенной и неземной. Впрочем, о таких прелестных девушках кощунственно говорить сухим языком презренной прозы, они достойны лишь венка сонетов. И Младомир неожиданно для себя стал писать стихи, в которых давал волю своим чувствам, тем что не находили иного выхода, поскольку как в одноимённом стихотворении проходили мимо:
  
  Я думал, что тебя я позабыл.
  О, как же я жестоко ошибался!
  Во сне я вновь встречал тебя,
  Наедине с тобою оставался.
  
  Во сне тебе я снова говорил
  Всё то, что не скажу тебе иначе.
  А за окном всё ливень лил.
  Иль это просто сердце плачет?
  
  Я и во сне не мог уснуть,
  Увидев твою милую улыбку,
  Опять не мог понять, в чём суть
  И совершал нелепую ошибку.
  
  Всё повторялось как назло,
  Мне было хорошо с тобой сначала,
  Мечту мою за облака несло...
  Вдруг всё куда-то исчезало.
  
  Хоть ты близка, но всё же далека,
  Тебя ловлю, но ты неуловима,
  Мне к сердцу хочется тебя прижать,
  Но не могу тебя я удержать,
  Моя любовь проходит мимо.
  
  Жаль, что назад уже ничего не вернёшь. От всей любви осталось ныне только имя. Лючиция... Лючиция! Лючиция!!!
  Ярилов не мог знать, что её имя созвучно имени любви главного героя знаменитого в другом мире фильма 'Три мушкетёра'. Констанция тоже была потеряна безвозвратно, и упоминание её имени так же разрывало душу острой болью, только в фильме влюблённых разлучила смерть.
  Лючиция была жива и, как надеялся молодой боярин, у неё всё хорошо. Она лишь вышла замуж за дона Педроса. А браки в Иберии нерасторжимы. Так что эта потеря не менее безвозвратна. Возможно, она даже более болезненна. Знать, что твоя любовь жива, но в объятиях другого... К тому же Младомира всю жизнь преследовал мучительный вопрос: 'Ну чем я хуже Педроса?!'
  Так что даже, наверное, лучше, что Ярилов много лет её не видел. Это было бы как разбередить уже почти зажившую рану. Говорят, что время лечит всё. До определённой степени да, но рубцы на сердце всё же остаются. Особенно в душе чувствительной и ранимой.
  Младомир пытался её забыть. И были моменты, когда казалось, что это ему удалось. Он с головой погружался в учёбу, потом в политику, много читал, постоянно размышлял о судьбе своей Родины, о других философских вопросах.
  Но Лючиция всё равно его не отпускала. Она являлась ему во сне, напоминала о себе случайной улыбкой симпатичной незнакомки, прозрачным светом луны, запахом весенних цветов и звонкими девичьими песнями. Нет, не зря говорят, что первая любовь не забывается!
  Егор Степанович невольно ощутил себя старым. Сорок лет - это далеко не двадцать. А ведь совсем недавно, каких-то пятнадцать лет назад, он был молодым, бесшабашным и весёлым. А какие девушки его любили! Возможно, это и было счастье. Но счастье в полной мере ценишь только тогда, когда оно проходит. Разве сидящая сейчас перед ним племянница способна оценить собственную молодость и красоту, как и то, что у неё всё впереди? Богатырь вспомнил о своей жене, уже не молодой и, может быть, не самой красивой, но доброй, верной, заботливой и всё понимающей. Как она там? Наверное, испереживалась из-за его и Надиного исчезновения. Впрочем, супруга настолько хорошо его знает, что чувствует, что он жив и с ним всё в порядке.
  Кони привычно несли двойную ношу. Сегодня они не оплошали. Зенит вообще чувствовал себя чемпионом. Арно парил высоко в воздухе, неся дозор.
  
  Глава 13. Лесной бомж
  
  Дорога уводила всё дальше и дальше на юго-восток. Первоначально она была зажата с обеих сторон водами Илицы и Молочной, причём белое покрывало тумана словно кто-то снял невидимой рукой, как только они пересекли Калинов Мост. Оба берега открывались как на ладони. Выходит, скрывая Долину Чудес от посторонних глаз, маги не считали нужным закрывать обзор для себя.
  В междуречье небо было необыкновенно синим даже для Волшебного Мира. В нём не наблюдалось ни малейшего намёка на облачко, и ласковое солнце беспрепятственно наполняло Долину Чудес теплом и светом. Необычайно сочная даже для этих мест изумрудная травка и вездесущие одуванчики окаймляли их путь.
  - Словно мы попали в какую-то огромную теплицу, - прокомментировал Ваня.
  - Трудно поверить, что в таком чудесном месте может таиться опасность.
  - Именно поэтому, Надюша, мы и не должны расслабляться, - отозвался Победигор.
  - Ваня в чём-то прав, - задумчиво молвил Ярилов. - Капигур создал тут своеобразный волшебный заповедник.
  Чем дальше они удалялись от Калинова Моста, тем больше менялся пейзаж. Берега рек отступили, а затем и вовсе пропали из виду, скрытые кустарником и деревьями. На смену одуванчикам пришёл разноцветный ковёр из самых разнообразных цветов, ступать по которому было легко и приятно. Так что Буран и Зенит не ощущали своей немаленькой ноши. Необычайно чистый воздух, пропитанный неповторимыми ароматами леса и цветов, хотелось не просто вдыхать полной грудью, а есть большой ложкой. Средь травы стрекотали неугомонные кузнечики, множество бабочек порхали в воздухе, а трудолюбивые пчёлы с золотистым брюшком сновали от цветка к цветку. Жизнь кипела и на верхних этажах, где носились бойкие ярко-рыжие белки, из-за чего-то ссорились сороки и щебетали разноцветные маленькие птички. Серенький зайчишка выскочил на дорогу, замер, уставившись на чужестранцев, и задал стрекоча, скрывшись в чаще.
  Победигор заметил в лесу живописную полянку, окружённую пушистыми ёлочками со стройными берёзками, и скомандовал устроить привал. Путники с удовольствием спешились и не отказали себе в удовольствии пройтись по мягкому ковру из мхов и трав. Кони тут же принялись щипать душистую растительность. Вернулся из разведки Арно, он не обнаружил ничего опасного или подозрительного. Жизнь представлялась прекрасной.
  Ещё замечательней она показалась, когда богатырь и его оруженосец достали свои припасы. Ваня с Надей сразу вспомнили, что так и не успели позавтракать. Увлечённые необыкновенными приключениями, они совсем забыли о еде, а тут сразу проснулся аппетит. Ещё бы, свежий воздух, побег из Солнцеграда, прогулка пешком и масса переживаний! Они быстро умяли выделенные им лепёшки и вяленое мясо, запив их прохладным клюквенным соком из фляг.
  - Припасы-то мы брали на двоих, - вздохнул богатырь, наблюдая, как Ваня собирает в рот последние крошки.
  - Ничего, - успокоил его Младомир. - В Долине Чудес невозможно остаться голодным, еды тут навалом. Вот, к примеру, на десерт тут полно земляники.
  И действительно, крупная, с клубнику, ароматная красная ягода словно сама просилась в рот.
  - Никогда не ела такой вкуснятины! - воскликнула Надя, уже успевшая отведать этих даров леса.
  Остальные тут же последовали её примеру.
  - Только не отходите от поляны! - предупредил своих спутников Победигор.
  Но девушка, увлёкшись пиршеством, его даже не услышала. Уперев взгляд в землю, она отыскивала всё новые и новые ягодки, не замечая ничего вокруг и не в силах оторваться от этого захватывающего занятия. Незаметно для себя она потеряла из виду поляну и своих спутников. Надя продолжала наслаждаться чудо-земляникой, как вдруг прямо перед собой увидела чьи-то босые волосатые ноги, покрытые пылью, грязью и колючками. Девушка вскрикнула от неожиданности.
  - Ага, испугалась! - раздался полный торжества хриплый голос.
  Надя подняла голову и увидела странное существо, неимоверно косматое и лохматое, со спутанной и полной колючек грязной бородой. 'Бомж!' - была её первая мысль.
  - Ты кто такой?
  - Леший я! - гордо заявил незнакомец и при этом хлопнул себя по груди. - Меня тут все знают. А вот ты кто такая?
  - Меня зовут Надя.
  - Надя? - задумчиво повторил Леший, скребя свою нечёсаную башку.
  Некоторое время они молча смотрели друг на друга. Потом лесной бомж не выдержал:
  - Правда, я страшный?! - выкрикнул он, корча гримасы и потрясая своими крючковатыми руками перед лицом девушки.
  Надя недоумённо взирала на этого клоуна. Первый испуг, вызванный неожиданным появлением лесного пугала, прошёл. Но девушка совершенно растерялась и не знала, что ей делать.
  И тут внезапно хрустнули ветки. Надя вздрогнула, но, обернувшись, увидела, что это Егор Степанович спешит на её крик.
  - Невозможно работать! - обиженно заголосил Леший.
  С этими словами он схватил девушку в охапку, забросил её себе за спину и потащил в лесную чащу. Надя пыталась вырваться, но грубые волосатые лапы держали её очень цепко. Похититель оказался весьма проворным и резво нёсся через лес, в котором был у себя дома и прекрасно ориентировался. Он ловко перепрыгивал через торчащие корни и увёртывался от нависших ветвей. Но и проработавший пятнадцать лет лесником Егор Степанович тоже чувствовал себя в своей стихии и не отставал. Более того, несмотря на небольшой рост и стройность юной девушки, она всё же не была лёгкой как пушинка, и похититель ощущал её вес всё сильнее. Через некоторое время Леший стал пыхтеть и сопеть, как кузнечный мех, а расстояние постепенно сокращалось.
  - Да больно нужна ты мне! - буркнул он в конце концов и выпустил добычу.
  Лесной ковёр смягчил падение, и Надя не очень ушиблась. К счастью, она упала в то место, где не было камней или торчащих из земли корней.
  - Зато теперь вы заблудились! - злорадно выкрикнул Леший и, скорчив напоследок парочку своих лучших страшных гримас, скрылся в зарослях.
  Встревоженный богатырь уже подбегал к племяннице:
  - Надя с тобой всё в порядке? - озабоченно поинтересовался он, помогая девушке встать.
  - Всё нормально, дядя.
  Девушка старательно обтряхивала одежду.
  - Фу, как ты меня напугала! Если бы с тобой что-нибудь случилось, прямо не знаю, что бы сделал с этим паразитом!
  Победигор погрозил кулаком чаще. Когда он отвернулся, из кустов высунулась голова Лешего и, показав язык, снова скрылась.
  - Дядя Егор, а мы не заблудились?
  - Чтобы я, лесник, не нашёл в лесу дороги?! Если твой похититель на это рассчитывал, то он явно просчитался, - ответил Победигор.
  На лице богатыря сияла добродушная улыбка. В ответ на его слова из зарослей донёсся обиженный вой.
  - Бедный Леший, он так старался нас напугать, что даже жалко его.
  Слова Нади только подлили масла в огонь. В зарослях раздались хриплые ругательства, перешедшие затем в протяжное тоскливое завывание, которое постепенно всё больше отдалялось.
  - Пошли, мы и так из-за него уже потеряли кучу времени, - озабоченно проговорил Победигор.
  Девушка, которой было неудобно, что она стала причиной задержки, без лишних слов пошла вслед за дядей в обратный путь. Леший на бегу старался петлять, путая следы и пытаясь сбить с толку преследователя, но опытный лесник легко нашёл кратчайшую дорогу.
  Вскоре они вышли к земляничной поляне, на которой оставили своих друзей. Ваня и Младомир были крайне взволнованны. Боярин на всякий случай держал наготове лук. Лишь категорический приказ богатыря удержал их на месте. Победигор не хотел, чтобы они потеряли друг друга в лесу. Тем не менее, только присутствие Ярилова смогло остановить Ваню от желания броситься спасать подругу. Зенит тоже нервно рыл копытами землю, чемпиону нелегко оставаться вне игры. Буран, как всегда, вёл себя более спокойно, но и ему хотелось поучаствовать в спасении своей маленькой наездницы. Арно нервно кружил в воздухе, но ничего не мог разглядеть из-за деревьев. Увидев Надю и её дядю целыми и невредимыми, все вздохнули с облегчением.
  - Всё в порядке, - предвосхитил их расспросы Егор Степанович. - Поехали, время не ждёт, по дороге всё вам расскажем.
  Они вновь сели на отдохнувших коней, а голубь тут же взлетел на плечо к Победигору:
  - Я тут поговорил с лесной сойкой и узнал от неё, что чёрные всадники проскакали здесь несколько часов назад.
  - Молодец, Арно, - похвалил богатырь.
  - Но, в конце концов, что случилось с Надей?! - возмутился разъедаемый любопытством парень. - Мы слышали крики.
  - Так, ничего особенного, - махнула рукой Надя. - Просто на меня напал Леший. Сначала он пытался меня напугать, а потом потащил в лес. Но, увидев дядю Егора, он меня бросил.
  - А, Леший! - воскликнул Младомир. - Вико мне рассказывал про это лесное пугало. Леший - простой ведьмак, он способен только на мелкие пакости. Завлечь в лес и напугать одинокого путника - это его излюбленная проказа. А так он безобиден.
  - Сейчас легко говорить, а когда я внезапно увидела в лесу это косматое чудище, мне было не до смеха. Да и когда он меня тащил, тоже.
  - Ну вот, а я так на него и не посмотрел! - разочарованно вздохнул Ваня.
  - А чего на него смотреть? - удивилась девушка. - По виду он самый типичный бомж.
  
