Аlen A A: другие произведения.

Маг

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Продавай произведения на
Peклaмa
 Ваша оценка:


Ал. Ален.

Приключения Мага

Аннотация

   Что делать человеку, попавшему в чужой Мир - вернуться или попробовать остаться. Возвращаться не хочется, а оставаться опасно - уничтожить новичка хотят многие. И в их распоряжении магия, магические камни и амулеты. Хорошо ещё, что он тоже кое-что умеет и может защищаться. Но выжить очень непросто и приходиться покрутиться. Ведь в этом Мире всё иное, чем на Земле, а разбираться некогда. И требуется осваиваться на ходу, а события ждать не желают. И необходимо не только выжить, но и защитить новых друзей. А ещё надо быстро освоить много нового, чтобы враги поверили - перед ними сильный маг...

Книга 1. Стал Магом? - Выживи!

Часть I. Кто на новенького?

Глава 1. Вдруг я куда-то провалился

Леес

Суббота, утро

   В эту субботу утром я собрался встретиться с одной интересной незнакомкой. Непонятно - чем она меня так заинтриговала, но шёл на это свидание с заметным волнением. Хотя явных причин для этого не было - она просто очередная знакомая, с которой мы договорились встретиться. Поясню, я не ловелас и не бабник - но будучи свободным мужчиной, не отказываю себе в естественных желаниях. И не будучи связан узами брака с той единственной, что займёт моё сердце целиком, - впрочем, пафос меня только раздражает. Короче - время от времени я знакомлюсь с новыми женщинами. И делаю это из любопытства - говорят это порок, но надеюсь не самый ужасный. Благо могу это себе позволить - моя работа обеспечивает мне некоторый достаток и оставляет достаточно свободного времени. А так как такие знакомства у меня всегда случайны, то с полным правом рассматриваю их как указание судьбы - понять бы ещё на что.
   Первое свидание всегда чревато, что женщина просто не придёт. Но в прошлый раз я почувствовал, что ей для чего-то нужен. И на встречу меня влечёт интерес к её необычности, хотя любое свидание всегда притягательно само по себе. Мы договорились встретиться в лесопарке на небольшом взгорке, где расстались несколько дней назад. Причём расстались довольно странно - мне хорошо известен этот парк, но она просто исчезла, причём бесследно. Буквально бесследно - немного позже я внимательно осмотрел площадку вокруг, но уходящих следов не нашёл. Конечно, меня это заинтриговало. Встаю я обычно рано, даже в выходные, и в этот раз вышел из дома заранее. Мне хотелось немного прогуляться, но ноги сами принесли меня на взгорок за четверть часа до встречи. Ждать я не люблю, на встречи всегда прихожу вовремя, а бродить вокруг не привык. К тому же беспокойство, возникшее ещё утром перед пробуждением, усилилось. В жизни мне неоднократно приходилось попадать в сложные и даже опасные ситуации, но подобного волнения у меня раньше не случалось. В конце концов, я уже не юноша и довольно спокойно отношусь к женским капризам, но сейчас чувствовалось нечто иное. Внимательно осматриваюсь - вокруг взгорка и в окружающем лесу ничего подозрительного не видно и не слышно. Но тревога усиливается - хотя этот район спокойный и утром хулиганьё обычно спит, но мне кажется - у неё возникли неприятности. Пытаюсь её обнаружить и перехожу на тонкое восприятие - чувствую, как вокруг меня заколебалось пространство. Недоумеваю - что происходит? В прошлом я долго тренировал и развивал в себе это умение, и оно мне неоднократно помогало, а дважды даже спасало жизнь. Но сейчас ощущения идут другие и понять их не удаётся, но зато обнаруживаю источник колебаний буквально у себя под ногами. Пытаюсь прочувствовать его, и вокруг меня возникает вихрь. Ныряю в него, как в водоворот и продавливаю телом какую-то плёнку. В глазах темнеет.
   Внезапно оказываюсь на маленькой площадке под вершиной холма, в который превратился крохотный взгорок. Сразу чувствую, что оказался в другом Мире. Прежде всего, необычный запах, да и общее звучание вокруг чересчур своеобразное. Осматриваюсь. Передо мной река - интересно, откуда она тут взялась? А за нею виднеется замок. И главное, всё пространство вокруг заполнено праной - магической энергией, которой вокруг столько, что можно захлебнуться. Подобное испытывал бы бедуин, попавший вдруг из Сахары в огромное озеро. Но, в отличие от него, я чувствую себя здесь как рыба. Изголодавшееся тело жадно впитывает её, а голова не желает ни о чём думать, утопая в неслыханном наслаждении. Сладости, вина, женщины - всё это приедается, но подобные ощущения и создают непреходящую радость жизни. Это сейчас я пытаюсь излагать высоким слогом, а тогда Мир для меня стал настолько прекрасен, что мне не хотелось смотреть под ноги.
   Кроме чистой энергии, вокруг меня плавают схемы, похожие на иероглифы. Это заготовки заклинаний, которым меня учили в прошлом. Такую заготовку достаточно наполнить энергией и развернуть, сделав объёмной, чтобы получить готовое к применению заклинание. Хотя полных заготовок немного и они позволяют строить только простейшие заклятия, но зато полно фрагментов и осколков для сборки. Как маленьких ребёнок, попавший в игротеку и хватающий игрушки - я считываю и запоминаю их. С неописуемым наслаждением выхватываю, прочитываю и запоминаю новые заклятья. И как тот же ребёнок сразу же реализую возникшие возможности и с ходу творю одно из простейших заклинаний - "Образ предмета". В моих руках белая роза, сотканная целиком из магии. Как я счастлив - наконец-то у меня получилось это заклинание и без особых усилий.
   На этом моё счастье заканчивается - в меня летит заклятие "Воздушный кулак". Наслаждаясь, я всё-таки по привычке осмотрелся. И теперь защищаясь, срочно вспоминаю всё, что успел заметить. Сзади меня несколько толстых деревьев, а впереди довольно резкий спуск, но с тропинкой и хорошим выкатом. Ниже она переходит довольно широкую тропу, бегущую дальше к реке. Вдоль неё много людей - две группы. Правая многочисленнее левой и насчитывает человек двадцать. Они сидят и на них кольчуги и шлемы, либо шлемы лежат рядом с ними. Одежда и оружие единообразные. Такое впечатление, что они связаны - как-то дёргаются, пытаются двигаться, но без толку. Рядом с ними на земле валяется оружие - мечи, несколько луков и арбалетов. Ближайший мужчина чем-то неуловимо отличается от остальных. "Видимо он, как и я - землянин", - автоматически отметил я. В середине группы выделяется молодая женщина в серебристой кольчуге. Её шлем лежит рядом, и копна светло-желтых волос спадает на спину. Именно к ней на свидание я и шёл, только встречаемся мы в другом Мире. Сразу возникает радость от встречи и злость на "тёплый" приём.
   Слева от тропы стоят её враги - их с десяток человек, одеты они в добротную одежду, но все по-разному. На вооружении у них в основном луки и арбалеты. В дальнем от меня конце двое из них связывают воинам из правой группы руки и ноги. В середине этой группы стоит мужчина, держащий в руке жезл длиной около двадцати сантиметров, верхушка которого слегка светится. Что это магическая штука, понимаю сразу, так как чувствую исходящее от неё вибрирующее излучение.
   Описывать это долго, но мне достаточно мгновения, чтобы всё воспринять и вспомнить:
   - Дружина феодала атаковала шайку Робин Гуда и была ею бита, - повторно мелькает в голове мысль. - И кому из них помогать?
   Вопрос риторический - в подобных ситуациях невозможно сразу понять кто прав, а кто виноват, поэтому лучше не ввязываться. Но внизу сидит женщина, назначившая мне свидание- значит ... . Но всё решается за меня - я стою на открытом месте и хорошо виден, а поэтому не могу быстро и незаметно свалить. Главарь шайки - "Робин Гуд", что-то кричит своему магу, а тот запускает в меня заклинание. Чисто рефлекторно пытаюсь его парировать и активирую первую попавшуюся подходящую заготовку. Это оказывается "Шит", который отклоняет летящий в меня "Кулак". Но отклоняет не на много. Тот отражается от деревьев и сильно толкает меня в спину, а площадка крохотная. Но, даже упав, можно скатиться вниз без особых повреждений, что я и делаю. Хорошо что, мне довелось в своё время походить в горы, где немало тренировался в ледолазании. А первое, чему там учат, это умению падать и обходиться без ушибов. Сжавшись в комок точно по инструкции, скатываюсь вниз. У меня есть интересная особенность - как и любой человек, я боюсь. Но страх приходит не в моменты опасности, а после. Первое же возникающее у меня чувство - ярость! Причём, не слепая, а холодная и расчётливая. А вот потом наступает отходняк.
   Так и сейчас - я полностью собран для схватки и просчитываю варианты. Ситуация конечно хреновая. Себя я могу считать магом с весьма большой натяжкой и в придачу умудрился заиграться. А враги явно сильнее и уже атакуют. Приходиться импровизировать на ходу - раз влип в драку, то надо хотя бы ответить. В конце спуска ударяюсь и слегка колет сердце, а перед глазами плывут какие-то иероглифы. А маг смотрит на меня в упор и набрасывает путы, мне чётко видны в воздухе их линии. "Ну зараза, ну гад" - ярость проясняет голову. Мгновенно соображаю, что бежать бессмысленно и надо отбиваться на месте. Страха пока нет - он придёт после. А сейчас следует нанести ответный удар. Может это и не лучшее решение, но до леса от тропы метров пятьдесят, а увернуться от стрелы ещё надо суметь. А главное - я зол и рвусь в бой. Обычно мне удаётся сохранять спокойствие в любых ситуациях, но если меня разозлить или я сам разрешаю себе разъяриться, то берегись. Чёткий расчёт вариантов сочетается с готовностью пойти на смерть, но уничтожить противника. Во всяком случае, до сих пор мне удавалось побеждать в неравных схватках.
   Чтобы меня не связали, увеличиваю ауру и создаю кокон, его прообраз - защита главаря банды. Путы оказываются от меня почти в полуметре. В былые времена я несколько лет прослужил в армии офицером, откуда на память и остался пистолет, который сегодня со мной. Выдергиваю его, снимая с предохранителя, и вижу - не успеваю. Мне нужно ещё передёрнуть ствол, а маг уже вскинул жезл. В придачу вокруг него какое-то бледное туманное пятно - видимо защитное заклинание. Поэтому сначала атакую его заклятием, чтобы отвлечь. У меня немного щемит сердце, и перед глазами соответствующий рисунок - насыщаю его энергией и кидаю в мага. К моему удивлению это заклинание проходит его защиту, он начинает шататься, изо рта у него идёт кровь и он падает. Успел!!! Маг сначала стал усиливать свою защиту, а если бы он ударил, то мне кранты. Но порадоваться мне некогда.
   Главарь шайки (нет всё-таки банды - ведь они напали на меня!) засовывает руку себе за пазуху, пытаясь включить амулет. В нём явно что-то убойное, а вокруг атамана серьёзная защита. Спина у меня покрывается холодным потом - чувствую, что сейчас залепят чем-то смертельным наповал. Искать эффективное заклинание некогда, а патрон уже в стволе и я вскидываю пистолет. Мне чётко виден кокон вокруг атамана, состоящий из двух слоёв. Во внешнем узкие щели, а внутренний тонкий - пуля должна пробить. Траектория пули прочерчена в воздухе и рука сама правильно прицелилась. Выстрел, пистолет подкидывает вверх, а пуля точно входит в щель, но застревает во внутренней защите. Зато атаман сбит с ног и его рука снаружи, а в вороте болтается несколько фиговин на шнурках. Второй выстрел опять точен, внутренний слой трескается и осыпается, как закалённое стекло. Он пытается перекатиться в сторону, но третий в голову его убивает. Магическое чувство траектории чёткое и действует лучше лазерного прицела. Ярость немного спадает, но ясность в голове пока есть, а страх ещё не пришёл.
   Все размышления на потом - главарь мёртв, надо забрать жезл и ноги сами несут меня к магу. Бандиты, что передо мной, бросают оружие и ложатся лицами вниз. Мне как-то показали моё фото в состоянии озверения - увидев подобное, я и сам бы лёг мордой в грязь. Подбегаю к магу и хватаю жезл, но для этого приходится разжать ему пальцы. Неприятно, но необходимо. Потеряв жезл, маг открывает глаза, вздрагивает и ... окончательно умирает. Откуда-то приходит знание, что с разорванным сердцем не живут, но пока жезл в руке - существование возможно и если придёт помощь, то есть шанс выжить. Жезл в моей руке сопротивляется - бьёт слабенькими разрядами тока, пытается повернуться, вибрирует. Я крепко его сжимаю и посылаю ментальный импульс "Подчинись" - он успокаивается и слушается. В нём структура прежнего хозяина, которую разрушаю и копирую это место свою. Ещё в нём записана какая-то информация, но заниматься ею некогда - никуда она не денется. Сначала надо покончить с бандой и помочь моей подруге - хоть я видел её всего два раза.
   На Земле я изучал магию - не просто интересовался, а пытался освоить. Читал разнообразную оккультную литературу, например Карлоса Кастанеду, и пробовал различные практики. Более того, у меня были учителя. Кое-каких результатов удалось достигнуть - у меня получалось видеть, то есть я могу описать ауру человека. Или, посмотрев его желудок, рассказать про его завтрак. Но достаточной достоверности добиться не выходило - получился вызов дождя или наоборот разгон туч, а где доказательства, что это результат соответствующего ритуала, а не совпадение. Позже мне объяснили, что уровень магической энергии на Земле чрезвычайно низок и поэтому, чтобы добиться успеха, надо либо быть обученным магом довольно высокого уровня, либо проводить многодневные, а то и многонедельные ритуалы, твёрдо веря, что результат будет достигнут.
   Здесь же уровень магической энергии намного выше, что позволяет людям, имеющим соответствующие способности, довольно легко магичить. Мы же, пришельцы из низкоэнергетичного мира, оказываемся в двойственном положении. С одной стороны, оперировать с мощными энергетическими потоками и создавать сокрушительные заклинания, для нас долгое время сложно. Но с другой стороны, мы превосходим большинство местных магов в точности и чувствительности. Например, я поразил вражеского мага потому, что попал ему прямо в сердце. Преимущество в чувствительности позволят сразу видеть слабые места во вражеской защите, тем более видящему вроде меня. Что ещё более важно - высокая чувствительность позволят без усилий считывать и применять простейшие заклинания, которые буквально висят в воздухе. Достаточно выбрать нужное и развернуть. Затем вкачать в него энергию и указать цель. Конечно, местные маги легко отбивают такое заклинание - если успевают, и если в состоянии отразить серию из трёх-пяти простых заклятий, почти накладывающихся друг на друга. В скорости мы тоже превосходим большинство местных магов. Но сильный боевой маг, походя справится с десятком подобных мне, не особо напрягаясь. К моему счастью, таких в этой стране осталось немного. Конечно, всё это мне довелось узнать несколько позже. А сейчас к азарту боя примешивалась удовлетворённость - мои многолетние усилия пригодились.
   Любая схватка имеет собственный ритм. Сейчас всё во мне кричало - быстрее, ещё быстрее. Но пришлось себя притормозить, чтобы не сорваться в спешку. Два самых опасных противника убиты, но бой продолжается. Мои учителя на Земле требовали постоянно видеть всё вокруг. На самом деле сосредотачиваясь, отвлекаешься от общего наблюдения, но необходимо быстро его восстанавливать и осматриваться.
   Бандиты, потеряв главаря и мага, заметались, но тут же легли на землю - дружинники вскочили и бросились к ним. Взяв жезл из рук мага, я освободил их. Но один разбойник метнулся к главарю. Заклинание "Путы" в жезле наготове, и бандит застывает на месте, а я быстро перемещаюсь к телу атамана. Причём именно перемещаюсь - правое колено болит, и бегать неохота. Поэтому движение превращается в один длинный шаг, который сразу переносит меня на место. Такое перемещение доставляет мне удовольствие, но откладываю наслаждение им - сначала надо осмотреть тело. Убеждаюсь, что первые два выстрела только сбили атамана с ног и оглушили, а вот третий - убил. Краем глаза замечаю, как один из дружинников сбивает спутанного мною бандита с ног и вяжет ему руки. Рядом со мной никого нет, можно немного успокоиться. Дружинники связывают своих противников и оказывают первую помощь раненым. Многие из них посматривают в мою сторону, но никто не приближается. Слегка расслабляюсь, но остаюсь настороже - хотя хочу плясать от нахлынувшей радости. В меня слишком долго вбивали - бой закончен только тогда, когда вернулся к себе и вычистил оружие. У основания жезла - петелька, за которую вешаю его на левую руку. Ещё раз оглядываюсь вокруг, разряжаю пистолет - бережёного Бог бережёт, и засовываю его в кобуру под мышку. А вот теперь меня начинает трясти - опасности больше нет, но лишь сейчас я понимаю, что вляпался в серьёзную разборку. И что выжил сегодня чудом, опередив врагов на долю секунды. Хотя схватка закончена, мне становится страшно. Вокруг меня свыше двадцати вооружённых воинов и один с пистолетом. Остаётся надеяться, что моя знакомая не собирается засунуть меня в темницу за опоздание к ней - магической энергии не осталось, а одним пистолетом от группы или мага не отбиться. Однако вижу, что воины меня опасаются и не подходят, и пытаюсь здраво размышлять. Получается не очень - слишком хорошо понимаю, что выиграл случайно за счёт внезапности и быстроты. Маг заметил, что я достаю пистолет, и не ожидал получить убойное заклинание. А атаман наоборот ждал от меня магического удара, но не пули. И остальные бандиты были уверены в моём поражении. Подними же кто-нибудь из них лук или арбалет и мне стало бы кисло, но они следили за дружинниками. В общем, вляпался я куда-то по уши и остаётся делать вид, что так и надо. А выкручиваться буду потом. С этими мыслями, изображая олимпийское спокойствие, подхожу к телу атамана банды.
   На его шее висит на шнурке полоска металла в форме подковы, к которой короткими цепочками в два-три звена прикреплены камни. На поясе небольшая сумка, размером с косметичку, и в ножнах короткий меч с кинжалом. Осторожно достаю кинжал и перерезаю слева и справа шнурок, и только потом беру в руки подкову с камнями. Пока я чем-то занят - волнуюсь умеренно, поэтому продолжаю грабить его. Мне зачем-то хочется продемонстрировать окружающим своё спокойствие, которого нет. К тому же его амулеты заправлены интересными заклинаниями и мне любопытно прочесть их структуру. Камни сильно фонят магией, но какой-либо опасности от них не ощущаю. Детально разберусь ними потом, а сейчас кладу подкову в свой рюкзак, а с его пояса отстегиваю сумку. В ней штук шесть завёрнутых тряпочки камней и несколько прямоугольных и овальных тонких пластин. Забираю всё и замечаю на шее ещё один шнурок. Разрезаю надетую на него куртку и вижу амулет в форме плоского овала с вырезанной руной. Он излучает что-то весьма неприятное. Осторожно беру в кулак концы шнурка над местом крепления и перерезаю их, Далее повинуясь неясному импульсу, бросаю кинжал и сжимаю амулет правой рукой. На меня наплывает жуткая тоска, перед глазами тёмная пелена, в которой вращается светящийся тёмнотой знак. Он как-то попадался в одной из книг по оккультизму и запомнился. С некоторым усилием высветляю его и закручиваю в другую сторону. Тут будто открывается дверь, из-за которой льются неприятные обрывочные воспоминания. Среди них образ входа в пещеру, с хорошо запоминающимися окрестностями.
   С немалым усилием отключаюсь от потока воспоминаний главаря (а чьих же ещё!) и поднимаюсь на ноги. Чувствую, как последний амулет морозит правую ладонь и пьет из меня энергию. Пытаюсь его выключить, а несколько дружинников с опаской смотрят на меня. Тут ещё зачесалась спина, а правая рука занята. Еле сдерживаюсь - так и тянет ткнуть себе в спину жезлом. И именно сейчас моя новоявленная подруга ловит мой взгляд и подходит ко мне. Ох, эти женщины - всегда умудряются выбрать самый неподходящий момент.
   - Здравствуй, Ма-ари.
   - Здравствуй, маг с Земли. Здесь меня зовут Маэрим.
   Я растерян и не знаю, что сказать. Падение и моя контратака прошли на рефлексах, а теперь требуется соображать. А как вы поступили бы на моём месте? Представьте, вы договорились с незнакомой женщиной о свидании и, рассчитывая на лёгкую интрижку, пришли на условленное место. Причём вполне вероятен результат, что прождав минут пятнадцать, никого не дождётесь и пойдёте гулять дальше. Возможны и другие варианты, но вряд ли заранее предположите, что провалитесь в другой Мир, там ввяжетесь в драку и только потом встретитесь с этой незнакомкой. И какие действия вы предпримете? К тому же на меня навалилась слабость - магическая схватка отняла все силы. К тому же организм успел переключиться на использовании магической энергии, а она закончилась и мне приходиться переключать его обратно. А ведь мне известны подобные фокусы, но сегодня не отследил. Ни сил, ни желания вести разговор, у меня уже нет, а ответить надо. И я лишь гляжу на неё и стараюсь придумать хоть что-нибудь. Понимаю, что выгляжу бараном, а она с опасением ждёт моего ответа. Её миловидное лицо портит напряжённое и жёсткое выражение. Я и раньше на Земле был весьма неплохим эмпатом, а сейчас буквально читаю её эмоции. В них присутствует страх, надежда и удивление. Эти эмоции сопровождаются обрывками мыслей. Но у меня сейчас осталось одно желание - лечь в тёплую кровать и отключиться. Я представить себе не мог, что способен так устать.

Маэрим.

   Удивительно, но мне опять повезло удержать замок, хотя я сделала всё, чтобы его потерять, а самой попасть в рабство. Засада на банду провалилась, но каким-то чудом мой случайный знакомый с Земли спас нас. Ещё вчера вечером я думала, что и как ему рассказать, но в голове творился сумбур. Владетель замка - мой дед, но за последние годы он сильно сдал, а я - его внучка, являюсь единственной наследницей и управляю всем. У нас нет мага, да и подходящего командира дружины тоже нет. А я не воительница и не магиня, хотя приходится заменять их всех. В наших краях свободных магов почти не осталось, да и с воителями напряг. Из-за этого мотаюсь в соседние Миры, где в последнем путешествии на Землю вроде бы удалось найти подходящего человека. Похоже он неплохой воитель и одновременно маг, хотя и слабенький. Но и то хлеб - в Мире без энергии вряд ли можно найти приличного заклинателя. Сегодня я намеревалась встретиться с ним, но Тиум - наш бывший маг и мой основной помощник сказал, что ловушка на приречную банду готова. А то они совсем обнаглели - мало того, что перекрыли дорогу вдоль реки, так ещё стали грабить деревни рядом с замком. А Бауэр - капитан дружины, боится высунуть свой нос за стены. Правильно дед говорил, что труса нельзя ставить капитаном. Но однажды он спас меня - когда бандиты перехватили мой отряд рядом с замком, то он с гарнизоном башни атаковал их и прогнал. А так как незадолго до этого капитан погиб в стычке, то я настояла на его кандидатуре. А теперь жалею - даже засадой на бандитов приходится командовать самой.
   Под утро вывела я двадцать пять воинов и рассадила вдоль дороги, ведущей к пристани. С собою взяла ещё стрелка с Земли, чтобы убить атамана. У того есть амулет, защищающий от обычного оружия. А пистолет должен эту защиту пробить. Дед дал мне амулет невидимости, который нас скрыл, а к пристани должны приплыть купеческие ладьи с товаром. У атамана хорошие информаторы и он достаточно нагл, чтобы напасть на них. Но я просчиталась - этот негодяй сговорился с учеником мага, сбежавшим от своего учителя. Тот обнаружил нашу засаду и связал весь мой отряд заклинанием. Оставалась единственная надежда на Тиума, который обещал выдернуть моего нового знакомого - маяк на месте встречи я оставила. Вытащить что-либо из другого Мира крайне сложно, но ему удалось, точнее мой новый знакомый так рвался, что пробился ко мне. Только оказавшись рядом, он занялся ерундой - вместо того, чтобы ударить по магу, слепил розу. Я жутко разозлилась на недоумка - ведь увидел, что меня поймали. Мог освободить, а вместо этого букет делает.
   За это маг атамана сшиб его с холма одним щелчком. Но скатился вниз он красиво, сразу отбил заклинание "Путы" и выдернул пистолет. Я попыталась крикнуть, что против мага это бесполезно, тем более что тот начал усиливать свою защиту. Однако мой знакомый обхитрил всех и ударил заклинанием стихии Жизнь, а от неё у мага защиты не было. И ударил точно насмерть. Видя это, атаман своим амулетом начал ставить различные магические защиты, но первая пуля сбила его с ног, а третья убила. И прежде чем бандиты поняли, что всё изменилось, он подскочил к магу и отобрал у того жезл. Они в чужие руки не даются и больно кусаются, но он с этим справился и сумел его подчинить. Дружинники тут же освободились, а бандиты сдались. И опять он зачем-то стал разбираться амулетом атамана, не обращая внимания на меня.
   Но на магов обижаться глупо, а понять их невозможно. Они - существа непредсказуемые, тем более из другого Мира. Хорошо, что он оказался сильнее, чем я ожидала, но как уговорить его помочь нам защитить замок? И почему он не подходит ко мне, ведь увидел ещё стоя на холме. Подхожу к нему сама и наконец, он снисходит поздороваться со мной. Я начинаю беситься, но здороваюсь, а в ответ этот "подарок с Земли" ни мычит, ни телится. Пауза затягивается и тут вижу, что он "поплыл". Это бывает с магами, когда они истратят всю свою энергию. Приходится опять самой проявить инициативу:
   - Соблаговолит ли Ваше могущество принять приглашение посетить мой замок? - моя рука показывает на стены с башнями за рекой.
   - Благодарю прекрасную сеньориту, - отвечает он, продолжая разбираться с амулетом.
   Я злюсь - ведь ещё на Земле ему понравилась, но сейчас магическая игрушка интересует его намного больше. Он жаждет расправиться с нею, и после очередной попытки выключает её. Я боюсь торчать вне замка и прошу Дмитрия отвести своего земляка внутрь. А сама спешу сесть на подведённого коня и скачу к себе. Мне надо распорядиться отнести его в покои в Доме Мага, ведь он скоро свалится.

Леес

   Она считает меня довольно сильным магом и потому опасается. Страх соседствует с надеждой, что я соглашусь что-то для неё сделать. И когда она предлагает посетить её замок, то я соглашаюсь. Впрочем выбора у меня нет. Она явно волнуется, но чувствую, что опасности мне от неё не грозит. Более того, хочу продолжить с ней интрижку, хотя Маэрим для меня просто симпатичная женщина. Но мне надо выключить эту магическую хрень, которая сосёт из меня энергию. Наконец амулет перестаёт холодить мне руку, а поле бледнеет. Оказывается, вокруг меня пульсировал кокон цвета разведённой марганцовки, видимо защитный. Теперь он стал прозрачным и невидимым для окружающих. Во всяком случае, владелица замка и остальные дружинники перестают напрягаться. Я тоже успокаиваюсь.
   Откуда-то пригоняют две двуконные телеги, кидают на них тела главаря и мага, выстраивают сзади в колонну по два оставшихся семерых бандитов и довольно организованно сходят к реке. Желтоволосая Маэрим уже едет впереди отряда, а я кладу амулет в карман и пропускаю вперёд почти всех. Ко мне подходит землянин:
   - Привет, - он спешит поздороваться со мной первым.
   - Привет.
   - Меня зовут Дмитрий, - представляется он с малозаметным акцентом.
   - А меня Алекс.
   Он пожимает мою протянутую руку, слегка этому удивившись.
   - Так что же здесь произошло? - спрашиваю его.
   Мы уже в самом конце отряда и отстаём от последних на десяток шагов.
   - Что произошло - полный п...ц! Эта банда уже пару лет терроризирует всех в округе. Хозяйка подготовила им хорошую ловушку. Договорилась с купцами, что они пригонят три ладьи с ценным товаром, наняла стрелком меня - у атамана сильный защитный амулет, и спрятала вдоль дороги отряд дружинников.
   - Как это спрятала? - удивляюсь я, оглядывая покрытое только низкой травой и редкими кустиками пространство до леса.
   - Посадила вдоль дороги и накрыла пологом невидимости.
   - Она что - маг?
   - Да нет, просто у неё есть соответствующий амулет.
   - И?
   - У них в банде оказался маг, причём неслабый. Он нас заметил и наложил заклинание связывания, причём сразу на всех. Я попробовал сопротивляться, так он мне врезал чем-то по голове и по руке. В общем, прощай бабуля, приплыли. А ты, только что инициировался?
   - С чего ты взял? - изумляюсь я.
   Он ржёт:
   - Большинство магов - чванливые и заносчивые скоты, а ты пока что сохраняешь человеческий облик, представился, руку пожал, только учти - здесь это не принято. А маг ты неслабый, этого урыл одним ударом. И, что атамана стрелять надо, сразу сообразил.
   Спорить и возражать у меня нет сил:
   - А ты как сюда попал?
   - Что у нас творилось в 90-е годы, ты знаешь? - он дожидается моего кивка.
   - А я служил в ..., - Дмитрий слегка мнётся, - в хороших войсках, в общем. И мне светило звание подполковника и должность соответствующая. А тут всё медным тазом накрылось, и нашу часть расформировали.
   В его голосе чувствуется застарелая боль. Немного промолчав, он продолжает:
   - Ну, я и подался в испанский иностранный легион.
   - А почему в испанский?
   - У меня бабка и мать оттуда. В конце тридцатых в Союз приехали. Так что я по-испански говорю, да и какая-никакая родня там нашлась - бабкина двоюродная сестра с дочерью и внуками. Помогли на первых порах. А потом я пошёл служить.
   - А здесь, какими судьбами?
   - Уволился я, как раз с 1 января, - говорить на эту тему ему явно не охота. - Всё, что положено, мне выплатили, а делать нечего. В Испании никого, родня, сам понимаешь, дальняя. За помощь я им по гроб благодарен, пока служил, отдарил с лихвой. А жить с ними не получается, они хорошие люди, но у них своя жизнь, а у меня своя. Друзья либо служат, либо разъехались по своим родинам. А один я тоже не могу, - мне показалось, что он оправдывается.
   - Вернулся я в Россию, - продолжал Дмитрий, - а здесь всё чужое, незнакомое. Отец и бабка померли, у матери своя семья, оказывается и в России я тоже никому не нужен. И вот как-то сижу в ресторанчике, и подсаживается ко мне симпатичная деваха, хозяйка, - он показывает на замок, - и заводит разговор. А русский у неё. ... Ну, сейчас ещё ничего, а тогда. ... А внешне она немного на испанку смахивает. Ну, я ей и говорю: "Habla usted espanol?" - она обрадовалась: "Si" говорит "si, claro". Разговорились, и предложила она мне поработать по специальности в её Мире. Поначалу я ей, конечно, не поверил, но деньги хорошие, девка симпатичная, а делать всё равно нечего. Вот и оказался я здесь. Пистолет со службы остался, протащил его нелегально через границы, только здесь он не оружие.
   - То есть как? - я дотрагиваюсь до своей кобуры.
   - Основной противник у нас с тобой - маги, а у них защита как у танка. Поэтому мне нужно что-нибудь серьёзное, как минимум, автомат и снайперка полудюймового калибра. Очередь на весь рожок и его защита Ёклмн. Или из снайперки в борт подловить - тогда есть шанс.
   - А мне что посоветуешь?
   - Так ты же маг, щёлочку в его защите заметишь, да и выстрел усилишь. И, вообще, ты их должен заклинаниями крошить, а из пистолета от прочих отстреливаться.
   Я тихонько хмыкаю, вспоминая его отдачу. - Где потренироваться, найдётся?
   - О чём речь, claro camrad - чувствуется, что Дмитрий получает большое удовольствие, обращаясь ко мне на "ты". Видимо эти маги его здорово достали.
   Вот так за разговором мы потихоньку спускаемся к реке. Она не очень широка, примерно как Москва-река у Воробьёвых гор. Слева от нас небольшая деревянная пристань. Дорога переходит в наплавной мост и на том берегу упирается в замок. От него до берега метров сто. Оказавшись в новом месте я всегда пытаюсь его прочувствовать, но сейчас на это у меня нет сил. Да, я восхищён этим Миром, но могу только переставлять ноги. Отряд к этому времени уже перешёл реку по мосту и к нам навстречу с того берега скачет молодой парень, ведя за собой в поводу двух лошадей. Дмитрий меня придерживает, немного не дойдя до моста. - "Уважение оказывают", - он кивает на парня. Мы дожидаемся, пока он доскачет до нашего берега. Лошади заранее осёдланы и взнузданы. Мы садимся на них и шагом двигаемся следом за парнем по мосту. Мне приходилось ездить на лошадях и каких-либо особых проблем это не вызывает, а ехать легче, чем идти. Впрочем, лежать ещё легче - вспоминаю я пословицу. Конь идёт плавно и седло удобное.
   Перейдя мост, также шагом поднимаемся к замку. Он стоит на холме, похоже искусственном, и основания стен чуть выше уровня глаз. А чтобы увидеть вершины башен, надо задрать голову, на что я сейчас не способен и смотрю вперёд. Стены сложены из крупных каменных блоков и имеют высоту метров пять-шесть. Дорога передо рвом поворачивает налево и теперь видны башни. Они в два-три раза выше стены, за исключением одной, взметнувшейся метров на тридцать. "Видимо дозорная" - мелькает в голове. Перед стенами ров, шириной метра четыре, наполненный проточной водой. Дорога после моста выложена каменной плиткой. Дмитрий догоняет меня и едет справа. Чувствую себя всё хуже, хотя запер энергетические каналы и впитываю прану кожей. Но настроение у меня прекрасное. Однажды я впервые за долгие годы выбрался на юг. И в первый же день жутко обгорел. Возвращаясь в отель, чувствовал себя преотвратно, но продолжал радоваться отдыху и морю. Вот и сегодня - меня здорово ломает, в плечах и спине ощущение спазма, а я улыбаюсь - мне здесь нравится.
   - Как себя чувствуешь? - Дмитрий почему-то обеспокоен.
   - Ничего, терпимо, - вру я, не желая терять лицо.
   - Неправда, - тормошит меня он, - ну ничего, мы почти приехали, сейчас отдохнёшь.
   - Почему неправда, - спрашиваю я, чтобы поддержать разговор. Перед глазами всё уже плывёт.
   - Ты сегодня много магичил, да ещё с непривычки. Другие маги после такого лежат пластом и их относят на руках.
   - Куда относят? - перед глазами у меня разноцветные полосы и голова перестала соображать, но тут мы оказываемся напротив ворот. Они открыты, а через ров переброшен широкий мост.
   Дмитрий поддерживает меня и мы въезжаем в замок. Ко мне тут же подбегают несколько человек, аккуратно снимают с лошади, сажают в полотняное кресло и через дворик несут к какому-то дому. По дороге мне становится легче и удаётся оглядеться. Мои руки лежат на шеях двоих крепких парней, которые несут кресло-носилки, мягкое и твёрдое одновременно. Ещё две пары рук держат переднюю часть, где вытянулись мои ноги. Они идут к дому-башне - она повыше наружных, но ниже дозорной и кажется пузатой. Несколько широких ступеней поднимаются к распахнутым двустворчатым дверям. Ступени, двери и последующая лестница достаточно просторны и позволяют моим носильщикам пройти и подниматься со мной без проблем. Вдоль лестницы на стенах горят факелы, дающие удивительно ровное пламя без копоти и запаха. Меня мутит, но любопытство сильнее - из последних сил пытаюсь всё рассмотреть. Мы подымаемся на три довольно крутых пролёта, заворачивающихся спиралью против часовой стрелки и входим в комнату, где мои носилки ставят на какой-то постамент. Ощущение беспомощности меня раздражает, но сейчас такая усталость, что с радостью позволяю заботиться о своём теле. Тем более что не понимаю, откуда взялось подобное моё состояние и надеюсь на их помощь. К тому же ощущаю со стороны окружающих уважение и желание помочь. Это успокаивает и я позволяю себе расслабиться.
   Носильщики отходят в сторону, а возле меня возникает совершенно седой старик и пробует меня чем-то напоить. К его удивлению я беру из его рук высокий гранёный стакан, до половины наполненный какой-то белёсой жидкостью. Мне любопытно, а что это такое. Нюхаю её - пахнет приятно, смачиваю губы - вкус вроде приемлемый, то есть почти никакой и ощущаю, что ничего вредного в этом напитке не содержится. Тогда я медленно маленькими глотками осушаю стакан. Мне сразу становится лучше и возвращается восприятие окружающего. Старик забирает его у меня и двое носильщиков помогают встать и сойти на пол. Подскочившие девушки быстро и ловко меня раздевают и начинают обтирать влажными полотенцами. Старик поднимает с пола мои вещи. Сумку и оружие он кладёт на высокий, но маленький столик. Остальное укладывает на лежанку у стены. Потом осторожно берёт шнурок с жезлом и помещает на тот же столик. Мне помогают подойти к ложу в середине комнаты и забраться на него. Одна из девушек залезает сверху и начинает меня массировать, скорее разминать. В теле непонятная слабость и усталость, сопровождаемая болезненными спазмами. Несмотря на то, что разминает она меня осторожно, временами больно. Ощущаю себя куском глины, из которой что-то лепят. Зато голова становится чистой и ясной, хотя мысли двигаются медленно. И я чувствую, как под её руками восстанавливается моё тело и хочу отблагодарить её.
   Боль в теле ослабела, но продолжает мешать и мне необходимо отстраниться от неё. Для этого блокирую внутреннее восприятие и раскрываю внешнее, иначе говоря, осматриваюсь. Я лежу на животе совершенно голый на узком и жёстком ложе, покрытом толстой простынёй. Смотрю вправо, а руки вытянуты вдоль. Массажистка сидит надо мною на коленях и, закончив разминать плечи, занимается спиной. Мне виден столик с моей сумкой и оружием, а далее у стены в кресле сидит седой старик и о чём-то напряжённо думает. Правее него два носильщика, принёсшие меня сюда. Ещё правее четыре девушки, тихо щебечущие между собой. Старик одет в тёмный плащ, кажется, называемый мантией. Носильщики босиком, в чёрных зауженных брюках, сиреневых футболках с длинными рукавами и смешных пиджаках, похожих на фраки с короткими рукавами. Девушки в платьях с длинной широкой юбкой, а верхняя часть будто сшита из лент, либо разрезана на узкие полосы по вертикали. Каких-либо украшений на голове, шее или руках на них не видно, впрочем, и на мужчинах тоже. Причёска только у старика, точнее копна совершенно белых волос. У носильщиков ёжик, а у девушек сравнительно короткие ровные стрижки.
   - И что вся эта информация мне даёт? Пока ничего, но может быть, потом пригодится.
   Я заставляю себя смотреть вокруг и пытаюсь анализировать увиденное. Мне не нравится ситуация, в которую меня занесло. Участвовать в чужой схватке мне неинтересно, я не хочу выяснять кто прав и из-за чего идёт драчка. Но ощущение магической энергии и возможность творить заклинания - это для меня сильнейший наркотик. И ранее мне редко удавалось избегать участия в конфликте, а сейчас это тем более сложно. Поэтому стараюсь помочь ей восстановить себя. Наконец возвращается ощущение тела, и теперь чувствую не только себя, но и её пальчики - сильные и нежные одновременно. А главное тёплые - с них струится поток энергии. Он не сильный, но заставляет меня пить прану прямо из пространства каждой клеточкой. Мне хочется расцеловать эти пальцы, но тут массажистка заканчивает меня обрабатывать, спрыгивает и что-то говорит. Носильщики подходят ко мне и аккуратно, придерживая голову, переворачивают на спину. Затем девушки разминают мои руки и ноги. Такой глупостью, как стеснительность, не страдаю, а боль куда-то ушла. Поэтому спокойно наслаждаюсь жизнью, рассматривая потолок. К сожалению, новые массажистки низко склонились над моими конечностями, показывая только свои затылки. Потолок высокий, метра четыре, видимо каменный, с перекрытиями из широких досок. Люстр или каких-либо светильников на нём нет. Девушки, размяв мне ручки и ножки, отходят к стене. А первая массажистка опять вскакивает на меня, чему-то улыбается и принимается за шею и плечи. Одета она в черную трикотажную майку, заправленную в чёрные трусы-плавки из плотного материала. Надо мною она стоит на коленях и касается только руками. Мне хочется посадить её на себя, просто чтобы почувствовать. Но не решаюсь это сделать - неизвестно какие у них нравы. Поэтому представляю, как мы выглядим со стороны. Эдакий этюд: Дездемона душит Отелло - руки у неё весьма сильные. Рассмотреть её не получается, так как перед глазами опять всё плывёт. Руки массажистки спускаются мне на грудь и далее живот, потом она спрыгивает на пол и что-то кричит старику. Я сажусь на ложе, голова кружится, но теперь совсем чуть-чуть. Старик опять подходит ко мне и подаёт такой же стакан, наполненный чем-то белым на одну шестую. В нём по ощущениям снотворное, которое мне не требуется.
   - Пей! - требует он. То есть он говорит по-своему, но смысл понятен.
   Глупо предполагать, что меня решили отравить, но иномирское средство может подействовать на мой организм самым неожиданным образом. Самочувствие вполне удовлетворительное, хотя сильно хочется спать. Поэтому стакан возвращаю ему в руку, и спрыгиваю на пол. Голова опять кружится, и я вынужден опереться о ложе. Старик подзывает девушек, и те ведут меня к другой двери. Там находится ванная, точнее круглый бассейн диаметром метра три. Они вталкивают меня туда, раздеваются, залезают сами и моют меня. Где-то в середине процесса мне становится понятно, что я засыпаю.
   - Да, стоять голышом в окружении четырёх голых баб и дремать - это надо уметь, - с этой мыслью я отключаюсь.
   Дальнейшее помнится очень смутно. Меня вымыли и через первую комнату и третью дверь провели в спальню и уложили в огромную кровать. Там накрыли толстым одеялом и две девушки прижались ко мне с боков. Это оказалось очень кстати - я начал мёрзнуть. Живые грелки меня согрели, и пришёл сон.

Тиум

   Я - бывший маг этого замка. Однажды мне довелось сцепиться с очень сильным волшебником, он победил и наказал меня - лишил Силы и заблокировал Дар. Но мои знания и умения остались при мне и владетели меня за них ценят. Сегодня от меня требовалось забрать человека, которого нашла на Земле Маэрим. Забрать его оттуда я не смог бы и в лучшие свои годы, но указать ему путь и подготовить амулетами прообраз прохода в моих силах. На наше счастье он сумел пройти в наш Мир и победить. Ведь мы чуть не потеряли замок - не случись чуда, Маэрим погибла бы, а нам пришлось бы бежать как можно дальше. Но парень, побивший мага и атамана, израсходовал себя полностью. А заклинатели с Земли восстанавливаются долго и с трудом. К моему удивлению он смог взять у меня из рук стакан с тонизирующим напитком и выпить его. Входы каналов у пришельцев из того Мира очень узкие и начинать восстановление лучше напитком, насыщенным энергией. В отличие от большинства своих соотечественников, он не сопротивляется, а наоборот пытается раскрыться и наполниться энергией. Люди с Земли в нашем Мире появлялись не часто, но они не такая уж и редкость. В книгах их описаний хватает, к тому же наш барон, дед Маэрим, тоже оттуда. Но этот немножко другой, видимо за пятьдесят с лишним лет люди там изменились. Пришелец любопытен - ему плохо и больно, но он пытается рассмотреть окружающее. И хотя его восстановление идёт медленно, но быстрее других оттуда. И вижу, что ему приятны прикосновения Жаин - моей внучки, хотя они и болезненны. Да и она выкладывается полностью, не жалея энергии. Наконец кризис пройден, необходимый минимум праны он набрал.
   Приказываю вымыть его и уложить спать. После такого расхода он будет мёрзнуть, поэтому оставляю с ним двух девушек, чтобы они его грели. Для них это большая честь и они с радостью ведут его в спальню. Надеюсь, через сутки он восстановится - на замок могут напасть в любой момент. Одежду, в которой он прибыл, отдаю в стирку, а взамен в комнату приносят нашу одежду. Прошу Жаин лечь там спать и дождаться его пробуждения. Но она садится в кресло и заявляет, что он проснётся ещё ночью. Спорить с этой упрямицей себе дороже, тем более что она может оказаться права. Поэтому поднимаюсь к себе и сажусь дремать в кресло.

