Патрацкая Наталья: другие произведения.

2018.1. Сапфировая особа

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
 Ваша оценка:

  
  Наталья Патрацкая
  Сапфировая особа
  
  
  
  
  Глава 1
  До начала занятий оставалось минут десять. Две девушки могли себе позволить несколько минут постоять на улице. С первого взгляда молодые особы поражали своей полной противоположностью. Их объединяли только десять минут, которые обе были готовы потратить на праздный разговор.
  - Если девушка идет на высоких каблуках, то она находится в состоянии полной боевой готовности, - проговорила Катерина, необыкновенно красивая фея с сапфировыми глазами, с волосами до пояса, которые укрывали ее не хуже норковой накидки, а блестели так искусно, что видно было, что над ними работал мастер-стилист. Она смотрела на проходящих мимо нее девушек и, вероятно, поэтому сделала свое заявление.
  - Катерина, ты лучше скажи, чем волосы моешь? Они у тебя лучатся и искрятся! - задала свой вопрос Тамара, фея с серыми глазами, с белыми, крашеными волосами, которые никуда не струились, а просто торчали от любого ветра во все стороны. Она стояла в старых кроссовках, и каблуки ее вообще не волновали.
  - Тамара, я тебе говорю о каблуках, а ты мне задаешь вопросы о волосах, - возмутилась Катерина, которая тратила силы, время и золотые монеты на сложную окраску волос и использовала шампуни лучших фирм людского мира, но говорить об этом считала излишним. Катерина возвышалась над Тамарой сантиметров на десять за счет каблуков на туфлях, достойных подиума, а не кафеля перед учебным заведением.
  Напротив них стояли два накачанных парня, они разговаривали неизвестно о чем, но глазами вдоль и поперек измеряли девушек. Судя по частоте взглядов, парни по своим симпатиям к девочкам благополучно разделились.
  - Кирилл, ты почему глаз с каблуков Катерины не сводишь? Нравятся туфли? А ты завтра на нее посмотри! У нас первой парой будет физкультура, так они обе придут в кроссовках! Разницы между подружками не будет вообще! - заметил Феофан.
  - Знаю, Катерина свои волосы спрячет в хвост и станет скромной, но сегодня она превосходно смотрится. Я так бы и подошел к ней, - мечтательно сказал Кирилл и сорвал лист с гортензии, - а то стоим мы тут с тобой, как две пальмы в пустыне.
  - Тебе нравятся каблучки и на лирику потянуло. Кирилл, ты подойди к Катерине, скажи, что домашнюю работу сделал досрочно, она тобой сразу заинтересуется, - сказал Феофан.
  Мимо двух пар прошла группа студентов, которая сразу ушла в здание. Вслед за группой ушли парни. Катерина, увидев, что Кирилл исчез с толпой, хотела уже пойти вслед за ним, но не смогла сдвинуться с места. Она захотела пожаловаться на ситуацию Тамаре, но та исчезла вслед за остальными.
  Катерина подняла одну ногу над землей, но вторая нога за первой не последовала. Шикарная туфля приклеилась намертво к асфальту. Каскад волос опустился к земле вместе с ней. Она стояла на одной ноге на огромном каблуке без дополнительной точки опоры, изображая цаплю, пытаясь руками оторвать туфлю от земли.
  Неожиданно она почувствовала, что неведомая сила поднимает ее от земли. Она подумала, что вернулся Кирилл. Но это был не он. Это был робот, которым оканчивалась лестница, висевшая из летающей тарелки, где она через минуту оказалась с одной туфлей.
  Внутри летающей тарелки стоял полукруглый пульт управления и три кресла, намертво прикрученных к дну или полу. За спинками кресел находилась полукруглая стена, за которой была еще одна кабина полукруглой формы. В одном кресле сидел импозантный молодой человек с длинными ушами-антеннами. Во втором кресле сидел седой старик с бородой и со смеющимися глазами. Это был сам Афанасий Афанасьевич.
  Присмотревшись к нему, Катерина успокоилась.
  Сверху раздался голос диктора:
  - Катерина, занимайте третье кресло, оно Ваше на данный момент времени. Спокойствие! С Вами все будет в норме! Вы находитесь на борту летающей тарелки 08. На ноги наденьте золотистые сапожки, они стоят рядом с Вашим креслом. Наденьте на себя золотистую курточку и такие же брюки, они лежат на кресле. Ваше мини-платье сойдет за майку. Все. Да, знакомьтесь, рядом с Вами сидит князь Афанасий Афанасьевич - хозяин Медного треугольника. Меня зовут Феофан. В кабине сидит Кирилл. Перед Вами находится пульт управления. Переоделись? Садитесь в кресло.
  Катерина выполнила все приказания и села рядом с князем. Перед стариком находился пульт управления с меньшим числом сенсорных кнопок, чем перед Феофаном. Девушка посмотрела на надписи на кнопках. И ей стало грустно от собственной неловкости. У нее возникло ощущение, что она находится не в своей тарелке. Она окинула взглядом свой золотистый наряд, скрывающий фигуру, и замерла в ожидании. Она почувствовала, что летающий объект набирает скорость.
  Афанасий Афанасьевич заговорил скрипучим голосом, он сказал Феофану о том, как он понимает цель данного полета. От скрипучего голоса Катерину передернуло. Ей стало страшно. Она поняла, что они улетают в прошлое людей. В голове мелькнула мысль, что ее одели не по моде прошлых веков и вообще могли бы заранее подготовить к полету, хотя бы морально и материально.
  - Катерина, - заговорил Феофан, - мы не могли Вас предупредить о полете по многим причинам. Мотив полета Вы бы восприняли патетически. Мы решили проверить одну сказку. Улыбайтесь. Мы летим в район Медных гор. Ваша задача - стать на время дамой Недр. Помните фильм людей, где хозяйку Медной горы изображала великолепная актриса? У Вас брови треугольником, это нас и подкупило. Ваша внешность так и просится на большой экран.
  - Я поняла, вы отправляете меня лет на пятьсот в прошлое. Тогда я косу заплету, а то у меня костюм непригодный для дамы Недр. Мы в какое время года попадем?
  - Самый болезненный вопрос. Сотню лет я могу угадать, но время года не могу предсказать. Я знаю, что Вы умеете шить и вязать. Наряд себе сами сделаете. Я и мой отец, Афанасий Афанасьевич, обязательно Вас найдем. Мы все втроем войдем в прошлое, но по прежнему опыту известно, что мы можем оказаться в разных местах. Вам будут служить ящерки. Афанасий Афанасьевич с ящерками найдет общий язык.
  - А нельзя было просто сделать декорации и снять фильм в нашем светлом мире?
  - Нам нужна историческая достоверность. Катерина, девушка Вы закаленная. Ничего, выкрутитесь из ситуации. Вы уже готовы к полету? Внимание: минутная готовность. Мы пролетаем над Медными горами. Катерина и Кирилл катапультируются. Я оставлю корабль в потаенном месте. До встречи в прошлом!
  Все ничего, но что-то не получилось в расчетах Феофана. Катерина почувствовала, что время вокруг нее резко изменилось. Она катапультировалась и очнулась на снегу. Мимо нее проезжали люди Кареглазого хана и взяли ее, как золотистую добычу. Девушку связали и положили на коня. Она не стонала, а только крепко сжимала губы и зубы, чтобы ее не было слышно. Катерина подумала, что надо бы свалиться с коня на очередном подъеме. Ей трудно было сбежать с завязанными ногами. Ей хотелось быть найденной, значит, лучше всего побег осуществить можно на околице деревни.
  Со связанными руками и ногами очнулась Катерина на околице деревни. Девушка подняла голову и увидела перед собой странную деревню. Над трубами домов вился дымок. По деревне на санях, запряженных одной лошадкой, ехал мужик. Вдруг он оживился, увидев на снегу золотистое бревно.
  Подъехав ближе, мужик увидел странную девушку. Спрыгнул мужик с деревянных саней и подошел к Катерине. Смотрит, а на снегу лежит красивая девушка с золотистыми волосами в золотистой одежде, но со связанными руками и ногами. Мужик положил ее в сани и домой привез.
  Жена мужика сбегала за знахаркой. Катерина очнулась в доме, где вместо стекол на окнах были натянуты бычьи пузыри. Девушка медленно оживала в избе местной знахарки, пропахшей сушеными травами. Она исцелялась физически, но совсем не могла ответить на вопросы, кто она и откуда.
  Чем жили люди в то время? Чем кормились? Есть рыба в реке - поймают. Есть зверь в лесу - поймают в ловушку или убьют копьем, стрелой. Есть поляна - засеют рожью. Вот и сыты. А у кого корова или коза были - те люди богатые. Кто с пчелами умел дружить, у тех и мед водился. Чтобы жить в деревне, надо было работать в поле или животных держать.
  Катерина быстро поняла, что в деревне надо работать, чтобы жить.
  Вспомнила она уроки домоводства в школе, самые простые уроки кройки и шитья. Сшила она себе платье длинное из холста белого по типу ночной рубашки, расшила его узорами. Но это платье захотела взять себе жена деревенского богача. Продала она платье за продукты. Взяла девушка котомку и пошла по горам, по долам, а к вечеру домой вернулась. Так и стала она ходить по Медным горам.
  Когда пища у Катерины заканчивалась, она шила платье, отдавала его за продукты и опять шла в горы. Тянули ее горы несказанно. Нашла она в горах пещеру большую. И будто свет в пещере был. Но в том месте, где свет шел, мог и дождь пойти. Пошла она в подземелье, слюду нашла. Закрепила она слюду в местах, где свет в пещеру проникал. И дождь к ней в пещеру уже больше не попадал. Температура в пещере была более постоянная, чем на земле, это и привлекало девушку.
  Катерина украсила пещеру. Она сделала себе кровать из мешка с соломой, и тепло стало лежать ей в пещере. Нашла девушка в подземелье сапфиры, обменяла их на шкуру медведя у охотников. Так и стала она жить в пещере. Найдет что внутри гор - обменяет в деревне на нужную в ее хозяйстве вещь. А саму Катерину стали называть дамой Недр.
  Девушка все больше узнавала секреты гор. Зрением она обладала как у кошек и в темноте все хорошо видела. Горы к ней привыкли и она к ним.
  Люди в деревнях, что рядом с горами были расположены, привыкли к тому, что в горах живет дама Недр, которая стала разбираться в том, чем горы богаты, и с людьми умными по этому поводу беседу держала.
  Знала она, где руда медная, где железо находится, где уголь для печи найти можно. Дрова с земли в пещеру она больше не носила, а уголь и горел жарче, и меньше его нужно было, чем дров. Люди сами продукты ей несли в обмен на медь или уголь. Однажды девушка нашла прожилки блестящие в породе, каменья-самоцветы обнаружила.
  Одежду себе стала шить красивую, каменьями обшивать. Люди из деревень даму Недр еще сильнее стали уважать, кланялись ей в пояс, когда с просьбой шли, или ей чего в дар несли. Приручила Катерина ящериц себе служить, много их в ту пору в горах бегало, подкармливала она их. А потом и ящерки ей стали приносить то, что она просила. Заходили к ней в гости люди, они все понимали.
  Пещеру Катерина как дворец украсила, все у нее блестело и сияло, светом сквозь слюду освещалось. Дама Недр достигла своим трудом благополучия и стала скучать в пещере. Хотелось ей, чтобы люди оценили красоту ее и ее жилища, а может, ей любви человеческой захотелось.
  Девушка взрослела. Однажды пришел парень, он показался Катерине знакомым. Она назвала себя Катериной. В его голове словно молния прошла и вышла. И Катерина пыталась вспомнить, откуда она знает парня по имени Кирилл, но не могла. На желание ее как по сказочному велению и появился этот красивый парень в проеме пещеры.
  Взгляды их удивленные встретились, любовь зародилась и засветилась в самоцветах на одежде дамы Недр. Парень в лаптях, в длинной рубахе, вышитой по горлу, и двинуться с места не мог. Кирилл, а это был он собственной персоной, стоял и смотрел на Катерину, одетую в ослепительное от самоцветов платье. Он приметил красоту пещерного дворца. Парень оказался по природе своей такой, как дама Недр: не хотел он коров пасти, не хотел рожь сеять, не хотел рыбу ловить и на охоту ходить.
  Остался он у дамы Недр. Стали они вместе делами внутри гор заниматься. Кирилл в пещере прижился, словно домой попал. Ящерки его признали. Оживилось подземелье. Кирилл улучшил быт дамы Недр тем, что сам мастерил ей домашнюю утварь и все самоцветами украшал. Даму Недр присутствие молодого человека не раздражало до поры до времени, но однажды ей надоела суета Кирилла, и стала она все чаще уходить из своего дворца подземного.
  С давних времен ценились среди женщин каменья самоцветные, драгоценные, сапфиры темно-синие. Во времена Кареглазого хана много тех каменьев находили в горах Медных. А горы те с севера на юг тянулись. Много людей из войска его в горах тех осталось, коренными жителями стали, все самоцветы найти пытались для хана и своих женщин.
  Люди с серыми глазами с кареглазыми людьми из войска хана исподволь переплелись. За пять-шесть веков много чернооких людей народилось. Во многих семьях глаза у матери карие, а у отца - серые.
  А отчего все это произошло?
  Сероглазые люди были русоволосые, но триста лет кареглазого ига даром не прошли. В стране мало осталось семей, в которых были бы светловолосые, сероглазые люди в нескольких поколениях. До города Древнего Новгорода не дошли войска хана, может, в тех местах и живут сероглазые да русоволосые люди?
  В горах долго вели раскопки люди из войска хана. Искали они в горах руду медную да покладистую, чуть не золотою ее считали, стрелы медные из нее делали, монеты чеканили и находили в горах каменья самоцветные.
  Были в войске хана знатоки каменьев самоцветных. Хан оставил своих людей в горах, чтобы искали они камушки, что глаза радуют и здоровье берегут. Долго люди хана в горах работали, с лучшими местными мастерами совет держали.