  Глава 14. На распутье
  
  Через некоторое время Надя обратила внимание, что местность становится всё более зловещей. В окружавшую их чащу с трудом пробивался свет, умолкли птичьи трели, пропали даже насекомые. Лишь один раз навстречу им попалась ярко-рыжая белка, с перепуганным видом пронёсшаяся мимо. Юной девушкой, которая была наиболее эмоциональной и чувствительной из всей компании, овладело нехорошее предчувствие.
  И тут перед ними возникла огромная каменная глыба, перегородившая дорогу. На камне весьма зловеще сидел большой чёрный ворон. При виде пришельцев птица лениво расправила крылья и взлетела на высоченную ель.
  - Будь сейчас с нами старик Сирион, он бы точно сказал, что это недобрый знак, - молвил с усмешкой Ярилов.
  - Фигня всё это! - бесшабашно заявил Ваня и соскочил с Зенита.
  Парень храбро подошёл к перегородившей дорогу глыбе и пнул здоровенный мухомор, росший рядом с камнем. Ядовитый гриб разлетелся на множество обломков. Ворон недовольно каркнул, а Надя с осуждением посмотрела на подростка.
  - Грибы размножаются спорами, а этот уже старый, - попытался оправдаться Ваня.
  Тем временем Победигор, Младомир и Надя спешились, а Арно кружил вокруг преграды. Зенит в нетерпении бил копытами, считая, что для чемпиона это не препятствие. Буран спокойно жевал траву, даже в этом страшном месте она была хороша.
  Богатырь, его оруженосец и девушка присоединились к парню, который уже осматривал глыбу. Каменюга вся поросла мхом, видимо, лежала здесь уже давно. Однако, несмотря на это, хорошо были видны витиеватые чёрные буквы:
  
  Прямо пойдёшь - не вернёшься!
  Налево пойдёшь - с конём расстаёшься!
  Направо пойдёшь - свою смерть найдёшь!
  
  - Весёленькая перспектива! - ехидно процедил Ваня. - Прям как на наших демократических выборах! Выбираешь из трёх зол меньшее, а в итоге всё равно плохо!
  - Что ты понимаешь в демократии?! - рассердился задетый за живое молодой боярин. - При настоящей демократии всегда есть достойный выбор! А если у вас не из кого выбирать, то...
  - Погоди, Младомир! - прервал его Победигор. - Оставим сейчас этот спор. Скажи лучше, знаешь ли ты, что или кто ждёт нас на этих дорогах?
  Ярилов и все остальные, как по команде, посмотрели туда, куда указывал богатырь. Действительно, за камнем расходились три давно нехоженные и оттого сильно заросшие дороги. Больше они напоминали тропинки, а без указателя и вовсе не догадаешься, что это такое.
  - Так, дайте вспомнить. Та, что прямо, ведёт к Кощею. Насколько я знаю, он самое подлое и коварное существо в Долине Чудес.
  - Ну кто же не знает Кощея! - решил показать свою осведомлённость Ваня. - Такой злобный костлявый старикан, главный злодей русских сказок!
  - А он к какому народу относится? - поинтересовалась Надя.
  - Вообще о нём известно очень немного, да и то в основном домыслы. Он явно человекообразное существо, но происхождение Кощея остаётся тайной, покрытой мраком. Внешне он похож на худого как скелет старика с почерневшей кожей и зловещими красными глазами. Кое-кто приписывает ему седые усы и бороду, но Вико об этом ничего не говорил.
  - Всё просто, - перебил парень. - Он их то сбривает, то отращивает. Обычное дело.
  - Может быть, он следит за модой, - высказала предположение девушка.
  - Старый хрыч, а туда же! - прокомментировал с усмешкой Ваня.
  - В некоторых источниках его называют Чернобором или Змеем, - продолжил боярин. - Он считается воплощением враждебного, символом холода и смерти. Известно, что Кощей обладает немалой колдовской силой, природа которой неизвестна, и тайной бессмертия. К тому же, по слухам, у него есть Меч-Кладенец, Копьё-Самотык и другие волшебные вещи. Говорят о его несметных богатствах, сундуках полных золота и тому подобное. Впрочем, вполне возможно, молва многое преувеличивает. Но всё равно лично я бы предпочёл с ним не связываться!
  - Да уж, малоприятный субъект, - подтвердил Победигор. - Я тоже слышал о нём множество жутких историй, и если хотя бы половина из них правда, то встречи с ним лучше избежать. А что сулят нам две остальные дороги?
  - Левая приведёт к великану, пожирающему коней, его так и зовут - Коноед.
  Зенит тут же возмущённо заржал. И даже невозмутимый Буран перестал жевать.
  - Не бойся Зеня, мы в обиду вас не дадим, - утешил своего коня боярин, успокаивающе погладив его по умной морде.
  - Зенит ничего не боится, Зенит - чемпион! - добавил парень.
  Конь благодарно ткнулся в него мордой, и Ваня не отказал себе в удовольствии его погладить. Девушка тем же способом стала успокаивать Бурана, хотя тот в этом не очень нуждался. Богатырь тоже потрепал гриву верного скакуна.
  - А правая? - спросил он без особой надежды.
  - На правой дороге сидит в засаде людоед.
  - Уж не Людик ли случайно?! - воскликнула возбуждённая Надя.
  - Он самый. Двум людоедам здесь делать нечего. Люди сюда не допускаются...
  - Так его же Кройс замочил! - вскричал Ваня.
  - Как же я сразу не сообразил! Так выходит, что путь свободен!
  - А вдруг ему на замену нашли кого-то ещё хуже? - задал резонный вопрос Победигор.
  - Вряд ли, прошло всего два дня.
  - Надеюсь, ты прав. Хотя что нам ещё остаётся? Всё же это путь наименьшего риска.
  Победигор внимательно изучал местность вокруг глыбы.
  - Интересно, куда поехал Кройс? - спросила Надя.
  - Они направились по левой дороге, - донёсся голос лесника из-за камня. - Тут свежие следы.
  - Кройс решил пожертвовать конями?! - осведомился парень, в голосе которого прозвучало неприкрытое презрение.
  - Не думаю, - отозвался Ярилов. - Насколько я знаю этого Великого Рыцаря, он привык сметать всё на своём пути и жаждет новых подвигов и сражений. К тому же он души не чает в своём вороном скакуне по кличке Торнадо. Кройс с ним как единое целое. Так что думаю, что дело совсем в другом. Среди людей чёрный рыцарь давно не встречал достойных противников, так что, видимо, ему не терпится померяться силами с великаном.
  - Просто какой-то терминатор! - вырвалось у Вани.
  - Кто такой терминатор? - удивился Младомир.
  - Железное чудовище из нашего мира, - объяснила девушка.
  - Возможно, самоуверенность его и погубит. Но нам это только на руку. Мы не будем зря рисковать и отправимся по правой дороге, - подвёл итог Победигор.
  Было решено, что ехать верхом нет смысла. Продираться по узкой тропинке среди нависающих ветвей гораздо удобнее пешком. Да и коней стоило поберечь.
  Первым на небольшом удалении летел Арно. Он должен был предупредить, если на пути всё же окажется засада. За ним продвигался Победигор. На этот раз он не стал вести своего скакуна под уздцы, чтобы обе руки были свободными. Буран шёл за хозяином вполне самостоятельно. Зато богатырь старался расчищать путь остальным. Он отбрасывал с дороги коряги и оттягивал слишком низко нависшие ветви. Следом за Бураном двигался Ваня, старавшийся облегчить путь девушке. Замыкали процессию Ярилов и Зенит.
  Вначале заросли были очень густыми. Потом стали ещё гуще. А когда прошли самую чащобу, лесник показал им засаду Людика. В этом месте дорога делала поворот, и за ним невидимый в зарослях людоед поджидал своих жертв. Место было вытоптано, ветки кругом обломаны, словно здесь резвилось стадо бегемотов. Трава в районе лежбища пожухла. Наде стало жутко, не случайно лесные обитатели обходили это место стороной.
  Дальше дорога стала шире, но местами встречались поваленные стволы. Перебираться через них девушке помогал обрадованный парень, подавая руку. По сторонам встречались деревья, обломанные посередине, словно здесь бушевал смерч. Надя видела последствия такого смерча в окрестностях Владивостока. Она вспомнила свои тогдашние впечатления. Тогда ей казалось, что там бушевал великан, ломавший большие деревья посередине, как спички. Сейчас же она на самом деле видела последствия деятельности свирепого людоеда.
  - Всё же это всё нелепо и несправедливо, - высказала, наконец, девушка мучившую её мысль.
  Благодаря расширению дороги растянувшаяся по лесу компания опять собралась вместе. Победигор внимательно посмотрел на племянницу:
  - Ты это о чём?
  - О том, дядя, что мы сейчас идём по пути, который расчистил Кройс. Более того, он мне с Ваней спас жизнь. И тем не менее после всего этого он - наш враг?!
  - Я не испытываю к нему ненависти, хотя это именно он со своими людьми напал на меня, безоружного, в Лихом овражке.
  - Справедливости ради следует заметить, что он лишь выполнял приказ, очевидно, исходящий от самого Великого Герцога, - вмешался Младомир.
  - Значит, ты не испытываешь ненависти, дядя, но при встрече готов его убить?!
  - А ты предпочитаешь, чтобы он убил меня?! - с горечью воскликнул Победигор. - Спасибо, дожил: моя собственная племянница меня обвиняет! Ты думаешь, я хочу чей-то крови?! Но может так случиться, что у меня не будет иного выбора! На войне как на войне!
  В этот момент они неожиданно увидели бесформенную груду побелевших от времени костей. Надя вскрикнула от ужаса, Ваня вздрогнул. Даже боевые кони и те отшатнулись. Но богатырь с оруженосцем их быстро успокоили. Вскоре вся компания продолжила поход.
  - Очень символично, - заметил Ярилов. - Война - это всегда боль, кровь, страдания и смерть. А оправданием всему этому служат красивые слова: долг, Родина, присяга, героизм. Сколько времени длится вражда Славии с Вестией, сколько крови и слёз пролилось за 'независимость', 'территориальную целостность', 'национальные интересы' и прочее в том же духе?! Наш главный враг не Кройс, не Вестия, а война!
  - Младомир, я не сомневаюсь, что ты хороший оратор. Но ты не в Думе, сейчас время действовать, а не разводить дискуссии. Мы должны любым путём добыть Кольцо Судьбы и отвести его Аромиру, иначе Блекстер станет господином Славии! - заявил богатырь с нотками раздражения в голосе.
  - Что вы прицепились к Егору Степановичу?! - выпалил Ваня. - Скажите спасибо вашим мудрым магам, это они втравили всех в эту историю!
  - Да, это я предложил воззвать к их суду, - горько молвил боярин. - Я надеялся, что они помогут решить дело бескровно, силой права, а не по праву силы. Но всё больше убеждаюсь в своей ошибке. Ведь если прольётся кровь, то это не улучшит отношений наших стран. А если Кольцо и корону получит Блекстер, то славийцы вряд ли с этим смирятся.
  - А вот Кройс явно не терзает себя дурацкими сомнениями и наносит удар не задумываясь! - укоризненно молвил голубь.
  - Арно прав, довольно сомнений. Чтобы победить, нужно верить в себя. А чему быть, того не миновать, и хватит об этом.
  - Может быть, всё ещё обойдётся, - откликнулся Ярилов.
  Но в его голосе не было уверенности.
  