Леес

Воскресенье, ночь

   Пробуждаюсь и ничего не понимаю. Вокруг темно, я лежу на спине, а справа и слева тихо посапывают девушки. Но вскоре всплывают события вчерашнего утра и дня. Анализирую их и с удовольствием перебираю опробованные заклинания. Прекрасно знаю, что это простейшие из возможных, но лёгкость создания заклятий меня опять пьянит. С усилием отрешаюсь от упоения магическими возможностями - второй раз в эту ловушку не попадусь. От моих соседок сладостно пахнет и поднимается желание приласкать их. С трудом превозмогаю естественное в подобной ситуации стремление. Мне уже понятно, что имею право на многое. Да и они наверняка будут не против - это я просто чувствую. Но также ощущаю, что нахожусь в остром цейтноте и не могу позволить себе терять время на удовольствия. Хотя и очень хочется, их запах и их тепло сводят меня с ума. С полминуты наслаждаюсь теплом и соседством, а затем аккуратно сползаю с кровати, не потревожив их. На моё счастье спинка у кровати только в голове и можно сползти с неё ногами вниз. Представляю, как я переползаю через одну из них, а её руки обнимают меня. Захлёбываюсь от желания, но я уже стою на полу, а жажда потренироваться в магии сильнее. К тому же чувствую, что старик не спит, а ждёт меня.
   От голода вдруг сводит живот. В спальне только одна дверь, которая приводит меня в первую комнату. В ней полумрак - горит только один светильник, а в кресле усиленно клюёт носом массажистка. Сейчас она в их обычном платье и лёгких туфельках. Почувствовав моё появление, она с трудом открывает глаза и подходит к ложу, на котором меня массировала. На ней кипа вещей - это не моя, а явно местная одежда. Странно, но перед нею я вдруг застеснялся своей наготы и быстро натягиваю довольно длинные трусы в обтяжку. Затем майку-тунику, брюки тоже в обтяжку и не то рубашку, не то куртку. Для рубашки материал толстоват, а для куртки слишком мягок. Потом носки и короткие сапоги. Подойдя к оружейному столику, беру левой рукой жезл. Он вибрирует ласкаясь ко мне. Мне тоже приятно подержать его, но сейчас не до магических удовольствий. Поэтому с сожалением вешаю его на специальный крючок на поясе. Все вещи в этом Мире оказались вдруг нежными и ласковыми. Одежда нежно гладит моё тело, а обувь будто сама несёт меня. Даже лёгкий ветерок мягко щекочет мою кожу.
   - Пойдём, дед ждёт, - торопит она меня.
   Удивительно, но смысл фразы понятен. Отчего-то страстно хочу поцеловать её губы, хотя вижу, что момент явно не подходящий. Не могу понять, что со мной происходит - видимо меня завели девушки в постели и избыток праны. Выйдя из комнаты на площадку, оглядываюсь. Около двери стоят два стража в кольчугах с обнажёнными короткими клинками. - "Раз есть стражи - значит, есть и грабители". Намереваюсь наложить на дверь запирающее заклинание, но вовремя вспоминаю о девушках в спальне. Хотя я спешу, но не могу их вот так запереть. Представляю, как меня выкинуло обратно на Землю и никто не может открыть эти двери. Приходится взять в руку жезл и мысленно осмотреть их. Нахожу следы заклинания, блокирующего вход, но разрешающего выход. Жезл легко восстанавливает его, двери мигают и слегка изменяют цвет. По привычке говорю - заклинание, но это некоторое состояние души и тела, сопровождающееся довольно мощным энергетическим посылом. Слова и жесты помогают, но не обязательны.
   Затем поворачиваюсь к массажистке, и мы поднимаемся по лестнице. Пролёты разделяются маленькими площадками, и на каждой дверь. Мне не терпится поговорить со стариком, но приходится оглядываться на неё - девушке явно нездоровится. После второго пролёта на меня накатывает удивительный прилив сил. Поэтому после третьего, когда она остановилась ниже передохнуть, спускаюсь к ней и беру на руки. А затем длинными шагами через несколько ступенек взлетаю сначала на четвёртую, а потом и на пятую площадку. У меня к ней зарождается удивительное чувство нежности и, чтобы облегчить её недомогание, делюсь с нею энергией. Она обнимает меня и я чувствую, как ей приятно у меня на руках.
   - Здесь, - шепчет мне в ухо, продолжая держаться за шею.
   Я не Геракл, и хотя она меньше и легче меня, но отнюдь не маленький ребёнок. На Земле мне бы и в голову не пришло взять взрослую женщину на руки - здоровье дороже. Если бы и возникла крайняя необходимость в подобном, то у меня получилось пронести её по ровному месту совсем немного. Но удивление сопровождает меня с первых секунд в этом Мире. Впрочем, её я с удовольствием поносил бы на руках и на Земле. Дверь передо мною сразу открывается, за нею стоит знакомый старик, который видя нас, отходит в сторону.
   - Проходи, - говорит он и машет рукой по направлению в комнату.
   В ней несколько кресел и стол, заставленный тарелками с едой. Опять вспыхивает дикий голод, живот сводит спазмом. Но я медленно сажаю массажистку в ближайшее кресло -и только потом кидаюсь к столу. Около него оборачиваюсь - девушка порозовела и явно чувствует себя лучше. Гляжу на подошедшего ко мне старика.
   - Ешь, - указывает он на стол.
   Я не заставляю себя упрашивать, тут же начинаю ... жрать! Нет, у меня хватает силы воли не хватать ничего руками, а пользоваться лежавшими тут же вилками, ложками и ножами, хотя они здорово отличались от привычных мне. Просто беру ближайшую тарелку в левую руку, ложку в правую ... раз, два, три - и она пустая. И что в ней было не понятно. Потом соседняя тарелка и опять ... раз, два, три - пустая. Утолив первый голод, я выбираю какой-то экзотический салат и сажусь в кресло. Первые тарелки уничтожены стоя. Около меня стоит кувшин, из которого наливаю в ближайший стакан. В нём оказывается молодое слабое, но очень приятное вино, видимо фруктовое. Я опять смотрю на старика, не нарушаю ли я какие-нибудь местные правила этикета.
   Он опять машет рукой:
   - Продолжай, тебе надо много есть.
   Далее ем уже не спеша и понемногу, пробуя разные блюда. Всё вкусно, но хочется большого куска мяса, которого нет. Краем глаза любуюсь девушкой. Она скинула туфли и уснула прямо в кресле. Объективно говоря, она просто симпатичная женщина с хорошей фигурой, но как я ни стараюсь, мои глаза возвращаются к ней. Вспоминаю, что из-за стола надо вставать с лёгким чувством голода, особенно ночью. Поэтому с сожалением отставляю блюдо с желейно-кремовым десертом, наверное сладкое. А раз поел, то можно и оглядеться. Напротив меня - гравюра, этажерка с книгами и свитками, оружейный столик с кинжалом и несколькими камнями. Около старика статуя собаки, которой он гладит голову. Всё очень гармонично сочетается друг с другом - простенько и со вкусом. Рядом широкое кресло, в котором свернувшись спит моя спутница. Старик отвлекает меня от любования её ножками и протягивает мне камень красноватого цвета в форме выпуклого вытянутого вниз пятиугольника на шнурке. Хотя до него несколько шагов, но камень приплывает ко мне в протянутую руку. Заклинание левитации предметов сработало непроизвольно или его мне подсказали. Новые возможности меня удивляют и радуют, но и пугают. Явно вокруг хватает врагов, умеющих намного больше. Однако бояться некогда - надеваю шнурок на шею и левой рукой сжимаю камень. Приходит знание, как он работает. Этот камень не просто переводит текст, а даёт целый набор образов, в результате чего фраза запоминается с пониманием, как вся целиком, так и отдельные слова. То есть, параллельно с переводом в ходе разговора выучивается язык. Я отпускаю кулон и встаю, собираясь пересесть поближе.
   - Возьми его в руку, будешь лучше понимать меня, - указывает старик.
   - Да мне и так всё понятно, - отвечаю я и почему-то опять бросаю взгляд на девушку.
   - Нравится? - улыбаясь, спрашивает он и продолжает, - тебя не затруднит отнести её в спальню? Здесь она не выспится.
   Под "затруднит" подразумевается моральная, а не физическая проблема. Иначе говоря, а вдруг я сочту недопустимым для себя носить кого-то на руках. Видимо, здесь мой статус весьма высок, но мне приятно взять её ещё раз на руки. Осторожно поднимаю и иду вслед за стариком в спальню. Там медленно и мягко кладу её на кровать. Мне опять хочется её поцеловать, но старик торопит меня:
   - Благодарю, теперь надо снять с неё платье.
   С превеликим удовольствием, - думаю я, - люблю раздевать хорошеньких женщин. Платье застёгнуто спереди на крючки из белого упругого материала. Это не металл, не кость и не пластмасса. Верхний крючок я расстёгиваю, а остальные соскакивают с петель при магическом прикосновении. - "Так совсем отвыкну делать что-либо руками". Новые магические возможности пьянят меня и отвлекают от грозящих опасностей. На ней остаются туника и трусики, а туфли она скинула, сев в кресло. На ногах ничего нет. Аккуратно приподнимаю её тело, магически выдергиваю из-под неё платье и надеваю его на вешалку, стоящую рядом. Затем укрываю её одеялом.
   - Усаживайся, разговор будет долгим, - старик уже сидит в кресле рядом с кроватью и указывает на соседнее.
   Мне трудно отвлечься от неё, но необходимо быстро понять происходящее - беспокоит сильное ощущение опасности. Приходится проделать дыхательное упражнение, чтобы отвлечься от неё и сосредоточиться на разговоре. Причём понимать моего собеседника даже с переводчиком непросто. Сказанная им фраза и многие последующие намного длиннее и цветистее, так он постоянно выказывает мне своё уважение и подчёркивает мой статус, более высокий, чем у него. Но передавать разговор дословно долго и утомительно, поэтому ограничусь смысловой частью. Тем более я вряд ли могу его точно перевести. Например, вместо "ты" и "вы" у них используется более десятка слов. При этом некоторые одновременно несут значения и "ты" - при обращении к близкому родственнику или старому другу, и "вы" - при значительном различии в статусе. Чтобы не путаться, обычно буду использовать только "ты", а "вы" - для множественного числа.
   - Мы её не разбудим? - спрашиваю я усаживаясь.
   - Разве ты не чувствуешь, что нас пытаются съесть? А здесь мы под защитой, твоей кстати.
   Сканирую всё вокруг, но ничего не обнаруживаю. Тогда пытаюсь прочувствовать окружающее пространство. Действительно, на некотором расстоянии от тела появляется ощущение, похожее на лёгкую щекотку. Всмотревшись, разумеется, не глазами, вижу приходящий откуда-то тонкий прозрачный канал, почти нить. Через него пытаются отсосать у нас энергию, но ещё во время боя я построил защитный кокон. При магическом прикосновении он уплотнился и охватывает не только меня, но и старика с девушкой. И теперь пришедший канал тщётно ищет в моей защите щёлочку. Его структура читается легко, энергии навалом и я создаю подобный, чтобы наказать вреднюгу. Мне становится понятно, почему ей стало плохо на лестнице. Мой противник - сильный маг, его канал в несколько раз мощнее моего. Но мои опасения схватиться с серьёзным врагом куда-то улетучились. Если бы речь шла только обо мне, то я наверное попытался бы избежать схватки. Но рядом со мною люди, которых надо защитить, и в голове только мысль о бое. Канал мне удаётся сотворить, хотя и не с первой попытки, но зато "глазастый". Он подобен маленькой змейке рядом с удавом, зато ядовитой. Запускаю его вдоль вражеского и на другом конце обнаруживаю невысокого толстенького лысого человека.
   Вот тварь! - весело думаю я, - и сколько же энергии ты у нас украл?
   Канал выходит у того из груди, а не из левой ладони, как у меня. А это грубая ошибка, которой спешу воспользоваться. Пользуясь ею, без особого труда перехватываю выход вражеского канала и вгоняю свой ему прямо в сердце. Одновременно я создаю оздушную гантель", подобную вчерашнему "Воздушному кулаку", но потяжелее. Ею с размаху глажу противника по башке. Меня переполняет азарт боя, я готов отбивать его удары и наносить свои. Но бой уже закончен - маг теряет сознание, хрипит и падает. Его сердце лопается, а у меня, как у мальчишки, вырывается крик: - "Готов!"
   - Лучше забери энергию обратно, - мой собеседник явно недоволен, хотя и пытается скрыть это, - и покажи мне его.
   - Нет проблем.
   Мой канал ещё в его сердце, а техника выкачивания энергии в чакры и спинные аккумуляторы освоена ещё на Земле. Другое дело, что мне не приходилось брать энергию из человека, но особой разницы нет. Усвоить весь энергетический поток мне сложно, поэтому часть его направляю на старика и девушку. От этого энергетического душа он молодеет прямо на глазах. Через некоторое время поток слабеет, и я спешу выдернуть канал из сердца. Ощущения агонии весьма неприятны. Потом уничтожаю остатки вражеского канала, а мой растворяется в ладони.
   - Ты очень хитёр, - заявляет вдруг старик.
   - Почему ты так решил?
   - Высосать неслабого мага удаётся очень редко.
   - Но я его просто стукнул и он не ожидал моей атаки.
   - Обычно магические схватки длятся часами, а то и днями. Твой враг был сильнее тебя, а сумел справиться с ним нескольких секунд.
   - Слава Богу. Если бы он успел понять, что я рискну напасть на него ...
   - ... то нам бы пришлось плохо, - заканчивает мой собеседник.
   Мне становится не по себе. Это маг был заметно сильнее меня и построй он свою атаку грамотно - то загнал бы меня в глухую защиту. И вскоре бы её проломил, располагая большей мощью. Похоже, он не подозревал о моём присутствии и считал, что в замке некому дать ему отпор. А мой контрудар, хотя и не был силён, но оказался внезапен и точен. Чувствую, что начинаю в душе хвастаться и гордиться собой. Это плохо - и я спешу скомкать подобные мысли и задумываюсь над другим. За прошедшие день и ночь мною убито три человека и никаких эмоций в душе. Наверное, это потому, что не могу воспринимать происходящее вокруг как реальную жизнь, а своих противников - как живых людей. Пока всё это кажется сном или компьютерной игрой. Впрочем, и здешняя магия для меня новая интересная игрушка. Она не требует от меня тяжёлых изнурительных действий как на Земле, и допускает небольшую небрежность. Восторг после боя у меня прошел, и я пытаюсь спокойно проанализировать схватку. Мой недавний противник был магом сильным, но слишком самоуверенным. Действовал на ощупь, вслепую и не принял никаких мер против возможной контратаки. На чём собственно и погорел - поспешил и позволил стукнуть себя гантелей по затылку. Мне же никаких магических умений проявлять не пришлось ни утром, ни сейчас - только быстрые и внезапные действия.
   Мой собеседник негромко кашляет, отвлекая меня от раздумий. Я вспоминаю его просьбу показать напавшего на нас мага и пытаюсь материализовать его образ. Хотя большой фрагмент этого заклинания перед глазами, но оно у меня не получается, и образ распадается. Тут требуется не тупая работа с разлитой вокруг энергией, а умение. Его же мне не хватает. - "Это тебе не гантелей по кумполу стучать" - мелькает ехидная мысль. Старик, хотя он выглядит сейчас просто немолодым человеком, протягивает мне планшет и предлагает построить образ на нём. Это оказывается элементарно, стоит только вспомнить поверженного врага и его изображения возникают на экране. Их несколько - от самодовольного вора до умирающего в агонии.
   - Это старший маг Тарин-Кифов. Дней пять мы сможем пожить спокойно, пока остальные будут между собой разбираться, у кого круче яйца.
   У меня куча вопросов, но после схватки выбрать важнейший не получалось, и разговор продолжает дед спящей девушки.
   - Меня зовут Тиум, а тебя Алекес?
   - Алекс, - поправляю его я.
   - Это сложное имя, а у нас есть похожее - Леес.
   - Да ради Бога, хоть горшком обзовите.
   - А моё полное имя - Тиум Уил-Ферейл, и я принадлежу к довольно известному роду, - он выразительно глядит на меня.
   - А я Леес Ферейл, - в последний момент я решаю назвать фамилию прадеда, переделав её на их манер.
   Тиум вздрагивает. - Это очень знаменитая фамилия, известная во многих Мирах и странах. Начинающему магу, даже сильному, носить её опасно. Лучше сократи до Фер.
   - Почему?
   - Многие, носящие эту фамилию, носят её незаконно. И они постараются уничтожить любого, кто может оказаться законным её носителем.
   - Но ведь и ты - Уил-Ферейл.
   - В своё время Наймиер Ферейл награждал отличившихся оруженосцев и младших командиров, давая им свою фамилию с приставкой. Так появились Уил-Ферейлы, Вар-Ферейлы и ещё несколько родов. То есть это далеко не Ферейлы. Но, тем не менее, у меня из-за моей фамилии были в свое время неприятности.
   - А кто такой Наймиер Ферейл?
   Тиум смеётся: - Это как спросить: "А что такое Солнце?". Наймиер Ферейл - великий маг и великий король. При нём наша страна достигла наибольшего могущества и процветания.
   - А как называется ваша страна и что в ней сейчас происходит?
   - Тао-Эрис. Уже очень поздно, скоро утро и с тобой захотят поговорить владетели замка. Поэтому я сейчас коротко расскажу тебе основное. Ты согласен называться Фер? - Тиум говорит теперь без лишних словесных украшательств, которые меня здорово раздражали.
   - Тогда лучше Ла-Фер, - набьюсь в родственники к Атосу.
   - Можно и Ла-Фер, - соглашается Тиум, - только учти, что это фамилия довольно знатного рода. Правда, среди них сейчас нет властителей.
   - А если кто-нибудь вызовет меня на дуэль?
   - Если тебя вызовут на дуэль, - он укоризненно смотрит на меня, - то ты имеешь право выбрать условия поединка, например, только магия. А драться с магом - дураков нет.
   - Хорошо, я внимательно тебя слушаю.
   - С твоим именем - Леес Ла-Фер - мы определились. Теперь о главном. Владетели попросят тебя помочь им с защитой замка и земель. Желающих оторвать у них куски, а то и отнять сам замок, предостаточно. Это многие соседи, это крупные банды. Кроме того, у нас недавно сменился бейлиф и новый хочет заменить большинство владетелей своими людьми. Сильного же боевого мага в замке нет. Конечно, сам замок можно оборонять и без мага, но его защиту надо капитально восстановить. И как защищать деревни и торговые пути? - Тиум закашлялся и, сказав "подожди меня", вышел из комнаты. В дверь видно, как он наливает из кувшина на столе два бокала и, прежде чем вернуться, немного раздумывает.
   Возвратившись, он садится в кресло и протягивает мне один бокал. Взяв его, я привычно проверяю, а нет ли в нём какой-нибудь пакости. Вот и привычки новые вырабатываются, - размышляю я, - любопытно, а слышит Тиум, что я думаю? Какая-то магическая сила в нём чувствуется, но небольшая.
   - Конечно, - продолжает он после паузы, - я заинтересован, чтобы ты всем нам помог. Но я не советую тебе давать сразу согласие. На всех новых магов всегда начинается активная охота, особенно на тех, кто на службе или с других Миров. Пока вы, новые маги, здесь не освоились, вы очень уязвимы.
   - Но, я справился с двумя магами, - возражаю я.
   - Первый был всего лишь ученик, и они не ожидали твоего нападения. У тебя неплохая атака, но защита слабая, а против подлых приёмов вообще не тянешь.
   - И что мне тогда делать? - его оценка меня огорчает, но я чувствую его правоту.
   - Попытаться спрятаться, не высовываться до последнего момента, а тогда бить насмерть. Если сумеешь хотя бы на несколько дней вернуться на Землю, а потом сюда - то замечательно. К любому новому магу несколько дней приглядываются, прощупывают его в магическом поле. В это время на прямой контакт враги идут редко. Вернувшись к себе, сможешь обдумать и отработать всё здесь полученное. А вернувшись сюда, будешь более умелым и опытным, чем раньше. И враги вряд ли поймут, что это ты вернулся. Скорее они подумают, что появился новый маг, и начнут присматриваться сначала.
   - А как вернуться на Землю, а потом сюда?
   - Я не могу вернуть тебя домой, а потом обратно. Но ты сможешь это сделать сам, а я помогу. Главное - работай, осваивай свои возможности и помни, что времени у тебя мало.
   - А как я сюда попал?
   - Тебя выдернул сюда я.
   - ???
   - Маэрим не могла придти к тебе на свидание, она уже организовала ловушку для банды. Поэтому она оставила на месте встречи маячок, на который я и навёл портал. Взять таким способом из другого Мира какую-нибудь вещь очень сложно, но ты так рвался, что тебя затянуло к нам. В результате замок спасён, так как без неё его бы взяли.
   На этом Тиум намеревается прекратить разговор, но я настаиваю на своём и он продолжает. Их Мир называется Сэрэс, а страна - Тао-Эрис. Единого властителя в стране нет, и власть распределена между многими. Элита состоит из знати и магов. Знать владеет замками и землями, или состоит на службе у более сильных. Наибольшей силой являются маги, но они редко объединяются в группы равных. Обычно сильный маг имеет несколько учеников и старается не пересекаться с другими такими же. Если несколько таких магов живут в одном городке, то их контакты между собой минимальны. С более слабыми сильные маги ведут себя весьма высокомерно. Своё имя они называют очень редко, и обращаться к ним положено "Ваше могущество" или "Ваше магичество". Имена нижестоящих их обычно не интересуют, а обращаются они - "Эй, ты". Поэтому когда я называл своё имя и интересовался или, по крайней мере, выслушивал их имена, это воспринималось с удивлением. Рассказывая, он явно многое не договаривает, но я чувствую, что это не попытка что-то скрыть, а желание не забивать мне голову второстепенной информацией. С помощью камня-переводчика мне удаётся выяснить, что их язык лексически и понятийно весьма богат, но целый ряд звуков и звукосочетаний для них сложны в произношении и поэтому их принято избегать.
   На этом Тиум завершает разговор, заявив, что завтра у меня тяжёлый день и на отдых остаётся всего четыре часа. Я собираюсь спуститься к себе, но он останавливает меня и указывает на кровать, где спит его внучка. Увидев моё удивление, он объясняет, что взаимоотношения между мужчинами и женщинами у них совсем другие, чем на Земле. Это вызвано как физиологическими, так и социальными причинами. В их Мире сексуальная активность женщин заметно выше, а мужчин - ниже. Если на Земле, по его словам, мужчина является охотником, а женщина - добычей, то у них ситуация несколько иная. Более того, мужчины себя часто намеренно ограничивают в сексе, не желая растрачивать свою магическую энергию, которая требуется даже бездарным. Тем более это относится к магам и магиням, занимающим верхние ступеньки местного социума. Они не хотят растрачивать свою энергию на что-либо, кроме изучения магии и заклинаний. Даже к власти они обычно не рвутся и почти не интересуются сексом. Если же они захотят кого-нибудь ниже себя по статусу, то просто берут, и их партнёр или партнёрша этому всегда рады, а если нет, то их возражения бессмысленны.
   Отцовство легко устанавливается с помощью магических амулетов своеобразной генетической экспертизой, которая проводится в большинстве случаев. Участники сексуальных связей тоже легко определяются, благодаря простеньким заклинаниям. Кроме того, ребёнок у женщины от мага резко повышает её социальный статус, даже если маг ребёнком и не интересуется, как обычно и бывает. Её статус особенно вырастает, если ребёнок обладает магическим Даром или принадлежит к известному магическому роду. Поэтому, если его внучка - кстати, её зовут Жаин, мне нравится ..., Тиум вдруг поворачивается и выходит из комнаты.
   Она мне очень нравится, но просто так лечь в постель к женщине непривычно. Поэтому я сначала подхожу к окну и слегка отдёргиваю штору - за окном темно. Нет, не так - ТЕМНО. У нас в городах такой темноты и тишины не бывает. Небо затянуто облаками. Во дворе еле-еле светятся два окна. Стражники изредка переговариваются, чуть ли не шёпотом. Птиц и собак не слышно, зато я слышу какой-то шорох сзади. Чувствую, что она не спит и ждёт. Раздеваюсь, я привык спать нагишом, кладу на одежду жезл и ложусь в кровать. Жаин, стоит только её коснуться, буквально накидывается на меня. А я ... этому очень рад - она действительно мне нравится. Потом мы засыпаем обнявшись.

Жаин

   Я была рядом с дедом и видела, как попалась наша засада. Хотя с Маэрим мы не были подругами, скорее наоборот, но мне её стало жалко. Ещё сильнее жалела себя - придётся бросить всё и бежать из замка неизвестно куда. Мы с дедом не раз обсуждали такой вариант, но так и не решили куда уходить. И вдруг всё изменилось. Дед сумел почти открыть проход, и Он прорвался сквозь него, а затем играючи пришиб и главаря и мага. Потом мне многие говорили, что так атаковать рискованно и опасно, надо действовать осторожнее. Но я позже не раз видела, как Леес неудержимо атакует, сметая всё. Конечно, я пристрастна, но уверена, что даже магистр не сможет отразить его атаку. Когда его принесли к нам в Дом Мага, то ожидала увидеть живой труп - мне несколько раз приходилось приводить в себя истощённых магов, включая старого барона. А он смог сам встать с кресла и сам взял и выпил стакан с тонизирующим. Когда же я стала его массировать, то заметила, что его тело отзывается на мои касания и находится в тонусе. А в других случаях мне долго приходилось массировать мешок с тряпками. И ещё - мои пальцы чувствовали, как ему больно, но он ни разу не дёрнулся. А когда немного пришёл в себя, то мы оба почувствовали, как нас тянет друг к другу.
   Я даже обиделась на деда, что он не разрешил мне вымыть Лееса и согреть его. Но Тиум - мудр и всё предусмотрел. Он велел мне ждать нашего нового мага в массажной и помочь ему одеться. Хотя он сказал, что Леес встанет через сутки, но я чувствовала пальцами - ему хватит нескольких часов. И действительно, вскоре после полуночи он появился. И куда только девалась его немощь - он был весел и энергичен, только настороже. Потом мы пошли наверх, но на лестнице меня скрутило. Нас постоянно атаковали вражеские маги, пытаясь отсосать энергию и вывести деда из строя. И далеко не всегда нам удавалось спрятаться от их атак. И тут Леес меня удивил - он даже не попытался укрыться. Когда он взял меня на руки, то его защита полностью закрыла нас от магических атак. А какое наслаждение чувствовать себя у него на руках. Мне стало жалко, что он так быстро поднялся к нашей с дедом квартире. Дальше плохо помню, оказавшись в кресле, я сразу уснула - он рядом и можно ни о чём не беспокоиться.
   Проснулась я опять у него на руках - они грели меня и невероятно бережно уложили в кровать. А когда он снял платье и укрыл меня, я поняла, что влюбилась. Сквозь дрёму я слышала, как они шепчутся, а потом до меня донёсся лёгкий вскрик - "Готов". Хотя защита Лееса и закрыла нас от воздействия вражеского мага, но я чувствовала попытки того прорваться. Вдруг они прекратились, и на меня потекла прана. Когда я массировала Лееса, то отдала почти всю энергию, а потом на лестнице меня основательно высосали. Когда он нёс меня на руках, то немного подпитал, а сейчас я почувствовала себя полной сил. Пока дед разъяснял ему реалии нашей жизни, я тихонько сняла с себя всё. И когда Тиум предложил лечь ему со мной, то он остался, не задумываясь. А я уже не девочка и знаю, что делать с любимым мужчиной в постели. Потом он меня ещё поласкал, но день был долгий и тяжёлый, и уснул он быстро. А я лежала рядом и дремала, наслаждаясь его теплом. И старалась не уснуть - спящая женщина может в постели высосать всю энергию, а ему она нужнее, чем мне.

Тиум

   Увидев его возле моей двери с Жаин на руках, я сильно поразился. Понимаю, он ещё не заражён чванством магов, которые избегают любой физической работы, считая её унижением их достоинства. Но взбежать с женщиной на руках на пять пролётов, можно только используя магию. Пришелец же из пустого Мира обязан тратить её скупо, тем более что недавно у него было энергетическое истощение. А он закрыл её своим полем и, не задумываясь, донёс до моей двери. И хотя он устал и проголодался, но положил мою внучку в кресло очень осторожно и тут же растянул свою защиту, чтобы закрыть нас всех. Увидев его голодные глаза, я понял, чего ему стоило всё произошедшее с утра. Он израсходовал всего себя, а не только энергию. Но Жаин оказалась права - ему хватило нескольких часов, чтобы восстановиться, хотя далеко не полностью. Разговорный кулон он осваивает сразу, и я прошу его отнести Жаин в спальню. Разумеется, я мог разбудить её и проводить в кровать, но меня интересует его реакция. Пришелец прекрасно понимает, что носить кого-либо ему по статусу не положено, но с явным удовольствием берёт её на руки и относит в кровать. Продолжаю его провоцировать и вижу, что хотя он ею сильно увлёкся, но дело ему важнее. Смешно, но он даже не заметил попыток вражеского мага пробить его защиту. Впрочем, его защита представляет сплошной плотный кокон, эластичный и прочный. Издалека и вслепую её мало кто сумеет пробить.
   Узнав от меня об атаке, наш новый маг даже не задумывается об усилении своей защиты, а сразу нападает. Магические каналы его строить научили, но для наблюдения, а не нападения. Но нужным умением он владеет и поражает противника, который даже не успевает понять, что атакован. Поражает сразу смертельно, использовав несколько заклинаний. Также легко возвращает украденную энергию, делит её между нами и вовремя закрывает канал. Вижу, что кроме Дара у него есть и школа. Довольно слабая, с большими пропусками, но для пустого Мира приличная. Его Магический уровень невысок - первый, может быть второй, причём ряд обязательных заклинаний ему неизвестен. Но мага с Земли и это немало, тем более что и защита и канал у него третьего уровня, что замечательно, хотя и странно. Ещё не могу определить его основную магическую стихию, впрочем, на первом и даже на втором уровне такое бывает. И что мне нравится - он со мной не спорит. Если не согласен, то сделает по-своему, а обычно добросовестно выполняет мои указания. Но магическое образование у него чисто боевое - создать образ напавшего мага он не в состоянии. Приходиться дать ему специальный планшет, на который пришелец переносит лицо старшего мага замка Тарин-Кифов. Этот род воюет с нами свыше двухсот лет и теперь можно надеяться на короткую передышку.
   Далее определяемся с его именем, и я очень коротко рассказываю ему о нашем Мире. Он жадно впитывает новое, но ему надо обязательно отдохнуть - завтра много дел. А энергию мало получить - её надо усвоить. Мне не хочется его отпускать - возможны новые нападения, которые я не смогу отбить, а он не успеет среагировать. Тут замечаю, что Жаин не спит и ждёт конца наших разговоров. Его требуется лишь немного подтолкнуть, он сам хочет лечь к ней. Она умная женщина, а времени до утра достаточно, выспятся.