  Добыли они каменьев на два сундука всех цветов радуги.
  Тяжелы камешки, хороши камешки, хоть на шапку их, хоть на женские украшения. С добром те камешки соглашались, а со злобою расставались.
  Камешки все хитрые, хоть и неживые, а есть в них сила непонятная. Узнал про сундуки Кареглазый хан, обрадовался. А камни про то узнали и не захотели к хану ехать.
  Люди с сундуками в горах заблудились. Таскали они сундуки, устали, ноги сбили, руки мозолями покрылись от ручек, с голоду стали падать, а выход из гор найти не могут, так и обвились их косточки вокруг сундуков. Пробегали рядом с сундуками ящерки, видели они косточки слуг хана. Подняли они крышку сундука с самоцветами, обрадовались несказанно, в другой сундук заглянули и заплясали от радости, и ну бегом к даме Недр.
  Ящерки те слугами были, услужить даме Недр - им в радость, а она их за то и любила, и не обижала, и дороги им в горах не путала. Сундуки пришла посмотреть сама дама Недр, за ней бежали ящерки, как шлейф. Ящерки, возглавляемые Катериной, все знали, что в горах делается, и про то Кирилл все Катерине докладывал. Обрадовалась дама Недр, увидев набор каменьев самоцветных, почувствовала она в них силу невиданную, поняла, что с большим умом каменья подбирали, и темная их ценность - обеспечивать здоровье того человека, которого они признают своим хозяином или хозяйкой.
  Если уж правду сказывать, то это ящерки по приказу князя Афанасия Афанасьевича сбивали с пути слуг хана. Знал он про работы по поиску самоцветов, но решил дать им возможность создать полную коллекцию каменьев, и теперь дама Недр была хозяйкой двух сундуков, дающих здоровье и благополучие их хозяину.
  Жадной дама Недр не была, и она понимала: лишнее взять - это плохо. Вот и умерли те, кто собирал эти самоцветы, их сияние было сильнее дозволенного. Нельзя собирать больше одной коллекции камней. Одна коллекция помогает, а от двух коллекций погибают.
  Велела дама Недр ящеркам спрятать один сундук там, где он стоит, а каждой ящерке бросить по одному камню обычному на сундук. Знала она, как хан войска свои считал. Спрятался сундук под горой камней. Поставили ящерки с помощью Кирилла второй сундук на медвежью шкуру, ухватились за нее со всех сторон и потащили в покои дамы Недр.
  Этот сундук всегда был при ней, никому она про него не сказывала. Исправно ящерки служили даме Недр, пищу с земли приносили и одежду. Смотрела она на самоцветы из сундука, но надолго сундук нельзя было открывать, душа не разрешала. Ящерки не советовали ей держать сундук открытым.
  Через некоторое время забрел в горы к даме Недр мужик, который ее нашел на снегу и на своих санях в дом увез. Приглянулась мужику дама Недр. Затуманила она мысли его и отпустила с богом. На прощание положила она в руку мужика камень желтый, самоцвет красоты невиданной, неслыханной.
  Поднялся мужик на землю, лег на травушку-муравушку, долго лежал, ничего не мог вспомнить, но чувствовал, что силы к нему пришли богатырские. Вскочил мужик на ноги и ну бегом в сторону деревни. Где был, где камень нашел - не помнил мужик.
  Помнил он, что в горных пещерах бродил, свет увидел, на него пошел, а потом будто все исчезло - и очнулся с камнем в руке. Камень тот красивый да сияющий, прямо солнце яркое. Решил мужик про то, что не помнит, людям не говорить, мол, нашел камень самоцветный, и все.
  Хан Кареглазый не мог успокоиться, что два сундука с самоцветами в горах остались, посылал он за ними своих людей, но люди возвращались без сундуков. Не нашли люди хана сундуки, не давали им ящерки найти дорогу. Дама Недр свой сундук с каменьями хорошо хранила. Найти ее или ее сундук было невозможно. Сундук, лежащий под камнями, был такой же, да что-то в нем было лишнее.
  Странные дела творились в том подземелье. Звери, живущие поблизости, умирали рано и странной смертью. От сундука дамы Недр добро и здоровье шло, а от зарытого сундука сила шла злая и людям в ту пору непонятная. Никто из людей не знал и не ведал про тот сундук. Но место, где сундук был зарыт, люди чувствовали, рыть землю там не рыли, а трупы зверья разного находили. Сами люди в том проклятом месте старались не бывать, но слухи шли.
  Когда слуги хана собирали самоцветы, один мужичок бросил в тот сундук камешек не самоцветный, но странный, который в одежде своей носил. Мужичок тот здоровым мужиком был, пока этот камешек не нашел.
  Камешек он не мог бросить просто так на землю, долго он его с собой носил, а нашел его далеко от гор, когда с войском хана шел по степи чужой, по Степной стране, где местные жители песни пели длинные да тягучие.
  В тех степях было место одно заколдованное, боялись туда местные жители ходить.
  Один житель степей рыл там землю да умер вскоре, а почему - не понял никто. Крепкий мужик был. Птицы, звери там умирали, трупы их разлагались, а воронье мясо их не трогало.
  - Очень плохое место, - говорили про него жители.
  Неожиданно для Катерины ее путешествие подошло к концу. Рядом с ней стоял хозяин Медного треугольника - Афанасий Афанасьевич. Они вышли из пещеры дамы Недр, где их ждала летающая тарелка и Феофан.
  - Катерина, так почему один сундук приносил много горя, а другой много здоровья? Ты теперь знаешь ответ на этот вопрос.
  Она напрягла свои извилины и ответила:
  - Во втором сундуке лежал радиоактивный камень.
  - Правильно. Его судьбу ты проследишь в следующем полете, а сейчас прыгай к своей туфле на каблуке.
  Катерина по веревочному трапу спустилась с летающей тарелки на кафельный двор. Ее нога вошла в забытую туфлю. Она подняла ногу. Нога поднялась вместе с туфлей. Все было в порядке. Из здания вышли студенты. Они окружили Катерину. Они смотрели на нее восхищенно.
  - В чем дело? - удивилась Катерина.
  - Катерина, ты наш герой. Страна гордится твоим полетом в сапфировое время.
  И вот тут произошло чудо.
  Катерину вытолкнуло в прошлое, которое было с ее предками в доме бабы Тани. Катерина не могла быстро перемещаться из прошлого в настоящее, она медленно скользила по виртуальному времени.
  Катерина была приглашена в Мраморный дворец в качестве фрейлины царицы совсем по другой причине. Для своего времени она была прекрасно образованной, обладала удивительной красотой, приятной во всех отношениях, - все эти факторы и стали составляющими причины, почему она появилась в Мраморном дворце. Фрейлинами царицы чаще всего были девушки из древних славянских родов.
  На ответственных царских приемах все фрейлины должны были присутствовать и изображать массовку, сквозь которую проходила царственная чета. На фоне красивых фрейлин важность царицы резко возрастала. Послы засматривались на фрейлин, и это играло положительную роль в деловых переговорах - они становились более щедрыми и сговорчивыми.
  Катерина наступила атласной туфелькой на краешек платья.
  - Ой, чуть платье не испортила, а сегодня прием во дворце! - воскликнула она.
  Очередной прием в Мраморном дворце был подготовлен увлекательный: послов развлекали аукционом, на котором продавали новые ювелирные изделия. Царица играла с послами в поддавки, и послы почти даром получали подарки.
  Одному послу так понравилась фрейлина царицы Катерина, сероглазая статная красавица, что он подарил ей желтый сапфир. Сапфир был закреплен в золотом ажурном диске, а оправа своим контуром соприкасалась с соломенной шкатулкой круглой формы и держалась в шкатулке крепко, как будто кто солнце в шкатулке спрятал.
  - Сапфир "Соломенная вдова", - сказал посол Катерине. Он из соображений безопасности решил не брать дар царицы, или предчувствие опасности у него было хорошо развито.
  Шкатулочку с сапфиром Катерина убрала в секретер стола и закрыла на замок.
  В дверь постучали:
  - Катерина, Катерина, отвори дверь!
  - Господин посол, я уже сплю.
  - Спать со мной!
  - Нет! Нет!
  - Катерина, скажу царице, что ты против мира между нашими странами!
  - Господь с Вами, господин посол!
  Посол ушел. Вскоре пришел с царицей.
  - Катерина, мать моя, ты почему не слушаешь господина посла? - крикнула сквозь дверь царица.
  - Матушка царица, он требует любви.
  - Катерина, отвори дверь! Возьми мир между нашими странами на свою душу!
  Царица ушла. Катерина открыла дверь. Посол ворвался в комнату.
  - Катерина, ты прелесть! Я твой, душа моя!
  Посол, худощавый мужчина, несколько тоньше красавицы Катерины, уже сбрасывал бальные панталоны. Катерина медленно снимала платье. В комнате стояла широкая и прочная кровать. Только теперь девушка осознала всю свою миссию во дворце. Ее долго берегли. Но посол был важный. Фрейлина вскрикнула, вскочила и выбежала из комнаты.
  Иногда Катерине казалось, что из секретера идет лунный свет. Особенно он хорошо был виден зимними ночами. Свет сапфира ее не пугал, в нем была некая таинственность. Она зажигала свечи в канделябре и писала стихи под сияние сапфира. В такие минуты она открывала шкатулку и наслаждалась красотой камня - и засыпала от странной усталости.
  Окна светлицы выходили на набережную реки. Вид из окна был замечательный: волны плескались о гранит набережной и ночью славно убаюкивали. Если ветер дул с реки, то в комнате становилось немного прохладно.
  Мраморный дворец был так велик и красив, что у Катерины не было необходимости выходить из него. Да фрейлинам и не разрешали отлучаться из дворца. Летний сад был летней радостью фрейлин, иногда их отпускали туда гулять. Прогулки были редкие, но радость доставляли фрейлинам большую.
  Родители редко навещали дочь, такое условие ставила царица. Но как бы хорошо фрейлины ни отгораживались от внешнего мира, жизнь сама приходила во дворец. Катерина однажды увидела великолепного офицера в форме улана.
  Ой, эта форма улана с высоким головным убором и белой лентой через плечо делала офицера еще выше и привлекательнее для молодой девушки. Серые глаза улана стали ее преследовать в мечтах днем и ночью.
  Дворянин Кирилл служил в легкой кавалерии. Встречи Катерины и Кирилла были необыкновенно короткими, или им так казалось, и потому полностью запоминающимися. Оба они были на службе царя и отечества.
  Большую радость им принесла встреча на балу, куда улан попал за воинские заслуги. Катерина расцветала от взгляда серых глаз своего героя сердца. Как прекрасно скользить по великолепному паркету дворца с любимым уланом!
  Жизнь в такие минуты казалась великолепной.
  Она знала, что жизнь во дворце полна скрытой опасности, здесь нельзя было лишнего говорить, нельзя было осуждать действия царицы.
  Для того чтобы выжить во дворце, надо было хитрить, льстить царице через любые уши, чьи языки немедленно все доносили к ушам царицы. Превратности судьбы во дворце можно было понять в полной мере. Катерина смирилась со своей участью и решила дождаться свободной жизни после службы в Мраморном дворце.
  То, что ее могут подставить любому человеку по приказу царицы, она уже хорошо усвоила. Хуже могло быть, если сам царь или фаворит царицы обратит на нее свое внимание. Катерина от горничной, убирающей в ее комнате, знала, что в таких случаях фрейлины не выживают. Им протягивают с улыбкой бокал с напитком, и после этого их уже никто не видит.
  Царица ревнива для своего же блага и для блага всей страны. Готовить яды ее научила бабка, которая была у королевы другой страны незадолго до жуткой ночи.
  Бабка царицы приезжала на свадьбу принца Наварры, да и почерпнула опыт правления от самой королевы. Хитрость и яд - вот две составляющие ее правления, а сыновья у нее были больны. Кровь шла из их пор, а мать правила за их спиной. Эти рассказы впитала царица от своей бабушки и не уступала власти во дворце, хоть на троне сидел ее муж, царь.
  Фрейлины выполняли все ее требования. Послы знали, кто главный во дворце, и оказывали царице все необходимые почести. И все же не избежала Катерина тяжелой участи красавицы. Посол рассказал самому царю о несостоявшейся любви с фрейлиной Катериной. Царь очень заинтересовался его рассказом. Ему захотелось быть первым, пока царица фрейлину Катерину кому-нибудь не подсунула.
  Сам царь явился к фрейлине.
  Катерина невольно открыла царю дверь. Она ощутила холодок ужаса от своей участи. Страх сковал ее, но не впустить царя она не могла. Царь был навеселе, море ему было по колено. Он весело заговорил с фрейлиной. Та потихоньку втянулась в разговор. Ласковые движения царя она не смела оттолкнуть. Царь был мастер любви без любви. Нежность его рук заменяла любую любовь.
  Он вкрадчиво довел Катерину до абсолютного понимания важности момента, когда она сама была готова кинуться в объятия царя. Она сняла с себя платье и помогла царю раздеться. Любовь с царем так поглотила фрейлину, что она обо всем на свете просто забыла. Царь ушел, а фрейлина ждала мести царицы.
  
  Глава 2
  Вскоре Катерина поняла, что она от царя становится тяжелее день ото дня. Решила фрейлина выйти замуж за улана Кирилла, но того отправили в действующую армию по приказу царя и отечества. По многу лет фрейлины у царицы не служили, поэтому их состав постоянно менялся. Катерине пришлось покинуть престижную службу при дворе Ее Величества.
  За службу она получила титул княгини и деревню Медный ковш. Родители Катерины к этому времени переехали в Северную столицу, жили в каменном трехэтажном доме рядом с Невским проспектом. К родителям и переехала из Мраморного дворца молодая княгиня в интересном положении.
  Душа Катерины дышала свободой передвижения, свободой выбора наряда. Теперь она могла менять свои платья! Фрейлины ходили, похожие друг на друга своими дворцовыми нарядами, как уланы в форме. Катерина с маменькой пошла в магазин "Гостиный двор" выбирать ткани и ленты.