  Глава 15. По правой дороге
  
  Как и ожидали члены маленького отряда, правая дорога оказалась свободной. Вероятно, замену Людику так и не успели найти.
  - Символично, - заметил Ваня. - Наше дело правое, и идём мы по правому направлению, а значит, победа будет за нами!
  Ему никто не ответил. Им действительно крупно повезло. На дороге не встретилось никаких препятствий, если не считать груды костей. А если бы ещё не моральные переживания, то эту часть пути вообще можно было бы считать захватывающей экскурсией по немного жутковатым местам.
  - Давайте я слетаю и разведаю, как там дела у Кройса, - предложил заскучавший голубь.
  - Нет, Арно, - запретил Победигор. - Они тебя уже один раз подстрелили, и ты ещё легко отделался. Второй раз не стоит искушать судьбу. Любое везение рано или поздно кончается. Боюсь, мы его лимит уже исчерпали.
  Голубь подчинился и вновь полетел впереди, но в пределах видимости.
  - Кстати, Младомир, как ты думаешь, тот ворон, что сидел на камне, не мог быть шпионом Кройса? - поинтересовался парень.
  - Вряд ли, слишком он ленив. Скорее, этих птиц сюда манит предвкушение возможной добычи.
  Надя вздрогнула. Ей показалось, что это дурной знак.
  - Хотя, - продолжил Ярилов, - по крайней мере один ворон состоит на службе у Блекстеров. Его зовут Каркон, но я с ним не знаком, так что не смог бы его опознать.
  Между тем лес постепенно поредел и посветлел. Вскоре в просветы стало видно широкое поле, поросшее ярко-зелёной сочной травой.
  - Отлично! - обрадовался богатырь. - Скоро мы будем на открытой местности, где можно не бояться засад.
  - Во зелёные луга, где живёт Баба Яга, - задумчиво пробормотал Ярилов.
  - Что Баба Яга? - заинтересовалась девушка.
  - Да нет, это я так. Баба Яга дальше, за этим полем.
  - Неужели настоящая?! - восхитилась Надя.
  - А как же. Хотя многие предпочли бы, чтоб она была только сказкой.
  Кони, завидев море зелёной душистой травы, сами ускорились и первыми вырвались из леса. Впереди, как и подобает чемпионам, мчался Зенит. Люди вышли за ними. Богатырь и его оруженосец позволили своим скакунам свободно попастись, предупредив, чтоб далеко не уходили. Арно взлетел повыше для лучшего обзора. Девушка залюбовалась цветами, раскрывшимися во всей красе под ярким солнцем.
  - Эй, взгляните, на луг из леса выходят ещё две дороги! - сделал открытие Ваня.
  - Всё правильно, - отозвался Младомир. - Дорог три, а путь только один, он ведёт к избушке Бабы Яги, которая тут заправляет таможней и пограничной стражей.
  - Во даёт бабка! Да ей небось на пенсию давно пора! - удивлённо воскликнул парень.
  - Меня интересует одно - где Кройс? Проехал он уже это место или великан там его задержал?
  - Как бы ни было, Победигор, ждать его здесь нам не следует, поспешим к Бабе Яге, там всё узнаем.
  - Ты прав, Младомир, - с этими словами богатырь подозвал своего коня.
  Буран послушно подошёл, а за ним и Зенит. Благородные скакуны вновь приняли на себя двойную ношу. Было видно, что они не очень довольны, что им не дают толком передохнуть и попастись вволю.
  - Потерпите, родные, - успокаивающе сказал им боярин и потрепал своего конька по шее. - Уж на таможне мы обязательно остановимся, там вы получите всё, что хотите.
  Победигор направил коня к пересекающей поле дорожке. Ярилов последовал его примеру. Впрочем, дорожка уже почти слилась с лугом, только трава на ней росла не столь густо. Арно летел впереди.
  - А что за таможня? - поинтересовался Ваня, усмехаясь. - Там визы не потребуют? Я, между прочим, ещё даже загранпаспорт не получил!
  - У нас с этим, к счастью, гораздо проще, - серьёзно ответил Младомир. - А старушке нравится гордое и звучное название.
  - Чудно тут у вас всё устроено! - поразилась Надя.
  - На то и Долина Чудес, - пояснил боярин.
  