Глава 2. Воспоминания

Леес

Ночь на воскресенье

   Сон мой в какой-то момент переходит в неглубокую дрёму, в которой всплывают воспоминания. Самые ранние из них связаны со смутным обликом большой и тёплой женщины, пахнущей молоком. Наверное, это моя мать, но всё так нечётко и расплывчато, что утверждать не берусь. В большинстве последующих присутствует мой прадед. Это энергичный весёлый человек, возраст которого не ощущался. Он много занимался со мной, и я хорошо помню наши прогулки по лесу и к реке, когда мы жили в деревне. Он разрешал убегать далеко от себя, а сам продолжал идти спокойным шагом. Однажды в лесу я выбежал на быка, испугался и застыл на месте. А тот наклонил голову и замычал. У меня появилось ощущение, что он испуган и просит помочь. Тут подошёл прадед - я для краткости его всегда называл дедом. Он объяснил, что это не бык, а корова. Она потерялась и заблудилась в лесу, а теперь просит отвести её к хозяевам. Мы отвели её к себе, где дед её подоил и напоил меня парным молоком. Как сейчас помню, что оно слегка горчило. Хотя он жил в деревне, но не держал скотину и даже птицу. Но молоко и яйца в доме были постоянно. И дед умел крестьянствовать, во всяком случае, соседи часто обращались к нему за советом. Меня он тоже приучал копать грядки и косить траву, даже принёс косу по моему росту. А корову наутро забрали - приехали хозяева с другого берега реки, загрузил её в грузовичок и увезли. Мне было жалко её отдавать, но она так обрадовалась им, что я понял - у себя дома ей будет лучше.
   До школы я жил большую часть времени с ним, но в памяти остались только отдельные эпизоды. Например, иногда мне снится большой старый пёс, хотя дед говорил, что это волк. И действительно, когда мы проходили с ним по деревне, то все шавки убегали и тявкали из-за заборов. Мне это очень нравилось, но со двора он выходил редко. Я с Волком часто играл, но если надоедал ему, то он просто уходил к себе конуру. А в холода ночевал с нами в избе. Я никогда не видел его на цепи или поводке. Он свободно гулял по двору, а за ворота выходил только со мной или с дедом. Иногда приезжала бабушка - дочь прадеда. Но готовил он сам, а обстирывала нас какая-то женщина в деревне. Поэтому бабушка появлялась, чтобы его проведать и немножко поковыряться в огороде. А с родителями я изредка виделся в городе, где у бабушки была своя квартира, в которой они её навещали. Но там я бывал редко и недолго. Сельчане деда очень уважали, и тень этого отношения падала и на меня. Во всяком случае, местные ребята меня не задирали и со мною не дрались. Хотя друг с другом сцеплялись часто, причём до крови. Но боролся я с ними нередко, иногда даже на кулаках, какой парень не проверит чего он стоит. Причём с ребятами постарше меня - моих сверстников в деревне было мало, и они ходили своей компанией. А мои дружки уже кое-что соображали и, как сейчас понимаю, меня берегли.
   Хотя у прадеда был мотоцикл с коляской, но чаще мы ездили на лошадях. Он их брал на конном дворе, сохранившемся с дореволюционных времён. Я ездил на невысокой гнедой кобыле по кличке Зорька с белой полосой на морде. Она была очень спокойной и страшно любила яблоки, которыми я набивал для неё карманы. Дед научил меня чистить её и седлать, хотя чаще мы катались на лошадях без сёдел - охлюпкой. Ещё он научил меня бегло читать и считать. Но у него дома было всего десяток книг, причём все взрослые. Хотя я их перечитал, но по-настоящему до литературы я добрался, только переехав в город. Удивительно, но совершенно не помню его голоса и рассказов. Единственное, что запомнилось - это разговор за два дня до его смерти. Он позвал меня к себе и сказал, что всё, чему меня научил - заперто, но наступит день и моя память полностью восстановится. При этом он не выглядел больным или умирающим. Больше я его не видел, а накануне скончался Волк. Выйдя из дома утром, мы увидели его труп. Видимо ночью он почувствовал, что умирает и вылез из конуры, чтобы нам проще было его похоронить. Дед завёл мотоцикл, положил в коляску его тело и отвёз в лес. Там в склоне холма вырыл лопатой глубокую яму, больше моего роста, положил туда тело и закопал. Подтащил на могилу здоровый валун, достал дрель с необычным сверлом и выточил на камне "Волк". Рядом с камнем снял дёрн, набрал хворосту и разжёг небольшой костёр. Когда тот прогорел, положил дёрн на место и сказал мне:
   - Навещай его, он тебя любил.
   До сих пор я не могу поверить в смерть прадеда. Здоровый крепкий мужчина вдруг слёг, а на следующий день приехала бабушка с родителями и увезла меня к себе. Там в городе я и остался - это произошло в августе, а в сентябре мне надо было идти в школу. На похороны меня не взяли, и он будто ушёл из моей жизни, улыбнувшись мне на прощание. Ещё с тех пор мне запомнился один странный довольно сложный знак. Он мысленно нарисован на моей левой ладони. Позже, в оккультной литературе мне нередко попадались подобные знаки, но точно такого не было.
   Дед ушёл в 41-ом году на войну, где и погиб. От него остались только две фотокарточки в альбоме. Родители мои всю жизнь работали в разных местах страны и, в конце концов, осели где-то на Урале. Уже долгое время наше общение ограничивается несколькими письмами в год. Тем более что там с ними живут мои брат и сестра, которых я видел раз пять за свою жизнь. А воспитывала меня бабушка, которая считала, что её дело накормить и обстирать ребёнка, а учиться он должен сам. Поэтому моей учёбой она не интересовалась, подписывая дневник не глядя. Впрочем, учился я хорошо и особыми проказами не отличался, точнее - не попадался.
   Как и в деревне, в городском дворе моих сверстников было мало, и они создали свою компанию ещё до моего переезда из деревни. Причём все они учились в другом классе, поэтому я дружил с ребятами постарше. А мои одноклассники жили далеко и после занятий уезжали на автобусе. Из-за этого в школе я близкими друзьями и подругами так и не обзавёлся. Играть мне было с кем - мои знакомые, даже пойдя работать, с удовольствием гоняли в футбол во дворе. Ещё мне нравилось гулять в лесопарке. Наш дом был на окраине города и неподалеку начинался парк, переходящий в настоящий лес. Зимой на лыжах, а летом пешком или на велосипеде я уезжал нередко за много километров. Ориентироваться в нём мне было легко, и за пару лет удалось изучить огромный его кусок. Ещё я много читал - у бабушки было немало книг, а вскоре она меня записала в большую библиотеку. А в пятом классе мне попалась книга по магии, которая буквально потрясла меня. В том году у нас началась кабинетная система, то есть мы не сидели весь день в одном и том же классе, а переходили из одного в другой. И на второй день в столе я обнаружил эту книгу. Сначала просто положил её к себе в ранец - спросят, отдам. Но ни в этот день, ни в последующие никто этой книгой не поинтересовался. Вечером, после ужина сел её читать и не смог остановиться до утра. Благо у меня была своя комната. Передо мной открылся новый интересный мир, о котором я и не подозревал.
   Сейчас я понимаю, что это была посредственная книга, в которой автор пытался совместить художественное произведение и научно-популярные очерки. Но тогда своей цели она достигла - неделю я ходил под её впечатлением, а в субботу побежал в Дом Пионеров, где записался в геологический кружок. Почему в него? Другие заведомо не годились, а здесь обещали ходить в походы. Все эти дни я парил в мечтах и в понедельник получил свою первую в школе двойку. Понятно, что это пустяк, но тогда я почти плакал от злости и решил больше не мечтать, а найти учебник по магии. Я перерыл все библиотеки, включая центральную городскую, но нашёл только описания фокусов. Кио, Акопян, Гудини - были великими мастерами, но не магами. Это было для меня страшное разочарование - рухнул Мир, мне расхотелось жить. Вечером я заснул с трудом, но посреди ночи проснулся. За прошедшие месяцы у меня было множество безуспешных попыток магических действий. А тут я сумел мыслью включить настольную лампу. Потом несколько раз включал её и выключал. Затем достал толстую тетрадь, подаренную мне дедом. Он требовал, чтобы каждый вечер я туда записывал все свои наблюдения за день. В город она переехала вместе со мной, но скромно лежала в ящике письменного стола. Теперь же в ней были подробно описаны все одиннадцать моих успешных попыток, шесть включений и пять выключений - один раз лампу я выключил кнопкой. Описано всё - и что луна в правой нижней части окна в фазе семь восьмых, и что чесалось левое ухо и где что лежало на столе. В прекрасном настроении я заснул, а утром попытался повторить. Лампочка вспыхнула и перегорела. Неделю продолжались попытки с другими лампочками, но мне так и не удалось ни зажечь, ни погасить. Хотя несколько лет у меня никаких магических действий не получалось, но пробовал я упорно и старательно искал любую литературу - от фантастики до житий святых.
   И в геологическом кружке мне понравилось - осенью и весной мы ездили в походы по области и далее. Побывали даже в Карелии и на Урале. А какое удовольствие для мальчишек посидеть ночью у костра, который сами разожгли под дождём, и петь песни! Зимой по снегу мы в походы не ходили, а изучали геологию - камни, карты и всякое разное. В нашем Доме Пионеров в большинстве кружков было принято намного расширять тематическую область. Например, юные геологи учились смешивать глину и лепить из неё посуду, как в древности. У нас были настоящие гончарные круги, вращаемые ногой, и современная печь для обжига. Довольно долго в моей комнате в шкафу стоял набор посуды, сделанный мною собственноручно. В него входило много предметов - от маленькой миски до настоящей амфоры с двумя ручками, раскрашенной одной из старших учениц. Но однажды нас навестили мои родители и, как всегда, привезли моих брата и сестру. Он меня младше на год, а она - на три. Отношения у нас всегда были очень "тёплые" - мы друг друга ненавидели. Я где-то им завидовал, что они живут с папой и мамой и не понимал, откуда такая их злость ко мне. Сейчас думаю - мои родители слишком часто ставили меня им в пример, за это ближайшие родственнички меня и невзлюбили. Но можешь не любить, злиться, да хоть ненавидеть - но не надо быть дураком.
   В результате, когда родители уединились с бабушкой, а нас загнали в мою комнату, то произошёл взрыв. Сначала мы сидели в разных углах и зверями смотрели друг на друга. Потом сестричка сказала мне какую-то гадость, а я, разумеется, ответил. Тогда мой братец сбегал на кухню, притащил оттуда молоток и стал им бить мой сервиз. Я обрадовался возможности врезать ему, хотя свой труд было жалко. И с огромным удовольствием расколол амфору о его голову. Он сел на пол и выдернул из шкафа полку с остатками моего сервиза. Пока я примеривался, как мне обойти полку и врезать ему, на вопли сестры прибежали предки и устроили мне Последний день Помпеи. От их дружного натиска я струхнул, но и разозлился, чувствуя свою правоту. И заявил, что это - мой дом, и я его к себе не приглашал, а он должны поблагодарить меня - его голова ушиблена амфорой, а не расколота молотком. А в следующий раз именно это и будет. После этого высказывания я ждал, даже не знаю чего, но тут подоспела бабушка и мои родители получили извержение Везувия. Высказалась она коротко, но сочно. И завершила свой монолог словами, что "этих выблядков она не желает более у себя видеть". Как я этому обрадовался! И с каким удовольствием любовался на вытянувшиеся морды брата с сестрой. Но сообразил, что лучше промолчать и не выказывать своего удовлетворения. А предки тут же заткнулись, и больше братец с сестрицей не приезжали до похорон бабули. Утром мои родственники уехали, и в дальнейшем мать навещала нас с отцом или одна. И я заметил, что мать чувствует какую-то вину передо мной. А бабушка утром поругала меня, что я сразу не дал брательнику в репу - тогда что-нибудь от сервиза и уцелело бы.
   А ещё в шестом классе мне повезло попасть в секцию к тренеру йоги. В начале учебного года я спешил в Дом Пионеров узнать, когда будет первое занятие геологического кружка - в августе у руководительницы был отпуск. И на газоне рядом с Домом увидел группу молодых парней и девушек, застывших в странных позах. Я попытался повторить одну из них и ... у меня получилась. Вышла и следующая поза. Тогда тренер подозвал меня и предложил записаться к нему в секцию. Разумеется, я с радостью согласился. Кроме йоги, он учил нас многим восточным искусствам, включая единоборства. Причём основное внимание уделялось не приёмам, а общим тренировкам, умению уйти от захвата или удара. Кроме чисто физических упражнений мы учились наблюдать, чувствовать себя и других, понимать природу и ещё очень многому. Там было интересно, но моих сверстников в секции тоже не было. А два года - слишком большая разница. Однажды, я уже перешёл в девятый класс, он предложил мне задержаться после занятий. Оказывается, по вечерам он учил нескольких человек магии. Конечно, по сравнению с последующим эти занятия были примитивными - но любая дорога начинается с первого шага. Занимаясь у него, мне удалось разобраться в себе и, как говорят, сделать себя. Я очень огорчился, когда он уволился и уехал, но мне повезло заниматься у него до начала четвёртого курса института. Причём каждый год приходилось осваивать немало нового.
   Ещё мне попалась одна любопытная книга. Когда я перешёл в предпоследний класс, неподалёку от моего дома сносили деревню. И в руинах разрушенной избы я нашёл эту книжку, без обложки, без начала и без конца. В ней была автобиография какого-то русского художника и путешественника. Он объехал весь мир, ещё до Рериха побывал на Тибете, много путешествовал по Мексике и Южной Америке. И свои поездки не только описал, но и зарисовал. Его имя, к моему стыду вылетело из памяти, хотя эту книгу прочитал многократно. Очень много зарисовок он посвятил орнаментам на храмах, причём прочерчивал их предельно детально. Меня эти гравюры или схемы настолько зацепили, что я их несколько раз перерисовывал. Дома на Земле до сих пор лежат тетради, в которых вычерчены результаты моих трудов. Школа, геологический кружок, секция йоги и книги отнимали у меня много времени. А я ещё часто гулял по лесу - для меня это превратилось в потребность. А отсутствие приятелей-сверстников привело к тому, что подружкой я так и не обзавёлся. Конечно, это меня огорчало, но не слишком - из-за постоянной занятости потребности в них на самом деле у меня не было.
   После школы я сам поступил в приличный ВУЗ. У меня уже получалось самостоятельно решать многое. Например, самому выбрать институт, подать документы и сдать экзамены. Бабушка только интересовалась результатами, хотя на самом деле сильно волновалась. Учился я успешно, но обзавестись близкими друзьями и подругами не получилось. Знакомых у меня хватало, но у нас были разные интересы. Я с удовольствием с ними встречался, но быстро уставал от их общества. Правда на втором курсе я близко сошёлся с одним парнем, а вскоре и с его сестрой. Звали их Олег и Ольга. Он шутил, что отец их так назвал, чтобы легче было запомнить. Нам было интересно вместе - мой тренер по йоге вёл группу в ВУЗе и они тоже в ней занимались, включая дополнительное время. С Ольгой мы вроде бы полюбили друг друга, даже обсуждали предстоящую женитьбу. Олег шутил, что он против нашего брака, так как я не познакомил его со своей сестрой. На это я отвечал, что пусть будет мне благодарен - она ужасная стерва и за день доведёт его до ручки. Но, к нашему сожалению, их отец получил перспективную работу в Академгородке под Новосибирском и через год они уехали. Полтора года я с ними переписывался, но письмами мы обменивались всё реже и реже. В конце концов, переписка прекратилась. Уже в девяностые годы Ольга прислала мне письмо, в котором рассказывала, что была замужем, но неудачно и у неё есть сын. Ещё в письме она спрашивала - может ли остановиться у меня на несколько дней проездом. Конечно, я её пригласил, но она не приехала, не позвонила и не написала.
   Других близких друзей у меня не появилось, но я от этого не страдал. Мне интереснее было читать или гулять одному по лесу. А летом ездил на Кавказ, где занимался горным туризмом. Особенно мне понравилось ледолазание. Нацепишь кошки, возьмёшь в руки по ледорубу и вверх по почти отвесному склону. А сорвёшься - не страшно, либо зацепишься, альпинисты говорят - зарубишься, либо выкатишься. Последнему тоже пришлось учиться. И всё это время постоянно интересовался любыми вещами, связанными с магией. Литература по экстрасенсорике и парапсихологии тогда отсутствовала, но кое-какие самиздатовские материалы мне попались. В итоге из моих выписок удалось собрать альбом со схемами заклинаний. Работая с ними, я заметил - если некоторые схемы вычертить точно, то вскоре произойдёт приятное событие. Оно для разных схем разное и происходит далеко не стопроцентно, но это случается слишком часто, чтобы считать случайностью. Недостатками данной методики были малая результативность и последующее долгое утомление. Например, полдня прорисовываешь заклинание "Ценная находка" и готовишься неделю ходить измученным, а в результате находишь аж пятьдесят рублей или меньше. А заклинание "Вызвать симпатию" позволило достигнуть всего лишь поцелуя. Гораздо большего удавалось достичь, пригласив девушку в кафе, а затем на танцы. Много позже мне повезло купить книгу, прочитав которую я понял совершённые ошибки. Заклинание надо прочерчивать намного точнее и тщательнее. Затем двое суток проводить над ним соответствующий ритуал, насыщая энергией - тогда последующее утомление будет умеренным, и результативность увеличится, но не намного. В результате от многих заклинаний я отказался - тратить три-четыре дня на подготовку слабого файербола бессмысленно, пистолет эффективнее.
   Но некоторые заклинания требовали мало энергии и неплохо срабатывали. "Морок" надёжно скрывал лежащую прямо на столе шпаргалку, а "Лечение" быстро убирало травмы и порезы. Оно даже позволяло делать аборт, точнее, вызывало менструацию, если срок был менее двух месяцев. Последнее оказалось довольно актуально, так как позволило мне избежать нежелательной женитьбы. В студенческих вечеринках я нередко принимал участие, а один раз даже напился. Утром меня мучило жуткое похмелье, после которого пришлось дать себе зарок контролировать себя. С девушками, как и с ребятами, длительные знакомства не получались. С парнями надо было регулярно пить, играть в преферанс, покер и другие игры. Мне это было неинтересно, тем более что я легко выигрывал. Обычно мне приходилось поддаваться, чтобы закончить вечер в нулях. Но игра, пьянка и пустые разговоры быстро мне надоедали, я крупно выигрывал и со мной больше не садились.
   С девушками ещё хуже. Мало того, что они все трепались о всяких глупостях - это ещё можно перетерпеть. Но на третью-четвёртую ночь они поднимали вопрос о браке, а я считал, что сначала надо закончить ВУЗ и устроиться на хорошую работу. Подобное расхождение во взглядах быстро ставило крест на наших отношениях. Почему-то я считал, что можно любить и без штампа в паспорте. А для них это было обязательным условием продолжения отношений. Две девушки даже ненадолго переезжали ко мне жить, но вскоре выяснялось, что совместная жизнь и мои тренировки йогой, включая занятия магией, с семейной жизнью несовместимы. Представьте - делаешь асану, например стойку на голове, а с тобой начинают длинную беседу ни о чём. Или устраиваешь себе день голодания, о чём объявляешь всем - а тебя в сотый раз на дню спрашивают, когда будешь обедать. Естественно, я тоже не сахар, однако не пытаюсь заставлять близкого человека жить как я. В результате мы вскоре разбегались, и я возвращался к тренировкам и заклинаниям. С их помощью мне удавалось значительно повысить скорость реакции и работоспособность, хотя всего лишь на неделю-другую с последующим откатом. Причём оставалось время и на обычную студенческую жизнь. Таким образом, к окончанию ВУЗа мне кроме основной специальности удалось освоить кое-какие начала магии, но практическое применение последней было сомнительно. Результаты учёбы у меня оказались весьма неплохие, диплом без троек, а дипломная работа заняла третье место на конкурсе. Зато распределение мне дали - хуже не придумаешь, а спорить и ругаться было непонятно с кем. Что в таком случае оставалось делать? Плюнуть на распределение и пойти в военкомат. В ВУЗе была военная кафедра, моя специальность являлась востребованной и советская армия получила ещё одного офицера-двухгодичника.
   Служить мне довелось на Тянь-Шане. Там в горной долине затерялся небольшой посёлок, на окраине которого разместился военный городок. А немного в стороне на небольшом плато - километр вверх и десять по горной дороге, находилась наша техника. Проехать на автомобиле туда можно было далеко не всегда, поэтому пришлось осваивать четырёхногий транспорт. На установках дежурили солдаты-операторы, а моя работа заключалась в быстром устранении различных неисправностей. На моём кусте установок по нормам полагалось, что одновременно дежурят два офицера, а третий - отдыхает. Но мы договорились между собой и с командиром части, что дежурить будет по одному. Конечно, работы прибавилось, но зато сложился стабильный график. На рассвете берёшь на конюшне лошадь и едешь на плато. Принимаешь дежурство и трое суток вертишься как белка в колесе - хорошо, если за сутки два-три часа поспишь. На третий день сдаёшь смену и спускаешься домой. Там отсыпаешься и три дня разрабатываешь тесты - благо резервной аппаратуры было достаточно.
   Но зато два дня - законные выходные. Можно пойти в горы поохотиться или просто побродить, а можно взять автомобиль и спустится в городок внизу долины, где есть ресторан и даже нелегальный бордель. Хотя чаще я заезжал в притаившийся неподалёку от этой дороги буддийский монастырь. Мне было интересно общаться с монахами и сидеть с ними в библиотеке. Часть книг была написана на санскрите, который я пытался выучить. Кстати, санскрит близок к старославянскому, который я знал. В своих поисках магической литературы я добрался до старых книг и попытался их прочесть. Видя мои мучения, бабушка обучила меня этому языку, которым владела свободно. Поначалу в монастыре книги мне читали и переводили, но к середине первого года службы удалось выучить алфавит и немного освоить язык. Некоторые из книг меня до сих пор восхищают - при одном прочтении автор излагает некоторое религиозное учение, а при другом та же книга становится учебником магии. Причём оба раза тебе читает её один и тот же монах, обнаруживший эту двойственность. Звали его брат Билгуун, и мы с ним сдружились, анализируя заклинания. Кроме вычитанных, у меня тоже нашлось пара десятков, так что предмет для обсуждения имелся. К моему сожалению, через несколько месяцев он уехал на Тибет, но предварительно познакомил меня с человеком, ставшим вторым в моей жизни тренером и учителем.
   Это был монгол или калмык совершенно неопределённого возраста. Его выжженное задубевшее лицо могло принадлежать человеку и тридцати, и семидесяти лет. Познакомились мы в монастырской библиотеке, когда он опроверг наши рассуждения о некоторых заклинаниях и предложил свои. После небольшой демонстрации - лежавшие перед нами с Билгууном карандаши взлетели в воздух и больно стукнули по нашим лбам, пришлось согласиться с его трактовкой. Монах называл его Яковом Батыровичем, а своего настоящего имени он так и не назвал - всё равно не выговорите. На третьей встрече в библиотеке, когда мой друг уехал в Лхасу, Яков Батырович предложил мне тренироваться у него, но с одним условием - не пить водку. По жизни я редко употребляю алкоголь, но служить в армии и не пить - это нонсенс. Услышав такое возражение, он тут же научил меня небольшому фокусу - водка подменяется стаканом с водой, которая пахнет спиртом.
   На краю нашего воинского городка, но на своей территории находилось маленькое специальное подразделение. Чем оно занималось, я так и не узнал, хотя впоследствии немало общался со служившими там людьми. Впрочем, выяснять это мне и не хотелось - меньше знаешь, крепче спишь. Яков Батырович был близко знаком с их командиром, и по его просьбе проводил там какие-то занятия. Кроме плановых тренировок он занимался с группой из трёх спецназовцев и двоих своих учеников. Занимались они в горах, в нескольких километрах от посёлка. К этой группе он и предложил мне примкнуть, потребовав молчать о содержимом его занятий. Учил нас он много и жёстко, временами даже жестоко. Но необходимость этого осознавалась всеми и после каждого занятия мы его искренне благодарили. Свои имена мы друг другу не называли, а общались по кличкам - меня почему-то звали Белый, а Якова - Быстрый.
   В горах имелось несколько источников магической энергии, правда, очень слабеньких. Чтобы подзарядиться, приходилось часами сидеть рядом с ним в особой позе, читая мантру. Она требовалась для сохранения определённого внутреннего состояния. Меня эта процедура раздражала, и я стал искать другой способ. Через два месяца мне стало достаточно внутреннего молчания, что оказалось не только приятнее, но и эффективнее. Стало возможным не застывать в неприятной позе, а делать рядом разминку. При этом каналы и их входы ненадолго расширялись, и тело заряжалось быстрее. Я был очень горд найденным способом, но Яков принёс мне книгу, в которой он оказался описан. Его недостаток заключался в том, что каналы потом не запирались, а только сжимались. Мне пришлось учиться блокировать энергетические входы, без этого быстрая подпитка переходила в быструю разрядку. Но месяц напряжённых тренировок и я научился быстро заряжаться, а затем полностью блокироваться.
   Получаемую энергию требовалось аккуратно распределить по чакрам и аккумуляторам в спине, чтобы ни капли не потерялось, а затем сутки "переваривать" - накладывать свою структуру. Но зато потом я мог прикосновением развалить на несколько кусков довольно крупный валун или применить другое заклинание. Хотя опять-таки любое заклинание надо было заранее приготовить, но готовое можно было хранить сутки, а то и более. Тренировки и занятия с Яковом Батыровичем отнимали много времени, а ещё больше сил - остальные его ученики намного опередили меня. Прошло полгода, пока мне удалось их догнать и ещё столько же, чтобы сравняться. Кроме подобных тренировок он учил нас ходить по горам, а это целая наука. И хотя у меня был кавказский опыт, но Быстрый требовал намного большего. Обучал он нас и заклинаниям, причём выполнять их мы должны были в движении с оружием в руке.
   Первый год службы у меня не хватало времени даже на сон. Оборудование постоянно ломалось, а средств диагностики толком не было. Приходилось разрабатывать тестовые программы, находящие неисправные и сбойные блоки. Операторы своё дело знали плохо, и требовалось их обучить, чтобы при частых учениях и проверках не вытягивать ситуацию "офицерским нарядом", когда все мы трое садились за пульты. Впрочем, на других установках ситуация была не лучше. А Яков Батырович выжимал из меня последние соки, заставляя кроме основных тренировок, заниматься дополнительно. Но через некоторое время техника перестала ломаться - проверка установки находящейся в холостом режиме позволяла заранее заменить все подозрительные блоки. Обученные сержанты отлично несли дежурства и готовили себе смену. В дополнительных тренировках отпала необходимость - у меня всё получалось не хуже, чем у других его учеников. Возникшее свободное время необходимо было чем-то заполнить, так как просто бездельничать я так и не научился.
   Прежде всего, стали более частыми поездки в монастырскую библиотеку. Мой тренер дал мне длиннющий список книг для изучения, а для этого требовалось, как следует освоить санскрит. В последнем мне активно помогали монахи, занимаясь со мной. Ещё я пристрастился гулять по горам, причём выбирал не обычные тропы, а нехоженую местность. Так как на прогулки начальство смотрело отрицательно и пыталось придумывать мне дополнительную работу, то приходилось брать с собой мелкокалиберную винтовку и охотиться. В горах около посёлка было безлюдно. Долина была достаточно широкой и хорошо прогревалась солнцем. Поэтому местные работали в своих садах и огородах, а скот пасли на близлежащих пастбищах. Советскому офицеру также не могло прийти в голову вне службы лезть в горы. Поэтому других охотников в округе почти не было и добычи хватало - улары (горные куропатки) и козлы постоянно попадались на глаза, а научиться точной стрельбе недолго. Охоту же руководство считало полезным занятием и не придиралось. Один из спецназовцев, тренирующийся вместе со мной, предложил позаниматься стрельбой из пистолета. На складе части нашлось несколько приличных стволов, сданных когда-то из спецподразделения. Там их сочли устаревшими, а нам они были в самый раз. Стреляли мы не в тире, а в горах. Например, идём по звериной тропке, он командует "Ложись" и в падении всаживает две-три пули в камень. Я должен тоже в падении успеть выдернуть свой пистолет и попасть рядом. Приходилось учиться стрелять на слух - ночью, с завязанными глазами или за спину. Конечно, до его уровня мне так и осталось далеко, но кое-что удалось освоить.
   В отдельную проблему вылились взаимоотношения с женщинами. С местными мы почти не общались, а в городке были только жёны других офицеров. Ох уж эти офицерские жёны. Кто не знает, как живут в замкнутых гарнизонах, тому рассказывать бесполезно - не поймёт, а если вдруг что и сообразит, то не поверит. А кто знает - тот и без меня знает. У многих их мужья посвящали своё свободное время дегустированию спирта и его производных, а после пьянок немало их участников загружалось в грузовик штабелем и в таком виде развозились по домам. Поэтому не пьяный мужчина пользовался их определённым вниманием. Обычно одна из них просила проводить меня домой, так её муж уже под столом. Её маршрут почему-то пролегал мимо домика, где я жил, и когда мы оказывались рядом с моей дверью, то выяснялось, что ей необходимо срочно ко мне зайти. У неё вдруг порвалось резинка в трусиках или просто надо в туалет. Дальнейшее понятно. В результате отношения с некоторыми офицерами у меня оказались подпорченными. А так как я ещё был "с гражданки", то военная карьера мне не светила, несмотря на достигнутые успехи по службе. Особенно почему-то взъелся на меня замполит части, хотя его жена уже переспала с большинством офицеров. А командир части прямо сказал, что для следующего повышения и перевода на постоянную службу требуется подпись этого козла.
   В самом конце второго года произошло ещё одно событие, ускорившее моё решение завершить службу в армии. Как обычно, отоспавшись после дежурства, я взял винтовочку и пошёл поохотиться. Поначалу всегда просто бродил по нехоженым ещё местам, а поиск добычи оставлял на потом. В какой-то момент появилось ощущение чужого взгляда, и тут я допустил ошибку. Надо было продолжать идти, как ни в чём ни бывало, незаметно высматривая наблюдателя. У меня же сработали рефлексы, заставившие резко развернуться. На соседней вершине сидел бандит с автоматом и биноклем. Он тоже понял, что обнаружен и крикнул своим. Надо отметить, что неподалёку от нашей части проходили караванные тропы контрабандистов, перевозящих наркотики. Чем заканчиваются встречи с ними, было хорошо известно - свидетелей они не оставляли. Не раз во время моих прогулок в горы мне попадались трупы местных охотников или пастухов со следами пыток. Поэтому пришлось прижаться к скальному выступу, навести на себя морок и бегом возвращаться в часть. Но я не мог так просто сбежать, хотелось с ними хоть немного поквитаться. Пусть знают, что это не их горы, а то прутся в наглую. Этот район я знал неплохо и рассчитывал уйти. Ко мне пришло упоение боем. Нет, это был не азарт - голова осталась холодной и чётко просчитывала варианты. Но возникло наслаждение, как от сложной задачи, которую надо решить. А смертельная опасность стала острой приправой к этому блюду. А ещё я сожалел, что не взял с собою снайперскую винтовку - с нею рискнул бы с ними и повоевать. Но сегодня, к моему сожалению, со мной была мелкокалиберка.
   По пути пару раз в стороне выкинул свой фантом, чтобы отвлечь преследователей, а в подходящем месте посадил третий фантом, изображающий засаду. Сам же спрятался в кустах на холме в двухстах метрах от него. Понятно, что воевать с мелкокалиберкой против калашниковых глупо, но немного сбить с них кураж и заставить двигаться осторожнее, было необходимо. Пятеро басмачей обошли асаду", взяли её в полукольцо и открыли огонь на поражение. Два раза тихо щёлкнула моя винтовка, наградив их головы дырками. Мне удалось остаться незамеченным и продолжить бегство, восстановив морок и сменив направление. Вдруг нечто заставило меня упасть. То ли сработало чувство опасности, то ли какая-то высшая сила вдарила по спине, но меня это спасло от роя пуль, прожужжавших поверху. Время резко замедлилось и стало вязким. Ощущения резко обострились и мне не требовались глаза, чтобы почувствовать перед собой двоих, причём один из них был колдуном. Ослепляющее заклинание брызнуло им в лицо, дав мне время перекатиться в сторону. Пяток подобных штучек всегда имелось у меня наготове, хотя каждое утро их приходилось обновлять. Бандит укрылся возле скалы, вернее, он понадеялся, что спрятался, и лил из фляги на лицо воду, чтобы смыть чесотку с глаз. А колдун отбил заклинание, но на мгновение потерял меня из виду, что оказалось для него роковым. Сначала колдуна, а потом и бандита отправила моя винтовочка в геенну огненную - с двухсот метров я из неё не промахивался. Два басмача и ещё двое убиты, а я испытываю от этого лишь удовлетворение - для меня они не люди. Восстановить морок, накинуть на эти два трупа личины бойцов советской армии и бегом к ним за автоматами. Но тут раздался рёв вертолётов и я залёг в кустах, ожидая пока прилетевшие пограничники не разберутся с бандой.
   Их появление прекрасно завершало мой конфликт, но я ещё не навоевался и испытывал только раздражение. Они повязали бандитов в караване и начали прочёсывать окрестности. Дожидаться пока меня обнаружат было неразумно, и через некоторое время, когда всё успокоилось, я вылез из кустов с винтовкой за спиной и поднятыми руками. На мне была повседневная офицерская форма со знаками различия, а убитых мною бандитов они уже обнаружили. После проверки документов и короткого разговора по рации с дежурным по части, меня отпустили. Командир прилетевшего подразделения пограничников похвалил меня и предупредил, что последний из убитых мною - это известный бандит из-за кордона и его братья обязательно объявят мне кровную месть. Поэтому мне разумнее перевестись в европейскую часть России, туда они не полезут. Ещё он поделил найденные у бандитов деньги между офицерами отряда и мне кое-что тоже перепало.
   Яков Батырович тоже посоветовал мне уволиться в запас и уехать к себе, а на всякий случай прекратил мои тренировки. На память он подарил мне кинжал и пообещал ещё встретиться. Командир части освободил меня от дежурств, и последнюю неделю мне пришлось безвылазно сидеть в городке. Вряд ли информация о моей роли в смерти этого бандита могла так быстро дойти до его братьев за границей, но "бережёного Бог бережёт". За это время мне удалось за несколько бутылок водки приобрести пару привычных мне пистолетов - мой собственный был уже совсем расстрелян, мелкокалиберную винтовку и патроны к ним. Перед отъездом командир поздравил с внеочередным званием и сказал, что пограничники наградили меня орденом Боевого Красного Знамени, который он мне и повесил. Ещё он договорился с командиром авиачасти, расположенной внизу на равнине, и меня транспортным самолётом в качестве груза отвезли в Россию. Оттуда поездом я без проблем проехал оставшиеся триста километров до дома. Армейская служба мне успела наскучить, и я с удовольствием вернулся на гражданку.
   С возвращением домой в моей жизни началась светлая полоса. Прямо на перроне вокзала мне предложили интересную и хорошо оплачиваемую работу. А произошло это так! Выйдя из поезда, я почти столкнулся со своим старым знакомым. Мы с ним ещё в школьные годы занимались вместе йогой, а потом учились в одном ВУЗе, только он закончил его двумя годами ранее. На вокзал же он приехал, чтобы отправить в отпуск жену с детьми к её родителям. Их поезд только что отошёл с другого пути платформы. По перрону он шёл, о чём-то глубоко задумавшись, и мне пришлось схватить его за плечи, чтобы не столкнуться. Поначалу он меня обматерил, но узнав, полез обниматься. А выяснив, что я уволился из армии и ищу работу, просто потребовал моей встречи с его шефом. Он был на машине, поэтому мы сначала заехали ко мне домой, где мне пришлось выслушать охи и ахи моей бабушки и оставить вещи. Хотелось переодеться в гражданское, но приятель потащил меня в институт в парадной форме с орденом на груди.
   По дороге выяснилось, что год назад в институте открылось новое перспективное направление, которое возглавил довольно известный учёный. Работы было много, а людей не хватало, и мой знакомый очень хотел заполучить меня к себе в лабораторию. Шеф встретил поначалу меня насторожено, но вскоре выяснилось, что он знаком с моей дипломной работой и вопрос был решён. В отделе кадров и секретном у офицера-орденоносца никаких проблем не возникло. Я выпросил у нового начальника неделю отдыха и вернулся, наконец, домой. Бабушка меня немного поругала, что не предупредил её заранее телеграммой, но узнав о завершении службы и гражданской работе, обрадовалась. К моему глубокому огорчению, за эти два года она заметно постарела, и праздничный стол мне пришлось в основном готовить самому. На следующий день мы славно посидели с её подругами и соседями. А потом пришлось заняться всякой ерундой - военкомат, общество охотников, могила прадеда, друзья и подруги. Съездил я к валуну, под которым был похоронен Волк. Удивительно, но могилу прадеда я посещал раз в год, чтобы заплатить сторожам и немного прибраться. Отчего-то мне казалось, что его там нет, а значит и незачем чаще ездить. А к Волку я выбирался при каждом удобном случае. Вот и сейчас прикопал рядом косточку, разжёг рядом костёр и поговорил с ним. Скажете, что я сентиментален? Возможно! Но я чувствовал, что он слышит меня и радуется моему приходу как в детстве. Бумажные дела не заняло много времени. Бабушка передала мне документы на дом в деревне, завещанный мне прадедом, что тоже потребовало посещения некоторых контор. В общем, от недели отдыха осталось три дня, которые и были проведены в этом доме и в соседнем лесу. Заодно подремонтировал дом и забор и покалякал с соседями. Откровенно говоря, я надеялся пообщаться с какой-нибудь симпатичной девушкой. Но они либо уехали в город, либо были уже замужем. Зато удалось просто хорошо отдохнуть.
   На работе тоже всё складывалось удачно. Ещё во время службы у меня появилось несколько идей, удачно дополняющих разработки шефа. Дел было много, но меня это никогда не пугало, будучи холостым, я мог задерживаться допоздна. Отдел наш расширился и через год я стал заведующим новой лабораторией, а ещё через два защитился. Пошли слухи, что шеф получит Ленинскую премию, а мы, завлабы - Государственную. У меня появились планы защитить докторскую и жениться. Причём даже имелась потенциальная невеста. Увы, в этот период магией я почти не занимался, только изредка перечитывал свои конспекты - времени и сил хватало только на работу.
   В конце восьмидесятых тихо угасла моя бабушка. Утром я накормил её завтраком и оставил на плите обед, а вернувшись вечером, обнаружил её в постели холодной. На работе мне помогли с похоронами, а на поминки приехали родители, брат и сестра. Последние сразу поставили вопрос о разделе квартиры. Мне несложно было заплатить им отступное. С деньгами у меня проблем не было - на работе платили хорошо и со службы ещё осталось. Да и сколько в советское время могли потратить холостой мужчина и старая женщина. Причём мне случалось давать знакомым деньги в долг без возврата. Но этим я пожалел бы и старые драные носки. К тому же их выступления в мой адрес, заявление о якобы покупке ордена и упрёки бабушке меня сильно задели. В результате братец получил в морду, затем я схватил висящую на стене винтовку и взял их на прицел. Они сразу заткнулись, а прибежавший отец ещё раз врезал брательнику. Мать же сказала, что завещает мне половину их квартиры на Урале. Они растерялись и подписали бумагу об отказе от претензий, которую тут же заверил сосед-нотариус. Больше они из комнаты не вылезали, а рано утром уехали. Как говорится - скатертью дорога. С матерью мы проговорили до утра. Она рассказала - оказывается, мой отец служил офицером, но был комиссован. Когда он узнал, что я пошёл в армию, то обрадовался. И услышав, как его второй сын несёт пургу про якобы купленный орден - разозлился. С родителями попрощались тихо и мирно, те чувствовали некоторую вину передо мной. Приглашали друг друга в гости, хотя было ясно, что можем и не встретиться - мы уже стали чужими.
   Вскоре Союз затрещал и рухнул. Финансирование нам срезали и работы остановились. Большинство моих коллег ожидало, что всё вернётся на круги своя, но я понимал - денег нет и не будет. Было обидно бросать интересную работу, хотя материально меня это событие не задело. Незадолго до этого у меня наметилась крупная покупка, а владелец потребовал доллары. Поэтому пришлось почти все сбережения обменять на валюту, благо имелись подходящие знакомые. Покупка не состоялась, зато деньги сохранились. С работы я вскоре уволился - вместо увлекательного дела директор института начал требовать всякую халтуру при зарплате с коэффициентом пятнадцать сотых. За своё будущее особенно не волновался - молодой здоровый мужчина должен выжить в любых ситуациях.
   Но я понимал, что бизнесмен из меня никакой. Поэтому пришлось предлагать свои услуги инициативным людям, умеющим делать деньги. С откровенными бандитами не связывался, хотя предложения были. Но в девяностые годы любая коммерческая деятельность попахивала криминальным душком. Например, моя девушка ушла к новоявленному бизнесмену, который не гнушался откровенного бандитизма при захвате предприятий. Мне же она заявила, что её не интересуют несостоявшиеся учёные с военным уклоном. И что она предпочитает шестисотый мерседес моему жигулёнку, пусть и последней модели. В общем, как в песне поётся:
   Если к другому уходит невеста,
   То неизвестно кому повезло.
   Её семейную жизнь удачной назвать было нельзя - супруг её поколачивал. Возможно, он поступал правильно - временами она бывала невыносима. А через три года он сумел сесть на пятнадцать лет. В то время всеобщей вседозволенности это надо было умудриться сделать. Причём он ухитрился потерять всё, включая квартиру, и она осталась ни с чем. Признаюсь, когда она заявилась ко мне, бухнулась на колени и разревелась, прося простить её и жениться - то я только позлорадствовал. Мне уже сообщили, что подобную сцену он устроила поочерёдно многим из своих бывших кавалеров.
   В целом моя жизнь, как ни удивительно, наладилась. Вместо жигулёнка купил джип, хотя и подержанный, но в хорошем состоянии. На нём каждый год ездил в Карелию, где купил дом. Там охотился, ловил рыбу и собирал грибы. Научился коптить, солить и вялить и обеспечивал себя продуктами на зиму, хотя вести обратно тяжело нагруженный автомобиль с прицепом было непросто. А в остальное время нередко сопровождал грузы, часто за границу. Меня ценили за умение "надавить" на оппонента - при мне ни разу никому не удавалось кинуть или обмануть моего клиента. Но на постоянную работу я так и не устроился - не нравились предлагаемые условия. Просто образовался некий круг работодателей, которые в сложных ситуациях заключали со мной разовые контракты.
   Одним из моих клиентов оказалась очень интересная женщина. Звали её Катерина, и она владела довольно приличной фирмой. Нас познакомил один мой знакомый, чьи грузы мне приходилось неоднократно сопровождать. Точнее, она заключила довольно рискованную сделку и боялась, что её кинут. Обычно в разъездах её сопровождали два бугая, но в этот раз она решила, что этого недостаточно. Она была неправа - они не могли её защитить в любом мало-мальски серьёзном случае. То есть, ей срочно понадобился надёжный охранник и единственным вариантом оказался я. Не могу сказать, что меня эта ситуация вдохновила, скорее наоборот, но Катерина относилась к тем женщинам, которым я отказать не могу. Впрочем, она ко мне также отнеслась с недоверием, но ей выбирать не приходилось. На следующий день мы впятером - ещё секретарь-референт, погрузились в самолёт и полетели. Встречавшие нас в аэропорту мне сразу не понравились - типичные бандиты и вели себя грубовато. Катерина это тоже заметила, но промолчала. В офисе в приёмной нас сразу отсекли. Пропустив в кабинет к боссу только её и секретаря. Наши бугаи начали что-то мекать - мол, ведь договаривались .... А я молча выскочил из-за их спин и вырубил бандиту у двери руку. Это достаточно больно и конечность сутки будет болтаться как у куклы. Вдарив по бандитам заклинанием "Паника" и приказав нашим бугаям никого в дверь не впускать, я вошёл в кабинет. Заклинание должно было привести противников в лёгкое смятение и помочь нашим охранникам задержать тех хотя бы на минуту.
   В кабинете босс вежливо предлагал Кате подписать бумаги и отказаться от денег. Выглядел он обыкновенным администратором средней руки. Но я ощутил, что передо мной матёрый бандит, даже душегуб, которому зарезать человека что высморкаться. Рядом с ним сидел разбойничьего вида секретарь, а сзади стоял верзила-охранник. Он двинулся на меня, но получив в лоб заклинание "Страх", испугался и метнулся в угол. Это заклинание обычно вызывает неуверенность в себе, а на некоторых вообще не действует. Мне хотелось замедлить его, заставив обдумывать каждый шаг, а он потерял голову от ужаса. Бегло обыскав его и отобрав оружие, я снял у него с пояса наручники и приковал его ими к водопроводной трубе возле батареи. Тут выбрался из-за стола секретарь и попёр на меня, размахивая ножом. Пепельница с журнального столика попала ему в лоб и перевела его в горизонтальное положение. На его поясе тоже оказались наручники, которыми для разнообразия сковал руку с ногой. Босс, видя такой поворот событий, не стал рыпаться и достал из шкафа чемодан с деньгами. Катя открыла его и бегло просмотрела, а главный бандит поинтересовался у меня:
   - Капитан, и как ты собираешься уйти отсюда?
   Сопровождая груз или людей, я нередко одевал форму, даже пошил новый комплект. Случалось это помогало.
   - А ты нас проводишь!
   Босс зло зыркнул, но надел пиджак и направился к двери.
   - Не спеши. - Я заставил его застегнуть все пуговицы. Потом достал гранату, вынул чеку и засунул руку с гранатой ему в карман. - Если будешь вести себя хорошо, то не убью.
   Он прекрасно прочёл ситуацию. В любой момент я мог выдернуть руку и прикрыться от взрыва его телом. Он же не успевал ни скинуть пиджак, ни выбросить гранату из кармана. Но с другой стороны моя игра была довольно рискованной. Всё решал темп - малейшая задержка и мы погибли. Вообще говоря, мне не нравятся азартные игры. Да, я не трус, но стараюсь не рисковать своею жизнью. Однако бывают ситуации, когда попытка сделать всё безопасно чревата гибелью. И единственный шанс спастись - это рискнуть. Если противник тоже рискнёт, тогда - кому повезёт. Но обычно он пытается обеспечить свою безопасность и тогда преимущество у меня. Однако подобные игрища напоминают танец на канате над пропастью - малейшая неточность и каюк. Вот и сейчас я напомнил нашему секретарю, чтобы выйдя, тот запер кабинет. Затем из приёмной отправил всех вниз, внимательно следя за боссом. Тот держался спокойно, но было видно, что он не упустит ни малейшего шанса. На улице мы сели в две машины. В первую я с пленником на заднее сидение, а Катя с чемоданом вперёд и наш охранник за руль. Во вторую машину сел секретарь и второй охранник. И мы поехали за город - прорываться в аэропорт или пытаться уехать поездом мне показалось слишком опасным. Босс сидел спокойно, но напряжённо просчитывал варианты. Все они, включая нашу попытку доехать до своего города на его машинах, его устаивали. Время работало против нас, наверняка какие-то действия на подобный случай у него были предусмотрены.
   Мне же пришлось взять командование на себя. Все люди Катерины были просто исполнителями, неспособными к какой-либо инициативе. А Катя уже наломала дров, но поняла это и не мешала мне распоряжаться. У нас было время до утра, если всё правильно сделать, но не более. Ситуация сложилась критическая, но пока я не боялся. Страх придёт потом, жуткий, выворачивающий меня всего наизнанку. К нашему счастью, как-то мне пришлось бывать здесь в походе, а память на местность у меня хорошая. И я запомнил замечательный посёлок у реки, где не было ни телефона, ни телеграфа. Прошло десять лет, но у меня была надежда, что в таких местах редко что меняется. Теперь надо было не пропустить поворот, и мы в шесть глаз высматривали указатель Окуньки. Нам повезло - он оказался на месте, и мы свернули с дороги. Вот-вот должна была начаться погоня, но теперь нас надо было ещё поискать. Проехав двадцать километров, я высадил босса и выбросил гранату в залитый водой кювет. Рисковать, вставляя проволоку обратно, не стал - рука уже затекла. Есть люди, которым нравятся попадать в опасные ситуации и играть в салочки со смертью. Но я к таким не отношусь, хотя в критические моменты действую быстро и разумно. А, с другой стороны, и спокойная жизнь тоже не по мне. Но сейчас было неподходящее время для самоанализа. На всякий случай ещё раз обыскал босса и сказал ему, что впереди в пятнадцати километрах посёлок. Впрочем, неподалёку был указатель, как обычно здесь без расстояния.
   Я его обманул - до посёлка ему надо было идти часов шесть, но я не хотел, чтобы он вернулся на основную дорогу. Там, даже поздним вечером, он сумел бы поймать машину и организовать наши поиски. А так он придёт в посёлок, когда стемнеет, и его обрадуют, что связи нет, а уехать он сможет только утром. Люди там гостеприимные - накормят и уложат спать, но в ночь никто не поедет ни за какие деньги. Окрестности - сплошные болота, в которые уходят широкие тропы. Съехать с дороги легко, а утонуть ещё проще. Забрал я у него из карманов всё, вернул только паспорт, предварительно просмотрев его. Оказывается, судьба меня столкнула с господином Хомяковым. Он был хорошо известен в нашем криминальном мире под кличкой Хомяк. Законы им трактовались весьма вольно, а переговоры велись вежливо и культурно. Правда, они часто заканчивались тем, что его оппоненты закапывались живьём. Следовало его пристрелить, а труп в болото. Но я обещал его не убивать, к тому же много людей видело наш отъезд. А никто из моих спутников подобной инициативы не проявил - защищать Хомяка я не собирался.
   Оставив его, мы поехали дальше. В посёлке закупили поесть и на пароме переправились через реку. А затем погнали в ближайший город с аэропортом. Нам повезло - мы успели на последний рейс, пусть и не в наш город, но неподалёку. А оттуда последняя электричка отвезла нас к себе. В самолёте я ещё держался, но в электричке чуть не расклеился - начал злиться на весь мир, хотя виноват был сам. Но Катерина помешала мне окончательно разругаться с собой, а затем и с другими. Она чувствовала себя намного хуже и прижалась ко мне. Пришлось её обнять и шептать на ухо, что всё закончилось и мы уже едем домой. А успокаивая других - успокаиваешься и сам. Да и не могу я психовать, обнимая симпатичную женщину. На вокзале нас встретил её отец аж на четырёх машинах. Она сразу бросилась к нему и разревелась. Теперь от облегчения, что всё позади. Мне тоже хотелось отвалить и пропустить сто грамм в ближайшей забегаловке. В конце концов, я не железный и вытаскивать даже хорошеньких женщин из глубокой ж... не нанимался. То есть я начал жалеть себя любимого, не забывая высматривать киллера.
   Катя быстро выплакалась, сунула отцу чемодан с деньгами и потащила меня к машине. Там велела шофёру отвезти нас к ней домой и всю дорогу мы целовались. У неё стали лечить нервы алкоголем и хренотерапией, а заодно выяснили, что в постели мы здорово подходим друг другу. Утром я встал раньше её и решил сделать зарядку. Но она вскоре проснулась и потребовала, чтобы я поступил работать в её фирму. После короткого обсуждения выяснилось, что единственная подходящая мне должность - это её любовник. Мне очень понравилось любить её, но работа в этом качестве меня не устраивала. Из-за этого мы разругались, но затем опять легли в постель, где помирились. В результате мы договорились, что я продолжу жить, как живу, но встречаться будем при первой возможности, а при необходимости я буду её сопровождать. Мои способности как охранника она переоценивала - мне далеко до профессионала, хотя в некоторых ситуациях я могу больше за счёт своих умений. Впрочем, иногда для неё это был только повод. Через пару месяцев она попросила меня сопровождать её в Новосибирск и расписала море ужасов, которые её ожидают. А на самом деле мы съездили к другу её отца, чтобы отвести обычные конфиденциальные документы. Зато ехали мы поездом трое суток, а там остановились в гостинице, хотя нам настойчиво предлагали пожить эти дни у них дома. Но грех жаловаться - поездка получилась замечательной и мы прекрасно отдохнули.
   Пару раз мы обсуждали - стоит ли нам создать семью. Но меня смущало, что она - типичная бизнесвумен и вся в делах фирмы, а отец её и дед всегда занимались коммерцией. А Катерину волновало отсутствие у меня деловых способностей. Поэтому она решила не выходить за меня замуж, точнее не женить меня на себе, а продолжить наши отношения. Катя мне нравилась, а одно время даже очень, поэтому мне пришлось согласиться с её доводами, чтобы быть вместе. Несколько раз я сопровождал её в деловых поездках, причём дважды возникали неприятные эксцессы. Беда в том, что она склонна к авантюрам, но неспособна почувствовать критический момент, когда экстрим превращается в полный п...ц. Я же эту точку чувствую заранее задницей и успеваю принять меры - например, сбежать из ресторана за полминуты до начала стрельбы. Так и в тех двух случаях - ситуации были напряжённые, но не критические и их благополучно удалось разрулить.
   Ещё раз напряг возник при переговорах, проходивших в нашем городе. Причём поприсутствовать на них меня попросил её отец. Ту сторону представляли весьма серьёзные люди, которые привезли с собой ... колдуна! Это был почтенный мужик с окладистой бородой, который в один далеко не прекрасный момент начал шаманить. Мне не раз говорили мои учителя, что побеждает не тот, кто сильнее - а тот, кто правильно выбрал момент и грамотно построил схватку. Так и в этот раз - он перестал контролировать окружающее, не ждал атаки и я его магически вырубил. Колдун свалился со стула, а его хозяева согласились на весьма приемлемые для нас условия. Надо отметить, что её отец всегда хорошо относился ко мне и дважды предлагал приличный кредит на довольно мягких условиях. Первый раз он предложил мне создать и возглавить частное охранное предприятие, а второй - приобрести охотничье хозяйство. Оба варианта были весьма перспективны, но не лежала у меня к этому душа. И с той и с другой работой я вполне мог справиться, но мне не хотелось оказаться привязанным к одному месту.
   Ещё меня волновала ситуация с Хомяком. Он встретился с отцом Катерины и получил документы на предприятия, за которые заплатил деньги. Они договорились о взаимозачёте морального урона и согласились не иметь обид друг на друга. Но я присутствовал на этих переговорах и видел, что тот ничего не забыл и не простил, только отложил месть до удобного случая. Некоторое время было мною потрачено на попытку упредить его и подготовить покушение. Но Хомяк был очень осторожен, а мне недоставало ресурсов, чтобы гарантированно убрать его.
   Отношения с Катей тоже сложились. Когда у неё возникало окошко в её делах и было настроение, то она звонила мне. Если я не был в отъезде, то приглашал её к себе, где она оставалась до утра. Дважды она потом выходила замуж, но первого мужа выгнала через полгода, а второго - через два месяца. Несколько раз она предлагала мне пойти работать в её фирму на хорошо оплачиваемую синекуру, но трудиться под началом любовницы мне не хотелось.
   Вроде бы всё складывалось прекрасно. Свободного времени было достаточно, всякие около магические книги продавались на каждом лотке, поэтому у меня была прекрасная возможность продолжить своё оккультное образование. Но меня просто бесило отсутствие магической энергии - жалкие крохи её удавалось нацедить возле воды, особенно в Карелии. Но на самое хилое заклинание приходилось её набирать почти двое суток. Была мысль съездить в горы, но на Востоке для меня было слишком опасно - кровная месть сохраняется поколениями. Даже в родном городе я не чувствовал себя в безопасности, зато постоянно чувствовал под мышкой пистолет. Нехватка энергии научила меня брать её из любого, даже самого слабого источника и совсем не тратить, а только при необходимости. Дважды мне удавалось не истратить за весь год ни грана её.
   Ещё я составил альбом заклинаний, которых набралось свыше полусотни. Это занятие меня здорово увлекло, хотя практического смысла оно не имело. Большинство заклятий я не мог опробовать и уточнял рисунок по интуиции. Но что удивительно, позже на Тао-Эрис мне удалось убедиться в отсутствии заметных ошибок. А допущенные мною отдельные неточности были без практики неизбежны. Ещё мною была предпринята попытка написать нечто вроде монографии - "Теоретические основы магии". Из этого ничего не получилось - моих знаний было явно недостаточно. Но некоторое понимание процесса и умение конструировать несложные заклинания эта попытка мне дала.
   Главное, что меня угнетало - это отсутствие постоянной стабильной работы. Однажды ко мне приехала мать и мы долго обсуждали мою жизнь. Мне как раз исполнилось сорок - давно пора завести семью, но мой образ жизни не позволял это сделать. В любой момент можно было остаться безработным или даже погибнуть. Тем более, что потребность в моих услугах начала падать. В крупных фирмах наладились связи и сложилась своя система охраны, где посторонние были не нужны. А мелкие и средние фирмы успешно душились бюрократией и вынуждены были все условно свободные деньги тратить на взятки чиновникам. Поэтому, когда один мой знакомый предложил пойти в создаваемую им фирму менеджером, я согласился, несмотря на умеренную оплату. Работа была интересная - мы брали на себя весь комплект поставок сырья и комплектующих, заказчик писал техническую потребность и платил. А мы находили, договаривались и поставляли. Приходилось разбираться в технологических процессах на фирме заказчика лучше, чем его инженеры. Поначалу было сложно, но пользуясь своим хорошим знанием компьютера и умением чувствовать собеседника, мне удалось освоить эту работу и успешно вести дела. У нас сложился дружный и умелый коллектив, способный выполнять достаточно сложные договора. Через год фирма встала на ноги, а ещё через два шеф сумел заключить целый ряд выгодных контрактов. Но последующее её расширение привело к напряжённости между старыми и новыми сотрудниками. Это усиливалось отсутствием новых серьёзных договоров и грозящим сокращением. Поэтому снова приходилось думать, как мне жить дальше.
   Однажды после работы я зашёл поужинать в ресторан неподалёку от дома. Хотя мне нравится готовить и неплохо получается, но не вечером после напряжённого дня. Здесь меня хорошо знали - появляясь три раза в неделю можно считаться постоянным клиентом. Официант посоветовал одно из блюд, и началось недолгое ожидание заказа. Что делает в это время любой одинокий посетитель? Осматривает зал. Народу как обычно в будни было мало, но через несколько столов сидела любопытная компания. Моё внимание привлекла желтоволосая женщина. Время от времени они выходили потанцевать, и тогда её удалось рассмотреть. У неё была хорошая фигура, как у Катерины, и довольно своеобразное лицо. Мне захотелось к ней присмотреться, для чего использовал заклинания, ненадолго улучшающие зрение и слух. С началом века на нас пролился лёгкий дождик магической энергии, и теперь здесь в городе её было не меньше, чем раньше в горах. Это позволяло не экономить её по мелочам, хотя на серьёзные заклинания энергии было ещё недостаточно. Удивительно, но она почувствовала мою слабенькую магию, явно подумала подойти, но затем решила не отрываться от своей компании. Хотя она меня и заинтересовала, но не настолько, чтобы ввязываться в конфликт с подвыпившими мужиками. Поужинав и рассчитавшись с официантом, я зашёл в туалетную комнату вымыть руки. На выходе оттуда в крохотном коридорчике она уже поджидала меня.
   - Ты - маг?
   Её прямолинейность меня восхитила.
   - Да, я - маг.
   - Позвони обязательно. Она сунула мне в руку визитку и убежала.
   Дома, переодевшись, от нечего делать начал крутить в руках визитку. Душу томило какое-то смутное предчувствие. Что-то новое сулила мне эта встреча, но прочувствовать хорошо это или плохо не удавалось. Поставив будильник на полночь, я уснул. Проснулся за две минуты до звонка будильника и ещё раз попробовал взвесить все За и Против. Никакой информации, кроме неясных ощущений не было, зато имелось сильное желание окунуться в авантюру - спокойная размеренная жизнь мне уже надоела.
   Лучше огорчаться сделанному, чем переживать, что не решился сделать - я набрал на мобильнике её номер. Время для звонка было выбрано намеренно. Компания завалилась в ресторан довольно рано, и она могла уже быть у себя дома. Если же она поехала со свои кавалером, то к этому времени они должны были угомониться, и в худшем случае мне ответят: - Не туда попали, - а на её телефоне останется мой номер.
   - Кто говорит? - в телефоне раздался заспанный голос желтоволосой.
   - Маг.
   - А Вы действительно маг?
   У меня появилось сильное желание пошутить, что на самом деле я - клоун в цирке, но почему-то появилась уверенность, что она не поймёт. Голос, акцент, манера говорить - всё было какое-то чужое. Впрочем, эта чуждость меня и заинтересовала. Поэтому пришлось просто подтвердить и договориться завтра с утра встретиться напротив ресторана.
   Это была среда, а я работал на полставки и выходил в этот день на работу после обеда. А до этого вполне можно было встретиться и определиться. Мне всю жизнь не составляло проблемы рано встать, и она видимо тоже была "жаворонком", поэтому ровно в девять мы встретились в условленном месте. В отличие от многих на первой встрече мне удобнее предоставить инициативу женщине - это позволяет быстро уточнить, имеет место деловая встреча или ... . Так и в этот раз после короткого знакомства мне предложили пройти в ближайший лес и там продемонстрировать свои магические умения. Мне было любопытно, для чего ей так нужен маг, да и возможность перехода от деловых отношений к другим отнюдь не исключалась. Во всяком случае, Ма-ари смеялась моим незамысловатым шуткам и не возражала против лёгких прикосновений. Хотя в нашем городе она появилась недавно, но эту часть леса знала довольно хорошо, видимо неоднократно здесь бывая.
   Осенний лес переливался разными цветами - зелёными были только сосны, а остальные деревья горели красными и жёлтыми листьями. Узкая тропинка мягко поднималась на север мимо старого дуба. Почему-то в этой части леса люди бывали очень редко, как будто нечто уговаривало не поворачивать сюда, да и сама тропинка была, как ни странно, малозаметна. Подобные воздействия я неплохо ощущаю, но обычно им не поддаюсь и поступаю наоборот. Моя спутница уверенно шла вперёд, пока мы не оказались на небольшой полянке. Здесь желание убраться подальше стало весьма сильным, и мне даже удалось определить направление на источник этой магии. Ма-ари уселась на спиленный этим летом обрубок ствола и попросила показать что-нибудь боевое. Самым экономичным для меня заклинанием была "Ледяная стрела", которую для демонстрации вогнал в ближайшее дерево. Любопытно, но никакого впечатления на неё это не произвело. Подумав, она достала из-под декольте небольшой цилиндрик, похожий на гирьку. В моих руках он быстро разогрелся, и из него в ладони потекла магическая энергия. К этому потоку я присосался как младенец к титьке и за три минуты всё высосал. Столько энергии у меня никогда и близко не было, от неё я просто опьянел и продемонстрировал ей небольшой файербол, поток пламени из ладони, магический клинок и ещё пару заклинаний. Больше заранее подготовленных заклинаний у меня не было, да и тратить энергию, пусть и дармовую, было жалко.
   Тут раздался странный звук - запищал тяжёлый массивный браслет на её руке. Ма-ари извинилась, что её срочно вызывают и начала договариваться о следующем свидании. Наши расписания катастрофически не совпадали, и пришлось приложить определённые усилия, чтобы договориться на утро ближайшей субботы. В попытках согласовать время мы поднялись на небольшой взгорок, где и остановились, так как тропинка круто сбегала вниз. В начале спуска была крохотная площадка, на которой я сделал попытку поцеловать мою спутницу. Она небрежно ответила на поцелуй и начала торопить меня уйти, а её оставить на этом месте. Это меня заинтересовало, но оказавшись внизу, я обнаружил, что площадка пуста. Трижды обошёл этот взгорок, но её следов не было. Из любопытства опять поднялся на него и осмотрел покинутое место. Создавалось впечатление, что она потопталась немного и улетела. Разгадывать эту загадку было некогда, так как требовалось ещё переодеться и поторопиться на работу.
   В субботу я поспешил в лес. Маленький рюкзак, одежда и оружие были собраны ещё с вечера, впрочем, комплект для прогулок у меня отработан годами. Хотя Ма-ари, как женщина, мне только немного нравилась, я непонятно почему волновался как на первом свидании в жизни. Стоял один из последних сухих и солнечных дней осени. Народу было ещё мало, а времени оставалось много, поэтому я намеренно медленно брёл по знакомой тропинке. Вообще-то этот лес основательно окультурен - проложены дорожки, убраны буреломы, на его окраинах имеются кое-где скамейки, а главное - мусор. Пришла в голову смешная мысль - если на длинной тропинке я не увижу мусора, то это будет точно не Земля. Вот и взгорок, обычно мне удаётся приходить минута в минуту, но сегодня предстояло ждать почти четверть часа. То есть оставалось время помечтать о прелестной незнакомке из иного Мира, тем более что она могла и не придти. В ожидании я в очередной раз мысленно попытался представить проход в другой Мир. На этот раз у меня перед глазами возникла лестница с одной перекладиной, которую надо наклонить подобно рычагу. Вдруг появилось ощущение, что я пытаюсь провернуть заржавевший механизм, и он начал поддаваться. Слегка разозлившись, мысленно сильнее нажал, и защемило сердце - неприятное, но знакомое ощущение. Я ещё усилил нажим. И вдруг, этот механизм будто включился, и лестница резко провернулась. В глазах потемнело.
   Я стою на площадке под вершиной небольшого холма, в который превратился взгорок, а за рекой виднеется замок.

Глава 3. В замке

Леес

Воскресенье

   - Вставайте сони, пора, - будит нас Тиум.
   Убедившись, что мы проснулись, я даже сел на кровати, он выходит. Туалетная комната расположена за соседней дверью. Внутри я вижу полноценный совмещённый санузел с душем слегка непривычных очертаний. Мне нужно немного времени на утренний моцион, и вскоре Жаин сменяет меня. Провожаю её взглядом - о Боже, как она мне нравится. Впервые в моей жизни появилась женщина, так волнующая меня. А ведь знакомы мы лишь несколько часов. Вернувшись, я беру жезл в левую руку и глажу его правой, вслушиваясь в ответную вибрацию. Ведёт он себя как живой. В нём хранится много интересного и не только заклинаний, но изучать некогда - владетели ждут. Поэтому кладу его обратно на столик и наклоняюсь за одеждой. Но Жаин, завершив свой утренний туалет, выходит из ванной и обнимает меня.
   - Я тебе нравлюсь? - вместо ответа я её целую.
   Внутри меня прокатывается горячая волна. Она, продолжая обнимать меня, тянет в постель. Владетели подождут, не велики баре - решаю я, а мы точно ждать не можем. В результате Тиуму приходится повторить побудку. С сожалением встаём, одеваемся и идём к столу. Он, как и вчера, заставлен блюдами и кувшинами - всё только что принесено. Вдруг жезл начинает вибрировать. Сжимаю его рукой и осматриваю стол. Он поворачивает мою руку и указывает на одно из блюд. Подхожу к нему и, проведя над ним правой рукой, ощущаю покалывания в пальцах и на языке. Тиум тоже подходит к блюду и, достав амулет в виде закорючки, касается им еды. Потом он переставляет его на другой стол и объясняет:
   - Наркотик правды - заставляет говорить правду и только правду, и не позволяет ни о чём умолчать. Не понимаю, кто мог его подложить.
   Мне становится не по себе. Даже здесь внутри замка неведомые враги пытаются добраться до меня. Сегодня какой-то наркотик, а завтра они подложат мне с Жаин яд. Возникает страх, но спустя короткое мгновение он исчезает и на смену ему приходит ярость. Я решаю в дальнейшем тщательно проверять пищу и вообще всё, с чем мы с Жаин и Тиумом соприкасаемся. А ещё обязательно отыщу этого гада, и он у меня будет до-олго мучиться. Затем тоже подхожу к этому блюду, наставляю свой жезл и вожу над ним правой рукой - в носу вдруг появляется какой-то специфический неприятный запах, а во рту - сладковатый противный вкус. Надо запомнить вкус и запах этого грёбанного наркотика, - срабатывает в голове, а теперь отстроимся от него, чем ещё оно пахнет? А пахнет потом и страхом, это воняет тот мерзавец, который подложил сюда наркотик, надо тоже запомнить. Понимание некоторых вещей срабатывает само собой. Жаин тоскливо смотрит на это кушанье.
   - Она очень любит его и хотела угостить им тебя, - поясняет Тиум.
   - Значит, этот мерзавец или его начальник хорошо знает вкусы людей, живущих в замке. А таких не должно быть много и его можно найти. - На это моё заявление Тиум молчит.
   Надеюсь, что внешне я - олицетворение спокойствия, но во мне бушует злость. Хочется рвать и метать. То есть, мне необходимо действовать. Добраться до этих неведомых врагов, порвать их на мелкие куски и разметать эти обрывки. Отмечаю про себя, что у избытка магической энергии есть и обратная сторона. На Земле мне сравнительно легко и быстро удалось бы успокоиться и спланировать свои действия. А здесь я рвусь в бой и покажи мне сейчас врага, брошусь на него не раздумывая. Впрочем, дело не только в насыщенности энергией - вторая причина стоит рядом и слегка прижимается ко мне. С большим усилием беру себя в руки, но понимаю, что мне сейчас хватит малейшего повода, чтобы ввязаться в драку. Повернувшись к столу и опять не заметив мяса, спрашиваю:
   - А почему на столе нет мяса, вы его не едите?
   - Едим, ещё как едим, - отвечает Тиум, - но дороги перерезаны, а скот разводится в дальних деревнях и охотиться можно только в дальних лесах. Враги лишь того и ждут, что мы отъедем далеко от замка. Изредка мы ездили туда, но теперь замок под постоянным наблюдением и даже близкие поездки, как ты видел, опасны.
   Его голос, а точнее манера разговора, меня немного успокаивают. Мы возвращаемся к столу с едой. Жаин, что-то напевая, клюёт то из одного блюда, то из другого.
   - У нас не принято пользоваться собственной посудой и своими приборами, разве что в дороге, - поясняет Тиум. - Заразы в нашем Мире нет, а так лишняя гарантия, что не отравят.
   Жаин, протягивает мне какое-то кушанье.
   - Не надо, - останавливает её дед и, обратившись ко мне, продолжает, - лучше ты сам выбирай себе еду. Ты всё-таки из другого Мира и лучше любого из нас чувствуешь, что тебе подходит, а что нет.
   Отбираю два блюда с отварными овощами, тщательно проверяю их и с тревогой слежу за Жаин. Она меня успокаивает, показав амулет для нахождения ядов и некондиционной пищи. Проверяю его и успокаиваюсь - он поэффективнее моего заклинания. В голове проскакивает смешная мысль - надо бы организовать продажу их в России, тогда покупатели уходили бы из магазинов с пустыми руками. Поев, я вопросительно смотрю на Тиума и слышу в ответ:
   - Особой спешки нет, владетели только недавно позавтракали.
   - А зачем ты тогда нас так рано поднял! - возмущаюсь я.
   У меня опять зачесались кулаки, а Тиум ехидно ухмыляется. Этот ... уже понял, что его я не трону - не так воспитан.
   - Чтобы Жаин не высосала из тебя всю магическую энергию, - продолжает улыбаться он, глядя на внучку.
   - Это моё дело, - тихо бурчу я.
   - Нет! - слышу резкое возражение, - это наше общее дело: и моё, и Жаин и всех в замке. От тебя слишком многое зависит и, если ты не сможешь нас защитить, то нам всем - и мне, и Жаин и прочим будет плохо. При её имени я опять наполняюсь яростью, а Жаин опускает глаза и слегка краснеет. На этом мы завершаем завтрак и выходим из-за стола.
   - Вот это да, - всплывает в голове мысль, - спаситель человечества в масштабе целого замка. А мне это нужно?
   И понимаю, что нужно и прежде всего мне самому.
   Мы выходим из комнаты Тиума, он накладывает амулетом на дверь запирающее заклинание и просит меня:
   - Зайди к себе и оставь там Жаин.
   - Зачем?
   - Все уже знают, что ты с ней переспал и ей завидуют, а это опасно. Потом я её заберу, а следующую ночь ты проведёшь один или с другой девкой.
   - А если я хочу с Жаин?
   - Пойми - она женщина и обязательно согласится, но её за это убьют.
   - И ничего нельзя сделать?
   - Только не встречаться с ней несколько ночей. Ты маг, ты сможешь, а ей сложнее.
   На последней ступеньке я оборачиваюсь. У двери комнаты Тиума уже стоит стражник с обнажённым клинком. Жаин вприпрыжку спускается за нами. Я улыбаюсь ей, дожидаюсь ответной улыбки и, продолжая спускаться, обращаюсь к Тиуму:
   - Куда мы идём?
   - К владетелям в Дом Сеньора. А сейчас лучше помолчи.
   Мы спускаемся ещё на два пролёта, я снимаю с двери запирающее заклинание и сразу прохожу в спальню - девушек уже нет. Мысленно проверяю весь блок - никого. Тогда возвращаюсь в массажную и подхожу к оружейному столику. Ко мне подходит и прижимается Жаин - ей страшно. Я её обнимаю, целую в подставленные губы и объясняю:
   - Будь как дома, сюда никто не войдёт, и постарайся дождаться меня. В крайнем случае, можешь свободно выйти.
   Она целует меня и проходит в спальню. Девочка явно недоспала, вижу я, цепляя на пояс кинжал и сумку.

Жаин

   Просыпаюсь я в его объятьях, разбуженная дедом. Мне хорошо и уютно, но он не предлагает ещё немного полежать, а отпускает меня и садится. Обычно женщина, уснув вместе с мужчиной, основательно подпитывается от него. Я даже пугаюсь, что за ночь взяла у него слишком много. Но нет, он плотно закрыт и только тоненькая струйка энергии продолжает течь от него в меня. Когда он уходит в ванную, а я огорчённо сажусь на кровати. Мне хочется спать, а ещё больше снова почувствовать его. Но дед прав - нельзя заставлять владетелей ждать. Когда он возвращается, то спешу в ванную. Душ не принимаю - хочу сохранить его запах. Вернувшись вижу, что он голым изучает свой магический жезл. Не могу удержаться и прижимаюсь к любимому. Моментально мы оказываемся в постели - на владетелей ему наплевать. Когда возвращается дед, мы опять лежим рядом и наслаждаемся ощущением друг друга. Его тепло создаёт мне уют, как в детстве и я чувствую его нежность ко мне. Но дед нас поднимает и гонит завтракать. Меня потрясает отношение Лееса к Тиуму. Он явно уважает моего деда и не пытается показать, что сильнее. Но удержаться от мелких шалостей не может и сейчас демонстративно идёт в гостиную без одежды. А на замечание делает вид, что просто забыл одеться и вообще ему на этих владетелей плевать. Но это просто домашние игры, которые хорошо дополняют наши семейные шутки.
   За завтраком кто-то опять добавил в моё любимое блюдо наркотик правды. Уже не один раз в нашей еде обнаруживалась та или иная гадость. Раньше я грешила на Маэрим, но травить Лееса она бы не рискнула. Дед считает, что это кто-то из слуг на кухне шпионит на наших врагов, но поймать подонка пока не сумел. А я чувствую, что мой любимый здорово разозлился, причём не из-за себя, и твёрдо намерен отыскать мерзавца. Рядом с ним очень спокойно, но сейчас они уйдут к барону и Маэрим. Дед - умница, пока они не вернутся, я побуду в покоях Лееса, куда никто не осмелится сунуться. Мы спускаемся вниз, и он отводит меня к себе. Там стоит временная, но невероятно мощная защита, которую даже маги Тарин-Кифов не взломают. На самом деле взломают, но потратят на это несколько дней, а за это время вполне можно сбежать. Когда они уходят, я ложусь к нему в кровать. Надо выспаться и так приятно представлять, что будто он рядом.