  Ей покупали все, что она скромно просила.
  Катерина стала писать стихи, чем не очень радовала своих родителей, но они так были рады возвращению дочери, что прощали ей все! Она стала посещать вечера поэтов, читала на вечерах свои стихи, но женщин похвалой редко баловали, и ей стало скучно от несправедливости. Она углубилась в домашние дела и писала в стол, если очень хотелось писать стихи.
  Иногда Катерина посещала балы, но достаточно скромные и не в Мраморном дворце. Ходила она в театр с маменькой. Жизнь была спокойная и налаженная. Катерина читала газеты и книги. Родители пытались найти ей жениха, но она всех отвергала, что совсем не мешало продолжать быть красивой, цветущей девушкой.
  Беременность исподволь нарастала. Скрытые сроки быстро проходили. Катерину приметил барин Яков Тимофеевич, живший по соседству. У него было имение, и не одно. За счет деревенских доходов он спокойно жил в столице, не имея вредных привычек. Пара они хорошая. Родители стали улыбаться соседу, им уже снились будущие внуки...
  В Северную столицу не ко времени явился улан Кирилл. Барин Яков Тимофеевич пришел в состояние отчаянья. Кирилл явился с войны нервным и раненым, недовольным всем на этой земле. Родители Катерины от беспокойства не знали, что и делать.
  Но Кирилл случайно встретил женщину на проспекте и зачастил к ней в дом, весьма странный для приличных людей. Катерина нервно переживала изменения, произошедшие с Кириллом. Между ними как будто прошел луч света желтого сапфира, так показалось ей. Отношения у них стали прохладными. Она поняла женским своим чутьем, что сейчас ей лучше выйти замуж. Родители постоянно намекали Катерине о Якове Тимофеевиче.
  Барин Яков Тимофеевич вздохнул свободно, когда понял, что девушка к нему стала хорошо относиться, и предложил Катерине выйти замуж. Она согласилась. Свадьба прошла прилично, с хорошим вкусом. Вскоре по обоюдному согласию новых родственников в одной стене прорубили дверь и две квартиры соединились.
  Осеннее серое небо сменилось морозным ясным небосклоном. Редкие перистые облака не мешали солнцу освещать первый лед на водоемах города. Народ и господа с удовольствием меняли сюртуки с накидками на шубы и кожухи, если они были. Длинные юбки раскачивались под меховыми жакетами. Меха распространяли запах нюхательного табака, которым пересыпали одежду против моли. Нюхательный табак держали в табакерках, считалось высшим шиком нюхать табак и чихать для здоровья. Из труб домов вились струйки дыма. По проспекту катили кареты и конки.
  В морозное утро родила Катерина мальчика Илью. Яков Тимофеевич был несказанно рад наследнику. Сын царя так и не узнал, кто его настоящий отец. Для ребенка приготовили детскую комнату, в которой висела колыбелька, прикрепленная к потолку. Родители мальчика воспитывали его по всем правилам и рано стали учить читать. Лет через пять бог послал им девочку Машу.
  Катерина гуляла с детьми сама. Ей нравилось воспитывать детей. Дома ей помогали родители и прислуга из деревни, но воспитание детей она не доверяла никому, пока они были маленькие. Яков Тимофеевич мечтал, что Илья станет юристом. И мальчик оправдал его надежды. Он хорошо учился и поступил на юридический факультет университета. Яков Тимофеевич и Катерина были спокойной супружеской парой, без больших потребностей и затрат. Все у них ладилось. Их деревни процветали.
  И урожаи были хорошими. Родители их жили долго и были достаточно тактичными, чтобы не мешать им, а только помогать. Илья и Маша росли под присмотром родителей, дедушек, бабушек и слуг. Все хорошее иногда резко меняется. Умерли один за другим родители Якова и Катерины.
  Их усадьбы остались без присмотра. И сразу доходы с деревень стали меньше, а расходы в Северной столице возрастали очень быстро, и быстро росли дети. Пришлось барину Якову Тимофеевичу ехать по деревням и наводить в них относительный порядок. Заболел он от непривычной работы и умер в одной из деревень под названием Медный ковш, не доехав до Северной столицы.
  Катерина попыталась установить связь с деревнями. Деревни все меньше приносили средств к ее существованию. Оставить детей на слуг она долго не решалась, но пришлось. Приехав в деревню Медный ковш, она поняла, что в городе им больше не жить, придется вести деревенский образ жизни. Она решила забрать дочь Машу к себе и высылать деньги на учебу сына. Так она и поступила. Дверь между квартирами в доме замуровали. Одну квартиру сдали в аренду. Дома требовали ремонта и не очень дорого стоили.
  На некоторое время Катерина наладила деревенский быт. Однажды она посмотрела на желтый сапфир, и ей показалось, что он недоволен ее жизнью. Или сапфиру не нравилась жизнь в деревне. Иногда сияние камня она воспринимала как живой отклик на свои беды. Как могла жить в деревне фрейлина царицы, дама из царской свиты? Не могла. И она вспомнила улана Кирилла. Она подумала, что если улан жив, то он ее еще любит.
  Катерина назначила нового управляющего всеми деревнями и поехала в Северную столицу, прихватив с собой средства для существования в городе.
  Первым делом она занялась ремонтом своего дома, потом обновила гардероб, после этого нашла Кирилла. Забыть первую любовь он еще не мог. Он к этому времени стал красивым и покладистым мужчиной. Жизнь его многому научила. Катерина и Кирилл поженились и восстановили вторую квартиру.
  Дочь Катерины Маша подросла, но мало походила на мать. Она не отличалась красотой и статностью матери, поэтому надежды на то, что она станет фрейлиной царицы, не было. Маша была похожа во всем на своего отца - Якова Тимофеевича. У нее не было вредных привычек, но и хороших было немного. Выдали Машу замуж за такого же спокойного парня, у которого не было особых желаний. Раньше ему желания диктовала мать, теперь - Маша, если сама она не ленилась чего-либо желать.
  Оба они были меланхолики.
  Дети выросли. Катерина вновь могла спокойно читать книги. Она с великим интересом прочитала книгу "История родов русского дворянства". К дворянам Катерина себя относила, но очень хотелось найти предков в книге! Одно было жаль, что все дворяне исчислялись по мужской линии от владык из древнего рода.
  И если проследить всех бояр и князей до девятнадцатого века, в котором жила Катерина, то получилось, что князья сами себя уничтожали из поколения в поколение.
  Каким образом? Они с большим шиком выходили замуж и женились практически на родственниках в разных поколениях. Конечно, были и пришлые из других родов, но люди старались сохранить свой род по линии древнего рода.
  Женщины, вышедшие замуж за людей из другого рода, исчезали из списков княжеских родов. Получалось, что чем дальше и больше просматривала книгу Катерина, тем все больше встречала рассказов о бесплодных мужчинах, сыновьях великих родов.
  Некоторые княжеские рода сохранились, но очень чувствовалось, что история то и дело поворачивала вспять, чтобы найти предков всемогущих в другие времена. Фамилии постоянно изменялись несколько странным образом: из клички получалась фамилия целого рода. Катерина пришла к выводу, что прямых предков из древнего рода у нее точно нет, но боковые ветви она не исключала.
  Кирилл не осуждал пристрастие Катерины к книгам, он знал одно: если жена читает, значит, в доме тихо. И ему было с ней покойно. Они жили довольно хорошо. Своих детей у Кирилла не было.
  Дочь Маша удивила своих родственников тем, что уехала жить в деревню, в имение своей матери. С Машей уехал ее муж Антон Иванович. На прощание Катерина подарила Маше сапфир "Соломенная вдова".
  Сын Катерины Илья окончил университет. Он стал красивым и умным мужчиной. Внешне он напоминал Катерину. Илью взял личным юристом князь Воронов, который часто бывал при дворе. Дочь князя, Лизонька, влюбилась в статного сероглазого Илью. Сам князь был не против замужества дочери.
  Он прекрасно понимал, что сохранить и пополнить накопленные предками богатства может вот такой Илья - трудолюбивый и порядочный человек. И еще Илья внешне напоминал царя...
  Любовь молодой княгини носила вспыльчивый характер. Все ее дома звали Лизонькой. Она была летающим, порхающим мотыльком. Ее ручки парили над клавишами рояля. Ее юбки летали по большому дворцу князя. Тоненькая и легкая, изящная и красивая девушка обволакивала своими флюидами благородного Илью. Он рядом с ней казался еще более высоким и крепким мужчиной. Лизонька имела ярко выраженный темперамент. Живая и подвижная девушка. Долго она не сердилась. Много не переживала. В жизни у нее все было, в смысле дохода и благосостояния.
  Свадьбу Лизонька попросила сделать пышную, но без большого количества людей. Собрали целый санный поезд и с колокольчиками объехали все центральные улицы Северной столицы. Соболиная шуба с горностаевым воротником прекрасно сохраняла тепло Лизоньки во время поездки. Жить молодые остались во дворце князя.
  Илья спокойно переносил причуды жены и хорошо вписался во дворец своего тестя. Любовь молодых диктовалась самой Лизонькой. Ее неуемным темпераментом. Но вот детей у них долго не было. Умная жена, как благородная дворянка, для защиты от беременности использовала золотое кольцо. Илья мысленно переживал отсутствие детей, не догадываясь о золотом кольце.
  Но они были молоды. Работы у него было много, так как князь, отец Лизоньки, имел свои заводы в городе. Рабочие не всегда были покорны. Да и поставщики имели относительную порядочность. Маша к брату в гости не приходила. Домой к матери Илья практически не ходил. Маша с Ильей общего языка не нашли. Брат все дальше отделялся от сестры.
  В семье Ильи появился ребенок. Это Лизонька, наконец, решила стать матерью и родила девочку. Илья очень рад был дочке, а та большего всего любила лазить по своему большому папе. Мама у нее постоянно была в делах и очень часто отсутствовала дома. С ребенком сидели мамки-няньки. Лизонька вновь порхала в поисках приключений по Северной столице. Время она чаще проводила с подругами, чем с ребенком.
  Внучка царя жила совсем недалеко от дворца, на канале с золотыми сфинксами. Но царь не знал про свою внучку и про сына, который жил практически рядом с ним, даже по меркам девятнадцатого века
  Прошло время, лет двести-триста. Однажды приехали люди на подводах медь добывать, да и наткнулись на сундук, который гномы забросали землей, а рядом скелеты лежали слуг хана Кареглазого. Взяли люди сундук и вынесли его на волю, про то царице в Северную столицу немедленно сообщили.
  Царица приказала доставить ей сундук, но часть камней по дороге сгинула вместе с людьми. Не без этого. Не знала она, не ведала, что нельзя самоцветы эти раздавать, нельзя на них смотреть долго.
  Умерла царица от сияния камней. На смену царице царь пришел. Знал он про несчастье с царицей, поэтому держал у себя в покоях сундук закрытым. Позвал царь к себе гадалку и спросил, в чем сила камней. Та была выдумщица большая, но и предвидела немало.
  Сказала гадалка, что камни обладают огромной энергией, непонятной ей самой, и лучше из палат царя их убрать. Послушался царь гадалку. Убрали самоцветы от царя. Велел он из них украшения смастерить, чтобы красивые были и все разные, и на вкус разный.
  Задумал царь раздарить с пользой для себя и своего отечества все самоцветы. Ювелиры, кто украшения те делал, умирали чаще других ювелиров. А сделали из тех каменьев украшения для послов, решили их раздарить на праздниках, ассамблеях. Одно украшение, выполненное из желтого сапфира, сам царь назвал "Соломенная вдова".
  Внучка Катерины, Варвара, росла красивой, статной сероглазой девушкой с большой русой косой, вверху косы красовался атласный бант. С 14 лет к ней засылали сватов. К своей бабушке девушка всего один раз и ездила на берега Невы. Бабушка осталась довольна внучкой и очень жалела, что та живет в деревне, но мама Варвары, Марья Яковлевна, ехать в город отказывалась.
  Отец Варвары, Антон Иванович, в деревне преобразился. Здесь никто его не считал увальнем, как в городе. Здесь его почитали умным и сильным мужчиной. В деревне он был на своем месте. Чаще всего Антона Ивановича можно было видеть в кузнице. Нравилось ему работать тяжелым молотом. Кузнецом он был отменным. В деревне при нем народ стал строить добротные избы.
  Построили на всех хорошую мельницу. Антон Иванович для всех деревенских жителей был отцом родным. Марья Яковлевна в минуты грусти доставала подарок матери - сапфир "Соломенная вдова". Сапфир не очень любил жизнь в деревне, но одобрял действия Антона Ивановича и покорно сносил грустные взгляды Марьи Яковлевны. Сапфир лежал в своем золотом обрамлении и грустил вместе с хозяйкой.
  В деревне произошло трагическое событие. Одна непокорная лошадь так лягнула Антона Ивановича, когда ее подковывали, что он слег и вскоре умер. Марья Яковлевна онемела от горя и практически сама не передвигалась. Варвара хлопотала вокруг матери. Мать торжественно, насколько это было возможно в ее ситуации, передала сапфир "Соломенная вдова" Варваре и умерла.
  Девушке было лет 15. На память от матери у нее остался сапфир, но дочь посчитала его маминой безделушкой и засунула за печку. Без сапфира она себя лучше чувствовала, он мистически плохо на нее действовал, он ей мешал своим желтым глазом. Одним словом, не сроднились сапфир и Варвара. Она осталась одна. Грустное состояние от потери отца и матери она переносила с большим трудом.
  Рядом с деревней рос лес. Робость ей была неизвестна, она родилась рядом с лесом. Варвара стала ходить в лес за земляникой, за малиной, за грибами. Подруги ее мало занимали, она предпочитала одиночество в лесу. Вместо ружья она брала с собой легкий лук и стрелы.
  Сосед по ее просьбе сделал наконечники для стрел. Лук для нее согнул мастер, который хорошо знал свойства дерева, но чаще для людей он плел корзины. Варвара хорошо стреляла по мелкой цели. Убить медведя из лука она не надеялась, а для самоуспокоения он ей был нужен. Из лука Варвара могла подстрелить утку на лету.