  Глава 16. Роковая встреча
  
  Маленький отряд доехал почти до середины луга, когда шум и крики сзади заставили их оглянуться, а затем и развернуть коней. С центральной дороги доносились громкие вопли. Вслед за ними из леса выскочил кто-то ужасно безобразный и чудовищно худой. Даже на таком расстоянии слышно было, как от страха и натуги стучат его кости. При виде жуткого пришельца Надя вздрогнула и прижалась к дяде.
  - Это же сам Кощей! - встрепенулся Ярилов.
  Пришелец походил на обтянутый почерневшей кожей скелет. Даже стальные доспехи и остатки чёрного плаща, волочившиеся за ним, не могли этого скрыть. Абсолютно лысый череп и жутко выпученные, красные, как горячие угли, глаза дополняли портрет главного лиходея Долины Чудес.
  - Красавчик! - отметил Ваня. - И причёска модная, а-ля Фантомас!
  - Но кто же мог нагнать на него такого страха?! - изумился Младомир.
  Словно в ответ на его слова, из леса выехал чёрный всадник в шлеме с тремя красными перьями. Он воинственно размахивал мечом, и его грозный взгляд не предвещал Кощею ничего хорошего.
  - Кройс! - встревожено прокричал Арно на лету.
  - Только его нам и не хватало! - возмутился парень.
  - Откуда он на той дороге и где великан Коноед? - недоумённо пробормотал боярин.
  Тем временем из леса показалась фигурка второго чёрного всадника с копьём наперевес и чёрным вороном на плече. Капрал Штук соблюдал дистанцию и не вмешивался в события.
  Впрочем, его помощь не требовалась. Великий Рыцарь настиг перепуганного Кощея и с размаху снёс его голову мечом. Злодей взвыл от боли, но тут же голова чудесным образом приросла. Кощей вновь бросился наутёк, истошно голося:
  - Да сколько раз тебе говорить?! Бессмертный я! Бессмертный!!!
  - Не завидую я вашему великану! - съязвил Ваня.
  - Что же теперь будет?! - испуганно спросила побледневшая Надя.
  - Скоро увидишь, - хмуро ответил её дядя.
  И словно в ответ на его слова упорный Кройс пошёл на новый заход. Он вновь настиг убегавшую жертву. Но на сей раз Великий Рыцарь изловчился и рассёк своего врага пополам. Главный лиходей Долины Чудес снова завопил, но его раны опять мгновенно срослись. Кощей продолжал удирать, словно ничего не произошло. И тут взгляд Великого Рыцаря наткнулся на конкурентов.
  - Ладно, катись! Твоё счастье, что ты бессмертный! - презрительно бросил он Кощею. - А ещё раз мне попадёшься, слизняк паршивый, тебе и это не поможет!
  Злодей, не веря своему счастью и подгоняемый страхом, поспешил в сторону леса. Вскоре он уже скрылся в чаще. Удирая по своей дороге, Кощей даже ни разу не оглянулся.
  - Ничего он не бессмертный! - хмыкнул Ваня. - Каждый дурак знает, что его смерть в яйце.
  - Да, такие слухи ходят и у нас, - без всякого выражения отозвался Ярилов, взгляд которого был прикован к Великому Рыцарю. - Только никто не ведает, где это яйцо находится.
  - А я знаю! - обрадовалась Надя. - У нас каждый ребёнок в курсе, что его смерть в игле, игла в яйце, яйцо в утке, утка в зайце, заяц в медведе, медведь в ларце, а ларец висит на могучем дубе, что растёт средь моря-океана на острове Буяне.
  - Святая простота, - тем же отсутствующим тоном вынес вердикт Младомир. - Что ж вы думаете, Кощей такой идиот, что о его тайне известно каждому даже в вашем мире?! Если б так было на самом деле, то ему бы давно пришёл конец. Он специально распускает подобные слухи, пуская всех по ложному следу, а настоящее место знает лишь он один.
  - Выходит, это деза! - разочарованно вздохнул парень. - Впрочем, этого и следовало ожидать, иначе всё было бы слишком просто.
  В этот момент протяжный трубный звук рога разорвал тишину и разнёсся по полю. Ребята его уже слышали перед поединком Кройса и Людоеда. Но на сей раз Наде почудились в нём трагические нотки, и что-то внутри у неё заныло, предчувствуя беду.
  Чёрный всадник, неторопливо гарцуя на своём вороном скакуне, подъехал к соперникам и отсалютовал им мечом. В этом ритуале было что-то зловещее и завораживающее одновременно. Кройс с конём составлял единое целое и походил на пантеру, чёрную, красивую, грациозную, но одновременно мощную, грозную и готовую к прыжку.
  Оруженосец Великого Рыцаря остался в отдалении. Победигор мрачно ждал. Его спутники также замерли, словно под гипнозом.
  - Великий Рыцарь Кройс, первый меч Вестии, победитель рыцарей, драконов, людоеда, Коноеда и Кощея приветствует вас! - провозгласил он зычным голосом и учтиво поклонился.
  - Мы также приветствуем Великого Рыцаря, - ответил за всех богатырь.
  - Для меня огромная честь лично встретить такого легендарного героя, как Победигор! С ранних лет я наслышан о Ваших подвигах. Более того, Вы были моим кумиром, я стремился стать столь же доблестным воином и отважным героем, как Вы. Пользуясь случаем, хочу выразить Вам своё восхищение и принести самые искренние извинения за то, как я вынужден был с Вами обойтись в Лихом овражке. Клянусь честью, лишь чрезвычайные обстоятельства заставили меня поступить таким образом.
  - По-моему, он настроен не враждебно, - шепнула девушка.
  Но ей никто не ответил.
  - Что же это за обстоятельства? - холодно осведомился богатырь.
  - Я получил строжайший приказ от самого Великого Герцога обезвредить Вас любым способом. Мы должны были захватить в плен богатыря Победигора, а в случае, если бы это не представлялось возможным, нам приказали Вас убить. Я ненавижу засады, но вызвать Вас на поединок в Лихом овражке я не мог, к тому же Вы были без оружия. Я не имел права упустить Вас, более того, со мной были люди из тайной канцелярии во главе со Штуком. Они были подчинены мне, но попытайся Вы скрыться, тут же утыкали бы Вас стрелами. Так что выбор был невелик, и пленение из засады я посчитал наименьшим злом.
  - Хорошо, Великий Рыцарь, я принимаю ваши извинения.
  - Благодарю Вас за Ваше великодушие! - Кройс поклонился. - Никогда ещё я не встречал такого достойного противника! Будь на Вашем месте кто-то другой, я сначала предложил бы ему сдаться и уступить мне дорогу, отказавшись от притязаний на Кольцо Судьбы. Но, не желая наносить оскорбление тому, чья храбрость известна всем, я сразу вызываю Вас на честный поединок!
  - Вы не оставляете мне выбора. Что ж, видно, так угодно Судьбе. Я вас не разочарую. Какой смысл откладывать развязку?! Решим всё сейчас. У меня только одна просьба.
  - Всё, что в моих силах, уважаемый Победигор! - произнёс Кройс и почтительно поклонился.
  - Если мне будет суждено погибнуть, то пообещайте, что не причините вреда этим детям. Я полагаюсь на ваше благородство, Великий Рыцарь.
  - Нет ничего проще, - улыбнулся чёрный всадник. - Клянусь словом рыцаря и Рыцарским Кодексом, что не причиню им зла. Мы с Великим Герцогом не воюем с детьми!
  - Спасибо, вы очень добры, сэр Великий Рыцарь. С Вами приятно иметь дело.
  - Что вы такое говорите?! - не выдержала Надя, не в силах сдержать своего негодования. - Два хороших, честных человека собираются ни с того ни с сего хладнокровно поубивать друг друга! Это просто чудовищно!!! Это бессмысленно и дико!!!
  - Ты девочка из Большого Мира, тебе никогда не понять наших законов и традиций, ты воспитана по-другому. А для рыцаря честь дороже жизни!
  - Ну, хоть ты-то, дядя! Ты же современный здравомыслящий человек!
  - Прости, Надя. Боюсь, что он прав. Я не вижу другого выхода.
  - А может быть, стоит сразиться тупыми концами копий, и кто кого выбьет из седла? - без особой надежды предложил Ярилов, пытаясь уцепиться за последнюю соломинку.
  - Ничего не выйдет, - покачал головой богатырь. - Если я останусь жив, то мой долг - искать Кольцо Судьбы. Думаю, что так же поступит мой соперник. Так что это ничего не изменит. Мы стоим на пути друг у друга, и просто так нам не разойтись.
  - Я полагаю, сказано всё! - отрезал Кройс. - Я понимаю чувства прекрасной юной леди, но удел воинов - сражаться. Даже пасть от руки прославленного богатыря Победигора будет для меня величайшей честью, но я рассчитываю победить!
  С этими словами Великий Рыцарь в последний раз поклонился и лихо развернул своего вороного. В следующее мгновение он уже мчался на левый край поля. В его глазах пылали озорные огоньки боевого азарта, он с упоением ожидал предстоящей схватки.
  - Вот уж точно терминатор! - воскликнул Ваня со смесью осуждения и восхищения. - Мало ему великана с Кощеем!
  - Я не пущу тебя, дядя! - вскричала сквозь слёзы девушка.
  - Младомир, уведи её, пожалуйста. И будь добр, не бросай ребят, случись что со мной.
  - Это само собой, - вздохнул Ярилов.
  Боярин соскочил с Зенита, подошёл к Бурану и снял с него заплаканную девушку. Парень тоже спустился с коня, ругая себя за нерасторопность. Он чувствовал, что ему полагалось утешать Надю, но опоздал. Младомир уже взял плачущую девушку за плечо и увлёк её за собой ближе к краю поля, расчищая пространство для поединка. Ване ничего не оставалось, как идти следом. Боярин окликнул своего коня, и недовольный Зенит тоже поплёлся за ними.
  Надя разрыдалась на груди Ярилова, стараясь не смотреть туда, где должна была разыграться кровавая трагедия. Младомир хотел бы сказать ей что-нибудь успокаивающее, но ничего подходящего не лезло в голову. Мысленно проклиная собственное бессилие, он, стиснув зубы, следил за развитием событий.
  Ване захотелось оказаться на месте боярина и утешать, прижав к себе, такую беззащитную в данный момент юную девушку. 'Вот бы она так же доверчиво прильнула ко мне!' - подумал он нежно. Но сразу устыдился собственной мысли. 'Нашёл о чём подумать в такой момент, идиот!' - обругал себя парень и перевёл взгляд на богатыря.
  Егор Степанович с мрачной решимостью взвешивал на руке копьё, в последний раз примеряясь к нему. Буран был внешне спокоен, но по глазам и раздувавшимся ноздрям было видно, что и он возбуждён. Ещё сильнее был взволнован рывший копытами землю Зенит. Он сопереживал товарищу и сам рвался в бой.
  А сверху на драматические события взирало безучастное ко всему происходящему небо. Оно было таким же синим и чистым, каким они впервые его увидели, когда пересекли Калинов Мост. Всё казалось слишком виртуальным, чтобы быть правдой. Ваня не мог поверить в реальность происходящего, ему казалось, что он присутствует на съёмочной площадке какого-то исторического фильма. Казалось, режиссёр вот-вот даст команду 'стоп', и всё закончится. Или можно нажать кнопку и остановить эту очень реалистичную и захватывающую, но слишком далеко зашедшую компьютерную игру. Но, увы, всё происходило на самом деле, спасительной кнопки не было и ничего нельзя было исправить.
  - Они подняли вверх копья - знак готовности, - вернул его к действительности голос Младомира.
  Всадники застыли друг напротив друга. Один чёрный на вороном коне, другой светлый на снежно-белом. Один представлял Вестию, другой Славию. Один молодой и горячий, другой зрелый и опытный. Два величайших героя своих стран. Два непримиримых врага.
  Короткий резкий звук рога разорвал тревожную тишину. Он прозвучал как приговор. Если мгновение назад ещё был микроскопический шанс остановить смертоносную схватку, то теперь исчез и он. Два воина одновременно прильнули к шее своих скакунов и, выставив впереди себя длинные острые копья и прикрывшись щитами, помчались навстречу своей судьбе.
  Кройс был подобен всесокрушающему чёрному смерчу. Его глаза горели яростным огнём, подобно трём алым перьям на шлеме, плащ трепетал на ветру, а двуглавый орёл на щите, казалось, вот-вот взлетит и с яростным клёкотом кинется на врага. Под стать орлу и рыцарю был и Торнадо, грозный боевой конь, мощный и стремительный, чьи глаза свирепо пылали, а ноздри воинственно раздувались.
  На Победигора тоже стоило посмотреть. Одетый в стальную кольчугу и такой же шлем, он олицетворял собой спокойную уверенную в себе силу, а белый лебедь величаво плыл по отполированной до блеска глади щита. Буран также был спокоен и прекрасно дополнял хозяина, несмотря на то, что их боевая связка существовала второй день. Опытный богатырь не ошибся в своём выборе, хотя и предпочёл бы иметь гораздо больше времени на подготовку к столь ответственной и опасной миссии.
  Чёрное и белое, неистовый огонь и хладный лёд сплелись в единый завораживающий узор смерти. Зрители замерли. Надя в ужасе зажмурила глаза.
  - Вестия! - прозвучал боевой клич.
  Всадники максимально сблизились на полном скаку, и Великий Рыцарь приготовился нанести разящий удар. Но в последний миг Победигор слегка наклонил свой щит. В следующее мгновение яркий солнечный луч, отразившись от белого лебедя, ослепил уже занёсшего руку Кройса. Этого оказалось достаточно, чтобы копьё богатыря, не встречая сопротивления, пронзило чёрного всадника.
  Поверженный воин на всём скаку выпал из седла и безжизненно рухнул на землю. Верный вороной, не привыкший к поражениям хозяина, по инерции пронёсся вперёд.
  Победигор притормозил разгорячённого Бурана и ловко соскочил с него. Выхватив меч, он подошёл к тому месту, где лежал его поверженный соперник. От схватки и напряжения Егор Степанович взмок и тяжело дышал.
  Кройс лежал перед ним неподвижный, с окровавленным лицом. Он из молодецкой удали никогда не опускал забрало. Чёрный плащ также был покрыт багровыми пятнами крови.
  'Ведь совсем почти мальчишка!' - пронеслась в голове непрошенная мысль, и богатырь ощутил острый укол совести. 'Он же мне чуть ли не в сыновья годится!' - вздохнул Победигор. В досаде на самого себя он сорвал с головы шлем, от которого уже давно успел отвыкнуть, и яростно швырнул его на траву. Шлем, казалось, душил Егора Степановича, мешал ему дышать. В ушах шумело, в голове звучали обвиняющие слова племянницы, в глазах всё расплывалось. Богатырь ещё раз глубоко вздохнул и отёр левой рукой выступивший на лбу пот.
  В ту же секунду меч Кройса словно молния вылетел из-под чёрного плаща и нанёс Победигору чудовищный удар. Расслабившийся богатырь с глухим стоном осел у ног своего врага, смешав его кровь со своей. Но и Великий Рыцарь, вложивший в этот удар последние силы, не подавал больше признаков жизни.
  