Леес

   Я достаю три патрона и дозаряжаю пистолет. Надо его почистить, но некогда. Меня слегка передёргивает от такого обращения с оружием, но уже возникло ощущение темпа, как в схватке. Чётко ощущаю, что каждое мгновение на счету. Потом ещё раз осматриваю массажную комнату и выхожу, наложив на дверь одностороннее запирающее заклинание. Стражники у двери другие.
   - Пойдём, нас ждут, - Тиум, дождавшись меня за дверью, направляется к выходу.
   Мы покидаем башню и идём через двор. Стоит весьма прохладное утро - похоже, здесь тоже осень. Светит Солнце, но облаков на небе много.
   - Бедная девочка, совсем я задурил ей голову, - вырывается у меня.
   - Она счастлива и она прекрасно знает, что маг должен в первую очередь заниматься магией, а также во вторую и в третью. Женщины для мага должны быть на десятом месте, если не дальше. И соберись, нас могут атаковать в любой момент и повсюду. Всегда и везде будь готов к бою.
   Мне становится смешно, мой третий учитель тоже требует от меня постоянной готовности. Ни о чём не думаю, а просто осматриваю всё вокруг. В подобном состоянии я обычно шёл на первую встречу с клиентом. Сначала надо выслушать его предложение, а потом решать - принять или отклонить. Впрочем Маэрим, как и Катерине, я вряд ли откажу. И не из-за её обаяния - мне слишком хорошо здесь на Тао-Эрис. Народу вокруг немного и никто не пытается подойти поближе. Однако в некоторых окнах замечаю любопытствующие физиономии. Хочется схулиганить, например, залепить в неё иллюзией камня, но стараюсь сохранить серьёзный строгий вид. А хочется танцевать и творить глупости. Один раз не выдерживаю - мы проходим мимо окна, к стеклу которого прижалась совсем молоденькая девушка. И я показываю ей язык, в несколько раз увеличив его иллюзией. Она отшатывается и смеётся. Мне тоже становится смешно от своего ребячества.
   Двор вполне средних размеров - побольше европейского замкового двора, но поменьше Новодевичьего монастыря. Башни встроены в стены и выступают наружу, или расположены внутри двора. Последние обязательно прижаты вплотную к каком-нибудь дому, либо соединены с ним коротким переходом на уровне второго этажа. К нашей башне - я уже знаю, что она называется Дом Мага, пристроено трёхэтажное здание. Народ в замке уже проснулся, но у нас копошение чувствуется только на кухне. И ещё ощущаю, что большая часть комнат пустует - замок рассчитан на большее число людей. Всмотревшись в наружные стены, я вдруг замечаю пять магических линий защиты. Три от физического воздействия - извне, сверху и из-под земли. Они в хорошем состоянии и питаются от источника в середине двора. Две другие от магического воздействия. Одна из них предназначается для защиты замка от проникновения и от магических ударов по двору. Состояние у неё неважное - сильный удар может её пробить. В ещё худшем состоянии другая линия, защищающая от прослушивания и просматривания. Вся в разрывах и дырах, она позволяет хорошему магу видеть и слышать всё во дворе замка и в некоторых помещениях. Никакого подпитывающего источника у этих линий нет. Понятно, почему на лестнице Тиум велел молчать.
   Остаётся надеяться, что в комнате, где мы будем общаться с владетелями, стоит нормальная защита, иначе мне придётся её устанавливать. В принципе мне уже стало понятно, как её построить - но одно дело знать, а другое - суметь. Тем временем мы подошли к трёхэтажному дому в середине двора. Короткий переход по 2-му и 3-му этажам соединяет его с весьма странной башней. Она вся укутана густым тёмным туманом, который непрерывно колеблется. Возникает ощущение, что в этом месте ничего нет, и приходится прилагать немалое усилие, чтобы увидеть туман и контур башни внутри. Я почти останавливаюсь, пытаясь рассмотреть башню, но Тиум тащит меня дальше. В торце дома под переходом ниша, а в ней скамейка, на которую мы и садимся. Здесь я без труда устанавливаю полог неслышимости и подтаскиваю от башни туман, чтобы нас не могли увидеть.
   - Довольно грамотно сделано, - хвалит меня Тиум и сообщает, показывая прямо перед собой, - это Башня Мага.
   - Но ведь ты сказал, что в замке мага нет? - удивляюсь я.
   - Да, и поэтому в Башне никого нет, а замок всё хуже и хуже защищён.
   Я всматриваюсь и вслушиваюсь в неё, пытаюсь её ощутить и получаю слабый отклик:
   - Наверное, я смогу пройти в башню.
   - Надеюсь, что сможешь, - соглашается Тиум, - но пока тебе входить в неё нельзя. Если в этой башне появится маг, замок немедленно атакуют, чтобы не дать ему времени освоится с её возможностями. А они немалые. Пойдём, нас ждут.
   Сбоку от скамейки в стене дома узкая дверь. Положив на неё руку, Тиум снимает заклинание запрета входа, а потом открывает её ключом. Пропускает меня вперёд, запирает дверь и амулетом восстанавливает заклинание. Мы поднимаемся по лестнице, и магическим зрением я пытаюсь заметить всё. На стенах дома пять таких же защитных линий, что и на стенах замка, но эти в прекрасном состоянии. Кстати, источник магической энергии для них внутри дома. По узкой лестнице с бойницами мы поднимаемся на третий этаж. В стенах я замечаю несколько ловушек, но они на нас не реагируют, так как от Тиума или от его амулета идёт сигнал "свой". Запомнить его мне не удаётся. Поднявшись, мы оказываемся в коротком коридоре, перекрытом каменной стеной до потолка. Посередине её дверь из броневой стали вроде тех, что стоят у нас в квартирах. Спереди, справа и слева бойницы, за которыми чувствуются стрелки с арбалетами. Лезть в сумку за защитным амулетом некогда, и я пытаюсь построить защитный кокон сам. Нет, меня не волнует возможность нападения - я им нужен живым. Но появилось ощущение, что быть здесь без основательной защиты более неприлично, чем ходить голым. Кокон у меня получается и довольно прочный. Тиум тем временем поднимает руки с амулетами на уровень глаз, и из них вырываются по три луча, образуя два треугольника, точнее ромб. Я чувствую, как стрелки успокаиваются и опускают арбалеты. Дверь открывается, за ней с двух сторон стояли стражники в кольчугах с обнажёнными клинками. Напротив двери стоит офицер тоже в кольчуге с коротким мечом и кинжалом. Он внимательно осматривает нас, разрешает пройти и отходит в сторону. В коридоре довольно темно, но дежурящих воинов удаётся рассмотреть. На стене справа и слева от двери стоят по два стрелка с арбалетами. Две тройки стражников с мечами образовывают проход, по которому мы шагаем. За ними с двух сторон виднеются двери, правая полуоткрыта. Судя по звукам и прочим ощущениям, не только магическим, за нею находится охрана. В конце коридора смутно виднеется другая такая же стена.
   Пройдя дальше, Тиум открывает третью дверь справа, и мы заходим в ярко освещённую светильниками комнату. Зажмуриваю глаза, чтобы побыстрее приспособиться к свету.
   - Маг Леес Ла-Фер, - представляет меня Тиум, мы пересекаем комнату и садимся на диванчик.
   В комнате, кроме нас, пять человек, из которых двое мне знакомы. Слева от меня между двумя мужчинами сидит желтоволосая Маэрим. Справа от неё - представительный высокий старик с орлиным носом и седой головой. Правда, его седина не благородно белая, как у Тиума, а какая-то сивая. В нём ощущаются сила и власть, но сейчас они лишь тень прошлого могущества. Слева от женщины - полный мужчина средних лет с глубокой пролысиной. Он держит в руках несколько папок с бумагами.
   - Бухгалтер, - определяю я, - и зачем он здесь нужен?
   Справа от меня и по другую сторону от двери сидят Дмитрий и мужчина в кольчуге и с длинным мечом. Похоже, это начальник охраны или капитан замка - мне вдруг становится смешно. Представляю, как он машет этим мечом в узком коридоре, задевая за стены и потолок. С большим усилием удаётся сдержаться, но Тиум всё равно шипит на меня сквозь зубы.
   Маэрим наклоняется к бухгалтеру и беззвучно шепчет:
   - Представь нас, а затем попытайся с ним договориться.
   Все мои чувства в этом Мире обострены до крайности. Я вижу малейшее напряжение мышц собеседников, слышу самый тихий шёпот, довольно резко ощущаю их запах, хотя от этого можно отстроиться. А главное, чувствую их эмоции и могу догадываться об их мыслях. Они боятся и надеются. Боятся, что я вдруг превращусь в огнедышащего дракона (шутка!) и боятся, что уйду, хлопнув дверью. И надеются, как надеется человек, оказавшийся кругом в долгах и вдруг обнаруживший, что недавно купленный лотерейный билет выиграл главный приз. Более-менее спокойны только Дмитрий и сидящий рядом с ним воин. Конечно, они тоже волнуются, но воину я сильно не нравлюсь, и он предпочитает обойтись без меня, несмотря на безнадёжность их положения. А Дмитрий понимает, зная наш российский менталитет, что я приму любое разумное предложение, особенно после ночи с Жаин. А я вижу, что они все уже знают о моём ночном приключении. Причём не предполагают, а именно знают. И я тоже точно знаю, что они это знают. Ясно одно - врать здесь почти невозможно.
   Бухгалтер, не найдя рядом свободного стула, складывает папки на своё кресло и начинает свою речь. Сначала показывает каким-то сверхизысканным жестом на старика и, отвесив ему куртуазнейший поклон, представляет его:
   - Благородный дон, владетель этого замка и прилегающих земель, барон Теодорих Бирейн.
   Говорит он длинно и красиво, подробно перечисляя входящие в баронство земли, но слушать подобное словоблудие мне лень.
   - Благородная донья, младшая владетельница замка, виронесса Маэрим Бирейн.
   Она напряжённо всматривается в меня, но понять что-либо в чехарде её мыслей невозможно. То ли дело старый барон. Да, он надеется, что им удалось вытащить счастливый билет, то бишь меня, но по большому счёту ему на всё наплевать - он уже устал жить.
   - Канцлер замка и его земель (опять следует перечисление!), скромный служитель рода Бирейн ...
   Тут я не выдерживаю и зеваю. Причём зеваю нагло со звуком, не закрывая, как принято, рот ладонью, а демонстративно потерев уши. И повернувшись к Тиуму, прошу:
   - Когда этот закончит, будь другом разбуди меня.
   Канцлер затыкается, вся левая троица идёт пятнами, зато остальные трое излучают удовлетворение. Дмитрий перехватывает ситуацию, встаёт и быстро заканчивает представление присутствующих:
   - Корейн, канцлер замка, - он показывает рукой на покрытого от волнения потом бухгалтера.
   - Димитир, вольный стрелок, - правая рука приложена к груди.
   - Бауэр, начальник войска владения, благородный сеньор, - Дмитрий кладёт левую руку на плечо меченосцу.
   - Тиум, прежний маг, - он взглядом указывает на моего соседа.
   Я киваю ему и спрашиваю:
   - И чего же сие благородное собрание хочет от меня? - Общаясь с работодателями на Земле, я обратил внимание, что многие путают силу и наглость. Поэтому приходилось хамить, чтобы добиться более высокой оплаты своих услуг. К сожалению, мне редко попадались достойные люди, с которыми получалось спокойно и по деловому всё обсудить.
   Дмитрий садится и кивает канцлеру - мол, продолжай. Тот обречённо обводит всех взглядом, и его речь становится ещё более цветистой и длинной:
   - Уважаемый маг, волею судьбы ты попал в наш замок и мы очень надеемся, что ты, осознав свой долг ...
   - Сколько же я тебе должен? - перебиваю я канцлера, - и когда это я у тебя одолжился!
   Канцлер растерянно замолкает, виронесса шипит и, будь она кошкой, выпустила бы коготки. А старый барон слегка улыбается, вспоминая что-то своё давно прошедшее.
   Встаёт Бауэр, кстати, он не участвовал во вчерашней схватке:
   - Замок Бирейнон в блокаде, - чётко по-военному докладывает он, - дальние земли отрезаны, скоро начнутся перебои с продовольствием, в любой момент враг может атаковать замок изнутри. Вчера по реке пришёл караван с товарами, но это, скорее всего, последний.
   Маэрим, тряхнув своими жёлтыми волосами, спрашивает:
   - Что уважаемый маг хочет за свою службу?
   Я не готов к ответу и чуть не ляпаю какую-нибудь глупость. К счастью Тиум останавливает меня, сжав рукой плечо и пытаясь что-то телепатировать. Что именно прочитать не могу, но смысл улавливаю.
   - Виронесса и барон, наниматься на службу я пока не намерен, но готов выполнить несколько ваших просьб, если они будут не слишком обременительны. А чем отдарить меня, решайте сами.
   - А если наш дар тебя не устроит? - спросила Маэрим.
   - Тогда я просто уйду.
   - Тогда Жаин умрёт! - вскипает виронесса.
   Понятно - она просто ревнует. Мне становится кое-что ясно в чувствах Маэрим. Да она надеется, и сильно надеется, что мне удастся защитить её замок, без которого она не мыслит свою жизнь. Но ей обидно, что новый мужчина предпочёл ей внучку Тиума. А сделать что-либо она не может из-за моего статуса - маг выше её. И попросить покинуть замок не может - без мага его не защитить. Но надо что-то сделать, чтобы ни одна собака не посмела косо взглянуть на мою женщину.
   - Уйдя, я заберу Жаин с собой, а если с ней что-нибудь случится, пока я здесь, то виновные будут долго молить о смерти, - я медленно обвожу присутствующих тяжёлым взглядом.
   Все, кроме Дмитрия, опускают глаза - их проняло. Сейчас я готов схватиться со всей дружиной замка, и они это понимают.
   - Давайте вернёмся к нашим проблемам, - пресекает трёп Тиум, - о чём мы в первую очередь попросим Лееса?
   И тишина. Барон явно самоустранился, Маэрим и Корейн, как ученики, не знающие урока, уткнулись взглядом в пол, и только Дмитрий и Бауэр задумались, не зная, что выбрать из множества проблем. Придётся принять решение мне:
   - Прежде всего, надо закрыть замок от вражеских глаз и ушей. Для этого достаточно восстановить магические защитные линии в стенах.
   - Чтобы быстро восстановить эти линии, надо пройти в Башню Мага, а это очень опасно, - возражает Тиум.
   Я представляю себя, обходящим изнутри стену, восстанавливая линии. Даже летящим шагом это слишком долго, враг успеет атаковать через портал. А с десятком противников, из которых хотя бы три мага, ничего не смогу сделать. Тиум правильно заметил, что маг из меня пока плохенький. Будь у меня взвод стрелков с пулемётами под командованием Дмитрия, тогда можно было бы попытаться, но их нет и взять неоткуда.
   - Неужели в замке нет другого места, кроме Башни Мага, откуда можно провести восстановление?
   - Разумеется есть, - отвечает Маэрим, - малая комната мага, в этом здании. Но за ней постоянно наблюдают враги.
   - Давайте посмотрим, может статься на месте что и придумаем. - Мне с утра хочется сцепиться с врагом, но кидаться вслепую не собираюсь.
   Маэрим встаёт и идёт к двери, за нею мы с Тиумом, а за нами - Дмитрий и Бауэр.
   Тиум отговаривает меня:
   - Это большой риск. Ты слабый маг, а противников будет много. Тебе просто не успеть отразить их атаку.
   - Не волнуйся, я намереваюсь только посмотреть и помню, что у меня слабая защита, зато сильная атака, - пистолет уже у меня в руке, снятый с предохранителя и с патроном в стволе.
   Плана боя у меня нет, но можно обойтись и без него. Противник явно изготовился к атаке, и пытаться отразить её бесполезно. В этом Тиум прав, но я собираюсь отыскать у врага слабое место и ударить туда. Когда всё приготовлено к удару, то защищаться бывает нечем, на что и делаю расчёт. Это опасно, но пытаться отбиться ещё хуже. Да и вряд ли они умеют тактически грамотно строить бой, иначе напали бы ещё ночью. А теперь кто кого опередит.
   Немного не доходя до стены, перекрывающей коридор, мы сворачиваем в правую дверь, за которой в большой комнате сидят человек десять охраны, арбалетчики и меченосцы. Вдоль противоположной стены поднимается и уходит в потолок лестница. Я, Маэрим, Тиум, Дмитрий и Бауэр, поднимаемся по лестнице и оказываемся в маленьком тамбуре, где с трудом помещаются трое. Маэрим тут же прижимается ко мне - мол, а что я могу поделать, ведь здесь тесно. Я глажу её по спине, чтобы она убедилась, что рядом не бесчувственный истукан. Но мои мысли уже в бою. Нет, я не считаю варианты, да их пока и нет. Но мои ощущения всё глубже погружаются в начинающую схватку и моя рука, гладящая спину Маэрим, в любое мгновение готова взорваться смертоносными заклятиями. Здесь меньше требуется времени и сил на их подготовку, и два десятка я смогу применить сразу. Меня хватит на семь-восемь, но вариантов много больше. У меня состояние не азарта, а яростного спокойствия - впереди смертельная схватка, из которой могу и не выйти живым. Но сейчас у меня одно желание - сразить как можно больше врагов. Я иду убивать, а о своей жизни не желаю думать!
   Тиум тем временем закрывает входную дверь и перед нами открывается дверь в широкий коридор. В конце него полукруглая стена с несколькими дверями, изрисованная всякими магическими знаками и символами. Мы подкрадываемся с одной из них, я слегка приоткрываю её и заглядываю внутрь. Там большая круглая комната с несколькими рабочими креслами и высокими узкими столиками, которые называются оружейными. Напротив меня и чуть-чуть правее находится окно портала, перекрытое с нашей стороны слабенькой защитной плёнкой. А напротив его на подставке стоит магическая рамка. Мне хорошо виден узор в ней - ею построен и поддерживается портал и она должна стать моей. За нею виднеется стол с тремя сидящими наблюдателями. Все трое - маги, но слабенькие с дырявыми защитами. Удивительно, но находясь на передовой, эти парни не ожидают атаки, чем следует немедленно воспользоваться. На меня накатывает злобное удовлетворение - моего нападения не ждут. Они играют в карты и выпивают. Один из них курит сигару, и обе руки у всех заняты!
   Чуть не пускаю слезу от умиления, им бы ещё баб, чтобы нарушить все запреты. С этими мыслями набрасываю им на шеи три удавки, наколдованные заранее. Мгновение - окно портала открыто и расширено, рывок и нарушители Устава караульной службы влетают в комнату Мага. Одновременно я вбегаю в комнату и стреляю в них. И пока не очухались, прикладываю магическую гантель к их головам. Я спешу - сейчас прибегут большие дядьки, а вести с ними магическую схватку стрёмно. Те забьют меня только так. Удавки стягивают шеи придурков. Они успели наколдовать жёсткие ошейники, но времени поставить полноценную защиту у них не оказалось. Каждый получил по две пули - первая сокрушила слабенькую защиту, а вторая поразила. Следом за мной в комнату влетает вся наша четвёрка и офицер стражников. Создаю щупальце-хваталку и сквозь окно забираю лежащую на столе рамку для создания порталов - цель моей атаки. Дело сделано, но в "комнату для игр" вбегают вражеские маги и воины. У меня есть ещё несколько секунд - им надо сообразить, что произошло. Да и явно у них нет заранее готовых заклинаний, а их защиты не закрывают ноги и тело снизу.
   - Гранату! - кричу я к Дмитрию, засовывая пистолет в кобуру.
   - Лимонку или эфку? - уточняет он.
   - Эфку, - выдергиваю чеку и аккуратно вбрасываю её в окно портала под игровой стол. Затем переключаю жезлом портал на себя, сжимаю окно, а перед взрывом закрываю его. Двое уже вскидывают руки, но метнуть заклинания не успевают. А может статься и успевают, но окно уже закрыто. Магическое пространство чувствительно колышется. Усилив свою защиту, снова открываю окно, будучи готовым к вражеской атаке. Но атаковать некому - в комнате валяются убитые и раненые, а по полу течёт чёрная жидкость, похожая на нефть.
   - Их маги будут долго думать, какое заклинание было применено. Теперь зажигательную бомбу бы туда, - в ответ на мои слова жезл выдаёт подсказку.
   Создаю мощную длинную искру, и комната вспыхивает в нескольких местах. Здесь явно хранилась какая-то горючая гадость, предназначенная нам. Опоздай я немного и эта горючка полыхнула бы вокруг меня. А её не потушишь, и сбежать не удастся. Меня передёргивает - представляю себя в подобной горящей комнате. Вообразить несложно - в окно сильно пышет жаром, и портал приходится быстро закрыть. Надеюсь, вражеские маги сгорят в огне - они явно сильнее меня, и чикаться со мной не будут. Стражники стоят вокруг тел наблюдателей и ждут.
   - В чём дело, в крови запачкаться боитесь, - кричу на них.
   После этого короткого, даже не боя, а бойни, меня всего трясёт. Я увидел врагов и понимаю - попадись к ним, расправа будет короткая. Мои заклинания их защита должна отбить, а мне останется только уворачиваться. И такой танец неизбежно будет недолгим.
   - На магах активные амулеты, - спокойно объясняет мне подошедший офицер.
   А я уже забыл, что накричал на стражников. Бурчу извинение, срезаю нашейные подвески с фонящими амулетами и кладу их на один из столиков. Туда же ложатся жезлы, браслеты и перстни. Своим жезлом выключаю всё активное. Маэрим подходит к этому столику, достаёт платок и кувшинчик с какой-то жидкостью и начинает протирать лежащие на нём предметы. Меня одновременно и тянет к ней и отталкивает. И она испытывает ко мне нечто похожее - чувствую её страх. Стражники уже отрубили двум магам головы и побросали их в мешок. Их тела они запихивают в свой мешок каждое. Третий - жив. Ему сковали руки за спиной, оказали первую помощь и ведут вниз. Один из стражников прижимает лезвие кинжала к его горлу. Выбираю кресло в стороне от луж крови и сажусь в него. Мне необходимо успокоиться и перебороть накативший ужас. Я впервые увидел магов, которые намного сильнее меня и устрашился. Да надеюсь, эти сгорят, но они не последние. "О Боже, куда я попал?!" Усилием запираю внутри себя страх - схватка ещё продолжается, и приоткрываю окно портала. В комнате бушует пламя. Начинаю отводить выход портала на себя и попадаю в соседнюю комнату - в ней тоже всё горит. Мощный язык пламени бьёт в окно - еле успеваю отразить его и резко дёргаю портал на себя. Оказавшись вне здания, оттягиваю его ещё метров на пятьдесят, чтобы спокойно обозреть картину со стороны. Передо мною тридцатиметровая белая башня, вся верхняя половина которой полыхает. Длинные языки пламени вырываются из крыши и прилегающих окон. Внизу из дверей изредка выскакивают горящие люди. Стоявшие вокруг башни не пытаются её тушить, но выскочившим помогают.
   - Почему они не тушат башню? - осведомляюсь у подошедшего ко мне Тиума.
   - Бесполезно, это магическое пламя, - отзывается он, - а ты лучше, чем любоваться на пламя, поставь поскорее защиту. А то они собираются атаковать нас через другой портал.
   Оттягиваю окно портала ещё назад и вижу справа выстроившийся в колонну по два отряд воинов. Перед ними маг создаёт портал. Пинаю его сзади магической гантелью, маг влетает во входное окно, а портал я скручиваю и выжимаю. Чужого портала нет, а на земле стонет вражеский маг, ноги и руки у которого переломаны в нескольких местах.
   - Жить будет, - резюмирует Тиум, - но пройдёт несколько часов, максимум двое суток и они найдут себе другого мага-телепортиста. Ставь скорее защиту.
   Услышав "Ставь", я вместо того, чтобы чинить старые магические линии, строю свою защиту от вражеских телепортов. Линия возникает сразу вдоль верхней части внешней стены замка, а потом начинает утолщаться и расщепляться на несколько. Внутрь её портал теперь провести невозможно, если не создать для него там заранее площадки-приёмника. Снаружи в кольце шириной в пять километров портал построить можно, но он сразу начнёт рваться во многих местах. В следующем пятикилометровом кольце портал будет дёргаться и вибрировать так, что в нём разрушится даже гранитная глыба. В последнем пятикилометровом кольце портал тоже будет сильно колыхаться, но это просто неприятно. Хотя можно рассчитывать, что никто не захочет лезть в него.
   Завершив эту работу, откидываюсь на спинку кресла и перевожу дух. Это нападение отбито и сегодня достаточно только (!) восстановить защиту. Но понимаю, что этого мало - запереться в замке и обороняться не по мне. Ещё один бой выигран - я успел ударить раньше и враги растерялись. А ударь они первыми и нам пришлось бы бежать неизвестно куда. И хорошо - если бы нашлось куда. А я в результате имею две минуты отдыха - смеюсь собственной шутке и сбрасываю напряжение. Рядом стоят Тиум со стаканом сока и Маэрим с магическим браслетом. Сок медленно выпиваю маленькими глотками и ставлю стакан на столик. Тиум немедленно забирает его и отдаёт кому-то из стражников, ворча о недопустимости использования магического предмета в качестве обеденного стола. Маэрим протягивает мне браслет и спрашивает:
   - Можно я возьму его, это будет твой подарок.
   Беру браслет в руку, попутно касаясь её, и очищаю его остатков чужой магии. Далее накладываю лёгонькое заклинание хорошего самочувствия и надеваю браслет на руку Маэрим, погладив её.
   - Благодарю, - она наклоняется и целует меня в губы.
   - Защита ещё не восстановлена, надо продолжить, - прерывает наш поцелуй Тиум. Мы с нею действительно слегка увлеклись. Вид горящих магов и их вопли напомнил нам о бренности и наших жизней. В комнате остались только мы, два стражника и офицер, не считая двух уборщиков, отмывавших пол от крови. Концентрируюсь и за полчаса восстанавливаю оставшиеся две магические линии, затем подключаю их к источнику под донжоном. Этот статус мысленно присваиваю башне, которая заметно шире остальных и примыкает к стене изнутри. Чувствую от этой работы сильное истощение и осматриваюсь. Вокруг остатки аур убитых магов, содержащие немало энергии. Впитываю её и готов действовать дальше. Окно портала висит по ту сторону стола. Через него вижу всё ещё горящую башню и людей вокруг неё. Сканирование этой части двора показывает, что магов здесь нет. Тут мне напоминают о себе камни, взятые у атамана разбойников. От магических действий они буквально запрыгали в сумке, и мне приходится их вытащить и положить на стол. А затем успокоить их, откачав энергию. Любопытно, зачем они бандиту - не магу.
   - Подзаряжать амулеты, - отвечает Тиум на мой немой вопрос.
   - Интересно, у убитого мною мага были камни, артефакты и что-нибудь интересное?
   Мой взгляд упирается в Маэрим.
   - Да, - опустив глаза, отвечает она, - мы немедленно всё вернём тебе.
   - Надеюсь, - камни ложатся обратно в сумку.
   - Тебе нужна специальная сумка мага, - замечает Тиум, в замке они есть.
   - Я сама тебе сошью такую сумку, - вдруг заявляет Маэрим, - я видела их рисунки.
   - Нет уж, - возражаю ей, - пусть шьют профессионалы. А ещё лучше посмотрю уже готовые сумки, возможно, что и выберу.
   Тиум, глянув в окно портала, тревожится и призывает закрыть его - появились вражеские маги. В окне видна догорающая башня - огонь вырывается уже из нижних окон и дверей, а по периметру ходят несколько человек, сканирующих всё вокруг. Жезл, наведенный на окно, быстро уменьшает его, а потом закрывает. Забираю рамку построения порталов и подхожу к столу, на котором лежат трофейные амулеты. Там же осматриваю захваченные сегодня жезлы. Энергии в них мало и заклинания пустяковые - лишь два приличных, которые запоминаю в своём. Осмотрев остальные амулеты, оставляю их.
   - Покажи-ка мне свой жезл, - просит вдруг Тиум, внимательно глядя на него в моих руках. Хотя он к жезлу и не притрагивается, тот недоволен.
   - Этот жезл принадлежал одному довольно сильному магу, - сообщает он, - интересно как он попал к этому мальчишке, которого ты убил.
   - Откуда мне это знать, - раздражённо заявляю я, но жезл тут же мне рассказывает, что убитый маг был учеником, который украл его у своего учителя и сумел частично перестроить под себя. Но полностью овладеть не смог.
   Тут в комнате Мага появляются две женщины, принёсшие несколько сумок и связку ремешков. С интересом их рассматриваю - каждая состоит из нескольких отделений и множества кармашков. Хотя такая сумка и невелика, в неё можно запихнуть довольно крупный предмет, но только один. Отобрав две из них, смахиваю в первую все трофейные амулеты, а в другую перекладываю всё из своей сумки. Для камней-аккумуляторов Тиум мне указывает карманчики в рукавах куртки-рубашки, а в амулет Щит, снятый с главаря банды, просовываю новый ремешок, и вешаю себе на шее. Сумку с трофейными амулетами отдаю Маэрим, мои сумки висят у меня на плече и мы все покидаем комнату Мага. Выходя, накладываю запретительные заклинания на комнату и двери, и мы возвращаемся к барону.
   В его комнате опять та же компания и два стражника, держащие пленного. Он совершенно сломлен. Всего час назад этот мажонок курил сигару, выпивал вместе с приятелями и обсуждал с ними, как они порезвятся в захваченном замке. А сейчас его коллеги уже закопаны, а он со страхом ожидает решения своей участи. Барон начинает допрос и пленника прорывает. Он рассказывает, что сегодня днём барон Корин Тарин-Киф потребовал у магов, чтобы они не позднее, чем через час выбрали себе нового лидера. А иначе каждого пятого он прикажет посадить в погреб. Тогда маги немного поспорили и выбрали жребием из числа сильнейших. Это был маг огня третьего уровня. Они сидели в соседней комнате и готовились к нападению на наш замок. Но маг Бирейнона их опередил, его взял в плен, а коллег и остальных магов убил и сжёг малую башню.
   - Как маги Тарин-Кифа собирались атаковать? - Интересуется барон.
   Они хотели окончательно разрушить линии магической защиты, телепортировать в основные помещения кувшины с горючей жидкостью и перебросить порталами войска внутрь замка. А войск собрано много, в пять раз больше, чем гарнизон Бирейнона. Мы все молчим. Понятно, что отразить подобную атаку изнутри при поддержке магов почти невозможно. Я опять представил себя с Жаин в горящей комнате и разозлился на свою беспомощность. Мне необходимо срочно обучиться магии, на тех крохах, что у меня есть, здесь не выжить. И бежать неохота - на Земле мне, вкусившему сладость Тао-Эрис, делать нечего, да и Жаин с Тиумом туда тащить глупо. А искать сильного и грамотного владетеля тоже сложно, да и кому нужен полузнайка вроде меня. Стало быть, придётся остаться здесь и защищать этот замок. Приходит образ маленького зверька, защищающего свою норку от громадного волка. И мне чудится успокаивающее ворчание Волка. Страх испаряется и я снова готов к схватке с "большими дядьками". Да, они сильнее, но и у меня найдется, чем их "порадовать". Решено - остаюсь! Приняв это непростое для себя решение, я сразу успокаиваюсь и смотрю на остальных, как на товарищей по несчастью. Теперь я вижу их совсем иначе.
   Барон Теодорих уже сотню лет успешно защищает этот замок, но устал, а передать власть некому. Маэрим, его внучка, лезет из кожи, но без магии не в состоянии справиться даже с обычной бандой. Им нужна помощь и они её получат. Корейн, канцлер баронства, обозванный мною бухгалтером. Понимает, что когда враги захватят замок, то его в лучшем случае повесят, но готов служить своим господам до конца. Дмитрий, такой же пришелец, как и я. Но он здесь уже свой и, не задумываясь, идёт в самую безнадёжную авантюру. С ним за свою спину можно не волноваться. Бауэр - слабый офицер, никудышный капитан дружины, но драться будет до конца и погибнет с мечом в руках. Тиум - маг потерявший Дар и Силу, но продолжающий защищать общий дом. А ещё Жаин ... . Этой команде я нужен и - тут на меня нахлынул прилив сил, трепещите враги. Пусть я слабый маг, но лучшее оружие воина - это он сам. Меня многому научили за эти десятилетия, я применю все свои знания и буду сражаться до конца - моего или моих врагов. И основное наше оружие - быстрота. Сегодня нам повезло, мы успели их упредить и барон Тарин-Киф потерял большинство сильнейших магов, рамку для создания порталов и малую Башню Магов. И чтобы нас атаковать, ему придётся теперь сначала тащить войска по осенним дорогам, а затем штурмовать стены Бирейнона снаружи. Пятикратного преимущества тут явно недостаточно - стены замка теперь хорошо защищены магически. И кто сказал, что мы позволим им спокойно подойти к нашим стенам - засаду в лесу организовать несложно. Я плотоядно улыбаюсь, представляя падающие на врагов деревья.
   Тем временем пленному задали ещё ряд второстепенных вопросов, и Маэрим приказывает стражникам отвести его в тюрьму. Все переводят взгляд на меня, но слово берёт барон:
   - Мы благодарны тебе благородный сеньор Леес Ла-Фер, - барон слегка наклоняет ко мне голову, - защита замка восстановлена, и непосредственная угроза нам теперь не грозит. Но что ты предлагаешь нам делать далее?
   - Пообедать! - есть хочется сильно, хотя и не так, как вчера, когда меня просто мутило от голода. А ещё хочется немного схулиганить и заставить их улыбнуться.
   - Разумеется, обед сейчас подадут, - на лице барона не вздрагивает ни одна жилка, - но меня интересуют планы его магичества (молодец, сумел ответить на мою хамоватую шутку - вот это аристократ).
   - После обеда и короткого отдыха предлагаю поехать на охоту в дальний лес и заглянуть в соседнюю с лесом деревню, - при этом смотрю на Бауэра, полагая, что он является и руководителем охоты по совместительству.
   - Сегодня??? - ему в рот можно засунуть ворону, что мне очень хочется сделать.
   - Противник не ожидал, что я разрушу его планы, пресеку атаку на замок на корню и создам полноценную защиту замка, - я намеренно выделяю "Я", заявляя тем самым, что это только моя заслуга. И также намеренно говорю "противник", а не "враг".
   - И в чём же заключается твоё отражение атаки на замок? - Бауэр просто не желает поверить своим глазам.
   - Противник уже приготовился к атаке замка и вскоре она бы последовала. Я сжёг их Башню Мага и убил нескольких заклинателей, в том числе телепортистов. Вокруг нашего замка пятнадцатикилометровое кольцо безопасности.
   - И из какого же замка должна была последовать атака? - Бауэр не может остановиться и признать, что какой-то новоявленный маг сумел отразить атаку, не используя воинов.
   - Из замка Тарин-Кифов, - отвечает Тиум, - ты сам видел сгоревшую башню и отряд воинов, готовый атаковать через портал. Пленного и убитых Леесом магов видели все. А ещё Леес разрушил портал для нападения и искалечил телепортиста, после чего приготовившийся к атаке отряд вернулся в казармы
   Тиум явно дожал Бауэра. Мне интересно, какие взаимоотношения внутри этой компании. И пока они препирались, я успел обнюхать всех - никто из них не подсыпал нам наркотик правды. Разумеется, кто-нибудь мог приказать подсыпать слуге, но все в этой комнате слишком прямолинейны для этого. Бауэр из принципа пытается возразить, что до ближайшего подходящего места для охоты достаточно сильному отряду требуется три дня, хотя бы день на облаву и три дня назад. За это время враг успеет подвести войска без порталов и взять замок, оставшийся без защитников.
   - Какова численность гарнизона замка? - я специально использую жёсткий военный жаргон.
   Бауэр мнётся и мне отвечает барон, что свыше шестидесяти человек.
   - Переброска порталом займёт меньше часа туда и столько же обратно, день на охоту и завтра мы уже вернёмся. Отряд потребуется в человек в тридцать, оставшиеся должны легко отразить набег небольшой банды, - меня несёт, почему-то желаю обязательно настоять на своём. Численность же отряда определяю из простого рассуждения - если Маэрим вывела в засаду против бандитов двадцать шесть человек, то посчитала, что этого хватит. А она должна в подобных игрищах разбираться. Охота же не опаснее засады, тем более что противник не знает заранее место нашей вылазки.
   У Бауэра кончились возражения. Он сдаётся и обещает, что отряд будет собран через два часа. Тиум очень твёрдо заявляет, что мы будем обедать у него. Я понимаю, что он беспокоится за Жаин.
   - Всё взятое у убитого тобою мага я сейчас принесу в гостиную Тиума, - сообщает вдруг Маэрим и добавляет, обращаясь к нему, - надеюсь, ты не возражаешь, если я пообедаю с вами?
   - Мы будем рады, благородная донья, - а разве что-нибудь другое можно ответить?
   Для меня не составляет труда добежать до своих апартаментов, но Тиуму эта прогулка дастся нелегко. Поэтому я достаю рамку для портала, но Тиум останавливает меня и предлагает уйти из коридора. Магия требует специфичного этикета. Мы выходим из приёмной и я навожу её на свои (ха-ха, уже откуда-то свои!) комнаты. Обычно я долго и с трудом привыкаю к новому месту, но этот замок, а особенно Дом Мага стали для меня родными. И я тороплюсь в свой новый дом. Заклинаниям портала, к сожалению, мне раньше не учили, а они довольно сложны, поэтому даже для рамки вынужден опять применять жезл. Шаг и мы у меня - удобная вещь портал. Привычка осматриваться, а сейчас сканировать всё вокруг, уже въелась мне в печёнки. Но она позволила сразу обнаружить за дверью женщин с выстиранными и вычищенными вещами, ждущих моего возвращения. Открываю им дверь, чтобы они сложили их в массажной. В спальне целую выспавшуюся Жаин и переобуваюсь в кроссовки - сапоги мне уже немного намяли ноги, то ли дело старая разношенная обувка. Затем хватаю свою куртку и настраиваю портал на квартиру Тиума. В гостиной у него уже хозяйничает челядь, накрывая на стол.
   Понимаю - если мы с Жаин выйдем из спальни, то Маэрим взбесится окончательно. Поэтому мы перемещаемся к нему в кабинет, и там я спрашиваю его:
   - Что ты посоветуешь попросить у барона за работу?
   - У барона есть большой телепортатор, позволяющий переходить в другие миры, учебник по магии и амулет невидимости. Советую первое, если хочешь вернуться к себе, надеюсь что ненадолго. - Тиум лезет в шкаф и достаёт пояс с подтяжками. - Одень прямо на тело.
   Снимаю рубашку и майку и натягиваю на себя эту конструкцию. Пояс и подтяжки сделаны из какого-то эластичного материала, который плотно обтягивает тело, но не обжимает. На груди подтяжки соединены перетяжкой. Тиум дотрагивается до пояса, и он открывается. Пояс состоит из двух параллельных полос, разделённых на множество кармашков и поверху закрепляющихся чем-то вроде липучки, от которой магически слегка фонит. Два камня я закладываю в карманы около пупка, а самый маленький отдаю Тиуму.
   Мы выходим из кабинета, слуги уже накрыли на стол и ушли. Там только совсем запыхавшаяся Маэрим, выложившая на оружейный столик мои трофеи. Но передо мной вожделенная еда, мы усаживаемся за обеденный стол и приступаем. Маэрим всё время кидает на Жаин то торжествующие, то тревожные взгляда, Жаин слегка улыбается, будто ничего не замечая, а мы с Тиумом ЕДИМ. Судя по всему, он прилично оголодал, а что говорить обо мне - магическая энергия не заменяет пищу телесную. Наоборот, любые заклинания требуют ещё и обычных калорий. Поев, подхожу к столику. На нём какая-то книга в кожаном переплёте и с застёжкой. Но написана она незнакомыми буквами, а читать меня никто не научил. Ещё там куча безделушек и кошелёк. В одном из перстней оказались интересные заклинания, а другой просто красив - я одеваю их на средние пальцы. Книгу отдаю Тиуму, всё остальное бросаю в сумку, а деньги убираю в кошелёк мага, он удобнее.
   Маэрим придвигается ко мне вплотную и интересуется - чем я сейчас желаю заняться? Поймите, я с удовольствием пересплю с Маэрим, но она принадлежит к тому типу женщин, что чуть зазеваешься, и она сядет тебе на шею и спустит ножки. Поэтому с ней надо быть настороже. К тому же женщин понять напросто, а таких как она особенно. Возможно, она считает, что все стоящие мужчины в её замке должны пройти через её постель, но скорее всего ей просто хочется поиграть в кошки-мышки, где кошкой будет она. А главное, мне понятно, что предстоящая охота - дело опасное и к ней необходимо подготовиться, а не ухаживать за дочкой барона. Поэтому отвечаю, что сейчас мне нужно помедитировать и настроиться. Вдруг кто-нибудь нападёт, а я отвлекусь и не успею защитить себя или её. Ответ ей не нравится, но мне помогает Тиум:
   - У меня есть комната для медитаций, а ты через час приходи и мы поедем на охоту.
   - Куда тебя отправить? - обращаюсь я к Маэрим, открывая перед ней портал.
   Когда покидает нас, то мы облегчённо вздыхаем. Она явно что-то задумала и с нею придётся выяснить отношения, иначе она не отступится. Если она хочет переспать, то с удовольствием, но после охоты и на моих условиях. А если она затеяла обычную игру женщины с мужчиной, то у меня есть более важные дела - в частности выжить.
   - Жаин, набери себе еды и побыстрее, мы можем пробыть на охоте несколько дней,- Тиум, после ухода Маэрим, начинает командовать, - а тебя я попрошу открыть портал к себе в комнату, Маэрим может вернуться в любую секунду, как только придумает предлог.
   - А что, моя квартира защищена лучше твоей? - окно уже открыто в мою спальню.
   - Как будто сам не знаешь, даже дракон не ворвётся, - Тиум торопит Жаин. Она положила на столик на колёсиках почти половину блюд и покатила его в портал.
   - А что, здесь есть драконы? - я с усилием вспоминаю, как единственный раз спал у себя. Мне снилось что-то крайне неприятное, я защищался и накручивал вокруг нить за нитью. В магическом зрении вокруг моей квартиры целый клубок разноцветных, но очень бледных, даже прозрачных нитей, - да-а, это помощнее, чем защита замка. Естественно, для себя родного старался.
   Тиум выпихнул Жаин в мою квартиру, она надеялась, что я уйду вместе с нею, а затем нервно и резко ответил:
   - Да, здесь есть драконы, и есть Маэрим, которая уже поднимается по лестнице. Идём в мою комнату для медитаций.
   Мы проходим в восьмиугольную комнату, на полу и стенах которой нарисованы пентаграммы, руны и что-то магическое. В середине комнаты лежит толстый ковёр, а в стенах ниши. В одной из них на небольшом возвышении стоит металлическое блюдо, из которого вверх бьёт столб пламени. Снимаю кроссовки и оставляю их у двери, после подхожу к ковру, перекладываю маленькую подушку в изголовье и ложусь, глядя на пламя. На меня сразу накатывает поток образов:
   - я вижу Жаин, укладывающую продукты в шкаф, похожий на холодильник;
   - вижу Маэрим, почти оттолкнувшую Тиума, открывшего ей дверь, и бегущую(!) к комнате медитаций, то есть ко мне;
   - вижу Бауэра, собирающего отряд на вымощенной плитами площади у ворот;
   - видел какого-то крупного человека, беззвучно орущего на окружающих у сгоревшей и рухнувшей башни;
   Но тут поток образов прерывается и на меня дует холодом - Маэрим открывает дверь и останавливается на пороге. Подоспевший Тиум отводит её от двери и закрывает. Опять льется поток образов, но теперь они несколько абстрактные. Некоторые из них сами собой откладываются в голове. Ощущение времени совершенно исчезает и внезапно Тиум произносит:
   - Пора вставать, охотники ждут.
   Я сильно удивляюсь, мне представляется, что он только что закрыл дверь в комнату. После медитации тело чувствует себя прекрасно, но голова тяжёлая и будто чем-то набитая. Обуваюсь и прохожу в гостиную, где достаю и разбираю пистолет, чищу его и снова собираю.
   - Сначала оружие, а потом я? - деланно возмущается поджидающая меня Маэрим.
   Приходится обнять её и заметить:
   - От оружия может зависеть жизнь и не только моя.
   - Да понимаю я всё, но обидно, - Маэрим гладит меня по щеке и отстает.
   Накидываю куртку, и мы медленно спускаемся во двор - после медитации тело немного затекло. Отряд уже ждёт нас. Он состоит из восьми конных рыцарей в броне, четырёх конных лучников, четырёх арбалетчиков и дюжины пехотинцев тоже в броне. Возглавляют отряд Бауэр и Дмитрий. С любопытством оглядываю воинов - они одновременно и похожи на средневековых и сильно отличаются. Броня представляет собой кольчугу и надетые сверху зерцала, у рыцарей ещё наручи и поножи. Рыцари и пехотинцы вооружены недлинными копьями, мечами и кинжалами, Дмитрий держит в руках крупнокалиберную двустволку. Всадники, стоя на земле, держат коней в поводу, а трое коноводов держат лошадей для нас. И воины внимательно рассматривают меня и вопрошают взглядами - поведу я их к победе или поражению. Ответственность за них тяжким грузом наваливается на меня - ведь именно из-за моего требования они идут в этот поход. И мне придётся отвечать за каждого из них - ведь они идут, потому что верят в меня. А я всю свою жизнь избегал подобной ответственности за других - собою рисковал, а своими спутниками только в крайнем случае, когда не было другого выхода. Впрочем, и сейчас ситуация пиковая, убеждаю я себя - без мяса замок до весны не проживёт. Но отыгрывать назад уже поздно и я прохожу на портальную площадку.
   - Отряд готов, - то ли докладывает, то ли упрекает меня Бауэр.
   Встав перед отрядом, я включаю рамку и, пользуясь указаниями Маэрим, подвожу окно портала к деревне, где как раз какая-то банда захватывает крестьянское стадо.

Маэрим.

   Как-то так получалось, что Жаин постоянно оказывалась моей соперницей. Да, по статусу она намного ниже меня - всего лишь внучка бывшего мага. Но у остальных баб в замке статуса считай и нет. И почему-то мужчины обращают на неё больше внимания, хотя я красивее и виронесса. Вот и Леес отнёс её на руках в покои Тиума - мне это сразу донесли. И на ночь там с нею остался, а утром отвёл её к себе. А вокруг меня только ходил, хотя и облизывался. Это очень обидно, но главное - хоть как-то зацепить его. Пусть он спит с нею, лишь бы защитил мой замок. Не знаю какой он маг, но воитель явно хороший - все люди с Земли невероятно хитроумны. Даже Димитир, вроде простой стрелок, а когда я поручила ему покончить с восточной бандой, то он быстро справился. Изготовил какой-то сундук - он назвал его фугас, закопал около моста, а сам с десятком дружинников спрятался неподалёку в лесу. А потом грохнуло и только куски бандитов разлетелись во все стороны. Уцелевших они перестреляли, а троих повесили вдоль дороги.
   Леес тоже меня удивил. Ни я, ни мой дед, ни Тиум не могли сообразить, как восстановить защиту замка - все наши комнаты Мага враг держал под контролем. А нас пока не захватили только потому, что бейлиф - властитель наших земель, придерживал основных врагов. Из-за этого барон Корин Тарин-Киф и новоявленный граф Сокейна, куда входит наше владение, не решались напасть на замок. Хотя Терейон - помощник бейлифа, их постоянно науськивал. А Леес сразу напал на Тарин-Кифов. И даже не стал выяснять - сколько у них магов и какой они силы. Просто прихлопнул троицу, дежурившую около портала, отнял рамку телепортации и сжёг одну из башен Мага. А каким образом я так и не поняла, хотя внучка мага. И мне показалось, что он хотел вдвоём с Димитиром телепортироваться во вражеский замок и покрошить там всех. А Тиум его от подобной авантюры удержал. И защиту потом восстановил - теперь мой Бирейнон врагам не взять, его стены опять стали неприступны. Но я никак не могу понять, как он ко мне относится ко мне. Вроде я ему нравлюсь, но толком он это не показывает. А когда я прижалась к нему в тамбуре, то хотя он погладил меня, но думал только о предстоящей схватке. А главное - никак не могу понять, как я к нему отношусь. Да, я очень благодарна ему за защиту замка, но меня бесит, что он спит с Жаин. Мне понравилось, как он заткнул канцлера, меня тянет поговорить с ним, но сближаться я не хочу. Он и нравится мне и пугает, и мне совершенно непонятно, что Жаин в нём нашла.
   А ещё он совершенно непредсказуем. После такой схватки и потраченных нервов просто необходим отдых. А он вдруг заявляет, что необходимо срочно организовать охоту. А я надеялась посидеть с ним у камина и познакомиться поближе. Не могу же я, виронесса, сразу ложиться с незнакомым мужчиной в кровать, как некоторые. Пусть он даже и маг. Хотя по правде у меня всякое бывало - но я наследница барона и мне дозволено. И правильно говорил Бауэр - сначала надо хорошо подготовиться, но возражать Леесу не стала. Тем более, что его поддержал Тиум. И обедать они пошли к себе, а затем ему понадобилось медитировать. Да, я знаю, что маги этим постоянно занимаются, но он, по-моему, просто не захотел общаться со мной. Ладно, поглядим какой из него охотник.

Тиум

   Нам очень повезло с новым магом, но я никак не могу понять, каким образом он ухитряется побеждать. На моих глазах он провёл четыре схватки и, к моему удивлению, все выиграл, хотя каждую должен был проиграть. Тарин-Кифы явно подготовили нападение, а раз не получается восстановить общую защиту замка, то надо отстоять основные здания. Затем попытаться отбить врага и попробовать вытеснить его за стены. Шансов на успех мало, но это единственный в подобных ситуациях применяемый способ защиты, описанный в книгах. А контратаковать чуть ли не в одиночку более сильного и многочисленного противника может только безумец. Но Леес явно всё просчитал - где, когда и как ударить, а главное - на чём остановиться. Результат вроде бы скромный - сожжена башня Мага и отобрана рамка телепортации. Но достигнуто основное - сорвано вражеское нападение и восстановлена защита замка. А большего он и не пытался сделать.
   Удивительно, как ему удаётся сочетать риск с точным расчётом. И как у него получается применять самые эффективные заклинания. Взять атаку на вражескую башню. Я бы применил файербол или что-нибудь убойное. Бить пришлось бы поочерёдно, и третий из них успел бы поднять тревогу. А тройная удавка - простенькое заклинание второго уровня сразу вывела их всех из игры. А его ход с гранатой - хотя он же видящий и заметил, что снизу защиты у врагов нет. И с магом-телепортистом не стал сражаться, а вогнал в его собственный портал. Это какой-то совершенно особенный стиль ведения магической схватки. Он и позволил ему победить более сильных врагов.
   И после этого успеха не стал отдыхать, хотя и устал, а настоял на прорыве блокады. Наверняка, он прав - пока весть о поражении Тарин-Кифов не дошла до бейлифа, вылазка сравнительно безопасна. А мясо и прочее продовольствие нам необходимы - уже осень, а с ближних деревень много не возьмёшь. И хотя такие поездки мне и тяжелы, поеду с ним. Надо к нему присмотреться, а при случае и помочь - он же совершенно не знает нашей жизни.