  Друг у девушки объявился самый неожиданный - лось. Это дивное животное с ветвистыми рогами всегда выходило на тропу, когда Варвара шла в лес. Первый раз девушка испугалась лося и повернула назад к дому. Лось остановился и стал бить копытом по земле, словно просил: вернись, не уходи.
  Варвара остановилась, повернулась к лосю и подошла к нему, словно он был простой лошадью. С лошадьми Варвара умела обращаться, но предпочитала ходить пешком, а не скакать на лошади. А лось? Варвара не знала, чего можно ожидать от лося. В котомке у нее лежала краюха хлеба. Она отломила половину и протянула лосю. Лось огромными мягкими губами забрал хлеб с ладошки Варвары.
  Варвара стала с ним разговаривать, а потом сказала простую фразу:
  - Лось, идем со мной.
  И лось пошел с ней рядом. Варвара потрепала его по холке. Лось помотал головой. Варвара ничего не собрала в этот день, но у нее стало спокойно на душе. Она погуляла немного с лосем, с этим стройным и гордым животным из лесного мира. И опять сказала:
  - Лось, идем домой.
  Лось повернулся и пошел провожать ее домой. Когда сквозь деревья стали просвечивать избы, лось остановился. Варвара его поняла и сказала:
  - Лось, иди в лес. Мы еще встретимся.
  Лось послушно пошел в лес. Еще несколько раз лось встречал в лесу Варвару. Встречи Варвары с лосем заметил Андрей, сын управляющего, которого когда-то назначила Марья Яковлевна. Андрей спросил:
  - Варвара, что за дружба у тебя с диким лосем?
  - Не знаю, но лось меня ждет постоянно на тропе, когда иду в лес.
  - Ты его прикормила хлебом?
  - Да.
  - Варвара, дружба с лосем - это интересно, а ты не боишься? Зачем лук носишь с собой?
  - Мне нравится попадать в цель.
  - Варвара, выходи за меня замуж! Я понимаю, тебе трудно жить одной.
  - Давай поженимся, но через год.
  Варвара вышла замуж за красавца Андрея, но его вскоре призвали в действующую армию. Вернулся он совсем больным человеком, и все же у них родилась дочка Маша, когда Варваре исполнилось 25 лет.
  Через шесть месяцев после смерти Андрея Варвара Антоновна вышла замуж второй раз, за вдового мужчину Артема Ивановича, у него от жены остался сын Митя. Жизнь Варвары становилась все беднее и труднее. Артем Иванович и Варвара решили поехать в Сибирь, поискать счастье. Остановились они в какой-то деревне, поставили домик с крышей над головой.
  Артем Иванович познакомился с политическим ссыльным, помогал ему. Ссыльный был грамотный, он и стал учить грамоте Митю, а Машу учить мать не разрешала. Девочку соседи подкармливали ржаным хлебом с молоком, и это было очень вкусно, шло за лакомство. В Сибири калачики на деревьях не росли, счастье не улыбалось, а холод был жесткий.
  Родители Маши решили вернуться на родину, в родную деревню, где им помогли родные, и они остались в деревне. Артем Иванович работал портным, ездил с женой по селам. Они вместе шили одежду тому, кто пригласит, за работу получали в основном продукты. Так они содержали и кормили семью.
  У них была швейная машинка.
  Варвара Антоновна помогала мужу шить одежду, но вручную. Она умела шить руками, как швейная машинка - такие ровные у нее получались стежки. Во время налета странных людей в униформе машинку у семьи конфисковали. Варвара стала работать поваром и кормила комбайнеров. Артем Иванович умер.
  Варвара осталась одна с детьми от Артема Ивановича, - Володей и Мишей, им помогала Маша, которая в это время уже работала по партийной линии. Митя уже был взрослым, он учился, женился, но неудачно, работал в городском финансовом отделе бухгалтером, позднее преподавателем, погиб на фронте.
  Группа картежников играла в карты, возглавляла группу баба Варя, Варвара Антоновна. Игроки вели себя очень азартно, учитывая их возраст: Катерине было 5-6 лет, Сергею года 3, Толе лет 7. У бабы Вари было задание: сидеть в этот день с детьми двух своих младших сынов, которые вместе с женами куда-то ушли.
  Карты надоели, взяли лото. Бабушка называла цифры, и дети закрывали их на своих картах копейками или круглыми металлическими пластинками, очень похожими на копейки. Год шел 1956-1957... Дом, в котором играли дети и бабушка, был маленький, деревянный. В этом доме жил Толя с матерью и отчимом. Да, сын бабы Вари был мальчику отчимом, но любимым, и мальчик спокойно звал его папой.
  Катерина с бабой Варей и родителями жила в большом кирпичном доме. Вот где, наверное, были их родители, пока дети с бабушкой были в деревянном доме. А не Новый ли год отмечали относительно молодые родители? Очень долго дети играли то в карты, то в лото. Зато следующий Новый год Лена встречала в большом кожаном кресле в доме Алферова. Приемник крутил две песни. Все вокруг были праздничные, и Катерина с Толей впервые танцевали нечто похожее на вальс "На сопках..." под радостные крики взрослого поколения.
  Катерины мама не любила, когда баба Варя ходила к маме Толи в гости.
  Годы пробежали быстро. Толя с матерью жил теперь в кирпичном доме, рядом со школой, где училась Катерина. Мало того, что ее учительница русского языка была их соседкой.
  Учительница была на редкость красивой и стройной, с волосами, уложенными в виде петушиного гребня. В те времена писали перышками и макали перья ручек в чернильницы, которые хорошо проливали чернила. Катерина, когда была дежурной, ходила за подносом с чернильницами к учительнице, но и случайных встреч со сводным двоюродным братом Толей не получалось.
  Катерину родители увезли в другую страну, наверное, за то, что из нее в доме моды пытались сделать демонстратора одежды. Дом моды находился через улицу от дома Толи.
  В зимние каникулы Катерина вернулась в родной город. Она зашла к своей подружке Тане, а потом к Толе и его маме. Толя вырос, стал красивым парнем и походил на актера, играющего в известном фильме. В это время он учился в старшем классе школы. Катерине Толя нравился, но они просто посидели все за столом, и она уехала домой.
  Прожила баба Варя 90 лет. Ни разу не была она у врача. Все зубы сами выпали. Все дети родились вне больницы. В 80 лет ей сделали единственную операцию. После выписки она сама выбежала на крыльцо больницы. Лекарства не пила. С кофе не познакомилась. Читать не научилась. Умела заговаривать нарывы. Умела не конфликтовать с окружающими. Пережила много войн и голодовок, одним из любимых блюд было: кипяток, сухари, лук, соль...
  Феофан продолжал разработку темы о двух сундуках дамы Недр. Он прекрасно знал, что один сундук с самоцветами, собранный людьми хана и содержащий радиоактивный элемент, был роздан в качестве сувениров. Этот сундук нес в себе отрицательно заряженные элементы.
  Судьбу желтого сапфира "Соломенная вдова" он представлял и знал, что самоцвет оправдал свое название. Теперь ему хотелось найти сундук с положительным набором самоцветов.
  Для дальнейших экспериментов Феофану необходимо было дождаться рождения очередной героини для Катерины. Он прослеживал жизни людей, заложенные в компьютерную систему канцелярии перемещений. Катерину нужно было послать в нужное время в определенное место на Земле.
  Душа Катерины и душа ее героини среди людей должны были бы совместиться без особого дискомфорта. Трудность была в том, что героиня меняла место жизни, но он нашел способ преодолеть сие препятствие.
  На этот раз Катерину не похищали с кафельного двора. Она была уже признанной дамой, способной воспринимать задания без юношеского максимализма, и еще достаточно молодой, чтобы войти в душу молодой девушки.
  Пересылка Катерины и ее компании во времени производилась, как обычно, с летающей тарелки, размеры которой для людей были столь малы, что ее можно было принять за воздушный шарик, но не за летательное средство. Летающая тарелка зависала над нужным объектом, десант опускался на землю, чтобы встретиться в образе обычных людей.
  Катерина к этому времени училась в шестом классе. Недалеко от двухэтажных домов построили новый микрорайон из пятиэтажных домов. В них жили счастливые люди, но учились дети в одной школе, расположенной в этом новом микрорайоне. Микрорайон примыкал к красным казармам.
  Дом был двухэтажный, из восьми квартир. В комнате Катерины стояла печь, такая большая, что скорее была частью стены, но со своим углом, который и заходил в комнату, словно этот угол - печь. Печь топили в прихожей, поэтому стена со стороны комнаты была просто теплой. На полу у печи постоянно грелась черепаха, ее притягивало тепло печи. Погревшись у печи, она ползала по комнате.
  Кушать черепаха любила прохладные капустные листья. Сидела она у печи и грызла капустные листья. Если подача еды задерживалась, черепаха заползала на коврик у постели. Так она говорила, что хочет кушать. Катерина просыпалась, опускала ноги... и быстро их поднимала, чтобы не наступить на свою маленькую подружку.
  Она брала черепашку в руки, вертела ее в руках, рассматривала удивительные глазки животного и панцирь. Катерина приносила корм для черепахи. Это была печная черепаха. Мебель в комнате была с высокими ножками. Черепашку было видно в любом месте комнаты, а шкаф был так близко расположен от пола, что черепаха под него не заползала. Черепаху Катерина находила быстро.
  Катерина взмахнула волшебной палочкой, но она не в то время попала. Девочка очнулась в поезде в возрасте семи лет, она сидела у окна и смотрела на свой дом, который они медленно проезжали. За окном промелькнула ее детская площадка. Она увидала свою бабу Варю, которая сидела на любимой скамеечке. Девочка хотела заплакать, но рядом с ней сидела ее мама, а на столике лежала газета за 1958 год.
  Катерина родилась в роддоме, стоящем на городской улице, параллельно которой текла река. Те годы подернуты пеленой времени. Улица тех времен была весьма приличной. На ней стояли бодренькие дома трех-четырех этажей желтоватого цвета. Во дворе длинного кирпичного дома у Катерины было прозвище Красавица. Кто ей дал сие прозвище, ей неведомо, но иногда ее так называли, в ту пору ей было лет пять-шесть. Она росла крупной девочкой и была выше своих сверстниц.
  К семи годам у Катерины были две длинные косы, но в четыре года у нее еще была стрижка каре с челкой. С такой прической ходила и ее подружка Танечка. Девочки дружили под взглядами своих бабушек. Детская площадка была довольно большой, она располагалась по длине дома. С одной стороны она была ограничена домом, а с другой стороны - штакетником, за которым проходила железная дорога.
  Вот такое место и вырастило Катерину до восьми лет. Отец Танечки был конструктором. Они жили прилично по тем временам. У них была двухкомнатная квартира в соседнем подъезде. Бабушка Танечки была весьма интеллигентной и постоянно делала Катерине замечания из-за цыпок на руках или из-за сопения носом. Она Катерину несколько раз кормила вместе с Танечкой. Катерина своим постоянным аппетитом повышала способности Танечки поглощать пищу.
  Девочки несколько раз играли в комнате конструктора в прятки и прятались за шкафом, стоящим так, что за ним был свободный угол. Больше всего Катерине нравились на столе желтые, остро отточенные карандаши и белые листы бумаги. Семье Танечки вскоре дали трехкомнатную квартиру в кирпичном доме, расположенном на этой же улице, и они переехали. У Танечки родилась сестренка. Пути девочек разошлись навсегда...
  
  Глава 3
  Поезд шел на север по гряде древних гор, где Катерина в прошлой жизни была дамой Недр, и поезд повернул в сторону Северной столицы. Они приехали в большой город Ленинград. На вокзале Катерина увидела желтые машины с шашечками на боковых дверцах, их называли "Победа". Но поехали они на метро к маминой тете, которая была старше мамы на пару лет. Они остановились у тети Ани. В Северной столице еще стояли дома, разрушенные войной, но это не мешало им ходить по Эрмитажу и Петродворцу, где еще не все комнаты были восстановлены.
  Недалеко от золотых фигур на мостике жила кузина бабы Вари, баба Таня, со своим братом Сергеем Кирилловичем, они жили на берегу канала, рядом с Невским проспектом.
  С городом Катерину и ее маму знакомил муж тети Ани. Тетя Аня с ними по экскурсиям не ездила, она готовила еду и драила кастрюли до зеркальной чистоты. Катерина навсегда запомнила высокого худощавого мужчину, который без устали показывал Северную столицу и ее окрестности. Жили они тогда в одной комнате, в квартире с соседями, в очень старом районе города.
  Долго сказка сказывается, да быстро люди вырастают и старятся. Так и Катерина вернула свою душу в мир людей, словно вернулась из длительной командировки. Катерине вновь семь лет. Домой из Ленинграда вернулись Катерина и ее мама, в кармане у них оставались копейки.
  Детская радость в то время стоила 4 копейки. Ее продавала Фрося-газировщица. Она стояла за металлической стойкой под полосатой крышей из ткани. На металлическом прилавке возвышались два стеклянных цилиндра с сиропом, газированная вода без сиропа стоила 1 копейку. За копейку можно было купить коробок спичек, но девочка добавляла еще три и покупала воду с сиропом.
  Стаканы мылись на вертушке с фонтанчиком и переворачивались кверху дном на подносы. Вторая радость стоила 9 или 11 копеек, естественно, это было мороженое: эскимо на палочке за 11 копеек и молочное мороженое за 9 копеек. В стране сменили деньги. Десятилетняя Катерина поняла, что 90 копеек старыми монетами - это 9 копеек новыми или три по 3 копейки старыми. Девчонки жалели об одном: что не накопили желтых монет, а то были бы богаче в десять раз. У Катерины было еще одно удовольствие за 8 копеек - это пакетик прессованного какао с сахаром.
  Катерине дали двухкомнатную квартиру в двухэтажном доме без батарей центрального отопления. В площади они выиграли, в удобствах - потеряли.