  Глава 17. Небесная дорога
  
  Потрясённые Младомир, Надя и Ваня бросились к месту схватки. Девушка была в шоке. Не отставал от них и Зенит. А быстрокрылый Арно, подлетел ещё быстрее. Верный Буран печально стоял возле поверженного хозяина. Враз потерявший уверенность в себе Торнадо тоже постепенно приближался к месту событий.
  - Я же говорила! - всхлипнула Надя.
  - Спокойно, - сказал Ярилов, пытаясь внушить спутникам уверенность, которой не испытывал. - Не подходите ближе, я сам.
  Он склонился над распростёртым богатырём, кольчуга которого была мокрой и липкой от крови. Лежавший рядом Кройс выглядел не лучше.
  - Я не могу на это смотреть! Как мы могли допустить такое побоище?! - вскричала девушка сквозь слёзы.
  Она была в полуобморочном состоянии, и Ваня, инстинктивно, попытался её утешить. Он обнял племянницу богатыря и прижал её голову к своему плечу, чтобы она не смотрела на ужасную картину. И Надя разрыдалась на его груди.
  Младомир тем временем продолжал осматривать напарника. Лицо Победигора было бледным и неподвижным, глаза закрыты. Боярин отчаянно пытался нащупать пульс, но безуспешно. Никаких признаков жизни ему обнаружить не удалось. Но он был не в силах сообщить об этом своим спутникам.
  - Я же не специалист! - виновато пробормотал он в ответ на вопрошающие взгляды. - Эх, будь здесь Вико!
  - А где он? Нужно скорее послать за ним голубя! - воспрянул духом Ваня.
  - Попробуй, найди его! Он лечит зверей, птиц и прочих созданий по всей Долине Чудес.
  - Так что же делать?! - растерянно спросил парень.
  Но Ярилов уже смог взять себя в руки:
  - Сделаем так: для начала перенесём их в более подходящее место. Тут уже недалеко до избушки Бабы Яги, она должна знать, где расположен источник Живой Воды. А там, может быть, и Айболит найдётся.
  - Их?! - возмутился Ваня. - Пусть о Кройсе его Штук беспокоится!
  - Верно, мы забыли о Штуке! - спохватился Младомир.
  В словах боярина прозвучала тревога. Все, как по команде, оглянулись. Но никого не увидели. Штук словно под землю провалился.
  - Видимо, он, увидев, как Кройс был пронзён копьём, перешёл к запасному варианту - действиям в одиночку.
  - Пока мы будем возиться с Кройсом, он нас намного обгонит! - сказал с досадой парень.
  - Ваня, не пытайся казаться хуже, чем ты есть. Ты прекрасно знаешь, что наш долг - помочь рыцарю. Тем более, он уже спасал нам жизнь, - упрекнула его Надя.
   Юной девушке уже удалось справиться с собой. Она сумела сделать это с большим трудом, и в её глазах ещё стояли слёзы.
  - Надя права, - добавил Ярилов. - Так что помоги мне поднять Победигора, снять с него кольчугу и посадить на коня.
  Пристыженный Ваня помог Младомиру стащить доспех с Егора Степановича. Из открывшейся раны на животе сочилась кровь. Боярин разорвал свой синий плащ на полосы и перебинтовал богатыря. Затем они с парнем с трудом пристроили Победигора на верном скакуне. Буран всеми силами старался облегчить им задачу. Ради этого гордый конь даже присел на колени. Затем они занялись Великим Рыцарем.
  - Вот мы и встретились в третий раз! - хмыкнул Ваня. - Не такой уж я неблагодарный!
  Неожиданно глаза Кройса приоткрылись:
  - Если... вы победили... добейте меня... Я никогда... не проигрывал... я всё равно... не смогу жить... с этим позором! - и он вновь замолк.
  - Нет уж, с прошлого раза мы тебе остались должны, ты спас нам жизнь!
  Ваня взглянул на девушку, ища одобрения. На заплаканном лице Нади появилась слабая улыбка.
  Ярилов тем временем освободил чёрного рыцаря от лёгкой кольчужки и забинтовал его раны остатками своего плаща. Преданный вороной уже давно подошёл к месту падения хозяина и застыл в ожидании, готовый принять в седло привычного седока.
  Младомир и Ваня подняли Кройса, который оказался полегче своего соперника, и усадили его на Торнадо. При этом вороной последовал примеру Бурана и опустился на колени. Боярин вручил уздечку коня Великого Рыцаря парню, а сам взял под уздцы Бурана. Умные животные не возражали. Они ступали медленно и осторожно, стараясь не потревожить своих наездников. Следом за ними шествовал Зенит, везя на себе измученную переживаниями девушку.
  Ярилов был мрачен и задумчив. Теперь вся ответственность и за поверженных воинов, и за детей, и за исход миссии свалилась на него. А ведь Аромир и прочие ни о чём не знают и мучаются неизвестностью. К тому же они наверняка хватились подростков. Надо их предупредить. Он подозвал голубя.
  - Вот что, Арно. Слетай пока к Аромиру. Расскажи ему о поединке и обо всём остальном. Но пусть сильно не волнуется, скажи, что я сделаю всё возможное. А главное, передай ему, что дети со мной, и я о них позабочусь, а то их там, наверное, обыскались. Встретимся в Избе на Куриных Ногах. Только не задерживайся, ты нам тут ещё пригодишься.
  - Не бойся, всё будет в лучшем виде! Я мигом, туда и обратно! - важно ответил голубь и, расправив крылья, унёсся в голубую высь.
  - Будь осторожен! - напутствовал вдогонку Младомир.
  Но быстрокрылый гонец боярина уже не слышал. Зато спутники Арно, провожавшие его взглядами, увидели подозрительный чёрный силуэт, медленно описывавший над ними большие круги. Присмотревшись, они опознали в силуэте ворона. Но был ли это простой искатель мертвечины, та птица, которую они уже видели у указательного камня, или вражеский разведчик Каркон, на такой высоте сказать было невозможно. Впечатлительная Надя вздрогнула:
  - Недобрый это знак, чёрный ворон над головой.
  - Тьфу! - презрительно сплюнул Ваня. - Какие глупости! Нельзя верить во всякую ерунду! Просто он рассчитывал на поживу после схватки.
  - Меня больше занимает другое, - озабоченно проговорил Ярилов. - Во-первых, не Каркон ли это?
  - Вполне возможно, - заметил парень. - Если ворон, который сидел на плече у Штука, это он и есть, то капрал вполне мог его оставить, чтобы шпионить за нашими действиями.
  - Логично, - отметил боярин. - Но ещё больше меня заботит следующее обстоятельство. Не напал бы этот ворон, кто бы он ни был, на нашего Арно!
  Тем временем чёрный летун плавно лёг на тот же курс, что и их посланец. Белый голубь, стараясь сберечь силы, почти не махал крыльями, отдавшись на волю попутному потоку воздуха. Воздушные течения ему благоприятствовали, они создавали нечто вроде своеобразного коридора, ведущего в направлении Калинова Моста. Складывалось впечатление, что по небу проложена магистральная дорога, сама несущая к цели тех, кто до неё добрался. Но стоило попробовать свернуть с небесной дороги, как на пути вставали незримые барьеры. Было ли это природным явлением или же тут замешана магия? Арно не задавался подобным вопросом. Главное, что воздушная трасса вела в нужном направлении.
  Внезапно голубь обнаружил на хвосте у себя чёрную точку. Кто-то летел за ним по небесному коридору. Арно почувствовал, что ему это не нравится, но свернуть в сторону или увеличить скорость было почти невозможно. Он находился во власти течения. Чёрная же точка постепенно увеличивалась в размерах и уже достигла величины тёмного пятна, в котором гонец Аромира узнал ворона. Это не прибавило Арно оптимизма. Чёрный ворон умело использовал своё преимущество в размахе крыльев и, хотя и очень медленно, но всё же сокращал расстояние.
  И тут голубь почувствовал, что подлетает к развилке небесной дороги. Взглянув вниз, Арно понял, в чём причина: он приближается к Калинову Мосту. Лучший гонец Аромира произвёл сложный манёвр, меняя курс, и над мостом резко повернул вправо. Под ним мелькнула Молочная Река с беззаботными русалками, знакомая дуга деревянного мостика, и он уже летит над территорией родной Славии. Как по мановению волшебной палочки необыкновенная воздушная дорога тут же пропала, и в тот же миг словно кто-то опустил белый занавес тумана над Молочной Рекой. Но, как и утром, там, где прозрачные воды Молочной сливались с мутной Илицей, имелся широкий просвет. Сквозь него Арно увидел, что его преследователь свернул влево, пересёк Илицу и понёсся на запад.
  'Значит, и впрямь это Каркон, раз он, по всей видимости, летит к Чёрному Замку. Что ж, мне тоже не следует мешкать, Аромир там уже заждался', - пронеслись мысли в голове у голубя. И он, взмахнув крыльями, стал стремительно удаляться от Калинова Моста на север, в направлении Солнцеграда'.
  
  Глава 18. Операция 'Д'
  
  Младомир, считая, что пропажа Вани с Надей вызовет в столице Славии переполох, был совершенно прав. Их отсутствие обнаружилось за завтраком. Обеспокоенный этим обстоятельством, Аромир послал за подростками слуг. Однако те вернулись с известием, что детские постели пусты, а их самих нигде нет. Эта новость привела принца в ярость:
  - Победигор там рискует жизнью за Славию, а мы тут даже не смогли позаботиться о его племяннице! Грош нам всем цена после этого!
  Тут же был объявлен всеславийский розыск, и всё королевство было поднято на ноги. Принц Аромир взял дело под личный контроль, а координацию возложили на канцлера Нилито. Канцлер рьяно принялся оправдывать высокое доверие. Он тут же набросал план действий, где всем раздавались поручения. Наследный принц план одобрил, и он обрёл силу закона.
  Министр обороны получил приказ разбить всю территорию Славии на квадраты и прочесать каждый из них армейскими патрулями. Истомившийся от бездействия Воислав Шлемов энергично принялся за это дело, которое для пущей важности распорядился закодировать как 'Операция Д'. Генерал решил, пользуясь случаем, провести крупномасштабные учения и проверить боеготовность армии. В своём парадном мундире, окружённый картами районов поиска, штабными офицерами и адъютантами, он чувствовал себя в роли именинника. Действуя по всем правилам военной науки, Шлемов разослал с курьерами или голубиной почтой всем командирам вверенных ему частей секретные пакеты, которые те должны были вскрыть непременно лично и обязательно в час 'Ч'. Вскоре отряды стрельцов, конные и пешие, выстроившись в цепь, уже прочёсывали местность.
  Начальник дворцовой стражи получил от принца приказ обследовать окрестности Дворца. Стражники принялись рыскать по парку и прощупывать баграми бассейны фонтанов. Саму королевскую резиденцию обыскивали слуги во главе с дворецким. К ним по распоряжению Аромира подключили бояр. Думские заседатели были этим весьма недовольны. Их возмущение донёс до наследника сам Зурила, напросившись на приём:
  - Ваше Высочество, мы Ваши верные слуги, но подобный приказ является большой ошибкой. Он оскорбляет наше достоинство и ставит нас, чей род по благородству происхождения уступает только королевскому, на одну доску с низшими сословиями...
  - Ах, оскорбляет! - рассвирепел принц. - Да вы должны переживать из-за того, что от вас Отечеству нет никакой пользы! Вот чего надо стыдиться! Единственный, кто на что-то годен, кому можно было что-нибудь поручить - это Ярилов! Стоило ему уехать, как тут же потерялись дети!!! Что, у вас больше некого было выделить для сопровождения наших дорогих гостей?!
  - Вы несправедливы, Ваше Высочество. Во-первых, я хотел назначить кого-нибудь этим утром...
  - Это нужно было сделать ещё вечером!
  - Я особо не спешил, так как распоряжений на сей счёт не поступало.
  - Почему о каждой мелочи должен думать я?!
  - Таков закон. Боярская Дума лишь совещательный орган, - развёл руками старший боярин. - Кстати, Вы так и не дали мне договорить. Так вот, во-вторых, охраной гостей ведают не бояре, а дворцовая стража.
  - Нет, чувствую, что Ярилов со своими реформами кое в чём прав! Но этим мы займёмся позже. А пока ступайте и выполняйте мой приказ, раз на большее вы не способны!
  Униженный Зурила поклонился и вышел. Впрочем, злился он в основном на Младомира, которого считал нахальным выскочкой. Сердиться на наследного принца было делом немыслимым, поскольку почтение и благоговение по отношению к особам королевской крови впитывалось каждым славийцем с молоком матери.
  Министр иностранных дел Тайноуст Ладич получил ответственное задание, он должен был осторожно навести справки по дипломатическим каналам. Опытный государственный деятель тут же принялся за работу.
  Что касается Сириона, то и он своё дело знал. Главный придворный мудрец и звездочёт уже вышел из отпуска и активно включился в поисковую деятельность. Звёзд на небе в данный момент не было, так что он со своими помощниками изучал Книгу Пророчеств, гадал на картах, кофейной гуще и прочих подобных предметах, составлял астрологические прогнозы, гороскопы и использовал множество других одному ему известных методов. Особенно долго он возился с магическими шарами и им подобными амулетами, стараясь определить местонахождение пропавших детей. Привела ли эта бурная деятельность к каким-либо результатам, для непосвящённых оставалось загадкой.
  