Глава 4. Охота и охотники

Леес

Воскресенье день и понедельник

   Распахиваю окно портала, и рыцари по двое выскакивают из него и атакуют бандитов. За ними мчатся лучники, потом пробегают арбалетчики с пехотинцами, и последними проезжаем мы. Закрываю за собой портал и думаю, что броня должна быть достаточно лёгкой, раз они так шустро бегают. Рыцари, так я называю всадников в броне, уже рядом с пешими бандитами, которые бросили оружие и легли на землю. Трое конных бандитов пробуют удрать, но их догоняют наши конные лучники и точно в них стреляют. Двое ранены и торопятся упасть на землю с коней, пока не получили по второй стреле. Третий же, видимо атаман банды, подняв над головой зажатый в руке амулет, что-то кричит и выпущенные в него две стрелы отвернули и впились в землю далеко в стороне. Это довольно молодой парень и убивать его мне жалко, а поэтому вышибаю его из седла "Воздушным кулаком". Уже в воздухе он грамотно группируется и падает на руки, но не пытается убежать, оказавшись под прицелом двух луков. Бандиты не сопротивляются и воины спокойно их связывают. Я подъезжаю к нему, поднимаю его амулет магическим щупальцем и осматриваю. И по внешнему виду, и по структуре вписанных в него заклинаний он очень похож на амулет, снятый мною с главаря первой банды.
   Ко мне подъезжает Тиум, и я удовлетворяю своё любопытство:
   - А почему бандиты не сопротивляются?
   - Без мага сопротивление боевому отряду бессмысленно, - отвечает он, - их тогда просто перебьют. Тем более что наш отряд с магом. К тому же это просто крестьяне, потерявшие землю, и в банду они подались от безысходности. Конечно, их теперь накажут, но зато выделят участок земли или дадут какую-нибудь работу.
   - А почему у атамана такой же защитный амулет, что был и у главаря вчерашней банды?
   - Потому! - и он шепчет мне в ухо, - некоторые вопросы задавать нельзя.
   - А почему у крестьян нет ни луков, ни копий, а только топоры? Тогда бы они могли защищать себя от бандитов и зверей сами - на картофельном поле резвятся десятка три диких свиней.
   - Потому! - Тиум укоризненно смотрит на меня как на умственно отсталого. аткнись!" - говорит его взгляд.
   В новом Мире слишком много нового для меня и я сам себе напоминаю ребёнка, засыпающего окружающих вопросами. Наверное, магу замка надо быть сдержаннее, но ничего не могу с собой поделать. К сожалению, многое интересное придётся выяснять лишь по возвращении, а сейчас мне остаётся молча наблюдать за происходящим. Крестьяне загоняют стадо в деревню через ворота в ограде, воину гонят связанных бандитов на убранное поле, Маэрим о чём-то договаривается со старостой. В воздухе вдруг темнеет и веет опасностью. В чём дело не понимаю, но громко ору:
   - Отходи!
   Воины быстро разбегаются, а на том месте, где был амулет атамана, возникает чёрная вращающаяся воронка и из неё вываливается чудовище. Мне тоже хочется отскакать подальше, но я должен защищать своих людей. Здесь нет логики, а только потребность первым встретить угрозу. Поэтому я спрыгиваю с коня и тихо командую Дмитрия, оказавшемуся рядом:
   - Давай гранату и заряжай ружьё жаканом.
   Воронка уже начинает схлопываться. Я резко вырываю чеку, прижимаю рычаг магическим жгутом и вбрасываю туда эфку, где её тут же затягивает. Вот вам подарочек с доставкой на дом, любопытно, кто его получит?
   Чудовище уже очухалось от телепортации, увидело людей и заревело. Оно ужасно и от него веет седой древностью. Это зверюга метров шести длиной, на коротких широких лапах с мощными когтями и длинной зубастой пастью. Его плотное объёмное тело покрыто длинной свалявшейся шерстью и, самое интересное, окружено магическим защитным полем.
   - Не спеши, - останавливаю я Дмитрия, вскинувшего ружьё.
   Тяжёлая магическая гантель бьёт чудовище в морду, оно ревёт и, как я и хотел, встаёт на задние лапы. На шее у него болтается защитный амулет. Это уже третий - его структура и вложенные заклинания хорошо мне видны, включая самоуничтожение. Амулет вспыхивает, зверюга воет от боли, защитное поле исчезает и Дмитрий лупит дуплетом. Один ствол у него заряжен жаканом, а в другом картечь. Шерсть останавливает и жакан, и картечь, и арбалетные болты. Но она прекрасно загорелась от амулета, и пламя обнажило у зверюги грудь и брюхо. Снова грохот выстрелов дуплетом, пуля и картечь впиваются в беззащитное тело, а следом туда же вонзаются арбалетные болты. Чудовище ревёт, но это всё для него не смертельно. Озверевшее чудовище опасно и может натворить дел. Пускаю ему в глаза облако пыли и, пока он не проморгалось, подскакиваю опасно близко. Мне страшно, но я защищаю своих людей. Это даже не чувство долга, а внутренняя потребность - они верят в меня, и я не могу их обмануть. Магический клинок, вырывается из жезла и рассекает зверя от паха до горла, а ледяная стрела разрывает оголившееся сердце. На всякий случай отскакиваю - чудовище может оказаться живучим. Но всё кончено, и я быстро снимаю с шеи трофейный защитный амулет, заворачиваю в специальную негорючую тряпку и прячу в сумку. Мне не по себе - если у меня получилось приказать этому амулету самоуничтожиться, то тому гаду, что снабдил ими атамана и чудовище, сделать это ещё проще. Но пытаюсь сохранять спокойствие - эмпатов вокруг меня хватает. Крестьяне осторожно подходят к чудовищу и начинают сдирать с него шкуру.
   Пока шла эта схватка, кабаны на поле нисколько не испугались, а только залегли между грядок. Теперь они снова начали выкапывать и пожирать картошку. Это огромные здоровые звери. Позже мне сказали, что некоторые хряки весят свыше тонны, а самки не намного легче. Они довольно агрессивны и нападают всем стадом, поэтому охотиться на них с арбалетами и копьями чрезвычайно опасно. Но зато это центнеры мяса. Для гарантированного успеха без жертв нужно не меньше десятка стрелков с ружьями или ... маг. И я вижу, как все смотрят на меня. Примериваюсь, и мои цепные молнии повергают наземь большую часть стада. Только маленькая семья - два самца среднего свиного возраста, пять самок и молодняк до двух лет, которые пасутся в дальнем углу ближе к лесу, намеренно лишь слегка задеты. Они испугались и резво рванули к лесу, а мне следует заняться лежащими животными - оглушить каждого взрослого "Воздушным кулаком" и накинуть "Путы". Убивают их арбалетчики, а разделывают подошедшие крестьяне. Часть туш они утаскивают к себе в деревню, но большую часть складывают на краю поля. Пехотинцы помогают заваливать свиней на телеги, на которых их отвозят в деревню или к месту складирования. Туда же крестьяне подвозят туши домашнего скота и битой птицы, а также мешки с зерном, овощами, кожами и шерстью. Рыцари и я внимательно наблюдаем за окрестностями, постоянно ожидая атаки.
   Богатое хозяйство и грабят его основательно, - думаю я, глядя на горы мешков и туш, тут десяток КамАЗов потребуется, чтобы всё вывести. Но переживаю я напрасно - это оказывается не грабёж, а хорошо организованный обмен. Не без перекоса в пользу замка, но обмен. Ко мне подъезжает Маэрим, осматривающая привезённое крестьянами и диктующая пехотинцу-писцу, и просит открыть портал на склад. Она помогает мне нацелить выходное окно портала на специальную площадку под землёй, а входное я закрепляю рядом с местом временного складирования.
   - Выпрями портал, - требует она, что я и делаю.
   Хочу пояснить, что портал - это не труба, а просто два окна, связанные через другое пространство. Это пространство пытается собираться складками, поэтому в зоне портала его надо натягивать. По крайней мере, одно окно портала надо фиксировать, так как они пытаются "плыть", а одному магу два окна удержать сложно. Поэтому делаются специальные площадки и проёмы, края которых специально отделывают, чтобы окно портала зацепилось за эту окантовку и зафиксировалось. В открытый мною портал из замка вставляют желоб, по которому спускают туши и мешки. На погрузочных работах крестьяне, пехотинцы и несколько бандитов. Когда на площадке в замке накапливается достаточная горка, Маэрим командует - "стой", и в желоб прекращают кидать туши и мешки - их швыряют поочерёдно. Последними в желоб опускают связанных бандитов. Причём спускают их на мешки с кожами, чтобы они себе ничего не сломали. Затем желоб вынимают, и Маэрим велит прикрыть окно и повернуть его влево и вверх.
   - Слушаю и повинуюсь, - моё напряжение вдруг превращается в веселье и хочется пошутить.
   Маэрим понимает моё состояние и улыбается, но до большинства окружающих не доходит и они очень удивлены. С её помощью я перенацеливаю окно портала на вертикальный проём вверху, где и закрепляю. А нижнее окно висит в воздухе, касаясь земли. Из замка опять вставляют желоб, и по нему сыпятся кипы тканей и ящики. Некоторые ящики звенят, видимо в них бутылки, а другие гремят металлом. Крестьяне подбегают к площадке под окном, хватают груз, иногда на лету, и оттаскивают в сторону. Слава Богу, что грузчики в замке чередуют один ящик, две кипы - пару раз в разгружающих попадает кипой с тканью и сбивает с ног. Народу на разгрузке полно и упавших тут же оттаскивают в сторону. Пехотинцы на этот раз в разгрузке не участвуют, а выстроились вместе с остальными вокруг площадки и следят за всем как вокруг, так и внутри. В этом дозоре из отряда не участвуем только я и Маэрим, что позволяет мне разглядеть высокую деревянную стену вокруг села и широкие в две подводы ворота.
   Опасности не ощущаю и позволяю себе знакомиться с окружающей природой. Деревня, поле, лес - они совершенно другие, чем на Земле и одновременно такие же. В чём сходство объяснить не могу - просто чувствую его. Ещё замечаю уважение, с которым посматривают на меня воины. Все они седоусые ветераны и их оценка дорого стоит. Впрочем, пока всё спокойно, а при опасности отряд успеет укрыться в деревне. Оттуда я их телепортирую в замок, поэтому могу не волноваться. Когда разгрузка заканчивается, большая часть ящиков и кип уже отвезена в деревню. Оставшееся быстро грузят на телеги. Все очень торопятся, но спешки нет. Портал настраиваю на площадку, с которой мы пришли, и отряд в обратном порядке запрыгивают в него. Крестьяне успевают загнать телеги в деревню и запереть ворота быстрее воинов. Я ухожу в портал последним вслед за Маэрим и, выскочив из окна, кого-то сбиваю. Но это в порядке вещей, мне и сбитому арбалетчику помогают подняться. Ещё заклинание из жезла - окно закрылось и можно убрать рамку в сумку.
   - Успели! - в один голос кричат Маэрим и Тиум.
   - Ну и что тут такого? - не понимаю я.
   Втроём с Бауэром, перебивая друг друга, мне объясняют, что напав на банду возле деревни, мы показали себя. И мы очень долго охотились и перегружались. А враг всегда готов к нападению, и пятёрки магов вполне хватит на наш отряд, даже вместе со мной. В общем, совершенно не понятно, почему на нас не напали, но это хорошо.
   Маэрим убегает на склад, проверить, как разместили полученное. А Бауэр выясняет:
   - Надеюсь на сегодня всё?
   - Разумеется, нет! - я смотрю время на мобильнике, - сейчас пять часов, мы успеем сделать ещё одну небольшую вылазку.
   - Люди устали, я отпустил участвовавших в охоте отдыхать.
   - Я тоже устал! - мне необходимо опять настоять на своём, - в замке тридцать с лишним воинов, которые отдыхали, мне нужна дюжина всадников, из них половина стрелков.
   - На когда готовить отряд? - Бауэр уже не пытается возражать.
   - На половину седьмого. Ты можешь отдыхать, а Дмитрий и Тиум мне понадобятся.
   Я не пытаюсь подмять Бауэра под себя, но новый командир должен сразу требовать от подчинённых выполнения своих приказов. Упустишь момент и добиться этого будет сложнее. А капитан он слабый и им необходимо жёстко командовать. К тому же чувствую, что необходимо спешить - сегодня мне удастся совершить то, завтра делать будет поздно. И ещё я уже понял, что главный в замке старый барон. А мы трое - я, Маэрим и Бауэр примерно равны. Но если виронесса с радостью передаёт мне командование в боевых и магических вопросах, то Бауэра надо принуждать. Будь на его месте толковый человек, мы бы с ним легко распределили наши функции. Но, к моему сожалению, на должности капитана - тормоз. Сам он ничего не предлагает, а мои предложения пытается отложить на потом. И не желает понять критичность ситуации - время не ждёт.
   Втроём с Дмитрием и Тиумом идём в Дом мага и поднимаемся ко мне. Я заглядываю в спальню - Жаин спит, и возвращаюсь в массажную.
   - Ты что ещё задумал? - спрашивает меня Тиум.
   - Я считал образ окрестностей пещеры, где главарь предыдущей банды хранит свои сокровища.
   - Где эта пещера примерно известно, но чтобы войти в неё, нужен ключ.
   - Я догадываюсь, что является ключом.
   - Это другое дело, но зачем тебе эти сокровища, вряд ли там найдётся что-нибудь действительно ценное.
   - Во-первых, может найтись. Во-вторых, не думаю, что замок настолько богат и награбленное бандитами в хозяйстве пригодится. А, в-третьих, очень важно, чтобы это добро не попало к преемникам бандитов, уж они-то найдут ему применение.
   - Ты прав, но тебе необходимо отдохнуть. Сегодня это будет третий боевой выход.
   - Сейчас поднимемся к тебе, поужинаем и я помедитирую.
   - Тогда ставь портал, времени мало и надо спешить.
   Мы поднимаемся к Тиуму, где уже накрывают стол. Не дожидаясь пока они закончат, я беру блюдо с жареным мясом и начинаю есть. Остальные следуют моему примеру. Только мы заканчиваем с эти блюдом, как появляется Маэрим.
   - Бауэр говорит, что ты велел готовить ещё отряд?
   - Да, есть местечко, которое надо ограбить.
   - Нам только грабить не хватает, и без того полно проблем.
   - Вот проблему с очередной бандой мне и хочется решить.
   Она поворачивается к Тиуму, и он объясняет ей мою позицию. Я же поужинал и прошу отвести меня в комнату для медитаций. Маэрим заявляет, что поест здесь, а потом ляжет отдохнуть в спальне у Тиума. Мы все в охотничьих костюмах и сапогах, так что переодеваться нам не требуется. По дороге я осведомляюсь Тиума, а где он будет спать:
   - У меня здесь три спальни, кстати, у тебя тоже, как и у Дмитрия и у Бауэра. А у барона их пять.
   Мне любопытно, а сколько у Маэрим? Но не спрашиваю, а про себя думаю:
   - И на хрена столько? Ладно, может быть, и пригодятся.
   Ложусь на привычное место и просто отдыхаю, вспоминая сегодняшние события. Утро, Жаин - тело сразу наполняется сладкой истомой. Она, близость с нею добавили мне решительности, благодаря которой обе мои авантюры завершились успехом. У меня появилось, что терять, поэтому я без тени сомнения шёл до конца.
   Совещание у барона. Мне немного стыдно перед канцлером, но я действовал правильно. Все, особенно Бауэр, почувствовали мою решимость и подчинились. Я улыбаюсь, вспоминая горящую башню с магами. Признаюсь самому себе - они меня напугали. И поэтому я действовал предельно жёстко, стараясь уничтожить своих врагов. Я защищал замок и его людей, Жаин и своё желание заниматься магией. И не нужны оправдания - победитель всегда прав.
   Охота. Вот здесь следовало после уничтожения чудовища срочно возвращаться. Нашу вылазку засекли, и задерживаться было рискованно. Но хорошо то, что хорошо кончается - замок получил много продовольствия, а крестьяне - товары. А мне досталось уважение воинов, что весьма важно. Если солдаты не верят в командира, то провалятся самые блестящие планы. А их вера вытащит бой из любого пекла и доведёт его до победы.
   И наконец, грядущая вылазка. Я сам бы с удовольствием полежал с Жаин или потрепался у огня с виронессой. Но чувствую, что эта вылазка необходима, хотя и опасна. Полностью согласен с Тиумом - вряд ли там найдётся что-нибудь достаточно ценное, но меня тянет в эту пещеру. Зачем, для чего? Увы, я способен только на общие ощущения без деталей.
   Будит меня Маэрим и сообщает, что отряд собран. Несколько минут, чтобы обуться, поставить портал и перейти на ту же площадь в восточной части замка. Рассматриваем с Тиумом через рамку местность, и довольно быстро находим вход в пещеру и удобную площадку для высадки неподалёку. Он извиняется, что очень устал и с нами не поедет:
   - Удачи, - желает он мне, - она тебе понадобится.
   Я его понимаю и благодарен за участие в предыдущих моих авантюрах. Оба раза его присутствие добавляло мне уверенности. Жаль, но он действительно устал - значит, справимся сами. Тут к нам подходит барон. Он держит в руках два клинка в ножнах.
   - Благодарю всех за успешную охоту, а тебя, - он обращается ко мне, - хочу наградить этими клинками, которые долго служили мне верой и правдой.
   Он протягивает мне клинки, я вешаю их на пояс и вынимаю из ножен. Похоже, они выкованы в Испании и довольно давно. Вынимаю их из ножен. Узкий слегка изогнутый меч, похожий на японскую катану, с лезвием длиной свыше полуметра. Он довольно лёгок и удобен в руке. Другой - кинжал, предназначенный для защиты и нанесения уколов. Убираю кинжал в ножны, целую лезвие катаны и благодарю барона. Он с удовольствием принимает мою благодарность и заявляет, что эти клинки просто знак внимания, а награду я получу по возвращении. Я спрашиваю шёпотом у Маэрим:
   - Это ты, что ли та награда, которую я получу по возвращении?
   Она смеётся и целует меня. Барон тоже понял мой вопрос и улыбнулся. Навожу портал, и наш отряд переходит на площадку, с которой по узкой, но вполне проходимой тропинке мы спускаемся к пещере. Перед входом в пещеру висит густая пелена, соваться в которую опасно. Жезлом создаю нужный знак, подвешиваю его перед входом и закручиваю по часовой стрелке. Пелена крутится вместе со знаком и исчезает. Вход в пещеру достаточно большой, чтобы всадники по одному могли в неё въехать. В пещере у стен навалено немало барахла, но для нас всех вполне достаточно места. Когда весь отряд оказывается в пещере, я ощущаю сильную тревогу и тороплюсь перекрыть вход несколькими щитами. Сцепляю их грани и передо мною сплошная стена. Жаль, нет Тиума и некому оценить мою работу. Выстраиваю за нею двух спешенных рыцарей и далее стрелков. Маэрим с остальными отправляю упаковывать барахло, которого лежат горы. Вскоре у входа в пещеру раздаётся шум и появляется вражеский отряд. Видимо он поднялся к пещере снизу. Мы опередили его всего на несколько минут.
   - Не стрелять! - кричу я. Одна стрела всё-таки срывается с тетивы и доблестно сгорает в щитах. Нам в ответ выдают полтора десятка стрел и болтов с тем же результатом. Ко мне подходит Маэрим, сжимает мою ладонь и почти беззвучно произносит:
   - Похоже, мы влипли. Выйти нам не дадут, а портал из этой пещеры не построишь.
   Пальцы у неё дрожат, а я сам удивляюсь своему спокойствию. Тревога ушла, и а взамен появилась уверенность в благополучном завершении:
   - Всё будет тип-топ, прорвёмся. Но времени будет мало, надо всё барахло упаковать. Им ничего не должно достаться.
   Моё спокойствие опирается не только на ощущения - в углу пещеры я заметил потайной ход. Он наверняка выходит в укромное место, откуда можно будет телепортироваться. Но бросать лошадей и награбленное не хочу. Сначала надо посмотреть на вражеского мага - остальные в отряде мне не противники. Но он почему-то не показывается, а прячется сбоку от входа. Маэрим возвращается вглубь пещеры, где четверо воинов разбирают и пакуют имущество, а мы с Дмитрием проходим рыцарей и встаём около щитов. Рыцарям приказываю встать справа и слева от нас. Щиты получились на загляденье - толстые, многофункциональные и самоподпитывающиеся. К сожалению, враги это тоже видят и не пытаются прорваться к нам. Они кричат, корчат рожи и всячески кривляются. На меня это не действует - я с нетерпением жду выхода вражеского мага, с остальными не трудно справиться. Но его всё не видно, хотя творимая им непонятная волшба чувствуется - между нами толстая каменная стена. Вдруг раздаются совершенно невыносимые вопли.
   Интересно, что с ними случилось, ведь так они глотки себе надорвут? - "жалею" я их.
   Сбоку оттуда, где стоит маг, выплывает и повисает над тропой чёрный треугольник со стороной около метра и толщиной сантиметров двадцать. По краям его колышется бахрома. Рыцарь, стоящий слева от меня, бледнеет и испуганно шепчет:
   - Чёрная смерть, тварь Ол-Бейди, это конец.
   Надо отдать ему должное, он продолжает стоять, сжимая в руках меч и собираясь сражаться, хотя и считает это безнадёжным. Я чувствую угрозу, которую она несёт всему живому, и сжимаю рукоять кинжала. По моей спине течёт тонкая струйка пота, но это не страх, а предельная собранность. Я вглядываюсь в неё, пытаясь определить уязвимые места.
   - Не дрейфить, - пытаюсь успокоить своих спутников, - сейчас эта дрянь сожрёт наших врагов, а потом мы её уконтрапунктим!
   Понятия не имею, откуда у меня возникает это совершенно непроизносимое для местных слово, но оно их почему-то успокаивает. Тварь вдруг устремляется к нам, но ударяется о щиты и получает хороший разряд. мне становятся видны её уязвимые места - три линии спереди и для проверки посылаю в них пару сильных разрядов. Раздаётся визг и тварь отлетает назад и набрасывается на наших врагов. Справа и слева от тропы густые колючие кусты, а за ними крутые склоны. Мечи, копья и стрелы проходят сквозь тварь, не нанося ей заметных повреждений. Она же лишь касается человека нитями бахромы, и он умирает. Ни доспехи, ни магические щиты - не защищает ничего. Только одному их воинов удаётся попасть мечом точно в линию спереди и нанести твари болезненную рану. Но в следующий момент она чуть сдвигается и накрывает его. Воин падает на землю изломанной куклой.
   - Что будем делать? - спрашивает меня Дмитрий. Он спокоен, не чувствуя исходящей от неё опасности.
   - Ждать, пока она их всех не убьёт.
   - А потом?
   - А потом я выйду и убью её, - мне уже видно, как эту тварь можно убить. Но удары придётся наносить быстро и точно - от её касания у меня нет защиты.
   Тут на тропу сзади твари выпрыгивает их маг. Стоящая рядом Маэрим тихо ахает:
   - Сам помощник бейлифа.
   Тварь уже покончила с вражеским отрядом и развернулась к призвавшему её магу. От него исходит волшба, которая не его - её излучает очень странный амулет у него на груди. Он будто живой. Из любопытства я его мысленно касаюсь, и ... он выключается. Маг явно теряется, поднимет руки и две слабые молнии поглощены тварью. Она обхватывает мага и тут же отлетает - амулет на груди больно кусает её. Но магу хватает этого короткого касания - он уже лежит на тропе мёртвый. Занятно, что в ходе всей схватки я прекрасно воспринимаю ощущения твари, особенно когда ей больно. Удар магическими молниями для неё просто щекотка.
   Теперь мой сольный выход. Все люди помощника бейлифа и он сам мертвы, остаётся только тварь. Прежде всего, я полностью гашу эмоции, затем беру в левую руку катану барона, а в правую свой кинжал и магически их заряжаю. Энергии после охоты и утренней схватки у меня осталось немного. У твари спереди три тонкие полосы, видимые только магически, и надо их точно поразить. У меня есть только одна попытка - ошибусь и лягу рядом с врагами. Прохожу сквозь щиты, длинным шагом подступаю к твари, которая только что развернулась ко мне, и всаживаю катану в верхнюю полосу. Магический заряд стёкает с клинка, разрушая её структуру. Кинжал разрезает вторую полосу и причиняет ей жуткую боль. Она дёргается назад, но катана её не пускает. Если бы тот воин, что прорезал ей нижнюю полосу, был самую малость магом, тварь бы от него отскочила, и он мог остаться живим. Мой кинжал режет нижнюю полосу, и оставшийся магический заряд убивает тварь. Её мёртвое тело опускается на тропу и начинает таять. Катана возвращается в ножны и я, стараясь не задеть бахрому, срезаю кинжалом хохолок с верхней передней части твари. Снимаю своеобразный скальп, который кладу в специальный пакет и засовываю в сумку. Оглядываюсь по сторонам, слава Богу, врагов не видно. На ещё одну схватку сил у меня нет. Потом поворачиваю щиты, чтобы мои спутники могли выйти из пещеры, и подхожу к помощнику бейлифа - странный амулет буквально зовёт меня.
   Это серовато-синий кристалл с розоватыми разводами внутри. Одна его сторона плоская, а другая - выпуклая с огранкой. Плоской стороной он прикреплён к серебряной пластине, которая в свою очередь пришита к майке из плотного материала. Я касаюсь камня пальцами, и он вдруг соскакивает с пластины и прижимается к моей ладони. На меня выливается поток его эмоций - они подобны чувствам маленького щенка, который потерялся и вдруг случайно натолкнулся на своего хозяина. Как и щенок, камень излучает море радости, только в отличие от последнего, не пытается лизнуть меня в нос.
   - Камень бейлифа, точнее его младшего помощника, - говорит подоспевшая Маэрим, - интересно, обычно они в руки не даются, кусаются и часто смертельно. Всё у тебя не так как у людей.
   Сейчас она облегчённо улыбается. Эти минуты, когда мы ждали запертые в пещере, а снаружи бесновались сначала враги, а потом тварь, дались моим спутникам нелегко. Слегка сжимаю её ладонь своей и ощущаю, что она почему-то злится. Удивляюсь этому, но мне некогда сейчас разбираться с её чувствами - необходимо скорее вернуться в замок. Как и после вчерашнего боя чувствую себя паршиво, а мне ещё строить портал в замок и нельзя расслабляться. Камень кладу в нательный пояс, точнее, в нагрудную перетяжку, где ему становится уютно, как дома. Во всяком случае, импульсы удовольствия ко мне идут. Он набит самыми разными заклинаниями и может вмещать много энергии, но сейчас почти разряжен. Осматриваю тело младшего помощника бейлифа. На его правой щеке видна свежая царапина. Бывший его, а теперь мой камень показывает образами, что именно этот парень спустил на нас порталом чудовище и получил взамен гранату. От неё он успел выскочить за дверь, но один осколок его догнал. Он долго приводил в порядок свою смазливую морду и потому позволил нам успешно завершить охоту.
   У меня набралось уже немало амулетов - жезл, камни, перстень и этот последний кристалл. По возвращении надо ими заняться и разобраться, что в них напихано. Маэрим с рыцарями, используя всех лошадей отряда, вывозит из пещеры огромные тюки, которые складывают прямо на тропе. Добычу она записывает в блокнот. Поразительно, как быстро они успели всё упаковать. По вбитой намертво привычке осматриваю всё вокруг, Дмитрий и стрелки перекрыли тропу и подходы к ней, причём он сам с двумя лучниками стоит внизу. Луки, арбалеты и ружьё готовы отразить атаку. Мне тоже следует заняться делом - ограбить помощника бейлифа. Набирается немало штуковин, которые занимают место в моей сумке, а подвеску с метательными ножами одеваю сверху. Настраиваю портал на склад, и дожидаюсь, когда появляется в окне конец желоба и рыцари начинают кидать туда тюки, и вхожу в пещеру.
   - Там уже ничего нет, - кричит снаружи Маэрим.
   - Хочу сам убедиться в этом.
   Ненадолго она вынуждена оставить меня одного, но как только последний тюк полетит в желоб, так виронесса примчится сюда. Поэтому надо спешить и мне приходится напрячь магическую чувствительность до предела. От этого у меня в голове нехороший шум, но удаётся засечь что-то под плоским камнем, почти плитой. Сдвигаю её, усиливая себя магией, и обнаруживаю металлическую шкатулку, опутанную несколькими слоями заклинаний от взлома. Спешно засовываю её к себе в сумку, куда она еле влезает. Едва успеваю вернуть на место плиту, как в пещеру врывается Маэрим и внимательно всё окидывает взглядом. Слава Богу, здесь темно, а у неё нет магического зрения, но может оказаться нужный амулет.
   - Ну что, нашёл что-нибудь?
   - Посуди сама, разве я посмею признаться, что зря сюда возвращался, и тем более не признаюсь, если нашлось что-то безумно ценное, а безделушек здесь действительно не осталось, ты всё забрала.
   - Любишь ты пудрить мозги юным девушкам.
   - Просто обожаю, особенно тебе. Поспешим в замок, а то сюда явится сам бейлиф.
   - Сам не явится, а помощника прислать может, поторопимся, - с этими словами Маэрим показывает мне мешочек с магическими амулетами и выскакивает из пещеры.
   Решаю, что мне эта пещера ещё может пригодиться. Поэтому возвращаю щиты на место и сцепляю их с камнями в единое целое, далее запечатываю потайной ход, после чего с трудом выскальзываю наружу. Восстанавливаю и усиливаю предыдущую пелену, меняю ключ и создаю вторую пелену, имитирующую каменную стену. По обе стороны тропы выбираю несколько камней, на которые накладываю заклинание, позволяющее видеть и слышать каждого появившегося там. Оно настроено на камень-слухач, забранный у главаря. Несмотря на усталость, чувствую удовлетворение от хорошо проделанной работы. С трудом сдерживаю рвущуюся наружу радость - мы ещё не вернулись. Осматриваюсь - все ждут только меня. Выходное окно портала навожу на площадку, и мы возвращаемся в замок.
   Усталость и нервное напряжение дают о себе знать - всех, прежде всего Маэрим, трясёт. К тому же начал накрапывать, постепенно усиливаясь, холодный осенний дождь. Воинов отводят в стоящую рядом казарму, откуда доносятся пьянящие запахи ужина. Мы же втроём идём к барону. Следовало бы сначала зайти к себе, искупаться и переодеться, но уже девять вечера. Здесь это считается поздним временем, а откладывать разговор с бароном на завтра не желательно. Как говорится - куй железо, не отходя от кассы. Поставить портал не могу - у меня закончилась прана, поэтому мы втроём плетёмся под дождём через двор.
   - Следовало оставить лошадей и доскакать на них, - обращаюсь я к небу.
   - Надо было, не подумала, - соглашается Маэрим, - потом мальчики-коноводы отвели бы их обратно на конюшню.
   Дмитрий многозначительно молчит или тоже устал. Двор замка к нашему счастью не такой уж и большой, а Дом Сеньора, куда мы с трудом добрели, в середине. Одежда на нас походная, то есть непромокаемые куртки с капюшонами и сапоги. Поэтому, когда мы, наконец, вползаем в дверь, они ещё не промокли. Подошли мы с другого торца и, войдя, я с удивлением обнаруживаю ... лифт! Кабина просторная и лифтёр, что-то наколдовав на своём амулете, неспешно отправляет её вверх.
   Даже лифт у них магический! - моё возмущение наиграно, сейчас я не откажусь и от носильщиков со вчерашним креслом. А барон дряхл, филиала же фирмы Отис в этом мире нет. Поднявшись на третий этаж, мы проходим перекрывающую коридор стенку - охраняют её теперь только один мечник и один лучник.
   - Сколько воинов освободил вам я, восстановив защиту замка, - спрашиваю у Маэрим.
   - Себя не похвалишь - кто тогда тебя похвалит? - устало отзывается она.
   За стенкой нас встречает офицер и проводит в другую дверь.
   - Главная приёмная! - шепчет радостно Маэрим. Она почему-то заволновалась.
   Мы проходим в просторную комнату, ярко освещённую светильниками. Это не факелы, а нечто вроде ламп, наполненных приятным жёлтым огнём естественного цвета. Какого-либо источника этого огня в них не видно. В комнате дюжина кресел, которые мы занимаем в том же порядке, что и утром. Всего два дня - а сколько событий! Я в полном восторге, хотя сильно устал и опять хочу есть. Особенно радует, что всё завершилось успешно и меня не съели.
   Маэрим начинает рассказывать:
   - Леес легко открыл вход в сокровищницу, мы все вошли в неё и начали осматривать добычу и тут на нас напали.
   - Надо было оставить охрану у входа, - скептически замечает Бауэр.
   - Зачем? Чтобы её тут же прихлопнули! - возражаю ему и мысленно добавляю, - с нами поехать побоялся, так помалкивай в тряпочку.
   - Кто именно напал? - прерывает нашу дискуссию барон.
   - Мейон Тениорис-Киф, младший помощник бейлифа! - гордо задрав носик, заявляет Маэрим, - причём у нас потерь нет, а они все ... . Следует их классический жест - ладонь параллельна полу и сжата в кулак, большой палец отведён и изображает режущий горло нож.
   Виронесса гордится успехом, впрочем, она имеет на это полное право. Ей было страшно и тяжело, но она участвовала во всех сегодняшних авантюрах, рискуя сложить голову. А ведь после вчерашнего вполне могла остаться и "полечить" нервы.
   Барон и Бауэр оглядывают нас и прежде всего меня с изрядной долей скепсиса. Наверное, я смотрел бы также, вычитав что-нибудь вроде: "афганский мальчик сбил американский реактивный самолёт из рогатки".
   - И как же вам удалось с ним справиться? - барон понимает, что Маэрим ни в коем случае не будет врать, но поверить в подобное не может.
   Маэрим беспомощно глядит на деда, а потом с возмущением на меня:
   - Ну, объясни же всем, как было дело, я тоже хочу знать, - и топает ножкой.
   Приходиться докладывать мне:
   - Мы подъехали к пещере, и я открыл вход, но почувствовал приближающуюся опасность. Поэтому, когда все въехали в пещеру, перекрыл вход щитами. Подъехавшие стали стрелять в нас из луков и арбалетов. Видя, что стрелы его воинов не могут пройти через мои щиты, младший помощник бейлифа призвал тварь Ол-Бейди.
   На этом следует сделать паузу, поэтому левитирую со стоявшего в нескольких шагах столика бокал с чем-то жёлтым. Мне приятно их внимание и удивление, хотя чем оно вызвано не понимаю. Проверяю жидкость на отсутствие постороннего и делаю пару глотков. Затем продолжаю:
   - Но эта тварь тоже не смогла пробиться через мои щиты, а только обожгла себе носик. Тогда она накинулась на их отряд и уничтожила всех.
   Ещё один глоток - пить мне не очень хочется, но паузы обязательны.
   - Я благодарю тебя, господин барон за этот клинок, - кладу руку на катану, - ею и кинжалом мною убита тварь.
   - Я хочу осмотреть клинок, - после долгого раздумья выдавливает из себя барон.
   Вынимаю катану из ножен, беру её второй рукой около острия, делаю несколько шагов и подношу оружие барону.
   Он проводит пальцами над лезвием, рука несколько раз дёргается и следует признание:
   - Действительно этим клинком убита тварь Ол-Бейди.
   Убираю катану в ножны, и решаю обидеться:
   - Ты не веришь моим словам?
   - Как я могу не поверить словам благородного сеньора и виронессы, - извиняется барон, - но уже давно никому не удавалось сразить сколько-нибудь серьёзную тварь одним клинком. Для этого собирается отряд из двух десятков опытных, хорошо вооружённых охотников. И многие из них нередко погибают.
   Я сажусь обратно в кресло и забираю свой бокал с соком у Тиума, а затем негромко ворчу, - не одним, а двумя клинками и магией.
   Все меня хорошо слышат, но никто ничего не говорит, только барон слегка дёрнулся, но Маэрим накрывает ладонью его руку и он молчит.
   Тиум хочет что-то сказать в мою пользу, но видит покачивания моего бокал, и тоже останавливается. Сегодня мне удалось немало совершить для защиты замка. Но моя жизнь научила меня - мало сделать, надо чтобы признали сделанное.
   Слово берёт Маэрим:
   - Леес много полезного сделал для замка и заслуживает награды.
   - Что ты хочешь? - интересуется у меня барон.
   - Рамку портала для перехода между мирами.
   Барон злобно смотрит на Тиума и спрашивает меня:
   - Откуда ты знаешь об этой рамке?
   - Маэрим бывала в моём Мире, а она не маг.
   - А может быть, ты возьмёшь что-нибудь другое.
   - Мне надо побывать дома.
   И барон и Маэрим хотят сказать мне что-то резкое, возможно даже оскорбительное, но удерживаются. Нечто подобное желает высказать и Бауэр, но его останавливает Дмитрий.
   - У меня остались дома незаконченные дела. Мне надо их завершить и вернуться, - я в упор смотрю на барона.
   - Сколько тебе нужно для этого времени? - он сдаётся.
   - От трёх до десяти дней. Зависит от обстоятельств.
   - Три дня это немного, - соглашается он. - Десять мы тоже продержимся, но боюсь не дольше.
   - Последнее - это крайний срок, рассчитываю обернуться быстрее.
   - Мы на тебя рассчитываем, - выдавливает из себя барон, - Маэрим, принеси амулет. Все остальные свободны. Тиум, задержись.
   Канцлер, Бауэр и Дмитрий встают, кланяются хозяину, потом мне и покидают нас. Маэрим тоже уходит, но вглубь хозяйских покоев. Мы с Тиумом остаёмся на диванчике. Очень приятно чувствовать себя нужным, но я осознаю - да, заслуги уже есть, но они пока невелики. И мне очень приятно - меня ценят! Вернувшись, виронесса приносит с собой металлическую коробку, из которой достаёт куб с рёбрами в треть метра. Двенадцать рёбер сантиметровой толщины, а в гранях как бы вырезаны круги диаметром почти до рёбер. Оставшаяся часть граней закрыта чем-то тонким, быть может, даже не вещественным. Я беру куб в руки, в нём что-то мигает, и внутри вижу Землю. Не глобус, а именно Землю, как на фотографиях из космоса. Пытаюсь ещё присмотреться, куб опять мигает и на меня наплывает хорошо знакомый взгорок.
   - Это твой мир? - спрашивает меня Тиум.
   - Да, мой, - я встаю и наклоняю голову, - благодарю господин барон.
   - Я уверен, что ты благородный человек и сдержишь своё слово, - он в упор смотрит на меня.
   Укладываю куб в коробку, беру её под левую руку, а правую поднимаю ладонью к барону, - обещаю вернуться в указанный срок.
   - Когда собираешься отбыть в свой мир? - Барон успокоился и просто любопытствует.
   - Послезавтра вечером или на следующий день.
   Маэрим облегчённо вздыхает.
   - Возможно, завтра ещё увидимся. В любом случае желаю Удачи, - взмахом руки барон провожает нас.

Маэрим.

   Вот и закончился этот безумный день. Еле доползаю до своих покоев, где меня раздевают и отводят под душ. Леес прав - иногда и внутри замка можно проехать на лошадях, мало ли что не принято. Ложусь в постель и вспоминаю прошедшие события.
   Охота промелькнула в одно мгновение. Выскочили из портала, прихлопнули банду, и я сразу начала обсуждать со старостой, что они могут дать в замок и что им нужно взамен. Пропорции определены давным-давно, и мы хорошо знаем как нужды замка, так и потребности деревни. И удачно, что недавно ко мне пришло по реке два каравана из города. На моём складе есть всё, что им нужно. За этими хлопотами я прозевала нападение чудовища. Сначала услышала рёв нашего мага - ну и голосище, и как только зверюга не испугалась. Потом поднялись крики и вокруг меня забегали люди. И вдруг всё прекратилось. Протолкалась - вижу, что Димитир и Леес уже с ним покончили. Дважды за свою жизнь мне довелось видеть схватку с этим зверем. Они живут в дальних лесах, и помощники бейлифов любят их телепортировать к своим врагам. Оружием их убить сложно, но приличный маг легко с этим зверем расправляется. Первого на моей памяти убил дед, а второго Тиум. Тогда мы регулярно делали вылазки из замка, а помощники бейлифа нас опасались. Леес тоже смог его убить, но зря подошёл к нему так близко. Впрочем, схватку от меня закрыли. А дальше он перебил свиней, только нескольких упустил. Тут всё сделано грамотно, видимо он обучался охоте. Цепные молнии, оглушил и связал заклинанием, как нас вчера, брр. Очень неприятно вспомнить. Затем стрелки их убили.
   Но тут мы, вернее я допустила ошибку. Следовало побыстрее закончить и вернуться в замок, а мне хотелось забрать всё и рассчитаться с селянами. А из-за блокады всего накопилось много, и мы целый час сначала отгружали в замок, а потом из него на поле возле деревни. Я очень удивлялась, что нами не занялись всерьёз. Но позже Тиум мне рассказал, что чудовище нам подбросил младший помощник бейлифа Мейон, а в ответ Леес угостил его гранатой. Она попортила Мейону рожу, и он два часа приводил себя в порядок. Поэтому мы успели полностью отовариться, рассчитаться с крестьянами и вернуться в замок. Теперь можно дотянуть до весны, но надеюсь, что Леес организует несколько подобных охот. Какой он молодец, что отнял рамку телепортации у Тарин-Кифов.
   После охоты он решил обчистить пещеру главаря банды. Вообще-то правильно и мы успели вовремя, но как мне не хотелось ехать. А одного отпускать его не хочу. Он не знает наших реалий, и помочь ему можем только я и Тиум. Конечно ещё Жаин, но представлю их рядышком и ... - не позволю! А ещё по слухам вчерашний ученичок мага украл у своего учителя загадочную шкатулку. В ней что-то ценное, а что именно никто не знает. И она наверняка осталась у атамана в пещере. А главное, я - будущая владетельница Бирейнона и мне необходимо присмотреться к нашему единственному магу и знать, на что он способен. Поэтому хотя я устала, но поехала с ним. Надеялась, что перед этой вылазкой он пригласит меня к себе и даже напросилась к Тиуму. Но ему опять понадобилось медитировать. А я легла отдохнуть в спальне напротив, но он весь час готовился к поездке. А когда мы собрались, то пришёл мой дед и подарил свои личные клинки. Мне было их жалко, но он принял их как положено воину - даже глаза загорелись. А потом ещё пошутил, что я - самая ценная для него награда. Но в дороге был предельно собран и замечал всё вокруг - кроме меня. Вход в пещеру открыл легко, видимо сумел считать ключ с амулета, а затем погнал всех внутрь. Я даже не успела предложить оставить лошадей снаружи, а он выстроил заслон у входа и начал ставить щиты. А меня погнал собирать награбленное. Там было много всякого, эта банда здорово пощипала купцов и ближайших владетелей. Моему баронству ещё не очень от них досталось.
   А через несколько минут у входа появился вражеский отряд, судя по харям это не банда, а отморозки одного из слуг бейлифа. А значит, с ними должен быть маг. Мне стало страшно, мы попались в ловушку и заперты в этой пещере, а эти мерзавцы хуже любых бандитов. Сейчас маг появится, вскроет щиты Лееса и нам хана. А он с Димитиром так спокойненько стоят и изучают кривляющихся ублюдков. В панике подбегаю к нему, хочу выяснить - что будем делать. А он тихо берёт мою ладонь и говорит что-то ласковое. И мне становится рядом с ним СПОКОЙНО, как в детстве около деда. Такое спокойствие многого стоит, и я понимаю, что в нём нашла Жаин. Меня уже ничего не волнует, я уверена - он нас выведет. И таким спокойствием охвачен весь наш отряд - каждый занимается своим делом, не отвлекаясь на постороннее.
   Но тут снаружи раздаются вопли ужаса. Я снова подскакиваю к Леесу и хватаюсь за его руку. Прямо на нас наплывает ужасная тварь. С нею не справились бы даже в лучшие годы ни мой дед, ни Тиум. А этот с любопытством рассматривает её, впрочем, как ни удивительно и я совершенно спокойна. Тварь тыкается в щиты, получает сильный разряд, затем ей добавляет Леес и она набрасывается на врагов. Мне любопытно, как наш маг собирается с нею разобраться - высших заклинаний он не знает, а оружием даже опытный воин поразить её не сможет. На наших глазах один сумел в неё точно вонзить клинок, но второй удар нанести она не позволила. Вскоре весь вражеский отряд уничтожен, а мы только зрители на этом спектакле. Начинается второе действие - появляется вражеский маг, младший помощник бейлифа Мейон. Это редкостная сволочь, но у него есть КАМЕНЬ, с которым он сильнее любого мага. Не понимаю в чём дело - камень не срабатывает и тварь убивает Мейона. Поворачиваюсь к Леесу и вижу, как он улыбается и обнажает клинки. Он слабый маг и посредственный воин, а она только что на наших глазах расправилась с сильным отрядом во главе с младшим помощником. Но без тени сомнения с улыбкой наш маг проходит сквозь щиты. Почему-то шпага у него в левой руке, а кинжал в правой, хотя он правша. Я не успеваю ничего заметить, а тварь уже убита. Как - не понимаю? Одно её прикосновение - смерть, а ему далеко до мастера клинка. И магических ударов я не углядела.
   А далее он удивил меня ещё больше. Покончив с тварью, Леес подходит к Мейону и спокойненько берёт в руки его камень, а затем кладёт себе куда-то в карман. Я своими глазами видела, как брат моей бабушки взял такой же камень. Они с моим дедом разгромили отряд младшего помощника, а того убили. И камень сжёг моему дяде руку до локтя. А этому всё равно - что младший камень бейлифа, что булыжник на тропе, который он непонятно зачем взял в руку. И всё так спокойненько, с улыбочкой - зараза. После открыл выход и велел вывести лошадей, пока не завалили пещеру своими яблоками. И меня поторопил, а шкатулку в этой суете я так и не успела поискать. Выволокли мы всё из пещеры на тропу и спустили на лошадях вниз подальше от места схватки. Там он устанавливает портал, закрепляет оба окна, а сам бегом в пещеру. А я не могу оторваться от загрузки - много тюков со стеклом, а воины бережно грузить не умеют. Когда же я, наконец, возвращаюсь в пещеру, то он опять улыбается. Теперь как кот, объевшийся сметаны. И откровенно пудрит мне мозги, даже признаётся в этом. Но в руках у него ничего нет, а в сумку шкатулка вряд ли влезет.
   Мы выходим из пещеры, и Леес тщательно заделывает вход. Похоже, он всё-таки сумел найти шкатулку и спрятал её внутри. И не боится, что кто-нибудь взломает его защиту. Впрочем, если ни Мейон, ни тварь не сумели проникнуть внутрь, то немного найдётся магов, способных её взломать. А ещё он явно напихал туда ловушек и надеюсь смертельных. Порталом следом за грузом возвращаемся в замок. Леес сегодня всех нас загонял и себя тоже. Телепортировать нас внутри замка он уже не в состоянии, спёкся. Поэтому приходится идти в Дом пешком под дождём. Дед решил оказать нам особую честь - принимает в главной приёмной, как равных ему по статусу. А нашему магу это до лампочки, совершенно не понимаю его. Нашему рассказу барон не может поверить, и просит дать ему шпагу. На клинке, которым убить тварь, должен остаться след. И я понимаю деда - как маг, он был намного сильнее Лееса, но как-то, встретив эту тварь, вынужден был бежать. А тут новичок, маг-недоучка её убил! А как непонятно, хотя это произошло на моих глазах. И ещё мне непонятно - почему он молчит о взятом им младшем камне бейлифа. Ладно, я тоже промолчу, а попозже наедине расскажу деду. А вот с наградой он нас обхитрил - потребовал рамку межмирового портала. Наверняка ему Тиум посоветовал - он уже спелись. Но Леес ловко свалил всё на меня - мол, он догадался по моему путешествию на Землю. И не придерёшься. Впрочем, уходит он не завтра и пообещал вернуться. Да и куда он денется - Жаин с Тиумом остаются здесь, с собой он их не берёт. И правильно - там магам делать нечего.

Леес

   Мы с Тиумом удаемся в коридор и порталом переходим ко мне. Кроме той комнаты, в которую меня вчера принесли, в моей "квартире" есть полноценная большая гостиная. Причём в ней тот же набор дверей, что и в массажной. Чтобы выбрать нужную комнату, достаточно её представить, потом выйти в любую дверь и войти. Я несколько минут так развлекаюсь - выхожу из гостиной, вхожу в пустую комнату для массажа; выхожу и вхожу в гостиную, где меня ждут Тиум и Жаин. Ничего не могу и не хочу с собой поделать - люблю поиграть.
   - Не пытайся понять, это очень старый замок и многие его секреты давно забыты, - "радует" меня Тиум,
   Снимаю куртку, нащупываю в кармане камень-слухач и вспоминаю оставленные на тропе камни-наблюдатели. Слухач ложится на столик, а на недоумённые взгляды рассказываю про установленное наблюдение, где увиденное будет спроецировано над этим камнем.
   - Значит, мне теперь сидеть у этого камня не отходя, нашёл работу для бедного старика.
   - Он подаст сигнал, как только кто-нибудь появится.
   - Тогда закажи еду и открой дверь.
   Он протягивает мне амулет, заменяющий им телефон и действующий в пределах замка и его ближайших окрестностей. В нашем доме есть собственная кухня, я связываюсь с поваром, и каждый из нас заказывает себе ужин. Мне кажется, что так лучше, чем заваливать стол десятками блюд, из которых половину никто и не попробует. Конечно, они не пропадают, хватает челяди и стражников, чтобы доесть, но им также готовят в той же столовой. Некоторые продукты, например парное мясо, полагаются только господам, в частности, мне. Откровенно говоря, принимаю это как должное - незачем менять установленный порядок, который складывался веками. А разбираться - хорош он или плох у меня нет ни времени, ни желания - я на войне. Хотя некоторые мелочи меняю для своего удобства.
   Кухня расположена на первом этаже и готовые блюда приносятся на подносах, поэтому наружную дверь требуется отворять. Когда она открыта, то защита выключена и любой может войти безнаказанно. Наверное, именно на этот случай у дверей и стоят стражники, чтобы при нападении дать хозяину несколько секунд для закрытия дверей и включении защиты. Я очарован новизной жизни в замке, восхищён открывшимися магическими возможностями и наслаждаюсь соседством Жаин. Что ещё надо для счастья? Тем более что пока можно не думать о врагах. Глажу ей ногу, но она берёт мою руку своей, целует её и убирает. Видя моё удивлённо-обиженное лицо, Тиум объясняет:
   - Ей тоже хочется быть с тобой, но эту ночь и следующую она будет спать у себя. В замке хватает завистниц - её могут отравить или ткнуть ножом. А тебя пока не боятся и понадеются, что ты не сумеешь найти убийцу. Даже если это и не так, всё равно лучше не рисковать. И завтра тебе придётся определить свои отношения с Маэрим, двусмысленную ситуацию она не потерпит. А Жаин подождёт.
   Понимаю, что Тиум лучше знает реалии замковой жизни и вынужден с ним согласиться. Тем более что Жаин такого же мнения. Поэтому после ужина намереваюсь заняться межмировым порталом, хочу повозиться с новой игрушкой. Но мой новый наставник настаивает, что мне необходимо отдохнуть - три сегодняшних схватки это слишком много. Действительно энергетически я опять истощён, следует расслабиться и искупаться.
   Тиум мне уже объяснил, что мытьё является обязательной профилактикой при занятиях магией. Как бы заклинатель ни старался, но обрывки и остатки заклинаний висят в воздухе и с удовольствием осаждаются на всё живое. Они весьма вредны и даже опасны, особенно при попадании в кровь. Поэтому маг должен тщательно следить за состоянием своей кожи и заживлять малейшие царапины. После любых магических действий необходимо совершать омовение и надевать чистую одежду, особенно нижнюю. Предварительно хорошо просто побыть голым, чтобы мельчайшие остатки заклинаний могли рассыпаться. После водных процедур вытирать тело не положено, только промокать. У меня в апартаментах имеется специальная комната с сухим и жарким воздухом, дующим из стен. Использованную одежду стирают далеко не каждый раз, а обычно вывешивают в комнате с сильными сквозняками, где она должна находиться не менее трёх суток. В целом существует целая система мер, чтобы избежать магического "отравления", и Тиум внимательно следит за её соблюдением. Питание тоже полагается специальное, и моё счастье, что рядом есть человек, который хорошо знает все эти тонкости.
   Душ мы с Жаин принимаем вместе. В моей "квартире" два совмещённых санузла и большие туалет и ванная комната. Причём в туалете тоже есть душ. В ванной на меня наплывает сильная усталость. Ничего, вчера было хуже, можно сказать совсем плохо, а сейчас моя милая девушка меня вымоет, потом отмассирует и буду как огурчик. Жаин включает душ, и сильные струи впиваются в тело, смывая всё. Мне остаётся только послушно поворачиваться, пока жёсткая мочалка, одетая на её руку, драит моё тело. Усталость уходит и в какой-то момент я пытаясь прижаться к Жаин. Но она только улыбается и мягко меня отталкивает, а потом меняет мочалку на мягкую губку. После мытья она меня вытирает и укладывает в постель. Затем слегка разминает, целует и убегает смеясь. С нею уходит и её дед. Надо бы их проводить, - мелькает запоздалая мысль перед сном.

Жаин

   После появления Лееса моя жизнь вдруг совершенно переменилась. Мне стало хорошо и спокойно, я постоянно смеюсь, хотя знаю насколько хрупко положение замка. Вот и сейчас - я мою человека, еле держащегося на ногах, и чувствую - стрясись что и он сотрёт напавшего в порошок. Я прекрасно осознаю его слабости, ведь я дочь и внучка мага, и сама обладаю Даром, пусть и слабеньким. Но я уверена в нём - пусть он и новичок в магии, лишь недавно инициировавшийся. Я чувствую его Силу и мне за его спиной спокойнее, чем за дедом и старым бароном в их лучшие времена. Да, я влюблена в него и, о Боже, безумно хочу вновь оказаться с ним в постели. И для этого мне достаточно его не отталкивать - всем телом ощущаю, как его тянет ко мне. Но слишком хорошо знаю наш гадюшник, начиная от виронессы Маэрим и кончая последней уборщицей. И не то, чтобы я так уж переживала за свою жизнь, хотя именно сейчас я впервые счастлива. Но если что-нибудь со мной произойдёт, то он уничтожит в замке всех, кроме Димитира и моего деда. Тиум пересказал мне его угрозу, и я уверена, что он сумеет заставить каждого молить о смерти. А я люблю его и уверена в его любви ко мне, а иначе боялась бы его до колик в желудке. И мне странно, как другие не видят, насколько он может быть страшен.
   Наконец я его домыла, для меня это радость и я готова заниматься им всё время. Но как тяжело укладывать его в кровать, чувствовать его желание и не лечь рядом. Боги, хранители и всемогущие - надеюсь, вы зачтёте мне это самопожертвование. Ведь не ради себя мучаюсь, а для него и остальных дур в замке.

Тиум

   Жаин уложила Лееса и мы возвратились к себе. Плохо быть магом, потерявшим Силу. Раньше я в замке чувствовал себя спокойно. А теперь постоянно держу наготове амулеты - даже в Доме Мага всегда есть угроза нападения. А Леес опять себя истощил и не в состоянии ни отправить нас порталом, но просто проводить. Завтра выясню - какой он маг, хотя многое мне ясно уже сейчас. И ещё больше не ясно. Жаль, нельзя остаться у него, там защита непробиваемая - и Леес наверняка согласился бы, но Жаин потом сживут со свету. К сожалению, за последние годы многие в замке распустились. Раньше и я, и Теодорих легко находили виновных. А остальные видели, как те несколько дней умирают в муках на площади Наказаний, и вели себя как должно. А сейчас я уже третий год не могу найти мерзавца, окопавшегося в Доме Мага, и Лееса он не боится. Надеюсь - напрасно. Этого мальчика надо немного подучить и он всем покажет, где раки зимуют. Как и Жаин, я чувствую его потенциал, хотя он и слабый маг. Впрочем, сегодня мы с внучкой можем спать спокойно, а завтра будет новый день.