  Дом был деревянный, оштукатуренный. Здесь появился первый телевизор. В квартиру Катерины приходили соседи и смотрели дружно на маленький экран.
  Свою вторую квартиру Катерина хорошо помнит без подсказок. У них была квартира с печным отоплением. В большой комнате стоял диван, на полочке дивана стояли семь слоников из слоновой кости. Висела картина на стене, на которой медведи ходили по сломанному дереву. Стоял на тумбочке из дуба один из первых телевизоров. Все соседи к ним ходили смотреть телевизор.
  Первый рабочий день у Катерины был тогда, когда открылся Дом моды. Нужны были модели. Школа от Дома моды находилась через дорогу. В школу пришли две женщины и стали осматривать девушек от двенадцати и старше. Выбрали Катерину. Она и пришла в Дом моды, где ее научили ходить по подиуму. На нее стали шить брюки, юбки, куртки. Она стояла, а ее обматывали тканями и обкалывали иголками. По природе своей она не манекен. Долго это не могло продолжаться. Пришло время платить ей деньги, а она их не могла взять. Не могла Катерина взять деньги и все!!! И она ушла из Дома моды. Пришли к ней домой, принесли деньги. На деньги она купила ласты, маску, трубку. Долго ласты ей служили, а нырять она так и не полюбила.
  Однажды к Катерине в школе подошел рыжий мальчик и сказал:
  - Катерина, ты хочешь быть диктором на радио?
  Почему нет. Поехали на прослушивание. Она прочитала текст. К ней все сбежались: очень понравилось.
  Говорят:
  - Прочти еще раз.
  Прочитала. Все разбежались. Все как с модой - дубли не ее стихия.
  Как-то в мае Катерина минут за двадцать решила контрольную работу по математике. Ее отпустили с урока на улицу. Весна трепетала свежими листочками. Школа была одноэтажная, сюда временно перевели несколько классов. Но больше всего в этой школе она запомнила полет первого космонавта.
  Шел урок русского языка, который прервали звонком. Из всех классов школьники выбежали в коридор с возгласами: "Человек в космосе!"
  Катерина придумывала газеты на одном листе из школьной тетрадки. С одноклассницей они рисовали первые газеты на ватмане. Катерина написала первые стихотворные строчки под каждой картинкой.
  Вокруг школы весной посадили первые деревья, школа новая. Рядом со школой находился гастроном в пятиэтажном доме. Очередь за соевыми батончиками вошла в перечень получения детской радости.
  Катерина жила в двухэтажном доме. На первом этаже жила подруга по дому Валя. В ее доме любили делать одно картофельное блюдо: отварной картофель укладывали на большую сковороду и обжаривали. На кухне готовили на печке с чугунными кругами. Топили углем печь в квартире и печь на кухне, на которой готовили еду. Рядом с печкой всегда стояла метла и кочерга.
  В соседнем двухэтажном доме жили остальные подружки. Любимая игра во дворе - "Садовник", она проходила на лавочке против соседнего дома. За лавочкой стоял стол для настольного тенниса, который редко пустовал. Волейбол - игра общая для всего двора. Двор ограничивал третий дом. Четвертый дом снесли и построили кирпичный, двухэтажный. В нем поселилась семья из столицы. Они летом ходили в шлепках. Эту обувь прозвали "москвичками".
  Первые враги появились просто: Катерина нарисовала всех подруг, а они с ней после рисунков полгода не разговаривали. А красиво она их нарисовала! В пышных юбках по моде начала шестидесятых годов.
  Знакомство с фантастикой было простым. В квартире одноклассницы Нади стояла этажерка, на этажерке стояли редкие тогда книги - Ж. Верна. В этой квартире Катерина впервые увидела и запомнила глазунью.
  Баня была святым местом раз в неделю для Катерины и ее мамы. Шампуня в то время не было, а было хозяйственное мыло и длинные волосы. В баню стояли длинные очереди. В конце моечного процесса мама выливала Катерине на голову тазик с прохладной водой, со словами: "С гуся вода, с Катерины прочь худоба". Наверное, поэтому Катерина никогда не была худой.
  Дома в углу кухни висела икона. Сквозь желтую медь был виден лик, нарисованный красками на дереве. Икона при переезде исчезла.
  В школе проводили ЧВС - Час веселых состязаний, типа КВН.
  Катя однажды предложила:
  - Катерина, пошли в танцевальный кружок при ДК. Я скажу, что ты уже танцевала.
  Пришла. Танцевала. Дошла до выступлений на концертах, выступила в двух и все. В школе был набор в секцию волейбола. Играла Катерина, тренировалась, дошла до соревнований между школами. Получила прозвище "злой капитан".
  Ездила в пионерский лагерь. Играла в настольный теннис. Лучший теннисист лагеря был к ней неравнодушен. Довольно быстро она освоила премудрости игры. Они вдвоем у всех выигрывали и больше всех играли. Это не все. С девчонками Катерина играла в мушкетеров. Свои длинные волосы она на конце связывала лентой и подворачивала, так получалась прическа мушкетера и не меньше.
  Ее отправляли на олимпиады, но и их она решала хорошо, то есть первые места ей не улыбались. Во дворе своего дома на улице дети играли в "Садовника", в теннис, в волейбол, в театр. В новой школе писали ручками со стальными перьями и макали их в чернильницы.
  Катерина была высокой, стройной и играла в волейбол, танцевала в дружном коллективе дома культуры, но танцы ее надолго не задержали. У нее были длинные, роскошные волосы, которые она заплетала в косы и закручивала их так, чтобы они казались короче.
  Одежду и обувь несколько раз Катерине покупал отец. Он выбирал красивые вещи и туфли. Она занималась спортом, поэтому еда не могла до поры до времени испортить ее фигуру. Ей купили коньки-ножи в честь землячки, олимпийской чемпионки. Зимние вечера Катерина проводила на катке. У отца был сад, в котором кроме яблонь, груш, слив, смородины и ранеток всегда росли цветы тигровые лилии.
  До сада ездили на электричке до дачи. В памяти остались ранетки необыкновенного вкуса и сланцевые яблони. Дачу продали и поехали на море. Черешня, камни на пляже, портреты пионеров-героев. Концерты лилипутов. Божественный вечерний вид на море. Блины на пляже. Бублики. Закрытый музей картин Айвазовского. Это было замечательно!
  У Катерины нет обиды на прекрасное время детства, на великолепное время ее юности. Все было так, как было, а ее родители делали все, чтобы у нее было то, что у нее было.
  Катерина почувствовала, что ее волшебная энергия иссякла, наступила обычная жизнь. Вот она и вспомнила лето, проведенное не в деревне, а на берегу озера.
  Жители деревни, расположенной в отрогах гор, считали, что у деревни Медный ковш есть свой дух, который оберегает ее с древних времен. По местным преданиям и словам очевидцев, с одной стороны деревни существует выход в космический портал. Внешний облик деревни менялся на протяжении семи веков. В последние годы деревня словно помолодела, появились новые дома, а старые стали облицовывать плиткой.
  Катерина приехала в деревню Медный ковш на каникулы к тете Даше, которая жила в обычном деревянном доме. А дом князя... Дом с башенками стоял на краю деревни, на берегу небольшой речки. Медная крыша поблескивала в солнечных лучах. Вертикальные выступы на доме плавно переходили в башенки. Первый этаж по периметру был облицован зеленоватым мрамором. Все дорожки на участке были выложены зеленоватой керамикой, по ним бегал стройный молодой человек. Вскоре ему это занятие надоело, и он крикнул в сторону окон:
  - Отец, все! Я уезжаю, мне такие каникулы надоели!
  - Езжай, Феофан, куда хочешь, - тихо проговорил седой, важный, породистый мужчина. Он словно из-под земли возник за спиной Феофана.
  - Опять ты меня пугаешь, Афанасий Афанасьевич! Я смелый, но твои появления из ниоткуда меня приводят в бешенство!
  - А ты не злись. Живи спокойно, хотя это тебе не дано. Тебе надо прожить не одну жизнь, а несколько: в качестве археолога ты узнаешь прошлое, в качестве тренера узнаешь настоящее, в качестве конструктора перейдешь из настоящего в будущее.
  - Ты прозорлив, отец! Я буду тем, кем буду, по ситуации. Кстати, к тете Даше приехала племянница Катерина. Девчонка что надо. Я ей случайно не родственник?
  - Знаю, что она приехала. Наше родство с ней носит древние корни, тебе на ней не жениться, но если ты ее встретишь - помогай. Теперь ты можешь уезжать, а я позову Катерину к себе.
  Катерина медленно шла по деревенской улице. Она приехала к тетке Даше на время летних каникул. Пожилой красивый мужчина шел девочке навстречу. Он остановился, засмотрелся на нее и попросил пройти рядом с ним. Он был красив на закате своих дней и божественно хорош.
  Дальше - больше: он пригласил девочку к себе домой. Катерина не испугалась, она знала, что мужчину зовут Афанасий Афанасьевич. Она видела его еще в прошлом году, он жил в шикарном доме по местным меркам. Его чопорный особняк обслуживали дворецкий, повар и шофер. Одна женщина убирала и приводила дом в порядок по утрам, когда хозяин еще спал.
  Катерина осмотрела помпезный дом, и ей стало не по себе. Что-то жуткое сквозило среди лепнины и огромных картин. Она невольно поежилась. Ей захотелось уйти из чужой тайны, не узнав ее. Но хозяин предложил девочке сделку или контракт. Он предложил ей пожить в его доме без особых обязанностей, но с одним условием: она не должна покидать его дом на протяжении летних каникул - якобы именно столько времени оставили ему врачи для жизни.
  За службу у него она получит столько денег, что сможет купить себе новый дом такой же площади, как и его старый дворец. Что касается его дома, то он продаже не подлежит. Девочка, зная, что деньги достаются кропотливым трудом, согласилась на условия Афанасия Афанасьевича. Хозяин пообещал, что тетку Дашу он предупредит о ее местонахождении.
  Дворецкий жил на первом этаже и особняк практически не покидал. Повар и шофер спать уходили к себе домой. Покупками для дома занимался шофер, иногда он брал с собой повара, если ехал за продуктами. Катерина быстро поняла, что может покидать дом с шофером. И поездки по делам дома стали дня нее приятным занятием.
  Отрицательно сказывалось еще одно условие контракта: у нее не могло быть наличных денег, но она могла выбирать себе необходимые вещи и продукты, а шофер оплачивал ее запросы из кошелька хозяина.
  Две недели пролетели, как отпуск.
  Дальше стало сложнее, и Катерине захотелось покинуть дом Афанасия Афанасьевича, но сделать этого она не могла. Она готова была разорвать контракт, но обратной дороги у нее не было на ближайшие два месяца. Хозяин не требовал ее присутствия рядом с собой в комнате, она могла перемещаться по дворцу и небольшому газону вокруг дома в любое время.
  Женщина, приходившая по утрам для уборки особняка, с Катериной не разговаривала. Она собирала белье в стирку и приносила назад чистое и выглаженное. Мужчины, обслуживающие хозяина, были до неприличия немногословны.
  Хозяин с Катериной много не говорил. Больше двух фраз в день от него нельзя было дождаться. Девочка была готова разговаривать сама с собой. Она всегда легко общалась с людьми и от их исповедей часто уставала, а теперь она была в словесном вакууме. В доме она насчитала пять телевизоров разных времен и ни одного компьютера. Не было и телефонов, что ее неприятно удивило. Но была всемирная библиотека.
  Книги стояли в шкафах, закрытые стеклянными дверцами. Удивительно, но книги оказались без признаков старения бумаги. Катерину этот факт поразил настолько, что она втянулась в чтение. Все книги были такими, словно их только что принесли из магазина. Но посмотрев на год издания, она удивилась еще больше.
  В библиотеке находились книги старше ста и более лет! Вскоре Катерина заметила, что книжные шкафы достаточно герметичны, что дверцы закрываются плотно и без усилий с ее стороны. Через пару дней она почувствовала посторонний запах в книжном хранилище, он отгонял ее от книг. Книги словно просили ее, чтобы она их не трогала!
  Катерине ничего не оставалось, как смотреть телевизор. Один телевизор был с линзой, заполненной водой. Второй телевизор был черно-белым с трехцветным фильтром. Третий телевизор украшала комнатная рогатая антенна. Четвертый телевизор был с большим экраном, цветной и толстый. Пятый телевизор с плоским экраном стоял в спальне князя Афанасия Афанасьевича.
  Девочка посмотрела на экраны пяти телевизоров, работающих согласно своему времени изготовления, и застонала от жалости к себе любимой. И ни одного телефона! Это для нее оказалось вообще за пределами понимания. Информация извне постепенно исчезала из жизни девочки.
  Поездки с шофером сократились из-за постоянных ее трат. Катерине захотелось посмотреть на луну, которая еще могла светить в окно без разрешения Афанасия Афанасьевича. Она решила пойти к луне, к природе.
  Девочка нашла садовые инструменты и рьяно взялась за благоустройство земли, лежащей вокруг особняка.
  Но из ее затеи ничего не получилось. Катерина быстро поняла, что штыковая лопата постоянно натыкается на что-то твердое. Она присела на корточки и раскопала землю руками. Под землей везде находились железобетонные плиты! То есть вокруг дома росла только трава на небольшом слое почвы!
  Катерина от бессилия села на траву и почувствовала взгляд из окна, но даже голову в сторону старца не повернула.
  Взгляд девочки уткнулся в ограду, колючей проволоки и собак она не заметила, но от этого легче ей не стало. От нечего делать Катерина стала делать все гимнастические упражнения, которые приходили ей в голову. Несколько дней девочка все силы тратила на различные упражнения.
  Катерина умудрилась взять газету из почты Афанасия Афанасьевича и прочитала следующие строчки: "Под воздействием атмосферы медь покрывается прочным, нетоксичным слоем окисла - патиной, которая придает медной кровле красивый оттенок. Особенно удобно использовать подобный материал для медной кровли, низкие температуры не влияют на пластичность меди".