  Глава 19. Визит к мачехе
  
  Аромир, раздав все распоряжения, не находил себе места. Он ждал обнадёживающих результатов, хоть каких-то зацепок, а их всё не было. С другой стороны, плохих вестей тоже не приходило. Но Аромира всё равно одолевали нехорошие предчувствия.
  Наконец принц решил лично осмотреть территорию своей мачехи. Во-первых, это могло бы предотвратить очередной скандал, а во-вторых, отвлекло бы от мрачных мыслей. В любом случае, всё лучше, чем мучительное бездействие.
  Таким образом, принц вновь оказался у дверей, ведущих в покои королевы. 'Кажется, я уже начинаю к этому привыкать! - буркнул он себе под нос. - Эх, нет на меня Хихо! А кстати, где он?' В отсутствие шута, Аромир сам себе криво улыбнулся и дёрнул за шнурок. Раздался привычный уже перезвон колокольчика.
  Появившаяся на пороге Люси на этот раз без всяких церемоний пригласила его войти. Принц прошёл в гостевую комнату. Там он увидел молодую мачеху, которая сидела в кресле и читала книгу. Как обычно, она была одета в чёрное, но на сей раз более скромно. На коленях Намилы разлеглась до боли знакомая кошка. Увидев принца, чёрный зверь тут же насторожился и недовольно исчез под креслом. Это привлекло внимание вдовствующей королевы, и она, не спеша отложив книгу, подняла на Аромира свои выразительные карие глаза. На её лице появилась лукавая улыбка.
  - Доброе утро, принц.
  - Не вижу в нём ничего доброго! У нас пропали дети.
  - Я надеюсь, вы не станете обвинять меня в их похищении или говорить, что их съела моя кошка?!
  Наследник побагровел от гнева. Особенно его бесило, что слова Намилы и её тон очень напоминали манеру, в которой разговаривал с ним проклятый Блекстер. Ярость, которую он был вынужден сдерживать в разговоре с Великим Герцогом, теперь переполняла Аромира.
  - От вас, Блекстеров, всего можно ожидать! Вероломство, подлость и коварство у вас в крови!
  - А вы так же несправедливы и необузданны, как и все короли Славии!
  - Что вы можете знать о королях Славии?! - в приливе праведного негодования вскричал Аромир.
  - По крайней мере, одного из них я знала слишком хорошо! - воскликнула Намила с горечью. - Этот благородный владыка отыгрывался на мне за свои военные поражения!
  Принц почувствовал, что краснеет. Слова его мачехи слишком походили на правду, чтобы просто так пропустить их мимо ушей. Раньше он во всех грехах винил Намилу, безусловно вставая на сторону отца. Но теперь ему становилось всё более очевидно, что ситуация была далеко не такой однозначной. Да и сам он сейчас отыгрывался на девушке, так как это было гораздо проще, чем спорить с её отцом. Аромир призвал на помощь всё своё мужество и с трудом выдавил из себя:
  - Простите, я погорячился.
  - Ничего, мне не привыкать, - печально проговорила вдовствующая королева и откинула назад непослушную прядь длинных тёмно-каштановых волос.
  Принц вздохнул с облегчением. Висевшее в воздухе напряжение постепенно шло на убыль.
  - Так вы говорили, что пропали дети? - спохватилась Намила. - Это те симпатичные мальчик и девочка, которых мне представили вчера за завтраком?
  - Да, вы правы.
  - Так вот почему кругом такая суета!
  - Вам что-нибудь известно об этом? - спросил с надеждой принц.
  - К сожалению, ничего. Могу я чем-нибудь помочь?
  - Спасибо, но в вашей помощи нет необходимости. Возможно, их уже нашли, так что я должен откланяться.
  С этими словами Аромир поспешил покинуть покои королевы. Наедине с ней, как и с Великим Герцогом, принц ощущал себя не в своей тарелке. Слишком её манеры напоминали ему Блекстера. Но дело было не только в этом. Было и ещё что-то, чего он никак не мог определить, нечто неуловимое, делавшее его скованным и уязвимым при встречах с мачехой.
  
  Глава 20. Рассказ Арно
  
  Его невесёлые размышления были прерваны голосом канцлера, который, как никто другой, умел оказаться в нужное время в нужном месте:
  - Ваше Высочество! Разрешите доложить, у нас чрезвычайная новость!
  - Их нашли?! - встрепенулся принц.
  - Нет, но только что прибыл наш гонец Арно. Видимо, у него есть что нам сообщить. Все с нетерпением ожидают Вас.
  - Тогда не будем медлить! - возбуждённо вскричал принц. Так значит, его любимый голубь всё же жив! Аромир испытал огромное облегчение и душевный подъём.
  Вслед за канцлером он стремительно направился в Тронный Зал. Здесь, по заведённой позавчера традиции, уже собрались все министры и бояре, среди последних, по понятной причине, отсутствовал лишь Ярилов. Думские заседатели под этим удобным предлогом с удовольствием оставили поиски, унижавшие их боярское достоинство.
  Был здесь даже сам министр обороны. Воислав Шлемов пришёл в своём блестящем парадном мундире и в сопровождении почётной свиты из штабных офицеров. К генералу время от времени подбегал адъютант и сообщал о ходе 'Операции Д'. Министр кивал, а иногда отдавал шёпотом новые указания. Если генерал Шлемов собирался продемонстрировать свой вес и значимость, то ему это удалось в полной мере.
  В свою очередь, придворный мудрец, звездочёт и астролог Сирион появился в блестящейей расшитой звёздами мантии. Он захватил с собой гадальные карты и Книгу Пророчеств и теперь раскладывал на ней пасьянс, участвуя в заседании Боярской Думы без отрыва от своей основной прорицательской работы.
  Впрочем, принц не обращал ни на кого внимания. Он искал глазами своего верного Арно. Увидев быстрокрылого гонца на спинке трона, Аромир почувствовал облегчение. Наследник уже привычно взгромоздился на королевский трон (как быстро ко всему привыкаешь!), и голубь вспорхнул к нему на плечо. На ступеньке у ног принца тут же устроился Веселин Хихо. Присутствие шута ещё больше подняло настроение. Канцлер незаметно и естественно очутился на троне королевы.
  - Ну, говори же, мой драгоценный Арно!
  - Прежде всего, я успокою тебя, мой принц (за многочисленные заслуги и в знак полного доверия голубь получил особую привилегию обращаться к наследнику на 'ты'). Надя и Ваня в безопасности, они сейчас в Долине Чудес вместе с Победигором и Младомиром.
  Данное сообщение вызвало неоднозначную реакцию. Принц был готов расцеловать своего гонца, и лишь строгий дворцовый этикет удерживал его от этого. Зато не стеснённый условностями Хихо прокричал 'Ура!' и сделал сальто-мортале. Вздохи изумления и облегчения пронеслись по залу. Бояре поздравляли друг друга, втайне радуясь, что теперь их не заставят заниматься поисками. Только министр обороны Славии был разочарован этим известием. Столь блестяще спланированная и организованная 'Операция Д' теперь теряла свой смысл. Сирион остался непроницаем, он невозмутимо продолжал корпеть над картами. У Аромира отлегло от сердца:
  - Мой дорогой Арно! Ты снял камень с моей души! Но как же они там оказались? И вообще, как там дела у Победигора?!
  - Узнаю тебя, мой принц, - перебил Хихо. - Ты всегда такой весёлый, эмоциональный, беззаботный - у тебя есть все необходимые качества, чтобы стать шутом. Давай меняться работой! Я с твоей тоже справлюсь лучше тебя.
  - Подожди со своими шуточками, Хихо! Арно принёс важные вести.
  - О, да ты весь в государственных заботах! Тогда хотя бы отмени поиски детей, иначе ты всех насмешишь, и я останусь без работы.
  - Проклятье! Ты совершенно прав, без моего приказания никто не догадается. Поэтому слушайте все мой указ. Приказываю: немедленно прекратить розыски детей! Пожалуйста, проконтролируйте, Нилито.
  - Не беспокойтесь, Ваше Высочество, всё будет исполнено в точности.
  - Вы слышали, генерал?
  - Так точно, Ваше Высочество, - хмуро отчеканил министр обороны.
  Шлемов с кислой физиономией удалился. Ему предстояло написать свой секретный приказ, и, запечатав с помощью штабных офицеров и адъютантов его копии в пакеты, разослать всем командирам подразделений, прекращая так успешно начавшуюся 'Операцию Д'.
  - А что наколдовал наш придворный мудрец? Теперь уже можно расслабиться, но всё же хотелось бы узнать, почему вам не удалось определить их местонахождение?
  - Очень трудный случай, Ваше Высочество, - нашёлся Сирион. - Сначала я никак не мог понять, почему мои обычно безотказные методики не сработали. Но теперь я понял, в чём причина! Всё дело в том, что они очутились в Долине Чудес, где очень сильна магия, поэтому мои амулеты и прочие артефакты оказались бессильны дать нужный результат.
  - Странно, - ухмыльнулся Веселин. - Как же тогда там работает магия Капигура и других волшебников?
  - Это вопрос не ко мне, а к Капигуру! - напыщенно заявил старик-звездочёт.
  - Просто настоящей магии ничего не мешает, а у астрологов всегда найдётся тысяча причин для оправдания!
  - Ладно, хватит вам пререкаться! - навёл порядок Аромир. - Давайте лучше послушаем рассказ Арно.
  Вернувшийся с ответственного задания голубь поведал собравшимся о том, что случилось с ним и его спутниками за сегодняшний день. Все, затаив дыхание, внимали рассказчику. Особенно присутствующих потрясло описание поединка Победигора и Кройса. Услышав, что богатырь пронзил своего соперника копьём, бояре и министры не удержались от ликующих криков. А когда голубь дошёл в своём повествовании до внезапного удара Великого Рыцаря, зал огласился проклятиями и горестными стонами. Наконец Арно закончил рассказ, и принц распорядился, чтобы им занялись специалисты с королевской голубятни. Быстрокрылому королевскому гонцу требовалось подкрепиться, восстановить силы и приготовиться к новому перелёту.
  - Выходит, всё опять замыкается на Ярилове! - подвёл итоги Аромир. - Он просто незаменим! Вам, бояре, есть у кого поучиться.
  Думцы недовольно зашумели, ругая зарвавшегося выскочку. Наследный принц сурово взглянул на них и продолжил:
  - Кстати, Нилито, я давно хотел у вас кое о чём спросить. Вы вначале намекали мне, что Ярилов предатель, а потом осыпали его похвалами и рекомендовали в напарники к Победигору. Где же логика? И как это всё объяснить?
  - Наш канцлер такой мудрый, что и сам не всегда может постичь собственную мудрость! - ехидно заметил Хихо.
  - Я никогда не говорил, что он - предатель, - возразил с достоинством Нилито. - Я сказал, что не могу ему доверять, а это разные вещи. В моих словах нет противоречия. Ярилов, действительно, умён, хорошо образован, полон энергии. Но именно это и делает его опасным! Ведь из-за своего реформаторского зуда он хочет подорвать сами устои нашего государства.
  - Вас послушать, так реформы вообще не нужны.
  - Реформы реформам рознь, Ваше Высочество. Тут нужно не семь, а семьдесят семь раз отмерить, чтобы не наломать дров. Развалить то, что строилось веками, можно в одночасье, тут много ума не надо. А вот создать что-то новое и притом полезное и жизнеспособное - гораздо труднее. Так стоит ли разрушать то, что прошло проверку временем?!
  Бояре радостно закивали, потрясая солидными бородами, а Зурила даже многозначительно поднял палец. Аромир нахмурился.
  - Ведь что он предлагает? - продолжал развивать успех канцлер. Он хочет ограничить саму основу славийской государственности - нашу монархию. В его планах принятие конституции и введение двухпалатного парламента - Земского Собора.
  - Как это? - пробормотал вернувшийся в Тронный Зал и ничего не понимающий министр обороны.
  - А так: Боярская Дума будет верхней палатой, а кроме неё граждане Славии без различия сословий будут избирать Народное Вече.
  - Неслыханно! - возмутился Зурила, и бояре поддержали его негодующим гулом.
  - Это лишь часть проектов Ярилова, он собирается реформировать армию, суд, ввести муниципальное самоуправление и ещё многое другое. Более того, я подозреваю, что в идеале он стремится к провозглашению Славии республикой.
  Возмущению собравшихся не было предела. Казалось, попадись им сейчас Младомир, и они его растерзают на месте.
  - Я не позволю, чтобы какой-то штатский лез в военные дела! - проревел Шлемов, перекрывая общий гул.
  Многоопытный канцлер был доволен произведённым впечатлением. Подождав, пока все успокоятся, он продолжил:
  - Как видите, даже не являясь предателем и шпионом, Ярилов очень опасен. Так что я имел все основания для своей рекомендации. С одной стороны этот смутьян устраняется из большой политики и государственных дел, а с другой стороны, его несомненные таланты направляются в ту область, где могут принести наибольшую пользу Родине.
  - И ты совсем не огорчишься, если он там случайно погибнет, - съязвил шут со своей ступеньки.
  Сам принц был погружён в глубочайшее раздумье.
  - Так, стало быть, Нилито, вы не сомневаетесь в том, что Ярилов честный человек и не служит Блекстеру? - спросил он со странным выражением лица.
  - Я в этом уверен, Ваше Высочество.
  - Это радует, мудрый ты наш, ведь иначе ты нас всех круто подставил! Если Ярилов заодно с Великим Герцогом, то всё погибло! - криво ухмыльнулся Хихо.
  - Если уж наш многоопытный канцлер уверен, то значит, всё в порядке, - подытожил Аромир.
  Вскоре вернулся Арно, заметно посвежевший. С голубя смыли дорожную пыль, и он вновь стал безупречно белоснежным. Быстрокрылый гонец с довольным видом опустился на плечо принца. Аромир погладил своего любимца и напутствовал его словами:
  - Возвращайся к Младомиру. Пусть действует по обстановке, на месте ему виднее. А главное, передай Ярилову, что от него теперь зависит судьба Славии, что я ему доверяю и надеюсь на него, он может рассчитывать на мою признательность.
  - Всё будет исполнено, мой принц, - проворковал голубь.
  Арно хотелось подольше побыть с любимым хозяином, принимая его похвалы и ласку, но долг превыше всего. Белоснежный посланец бросил последний взгляд на Аромира, взвился в воздух и унёсся навстречу новым приключениям. Принц проводил его задумчивым взором.
  - Ну что, уважаемый мудрец и звездочёт, сегодня-то вы уже приступили к работе?
  - Я весь к услугам Вашего Высочества, - тут же отозвался Сирион и почтительно поклонился.
  - Что вы скажете о наших шансах сегодня?
  - То же, что и вчера, Ваше Высочество. Книга Пророчеств никогда не обманывает!
  - Но может быть, вы неправильно истолковали это прорицание?
  - Иного и быть не может! Воин двух миров - это явно Победигор! К тому же я проверил его гороскоп, звёзды обещают ему удачу.
  - Но вы же слышали, чем закончился их поединок с Кройсом?
  - Всё верно, гороскоп сулил ему в тот день опасность, но, преодолев её, Победигор одержит победу. Его знак зодиака по всем астрологическим канонам является водяным, а как явствует из слов голубя, богатырю поможет Живая Вода, что блестяще подтверждает мои расчёты!
  - Вы с канцлером оба оптимисты! - усмехнулся Хихо.
  - Я лишь передаю волю небес, - скромно потупился старик Сирион, теребя свою длинную белую бороду.
  - Хорошо, всем спасибо, все свободны. Я отправляюсь в свои покои, мне надо отдохнуть и поразмыслить в одиночестве, - устало объявил принц. - Так что прошу по пустякам не беспокоить!
  