Леес

Понедельник

   Просыпаюсь минут за двадцать до восхода солнца и сразу связываюсь по амулету-телефону с Тиумом. Для этого достаточно взять его в руку, представить абонента - его образ появляется над амулетом, и активировать заклинание вызова. Кажется, он ещё спит, поэтому отзывается не сразу:
   - Что-нибудь случилось?
   - У меня всё в порядке, я волнуюсь за вас.
   - За меня или за Жаин?
   - За обоих!
   - Милый мальчик, мне очень приятно, что ты за нас волнуешься. Но я уже давно почти лишён магии и пока что жив. У нас всё благополучно, попозже с тобой свяжусь.
   Прохожу в кабинет и вываливаю из сумок и рюкзака на стол все свои трофеи. Разбираться с ними сейчас нет ни малейшего желания. Оглядываюсь и обнаруживаю в одной из стен скрытую дверь. Кладу на неё руку и даю магический импульс - она беззвучно открывается. Дверь толстая из прочного материала, а шкаф за ней выглядит как сейф. Решаю использовать его по назначению и сваливаю туда всё со стола. У меня остаются только жезл и нательный пояс - камень просит оставить его у меня на груди. Ну и конечно оружие. Прибарахлился я чрезмерно, надо срочно со всем этим разобраться. Закрываю дверь сейфа, восстанавливаю прочитанное на нём заклинание и запоминаю параметры ключа. Дверь становится неоткрываемой и невидимой, но выламываемой.
   Тут мне звонит Тиум и предлагает позавтракать вместе у меня. К сожалению, домашних халатов здесь не водится и приходится натягивать брюки и футболку. А я предпочитаю либо лёгкий халат, желательно на голое тело, либо полноценный комплект одежды. А так чувствую себя не пойми кем. Он приходит вместе с внучкой и просит меня позвонить на кухню и заказать завтрак. А после моего звонка поясняет, что есть продукты, предназначенные только для господ, а его статус "между тут". Спорить же с кухарями ему унизительно. А у меня теперь после успешной охоты второй статус в замке сразу за старым бароном. Да и кто посмеет отказать в чём-либо магу, который и сам может наказать? Тут нам приносят закуски с напитками, и мы умолкаем. Удивляюсь, по жизни я очень умеренный в еде человек, а здесь буквально обжираюсь. Впрочем, на Тао-Эрис много едят все, видимо под влиянием окружающей магической энергии. Следом за закусками доставляют с десяток блюд с мясом, которые сопровождает лично старший повар. Поблагодарив сначала его за вкусные блюда, делаю замечание, что слишком много продуктов истрачено - мы сможем попробовать только половину. И требую в дальнейшем так не шиковать. Понятно, что после каш и овощей кухари решили устроить себе пиршество, благо имеется хороший предлог - это всё для господина мага. Но я уже убедился, что охотиться здесь опасно и мясо может быть оплачено кровью. Его счастье, что у меня хорошее настроение, а Тиум на моём месте мог и приказать выпороть. После завтрака мы перебираемся с ним в мой кабинет, а Жаин отправляется бродить по "квартире".
   - Она не заблудится? - я волнуюсь и вполне обосновано. Некоторые двери позволяют проходить параллельно в разные помещения, и когда в какое мне не понятно.
   - Не переживай, это моё бывшее жильё. Жаин здесь родилась и выросла, поэтому знает его лучше тебя. Давай поговорим о деле.
   Я верю Тиуму и рад, что она вернулась в свой дом. Пусть девочка освежит воспоминания детства, меня наполняет нежность к ней. Отключая лишние мысли и обращаюсь к нему:- Расскажи подробно о ситуации здесь, затем потренируемся в магии и следует разобраться с артефактами.
   - Конечно, но сначала тебе придётся разобраться с Маэрим.
   - А в чём дело. Что-то я сомневаюсь в её увлечении мною. Неужели я так сильно ей понравился? - Я ёрничаю, но мне действительно непонятны чувства Маэрим ко мне.
   - Понравился, не сомневайся. Я помню её ещё маленькой девочкой - она мечтала стать магиней, но боги не дали ей Дара. И у неё большие сложности с выбором спутника жизни.
   - Почему? Она красивая и интересная женщина, виронесса, или я что-то не понимаю?
   - Ты прав, но именно поэтому у неё большие сложности. Снизойти до какого-нибудь сеньора ей не позволяет гордость. Она помешана на статусе и ляжет в постель только с равным или выше её. Стать второй, а скорее третьей любовницей она также не желает, а других вариантов среди дружественных нам баронов вокруг нет. Связываться с кем-нибудь из враждебных нам владетелей она боится и правильно делает. То есть ситуация для неё тупиковая, рядом нет подходящих ей по статусу свободных мужчин. И вдруг появляется Леес - сильный маг, интересный мужчина, выше её по статусу и свободный, моя внучка здесь не в счёт. У неё нет другого приемлемого варианта, поэтому она будет охотиться за тобой.
   - И что ты мне посоветуешь?
   - Ничего. Это твоя жизнь и решать тебе.
   - Тиум, разумеется, решать буду я сам, но мне интересно твоё мнение.
   В ответ мой собеседник читает небольшую лекцию. В этом Мире семьями жить не принято, да и слова такого нет. Мало-мальски обеспеченные люди проживают одни или с детьми. Несколько родственников, нередко и не очень близких, могут жить вместе. Тогда эта группа называются "каэс", что сходно с семьёй. Например, он и Жаин - это каэс. Многие, особенно совсем бедные, какое-то время живут артелями. Понятий и даже слов "брак", "муж" и "жена" на Сэрэсе нет. Наиболее близким является "ту-ули", которое можно перевести как официальная любовница или любовник. Причём и мужчина, и женщина могут иметь нескольких ту-ули. Совместное ведение хозяйства не является браком и обычно сводится к отношениям сеньора-управляющий или наоборот. Сексуальные отношения, а тем более общие дети при этом обычно отсутствуют. Существует ещё понятие "ли-ола" - близкий друг, наперсник, опора в жизни. Нередко один и тот же человек одновременно является ту-ули и ли-ола, но даже в этом случае живут они обычно раздельно.
   И ещё. Вспомни нашего барона Теодориха Бирейна. Он был неплохим магом, но став ту-ули дочери прежнего барона и совладельцем замка, погряз в хозяйственных и военных делах. А когда опомнился, его магия ушла. Маэрим вся в бабку и тоже попытается заставить тебя заниматься замком в ущерб изучению магии, но делать тебя совладельцем и бароном побоится. Чтобы прожить триста лет, надо освоить магию жизни, а её изучение занимает не меньше тридцати лет. Жаин - внучка и дочь мага, она ничего не будет требовать сверх обычных неофициальных отношений между мужчиной и женщиной. Иначе говоря, что ты хочешь - освоить магию или управлять замком?
   Я задумываюсь, причём не над этим выбором, а как бесконфликтно избежать коготков Маэрим. Ссориться с нею не собираюсь - отверженная женщина весьма опасна, да и переспать с ней не откажусь. Но терять привычную свободу для меня категорически неприемлемо. Мои раздумья прерывает звонок, по привычке хватаюсь за мобильник.

Понедельник, 10:30

   Но это сигналит лежащий на столе камень. Над ним появляется серое облачко, в котором проступает изображение нескольких всадников, поднимающихся по тропе к пещере. Впереди едет довольно крупный, но рыхлый мужчина, с брезгливо-недовольным выражением лица. На груди у него висит серебряная тарелка с жёлтым камнем посередине.
   - Помощник бейлифа Терейон Суми-Гоон, - почему-то шепотом говорит Тиум.
   - Нас ведь не могут слышать, связь односторонняя? - Этот дядя мне очень не нравится.
   - Да, разумеется.
   Следом за ним едут несколько хорошо вооружённых всадников. Они внешне небрежно, но очень внимательно осматривают всё вокруг. Подъехав к Мейону, Терейон довольно легко слезает с лошади, бросает повод следующему воину и наклоняется над телом. Внимательно осматривает труп и, кажется, даже обнюхивает. Затем помощник бейлифа создаёт магический щуп и осматривает им поражённые места на теле. Временами жёлтый камень вспыхивает и тогда Терейон болезненно морщится.
   - Мы не любим, когда люди магичат, - поясняет мой кристалл.
   - А я? - магичить мне приходится много.
   - Тебе можно, - успокаивает меня камушек.
   Я не рискую в ответ пошутить, чувство юмора у подобных существ или отсутствует напрочь или весьма своеобразное. Тем временем Терейон направляется к пещере, приказав своим спутникам:
   - Обыщите всё вокруг, но найдите серый камень младшего помощника бейлифа.
   Мой камушек как бы вздрагивает, но я накрываю его рукой, и он успокаивается. Тиум замечает мой жест и удовлетворённо хмыкает.
   Двое из подъехавшего отряда встают в начале и в конце видимого участка тропы и очень внимательно следят за воздухом и склонами. Остальные пятеро развернулись в цепь и на коленях ползут к пещере, ощупывая всё перед собой. Терейон подбирает небольшой булыжник и с силой запускает его в имитацию каменной стены. Следует вспышка - камень попадает в щиты, отражается от них и взмывает вверх, а затем падает около его ноги.
   Терейон дожидается, пока цепь воинов в поисках камня доползёт до его ног и повернёт обратно. Тогда он не спеша идёт за ними, ощупывая щупом трупы убитых и подозрительные места на склоне. Когда его щуп задевает место, где погибла тварь, он встаёт рядом на колени и внимательно его изучает.
   - Что здесь произошло? - интересуется Тиум.
   - Тварь издохла.
   - А камень они не найдут?
   - Не найдут.
   Терейон встаёт, удовлетворённо потягивается и, выпустив из пальцев пук поисковых лучей, проходится ими по склонам. Затем возвращается к телу Мейона и повторяет процедуру. Ползущие воины добираются до ног дальнего наблюдателя и встают.
   - Прекратить поиск, - командует Терейон и подзывает одного из ползавших. Тот подходит к нему и достаёт дощечку, блокнот и палочку для писания, а помощник бейлифа диктует:
   - В результате осмотра места происшествия мною установлено:
   1. - Мейон, добравшись до пещеры, не смог в неё войти, так как она оказалась заперта сильными заклинаниями. Возможно, в пещере находился маг Бирейна с отрядом;
   2. - попытки Мейона пробить защиту окончились неудачей, он получил лёгкую царапину осколком камня, который задел его щёку;
   3. - тогда Мейон вызвал тварь Ол-Бейди, рассчитывая, что она проникнет в пещеру и уничтожит в ней всех. Но твари в пещеру проникнуть не удалось, видимо у Бирейна или его мага нашёлся достаточно сильный амулет, рассчитанный и на эту тварь;
   4. - не сумев проникнуть в пещеру, тварь накинулась на сопровождавших Мейона, а потом и на него самого;
   5. - спутников его она легко уничтожила, но он сам сумел нанести ей смертельное ранение малопонятным образом;
   6. - несмотря на ранение, тварь убила Мейона и только потом издохла;
   7. - кто-то, возможно маг Бирейна, сумел забрать серый камень, так как на мести гибели отряда последний не обнаружен.
   Подпись. Третий помощник бейлифа Терейон Суми-Гоон.
   Он прикладывает к бумаге перстень, небольшая вспышка и появляется печать. Она заметно больше печатки перстня. Потом отряд собирается, грузят на одну из вьючных лошадей тело Мейона и спускаются по тропе. Остальные трупы Терейона не интересуют. Вскоре они скрывают за поворотом.
   - Камень ты спрятал в пещере? - Тиума снедает любопытство.
   - Нет, он у меня, - рука непроизвольно ложится на камушек.
   - Каким же образом ты сумел его взять, он же бьёт любого мага? - Мой собеседник потрясён.
   - Секрет фирмы!
   Хотя я доверяю Тиуму больше, чем другим, но сообщать, что я просто понравился камню, не рискую. Если бейлиф или его люди узнают об этой моей способности, то на меня будет открыта большая охота. А я предпочитаю пока прятаться - на сцене выступать не люблю, тем более в роли мишени. К тому же взаимоотношения с этим камнем мне пока были непонятны.
   - Наверное, ты прав, подобное знание надо держать в секрете.
   - А что ты можешь мне рассказать про них?
   Тиум задумывается, а потом признаётся, что даже маги знают о них немного. Известно три типа таких камней - красный бейлифа, жёлтые у его помощников и серо-синие у младших помощников. Их так и называют - главный, старший и младший. Эти камни способны блокировать любую магию, только магистры старших кругов способны противостоять этому. Между камнями существует старшинство, поэтому бейлиф всегда сильнее своего помощника, а тот младшего помощника. Говорят, что со временем эти камни полностью заменяют магию человека своей, так ли это, неизвестно. Но надо быть осторожным, эти камни живые и способны подчинить себе хозяина.
   - Осторожность, осторожность, всюду и всегда осторожность, - мелькает раздражение, но вдруг до меня доходит, что это не моё, а эмоции камня.

Понедельник, 12:00

   Мне требуется выяснить очень многое, но прежде всего, следует узнать о бейлифах и других магах. Владетели здесь значат много меньше, так как они сидят в своих замках и не чирикают. Но в этот момент завибрировал амулет-телефон, и над ним появляется личико Маэрим:
   - Может быть, откроешь мне портал, чтобы бедной девочке не идти ножками через двор?
   От порталов в основном вчера я и устал, но отказать "бедной девочке" не могу. Пока настраиваю рамку, Тиум потихоньку уходит. Войдя в мой кабинет, она скидывает плащ и остаётся в весьма пикантном наряде. Затем делает несколько шагов ко мне и останавливается, давая мне возможность на неё полюбоваться. А посмотреть есть на что. Платье на ней относительно пристойное, но меня меньше бы смутило, будь она в костюме Евы. Волосы, завязанные несколькими косичками, поблёскивают золотом. У неё красивое лицо, но сейчас его портит чересчур решительное выражение. Красивые пухлые губы сжались в ниточки, а глаза сузились. Она похожа на кошку, изготовившуюся к прыжку - только я ей не мышь. Мне становится смешно и хочется пощекотать эту кису за ухом. И ещё мне понятно - она твёрдо решила определить наши отношения. Радуюсь, что в кресло рядом со мной подсесть невозможно, а высокие ручки не позволяют ей плюхнуться мне на колени. Поэтому она садится на стол, полностью демонстрируя свои ноги. Возникает долгая пауза. Мне почему-то становится смешно - в такую дурацкую ситуацию я ещё не попадал. С трудом сохраняю на лице вежливую улыбку. Маэрим не выдерживает и зло спрашивает:
   - Почему ты не хочешь объявить меня своей официальной любовницей и стать первым магом замка. Ты сильный волшебник и можешь со временем претендовать на высшие позиции в магическом мире, но сейчас ты никто. А у меня старинный замок, богатое хозяйство, немало артефактов. Мы могли бы помочь друг другу подняться вверх.
   Так!? - думаю я, охота продолжается и мне выпала роль дичи. Отказаться не могу, я пока слишком сильно на них завязан, а согласиться - самоубийство. Если сдуру и соглашусь, то может быть и стану младшим бароном, но на магической карьере придётся поставить жирный крест. Как в песне поётся: идёт охота на волков, то есть на меня.
   А ей отвечаю:
   - Маэрим, главное для тебя замок, он тебе и отец, и друг, и любовник. Я помогаю вам защищать его, и буду помогать, насколько смогу. Но не хочу быть к нему привязанным. Как только ситуация с замком разрешиться, пойду путешествовать по вашему Миру, а может быть и по другим мирам.
   - Ты со временем можешь стать владетелем замка, а я буду тебе надёжной ту-ули.
   - Маэрим, вдумайся в свои слова! Ты предлагаешь мне сделать ту-ули не тебя, а замок.
   - Пусть так, ты получишь замок и меня в довесок.
   Я решаю рискнуть и пойти ва-банк:
   - Если бы речь шла только о тебе, то я согласился бы. Но пойми - магу нельзя привязываться к одному месту. Представь, что я завтра уйду - ты готова уйти со мной?
   Она потрясена моим предложением, а придя в себя, уточняет:
   - Значит, замок для тебя только обуза, а без него ты готов сделать меня своей ту-ули. Я действительно польщена, но это невозможно, Бирейнон для меня всё. Учти, ты обещал мне защищать его, а маги своих слов не нарушают, иначе могут лишиться Дара. А теперь покажи мне своё жильё.
   Мы идём гулять по моим апартаментам, и я интересуюсь, как получилось, что барон и Тиум перестали быть магами? У меня есть ещё вопросы про Тиума и её деда, но она только отмахивается от них, обещая ответить позже. Мне срочно необходимо выяснить, что здесь творится. Может быть не так страшен чёрт, как его малюют. Надо узнать, кто отнял у них силу - бейлиф? Ладно, разберёмся потом. А душа ликует - Маэрим отложила свои попытки женить меня на себе или как это здесь называется. Отстаю на полшага и любуюсь её фигурой. Удивительно, насколько её тело похоже на Катерину. Поглаживаю её взглядом - с этой красоткой обязательно пересплю, но не сегодня. Ни в коем случае не сегодня. И наш поединок ещё не закончен - это временное перемирие. Тиум прав и я чувствую, что являюсь единственным приемлемым вариантом для неё.
   Мы с четверть часа бродим по моим покоям, в некоторые комнаты я захожу в первый раз. Наверное, она что-то высматривает или ищет. С интересом рассматриваю комнаты для медитации, бассейн и спальни. По моим прикидкам площадь этих покоев метров триста-четыреста. А по наблюдениям - свыше тысячи. Во многих комнатах нет окон, но они освещены дневным светом. Как? Вдруг она просит показать ей комнату, в которой вместо потолка небо. Видя моё удивлённое лицо и слыша, что такого не может быть, она разочарованно машет рукой и приводит меня в спальню. Там крепко обнимает, целует и отталкивает:
   - Это чтобы ты знал, от чего отказываешься. А теперь объясни, ты говоришь, что можешь завтра уйти, а как быть с твоим обещанием моему деду защищать замок?
   - Я обещал помогать защищать замок, но предупредил, что буду ненадолго уходить, и в замковые маги не нанимался. - Мне приходится снова отражать её атаки. - А когда острота ситуации спадет, и моя помощь будет требоваться изредка, то могу уйти надолго.
   - Тогда зачем тебе вообще защищать наш замок, ведь межмировой портал ты получил?
   - Мне пока нужно некоторое исходное место, откуда можно уходить и куда возвращаться. А твой замок вполне годится на роль такого места.
   - Но здесь опасно. Рано или поздно, но бейлиф займётся нашим замком вплотную.
   - Всюду опасно. Надеюсь, что это произойдёт достаточно поздно, и я успею что-нибудь придумать.
   - Да что ты можешь придумать? Недавно инициировавшийся маг, нахватавший десяток-другой заклинаний и бейлиф.
   - Говорю тебе - не знаю, но безвыходных ситуаций не бывает.
   - У бейлифа есть красный камень Наймиера Ферейла, а во всём нашем мире есть только шесть магов, которые против этого камня могут выстоять.
   - Наймиер был сильнее любого бейлифа, но сгинул безвозвратно.
   - Ты что-то знаешь?
   Мне нечего сказать, и ограничиваюсь умным выражением лица. Она почти кричит и вдруг так сильно толкает меня, что я сажусь на кровать. Маэрим смотрит на меня сверху вниз, а затем присаживается рядом и говорит, что возможно и согласится с моими доводами. Почему? Да потому, что её дед, став совладетелем замка, в результате чуть не потерял всё. Она же меня делать совладетелем не будет, так как боится, что став единоличным владетелем, я её отправлю на кухню чистить овощи. Но она понимает, что вдвоём с дедом им замок не защитить. Поэтому она согласна, чтобы я стал первым магом замка, разрешает мне спать с Жаин и даже перетрахать всех баб в замке, но на следующих условиях - владетелем Бирейнона после деда будет она, а я обязуюсь защищать замок от всех врагов. И ещё, если она не найдёт себе достойного человека - барона или графа, то я сделаю ей ребёнка. Хотя у меня нет своего замка, но иметь сына от сильного мага тоже вполне достойно.
   Возражений у меня нет, поэтому даю согласие и обнимаю её. Видя, что она не возражает, кладу руку ей на грудь и пробую поцеловать. Но Маэрим снимает мои руки и заявляет, что её ещё надо заслужить, а сейчас она проголодалась. Поэтому мне предлагается позвонить на кухню и заказать обед. Большинство мужчин поймёт, что после всех этих её выкрутасов у меня в голове всё перепуталось. В результате вместо амулета-телефона у меня в руках оказалась рамка портала, которой открываю окно на кухню. Слуги и повара сидят за столом и ЖРУТ! - "Ну, гады, погодите". Я радую их зверским выражением лица - многие давятся. Далее левитирую с их стола нетронутые блюда. Повар немедленно подскакивает к плите, где жарится мясо(!), выбирает готовые куски и раскладывает их на блюда. Затем добавляет гарниры, переставляет блюда на поднос и подаёт мне. Я передаю поднос Маэрим и закрываю портал. Пока на нас смотрели, она сдерживалась, а сейчас расхохоталась:
   - Ну, ты даёшь, - она даже плачет от смеха, - ты не представляешь, как их напугал, они же будут весь день икать, а потом говорить только шепотом и озираться. Ну, развеселил. Ты просто ужасный маг, их теперь и наказывать не надо.
   Пока Маэрим ест, я провожу мысленный учёт освоенных заклинаний, разделив их на те, что получаются без подручных средств, и для которых требуются амулеты. Многие заклинания творятся мною частично - например, я начинаю, а завершает жезл. Без амулетов у меня получаются несколько десятков заклинаний - это хороший результат. Ведь сегодня идёт только третий день моего пребывания здесь. И всего несколько заклинаний полностью делают за меня амулеты или жезл. Мне уже хочется поскорее встретиться с Тиумом и заняться магией. Маэрим доев, голодными глазами смотрит на мою порцию.
   - Ешь, - я пододвигаю ей свои тарелки и наливаю сок из кувшина.
   Маэрим поела, допила сок и говорит - тебя интересует, почему мой дед и Тиум перестали быть магами? Всё очень просто. Мой дед, как и ты, выходец из Мира Земля - она произнесла "Сеемелия" с двумя ударениями. Маги живут дольше обычных людей, но маги с Земли не намного дольше - в полтора-два раза. Чтобы жить дольше, нужно изучить магию жизни. Моему деду она не давалась, а у барона забот всегда много. Поэтому он не уделял должное время её изучению, надеялся успеть позже. А когда Сила вдруг ушла, то выяснилось, что не успел. Тиум же по собственной глупости сцепился с довольно сильным магом и тот его наказал - лишил силы. Спроси его - он расскажет поподробнее, тем более что ему от тебя что-то нужно. И учти, мне неприятно знать, что ты трахаешь других женщин. К сожалению, это необходимо для благополучия замка и моих будущих детей.
   В завершение обеда из чистого любопытства интересуюсь, как можно её заслужить. Не скажу, что мне так уж сильно её хочется, да и где-то крутиться ощущение, что нам всё равно придётся оказаться в одной постели. Но такое знание полезно - это её оценка себя и меня. Ненадолго задумавшись, она предлагает мне убить Терейона и любых двух младших помощников. Самого бейлифа убивать не обязательно, этих хватит. Задание наверняка весьма сложное, но я не возражаю. Намереваюсь облегчить "бедной девочке" дорогу к себе и беру в руки рамку портала, но она меня останавливает:
   - Не трать силы, мне хочется пробежаться.
   Поцеловав меня, Маэрим выскальзывает в наружную дверь. Мне же надо обдумать последние события и подвести итоги:
   Охота завершилась для меня благополучно. У меня малый камень Наймиера, - я ласкаю камушек, снятый с трупа младшего помощника бейлифа, и мне подарен амулет межмирового портала. А главное - мне удалось избежать коготков Маэрим. Пусть за это придётся кое-чем заплатить, но результат того стоит - охотница осталась без добычи!

Маэрим

   К моему огорчению никаких внятных предложений я от Лееса не дождалась. И поняла, что и сегодня он не придёт ко мне, и я могу дожидаться от него предложения стать официальной любовницей до летнего снега. И посоветоваться мне не с кем. Дед в очередной раз удивился - куда я спешу? В чём-то он прав, мне сорок лет - это двадцать по земным меркам и всё впереди. Плохо другое - барон заметно сдаёт, а мне без мага замок не отстоять. И неизвестно, как поступит со мной тот же Леес, будь я только баронессой. Хотя мага и статус ту-ули не сильно остановит. И с Тиумом говорить бесполезно, он неплохой мужик, но свою внучку любит больше, чем меня. А они явно не просто переспали, такими взглядами со случайными партнёрами не обмениваются. Как мне говорил тот парень на Земле - куй железо, пока горячо. Надо было мне в первый день объявить его своим ту-ули, а сейчас поздно - он теперь выше меня по статусу и сам должен сделать такое заявление.
   Беру амулет и вызываю его. Он отвечает, но с задержкой. Чую, что рядом Тиум, а возможно и Жаин, и прошу его сделать мне портал. Окно он устанавливает довольно быстро, но за это время эта парочка могла раствориться в его квартире. А искать там бесполезно. Собираюсь с духом и перехожу к нему в кабинет. Жаль не в спальню, там было бы проще. И удивляюсь - что он в моём наряде нашёл смешного. На мне самое лучшее из моих платьев, а он потешается. Такое соблазнительное, в нём я чрезвычайно сексапильна. Во всяком случае, именно так сказал мне один парень на Земле, прежде чем его с меня снять. А Леес, скотина, едва не ржёт, я не могу понять, что не так - он ведь тоже оттуда. И уселся паршивец в кресло таким образом, что до него не добраться. Приходится сесть перед ним на стол и продемонстрировать ему свои ноги и всё прочее. Он откровенно любуется, но молча. Меня как-то сравнили с кошкой, собирающейся схватить мышь. Я действительно временами ощущаю себя ею, вот только мышь вдруг превратилась в тигра и я испугалась. Нет, он ласково улыбается, но я вспомнила, как он всех предупредил в отношении Жаин. И по его лицу мы поняли - порвёт! И сейчас я чувствую его Силу и мне страшно. Передо мною настоящий маг, против которого вся дружина замка беспомощна. Сразу каждая клеточка моего тела заледенела. Это чувство возникло и ушло, но я его запомнила и поняла - требовать бесполезно.
   Но остановиться не могу и предлагаю себя в официальные любовницы. Для меня это унижение, что он сразу замечает. Но подобно старшему брату спокойно объясняет мне, в чём я не права. Мне уже и самой ясно, что сморозила глупость - он и так первый и единственный маг замка. И я опять чувствую себя сопливой девчонкой, как и двадцать лет назад, когда предложила себя Тиуму. Он тогда крайне вежливо мне отказал и объяснил, в чём я неправа. И сейчас всё повторяется, только Леес сумел подсластить пилюлю. Оказывается, он мечтает стать диким магом и был бы рад взять меня с собой. Понимает ведь, что я не соглашусь - никогда не брошу замок и деда. Но как приятно это услышать! И я ещё понимаю, что он страшен для наших врагов, а ко мне всегда будет относиться бережно и нежно. И я его веду осматривать его покои.
   Дом Мага - одно из древнейших зданий, оно было построено ещё до замка. В его хитросплетениях не разобрался и Тиум, хотя прожил в нём полвека в качестве мага. Однажды - я была ещё совсем маленькой девочкой, он привёл меня в изумительную комнату, где потолком было звёздное небо. Позже я не раз просила сводить меня туда, но он отказывался и заявлял, что не помнит, где она находится. Может так, а может просто не хотел, но я понадеялась на Лееса. Глупо, как человек может за два дня и одну ночь осмотреть то, на что другим не хватило пятидесяти лет. Даже я знаю об этом жилище больше него. Но зато убеждаюсь, что нравлюсь ему - просто он, будучи магом, ограничивает себя в сексе. И когда я его захочу, то он сразу согласиться, даже не будет ломаться. А ещё интересно - что он знает нечто про Наймиера. Возможно, он не Фер, а Ферейл, но так можно напридумывать невесть чего. Когда мы обо всём договорились, он ласково и нежно пытается овладеть мною. Разумеется, я отказываю, хотя и собираюсь в дальнейшем переспать с ним. Вместо этого прошу его заказать нам обед. Конечно, я могу поесть и у себя, но рядом с ним так уютно и спокойно. И тут он меня случайно или намеренно развеселил - вместо амулета связи Леес активирует рамку портала и открывает окно на кухню. У бедных кухарей еда застревает в горле, когда они видят нас. Как они перепугались, а он спокойненько магическим щупальцем отбирает нам блюда. Старший повар - молодец, он хоть и перепуган, но подскакивает к плите и наваливает полный поднос тарелок с мясом, который подаёт нам в окно. Боже, как я хохотала, после закрытия окна. Если бы Леес завалил меня, то я бы с удовольствием отдалась.
   После обеда он вдруг интересуется, как добиться моего согласия. Сдуру заказываю ему голову третьего помощника бейлифа - Терейона и ужасаюсь, ведь моё требование невыполнимо. Но поздно, он соглашается, причём с той же улыбочкой, с которой шёл убивать тварь Ол-Бейди. И я вдруг проникаюсь уверенностью - зарежет и принесёт мне его голову, хотя это совершенно невозможно. Конечно, выставить невыполнимое требование - полнейший идиотизм с моей стороны, ведь мне хочется с ним переспать. А с другой стороны именно Терейон натравливает на нас наших врагов, и за его голову я действительно согласна почти на всё. А главное, я теперь уверена в нашем маге и не боюсь его, и поэтому спокойно ухожу. Я ведь хозяйка этого замка и у меня много дел.

Глава 5. Уроки истории, магии и физкультуры

Леес

Понедельник, 14:00

   Стоит Маэрим уйти, как тут же возникает Тиум с бутылкой коньяка в руке. Он хвалит меня, что удалось отделаться умеренными обязательствами, но упрекает за скромность в требованиях. По его мнению, Маэрим меня боится, и я мог получить больше. Впрочем, первый и единственный маг замка всегда может требовать. Затем он предлагает отметить достигнутые успехи. Мы усаживаемся за столик типа журнального, с двумя кувшинами и лёгкой закуской. Тиум предлагает выпить коньяку и, после моего кивка, наполняет две небольшие рюмки. Маленькими глотками мы пригубливаем его. Коньяк прекрасный - мягкий и с богатым букетом. Не понимаю тех, кто глушит его, как водку. Немного подождав, он спрашивает, что меня интересует в первую очередь. Мне надо знать всё, - его историю, историю барона и историю этого края, а главное расклад сил. Немного подумав, он рассказывает:
   - Мою историю Маэрим тебе изложила, и я мало что могу добавить. Был я тогда уже не очень молодым, но ещё глупым. Мою дочь соблазнил, причём не похитил силой, а именно соблазнил ученик очень могущественного мага. В середине нашего сеймена есть городок. Там в изоляции от мира живут несколько сильных магов. Её ту-ули, Жаин тогда уже была, решил вернуть свою подругу и взял у барона отряд. При штурме башни он погиб, а отряд был рассеян. Тогда я сам собрался, а так как был младшим магом замка - старшим был сам барон, то получил отряд и поехал разбираться. Меня встретил не только ученик, но сам маг с моей дочерью. Он сказал, что она ушла добровольно и возвращаться не хочет. Следы какого-нибудь воздействия на ней отсутствовали, и её никто не принуждал уйти. На моё предложение вернуться ко мне и дочери, она заявила, что в нашем захолустье ничего не потеряла, а дочь родит себе новую от достойного отца и поцеловала ученика мага в губы. Она была, впрочем, почему была, есть и сейчас натура страстная, как и Жаин. После этого маг мне заявил, что он уважает меня, как её отца, но не собирается оспаривать выбор моей дочери, а поэтому не будет мешать мне и моему отряду повернуть назад. Сказано всё это было достаточно корректно, что для магов редкость, и у меня была возможность вернуться, не потеряв лица. Но я счёл позорным отступить и, уверенный в своих силах, атаковал мага. Он в мгновение скрутил меня и мой отряд, а потом отнял у меня Силу, заблокировал Дар и произнёс:
   - Когда остынешь, то поймёшь, что ты был неправ. А Дар и Силу сможешь себе вернуть в ямах возрождения.
   Я потерял всё - дочь, Дар, Силу и самоуважение, не говоря уж об уважении воинов, и с отрядом вернулся в замок. К моему счастью, барон меня с внучкой не выгнал, даже предоставил апартаменты наверху, хотя и отнял остальную часть Дома Мага.
   - А что такое ямы возрождения? - это меня заинтересовало больше всего.
   - Есть такое место, где можно восстановить здоровье и даже вернуть молодость, к сожалению не всем и не всегда. Господину барону, например, они уже не помогут. Находятся они не так уж и далеко, на окраине нашего герцогства, но добраться туда очень сложно. Порталы там не работают, а на лошадях или пешком не пробьёшься даже сильным отрядом. Твари, хищники, бандиты, бароны-разбойники и дикие маги - всего не перечислить. Когда будет время - покажу тебе эту местность, есть способ взглянуть издалека.
   Тиум допивает коньяк и опять наполняет рюмки.
   - А у барона история ещё проще. Он, как и ты, родился в мире Земля в стране Испании, где был, как он рассказывал, благородным идальго.
   Понятно - ни кола, ни двора.
   - В начале века он решил перебраться в страну Россия. Там он стал служить их царю, но вскоре, как и ты, провалился сюда. Здешний граф тогда боролся с бейлифом и грамотный воин с магическими способностями пришёлся ему ко двору. Граф даже сделал его совладельцем этого замка и ту-ули последней дочери местного барона, всю семью которой истребил бейлиф. Так идальго стал местным бароном. Но бейлиф победил, вся семья графа погибла, а главный замок графства разрушен. И пришлось нашему барону сидеть ниже травы, тише воды, и радоваться, что у бейлифа нашлись другие заботы. Сыновья барона, когда выросли, уехали в дальние страны и что с ними, неизвестно. Единственная дочь вместе со своим мужем не захотела сидеть и ждать, когда бейлиф о них вспомнит, и уехала в срединный домен. Вскоре после их отъезда бейлифы взяли этот домен в блокаду, и сведения оттуда не доходят.
   - Бейлиф, бейлиф - что это за птица?
   Тиум опасливо оглядывается, осматривает защиту моей квартиры и успокаивается:
   - Никакого у тебя почтения к власть имущим!
   - А за что их почитать?
   - Некоторые почтения заслуживают, но немногие.
   А затем продолжает:
   - Я расскажу сейчас краткую историю Тао-Эрис, тогда ты многое поймёшь. Долгое время в нашей стране царила анархия. Бароны и мелкие владетели творили у себя всё, что хотели и никто им был не указ. Попытки объединить страну предпринимались неоднократно, но против возникающей сильной центральной власти всегда выступали маги. Как правило, они ничем, кроме своих внутренних проблем, не интересуются. Но сильная центральная власть их пугает, и они обычно объединяются против неё. Однако три века назад в соседней стране к власти пришла церковь Единения, объявившая магам войну. Ей удалось уничтожить или изгнать практически всех их. В это время в регионе, теперь известном как срединный домен, в одном из графств к власти пришёл маг Наймиер Ферейл. Сильным магам власть не очень-то нужна и они её избегают, но отряды церкви Единения в их поисках глубоко вторгались в Тао-Эрис и Наймиер объявил войну за независимость страны. Церковь Единения в основном располагалась в соседнем с нами государстве - Соане, с которым у Тао-Эрис всегда были напряженные отношения. Многие сильные маги уехали далеко, где церковь Единения их достать не могла, или заперлись в мощных крепостях. Но слабые маги и ученики вынуждены были бежать и обычно в срединный домен. Их-то и призвал в свою армию Наймиер. В результате его войско оказалась магически сильнее, и он смог разгромить и изгнать отряды церкви. А потом подчинил почти всех сильных магов и властителей Центра, Севера и Востока Тао-Эрис. Это было несложно, так как большинство из них уже были уничтожены церковниками. Немногие оставшиеся, которые пытались сопротивляться, армия Наймиера разгромила, изгнала или уничтожила. А некоторые из них согласились встать под его знамёна.
   Тиум прервался выпить коньяку.
   - После этого Наймиер совершил походы на Запад и на Юг. Властителей осталось мало, многие сбежали в страхе перед церковью единения, а оставшиеся побоялись сопротивляться и согласились на изгнание. Сильные маги тоже не рискнули сопротивляться и предпочли уехать в другие страны. Владетели, наоборот, с радостью признавали власть Наймиера и передавали ему свои дружины и своих магов. В результате армия Наймиера резко увеличилась. Он создал двадцать крупных отрядов, которые состояли из нескольких помельче, причём в каждом из них были и воины, и маги. До этого в любом войске воины и маги располагались и сражались раздельно. Ещё он собрал отборный отряд, состоящий из лучших воинов и самых сильных магов. Церковь Единения тоже собрала вместе большую часть своих войск и двинула эту армию на Тао-Эрис. Армии Наймиера и церкви встретились на равнине камней, что около храма Созерцания, разрушенного церковниками. Впереди своей армии жрецы несли щит, украшенный двадцатью красными камнями, сотней жёлтых камней и множеством серых.
   Эти камни обладают способностью подавлять любую магию, но Наймиер с ними как-то договорился, во всяком случае, он говорил именно так, и камни перестали защищать церковников. А маги Наймиера обрушили на врага тысячи заклинаний, и его воины под прикрытием магов легко убивали жрецов и вражеских воинов. Когда все жрецы были перебиты, оставшиеся воины сдались. Победоносная армия Наймиера вторглась в Соану, разрушая по дороге храмы церкви Единения, и заняла столицу. Враг почти не сопротивлялся, так как, потеряв "щит камней", он не мог ничего противопоставить нескольким сотням наших магов. Главный храм был полностью разрушен, а камни, из которых он был сложен, вплоть до фундамента, вывезены в Тао-Эрис и использованы при строительстве многих зданий. Армия Наймиера вернулась на родину, а перед возвращением он заявил: - "Нам чужого не надо, но своего мы не отдадим!" Тогда и были определены границы Тао-Эрис, существующие до сих пор. Часть магов и воинов были родом из Соаны, и они остались там, занявшись уничтожением разбежавшихся жрецов. Сейчас нигде в нашем мире не существует храмов церкви Единения.
   Тут к нам входит Жаин и просит у моего магичества разрешения обратиться к отцу. Я не удерживаюсь и касаюсь рукой её щеки. А потом прошу быть проще и в неофициальной обстановке называть меня по имени не только в постели. Она смеётся и наши губы сливаются. Тиум тоже смеётся над нами, но вынуждает нас прекратить. После коротко пересказывает ей новости, и предлагает пока заняться своими делами, так как я буду занят. Она улыбается мне и уходит, а он продолжает.
   - Объединение страны и уничтожение церкви Единения - это великие деяния. Но особенно Наймиер знаменит своим правлением - при нём страну расцвела. Он разделил Тао-Эрис на двадцать герцогств и срединный домен. Во главе герцогств поставил командиров отрядов, а домен оставил за собой. В каждом герцогстве и в домене три четверти территории были разделены на три-пять графств в каждом, а в домене - двадцать. Король, герцоги и графы являются властителями, так как они определяют образ жизни подчинённых им территорий. А бароны и сеньоры являются владетелями, так как они управляют хозяйством своих владений. Еще он создал специальную коллегию, которая разработала свод законов, определяющих правила жизни каждого в стране, от короля до последнего простолюдина. Много позже он создал институт бейлифов, что является то ли благом, то ли проклятием нашей страны.
   Я навострил уши, наконец, дело дошло до загадочных бейлифов. Судя по разговорам, именно они здесь основная сила и именно их все боятся.
   - Наймиер понимал, что любой человек подвержен слабостям, - продолжил Тиум, - но если простого человека и даже владетеля всегда может остановить властитель, то кто остановит властителя? Последний имеет войско, магов, да и сам обычно является сильным волшебником. Тогда Наймиер отобрал двадцать честных и порядочных людей, не имеющих магического Дара, раздал им красные камни, снятые со "щита камней" и способные справиться почти с любым магом, и назначил их бейлифами. Им поручено были контролировать герцогов. Им же он выдал жёлтые камни для помощников и серые для младших помощников. Сто лет всё шло прекрасно - страна развивалась и богатела, в столице Най-Эрис появился филиал магической Академии, все крупные города были связаны стационарными порталами. На рынках продавались товары отовсюду, даже из других миров. Тао-Эрис успешно конкурировала с Мирианой, признанным лидером нашего Мира. Но полтора века назад Наймиер затеял экспедицию в другой Мир, куда и зачем он сказал только её участникам. Из той экспедиции никто не вернулся. После его исчезновения герцоги отказались признавать центральную власть, наследника у Наймиера не было, а престолоблюститель не хотел войны и соглашался на мнимое подчинение властителей. Против них выступили бейлифы. Однако век человеческий недолог и на смену бейлифам, назначенным Верховным Властителем, пришли совсем другие люди. Они уже не были честными и порядочными, поговаривают, что многие из них оказались магами, несильными, но магами. Как их в таком случае не убивают их камни, я не понимаю.
   Тиум налил себе ещё коньяка, выпил и для передышки начал закусывать. Я полез в сумку за пластинкой. Мне очень мешала шкатулка, она даже ободрала мне кожу на руке, но показывать её Тиуму почему-то не хотелось. Пластинка оказалась под шкатулкой, и мне с трудом удалось её вытащить.
   - На этой пластинке был закреплён серый камень младшего помощника бейлифа, - я протянул её Тиуму.
   - Специальным образом зачарованное серебро, оно экранирует любую магию, - Тиум хотел отдать мне пластинку, но потом передумал и положил её рядом с собой. - Значит, среди бейлифов и их помощников действительно есть маги.
   - Мейон Тениорис-Киф, младший помощник бейлифа точно был магом, но слабым.
   - Ты уверен?
   - Да, я видел его ауру. И хотел бы дослушать тебя и закончить этот урок истории.
   Тиум налил нам коньяку и убрал бутылку.
   - Бейлифы, пользуясь внутренними разногласиями, быстро уничтожили дюжину герцогов, но никого не назначили на их место. Когда же оставшиеся герцоги и графы захотели созвать Высокое Собрание, чтобы на нём избрать и утвердить новых Властителей, то бейлифы пригрозили уничтожить всех его участников. Стало ясно, что они хотят взять власть в Тао-Эрис в свои руки. Маги и знать выступили против бейлифов, но красные и прочие камни дали последним слишком большую силу. За бейлифов также выступила часть магов и почти половина войска. Воины опасались, что сильные маги утвердят свою власть, и тогда здесь воцарится анархия и произвол, как во многих других странах. Маги же польстились, как я теперь понимаю, на предложенные им места помощников и младших помощников. В другом же лагере не нашлось лидера, способного сплотить всех против бейлифов. Многие владетели хотели просто отсидеться и переждать смутное время. Поэтому война превратилась во множество самостоятельных конфликтов, в которых бейлифы оказались сильнее.
   Тиум поднял рюмку, предлагая мне выпить.
   - Бейлифы опирались на свои крепости - дома бейлифа, построенные гномами ещё при Наймиере и хорошо укреплённые. Даже войско герцога с вассалами взять такую крепость неспособно. Сами же бейлифы успешно объединяли свои войска в общую армию из трёх, пяти, а один раз и восьми отрядов, возглавляемых, по крайней мере, старшим помощником. Противостоять поодиночке подобным армиям герцоги и графы оказались неспособны и были разбиты. Только в срединном домене восемь графов объединили свои войска, но это позволило лишь запереться в его внутренней части. Ликвидировав серьёзное сопротивление, бейлифы разделили Тао-Эрис на четыре сеймена, по пять бейлифов в каждом, и начали очищать их, заменяя прежних владетелей своими людьми. Хотя каждый барон защищался сам по себе, лишь изредка объединяясь по двое, по трое, справиться с ними оказалось непросто. Против защищённого замка даже красный камень оказывается малоэффективен, а на стенах и внутри замка магия защитников не блокируется. Держать долгую осаду дорого и сложно, а контролировать территорию, не владея замком - невозможно. Поэтому бейлифы разрушают хозяйство баронства, используя разбойничьи шайки, наёмные отряды, дружины вольных городов. При этом они прекрасно понимают, что разрушить хозяйство легко, а восстановить его будет очень сложно.
   - Покажи камень, - вдруг просит Тиум, но я улыбаюсь и отрицательно качаю головой.
   - Не надо, лучше заканчивай свой рассказ. Надеюсь, осталось немного.
   - Тогда продолжаю. Значительная армия, включая четырёх бейлифов и восемь их старших помощников, застряла в срединном домене, блокируя войско графов. Крупные отряды им приходится держать для защиты внешних границ сейменов, поэтому для борьбы с владетелями сил оказалось недостаточно. Если бы бароны сеймена объединились, то они бы могли освободиться от бейлифов, но что мечтать о несбыточном. И последнее. Убрав хитростью ли, подлостью ли кого-нибудь из владетелей, бейлифы сажают на его место своего человека. Но обычно оказывается, что он совершенно не умеет вести хозяйство и в порученном ему владении наступает полная разруха. Либо он оказывается отнюдь не своим человеком. А нередко происходит и то и другое, и "своего" человека надо срочно менять, а он сопротивляется. Поэтому владетели пока успешно сопротивляются бейлифам. Но победить обороной невозможно, и исход войны очевиден. Ещё учти, за всё время войны властителям удалось убить только нескольких младших помощников. Бейлифы и старшие помощники погибали только в междоусобицах. Например, прежнего бейлифа убили Маарани - бейлиф юго-западной части сеймена и Фанах - его первый помощник. Он и стал новым бейлифом. Похоже, что Маэрим поставила тебе заведомо невыполнимое условие.
   Тиум устало переводит дух. Я благодарю его за прекрасную лекцию и смотрю время - три часа дня.
   - Отдохни и пробегись вдоль стены замка изнутри, а расклад сил расскажу тебе в следующий раз. Набегавшись, отдохни. Потом позанимаемся магией и посмотрим, на что ты способен.
   Урок истории закончен, впереди большая перемена, а после урок магии, - с этими мыслями я провожаю Тиума, а затем перекладываю из сумки в сейф шкатулку. Потом снимаю с вешалки куртку и освобождаюсь от всего лишнего. После лекции мне хочется размяться, а энергия вокруг провоцирует меня на всякие глупости. Выхожу из "квартиры", запирающее заклинание накладываю автоматически, похожу к окну и выглядываю во двор. До покрытой плитами площадки около семи метров, - "а была, не была", открываю его и прыгаю вниз. Лечу удивительно медленно и для мягкой посадки достаточно немного согнуть ноги и присесть. Откуда-то раздаётся лёгкий всхлип. Машу неизвестно кому рукой - мне удивительно хорошо, длинным шагом подбегаю к стене и бегу вдоль неё. Особенно разогнаться не удаётся - на дороге хватает народу, я всем улыбаюсь и боюсь врезаться. Мне вряд ли что будет, вокруг меня защитный кокон, а сбитому будет плохо. Недолго думая, подбегаю к ближайшей надвратной башне и открываю калитку сбоку от ворот наружу. Солдаты не успевают, да и не хотят мне мешать. Меня уже знают и это меня радует. Выбегаю наружу, перепрыгиваю ров и почти лечу вдоль стены. Конечно, это только бег - но каждый мой шаг составляет несколько метров и в высоту более метра. Разгоняюсь и ощущаю полёт. Причём магия используется только внутри тела, а не на само движение. И я чувствую, как мои мышцы наливаются силой. Мне хочется смеяться и кричать от удовольствия - настолько велико наслаждение от новых возможностей. Нет господа враги, я останусь в этом Мире в своём новом доме. И можете охотиться на меня сколько угодно - посмотрим, кто из нас добыча.
   Делаю два круга вокруг замка и возвращаюсь к той башне, из которой выбежал. Калитка приоткрыта и солдат, видя мой уже неспешный шаг, распахивает её передо мной. Влетаю во двор - мне хочется расцеловать всех встречных. Одариваю каждого и каждую улыбкой, и мне улыбаются в ответ. Тем же шагом-полётом добираюсь до своей башни и взлетаю на свой этаж. Мои заклинания не препятствуют мне каким-то образом просачиваться сквозь двери, не открывая их. Правда, это получалось только со "своими" дверями. Например, к Тиуму приходится входить обычным образом. Войдя к себе, с удивлением обнаруживаю, что совсем не запыхался и не взмок, а только немного устал. Но вчера получился напряжённый день, да и сегодня пришлось понервничать.

Понедельник, 17:00

   Тиум ушёл, а я заказываю обед. Затем раздеваюсь, ложусь и сразу отключаюсь. Просыпаюсь от шуршания за дверью - слуги принесли еду. Стол уже накрыт, а повар, слуга и две служанки стоят у стены и едят меня глазами. На столе сегодня полноценный обед, а не набор закусок, как здесь принято. Еда простая - салат, суп, мясо с овощами и кисель. По привычке салат съедаю после второго - он не остынет. Потом интересуюсь у повара, нет ли у них кофе? Сейчас будет - он мгновенно слетает на первый этаж на кухню. Служанки собирают пустые блюда на поднос, и слуга относит его вниз. Повар возвращается с чашкой ароматного кофе и кофейником. Я велю поднос, на котором кроме кофе, вазочки с вареньем и печеньем отнести в спальню. Обе девушки пытаются схватить его, но повар понимает, что это кончится разбитой посудой и пролитым кофе, и резко отворачивается от них.
   - Вот эта отнесёт, - показываю на тоненькую девушку помоложе и посимпатичней.
   - На кухне есть ещё суп и мясо. Если твоё могущество захочет ...
   Вот гад, врёт как сивый мерин. Наготовил прорву жратвы якобы для меня, но готовит вкусно. Не буду сейчас разбираться с ним, у меня есть дела поважнее. Но немного приструнить их надо - поэтому мерзко усмехаюсь, так что повара и оставшуюся служанку передёргивает, и говорю - "доедайте". Их как ветром сдувает.
   У меня есть привычка пить кофе, лёжа в постели. Бедный поднос стоит на столике рядом с огромной кроватью и дрожит. Это нечто удивительное - дрожащий поднос с кофе! Потом понимаю - дрожит девушка, стоящая рядом. Она вдруг бухается на колени, обнимает мои ноги и со слезами просит:
   - Твоё магичество, возьми меня с кухни себе в горничные, я там больше не могу.
   Вот дурочка, ничего не понимает в жизни. Мне становится любопытно - что же там произошло? А вслух говорю:
   - Встань, терпеть не могу, когда передо мной валяются, хочется вытереть ноги и пойти дальше.
   Она тут же вскакивает, я обнимаю её и сажаю себе на колени.
   - Как тебя зовут, девочка?
   - Руми, простите господин, а как я тебя должна называть?
   Так, господин уже намного лучше, чем суперВаше могущественное магичество, думаю я и спрашиваю:
   - А чем же тебе не нравится работа на кухне? Много еды, а работы немного?
   Она явно сильно расстроена, видно что-то на кухне ей малоприятно и она изо всех сил пытается вырваться оттуда.
   - Там всё время жрут. И первый помощник повара, он всех запугал ... - при этом она изо всех силёнок прижимается ко мне.
   Девочка симпатичная и с наркотиком правды надо разобраться. А то ведь не знаю, что в моём доме творится. И ещё - её тонкая структура такая же, как у меня, а это может помочь мне решить проблему с моими узкими входами энергетических каналов. Значит, забираю её в горничные, но пока пусть ещё несколько дней покрутится на кухне. Возможно, расскажет что-нибудь важное. Раз мне предстоит жить в этом замке, то нужны свои люди. Решение принято, а ей говорю:
   - Насчёт горничной подумаю, а когда я в следующий раз попрошу еды, то ты принесёшь мне как сегодня кофе.
   - Но мне не разрешат?
   - Кто посмеет отменять мои распоряжения? - конечно, моё возмущение наиграно, но достаточно впечатляюще.
   - То есть я могу сказать, что это твоё распоряжение? - уточняет Руми.
   - Нет, ты должна сказать, что это мой приказ!
   - Я так тебе благодарна, - она тянется ко мне.