  Именно после прочтения этих строк Катерина захотела себе дом, покрытый медной кровлей, чтобы ей легче было переносить западню Афанасия Афанасьевича.
  Во дворе Катерина увидела, как в цветочном горшке, заполненном землей, но без цветка, копошился воробей. Девочка запела песенку:
  - В горшке цветочном без цветка купался воробей. Его работа так легка, что весел воробей. Он набросал земли вокруг, он разметал крупинки. И счастлив маленький мой друг, посеял он смешинки.
  Хозяин, услышав песенку Катерины, разрешил ей на пару часов выходить за ворота усадьбы в поисках местных приключений.
  Девочка зашла к себе в комнату, открыла шкаф с одеждой, выбрала желтый брючный костюм. Она подошла к зеркалу и увидела в нем девочку с растрепанными волосами. Ей стало стыдно за свой внешний вид. Катерина пошла в душ, вымылась, почистила зубы и рассмеялась белозубой улыбкой.
  Она отжала волосы полотенцем, высушила их феном, прочесала гребнем и запрыгала на одной ножке от радости. Она надела желтый легкий костюм, бело-желтые босоножки и, пританцовывая, спустилась на первый этаж дома.
  Дворецкий выпустил девочку за ворота особняка.
  Катерина шла по деревне в надежде встретить кого-нибудь, чтобы услышать нормальный человеческий голос. Она увидела около одного дома широкую скамейку, доски которой были стянуты медными полосами. Скамейка стояла недалеко от скромного деревянного дома под величественной березой.
  Золотистые ветви березы так красиво шевелились от легкого ветра, что девочка решила сесть на скамейку и оглядеться. Она вспомнила, как впервые приехала в гости к тете Даше в прошлом году.
  Солнце светило сквозь шторы точно так же, как медный ковш, в который оно попадало своими лучами. Но солнце и медный ковш общими усилиями не делали из Катерины звезды. Сейчас все звезды - певицы, тонкие, маленького роста и весом до 50 килограмм. "Вероятно, для того чтобы сцена под ними не проваливалась", - думала девочка. Да, быть звездой - не для нее, а для певчих птичек, а у нее другая весовая категория.
  Есть лошади беговые, а есть тяжеловесы, которые тяжести медленно, но везут. Они ближе к Катерине, а еще ближе к ней сизифов труд. Так вот, прошлым летом она проехала от железнодорожной станции до деревни на настоящей телеге с деревянными колесами. Телегу везла обычная лошадь.
  На следующее утро Катерина пошла на речку в одних плавках.
  Соседка Семеновна выпрыгнула из-за плетня и закричала:
  - Девушка, ты совсем совесть потеряла! Грудь уже появилась, а ты ее не прикрываешь! Ты большая девочка, нельзя так ходить по деревне!
  Катерина остановилась, глаза на соседку вытаращила и совсем не могла понять, за что к ней такая немилость. Ей в этот момент было лет 10-11, а вес у нее как раз был килограммов 50. Тетя Даша ее на весах для овощей взвешивала. Ум у Катерины девичий, а внешность крупная. Нет, она не была толстой, она была именно крупной девочкой. На ней все рельефы фигурной местности сразу стали видны.
  Дошла девочка в плавках до речки, а там перо на берегу валяется, гуси купаются. Она опять глаза вытаращила и никак не могла понять, где в этой речке можно искупаться?! Смотрела девочка на реку и боялась зайти в воду, а вокруг нее ласточки летали и в берег прятались, в ямки-гнезда.
  Забралась Катерина на косогор с гнездами ласточек и огородами прошла в дом.
  Тетя Даша в деревне овощеводом работала. Жилистая она была да загорелая в области рук до локтя и ног до колен. Катерина была вся белая, незагорелая. И еще она брезгливая была до чертиков. Смотрела она на чугунки на печке и нос воротила.
  А чего нос воротить? Здесь другой еды никогда не было. Тетя Даша крупно порезала картошку, потом ее на сале обжарила, на стол поставила. Рядом репчатый лук положила целыми стрелками. Катерина давилась, есть хотела, но не могла, сало в сторону откладывала.
  Да, еще. Тетя Даша дочь свою Тамару от цыгана родила. Цыганский табор проходил мимо деревни, дочка и родилась. Конечно, к тому времени, когда Тамара подросла, тетка Даша ей законного отца предъявила. Она замуж вышла за военного в отставке Ивана Кузьмича, уж очень он был красивый, с усами.
  Вот Иван Кузьмич и стал официальным отцом дочери тети Даши. Ох, и любили же друг друга Тамара и Иван Кузьмич. Они не родные, а лучше родни были. Ох, жизнь порой - портянка! Иван Кузьмич шибко портянки после армии любил, все в сапогах ходил.
  Катерина, сидя на медной скамейке, заметила петушка, который выбежал из курятника тети Даши.
  Девочка запела песенку:
  - Дождик, дождик с солнышком, он совсем не мокрый. Он как будто зернышко, золотой и добрый.
  Солнце ослепляло дождь. Дождь в лучах солнца казался не мокрыми каплями, а солнечными лучиками. Петушок прыгал через лужи под солнечным дождем.
  Петушку навстречу из курятника вышла курочка и остановилась под навесом.
  - Петушок, ты, почему бегаешь по лужам, так нельзя! - закудахтала пеструшка.
  - Пеструшка, не волнуйся, посмотри, какой золотой дождик! Он теплый!
  - Скажешь тоже! Дождь - он сырой, а добрая и теплая - это пыль на дороге!
  - Пеструшка, быстро повернись к курятнику! Посмотри, что с ним стало!
  - Петушок, ты опять выдумываешь, - сказала пеструшка и медленно повернулась к курятнику. - О, что с нашим курятником стало! - закудахтала курочка.
  - Сам не знаю, наш курятник стал солнечным дворцом! - прокукарекал петушок.
  От песенки, спетой Катериной, черный от дождей курятник превратился в золотистый домик и засиял своими новыми стенами в лучах солнца под тонким солнечным дождем.
  Из курятника выбежали еще пять курочек. Они остановились под золотистым навесом. Курочки топтались на одном месте, они не могли кудахтать от волнения.
  - Пеструшки, почему молчите? - закукарекал петушок.
  - Ой, Петя, ты посмотри, что стало с нашим курятником внутри, - еле слышно сказала старшая пеструшка.
  Петушок и его шесть курочек вошли в курятник и остановились у входа. Они от удивления не могли шагнуть или взлететь на насесты. Вместо семи шестов в грязном от помета курятнике они увидели золотистое помещение, созданное из дерева, но покрытое сиреневым лаком. По периметру курятника расположились полочки из тонких жердочек. На полу стояли золотистые корзинки для несушек. Вода сияла чистотой в деревянном корытце. Во втором корытце лежало золотистое зерно.
  - Пеструшки! Класс! Мне нравится! Выбирайте себе места! Три слева, три справа, я в центре. По местам!
  Пеструшки, не сговариваясь, взлетели каждая на своем месте и радостно закудахтали. Вскоре они сели в свои корзинки и снесли шесть золотых яиц. Петушок оценил свой труд и радостно закукарекал! И напрасно. Услышав крик петуха, прибежала тетя Даша. Она всплеснула руками и села у входа в курятник на золотистую от лака скамеечку.
  - Курочки, что это такое? - спросила усталая тетя Даша.
  В курятнике все молчали.
  - Чудо! И яйца золотые!
  И вдруг на глазах петуха и курочек, которые сидели на новеньком и удобном насесте, тетя Даша резко изменилась. Из усталой женщины в ситцевой длинной юбке, подоткнутой с боков ее непонятной фигуры, она превратилась в приятную стройную женщину в джинсах и белой футболке. Ее великолепные волнистые волосы лежали на плечах.
  Запел громко и радостно петушок.
  Из дома выскочил заспанный Иван Кузьмич в старых синих тренировочных штанах, вздутых на коленях, и закричал:
  - Ну, петух, ты меня достал! Спать не даешь после обеда! Я, можно сказать, древний обычай выполняю - сплю после обеда, а ты будишь! Голову оторву!
  Иван Кузьмич вдруг осекся, он увидел красивую женщину у входа в великолепный курятник.
  - Так я еще сплю? - спросил он себя и коснулся стенки курятника.
  После того как Иван Кузьмич коснулся золотистого дерева, он стал резко изменяться на глазах у жены и всего курятника. Лицо мужчины стало ровным и приятным. На самом Иване Кузьмиче появился спортивный костюм, который его делал стройным. Прическа у него стала мужской стрижкой, а не свалянной кошмой.
  Из-за угла дома вышла соседка Семеновна. Она подошла к онемевшим от удивления людям и птицам.
  - Что здесь произошло? Все такие крутые! Какой красивый курятник! Соседи, когда новый курятник успели построить?
  - Семеновна, не волнуйся и ничего не трогай! - закричала тетя Даша.
  - Еще чего, и присесть не дают на новом крыльце, - возмутилась пожилая женщина и уселась на крыльцо курятника.
  Естественно, что старушка немедленно превратилась в приличную женщину неопределенного возраста.
  - О, - простонал изумленный Иван Кузьмич.
  В это время солнце спряталось за тучки, а дождик прекратился. Хмурое небо окружило курятник и всю компанию. Тетя Даша встала, вошла в курятник, взяла шесть золотых яиц и вышла на крыльцо.
  - Люди добрые, смотрите, какие яйца сегодня снесли наши курицы, - сказала она.
  Все смотрели и молчали. Из дома выскочила Тамара, девочка лет восьми, и закричала:
  - Мама! Папа! Я вас жду!
  Она удивленно замолчала, увидев красивых людей, чем-то похожих на ее родителей, стоящих на пороге золотистого курятника.
  - Ой! А вы кто? - спросила Тамара.
  - Тамара, не волнуйся! Я - твоя мама, а он - твой папа. А вот - наша соседка Семеновна, - и она показала на моложавую симпатичную женщину.
  - Вы мне сказку сказываете? - спросила недоверчиво Тамара. - Моя мама в джинсах никогда не ходила.
  И тут девочка увидела золотые яйца в лукошке в руках матери.
  - Хорошо, - сказала она. - А яйца настоящие?
  Тогда девочка просто схватила одно яйцо, но оно из ее рук вырвалось и покатилось. Тамара побежала за яйцом и исчезла за углом дома. В это время очнулся ее отец и побежал за дочкой.
  За углом дома стояла древняя старушка с клюкой и держала в руке золотые осколки от скорлупки, в которых стоял маленький желтенький цыпленок.
  Рядом на велосипеде на большой скорости проехал мальчик. Он выхватил цыпленка из рук старушки и скрылся. Еще через минуту мальчик на велосипеде остановился у курятника.
  - Ваш цыпленок? Забирайте, - сказал мальчик и кинул маленького цыпленка.
  Цыпленок, пока летел по воздуху, вырос в большого петуха и чуть не ушиб соседку Семеновну. Велосипедист развеселился:
  - Здорово здесь у вас, я сейчас ребят позову.
  Через пять минут семь юных велосипедистов остановились у курятника. Они сразу заметили золотые яйца в лукошке у тети Даши, которая не знала, что с ними делать. Восторженные возгласы издали мальчишки на велосипедах.
  Подошел Иван Кузьмич и сказал, что Тамару не догнал, но за ним притащилась старуха с клюкой.
  На крыльце очнулась соседка Семеновна.
  - Привет! Ты откуда будешь в наших краях? - обратилась она к старушке с клюкой.
  - Бабуля, я соседка твоя, Тамара, мне восемь лет!
  - Я сама старая, но не настолько, чтобы не знать соседей старше себя.
  И тут петух, выросший за две секунды полета, клюнул клюку старушки. И старушка на глазах у всех превратилась в девочку Тамару. Потом петух подлетел к лукошку и клюнул все яйца по очереди, и из яиц вылупились цыплята, которые мгновенно превратились в больших курочек.
  Велосипедисты радостно засмеялись от такого зрелища.
  В это время из курятника выбежали петух и шесть курочек, они увидели молодого петуха и пять курочек. Два петуха затеяли драку. Велосипедисты улюлюкали и подбадривали петухов-драчунов. Вдруг у велосипедов выросли крылья, и они улетели с поля боя с недовольными возгласами.
  Победил петушок из курятника, и сразу вышло солнышко, и пошел солнечный дождик.
  Катерина тихо запела свою песенку:
  - Дождик, дождик с солнышком, он совсем не мокрый. Он как будто зернышко, золотой и добрый.
  Солнце протянуло свои лучи и сказало:
  - Спасибо, Катерина!
  С неба на землю посыпался не град, а золотое зерно. Зерно упало в землю, и вскоре выросло целое поле пшеницы. С неба вернулись велосипедисты и уставились удивленно на поле пшеницы, которого не было. Хозяева курятника пришли в себя. Они медленно пошли к своему старому деревянному дому. Стоило им зайти на крыльцо, как их дом в мгновенье ока превратился в новый дом.
  Солнце помахало им лучами и спряталось за тучку.
  Петушок после победы решил, что у него теперь одиннадцать курочек, и очень обрадовался. Но пять курочек, вылупившиеся из золотых яиц, не смогли перейти порог курятника и превратились в скульптуру из пяти курочек. Рядом с ними стал скульптурой побежденный петушок из золотого яйца.
  Петушок и пеструшки сели на свои насесты и задремали.
  В это время взревели семь юных велосипедистов и уехали с места бывших чудес, которое стало неинтересным. На насестах в золотистом курятнике вздрогнули и продолжили дремать курочки. Вокруг курятника остались лежать золотые скорлупки. Прилетели вороны, стали клевать золотую скорлупу и превратились в групповую скульптуру из ворон.
  Поле пшеницы заколосилось золотым зерном. Из него напекли золотистых пирожков и угостили ими петушка и курочек. Увидев, что из дома на подносе несут пирожки, приехали мальчишки-велосипедисты и схватили по пирожку, но кушать пирожки не решались. Но, посмотрев, что Тамара и тетя Даша едят пирожки, тоже съели по парочке пирожков, и ничего с велосипедистами не случилось.