  Глава 21. Неожиданный посетитель
  
  Закончив очередное заседание, Аромир удалился в собственные апартаменты. Взгромоздившись на любимый диван прямо в сапогах и расслабившись на его мягких подушках, он попытался привести свои мысли в порядок. Принц был убеждён, что стоит ему сосредоточиться в тишине и покое, наедине с собственной интуицией - и он непременно откроет для себя нечто важное, что ускользало от него в круговороте бурлящих событий. Но тут, в самый неподходящий момент, его вновь отвлекли.
  - Извините, Ваше Высочество, но к Вам пришли, - сказал чей-то знакомый голос.
  Аромир поднял голову и увидел Поля. Слуга с виноватым видом переминался с ноги на ногу:
  - Сказать, что Вы не принимаете?
  - Кто там ещё?! - спросил наследник раздражённо.
  - К Вам вдовствующая королева Намила.
  - Вот как? Это что-то новое! - пробормотал принц удивлённо. Он хотел было сказать Полю, что никого не принимает, но любопытство пересилило. - Ладно, проси!
  Слуга тут же исчез за дверью, а через минуту вошла мачеха, естественно, в чёрном. Чувствовалось, что она в сильном смущении, ведь раньше вдовствующая королева никогда не переступала порога покоев наследника престола Славии.
  'Ага, выходит, теперь мы поменялись местами, теперь я играю на своём поле, а значит, я хозяин положения!' - подумал с торжеством Аромир. Он вольготно развалился на диване и, гордо посмотрев на Намилу, милостиво предложил ей сесть. Та облегчённо опустилась в обитое бархатом кресло, нервно теребя длинный локон.
  - Я весь внимание.
  - Ваше Высочество, я слышала, что поиски прекращены. Значит, детей нашли?
  - Да, они в безопасности.
  - Но где же они?
  - Разве вы за этим пришли?
  Принц уклонился от ответа. Он ни на минуту не забывал, что мачеха на стороне Великого Герцога, а следовательно, знать о местонахождении подростков ей не рекомендуется.
  - Верно, я пришла не за этим. Могу я узнать, какие новости принёс Арно?
  - Ах, вот что вам нужно! А разве ваши шпионы вам ещё не донесли?! - вспылил Аромир. - Ну так знайте! Из-за ваших капризов уже погибли два отважных героя: Кройс и Победигор, и, вполне возможно, этим не закончится!
  - Но как это произошло и при чём тут я?! - воскликнула девушка чуть не плача.
  - Они убили друг друга на поединке, а всё потому, что вы не соизволили отказаться от своих притязаний на корону Славии!
  - Я никогда не претендовала на престол Славии, хотя прав у меня ничуть не меньше! А арбитраж Совета Магов - ваша идея, так что нечего всё валить на слабую женщину! Это жестоко и несправедливо! Это подло! - вскричала Намила, вскакивая с кресла.
  - Вот вы как заговорили! - принц рассвирепел и тоже вскочил с места. - Значит, вы - святая невинность, а я - злодей и подлец?
  Они стояли один напротив другой, прожигая друг друга гневными взглядами и яростно размахивая руками.
  - Я-то думала, что вы... А вы такой же бессердечный и несправедливый, как и ваш отец! Я хотела вам кое в чём признаться, но вы сами не дали мне такой возможности!
  Выпалив это, вдовствующая королева выбежала из комнаты. В глазах гордой дочери Блекстера блестели слёзы.
  