Понедельник, 18:00

   Приходится её поцеловать, что я делаю с большим удовольствием, и отправить вниз, погладив на прощание по попке. Приятная девушка, но мои мысли уже на занятии по магии. Допиваю великолепный кофе и ложусь отдохнуть. Меня будит "телефон" - Тиум предлагает после обеда подняться к нему и вместе отправиться на полигон. Собираю все свои "игрушки", включая клинки и пистолет, нацепляю их по себе и надеваю подвеску с метательными ножами. Мне надо оценить своё вооружение, а для этого необходимо прочувствовать его. Остаётся накинуть куртку и подняться к нему. Он, глядя на меня, усмехается:
   - Кажется, ты опять в поход собираешься!
   - Вдруг повезёт совершить налёт на Дом бейлифа, - мне хочется шутить и дурачиться.
   - А серьёзно, - Тиум не принимает шутки.
   - Я никогда не был на вашем полигоне и не знаю, что там меня ждёт. И у меня есть несколько артефактов, которые надо проверить, - беру со столика кувшин с соком. С некоторым запозданием хочется пить.
   В одной из комнат Тиума имеется лифт, на котором мы спускаемся в подвал, а потом довольно долго идём по неширокому тоннелю. Он поясняет, что опасно держать полигон под домом. Потом ещё один лифт опускает нас довольно глубоко под землю. Полигон представляет собой набор комнат с толстыми стенами между ними. Мы заходим в одну из наибольших, размером со школьный спортзал. Она имеет овальную форму со срезанными торцами, около одного из них мы и располагаемся. Противоположная стена находится от нас примерно в пятидесяти метрах и сильно укреплена. Этот зал почти пустой, только у боковых стен с нашей стороны сиротливо стоят две лавочки и пара стопок матов. Сзади меня и сверху прикреплена к стене и потолку лестница.
   - Покажи, - говорит Тиум, - на что ты способен.
   - И с чего мне начать?
   - Начни с атакующих заклинаний, которые ты можешь сделать сам, без амулетов.
   - А что именно?
   - Давай по стихиям: огненный шар, ледяная стрела, землю пока пропустим, молния, веер ножей, подвеску с метательными клинками лучше пока заблокируй, и ядовитый плевок, а также всякие их модификации.
   Огненный шарик ослепительно белого цвета вырывается у меня из ладони и выжигает в стене заметную ямку. Следом за ним с моих пальцев срываются пять шариков помельче, и ложатся вокруг выжженной ямки, образовав правильный пятиугольник. В середину бьёт ледяная стрела, выбивая наружу струю осколков, а в середины сторон пятиугольника с пальцев вонзаются ледяные иглы. По краям выжженной ямки справа и слева ударяют одна за другой молнии. Яд я делать не умею, поэтому в верхний край ямки отправлена большая капля царской водки. На всю эту демонстрацию мне потребовалось несколько секунд.
   - А как делать веер ножей - я не знаю.
   - Впечатляет, - после паузы комментирует Тиум, - главное, впечатляет скорость исполнения. Заклинания ерундовые, отбить любое из них - раз плюнуть, но отбиться от подобной серии весьма не просто. Даже в свои лучшие годы не факт, что я успел бы такую атаку отразить. Только учти, если маг подобный поток отобьёт - то ты труп. И когда и где ты эти заклинания успел выучить?
   - Ещё на Земле. А позавчера заметил вокруг в воздухе их плавающие схемы. Прочесть структуру, а потом вспомнить было не сложно, благо мне приходилось их рисовать. Сейчас вхожу в соответствующее состояние, вызываю структуру или узор заклинания и насыщаю его энергией.
   - То есть ты видящий?
   - Откуда я знаю. А с чем их едят?
   - Видящие - это такие люди, не обязательно маги, которые способны видеть тонкую структуру мира.
   - А что такое толстая структура?
   Тиум укоризненно смотрит на меня и говорит:
   - Не корчи из себя дебила, понимаю, что здорово устал, вернешься к себе на Землю - отдохнёшь.
   Потом добавляет: - гляди прямо и, не поворачивая головы и глаз, посмотри на стену справа. Что ты видишь?
   - Какие-то серо-коричневые полосы.
   - То есть ты видишь не просто полосы, а серо-коричневые.
   - Они медленно колеблются вверх-вниз, иногда частично перекрывая друг друга. За ними нечто вроде линий, изображающих то ли набор знаков, то ли какую-то структуру, - я не понимаю, что он хочет от меня, и немного фантазирую.
   У него отпадает челюсть. Удивляюсь, что не слышу её стука об пол.
   - Эти линии и есть тонкая структура мира, - благоговейным шёпотом произносит он. - Как ты читаешь висящие в пространстве заклинания, так по этим линиям можно прочесть прошлое, настоящее и будущее нашего мира. Конечно, быть видящим опасно, за вами охотятся, но и чрезвычайно полезно. О том, что ты Видящий надо молчать, даже с Жаин.
   - Но ясновидцев, как и очевидцев, во все века сжигали люди на кострах, - вывожу я.
   - Именно так, - сказал Тиум, - пусть сейчас не сжигают, но им от этого не легче.
   Перевожу взгляд теперь на левую стену. Там полос меньше и линии видны лучше. В моей голове они образуют несколько знаков, которые по моей просьбе запоминает серый камень.
   Далее он описывает несколько более сложных заклинаний и предлагает их выполнить. Большинство из них я тоже знаю, но мне удаётся реализовать только несколько из них - остаётся мало энергии. Далее мы занимаемся теорией, и мне приходится описать все заклинания, которые у меня получаются. По поводу некоторых возникает спор - Тиум считает, что надо бить одним мощным заклинанием. А я привожу в пример серии из нескольких разных заклятий, по-моему, их отразить сложнее. Сил, да и возможности проверить наши умозаключения на практике нет, и спор сам собою затихает. После Тиум с огорчённым видом проверяет меня амулетами и внутри тела возникает щекотка. Приходится терпеть, но вскоре он выносит свой вердикт:
   - Энергетические каналы у тебя приемлемые, на уровне слабого мага, но входы в них безобразно узкие. Это полезно у вас на Земле - позволяет не терять энергию, но здесь после умеренной нагрузки тебе придётся восстанавливаться сутки, а то и двое. А магу с Тао-Эрис хватит нескольких часов. И в источник сегодня тебя совать нежелательно, можешь эти входы обжечь. Когда сегодня ляжешь спать - постарайся пошире открыть каналы, тогда к утру немного зарядишься. И я не могу понять два важных момента. Какой стихии ты маг?
   - Боевой! - отшучиваюсь я.
   - Ладно, это мы уточним после твоего возвращения. Главное - ты воин или маг? Маг сражается только заклинаниями и руки его всегда свободны. Ты потому и прихлопнул этих в башне Тарин-Кифов, что лапы у них были заняты, и они не успели ответить. А у воина руки заняты оружием. А у тебя же в правой пистолет, а в левой - пучок заклинаний. О таком я не слышал и не читал.
   Мы оба устали и я, ненадолго задумавшись, коротко отвечаю:
   - Наверное, я воин-маг - мне удобно действовать и тем и другим.
   А про себя думаю, что воин-маг это не только одновременное использование магии и оружия. И даже не столько это. Воитель, а по-нашему офицер строит бой. И неважно чем вооружён он и его бойцы - пулемётами или заклинаниями. Он заранее продумывает схему схватки, а не кидается заклятиями, лишь бы врезать посильнее. Я умею организовать и вести бой по своему сценарию, а их маги, похоже, даже не слышали о таком. Тогда это моё преимущество, но необходимо будет это обстоятельство уточнить.
   - Так не бывает! - Тиум аж вопит, но сразу успокаивается - впрочем, мне попадалось что-то о подобном. Надо будет вспомнить или найти. А сейчас займёмся теорией, - какие ты хотел бы освоить сегодня заклинания. Времени осталось немного, но я мог бы показать тебе два-три полезных приёма, например аменный молот" или правильный оздушный кулак".
   - Предпочёл бы освоить заклинание портала.
   - У тебя же есть рамка, которая строит порталы, - удивляется Тиум, - а собственное заклинание довольно долго будет менее дальним и быстрым, чем рамка.
   - Не хочу зависеть от амулетов, рамка может и отказать или оказаться заблокированной.
   - Хорошо, - соглашается он, - но лучше обучу тебя скользить между слоями мира, это полезнее и у видящего должно получиться сравнительно легко. А строить близкий портал несложно, в крайнем случае, сможешь освоить самостоятельно по книгам.
   - Но я не умею читать на Тао-Эрис.
   - Тоже научу. - Тиум подходит к лавке около правой стены и открывает над ней дверцы шкафа. Оттуда он достаёт нечто в виде двух конусов, соединённых основаниями, которые пересекает стержень, закреплённый на подставке.
   Тоже мне видящий, обычного шкафа не заметил, - я огорчён.
   Тиум видит мои терзания и успокаивает:
   - На дверцы этого шкафа в своё время я наложил довольно хитрое заклинание и когда они закрыты, то обычный маг, а тем более начинающий вроде тебя, его не увидит.
   Он закрывает дверцы, и шкаф исчезает, не остаётся даже следа магии. Если бы я только что не видел его полки, на которых расставлено много интересных штуковин, то просто не подумал, что в стене есть довольно вместительный тайник.
   - Это обучающий артефакт, как и большинство остальных вещей в шкафу, - объясняет Тиум, выходя из зала и переходя в комнату, расположенную неподалёку. В ней мы садимся за круглый, точнее овальный стол, с вырезанными сегментами. Возле каждого углубления стояли кресла, очень удобные на вид. За таким столом хорошо сидеть толстякам с большим пузом, есть, где разместить живот. Но и мы очень удобно кладём руки на получившиеся выступы стола. Тиум устанавливает передо мной принесённую игрушку, и она начинает крутиться.
   - Смотри в неё.
   Передо мной мигают поочередно вершины конусов, мелькают где-то там далеко внутри какие-то тени, слышится на грани восприятия чей-то шёпот. Моё сознание погружается вглубь артефакта, и я оказываюсь в довольно странном месте, где дорога передо мной перекрыта множеством тяжёлых плотных штор. Двигаясь вбок, то вправо, то влево, мне удаётся продвигаться вперёд, постоянно возвращаясь на свой путь. Вдруг шторы исчезают, и появилось нечто похожее на обычную местность, покрытую непонятными складками. Погружаюсь ещё глубже и попадаю в узкую долину, почти ущелье, взмывающее вверх крутыми склонами. Его дно очень узкое и прорезано частыми ручьями. В склонах - узкие проходы в соседние долины, куда можно перейти. Удивительно, но я чётко ощущаю, какому месту в замке соответствует та или иная долина. Например, нашей с Тиумом башне соотносится долина, закрученная спиралью. Для интереса прогуливаюсь по ней и задерживаюсь в месте, из которого чувствую мою квартиру. Затем поднимаюсь из этого необычного мира и убеждаюсь, что могу выйти там, где захочу. Меня пронзает ощущение счастья - наконец-то я учусь серьёзной магии, а не простеньким заклятиям. Но прекрасно осознаю, что здесь в слоях надо сохранять предельное внимание, а порадоваться можно будет потом наверху. Поочерёдно повторяю всё это сначала с квартирой Тиума, а потом и с апартаментами барона и Маэрим. У барона поднимаюсь совсем на чуть-чуть, только чтобы убедиться, что действительно нахожусь в нужном месте. А у Маэрим рискую подняться в последний внутренний слой, откуда в виде теней вижу её саму и двух женщин, которых она инструктирует. Почуяв, что Тиум волнуется из-за моего отсутствия, опять спускаюсь на самый нижний для меня уровень и по нему возвращаюсь под полигон. Очутившись рядом комнатой, из которой ушёл, поднимаюсь во внешний слой. Вернувшись, оказываюсь справа от Тиум, хотя когда уходил - был слева.
   Тиум немного ругает меня за эту неточность, но она получилась намеренно - поленился сделать несколько шагов до своего места. Потом Тиум достаёт кристалл, очень похожий на штуковину, взятую мною у Мейона. Так же как и тот, он представлял собой два параллельных прямоугольника, соединённых четырьмя трапециями. Внешне это маленький гробик без крышки. На этом кристалле видеозапись, как я смотрю на вращающиеся конусы, потом привстаю и медленно растворяюсь, а затем резко появляюсь обратно.
   - Теперь можешь уходить во внутренние слои мира без этого артефакта, - он гладит рукой конусы, - на первое время возьми себе простенький амулет, чтобы облегчить и ускорить погружение.
   Тиум протягивает мне детскую игрушку, похожую на рогатку, только на концах рогов на двух стержнях вертикально закреплены такие же два конуса, только маленькие. Я благодарю его за науку и убираю её в сумку. Затем пытаюсь объяснить ему, насколько он осчастливил меня этим умением. Тиум отмахивается:
   - Пустое, дальше будет намного интереснее.
   Затем возвращает в шкаф артефакт и достаёт оттуда круглое зеркало и наушники.
   - Включай рамку, и возвращаемся к тебе. Я очень устал, но хочу научить тебя читать, раз обещал.
   Мы перебираемся ко мне в кабинет. Ставить портал из-под земли наверх намного тяжелее, чем поверху, но я справляюсь и удостаиваюсь поощрительного взгляда. Тиум ставит передо мной на первый взгляд обычное круглое зеркало для бритья на подставке. Оно даже слегка увеличивает моё лицо, но от него так несёт магией, что можно подзаряжаться. Ещё он мне протягивает наушники, которые внешне похожи на наши - два больших кругляша и упругая дуга между ними, только всё это из незнакомых материалов. Я одеваю их, Тиум включает установку, в зеркале возникает текст с рисунками, а в уши лезет звуковое сопровождение.
   Язык Тао-Эрис заметно отличается от земных, особенно письменность. Она представляет собой нечто промежуточное между алфавитным и иероглифическим письмом. Буквы у них есть, аж целых двадцать штук, но их используют редко, когда общепринятое письмо не применимо. Основные знаки обозначают слоги из двух-трёх звуков, при этом каждый такой слог имеет и собственное значение. Большинство слогов обозначается по принципу: один знак - один слог, но в ряде случаев один слог имеет для обозначения несколько разных знаков и когда какой нужно использовать, понять мне так и не удалось. Позже меня успокоили, сказав, что большинство грамотных людей этого тоже не знают. И лишь весьма немногие знатоки языка заявляют, что им это известно. Свыше сотни слогов собраны в группы, каждая из которых обозначается одним знаком. В большинстве таких групп по два-три слога с близким звучанием и значением, а в одной - целых пять. Текст принято сопровождать целым набором значков, вроде нашего ударения, которые передают интонации и эмоции, например: шучу, скучно, люблю и так далее. Всего у них свыше тысячи знаков и двенадцать значков для передачи эмоций и интонаций. В целом в Тао-Эрис всеобщая грамотность, но большинство использует упрощённый язык, обходясь тремя сотнями знаков и двумя тысячами слов. После одного занятия(!) я мог писать, по крайней мере, как многие. Впрочем, и на Земле та же картина - словарь Пушкина состоит из пятидесяти тысяч слов, но очень многим хватает трёх тысяч, а то и одной, не говоря уже о знаменитой Эллочке-людоедке.
   - Иди, полежи полчаса, пусть всё утрясётся в твоей голове, потом поужинаешь - у повара уже всё заказано.
   Я тяжко вздыхаю и встаю. Вспомнив об ужине, открываю дверь в квартиру. Я без труда делаю это магически, не выходя из кабинета. В квартире, точнее в освоенной её части, у меня есть ощущение каждого уголка, которое позволяет, не входя в комнату делать там любые бытовые манипуляции. Тиум прячет зеркало и наушники в шкаф в стене. В моей квартире, оказывается, как и в спортзале, полно встроенных шкафов, незамеченных мною ранее. Причём в отличие от того шкафа они не замаскированы, просто цвет дверец совпадает с цветом стены. Я пишу на дверце пальцем: зеркало, наушники. Надпись можно легко прочитать магическим зрением.

Понедельник, 21:00

   Тут звенит амулет-телефон, лежащий на столике, и над ним возникает образ Дмитрия. Он предлагает встретиться и переговорить, и мне в очередной раз приходится рамкой открыть к себе портал. У него естественная для офицера идея - сформировать роту, вооружённую огнестрельным оружием. Моё возражение, что против магов оно бесполезно, он решительно отметает. По его мнению, мало-мальски сильных магов немного, да и защитные амулеты попадаются редко. А противники с хорошими амулетами и приличный маг останутся моей заботой. Я про себя улыбаюсь - не представляю, как мне справиться с приличным магом или с десятком воинов с амулетами. Тиум тоже ухмыляется, но прячет улыбку в усах. Безусловно, доля истины в его предложении имеется - простых разбойников и прочих противников хватает. Набрать же сотню людей и подготовить из них стрелков можно относительно легко и быстро. А обучение мечника или лучника требует немало времени. Но меня удивляет, где и как он собирается раздобыть чуть ли не сотню стволов. Заниматься их покупкой или грабить военный склад не входит в мои планы. И то, и другое связано с риском, а главное требует времени. Мне придётся покидать Бирейнон по своим делам, и дополнительно отсутствовать нежелательно. А ещё опасаюсь засветиться - мне придётся бывать на Земле, а недаром говорят - мир тесен.
   Но оказывается, он знает подходящее место. Когда он служил в иностранном легионе, их батальон послали в Гайану, бывшую испанскую колонию, где объявился сильный и хорошо вооружённый партизанский отряд. Разведка у них была поставлена неплохо и рота, погрузившись на катера, двинулась по реке к месту расположения противника. Его взвод шёл головным и, хотя они понимали, что бой лёгким не будет, но такого сопротивления не ожидали. После высадки рота была рассечена, а её остатки прижаты к реке. Катера противник уже потопил и, казалось, что их сейчас перебьют. Но в плавнях им посчастливилось обнаружить спрятанную самоходную баржу и на ней удалось спуститься ниже по реке и высадиться на крохотном островке. От взвода осталось вместе с ним пять человек, и они двое суток ждали, пока за ними пришлют катер. На обратном пути их обстреляли и ещё трое погибло. Вернувшись, они высказали командиру батальона всё, что они думают об этой "блестящей" операции. Естественно, им пришлось уволиться. Почему он мне всё это рассказывает - баржа нагружена советским стрелковым оружием и боеприпасами к нему. С помощью Тиума он сумел её отыскать, но чтобы перебросить сюда, нужен маг. И лучше сделать это сейчас, пока её никто не обнаружил кто-нибудь другой.
   Но уже поздно, а я не восстановился после вчерашнего. Поэтому договариваемся провести эту операцию завтра с утра. А сейчас нам приносят лёгкий ужин. После мне придётся в очередной раз принять душ, лечь спать и постараться открыть пошире входы энергетических каналов тела. О-хо-хо, применять магию и тренироваться очень приятно, но этому сопутствует ряд противных занятий. Особенно угнетает меня быстрый набор энергии и необходимость перестройки каналов в теле. И то, и другое - длительные и нудные процессы, которые доводят меня до бешенства. Ей-богу, легче вычистить пушку после стрельбы - у меня половина времени медитаций уходит на работу с каналами. А действительно мощных источников здесь нет, и зря Тиум волнуется о входах в мои каналы. Я их специально обжигал под руководством Батыровича. Это было долго и больно, а если учесть моё неверие в надобность подобной процедуры, то несложно представить сопутствующий мой экскурс в русский мат. Яков потом попросил вспомнить и записать некоторые выражения. Но всё хорошо, что хорошо заканчивается. Жаин меня вымыла - сегодня я был в состоянии обслужить себя сам, но так приятно чувствовать на теле её ручки. К моему огорчению Тиум увёл её спать к себе, объяснив это необходимостью хотя бы в третью ночь поспать одному в своих покоях, чтобы настроить их на себя.

Вторник

   Подъём просыпаю, всё-таки здесь на Тао-Эрис я устал. Но Дмитрий прав - калашниковы пока основной наш аргумент против бандитских шаек. После завтрака зову Тиума и достаю куб межмирового портал. Найти баржу и высадиться на неё оказывается несложно. Она довольно небольшая и должна пройти в окно портала, хотя и на пределе. Дмитрий заводит мотор, выводит её из зарослей и пускает вниз по реке. Но двигатель еле тянет, река тоже никуда не спешит, и наше судёнышко едва ползёт со скоростью менее четырёх узлов. Мне приходится на всякий случай поставить защиту - это несложно, но очень утомительно. Оказывается, ставить её на себя или на неподвижный объект - это одно, а на плывущий кораблик намного сложнее. Будь мы в Тао-Эрис, то залепил бы вокруг полусферу, но на Земле энергию приходиться экономить.
   Тиум настроил выходное окно на реку около замка, а входное сооружаю я. Мало того, что оно должно быть высоким и широким, заведомо больше баржи. Его требуется установить точно по курсу и ДЕРЖАТЬ. Наш корабль пытается повернуться, и приходится постоянно подворачивать корму, чтобы он вошёл в портал прямо. Это чертовски тяжелая работа и мне приходится истратить почти всю накопленную энергию. Магия в подобных заклинаниях работает как усилитель мышц. Усиление может составлять многие тысячи, но его величина ограничена. И когда магии не хватает, то приходится самым обыденным образом напрягать своё тело. Только при физической нагрузке порвать мышцы сложно, а здесь проще, чем плюнуть. И моё тело буквально вопит, что предел достигнут. С трудом умудряюсь удержаться на грани, при которой усилие достаточно, чтобы не провалиться неведомо куда, но ещё не разрывает мышцы. Даже боюсь представить - сколько дней они потом будут дико болеть.
   Наконец баржа продавливает плёнку, разделяющую два Мира, и плюхается в реку, чиркнув бортом по краю выходного окна. Его Тиум поставил правильно, но оно оказалось на полметра выше, чем входное. Это уже моя ошибка, всё-таки магического умения мне не хватает. Нас чуть не выкидывает за борт, но мы на Тао-Эрис и магией я удерживаю себя и своих спутников на палубе. Одежда на мне совершенно мокрая от пота, а мышцы чуть не лопнули от напряжения, но судно прошло портал. Ошибки здесь стоят дорого - наш кораблик мог провалиться неизвестно куда, а так мы отделались несколькими синяками и лёгким испугом. Дмитрий подводит баржу к пристани, мы с Тиумом сходим с неё и ждём лошадей. Сил ставить портал или идти ножками, нет.
   Ворота замка распахиваются и коновод, кстати, тот же, что и в прошлый раз, спешит к нам. За воротами замка уже стоит колонна телег с грузчиками, которая трогается к барже, как только мы въехали. Ещё один урок сегодня выполнен. Как его лучше назвать? Наверное - урок физкультуры. Около нашего дома мы еле слезли. Тиума понесли наверх в кресле-носилках, а я взбираюсь по ступенькам исключительно из упрямства - мышцы болят и не желают напрягаться, а прана опять истрачена полностью. Войдя к себе, падаю на ближайшую кушетку, сил разуться нет. К счастью вскоре прибегает Жаин и повторяет, ставшую уже ритуальной, процедуру - разувает, раздевает, моет и сует в постель. Затем мажет меня кремом, снимающим боль в мышцах. У меня же нет сил даже её поблагодарить. Необходимо немного отдохнуть - вряд ли на Земле это получится.

Вторник, день

   Подремав час, сразу встаю - сегодня надо вернуться к себе на Землю, а дел впереди хватает. Собираюсь позвонить Тиуму и Жаин и задумываюсь, что именно им сказать. Да и дёргать их, наверное, не стоит. Поэтому сначала решаю пообедать и звоню повару, а он спрашивает - правда ли, что я поручил Руми носить мне кофе в постель?
   - Правда! - рявкаю я, - не твоим же охламонам это поручать.
   Мне не нравится, что происходит на кухне, ощущаю творящийся там непорядок. Но разобраться никак не успеваю и откладываю на потом. Вот и сейчас кто-то из кухарей явно накрутил повара, в сущности неплохого мужика. Но спрашивать, кто это сделал - бесполезно, в подобных коллективах круговая порука. Подожду до возвращения с Земли, а тогда обязательно разберусь. К сожалению всюду и везде любому командиру приходится заниматься житейскими вопросами. Маэрим тащит на себе проблемы большинства жителей замка, а в Доме Мага этим придётся заняться мне. Тиум самоустранился, а почему - тоже надо выяснить, но некогда.
   После обеда иду в кабинет, достаю шкатулку и изучаю укутывающие её заклинания. Они не очень сложные, но составляют хитро запутанную сеть. Резать её нельзя, так как внутри установлены заклятия-ловушки. Как они действуют не понятно, но ясно, что их срабатывание будет весьма неприятным. Сеть же c трудом, но распутывается, только на это необходимо время. Поэтому шкатулка возвращается в сейф, а остальные побрякушки перемещаю на письменный стол. Тут звонит Тиум и сам предлагает спуститься ко мне. Конечно, гонять его не совсем этично, но хочу сегодня разобраться со всем этим барахлом. Он является с Жаин и она, как маленькая девочка, повисает у меня на шее. Это приятно, но больно - мышцы от перегрузок ещё болят. Она это сразу ощущает и спрыгивает.
   - И как себя чувствуем? - ехидно спрашивает Тиум, любуясь на мою перекошенную физиономию.
   Будь у меня достаточно магии, комок грязи в лицо он бы получил. К сожалению, моя немощь им учтена.
   - А как ты думаешь, в каком я состоянии? Трое суток вкалывать в каменоломнях, наверное, и то легче. Мне сегодня надо попасть к себе на Земле, причём не поздно вечером, И потом гарантированно вернуться сюда, а не в соседний замок. А сейчас надо разобраться с побрякушками на столике, затем позаниматься магией, да и подзарядиться не мешает.
   Кольца, браслеты, ожерелья - большая часть взята в пещере главаря. Магических амулетов мало и заклинания в них примитивные. Всё мало-мальски интересное уже скачано в жезл, амулеты разряжены и стали простыми украшениями. Мне требуется подарок для Катерины на Земле, в качестве которого выбираю симпатичный набор из ожерелья, серёжек и кольца с камнем. Жаин же предлагаю самой выбрать себе подарок. Оказывается, она уже присмотрела себе маленький кулон на длинной цепочке и сразу одела на себя. Для этого ей пришлось расстегнуться, и украшение оказалось у неё в пупке. Наверное, это что-то ценное, так как они с Тиумом понимающе переглянулись, но я только рад этому. Он тоже пододвинул к себе браслет и два перстня и пояснил, что из них можно сделать неплохие амулеты. Мне непонятно, для чего магу эти украшения. На этот вопрос Тиум посмеялся и ответил, что мне они пригодятся для подарков девушкам, а ему компенсируют отсутствие магии.
   Разобравшись с амулетами, я прошу Жаин разложить их по мешочкам и коробочкам, а затем достаю видеокристалл Мейона. Тут припоминаю, что в спальне меня дожидается Руми с кофе. Чтобы не возникло недоразумений, рассказываю о своём распоряжении и иду в спальню. Жаин и Тиум входят следом за мной. Руми лежит на кровати, но при нашем появлении тут же вскакивает. Мне приходится её поцеловать, чтобы отблагодарить за полчаса ожидания и разрешить уйти. Однако вижу, что она с удовольствием повалялась бы ещё на моей кровати.
   - А вечером зайдёшь ко мне, - указывает ей Жаин, - нам найдется, о чём поговорить.
   - Если меня отпустят, - Руми опускает глаза.
   - Скажешь, Леес приказал! - Жаин смотрит на меня, и я в подтверждение киваю.
   Обращение "Леес" добивает Руми: - Хорошо, я так и скажу: "Леес приказал", чтобы я вечером, а что именно?
   Говоря "Леес", она немного заикалась.
   - Ты не должна перед ними отчитываться, - заявляю я ей, - ты получила от меня приказ зайти к Жаин, и ты не должна никому объяснять, куда ты пошла, зачем и надолго ли. Это не их собачье дело, именно так я приказываю тебе дословно отвечать на подобные вопросы.
   - Значит, ты приказываешь мне отвечать, что это не их собачье дело, - Руми улыбается как сытая кошка и в её глазах видны морды, которым она это скажет.
   - Хватит, - почти рычит Тиум, - Руми, иди на кухню, Жаин, займись украшениями, а мы с тобой в кабинет.
   Мы переходим в гостиную, Руми ушла, а я приказываю заклинанию на двери пропускать моих спутников в моё отсутствие. Может, им это и не очень нужно, но мне хочется продемонстрировать своё отношение. Тем более что кому-то надо доверять. Отправив Жаин разбираться с украшениями, мы идём в другой кабинет. Видеокристалл имеет форму усечённой пирамиды и обозван мною полугробиком. Что за материал мне совершенно непонятно - это явно не камень, не металл, не пластмасса, не дерево и не кость. Мы садимся за стол, и я протягиваю кристалл Тиуму, но он только ехидно улыбается - мол, разбирайся сам. Как его включить, у меня нет ни малейших представлений, и довольно долго просто тупо смотрю на него, как питекантроп на компьютер. Потом решаю потрогать его жезлом, авось тот окажется посообразительней меня. Оказался!
   Очертания полугробика расплываются, из него вытекает нечто вроде тумана, формируясь в облако, а потом оно превращается в последовательность образов. Поначалу довольно долго идёт откровенная и весьма посредственная любительская порнуха. Мне даже хочется выключить его, настолько это противно. Просто кто-то мелко издевался над женщинами и молодыми девушками, вплоть до девочек, заставляя их принимать различные "гинекологические" позы. Автор явно пользовался каким-то учебником или альбомом - фантазии у него нет ни на грош. Потом идут кадры с немолодой женщиной, которую автор пытался всячески унизить. С одной стороны, она не смела ему прямо возражать, но выполняя буквально его указания, тем самым явно унижала его. В кадрах несколько раз мелькает младший помощник бейлифа Мейон Тениорис-Киф и становится ясно, что это его записи. Потом в кадре появился помощник бейлифа Терейон Суми-Гоон. Он жёстко распекает Мейона. Жезл касается ещё одной точки на торце полугробика и появляется голос:
   - ... пойми, сопляк, что во всём сеймене у нас нет ни друзей, ни союзников. Если владетель нейтрален и лоялен к нам, то это уже большое достижение. Ты жестоко унизил баронессу Мегион Фари-Туинес и думаешь, что она простит тебе это?
   - А что она может сделать? - Мейон просто не понимает замечаний Терейона, - я перехватил её в дне пути от её замка и объяснил, что она должна сидеть за его стенами и никуда не рыпаться, а не то хуже будет.
   - Она была к нам лояльна и большинство её родственников и друзей были к нам лояльны. А теперь все владететели рода Фари-Туинес наши враги. И все друзья Мегион наши враги. Ты полгода как получил камень младшего помощника бейлифа и сколько за это время успел завести себе врагов?
   - А что они могут мне сделать? Они все слабаки и должны знать своё место. Если я им прикажу есть говно, они и это сделают!
   - Сколько ты захватил замков, а?
   - Терейон, ты же знаешь, что это происходит редко и мало кому удаётся.
   - Знаю и знаю, что ты даже и не пытаешься это сделать. В замке Бирейнон защита держится на соплях. Захвати этот замок и тогда развлекайся. А до тех пор я - третий помощник бейлифа, запрещаю тебе подобные развлечения, о чём ему будет доложено.
   Мне понятно, что Терейон серьёзный, умный и осторожный противник, а Мейон просто наглец, за что и поплатился.
   На торце видеокристалла имеются девять точек для управления процессом воспроизведения, и жезл для каждой из них выдаёт подсказки. Чтобы выпить воды, нажимаю "Стоп", а затем смотрю дальше. Несколько серий не несут ничего интересного. Мейон ездит по окрестностям, организует банды, пару раз гоняется за владетелями, но безуспешно. В какой-то момент кадры становятся более торжественными, и появляется изображение довольно красивого дома в большом саду. Мейон вбегает по ступенькам, проскакивает между колонн и охранников, далее через величественные двери по длинному коридору в хорошо освещённую залу. В помпезном кресле, похожем на трон, сидит пожилой мужчина в очень богатых одеждах. Мейон подбегает к нему почти вплотную, падает на пол и кладёт голову тому на колени. Лицо мужчины отмечено следами всевозможных пороков. Он гладит рукой голову Мейона и осведомляется, что случилось. Они явно в близких отношениях - то ли родственных, то ли интимных.
   - Мой бейлиф, Терейон копает под меня, он запретил мне запугивать этих жалких людишек и требует, чтобы я захватил замок!
   - Мой мальчик, - бейлиф продолжает гладить голову Мейона, - я хорошо понимаю тебя. Но согласись, Терейон во многом прав. Мы с трудом удерживаем власть и контроль над сейменом. Если ты захватишь власть над замком Бирейнов, то всем докажешь, что получил камень младшего помощника заслуженно. И это вполне возможно. Защита замка дышит на ладан, охрана его малочисленна, плохо вооружена и слабо обучена. Сам барон уже ни на что не годен, у мага замка Тиума отнята магическая сила. Единственная, кто хоть как-то организует его оборону - это внучка барона Маэрим, но она не магесса и не воительница, просто баба. Если собрать сотню приличных воинов и ворваться в замок - то дело будет сделано.
   - Но у меня нет сотни воинов.
   - Найми их, деньги я тебе дам.
   - Но это опасно, может лучше приказать это сделать кому-нибудь другому.
   - Можно и так мой мальчик, но тогда шепотки за твоей спиной не прекратятся, а Терейон будет вправе приказывать тебе.
   - А если выманить эту Маэрим за пределы замка и там прихлопнуть?
   - Поступай, как считаешь нужным, мой мальчик, только хорошо бы тебе захватить этот замок.
   - Я попытаюсь, я что-нибудь придумаю.
   - Если ты меня всё ещё любишь, мой мальчик, то пойдём в спальню.
   - Я весь твой, мой бейлиф.
   Видеокристалл содержит нескольких слоёв, в этом больше ничего интересного нет. В другом слое находится описание сеймена и помощников бейлифа. Сеймен разделён на пять байлу, руководимые бейлифами. Каждая территория сеймена, вплоть до самых крошечных, входит в какую-нибудь байлу, некоторые в две, а два замка - одновременно в три. Распределение власти между бейлифами не понятно, а Тиум молчит. Каждая байла разделена на несколько частей, в главе которых стоят помощники бейлифа. Их краткие описания приведены.
   Агапа Гиваир-Оонер - первый помощник бейлифа. Крупный мужчина с грубыми чертами лица. Возглавляет дружину бейлифа в срединном домене.
   Аниор Бен-Ороон - второй помощник. Контролирует северо-восточную часть байлы.
   Терейон Суми-Гоон - третий помощник бейлифа. Контролирует северо-западную часть байлы.
   Байяр Сени-Коот - четвёртый помощник бейлифа. Контролирует южную часть и город Пеоро-Тоон.
   Так как один из помощников постоянно находится в срединном домене, то байла разделена на три части, которые местами пересекаются.
   Младших помощников у бейлифа - шестнадцать. Если Мейон имена бейлифов даже не посмел назвать, а о помощниках только сообщил, кто что контролирует, либо где находится, то на младших помощниках он отыгрался сполна. Каждому из них дана подробнейшая уничижительная характеристика, абсолютно бесполезная для меня. Единственная полезная информация заключалась в следующем - один младший помощник с Агапой в срединном домене, остальные разделены на три тройки, каждая из которых подчинена одному из помощников, а шестеро, теперь пятеро подчиняются непосредственно бейлифу. Чётко определённых территорий ни у кого из младших помощников нет, за исключением двоих, но они по своему статусу приближаются к старшим. У каждого из остальных имеется своя зона и конкретные задания, которые они в большинстве своём отнюдь не рвутся выполнять. Почти все младшие помощники законченные интриганы, неспособные делать дело.
   Ещё один раздел посвящён владетелям, но без пояснений Тиума или кого-нибудь ещё мне их взаимоотношения непонятны. Единственное, что я обратил внимание - имеются какие-то графы, которые воюют как с помощниками бейлифа, так и с другими владетелями. Кто они, какие у них цели, насколько они сильны - ничего не написано. Отмечены владетели, сотрудничающие с бейлифом, например барон Тарин-Киф, чью башню я сжёг. Но у меня складывается впечатления, что особой силы у бейлифов нет, и власть они удерживают, стравливая владетелей друг с другом. Высказываю эту мысль Тиуму, и он уточняет, что камни бейлифа - это большая сила. А в остальном, похоже, я прав. Полвека назад бейлифы были сильны войском, служившими им магами, да и сами были весьма воинственны. Владетели по привычке их до сих пор опасаются, а младшие помощники поддерживают этот страх своими безобразиями. Старшие помощники - это действительно серьёзная сила, но в основном она обусловлена камнями. Войск у них немного, а несколько магов на службе у бейлифа не такие уж и сильные. Другое дело, что и владетели слабы, а многие заняты конфликтами с соседями.
   И ещё один большой раздел видеокристалла посвящён существам из разных слоёв и планов. Он явно откуда-то скопирован. Все существа классифицированы по нескольким категориям - драконы, демоны, твари и так далее. Для каждого существа приведено его изображение, иногда несколько, кратко описан образ его хищной жизни и основные приёмы охоты. Ещё приведены способы их убиения, потребное оружие и магические действия. Немалая часть из этих способов сильно отдаёт мазохизмом. Для некоторых тварей и демонов приводятся заклинания вызова. Из схем и заметок Мейона следует, что он не собирался сражаться с тварью Ол-Бейди, а намеревался закинуть её порталом куда подальше. Но для этого требовалось, чтобы тварь оказалась в пещере, а окно портала было одето на вход. Где она потом окажется и что натворит, его не интересовало.
   - И кто же облагодетельствовал этого смазливого питекантропа ядерной бомбой? - задаю я себе риторический вопрос.
   К несчастью у меня хорошая фантазия и я легко представил опустошённые ею селения. Перед глазами возникли лица крестьян - мужчин, женщин и детей из единственной деревни, в которой я побывал. А потом они же в виде изломанных кукол. И я осознаю, что не могу дышать вместе с подобными мерзавцами одним воздухом - он будет вонять смертью. А значит, мне придётся с ними воевать и желание Маэрим получить голову Терейона будет обязательно выполнено. Не потому что она этого захотела, а в соответствии с моим намерением истребить всех слуг бейлифа, а затем и его самого. Признаю - это смешно, маг-недоучка собрался воевать с сильнейшими Мира сего. Но у меня нет ощущения безнадёжности, а воевать меня научили. И того же Мейона я вполне мог зарезать собственноручно - с выключенным камнем он никто. А раз это решено, то следует продумать стратегию и тактику этой войны
   Магией сегодня мы решаем не заниматься - теорию лучше подучить по возвращении, а на практику у меня нет энергии. Поэтому собираюсь подзарядиться и помедитировать, но тут появляется Жаин. Тиум хочет отправить её с каким-то поручением, но она его останавливает.
   - Леес, - говорит она, - я прекрасно понимаю, что у тебя неизбежно будут женщины и много, я всё же родилась и выросла в семье мага. И пойми - меня это нисколько не задевает. Я хорошо вижу, что для тебя это просто эпизоды, после которых ты вернёшься ко мне. Если захочешь, то можешь сделать эту девочку, как её - Руми, своей любовницей, я ей даже помогу. Для меня достаточно, что ты будешь всегда возвращаться ко мне.
   Я целую её и спрашиваю Тиума - имеет ли смысл объявить Жаин моей ту-ули.
   - Ни в коем случае, - отвечает он, - ты отказал в этом Маэрим и она с этим унижением смирилась. Более того, она дала тебе большую свободу, правда на определённых условиях. Но с тем, что кто-то окажется выше её, она никогда не согласится. Это очень опасно - у неё большие возможности.
   - Тем более что мне это не требуется, - ставит точку Жаин, - мне достаточно того, что тебе со мной хорошо и я тебе нужна.
   - Мне с тобой замечательно и ты мне очень нужна, - я обнимаю её и притягиваю к себе.
   - Хватит, закрыли тему и разошлись, - обрывает нас Тиум, - не то вы сейчас поспешите в спальню, а у нас много дел. Ты сам вчера из-за этого нервничал.
   Мы смеёмся и нехотя отпускаем друг друга. Жаин уходит, а мы с Тиумом идём в комнату для медитаций. По дороге он прочищает мне мозги, как это делали все мои Учителя:
   - Пойми, в магии ты пока щенок и молокосос, десятка заклинаний недостаточно даже для первого уровня. Своих противников тебе удавалось победить только за счёт внезапности и скорости, а тварь Ол-Бейди - за счёт видения. Как говорят на Земле - молодец среди овец, а на молодца и сам овца. Любой приличный маг второго уровня или младший помощник бейлифа сделает тебя одной левой. Впрочем, если ты способен договориться с камнем, то может тебе удастся от него удрать. Твой и наш шанс - ты должен быстро освоить хотя бы основы боевой магии, тогда можно надеяться удержать замок. А при вылазках в деревни тебе надо избегать любого сколько-нибудь сильного противника, согласен!?
   Я утвердительно киваю, хотя кое в чём имею другое мнение, просто не вижу смысла сотрясать воздух. Как говаривал Батырович: - "Кто прав покажет бой".
   Тиум поясняет, что в моих апартаментах комнат для медитации три, и он отведёт меня в самую маленькую. Это действительно небольшая восьмиугольная комната, в каждой стене которой ниша. За исключением двух стен с дверями. Каждая ниша задёрнута занавесью. Тиум отдёргивает четыре шторки и зажигает стоящие в нишах свечи. Мне же остаётся лечь в середине комнаты и войти в транс. Медитация, при отсутствии энергии, сводится к проваливанию в Ничто, что я неоднократно проделывал на Земле. И там, и здесь сознание парит в пустоте, но сейчас добавляется ощущение втекающего в меня потока энергии. Самому выходить из глубокого транса сложно и мне это пока не удаётся. Обычно это делает учитель, а в Бирейноне это стало обязанностью Тиума. У меня, как у человека, родившегося в Мире без магической энергии, проблема узких входов в каналы. Это позволяет сократить потери энергии, но мешает её набирать. Чтобы нормально зарядиться требуется свыше суток, а не два часа. Но лучше хоть немного, чем ничего.
   Как мы и договаривались, Тиум через два часа меня поднимает и сообщает, что в гостиной ждёт Дмитрий. Вроде бы все совместные дела уже сделаны и я слегка беспокоюсь. Но выясняется, что он просто хочет передать весточку двум своим приятелям. Оказывается, уходя с Земли, он обещал пригласить их сюда, если ему здесь понравится. И теперь он хочет использовать меня в качестве почтальона для передачи им писем. На конвертах написаны их мобильные телефоны и адреса, а сами письма он даёт мне прочитать и только потом вкладывает их. Живут они в соседнем городе - два часа электричкой или минута порталом, но для него надо где-то наскрести энергию. С Тиумом ещё раз всё обговариваю и обещаю постараться вернуться в пятницу. Перемещаться между Мирами после еды нежелательно, поэтому приходится отказаться от ужина.

Тиум

   С магом нам посчастливилось, Маэрим удалось найти довольно приличного заклинателя в энергетически пустом Мире. Мне приходилось там бывать - их маги в основном недоучки, кое-как владеющие её зачатками. А иногда магистры, способные добыть энергию даже там. Но магистров приглашать бессмысленно - их услуги дороги даже для эльфов, а остальных здесь спалят сразу в первом же бою. Леес явно имеет первый уровень, причём с элементами второго. Даже пара заклинаний третьего у него кое-как получилась. Уверен, что по возвращении с Земли за неделю-другую он полностью освоит у меня первый уровень и основы второго. А там за полгода глядишь и третий. Но этого совершенно недостаточно - чтобы успешно сопротивляться здешним хищникам, нужен минимум четвёртый. А желательно стать полным боевым магом, но я опять зафантазировался. К тому же, как у любого мага с Земли, у него проблема с каналами. Помню, старый барон рассказывал, что он десять лет из-за этого маялся. Но вокруг него был отряд сильных магов, где поначалу Теодорих сражался лишь на подхвате. А Леес - один, и никто в замке не может ему помочь. И после каждой схватки ему нужно восстанавливаться. Боюсь представить, в каком состоянии он вернётся с Земли - подпитаться ему там негде, а тренироваться он будет. И истратит последние крохи энергии. Надеюсь исключительно на его здравомыслие - хотя недаром говорят, что благоразумные маги - это нечто невероятное. Однако я уже устал удивляться на него.
   К сожалению, мне не удалось определить доминирующую его стихию. Впрочем, на первом уровне это далеко не всегда получается - нередко дифференциация происходит только на третьем уровне. Вспоминая, как он убил своего первого противника заклинанием "Разрыв сердца", можно предположить, что его основная стихия "Жизнь и Смерть". Это удобно для атаки - немногие умеют защищаться от таких заклинаний, но плохо для защиты. Но возможно, я зря волнуюсь по этому поводу - в пещере, по рассказу Маэрим, его щиты отразили атаку твари. И на барже защита была общей и достаточной. Видимо тоже второй уровень с элементами третьего. Разумеется, это маловато, но наивно требовать большего.
   То есть мы имеем неплохого, пусть и слабенького мага, который в обозримое время может дойти до третьего уровня. И у него есть ещё ряд достоинств. Прежде всего - он видящий. А это весьма серьёзно и фактически добавляет уровень. Далее, свои заклинания он выпаливает быстро, что частично компенсирует их слабость. Попытаюсь научить его повысить мощь боевых заклятий, но у магов с Земли с этим постоянные проблемы. А ещё он воин-маг. Когда я услышал это от него, то возмутился - не может такого быть! А затем вспомнил, что о подобном я читал или мне кто-то рассказывал. К сожалению, что это такое даже не могу представить, но надеюсь на ещё один дополнительный уровень. Тогда у Лееса получается суммарные возможности, соответствующие уровню три с половиной, а это уже кое-что. Тем более что враги оценивают его максимум в полтора и могут попросту попереть вперёд, рассчитывая на превосходство в своей Силе. А мощный внезапный контрудар - один из самых опасных приёмов в магической схватке. Но остановлюсь на этом - когда Леес вернется, буду его учить и изучать.