  Появилось солнце и осветило два новеньких велосипеда у курятника. Катерина и Тамара сели на велосипеды и присоединились к остальным велосипедистам, а ездить они давно научились. Проселочные пыльные дороги хороши и для курочек, и для велосипедистов, когда дождь не идет, пусть и золотистый.
  Тетя Даша и Иван Кузьмич посмотрели вслед детям и решили, что себе они купят мотоцикл с коляской. В коляску посадят соседку Семеновну и будут ездить по ближайшим деревням, не ожидая попутных машин. Местные они все.
  Издал петушок победный клич. Из курятника вышел петушок и курочки - погулять, на людей посмотреть, себя показать. Петушок прибавил в весе и стал солидным петухом, ему теперь и на насест лень стало взлетать. Пеструшки взлетали, а он лениво сидел в уютной низкой корзине. Стал петушок напоминать хозяйского кота.
  Солнце засветило, дождик пошел, а он посмотрел-посмотрел на солнышко, но Катерина песенку не спела. Солнышко обиделось и ничего не сказало. Среди новых яиц одно яйцо было серебристое. Из серебристого яйца вылупился новый петушок, он быстро и радостно рос, легко взлетал на насест.
  Однажды он решил заменить старого и ленивого петушка. Два петуха устроили петушиный бой. Посмотреть бой двух петухов приехали все велосипедисты. Ребята болели за нового серебристого петушка. Бой был хорош. Один петух, отъевшийся и медлительный, брал своей массой, второй, худой и шустрый, побеждал скоростью. Велосипедисты наблюдали за петушиным боем. Курицы кудахтали и не знали, за кого болеть. После боя они снесли яйца, и из них вылупились курочки.
  Старые курочки притихли. Тетя Даша зашла в курятник и сказала, что новая смена курочкам подрастает. На второй бой петухов пришла вся деревня. Велосипеды стояли в стороне. Победитель становился лучшим петухом деревни. Победил молодой серебристый петушок. Старые курочки отказались ему служить, они остались со старым петухом. Курятник поделили на две части: для молодых и старых. Солнце из-за туч не показывалось.
  Катерина еще раз спела песенку:
  - Дождик, дождик с солнышком, он совсем не мокрый. Он как будто зернышко, золотой и добрый.
  Катерина посмотрела на часы и заторопилась в особняк. Девочка шла и видела свою мечту: медная крыша поблескивает в солнечных лучах. Дом сияет, украшенный вертикальными медными полосами. Первый этаж по периметру облицован зеленоватым мрамором, расположенным между листами меди. Все дорожки на участке выложены зеленоватой керамикой. Ей мучительно захотелось вернуться в особняк князя Афанасия Афанасьевича.
  Афанасий Афанасьевич и ухом не повел в честь возвращения Катерины. Она даже обиделась на его вопиющее безразличие.
  Он спросил:
  - Катерина, ты принесла истории из деревни?
  - Я сама принимала участие во всех историях.
  - Именно что сама! Но тебя не могли не достать истории, если они происходили с тобой, - возмутился Афанасий Афанасьевич.
  - Достали еще как! Особенно петухи и курочки.
  - Отлично! Теперь тебя достанет компания медной скамейки.
  - Я буду жить жизнью тех, кто сидит на медной скамейке?! - возмутилась Катерина.
  - А куда тебе деваться? Часть времени ты прогуляла.
  - А Вы меня не накажете за мое отсутствие?
  - Обязательно накажу. Я накажу тебя, Катерина. Тебя не было пять часов. Пять дней ты проведешь в подземелье. Ты, вероятно, заметила, что у меня на участке растет только трава?
  - Заметила, - угрюмо ответила Катерина, прикидывая, что такое пять дней подземелья.
  Афанасий Афанасьевич, не вставая с кресла, нажал на мраморную чернильницу на столе. Пол под Катериной сдвинулся в одну сторону, и она в стойке оловянного солдатика опустилась в подземелье. Пол стал для нее крышей и занял прежнюю позицию.
  
  Глава 4
  Катерина не успела испугаться при падении в подземелье и теперь озиралась не столько с испугом, сколько с удивлением. Она оказалась в помещении с медными стенами, с изолированным потолком. Она вышла из комнаты, в которую опустилась по воле хозяина, и стала обходить все подземелье. Тревожного чувства она не испытывала от промышленного порядка.
  Возникло ощущение, что время в подземелье несколько другое. Ее заинтересовала кухня, все же предстояло здесь прожить пять дней! Она увидела раковину, кран. Открыла кран, из него пошла пузырьками холодная вода. Рядом на столе стояла электрическая плитка со спиралью накаливания. В столе в трехлитровых банках находились крупы. Катерина нашла соль, но сахара не было. Нашла банку с чаем. Заметила кастрюлю, чайник. Пять дней с этим можно было прожить. Признаков холодильника она не обнаружила.
  Телевизора, приемника она не заметила.
  Катерина насчитала пять странных комнат и кухню. Свет везде был одинаковый - матовый. Выключателей нигде не было. Вот и все на первый взгляд. Она поискала глазами табурет или стул. Их не было. Она обошла комнаты, но не нашла ни одного лежбища. Она решила опереться на медную стену, но она оказалась теплой. Катерине все больше хотелось сесть или лечь.
  Взгляд упал на пол. Пол оказался полной загадкой, но разгадывать ее не хотелось. Катерина опустилась на пол, он весь был покрыт знаками. Она заметила выступ на полу и ударила по нему пяткой. Выступ сдвинулся вместе с частью пола. Куда-то вниз вела лестница. Недолго думая она стала спускаться в настоящее подземелье.
  Небольшое помещение в скале имело выход! Катерина согнулась и пошла в сторону света: метров двадцать - и она на воле! Вот и заточение! Она осмотрелась: вокруг стоял лес. Темнело. Лесные шорохи вселяли в душу страх. Ее взяли за плечи! Катерина вздрогнула всем телом и невольно оглянулась. Она была в руках некоего Феофана, выходца из деревни Медный ковш! "Откуда он здесь? - промелькнула мысль в голове Катерины. - Его ведь нет вообще".
  - Катерина, рад встрече! - проговорил Феофан.
  - Вы кто?
  - Сама сказала, кто я.
  - Подождите. Я читала в газете, что Вы летели на самолете, пилот остался жив, а Вы пропали!
  - Смешная девочка! Так я нашелся. Посмотри на меня - это я, Феофан, сын Афанасия Афанасьевича.
  - Но этого не может быть! Я даже сказку придумала, будто Вы превратились в летучую мышь! - возмутилась Катерина.
  - Ты была под домом в медном подвале?
  - Была.
  - Так именно над этим местом наш самолет вел себя странно. Это не медные помещения, это некий генератор аномальных явлений. Хорошо, что ты из него выбралась.
  - У меня наказание: сидеть в генераторе пять суток.
  - Хорошее наказание, но еще лучше, что ты от него сбежала. Летчик успел посадить самолет на поле, но взлететь он не смог и придумал, что самолета нет. А сам он, по его замыслу, катапультировался, а я, по его выдумке, пропал. Вот он опять уехал подальше от этих мест. А теперь я тебя спасу на самолете. Я могу управлять самолетом и уже расчистил площадку для взлета. А жил я в сарае у некой тети Даши. Она такие блинчики печет - закачаешься!
  - С их запахами я знакома.
  И в это мгновение зашумел бор, послышался лай собак.
  В воздухе прозвучал выстрел. На поляну выскочили охотники с собаками. Собаки дружно бросились к Феофану и Катерине. Охотники остановили их командными голосами. Феофан под шумок исчез. Осталась Катерина одна, у нее даже мысль возникла - а был ли Феофан здесь?
  Охотники девочку повели в усадьбу. Они поклонились Афанасию Афанасьевичу. Хозяин стоял у окна и смотрел на Катерину пронзительным взглядом. Она содрогнулась от мысли, что наказание неминуемо, а лезть в генератор аномальных явлений ей не хотелось. Катерина стояла между воротами и домом и не знала, что ей делать. Она нерешительно пошла к хозяину.
  - Феофана видела? - спросил князь Афанасий Афанасьевич. - Вот и хорошо, больше не увидишь. Не бойся, в подпол ты больше не пойдешь, выбралась из него - и молодец, считай, что пять дней прошли.
  - Афанасий Афанасьевич, а вдруг Вы болеете, потому что живете на генераторе аномальных явлений?
  - Да я потому и жив, что живу на этом генераторе. Его для меня построили. А ты, смотрю, за меня волнуешься, ценно. Завтра начнешь ходить на прогулку до медной скамейки. Твое задание я не отменял.
  - Опять слушать ерунду жителей дома тети Даши?
  Непокорная Катерина на следующий день дошла до медной скамейки, но села в попутную машину и уехала в город.
  Каникулы быстро прошли.
  На берегу прозрачного озера, расположенного среди невысоких гор, находился лагерь для детей и подростков. Катерина сидела на песке с волейбольным мячом под ярким солнцем, ей было лет тринадцать. Стройная и высокая девушка с роскошной светлой косой до пояса из второго отряда притягивала взгляд одного из парней первого отряда.
  Кто-то умный из руководителей лагеря составил первый отряд из одних парней, а второй отряд - из девушек, младшие отряды были смешанными. Никто из девчонок не хотел с Катериной играть в пляжный волейбол, а она не могла жить без волейбола, ей становилось скучно. И она, скучая без любимых движений, смотрела на ленивые волны чистого озера.
  От первого отряда отделился молодой человек и подошел к Катерине:
  - Поиграем вдвоем, - предложил парень с почти белыми ресницами и светлыми волосами.
  - Поиграем, - обрадовалась девушка и вскочила на ноги. - Вдвоем, если дадут.
  Они встали друг против друга и стали кончиками пальцев бросать друг другу хорошо накачанный мяч. Иногда они складывали руки лодочкой, чтобы отбить нижние подачи, изредка, принимая нижние мячи, падали на песок.
  Что за люди!
  Как только девчонки увидели белобрысого парня на своей территории, сразу стали подниматься с песка и протягивать руки к мячу. Парни, заметив оживление среди девушек, медленно стали подходить к ним. Круг из желающих дотронуться до летающего мяча получился большой.
  Когда круг стал таким большим, что никто из девушек, кроме Катерины, не мог добросить мяч пальцами игроку напротив, то он невольно уменьшился. Девушки вышли из круга, остались парни и Катерина. Она была счастлива, пока мяч не полетел в озеро.
  Катерина не заплакала, а посмотрела на блондина, а он в мгновение ока оказался в воде. Девушка вздохнула: всем хорош был парень, но у нее и у самой брови были светлыми. И с ней в классе учились светлые парни. Потаенная девичья мечта: она хотела парня, похожего на индейца из племени майя. Что с девчонками делают фильмы и книги об индейцах! Никто и не знает.
  Блондин благополучно достал мяч и принес его Катерине. Он ей понравился с первого взгляда, но со второго взгляда она понимала, что ей нужен другой парень, пусть не сейчас, когда-нибудь потом. Нет, она любила светлых людей, но ей хотелось, чтобы у избранника брови были темнее, а волосы не белобрысые. Этого она никому и никогда не говорила, но мечтать не вредно. Ведь она сама была белобрысая.
  За забором лагеря начинались горы, на которых рос странный горный лук плоской формы. Над лагерем оглушительно звучала песня: "У моря, у синего моря..." Но до моря было далеко. Катерине нравилось побережье озера и небольшие походы вокруг него. Она слишком много купалась в довольно теплом озере и однажды почувствовала, что зубы сильно заболели. Вдобавок она потеряла голос, стала говорить каким-то фальцетом.
  По возвращению из лагеря ей удалили два практически здоровых коренных зуба, чтобы не болели. Фантастика, если смотреть с вершины современной стоматологии, и глупость без границ.
  В школе характеристику Катерины прочитали всему классу, поэтому она ее хорошо запомнила. В характеристике были слова: "Рекомендуем поступить в технический институт". Бог мой! Кто бы ей объяснил, что такое институт! Ее родители окончили семь классов школы и училища по специальностям. Они были обычные труженики.
  Сосед по дому был старше Катерины. Он поступал в технический институт, но завалил один предмет, химию. Она слушала о его опыте поступления в институт, открыв глаза и уши. Ей нестерпимо захотелось поступить в технический институт! Раз в школе сказали, что ее рекомендуют в технический институт, значит, надо идти в технический институт! А химию она не завалит, она просто пойдет на другой факультет. В городе был еще педагогический институт, но он ее совсем не волновал, она не любила других учить и не любила, когда у нее списывали.
  Прошли последние школьные каникулы Катерины. Сдала она в школе выпускные экзамены, пришла к институту, а там оказалось несколько корпусов. Обошла она все здания, нашла, где принимают документы. Села девушка в юбке защитного цвета у огромного стола и стала заполнять бумаги. Прочитала в приемной комиссии, что в институте есть четыре факультета. Долго боролась с выбором между двумя факультетами.
  Тут над ее головой раздался чей-то голос, похожий на голос Бога:
  - Девушка, заполняйте бумаги на механический факультет!
  Человек, который это сказал, растворился в пространстве. А Катерина сидела и думала: а это что за факультет? Заполнила она послушно бумаги на механический факультет. В приемной комиссии ей сказали, какие придется сдавать экзамены. Посоветовали две недели ходить на подготовительные курсы перед сдачей экзаменов. Сдавать предстояло математику, физику, родной язык.
  Конек Катерины - математика. Она взяла сборник задач по математике и пошла за дом, где под кленами стоял стол со скамейками. За этим столом она решала все задачи подряд по математике. Потом она решала задачи по физике и учила формулы. Сосед, как опытный наставник, сказал, что если она какую задачу пропустит, то та и попадет ей на экзамене. Решала все. Физику она решала с меньшим удовольствием, а родной язык не воспринимала должным образом.