  Глава 22. Офицер Костяная
  
  Сразу за зелёным лугом, на котором недавно разыгралась кровавая трагедия, снова начинался лес. Этот лес был ещё более густым, тёмным и мрачным, чем тот, через который они недавно проехали. Надей вновь овладели нехорошие предчувствия. 'Сумел ли Арно уйти от своего чёрного преследователя?' - эта мысль мучила всю компанию. Оставалось лишь надеяться на лучшее.
  Вскоре процессия выехала к опушке леса. И здесь ребята не смогли сдержать восторженных возгласов:
  - Смотри, Ваня, никогда бы не поверила, что увижу такое чудо!
  - Вот блин, неужели я не сплю?!
  На опушке леса стояла себе как ни в чём не бывало самая настоящая Избушка на Курьих Ножках. Впрочем, по сравнению с куриными эти ножищи были просто огромными, обычные конечности домашних птиц ни за что бы не удержали такую домину. Избушка со всех сторон была обнесена не слишком высоким деревянным забором.
  - Да, тут явно без колдовства не обошлось, - сделал вывод парень. - Это тебе не ножки Буша, ни один разжиревший американский бройлер с ними не сравнится!
  Только Ярилов был хмур и озабочен. Подойдя к подростку, он строго сказал:
  - Ваня, очень тебя прошу, пообещай мне, пожалуйста, что будешь вести себя хорошо и постараешься не грубить. Как все ведьмы, она бабка, конечно, вредная, но к ней подход нужен. При умелом обращении она весьма покладистая.
  - Ладно, - уныло пообещал парень.
  При этом Ваня скривился, словно от зубной боли. Как любой подросток, он терпеть не мог, когда его воспитывают. Сразу невольно хочется сделать всё наоборот - просто из чувства противоречия.
  Тем временем Надя уже без посторонней помощи спустилась с Зенита, любопытство придало ей сил, да и опыт кое-какой уже был. Она опередила своих спутников, которые вели в поводу коней с поверженными поединщиками и первой подошла к воротам.
  - Ой, Младомир! Что здесь написано? Я ничего не пойму! - воскликнула поражённая девушка.
  Крайние столбики забора, державшие на себе ворота, были полосатыми, словно зебры. Но не это удивило Надю, всё же Приморье - край пограничный. Надпись на правом столбе 'Таможня' тоже была бы вполне обычной, если бы не оказалась в столь экзотическом месте. А вот на левом из них висела деревянная табличка с загадочной надписью 'КППДЧИКН'.
  Бывалый боярин, подойдя, тут же расшифровал:
  - Контрольно-пропускной пункт Долины Чудес 'Изба на Куриных Ногах'.
  - Как просто! - обрадовалась девушка и добавила. - Избушка, избушка, повернись к лесу задом, а ко мне передом!
  - Ну, Надя, ты даёшь! От тебя-то я такого не ожидал! - растерянно пробормотал Ярилов. - Изба и так всегда повёрнута к нам лицевой стороной, а бабка очень не любит, когда чужие командуют её домом. Да и кому бы это понравилось?!
  Избушка сперва поколебалась, не зная, на что решиться, но затем совершила один полный оборот вокруг своей оси и застыла в прежней позиции. Окошко тут же с грохотом распахнулось, и оттуда выглянула взбешённая старушка с длинным, изогнутым крючком носом и седыми космами.
  - Кто фулюганит!? А ну, руки вверх и ни с места! Стой, колдовать буду! - заголосила она сиплым голосом.
  Затем окно захлопнулось, а через минуту злая бабка в поношенной телогрейке и с метлой наперевес уже с поразительной для её возраста резвостью выскочила из дверей.
  - Это что, сторожиха? - усмехнулся Ваня.
  - Скорее вахтёрша, - в тон ему ответила Надя.
  Боярин показал им кулак. Переговоры приходилось начинать в неблагоприятной обстановке.
  Длинный нос неожиданно выглянул из-за ворот сквозь открытое караульное окошко. Старуха шумно втянула ноздрями воздух, её маленькие злые глазки хищно зыркали по сторонам, осматривая незваных пришельцев. Длинные верхние клыки, торчащие наружу, делали её внешность ещё более страшной.
  - Видно, русский дух почуяла, - прокомментировал Ваня.
  - Откуда в этом мире знают о русском духе? - усомнилась Надя.
  - Нас знают все! И наш победный дух известен каждому! - гордо ответил парень. - Правда, Зенит?
  Конь утвердительно заржал. Мол, кто же не знает нас, чемпионов?!
  Но вредная бабка футбол явно не смотрела, а потому была другого мнения:
  - Ишь раскомандовались тут, супостаты! Дома у себя командуйте! Ходят тут всякие!...
  - Послушайте, любезная, - попытался прервать её словоизвержение Ярилов.
  - Я тебе не любезная!
  - Простите, уважаемая...
  - Я тебе не уважаемая!
  - Тогда как к вам прикажете обращаться?
  - Обращайся ко мне по званию и с почтением, соответствующим моему высокому посту! - важно провозгласила бабка. - Да будет тебе известно, что я - офицер Костяная, начальник таможни и пограничной стражи Долины Чудес!
  - Послушайте, офицер Костяная, перед вами, между прочим, думский боярин Младомир Ярилов, тоже не последняя сошка в Королевстве Славия.
  - А мне хоть сам король - всё одно! - надменно заявила Баба Яга. - Ничего не знаю, и пущать никого не велено!
  - Так -таки никого? Видно, пора вам, офицер Костяная, на пенсию, память вас подводить начинает.
  - Это ещё почему? - сразу насторожилась старуха.
  - Разве Капигур не предупреждал, что вы должны пропустить двух воинов с двумя оруженосцами?
  - Может быть, и предупреждал. Ну и что с того?
  - А то, что это мы и есть.
  - Ты мне зубы-то не заговаривай! Ишь ты, какой умный выискался! Все больно грамотные стали! Я ещё из ума не выжила и считать умею. Речь шла о четверых, а вас пятеро, не считая коней. Да ещё один уже проехал перед вами, тоже говорил - оруженосец.
  - Так значит, Штук нас опередил! - вскричал Ваня.
  - А говорите, 'пущать никого не велено'! - усмехнулся Младомир. - Ну, раз пропустили оруженосца, то и его хозяина, Великого Рыцаря Кройса, тоже следует пропустить.
  - Ты мне тут не указывай, боярин, или кто ты там! Сама знаю, кого пускать, а кого нет! Никакого Кройса я не знаю, и знать не хочу, супостата проклятого, убийцу Людика и Коноеда! Ну ладно Людик, так ему и надо, нечего было пост бросать, но Коноедушка родимый! - запричитала Баба Яга. - Хорошо хоть, Кощеюшка бессмертный, а то ведь всех бы изничтожил, супостат проклятый!
  - Значит, вы всё же знаете Великого Рыцаря?
  - Никого я не знаю, и всё тут! Вот пусть покажет документ в трёх экземплярах с подписями всех членов Совета Магов и с моей личной печатью - тогда другое дело.
  После этих слов окошко в воротах захлопнулось перед самым носом Ярилова.
  - Что-то она не очень покладистая, - вставил Ваня, выразительно посмотрев на Младомира.
  - Ладно, - вздохнул Ярилов. - Остаётся только крайнее средство.
  Он напустил на себя самый суровый вид и решительно постучал в ворота. Парень наблюдал за ним, не пытаясь скрыть скепсиса. На стук никто не отзывался.
  Тогда боярин набрал в грудь воздуха и заговорил грозным официальным тоном:
  - Когда Капигур узнает об этом, он будет очень рассержен. Вы не выдержали испытание, офицер Костяная, так что скоро вам придётся расстаться со своей должностью.
  В окошке тут же показалось перепуганное лицо Бабы Яги:
  - Какое ещё испытание?
  - Вот как ты встречаешь гостей Капигура?!
  Внезапно ворота со скрипом распахнулись.
  - Что ж вы сразу-то не сказали, гости дорогие? Гости Капигура - мои гости! Милости прошу в дом. Уж я вас сейчас обедом угощу! - подобострастно затараторила офицер Костяная, расплывшись в угодливой улыбке. - Ой, в кои-то веки такие дорогие гости, а у меня не прибрано! Вы уж извините, я мигом.
  Младомир подмигнул потрясённому парню, а Баба Яга в суетливом порыве уже унеслась в свою избушку. Дом тут же заходил ходуном, а из окон полетели тучи пыли, несколько раз в них мелькнула метла, не единожды кто-то чихал.
  - Вот что значит 'пыль в глаза пускать'! - хмыкнул Ваня.
  - Похоже, там давно не убирались, - заметила Надя.
  Вопреки их ожиданиям, уборка закончилась на удивление быстро.
  - Видимо, бабка применила колдовские технологии! - с видом знатока прокомментировал парень.
  Как бы то ни было, вскоре дверь приоткрылась, и благообразная чистенькая старушка в повязанном на голове жёлтом платке и роскошной кружевной шали пригласила их войти. Бабу Ягу словно подменили. Её лицо выглядело теперь вполне добродушным, и даже торчащие наружу хищные клыки казались чем-то естественным и мирным.
  Впрочем, ребята уже не особенно удивились. Когда чудеса на каждом шагу, к ним постепенно начинаешь привыкать. К тому же на изумление времени особенно не было. Нужно было позаботиться о павших воинах.
  С любезного разрешения хозяйки их решили перенести в дом. Однако сделать это оказалось совсем не просто. Младомир и Ваня с трудом втащили неподвижного Победигора по высокой лестнице в избушку. Затем вслед за Бабой Ягой, которая услужливо показывала дорогу, они отнесли его в чулан, где уложили на широкой тахте. При этом им пришлось согнать оттуда большого чёрного кота. Тот был этим чрезвычайно недоволен, но тут же нашёл себе новое место, запрыгнув на печку. Едва передохнув, боярин и парень проделали ту же операцию с Кройсом. Теперь непримиримые враги лежали рядом на одной тахте чуть ли не в обнимку.
  - Упарились, касатики! - констатировала Яга, глядя на взмокших Ваню и Ярилова. - Идите умойтесь у колодца, а я пока самовар поставлю.
  Колодец был рядом с домом и походил на деревенские, с той лишь разницей, что был украшен красивой резьбой. Первым делом путешественники напоили своих коней, не забыв и скакуна Кройса. Белоснежные, хотя и немного запылённые в походе, Буран и Зенит мирно паслись во дворе рядом с вороным Торнадо и так же мирно ждали своей очереди на водопой.
  После этого вся троица умылась студёной водой, поочерёдно поливая друг другу из изящного ковшика. Ваня с Младомиром ещё и облились из ведра, обнажившись до пояса. При этом растирались руками, урчали как тюлени и приговаривали: 'Ах, хорошо!' Надя невольно позавидовала мужчинам, девушка-то не может просто так раздеться. Но вспомнив, какая обжигающе холодная вода в колодце, она утешилась.
  Хозяйка вовремя вынесла им удивительно чистые и душистые расписные полотенца. 'Интересно, чем они их тут стирают? - подумала Надя. - Вряд ли здесь знают о порошках и 'леноре''. Но спросить об этом юная девушка постеснялась, слишком мелким выглядел сей вопрос на фоне судьбы её дяди и Кройса.
  Не забывал ни на минуту о павших воинах и боярин. Когда посвежевшая троица вернулась в дом, там их уже ждал вскипевший самовар и накрытый стол. Но Ярилов сразу поставил вопрос ребром:
  - Нам нужна Живая Вода!
  - Всё будет, касатик, - засуетилась ведьма. - Только нужно дождаться, когда стемнеет, тогда Ууф слетает, он ночной.
  Баба Яга указала на спящего на печи рядом с котом здоровенного филина. Птица, услышав, что говорят о ней, приоткрыла огромный оранжевый глаз и тут же его снова закрыла.
  Почувствовав, что все смотрят на филина, лежащий рядом кот тут же открыл жёлто-зелёные гляделки и сладко зевнул в пышные усы, привлекая внимание к своей замечательной особе. Для пущего эффекта он несколько раз потянулся и снова свернулся в пушистый клубок, прищурив свои прожекторы.
  - Красавец! - оценила Надя.
  На морде кота появилась довольная улыбка. Мол, то-то же. Но когда девушка попыталась его погладить, чёрный зверь предостерегающе выгнул дугой спину и прошипел, обнажив острые зубы:
  - Я не игруш-ш-шка, а свободный кот!
  - Как ты можешь, Маркиз, это же наши гости!
  - В отличие от некоторых, мне не нужно ни перед кем выслуживаться, - высокомерно ответил чёрный зверь.
  Сказав это, он с чувством собственного достоинства растянулся на печи. Баба Яга метнула на него злобный взгляд, но Маркиз и ухом не повёл. Он смотрел, прищурясь, сверху вниз и ощущал собственное превосходство. Старуха решила, что сейчас не время сводить счёты с котом, и пригласила всех к столу, уставленному всевозможными яствами.
  Усталые путешественники не стали отказываться. Всё равно до ночи ещё далеко и помочь павшим ничем нельзя, а аппетит от похода и переживаний прорезался отменный.
  - Скатерть-самобранка, между прочим! - похвалилась Баба Яга, указывая на украшенную красочным орнаментом нарядную скатерть с угощениями. - Это меня наградили за отличную службу. Надеюсь, сегодняшнее досадное недоразумение не бросит тень на мою незапятнанную репутацию?
  - Всё будет зависеть от вас, - многозначительно изрёк Ярилов. - Кстати, я вам не представил своих спутников. С Великим Рыцарем Вестии Кройсом, как я вижу, вы всё же знакомы.
  Ведьма потупила взор, но промолчала.
  - Рядом с ним на тахте возлежит ещё один великий воин. Это знаменитый богатырь Победигор, чьим оруженосцем я имею честь быть в этом походе. Сия милая девушка - племянница Победигора, её зовут Надя. А этот юный боец - Ваня. Так что прошу любить и жаловать.
  При упоминании имени парня в ещё несколько секунд назад таких покорных глазах ведьмы что-то нехорошо сверкнуло.
  - Ваня? - насторожилась она. - Это что же выходит, Ивашка?!
  - Нет, это ближе к Ивану Царевичу, - тут же исправил ошибку Младомир. - Его надо напоить, накормить и спать уложить.
  - Фу! - выдохнула с облегчением Баба Яга, и её взгляд мгновенно потух. - А то ведь Ивашку-то я должна сварить в котле и съесть. А как я его есть буду, если Айболит прописал мне диету, по которой нельзя употреблять мясное?!
  Парень готов был взорваться, но девушка вовремя толкнула его локтем, и он сдержался. Ярилов в свою очередь облегченно вздохнул и наклонился к ребятам.
  - Полезно всё же иметь в Долине Чудес своего человека, - шепнул он Наде с Ваней и незаметно подмигнул.
  
Оценка: 8.96*5  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  К.Демина "Леди и некромант. Часть 2. Тени прошлого" (Приключенческое фэнтези) | | А.Минаева "Леди-Бунтарка, или Я решу сама!" (Любовное фэнтези) | | Т.Тур "Женить принца" (Любовное фэнтези) | | В.Мельникова "Жених для васконки" (Любовное фэнтези) | | С.Суббота "Ведьма и Вожак" (Юмор) | | А.Ардова "Мужчина не моей мечты" (Любовное фэнтези) | | В.Мельникова "Избранная Иштар" (Любовное фэнтези) | | А.Оболенская "С Новым годом, вы уволены!" (Современный любовный роман) | | А.Емельянов "Мир Карика 3. Доспехи бога" (ЛитРПГ) | | А.Енодина "Не ради любви" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"