Глава 6. Дома тоже не скучно

Леес

Вторник, вечер

   Первым делом я переодеваюсь и переобуваюсь во всё земное. Из новых вещей кладу в сумку подарок Катерине и жезл, а ещё оставляю на себе нательный пояс с серым камнем - он категорически отказывается со мной хоть ненадолго расстаться. А я к нему успел привязаться, как к маленькому щенку - пусть от него одни хлопоты, но оставить его одного дома рука не поднимается. Зачем-то собираю одежду и обувь, в которую меня обрядили в замке, и засовываю тючок с нею в рюкзак. В своей сумке обнаруживаю рогатку для погружения в слои. Сначала намереваюсь её выложить, но затем почему-то оставляю. Для чего - не понимаю? Я собираюсь отметиться на работе, может быть взять отгулы на одну-две недели и вернуться. С собою Тиум даёт мне цилиндр-аккумулятор, побольше, чем был у Маэрим, но разряженный. Это лишнее - в младший камень её войдёт намного больше, но никто не должен знать о нём. Настраиваю портал на маячок на взгорке - предварительно убедившись, что вокруг никого нет. Он неподалёку от моего дома и переход на него требует мало энергии - и вот я на Земле, а вскоре уже у себя.
   Там быстро переодеваюсь и достаю флешку для компьютера. Но тут мне звонит моя старая подруга - Катерина. У нас давние отношения. Разумеется, приходится выслушать массу упрёков, что я такой-сякой, не мазаный, бросил бедную женщину. Да, действительно бедная - зарабатывает раз в пять больше меня, нет уже в десять, я же с лета на полставки. И это не считая доходов с акций. Надо будет свести её с Маэрим, получится два сапога - пара. В заключение она изрекает, что не представляет, как может с такой свиньёй спать. Я уточняю - не со свиньёй, а с кабаном. Она смеётся, надо отдать ей должное - приходит в себя она быстро. Жалеет, что сегодня она встретиться со мной не может, вот если бы она дозвонилась вчера ... . Спрашиваю, а смогла бы она тогда встретиться со мной вчера и получаю отрицательный ответ. В итоге мы договариваемся на завтрашний вечер. Вытаскиваю заранее набор украшений и кладу его в красивый замшевый мешочек, нашедшийся в шкафу. Учитывая моё скромное по сравнению с ней материальное положение, она спокойно относится к отсутствию моих подарков по полгода и более. Но зато, получив подарок - обязательно дорогой, радуется как маленькая девочка. Я почти вижу, как она его показывает кому-то - мол, видишь какие у меня друзья. Следует поесть, но готовить не хочется. Поэтому обхожусь несколькими бутербродами.
   После еды ложусь отдохнуть и вспоминаю всё, что со мной приключилось. Поражаюсь - сколько всего произошло за четыре дня. Я уже определился - эта новая жизнь в Тао-Эрис будет для меня основной. Да, там опасно, можно сложить голову и враги сильнее меня. Но насколько та жизнь ближе мне по духу. Но совсем расставаться с Землёй не хочу - мне зачем-то нужно будет здесь бывать, а своей интуиции я доверяю. Стало быть, следует тихо уйти с работы, чтобы никто не удивился - лучше всего доработать до Нового года, но это слишком долго. Остаётся "помочь" шефу уволить меня - подсунуть подходящий повод. И обязательно с выплатой всего, положенного в таких случаях. Иначе обо мне будут долго судачить, а это лишнее. Но об этом буду думать завтра, а сейчас заканчиваю вспоминать произошедшее. Дойдя до текущего момента, встаю и сажусь за компьютер, а затем записываю все события на флешку. Потом открываю рабочую папку и делаю документы, заказанные шефом. Заниматься этим не хочу, но работа идёт споро, будто кто-то мне подсказывает. Сбрасываю их тоже на флешку и решаю прогуляться.
   Поначалу я планировал сегодня дома отдохнуть и пораньше лечь спать, но возбуждение слишком велико. Звонок Катерины и воспоминания о недавних событиях разволновали меня - быстро заснуть не смогу, буду вновь и вновь прокручивать произошедшее. А это лучше делать на ходу. Вспоминаю прошлую субботу и надеюсь, что сегодня получиться побродить. Впрочем, в замке нашлось время на две прогулки и обе с хорошей дракой. Иду на свою любимую тропинку, но не поднимаюсь на взгорок, а поворачиваю влево на полянку. На ней пусто, и я запускаю веером поисковые заклинания и сеть наблюдения. Делаю этого без цели найти что-то конкретное, а только хочу посмотреть на происходящее в округе магическим зрением и потренироваться. Мне любопытно применить новые умения в хорошо известном мне месте. В лесопарке вокруг только нескольких собачников, выгуливающих своих псин. Зато строго на запад примерно в километре обнаруживается неизвестный мне источник магической энергии. Пополнить резервы остро необходимо, и я спешу к нему. Тропинок в этом направлении нет, но лес редкий, и идти несложно. Приблизившись к источнику, чувствую слабенькое заклинание, вызывающее общий дискомфорт и нежелание находиться в этом месте. Его центр явно рядом с источником. Не исключено - кто-то считает себя его владельцем и надо быть готовым к столкновению.
   Опять запускаю поисковые заклинания и сеть наблюдения, а затем осторожно приближаюсь к цели и вдруг едва не влипаю в болото. Следя за магическим пространством, я совсем забыл попросту смотреть под ноги. Аккуратно обхожу болотце и теперь предельно внимательно иду по еле заметным следам. Оказывается, параллельно сканировать местность обычным и магическим зрением довольно сложно. Как обычно источник магической энергии совпадает с небольшим родничком. Рядом с ним расчищена небольшая площадка, на которой виден след от подстилки. Кто-то этим местом пользуется регулярно. Вода в роднике не очень хорошая, просто обычная - в черте города и рядом с ним сложно найти чистую воду. Магический поток слабенький, но достаточный, чтобы слегка восстановиться. Энергию не запасаю, хотя мне это необходимо - иначе с полгода родничком пользоваться будет нельзя, да и потом он заметно ослабеет. Определить, кто именно регулярно им пользуется, не могу - следы слабые и размытые, это может быть и не человек. А ставить наблюдателя крайне дорого - ему требуется собственный отдельный источник, иначе его обязательно обнаружат. В замке можно набрать всяких магических штук, чтобы построить наблюдателя, но здесь с этим проблемы. То, что оставлены мои следы, меня не беспокоит. Нагадить - не нагадил, вёл себя вполне культурно, восстановиться от источника имею право, а если найдут и захотят поговорить - что ж, тогда поговорим.
   Слегка подзарядившись, решаю найти достаточно мощный источник магической энергии. За последние годы я отвык быть на нуле и жажду наполнить своё тело праной. Это желание настолько велико, что отсутствие подобных источников во внимание не принимается. Желаю и точка! Активирую поисковые заклинания и сеть наблюдения, а после увеличиваю их радиус. Ближайший обнаруживается аж в пятнадцати километрах и слабый. Это меня не устраивает, а подзарядиться я твёрдо намерен. Вспоминаю о рогатке и погружаюсь на два слоя вглубь. Войти в слои на Земле намного сложнее, чем на Тао-Эрис, но мне это удаётся. Там перестраиваю сеть и охватываю ею несколько слоёв. Уже в третьем нахожу довольно приличный источник, причём неподалёку. Добиравшись до него, с огорчением обнаруживаю, что источник охраняет какая-то образина. Барай-девгер, вспоминаю картинку и его уязвимые точки. Впрочем, они прекрасно видны мне в магическом зрении, будто подсвеченные.
   Попытка поговорить с ним, чтобы договориться по-хорошему, успеха не имеет - он сразу атакует меня. Не хочешь по-хорошему - будет по-плохому. Магически заряженное лезвие ножа вонзается в уязвимое место, причиняя сильную боль, а левой рукой я сильно сжимаю сросшиеся нос и верхнюю губу, делая эту боль невыносимой. Наношу ещё пару ударов ножом в болевые точки, отпускаю его и спрашиваю - ну как, поговорим или продолжим. Не надо продолжать, отвечает он, давай поговорим. Оказывается, эта тварь весьма неплохо говорит по-русски. Около источника валяются три трёхлитровые фляги, сломанный магический жезл и рваные тряпки со следами крови. Жертвами были люди, во всяком случае, следы и кровь несут человеческий запах.
   - Кто ты?
   - Барай-девгер, мы обитаем на одном из нижних планов, - он понимает мой вопрос правильно.
   - И что ты здесь делаешь?
   - У нас голодно и опасно, я проскользнул на верхний план, и теперь я страж этого источника.
   - И кто же тебя назначил стражем источника? - я немного издеваюсь.
   - Я сам себя назначил, - моей издёвки он не понимает, - я дрался с бывшим стражем и победил, тот убежал.
   Свято место пусто не бывает, а жаль.
   - А откуда это всё вокруг? - сую ему под нос большой лоскут окровавленной ткани.
   - Приходил какой-то человек с тремя женщинами, он послал двоих меня отвлечь, думая, что я - это старый страж, а третью послал набрать сладкой воды. Я напал на него и поцарапал, а потом попугал женщин, и они разбежались.
   Пока мы разговариваем, я пью воды - она действительно очень вкусная и насыщена магической энергией, а затем набираю её во фляги. Одну из них выливаю на себя, а затем заново наполняю. Одежда на мне быстро сохнет, насыщая тело энергией. Затем сажусь на камень, чтобы зарядиться - поток достаточно сильный, прана вливается в каналы и впитывается кожей. Он даже мощнее замковых источников и быстро наполняет меня энергией. Хотя Тиум и предупреждал, что мои входы в каналы можно обжечь интенсивным потоком, но всё в порядке. Вспоминаю, что на Тянь-Шане нечто подобное было, но Яков Батырович заставил меня терпеть нечто похожее на ожог, читая при этом заклинание. Так что входы у меня хотя и узкие, но плотные и стойкие.
   - А кто был предыдущим стражем? - почему бы и не поспрашивать, глядишь, что-нибудь интересное узнаю.
   - Унди-Нигкхар, они хитрые и жестокие, им недостаточно, как мне воды и немного страха, они пьют кровь и едят мясо.
   - Откуда ты знаешь русский язык?
   - Я был стражем источника тремя планами выше, туда приходила девушка, я ей разрешал пользоваться источником, а она учила меня языку и многому другому.
   - И чему ещё?
   - Что от людей наверху надо прятаться, у них есть палки, изрыгающие дым и причиняющие боль. Однажды она принесла такую палку, которая дважды изрыгнула дым и плюнула шариками. Я, конечно, могу от такого увернуться, но если приедет десять человек с палками, стреляющими быстро-быстро? Я немного отъелся у её источника и решил поискать себе свой. Тем более что там наверху нам тяжело. Я нашёл этот источник, затем вернулся попрощаться с той девушкой, а потом напал на стража. Как меня она научила, я подождал, пока Унди-Нигкхар отвлечётся на очередную жертву, прыгнул на него и прокусил ему шею. Но он не умер, а убежал. А я остался здесь стражем.
   Фляги полны и тело хорошо заряжено, но мне любопытно - откуда здесь во внутренних слоях взялись люди. Они явно не маги, на тряпках остались бы следы ауры. И хочется выяснить у приходившего человека - зачем он рисковал женщинами? А ещё узнать, для чего они такой ценой добывают себе эту воду. Тем более что они сидят неподалёку.
   - Посторожи фляги, - приказываю Барай-девгеру, беру одну из них и иду к людям.
   В нескольких сотнях метрах сидит немолодой мужчина, которого перевязывают три женщины. Причём одна из них тоже слегка поцарапана. Я подхожу к ним и останавливаюсь в двух шагах. Человек кряхтя, встаёт, поддерживаемый женщинами, и неуклюже кланяется. Досталось ему основательно, его счастье, что Барай-девгер не собирался его убивать.
   - Приветствую могучего, как я понимаю, ты смог убить нового стража источника? - с каким-то наслаждением я вслушиваюсь в звуки страной речи, хотя его голос нельзя назвать приятным. Вдруг у меня в голове что-то щёлкает - он говорит на Айвиш, древнем языке магов, а меня ему в раннем детстве научил мой прадед. Он мне тогда говорил:
   - Внучек, Айвиш забыть невозможно. Тебе будет только казаться, что ты его забыл. Но стоит тебе услышать одну фразу на нём, и ты всё вспомнишь.
   Так и произошло. Поэтому я могу ответить ему на этом же языке:
   - Нет, я не стал убивать стража, зачем? - Потом обращаюсь к женщине, - намочи тряпку в воде из фляги и протри свои и его царапины.
   Она тут же раздевается до пояса, мочит из фляги тряпку и протирает каждую царапину. Они уже воспалены, когти и зубы большинства существ из нижних планов далеко не стерильны. При этом женщина не только меня не стесняется, а наоборот всячески демонстрирует себя. Хотя она смотрится весьма привлекательно, её тело меня не возбуждает - напившись энергии из источника, я алчу не секса, а хорошей магической драки.
   - Зачем ты рисковал жизнями этих женщин, - я внимательно их рассматриваю. Они явно люди, но не homo terra, а немного другие.
   - У нас поселился наг, он требует сладкую воду, а иначе нападает на наш посёлок, убивает людей и скот, разрушает дома. А так всё ограничивалось одной девушкой у источника, которую убивал Страж, и одним юношей, который относил воду нагу и тот его съедал. Ему этого хватало на десять дней. Это мои дочери и женский жребий пал на нашу семью. А уйти нам некуда, мы живём в оазисе внутри огромной пустыни, все пригодные для жизни места поблизости заняты и нас туда не пустят. А далеко уходить не хватит воды - он с надеждой смотрит на меня.
   Девушки, тем временем вымыли своего отца, разделись догола и начали обтирать себя мокрыми тряпками, демонстрируя свои прелести.
   Только в трёх монотеистических религиях есть понятие стыда, которое млекопитающим отнюдь не свойственно, - философские рассуждения позволяют мне ненадолго отдалить момент принятия решения. Наги - очень опасные и сильные существа из средних планов. Чтобы его убить, надо всадить точно в нос высокотемпературный файербол, потом вогнать клинок под челюсть и магически заморозить мозг. Тогда у мага появится доля секунды, чтобы отрезать нагу голову и отскочить, спасаясь от удара хвостом. Вариант, конечно, не самый привлекательный, но другие сильно попахивают суицидом. Например, убивать нага, находясь в его объятиях, мне совершенно не улыбается. А обладая зачатками телепатии, они легко уворачиваются от пули. Короче, я пытаюсь придумать, как его безнаказанно убить, не рискуя своей жизнью. А прикончить его необходимо - я не могу допустить подобного соседства с источником. Решаю посмотреть на месте, там будет понятнее. Лезть в схватку с нагом мне совершенно не улыбается - слишком опасно. И хотя мне их жалко, но я предпочёл бы пройти мимо. Охотой на серьёзных хищников надо заниматься профессиональной командой, а не вот так с налёту. Но этот источник слишком ценен для меня и стоит того, чтобы за него подраться. Судорожно ищу другие варианты - наг слишком опасный противник, но кроме схватки, ничего другого не вижу. Девушки уже кончили принимать водные процедуры и одеваются, чем-то недовольные. Во фляге осталось меньше половины воды, и её берёт одна из них.
   - Пойдём, поглядим на вашего нага, - распоряжаюсь я и мы направляемся в деревню.
   Вскоре тропинка ныряет в стационарный природный портал и выходит во внешний Мир. Передо мною пыльный оазис, простейшие тростниковые хижины, жаркое слепящее солнце, пальмы, поля прорезанные арыками - довольно убогая жизнь, на поддержание которой тратятся все их силы. Почти все, включая детей, работают на полях. Немногие старики посматривают в нашу сторону, но не подходят к нам. Проходя мимо одной из хижин, человек прогоняет женщин в дом, надевает висящую на плетне шляпу и идёт дальше рядом со мной. На другом конце деревни виден холм и, похоже, именно в нём живёт наг.
   Умею я вляпываться в авантюры, кто бы объяснил, зачем мне это нужно? - как обычно я оправдываюсь перед самим собой. На самом деле я просто боюсь этой схватки. И в очередной раз пытаюсь объяснить себе необходимость подобного шага. Мощный магический источник неподалёку от моего дома, представляет для меня огромную ценность. А наг, который может сожрать стража и устроить у источника на меня засаду, является серьёзной опасностью. Да и с деревней стоит познакомиться поближе, помехой моим планам она не является, а определённую помощь, пусть и косвенно, оказать может.
   В конце деревни находится небольшая площадь со скромным фонтаном. По её периметру пальмы расположены чаще и под ними стоят скамейки, на которых сидят старики. Холм, к которому я направляюсь, находится немного дальше. Выйдя из деревни, я сразу замечаю Унди-Нигкхара, который прячется на краю поля под пальмами и думает, что его не замечу. Он здорово изодран, новый страж не только его укусил, но и впился в его тело всеми когтями. Как тот сумел извернуться и удрать, совершенно непонятно. Но теперь мне нужно его убить, иначе при схватке с нагом, он на меня нападёт. Тем более что Унди-Нигкхар - просто зверь, пусть и с глубоких уровней. А зверя убить не так сложно, в отличие от демона или твари, его можно поразить одним ударом.
   Приказываю сопровождавшему меня человеку ждать здесь и готовлю ледяную стрелу. Теперь надо его выманить, но он уже понял, что обнаружен и нападает на меня. Подготовленная ледяная стрела летит в него, он уворачивается ... и не может увернуться. Три пучка по пять ледяных стрел создают широкую зону поражения, уйти из которой серьёзно раненому зверю невозможно. А как только одна стрела вонзается в его тело, остальные поворачивают и повторяют подвиг своей сестры. Да, мои стрелы сравнительно маленькие, лишь не намного больше игл. Но их впивается в него полтора десятка, и вонзаются они достаточно глубоко, высасывая из тела всю энергию. А потом взрываются - перегретый лёд мгновенно испаряется. Тебе окончательно не повезло, думаю я, отнюдь не сожалея о содеянном. Унди-Нигкхары - весьма мерзкие и противные звери, судя по прочитанному мной описанию.
   Теперь надо разобраться с нагом. Он, безусловно, видел гибель зверя и сейчас сжался в тугую пружину внутри своей пещеры. И надеется, что я полезу к нему в логово, где он собьёт меня с ног, а затем задушит. Но я обманываю его ожидания, желая сражаться снаружи. Быстро осматриваю холм магическим зрением и убеждаюсь, что второго выхода наг вырыть не успел, и отнорков тоже нет. Посему я ставлю у выхода удавку и кидаю внутрь гранату. Пытаясь её выбросить, наг теряет драгоценные мгновения и быстроту пружины. Поэтому слабый бросок не позволяет покинуть пещеру, удавка перехватывает его туловище в полуметре от головы. Граната же заклята и прилипает к его к хвосту в момент касания. Далее всё строго по учебнику - высокотемпературный файербол точно в нос, взрыв гранаты, отрывающий кусок хвоста и жалящей осколками тело (извините, гранаты в учебнике не было), и в завершении удар магически заряженным кинжалом. После тем же кинжалом отрезаю голову. Хвост же лишь несколько раз несильно ударяет по стенкам пещеры. Вытаскиваю его тушу и снимаю с головы кожу - повешу на стенку в своём кабинете в замке. Ещё вырезаю несколько полезных желёз и заглядываю в пещеру. На счастье жителей оазиса наг жил здесь недолго - у стены валяется десяток черепов, иначе им пришлось бы покинуть обжитое место. Осматриваю пещеру и не обнаруживаю в ней ничего ценного. Видимо аборигены вырыли её года два назад, чтобы хранить какие-то продукты, а наг потом немного расширил. У выхода из пещеры оглядываю склоны холма - а вдруг кто-нибудь хочет повесить мой скальп у себя дома, но всё спокойно. Можно вылезти и ещё раз осмотреться. Никакой видимой опасности нет. Мой спутник стоит там, где я его оставил, только рядом несколько мужчин и женщин, включая его дочерей. И, конечно, детвора и собаки. Но они не гавкают на меня, а приветливо машут хвостами. Собачье мясо для нагов деликатес, поэтому они не меньше людей радуются его смерти. Спустившись с холма, подхожу к увеличившейся толпе и смотрю на часы. На Земле сейчас поздний вечер, то-то меня клонит в сон. Затем указываю на нага:
   - Сдерите с него шкуру, обработайте и принесите мне.
   Мой спутник переводит с Айвиш на их язык и обратно мне.
   - Если господин охотник пожелает, я сошью для него прекрасные сапоги и куртку? - Ко мне подходит какой-то мужик, которого пахнет кожами.
   Удивительно, но все мужчины в сапогах, женщины в туфлях и даже дети в закрытых сандалиях. И это в такую жару! Наверное, здесь ползает что-то кусачее и ядовитое, - думаю я, а вслух спрашиваю:
   - Хорошо, сколько тебе нужно на это времени?
   - Пять дней, я делаю хорошо.
   - Значит, мастер, это радует. Я буду снова у вас не раньше, чем через семь дней. Где я могу быстро поесть? - Вернувшись к себе, я не успею нормально поужинать.
   - У меня уже готов обед, - предлагает мой спутник.
   - Пошли, - соглашаюсь я, немного опасаясь, что незнакомая пища окажется тяжеловатой для желудка, тем более на ночь.
   Сопровождаемые его дочерьми и ещё тремя людьми, мы входим в его дом и усаживаемся за стол, на котором уже стоят закрытые крышками большие кастрюли. Всё явно только что приготовлено. Из кухни выходят три женщины и приносят лепёшки, овощи и несколько кувшинов, и тоже садятся рядом. Без меня за столом десять человек. Мой спутник встаёт и обращается ко мне:
   - Не соизволит ли уважаемый охотник назвать своё имя?
   - Леес, боевой маг и охотник, - я не называю фамилию, так как не решил, кем мне лучше здесь быть, Ферейлом или Ла-Фером, - не соизволит уважаемый хозяин представиться и назвать имена остальных присутствующих.
   Напряжение, бывшее у всех на лицах, пропадает и многие заулыбались.
   - Марак ирим Тарн, - представляется хозяин, - лекарь деревни.
   Потом он указывает на полного немолодого мужчину:
   - Амарат ирим Куарт, староста деревни.
   Видно, что Айвиш знают только Марак и худой мужчина по правую руку от старосты, на него и указывает хозяин:
   - Фенчер ирим Ваярт, жрец храма Двурогого, - последний встаёт и говорит:
   - От имени жителей деревни благодарю могучего мага и охотника.
   Я киваю в ответ. В жреце чувствую нечто, близкое мне по духу. Наверняка служить богу он стал недавно. Интересно, а чем этот человек занимался до того? Марак продолжает, указывая на мужчину слева от старосты:
   - Андам ирим Коонт, агроном деревни.
   Далее он называет пожилую женщину, сидящую с видом хозяйки:
   - Фариат, моя жена и хозяйка этого дома.
   Потом показывает на уже знакомых мне молодых женщин:
   - Вея, Тея и Рея, - мои дочери.
   Затем настаёт очередь двух женщин средних лет, сидящих рядом с Фариат:
   - Барна и Заула, - наши соседки.
   После представления встаёт староста и что-то говорит на своём языке. Ничего не понимая из его беглой речи, я откровенно зевнул. Староста пошёл красными пятнами, и слово берёт жрец:
   - Староста просит прощения за столь скромный обед, но предлагает сейчас перекусить, а вечером будет пир.
   - Меня вполне устраивает скромный обед, после которого я вас покину. Надеюсь, что смогу заглянуть через семь - девять дней. А сегодня я заглянул к вам случайно и должен двигаться дальше.
   Тогда приступим, - хозяин дома дал команду женщинам и с блюд были сняты крышки. Стол действительно простой, но деликатесы мне не требуется - фасолевый суп, жареная баранина, тушёные овощи и горячий напиток, похожий на чай. Кроме этого кувшины с лёгким вином, похожим на сидр, хлеб и свежие овощи.
   Отдав должное обеду, я благодарю присутствующих и прощаюсь с ними. Староста успевает через жреца поинтересоваться:
   - Как деревня может отблагодарить мага и охотника, за избавление от ужасного чудовища? - при этом он высказывает сожаление, что их деревня недостаточно богата, чтобы благодарность была достаточно весомой.
   Вижу бедность селения, но также замечаю, что староста - жмот. Но сегодня лечить его от жадности мне некогда. После недолгого раздумья заявляю, что весомая благодарность мне не нужна, а свой дом и регулярное питание будут полезны. Разумеется, если они хотят, чтобы маг-охотник останавливался в их деревне, а не у соседей.
   - Конечно, всё это будет сделано.
   Староста ещё что-то говорит, но мне уже надо спешить к проходу - завтра на работу, а главное, после приедет Катерина и желательно выспаться. Она мне точно поспать не даст, а две бессонные ночи, после приключений в Тао-Эрис - многовато. Проскакиваю проход и бегом к источнику. Барай-девгер, как огромная собака, лежит рядом и охраняет фляги.
   - Как тебя зовут? - но он меня не понимает. Потом выясняется, что в их племени нет имён в нашем понимании, а та девушка с Земли называла его Дружок.
   - Тогда и я буду звать тебя Дружок.
   Он согласно помахал хвостом, и стало видно его крайнее напряжение.
   - Что-нибудь случилось?
   - Сейчас нет, но утром я упустил Унди-Нигкхара, и теперь жду его и нага. Рано или поздно они придут.
   - Можешь не ждать, не придут, - у меня в руке появляется свежесодранный скальп.
   - Кто это, неужели наг? - я подтверждаю и говорю, что Унди-Нигкхар тоже убит.
   - А если я буду теперь говорить, что это ты назначил меня стражем источника.
   - Говори, - соглашаюсь я и подвешиваю над источником знак, который считаю своим идентификатором. Потом интересуюсь валяющимся сломанным жезлом. Но Дружок не знает, откуда тот взялся. Видимо Унди-Нигкхар кого-то задрал и съел. Тогда беру жезл и фляги, а затем спешу домой.
   По возвращении обнаруживаю, что ещё не очень поздно. Недолгий отдых, и я принимаюсь устанавливать защиту на квартиру. У меня теперь редко будет возможность бывать дома и надо закрыться от лихих людей. Я люблю свою обитель и мне будет неприятно видеть её разорённой. Вспоминаю защиту замка и своих апартаментов в Доме Мага и собираюсь окружить берлогу чем-то подобным. Но это трудная задача - ведь основное требование к защите на Земле - незаметность. Мне не нужно, чтобы любой проезжающий мимо заклинатель увидел, что в этой квартире живёт маг. А таких хватает, как вычислил один мой знакомый - в нашем регионе их от тысячи до полутора, и это не считая всяких мелких колдунишек и прочих. Поэтому защиту расщепляю на тончайшие нити, которые старательно прячу в стенах. В идеале маг, даже коснувшись извне стены моей квартиры, не должен ничего заметить. Конечно, сильный маг обнаружит мою защиту, особенно если он начнёт её специально искать. Зато любой другой, неважно маг или не маг, тихо уйдёт и забудет о своём желании сюда проникнуть. Если же он окажется очень настырным, то вечная ему память - даже следов никаких не останется. Больше дел на сегодня нет. Смотрю на часы - пора ложиться спать.

Среда

   Просыпаюсь рано, ещё нет четырёх утра, пытаюсь снова уснуть, но лишь валяюсь четверть часа и встаю. Как ни странно, но я выспался. Горячий чай, утренняя пробежка и, немного не добежав до своего подъезда, заскакиваю в скверик, где делаю разминку. Раньше я часто манкировал утренней зарядкой, делая ее, дай Бог два-три раза в неделю и то через силу, заставляя себя. Сегодня же её выполняю из внутренней потребности. Тело, наполненное праной, жаждет физической нагрузки. Вернувшись домой, продолжаю разминку приседаниями и отжиманиями. Заканчиваю ее, немного утомившись, но зато моё тело в тонусе. Приняв душ и съев лёгкий завтрак, спешу на работу. Как ни удивительно, приезжаю минута в минуту. Меня сразу вызывают к шефу:
   - Где ты был? - грозно кричит он. - Ни по домашнему телефону, ни по мобильному до тебя не могли дозвониться.
   - В свои свободные дни имею право быть где угодно, и не обязан отзываться на звонки. Вы мне за это не платите.
   У нас с ним за эти годы сложился своеобразный стереотип отношений. Он на меня, как и на других впрочем, орёт по малейшему поводу. В ответ нам разрешается огрызаться, а я временами довольно едко отшучиваюсь. И он, и мы считаем подобное допустимым.
   - Появилась новая срочная работа. Те, кто будет в ней участвовать, получат полную премию, а не пол-оклада.
   - Это меня не интересует. У меня контракт до 31 декабря. И продлевать вы его не собираетесь.
   - Ты же понимаешь, фирма в сложном положении.
   - Понимаю, но я тоже в сложном положении и должен думать, где мне работать в следующем году.
   - Я тебя прямо сейчас уволю.
   - Договорились. Только не забудь выплатить всё, что мне причитается в данном случае.
   Шеф заткнулся. Он в принципе неплохой мужик, но временами его заносит и тогда приходится ставить на место. К тому же, некоторым новым сотрудникам он оставил полную ставку, хотя они делают меньше, чем я. При этом ещё требовал, чтобы я их учил, так как они пока ничего не умеют. На всё это ему как-то было много чего высказано, и он ничего не смог возразить.
   - Послушай, - он меняет тон, - задержись сегодня на пару часов. Этого тебе хватит, чтобы всё сделать, а я тебя не обижу.
   Не обидит, кинет пару тысчонок и скажет, что мне этого хватит, - думаю я и отказываюсь, - у меня сегодня интересная встреча и отменять её я не собираюсь.
   - Ладно, где отчёт за квартал по твоим фирмам и где проекты договоров?
   Вздохнув, прохожу на соседнее с ним место и скачиваю на его компьютер и отчёт, и проекты договоров. Просмотрев, он благодарит меня и отпускает. Придя на своё рабочее место, скачиваю все рабочие материалы с флешки и занимаюсь делами. Контроль выполнения текущих договоров, всякая оперативка и несколько звонков поставщикам и потребителям занимают пару часов. Больше дел у меня нет. Наша фирма отнюдь не прогорает. Просто год назад набрано довольно много новых людей, которым шеф наобещал "златые горы". Но кучи договоров, как два года назад, не свалилось, и теперь работы на всех не хватает. Понимаю, что ему неприятно нарушать свои обещания, но выезжать за счёт людей, поставивших его фирму на ноги, ещё хуже. Всё это полгода назад мы ему высказали, когда он перевёл нас на полставки. Но он бывает упрям, а делать чужую работу в таких условиях глупо. Если кому-то платят вдвое больше, если не втрое, чем мне, а объём работы у нас одинаковый - то, какое мне дело, что он не успевает или у него не получается. Шеф уже не пытается меня заставить помогать "перспективным работникам".
   Поэтому, закончив со своими делами, отключаю сеть и набираю описания заклинаний. На Тао-Эрис я запомнил немало новых узоров и хочу их описать, чтобы затем проанализировать и опробовать. Тем более что мысль когда-нибудь написать учебник по магии, почему греет мне одно место. Занимаюсь этим до обеда и весь обед, вынимаю флешку, выключаю компьютер и иду сам обедать. Пообедав, немного гуляю по городу и возвращаюсь на работу.
   Мой компьютер включён и находится в сети, а зам шефа с одной новой работницей пытаются взломать мой пароль. Я немедленно звоню боссу и с возмущением объясняю ему ситуацию. Это уже третий случай попытки взлома моего компьютера с участием его зама, поэтому начальнику придётся принять меры в отношении того. Он лично заявляется к нам, забирает зама и уводит к себе. Взломщица сверлит меня яростным взглядом и вдруг выдаёт: - Всё равно тебя уволят!
   - Тогда я создам свою фирму и, если ты очень попросишь, то возьму к себе на работу.
   - Интересно кем, ты столько раз заявлял, что я совершенно ничего не умею делать.
   - Ты умеешь хорошо варить кофе, хотя этим твои достоинства и ограничиваются, - я намеренно делаю длинную паузу, - а что вы хотели найти в моём компьютере?
   - Шаблон для ..., - покраснев, отвечает она.
   - Свари мне кофе - дам.
   Что твориться в её душе - надо быть Шекспиром, чтобы описать подобное! На самом деле она достаточно прагматичная особа и всегда готова даже снести небольшое унижение ради конкретной цели. А тут её в каком-то смысле хвалят, признали её умение варить кофе. В своё время, чтобы упростить нашу работу, я наваял груду шаблонов для разных случаев, выверил их юридически, организационно и далее, и даже на каждый из них подобрал образец реальной документации. Поэтому сбрасываю требуемый шаблон по сетке и приступаю к питию действительно вкусного кофе в ожидании шефа. Разумеется, через пять минут он появляется и огорошивает меня очевидным вопросом:
   - Неужели тебе трудно поделиться с девушкой требуемым шаблоном?
   Сделав последний глоток, кофе действительно очень хороший, отвечаю:
   - Не понимаю? Она попросила меня и получила ... - с огорчением смотрю на дно пустой чашки, - шаблон. Вы же знаете, что задаром ничего делается. Поэтому мы обменялись - шаблон на чашечку кофе.
   В комнате раздаются сдавливаемые смешки, всё-таки не удержались.
   - Алекс, почему ты не работаешь в цирке клоуном?
   - Шеф, вы спрашиваете меня об этом в 333 раз. Признаюсь, подрабатываю клоуном в свободное время. А в мой компьютер, предупреждаю всех, вставлена граната, заряженная сажей, и горе тому, кто попытается его взломать! Шеф, имейте в виду, я всех офигенно, извините, официально предупредил.
   - И вот с подобными шутами мне приходится работать. Алекс, ты бы хоть предупреждал, что начинаешь шутить.
   - Я никогда не шучу, а всегда говорю серьёзно.
   Самое смешное, но это действительно не шутка. У меня возникла идея, как переработать одно заклинание. Если его вставить в компьютер, то при попытке взлома оно выдаст мощное направленное облако сажи. Поэтому я всех, включая шефа, об этом предупредил. А если меня за это уволят, то смотри предыдущий пункт.
   Стоявший у двери зам какое-то время смотрит на меня, но подойти и что-либо сказать не решается. Если с шефом я относительно корректен и вежлив, то его опущу ниже плинтуса и ещё сверху попрыгаю. Сейчас пойдёт капать шефу на мозги, чтобы меня выгнали. Впрочем, он и так это регулярно делает. Поэтому я посылаю ему счастливую улыбку, от которой его перекашивает, и он уходит к себе.
   Представление закончено, и мне пора заняться важным делом - доработать заклинание "Косметика" и вставить в компьютер. Сажа должна вылететь с достаточной скоростью, чтобы проникнуть глубоко в кожу и на несколько месяцев обеспечить взломщикам надлежащий внешний вид. Смыть глубоко въевшуюся сажу невозможно. Наша фирма располагается в старом особняке, построенном ещё до революции, и в нём сохранились старинные камины. Предыдущий владелец привёл дом в порядок и отреставрировал. Потому на Новый год и другие праздники мы их топим и радуемся огню. Сажу же из них никто никогда не убирает. Дожидаюсь, когда все уйдут курить, все - это пять человек, не считая меня. Потом достаю из камина несколько горстей сажи, пересыпаю их в ближайшую пепельницу и ставлю её себе на стол. Далее засыпаю сажу в тонкие пакетики и вешаю их внутри системного блока. Затем настраиваю заклинание. А пепельницу отношу в камин, нечего покуривать вечером в комнате. Теперь надо настроить заклинание, уточнить конфигурацию облака сажи и направления её движения. Остаётся только зарядить заклинание энергией. Жаль, что нельзя провести натурный эксперимент - на стене останется неотмываемый след. Тут возвращаются наши курильщики, несколько возбуждённые новостями и второй зам, с которым мы в хороших отношениях.
   - Пошли ко мне, поговорим.
   Я заканчиваю заклинание, выключаю компьютер и иду к нему в кабинет. Он хороший парень и мы могли бы стать приятелями, но у него всё свободное время уходит на семью. Пару раз я приезжал к ним, один раз домой, а другой на дачу. Всё замечательно, но не для меня.
   - Наша дурища сказала, что ты решил открыть своё дело - это правда?
   Если бы я что-то ел - то наверняка подавился. А так наливаю себе воды, пью и уточняю:
   - Что именно она сказала?
   - Она сказала, что ты решил создать свою фирму и предлагаешь ей пойти к тебе секретаршей и варить кофе.
   Я не знаю - смеяться мне или как. Потом пересказываю ему, как она с другим замом пыталась взломать мой компьютер, как я устроил небольшой скандал, и, ожидая распоряжения шефа о помощи недоразвитым, предложил ей этот шаблон в обмен на чашечку кофе. Мы долго хохочем.
   - Учти, сплетня, что ты собираешься открыть своё дело и позвал дурищу секретаршей, уже гуляет по фирме. В каком виде она дойдёт до шефа - не знаю, но наверняка скоро. А что ты для себя решил делать?
   - Не понимаю твоего вопроса, в каком виде дурища дойдёт до шефа, я понятия не имею.
   Он хрюкает, представляя соответствующую картину, и уточняет:
   - У тебя есть место?
   - Есть, но пока я присматриваюсь. Хотя скорей всего соглашусь.
   - А там есть ещё вакансии?
   - Есть, но работа связана с командировками, причём длительными.
   - Мне это не очень подходит, но тебе всегда подобное нравилось?
   - Особенно оказаться на границе с горячей точкой.
   - Даже так?
   - Поэтому и присматриваюсь, спать придётся с оружием в руках.
   - Нет, мне это не годится, а сам смотри.
   - Договорились и счастливо оставаться, - он мне рассказывал о найденном для себя месте буквально в соседнем доме, но по-моему менять шило на мыло бессмысленно. Однако мы с ним слишком разные и хотим от жизни каждый своё.
   Иду к себе. Шепотки на мгновение прекращаются, но только я сажусь на своё место, возобновляются. Усилив слух, немного слушаю, но потом плюю и глохну. То же, что и двадцать лет назад, только в другом исполнении. Поэтому включаю компьютер, вставляю флешку и начал вспоминать заклинания. Скоро выясняется, что почти все мне известные относятся к боевым или около боевым. Обычных бытовых заклинаний я не знаю. Например, подогреть воду, пуляя в неё файерболами можно, но неразумно. То же о левитации - подняться за счёт голой энергии несложно, но расход её будет огромным. Взлететь же, тратя её экономно, вполне возможно, но надо знать как. Об экономичных способах я только слышал, но их механизма не представляю. Поэтому решаю описать заклинания невидимости, морока и иллюзии. Занимаясь этим, досиживаю до конца дня, вынимаю флешку и выключаю компьютер. Ещё раз уточняю параметры заклинания "Косметика" и еду домой. Моя квартира находится рядом с работой, несколько остановок автобусом, который ходит часто. Так что вскоре я дома, принимаю душ и ужинаю.
   Дома я немного полежал, почитал и стал ждать свою подругу. Ожидание недолгое. Она врывается в мою квартиру как ураган, но я уже к этому привык - она всегда и всюду ураган местного значения. После сеанса поцелуев, она ставит меня под люстру и разглядывает.
   - Ты здорово изменился, - выносит она свой вердикт.
   - Это хорошо или плохо?
   - Не знаю, наверное, хорошо, - она ещё раз осматривает меня, - через месяц ты мне понадобишься.
   - Не знаю, постараюсь быть свободным.
   - Не постараюсь, а будешь. В центральном ресторане олигарх устраивает грандиозный приём, мне нужен спутник, загадочный и элегантно одетый. Загадочности в тебе хватает, а в субботу проедемся по магазинам и я тебя одену.
   - Ни в коем случае, - моё возмущение совершенно искреннее.
   - Почему, я тебя так редко о чём-нибудь прошу, неужели тебе так сложно побыть моим кавалером один вечер, - она возмущена.
   - Милая, если ты хочешь, я с удовольствием побуду твоим кавалером целый вечер. Но мотаться всю субботу по магазинам за тряпками - нет, это не для меня.
   - У тебя нет ни одного приличного костюма, ни одной нормальной рубашки, а тем более галстука. В чём ты собираешься пойти на приём?
   В чём-то она права - галстуки я принципиально не ношу.
   - Подожди минутку, - я хочу продемонстрировать ей наряд с Тао-Эрис, - если тебе нужен загадочный спутник, то разве его можно одеть в обычный костюм?
   За шкафом у меня имеется пространство до стены, где я одеваю захваченный наряд - панталоны, чёрная майка из довольно плотного материала, чёрные брюки, всё это в обтяжку и куртку из тонкой кожи. Поправляю их, цепляю на средние пальцы по перстню, на правую руку браслет, на ноги короткие сапоги и закрываю дверцу шкафа. Затем выхожу и останавливаюсь под люстрой - Катерина потрясённо молчит.
   - Откуда это всё у тебя? - наконец выдавливает она.
   - Подходит это или не подходит? Как ты считаешь?
   - Подойди к большому зеркалу и посмотри сам.
   Из зеркала на меня глядит странный загадочный мужчина, одетый в чёрный и явно не земной наряд. Меня он, откровенно говоря, впечатляет.
   - Мне нравится, довольно удобно - а ты как считаешь, годится?
   - Я тебя знаю давно, но ты не представляешь, как потряс меня этим нарядом. Пройдись-ка по комнате.
   Я пожимаю плечами, изображаю на лице полуулыбку и прохожу к окну и обратно до кровати.
   - Я у тебя этот наряд никогда не видела, но ты его носишь не первый день, и он специально пошит на тебя. Материал явно очень дорогой, карманов нет, а перстни и браслет не украшения, а что-то общефункциональное с костюмом. Причём это не актёрская одежда, а рабочая спецовка - но безумно дорогая.
   - Ты совершенно права во всём. Это моя рабочая одежда и она действительно очень дорогая. Но что за работа не спрашивай, знать это опасно.
   - Не буду спрашивать, но в этом наряде ты потрясёшь всех. А на меня что-нибудь в этом духе можно сообразить?
   - Попробую, но не обещаю. Как получится.
   - Понимаю, что это очень дорого, но я заплачу.
   - О деньгах речи вообще нет. Если у меня получится, то получишь костюм бесплатно.
   Я её внимательно осматриваю. Она удивительно похожа на Маэрим. То есть лицо совсем другое, волосы чёрные, а не светло-желтые. Но рост, фигура, руки и ноги - костюм Маэрим должен сидеть на ней как влитой.
   - Ты так странно на меня смотришь, мне даже становится страшно.
   - Я просто думаю, с кого мне снять этот наряд, чтобы не пришлось ничего перешивать. Если на нём будет немного крови, надеюсь, ты сможешь отстирать?
   - Почему-то мне кажется, что ты не шутишь. Где-то есть место, где знать ходит в таких нарядах, а ты работаешь там киллером.
   - Полагаю, тебя это не смущает?
   - Меня смущает, что мы до сих пор в одежде, а не в кровати.
   Мы это немедленно исправляем. Затем долго лежим, обнявшись и наслаждаясь друг другом. Увы, приходится встать и идти на кухню делать ужин. У нас разделение труда - я готовлю, а она потом моет посуду. Это нас обоих устраивает - готовить я умею и люблю, но терпеть не могу мыть посуду. А она к этой процедуре относится спокойно. Поужинав, мы болтаем о всякой ерунде, затем вспомнив об украшениях, протягиваю ей мешочек с ними. Немного удивившись, она вынимает их и спрашивает:
   - Откуда это у тебя?
   У меня уже готова на эту тему подходящая история:
   - Недавно гуляю по лесу, а навстречу мне три отморозка. Достают ножи и заявляют:
   - Кошелёк или жизнь.
   - Ребята, - говорю я им, - ну зачем мне ваша жизнь? Отдайте лучше свои кошельки.
   Странно, но они меня не понимают и, вот идиоты, лезут драться. За это валяю их в грязи, отбираю и ломаю ножи. Ну, а раз они сами предложили кошельки, то я их забираю и этот мешочек в придачу.
   Она смеётся, а потом говорит:
   - Наверное, я никогда не пойму, когда ты врёшь, а когда говоришь правду.
   - Я никогда не вру, просто иногда немного фантазирую.
   Убрав со стола, мы опять ложимся, и она решает остаться у меня до утра.
   - Последнее время я очень боюсь, что ты исчезнешь из моей жизни. Уйдёшь куда-то далеко-далеко и не вернёшься. Ведь я же чувствую, что кроме работы на этой крохотной фирмочке за гроши, у тебя есть какая-то другая жизнь - страшная и таинственная, и она меня очень пугает.
   - Ты права, я могу уйти далеко-далеко, но обязательно вернусь.
   - Спасибо. Удивительно, но ты меня успокоил.
   Мы обнялись и уснули. Спать с ней всегда очень беспокойно. Мы просыпаемся каждый час, целуемся, а иногда не только целуемся и снова засыпаем.
   Проснувшись, встаём и завтракаем, а затем решаем опять лечь в кровать и немного покувыркаться. Затем довольные принимаем душ и уезжаем на работу. Каждый на свою.

Четверг

   На работе всё по-прежнему, то есть работы толком нет. А отбывать время - занятие очень утомительное. Всё-таки до обеда я относительно занят. Проверил ещё раз все бумаги, относящиеся к ведомым мною договорам, и составил их перечень. Вряд ли они придут на следующий год, но если меня завтра уволят, то кому-нибудь придётся ими заняться. И я хочу облегчу ему работу. Потом меня вызывает второй зам, в крохотный кабинет которого набились все старые сотрудники. У одного по его договорам возникли определённые проблемы, и мы устроили мозговой штурм в поисках решения. В результате сформулировали четыре вполне приемлемых варианта. Далее обсудили нашу проблему. Выяснилось, что у каждого есть куда уходить, но взять с собой ещё кого-нибудь сложно. И, слава Богу, что у каждого есть своё место, никто никому обязан не будет.
   Возвращаюсь к обеденному перерыву. Все, кроме меня, уходят - этот час, когда я остаюсь в комнате один, очень продуктивен. Включаю компьютер и начинаю подробно расписывать заклинания, сохраняя работу на флешке. На Земле любая неточность или схематизм приводит к большим затратам энергии и нередко вместо заклинания получается пшик. В Мире, насыщенном магической энергией, грубо начертанные заклинания работают неплохо. Но мой небольшой опыт показал, что тщательно прочерченные заклинания фактически дают прирост в уровень при весьма экономном расходе энергии. А заклинания второго уровня - это качественный скачок относительно первого. Экономный расход энергии - это тоже важный плюс, например 15 ледяных стрел вместо пяти. Для этого требуется детально вспомнить заклинание, где большую помощь оказывает мне младший камень. Для каждого заклинания приходится восстанавливать все варианты схем и структур, частично по памяти, а частью считав из него. Потом всё это перевести на русский, ввести в компьютер и записать на флешку. При этом внимательно следить, чтобы ничего не попало на диск. Но вскоре я примечаю, что заклинания получаются "рыхлыми и лохматыми", а мне требуется чёткость. Через полчаса бесплодных попыток до меня доходит, что описание заклинания надо полностью вспомнить или построить на языке Айвиш, который намного точнее и полнее языка Тао-Эрис. А затем полученный текст переводить на русский. Будь я в замке, то так бы на Айвиш и записал их, но в компьютере нет подходящего шрифта для этого мощного и сложного языка.
   Защита на моём компьютере стоит хорошая, но если завтра приведут хакера, то он её взломает. Шаблоны договоров и протоколов меня не очень волнуют, хотя в это вложен мой труд, но мои магические зарисовки никому не должны попасть в руки. В своё время все мои заметки были скопированы на флешку, а затем удалены. Причём после этого на компьютер несколько раз записывались большие массивы данных, а потом удалялись, но отдельные куски файлов могли сохраниться и специалист может до них добраться. Поэтому я возвращаюсь к заклинанию "Косметика", уточняю параметры и несколько видоизменяю зону поражения в расчёте на трёх, а не на двух человек. Приходится даже разработать и запрограммировать простенькую модель, чтобы убедиться в правильности моих представлений. Ненадолго отвлекаюсь, представляя будущих жертв. В том, что зам полезет в мой компьютер - не сомневаюсь, но любопытно - кто ещё пострадает? Но время терять на мечтания жалко - скоро вернётся народ.
   Возвращаюсь к заклинаниям и продолжаю их оттачивать, что оказывается кропотливой работой - требуется правильно выставить все его составляющие. Если хотя бы один второстепенный элемент не прорисован тщательнейшим образом, то скачка не происходит, а всё ограничивается небольшим приростом в силе и дальности. Другая проблема состоит в том, что у меня нет канонических описаний, и приходится самому их создавать. Эта работа заключается в следующем - для каждого заклинания выбирается оптимальная схема и структура, обычно это компиляция из нескольких вариантов. Полученная компиляция переводится на русский, что связано с определёнными затруднениями. В отличие от Айвиш в русском явно не хватало понятий и лингвистических конструкций для описания магических объектов. Но с другой стороны, если на русский перевести всё-таки удаётся, то возможность перевода многих заклинаний, например на английский, сомнительна. Требуется сохранить не только смысл, но и подобрать ритм и мелодию. Окончательное описание записываю на двух языках - русском и упрощённом Айвиш, где также приходится использовать кириллицу.
   Когда мои сослуживцы возвращаются с обеда, у меня от этого лингвистического труда начинает болеть голова. Поэтому прерываюсь на обед - вынимаю флешку и выключаю компьютер, показываю средний палец заму и ухожу. У него есть свой кабинет, но он постоянно торчит в нашей комнате. То ли ему скучно сидеть там одному, то ли он вообще не работает, а только "руководит". Кушаю я не в нашей столовой при фирме, а хожу в маленькое кафе, сохранившееся с советских времён. Там чистенько и уютно, только начиная со времён перестройки, владелец каждые два года меняет вывеску. После обеда направляюсь на небольшой рынок. Там приобретаю туристическую тёплую накидку, типа плащ-палатки, на клёпках и из отличного материала. Она удобнее моей куртки - теплее, а вместо рукавов прорези, чтобы руки держать внутри. И расстёгивается она одним движением. Для магических схваток на Тао-Эрис - то, что надо. Ещё мне попадается палка для чесания спины. Она сравнительно толстая, но лёгкая и заканчивается детской ладонью из твёрдого каучука с согнутыми пальцами и пластмассовыми когтями. Сложив накидку и взяв чесалку в руку, возвращаюсь на работу. Палка с когтями производит на моих коллег крайнее потрясение, и они почти час её рассматривают и чешут себе всё, что только можно.
   Я же продолжаю свою лингвистическую каторгу - тяжелее в учении, легче в бою. У отточенных заклинаний имеется ещё одно важное достоинство - их сложнее отразить. Я хочу сегодня уйти пораньше, но зам явно собирается караулить меня до конца рабочего дня. Поэтому приходится пройти в дальний конец коридора, где стоит телефон-автомат. Светить свой мобильный или номера городских телефонов не намереваюсь. Звоню я приятелю Дмитрия, причём выясняется, что второй адресат сейчас у него. Мы договариваемся встретиться завтра днём на вокзале в моём городе. Потом захожу к шефу и толкаю идею, как можно попытаться продлить пару договоров. Идея дохлая, но не безнадёжная, а главное - в середине нашего разговора звонит зам и ябедничает, будто я смылся с работы. Я дуюсь и делаю вид, что обиделся, но шеф меня хорошо знает и требует прекратить специально провоцировать зама. На что заявляю, что пока он торчит в отделе, то и сам не работает и нам не даёт. Шеф соглашается в этом со мной, звонит в отдел и приказывает заму вернуться в свой кабинет и заняться делом. Выходя из кабинета шефа, сталкиваюсь с замом, злю его и возвращаюсь к себе.
   Вернувшись, не включаю компьютер, а мысленно проигрываю каждое заклинание по частям. При таком исполнении оно не срабатывает, а качество тренировки выше, чем при установке в него блокировок. Отрабатываю все подготовленные заклинания и собираюсь домой. На всякий случай забираю свои чашку и ложку, всё равно последние полгода здесь ими не пользуюсь. В шесть часов вечера покидаю сию обитель, чтобы через полчаса быть дома. Там копирую всё наработанное себе на компьютер и оцениваю сделанное - на сегодня достаточно.

Пятница

   Ночью во сне я охочусь на тварей из конспекта Мейона, правда, временами они охотятся на меня. В результате мы неплохо проводим время и в три часа ночи мне спать уже не хочется. Времени на сон теперь требуется меньше, что весьма удобно. После завтрака решаю посетить оба источника. Снаряжаюсь, и ноги несут меня в путь. Около маленького источника в болотце, конечно, никого в такую рань и темень нет, но вчера хозяйка его здесь появлялась. Набираю в руки воды и споласкиваю лицо, тем самым оставляю знак, что был здесь и спускаюсь ко второму источнику.
   Дружок охотится, он бродит вдоль холмов, к чему-то принюхиваясь. Потом кидается на склон и вкапывается в него на всю длину своего тела и там хватает добычу. С нею он вылезает наружу, непонятно как развернувшись. Поймана им какая-то местная ящерица, но как типичный горожанин, я и свою родную фауну знаю плохо. Он высасывает из неё всю энергию и жидкость, оставляя только мумию, облизывается и только потом подходит к источнику и долго пьёт из него.
   - Чистюля - с уважением думаю я.
   Напившись, он приветствовал меня помахиванием хвоста, а потом сказал:
   - Здравствуй.
   Поев, он явно отяжелел и хочет отдохнуть.
   - Приветствую тебя, - идя сюда, я намеревался взять его с собой на прогулку, теперь передумал, так как он только что поел.
   Отойдя от него за поворот, накидываю невидимость и ныряю в проход. Он охраняется, около него сидят трое подростков с короткими копьями, точнее с заострёнными палками.
   Отбить серьёзное нападение и мужиков не хватит, - мелькает мысль, - а тревогу поднять и эти смогут.
   Я тихо прохожу мимо них, но один вздрагивает и начинает вслушиваться и внюхиваться. Останавливаюсь и добавляю к невидимости, бесшумность и отсутствие запахов. Закрепляю эти свойства в заклинании и иду дальше. Благо остальные ребята расшумелись - мол, чего ты дёргаешься. На всякий случай запоминаю их лица. Отойдя от них за ближайшую группу пальм, погружаюсь на два слоя и скидываю маскировку. На этой глубине можно относительно быстро передвигаться и в какой-то степени наблюдать за поверхностью. Натыкаюсь на город и запоминаю направление на него, затем поворачиваю обратно, выскакиваю наверх за пальмами, накидываю маскировку и ныряю в проход. На этот раз у прохода дежурит другая группа подростков, которые совсем мух не ловят. Перед поворотом скидываю маскировку и лишь затем подхожу к источнику. Дружок дремлет, но при моём приближении открывает один глаз и машет хвостом.
   Дремать дремлет, а за окружающим следит, - пью из источника и заряжаю энергией камень и аккумулятор Тиума, а затем с избытком заряжаюсь сам. Позавчера я не мог их зарядить - сначала надо было реструктурировать полученную энергию. А теперь можно вернуться на Тао-Эрис во всеоружии - я готов к бою. У меня нет никаких предчувствий - только понимание, что враги могут воспользоваться моим отсутствием и напасть на замок. После направляюсь домой, выхожу в свой Мир не в болоте, а неподалёку от своей любимой тропинки и направляюсь к ней. Времени до начала работы достаточно и можно потренироваться в магии. Делаю несколько шагов с тропинки в сторону и оказываюсь напротив большого обломка бетонной плиты, лежащей здесь с незапамятных времён. Сосредоточившись, пытаюсь сделать полноценный файербол. Огненные шары и в замке у меня получались посредственными, поэтому с них и начинаю. С третьей попытки шипящий шар все-таки врезается в плиту. Конечно, на Земле и это в некотором роде успех, но он меня не устраивает. Прежде всего, на этот ублюдочный шар ушло многовато энергии. Далее, он двигался зигзагами и плевался огнём. То есть он опасен для моих спутников, которых, к счастью нет. И результат - небольшое почерневшее пятно.
   Оптимизированные разработки я предполагал опробовать в замке, но неудача меня разозлила. Собираюсь и тщательно вспоминаю отточенное заклинание - а это, прежде всего последовательность состояний. Далее стараюсь каждое из этих состояний точно воспроизвести, а потом запомнить. Слова и жесты тоже отработаны, но они играют вспомогательную роль. Затем рисую в воздухе узор заклинания и впрыскиваю в неё немного энергии - достаточно, но экономно. Полностью сосредотачиваюсь и выпускаю файербол. Шарик получается вдвое меньшим по диаметру, но заметно горячее и плотнее. Летит он прямо и попадает в середину уже имеющегося пятна, создав вполне приличную, хотя и небольшую ямку. Этот результат меня вполне удовлетворяет. А увеличить поражение можно просто. Либо вкачать больше энергии в файербол, либо запустить сразу пять вместо одного.
   Потом аналогично пробую другие боевые заклинания - ледяную стрелу, воздушный кулак, кислотный плевок. Его использую вместо плевка ядом - создать достаточно сильную отраву, действующую через кожу, не хватает знаний, зато с царской водкой проблем нет. Для каждого заклинания во всех подробностях вспоминаю и запоминаю всю последовательность состояний. Получается очень неплохо, на плите повреждения на загляденье. В качестве боевого заклинания земли испытываю самозахлопывающуюся трещину. Несмотря на возражения Тиума, вместо общепринятого облака пыли, земли и камней, я собираюсь применять именно его. От облака пыли хорошо защищает обычный щит, только его надо делать достаточно протяжённым, чтобы облако не ударило сбоку, и самоотряхивающимся. Сделать его несложно и начинающему магу. Тиум возражал, что любой маг может левитировать над моей трещиной или подпрыгнуть вверх и задержаться. Это возражение парировалось замечанием, что воздушный кулак сверху не даст левитировать, а трещина сразу сомкнётся, когда противник окажется внизу. Заявление, что не принято в одной схватке смешивать заклинания разных стихий,