  Подготовительные курсы ей очень понравились. Она наслаждалась, слушая лекции по знакомым и незнакомым темам одновременно. Лекции проходили в старом здании, а экзамены сдавали в новом, красивом здании. Сверху на нем было написано: "Механический факультет".
  Огромный актовый зал. День приема в студенты. Впервые сердце Катерины сказало, где оно находится.
  Через некоторое время повезли новоиспеченных студентов на машинах в совхоз. Долго ехали по степи, привезли в совхоз "Веселая роща". В степи стояли одинаковые домики недавней застройки. За околицей виднелась стайка берез.
  Семь девушек на первую ночь поместили в жилой дом. Внутри чисто. У входа на полу стоял чайник. По центру комнаты лежала столешница. Во второй комнате находился полог. Под пологом спали молодые. Девушек положили на кошму. Ночь им запомнилась. Всю ночь их кто-то кусал и кусал. Молодые под пологом шевелились и шевелились.
  На следующее утро девушки попросили сменить им место обитания. Почесав в затылке, некий мужчина освободил для них правление совхоза. Место злачное. Маленький домик, в котором за печкой было спрятано огромное количество пустых бутылок. Поставили студенткам семь кроватей. Все удобства во дворе.
  Катерина выбрала себе высокого блондина, боксера, способного ее защитить, но у него ее отбил другой боксер, взрослее и сильнее. Что девушка со вторым боксером делала? Побивала рекорды по прогулкам в степи после работы на токе.
  Да! Все студенты работали на токе. Зерно сгребали. Один раз Катерину послали работать на кухню. Кухня кормила студентов и трактористов. В столовой кормили тех, кто был рядом с ней. Пищу для тех, кто был в поле, помещали в металлический контейнер, похожий на бидон. Контейнеры ставили на машину и увозили в поле трактористам.
  Ей повезло: в совхозе она видела полное солнечное затмение. С новой подругой она пошла на ближнюю железнодорожную станцию за конфетами. Идти пришлось далеко. Дорога проселочная. Машин нет. Возвращались еще засветло, но вдруг стало темно-темно.
  Подошли девушки к совхозу и увидели, что все студенты с копчеными стеклышками смотрят на солнце. Повезло всем. Они видели ореол солнечной короны. Отработали студенты в совхозе, и домой уехали. Катерина потом ходила смотреть первенство города по боксу. На этом ее боксерское увлечение закончилось.
  Однажды институтская группа собралась в частном доме сокурсницы, которая обладала изящной фигурой, пышной гривой волос и длиннющими накрашенными ногтями. Первый курс. Все еще мало знакомы друг с другом. Танцы сближали молодых. На вечере Катерина познакомилась с молодым человеком, который пообещал ей обручальное кольцо.
  Математика на первых курсах была достаточно сложная. По непонятным причинам за первый год учебы в институте Катерину семь раз показывали по телевизору. Ее показывали в спортивной форме и в обычном платье. Показывали на тренировке и дома, куда приходила целая команда телевизионщиков. У нее брали интервью. Ее показывали молчащую. Ей два раза сделали предложения руки и сердца у рябины, покрытой красными ягодами.
  Катерина выглянула в окно, как будто почувствовала, что ее ждут: она увидела однокурсника Гришу. Он был хорош собой и напоминал агента из кино. Плащ. Пояс. Обычно молодые люди редко пользуются поясами.
  Теперь Гриша стоял и покорно ждал Катерину. Она надела туфли на слоистой подошве, темно-синее пальто, встряхнула копной волос, которая рассыпалась по плечам, и вышла навстречу судьбе. Высокий, стройный молодой человек стоял у рябины, на которой не было еще листочков. Шел апрель. Он ждал, дергая пряжку пояса, подчеркивающего его тонкую талию.
  Его серые глаза внимательно смотрели на окна четвертого этажа, за которыми жила Катерина. Он был влюблен в девушку своенравную и чувственную. В голове промелькнули прогулке с ней по снежным улицам. Нормальные люди в такую зиму дома сидели, а она гуляла с ним по легкому морозцу, смеялась и разговаривала. Зима резко закончилась, и сейчас было почти тепло. Над землею царила весна, когда снега уже не было, а листочки еще не распустились.
  Они вместе пошли в институт, в котором учились. Дорога шла мимо строящегося дома. Молодой человек потянул девушку в сторону стройки, над которой застыл подъемный кран. От будущего дома пробился на свет, как подснежник, только первый этаж.
  Григорий привлек к себе Катерину. Он обнял ее, судорожно прильнул губами к ее губам. Он пил нектар любви нежно и страстно. Она случайно ответила на поцелуй, а потом вцепилась в его пояс на плаще, словно натянула удила на лошади, и оттолкнула от себя.
  Она не думала, что с парнем нельзя просто так дойти до института. Для нее это был урок или звонок, что парни выросли и прогулки не для них.
  Когда они пришли в институт, сокурсники уже сидели в аудитории, и их совместное появление не осталось не замеченным. Больше всех такое появление Катерины не понравилось сокурснику Виталию. Он был в шоке, заметив взволнованность пары, взлохмаченные волосы девушки. А губы? Они были больше нормальных размеров. В его голове промелькнуло красное видение, когда он с ней ходил на концерт. На Катерине тогда сияло алое платье. Его воспоминание прервалось появлением преподавателя.
  Как из-под земли рядом с черной доской возникли стенды с кинематикой станков. Студенты забыли о любви и целиком вошли в мир металлорежущих станков. Шикарный мир механики, если его понимать. Следующие две пары проходили у настоящих станков: фрезерных, токарных, расточных.
  Вот где приоритет парней был неоспорим. Девушки только записывали результаты лабораторной работы, но их было мало, в том смысле, что девушек на курсе было значительно меньше, чем парней.
  Сюрпризом на последней паре оказалась книга о любви в позах, которая путешествовала с парты на пару. Ее кто-то принес, спрятал в книгу со станком на обложке и пустил по студентам. Непутевые возгласы то тут, то там раздавались в аудитории. Жизнь продолжалась или только начиналась.
  Ночью станки ощетинились инструментами и столпились вокруг Катерины. Они танцевали танец металлических монстров. Фреза на фрезерном станке подергивалась, как плечико во время танцев. Девушка проснулась и подумала, что накануне переучила кинематику фрезерного станка.
  Махина координатного расточного станка стояла в отдельном помещении. Большая станина прятала в своих недрах умную начинку, следившую за точностью перемещения инструмента по программе. Катерина прошла в цех и собрала чертежи деталей, которые можно было обработать на станке. Ей предстояло перевести станок на числовое программное управление. Такое задание получила она от своего руководителя, доктора технических наук. Гриша и Виталий отказались от участия в этом проекте.
  Катерина работала в одиночестве, спрашивать особо было нечего. Собрав все детали, которые можно было обработать на станке, она под руководством руководителя проекта написала программы, разработала инструменты, которые надо было начертить и внедрить в производство.
  Со временем оказалось, что ей надо было только написать программу и начертить то, чего не было в станке, а внедрением могли заняться и другие люди. Эта чудесная работа определила назначение самой Катерины в производственной жизни. На последнем этапе учебы в институте ей предстояло выбрать, кем она будет - технологом или конструктором.
  Гриша работал в соседнем цехе, поэтому мог сопровождать Катерину на преддипломную практику. Их любовь приобрела дорожный характер, поскольку времени другого на общение у них не было. Прогулки и поцелуи под шорохом листвы тополей носили почти традиционный характер.
  Дипломный проект Катерины продвигался, а отношения с Гришей несколько застопорились. Виталий заметил, что Катерина охладела к Грише, подошел к ней с предложением:
  - Катерина, стань моей женой после окончания института. Есть возможность получить звездочку на погоны и стать охранником на заводе. Не нравится мне быть конструктором, не хочу я быть технологом, я решил стать офицером охраны, поскольку у них заработная плата на настоящий момент времени выше, чем у молодых специалистов-инженеров. Я подарю тебе настоящее золото и натуральную бирюзу, похожую на твои красивые глаза!
  - Виталий, ты с Гришей в одной комнате в общежитии живешь? Вы кого наслушались?
  - К нам приходил фотожурналист, снимал нас и сказки рассказывал.
  - Теперь понятно, почему вы на одну тему стали говорить.
  Зимой Катерина поехала на первенство области по лыжным гонкам в деревню, расположенную недалеко от озера. Температура воздуха - минус сорок. Тренировки и соревнования отменили на три дня. Лыжники ходили в единственное кофе питаться по талонам. В кафе звучала одна и та же песня: "Пара гнедых, запряженных зарею, вечно усталых..."
  Для поддержания спортивной формы два дня в фойе помещения, где расположились спортсмены, звучала музыка: танцевали все быстрые танцы на протяжении многих часов. Спортивного зала в деревне не было. На третий день тренер купил барана. Ребята привязали барана к батарее отопления, потом животное зарезали, а в соседнем доме сварили еду на всех лыжников. На четвертый день температура воздуха была минус тридцать пять градусов. Соревнования решили не откладывать.
  Мазь растерли на самую холодную погоду. Оделись лыжники для гонки достаточно легко. На лыжной дистанции в десять километров первые пять километров ноги съеживались от холода и коченели, потом начинали отходить и гореть. Когда Катерина пришла к финишу, там царил переполох: крупный мужчина-лыжник на дистанции пятнадцать километров отморозил пальцы рук, для него вызвали самолет-кукурузник для отправки в город.
  На первую сессию Катерина приехала с опозданием, экзамены она сдала, но преподаватели приговаривали: "Спортсменка", - и снижали оценки на один бал. Как спортсменка она была освобождена от занятий спортом в институте, зачет ей ставили автоматически. Ее попросили выступить на первенстве потока курса. Надо было пробежать три круга по одному километру. Она обошла девушку, занявшую второе место, на один круг. И в дальнейшем в ее жизни были учеба и тренировки. Однокурсники и спортсмены-лыжники.
  
  Глава 5
  Катерина надумала идти в спортивную школу молодежи, прочитав рекламу в газете. Однажды осенью она пришла в спортивную школу молодежи, где хотела выбрать волейбольную спортивную секцию. Администрация школы находилась в почерневшем маленьком деревянном домике. Открыла она старые двери и увидела очень красивого мужчину, который оказался тренером по лыжам. Голубоглазый тренер с русыми волосами уговорил ее стать лыжницей, это был Феофан.
  Катерина уговорила одноклассницу Людмилу, костяк лыжной секции образовался. Появились знакомые ребята - Антон и Кирилл. Тренировки до пяти раз в неделю связывали всех одной целью. Как Катерина выглядела? Рост 169. Талия 63. Волосы, заплетенные в косу, она подворачивала с помощью ленты, получался крендель.
  Тренировки были сказочные. На лодочной станции брали шлюпки и переплывали на них реку, далее шли по протокам. Руки в кровавых мозолях. Силовые тренировки: брали приличные булыжники и кидали через спину назад. Плавали в реке рядом с лодочной станцией. Бегали на скорость на крутой берег реки. На пляже в межсезонье гоняли в футбол. Играли в регби на спортивной площадке.
  А лыжи? Зимой лыжи. Мороз. Снега нет. Скребли снег. Делали лыжню и бегали. Снег выпадал, и тогда лыжня становилась нормальной. Что интересно, в своих лыжников лыжницы не влюблялись...
  Катерина с 15 лет много времени проводила на реке. Первый день на шлюпке переплыть реку было трудно психологически. Однажды на тренировку вышли лыжники. В теплый день проходила гребля. В каждой лодке сидело по два человека. Катерина тренировалась в паре с Людмилой. Они гребли по очереди. Чем ближе было к фарватеру реки, тем сильнее ощущалась огромная масса воды под шлюпкой. От фарватера до другого берега было значительно ближе, и чувство страха от неизвестности проходило.
  Противоположный берег порос невысоким кустарником, и везде песок и песок. Хорошо было проплыть на шлюпке еще метров пятьсот и увидеть совсем ровный берег с небольшими залысинами воды. Вода в таких местах в теплый летний день была горячая, здесь всегда было приятно отдыхать. Лыжники выходили на берег и гоняли в футбол по пляжу. Народу здесь много в воскресные дни, а летними вечерами да в будни людей практически не было.
  Из основного русла реки уходили на лодках в рукав реки, поросший травой, и гребли до выхода в саму реку. Берега в протоке почти одной высоты, где-то полметра, заросшие травой и мелким, редким кустарником. Один раз именно в такой протоке Катерина сломала уключину на лодке. Пищу и воду на тренировки лыжники не брали. Она не запаниковала от того, что уключина на весле сломалась. Остальные лодки расползлись по протоке и друг друга не ждали и не догоняли.
  Девушкам предстояло возвращаться на базу через большую реку, а весло одно. Они молодые, красивые, в купальниках и со сломанной уключиной в лодке. На их счастье, мимо на моторной лодке проплывал мужчина неопределенного возраста. Он прицепил шлюпку к моторной лодке, нос у лодки слегка задрался, вода немного заливалась через борт, но к лодочной станции они переплыли.
  В День Военно-Морского Флота лыжники переплывали реку в узкой, но глубокой ее части для участия в параде речных видов транспорта. В байдарке сидели четыре человека: Катерина и трое парней, один из них был совсем новенький. Волны в этой части реки всегда приличные. Новенький парень испугался, стал бить веслом по воде. Байдарка раскачалась. Волны залили ее. И байдарка, как подводная лодка, погрузилась в пучину реки с гребцами-лыжниками.
  Вынырнули все из воды, а до берега плыть далеко и в сторону города еще дальше, чем до острова. Опытные лыжники взяли: один - байдарку, двое весла собрали, толкают рядом с собой и плывут. Девушке надо было просто самой доплыть до берега. Узкая река в этом месте, да все относительно.
  Это место не для плавания, глубокое место, с постоянными волнами. Плыла Катерина, а в голове стучала одна мысль: "Вот так люди и тонут". Тонуть девушке очень не хотелось, и она доплыла до берега одновременно с ребятами. Спасательные средства в байдарку не брали, без страховки проходили тренировки.
  Плавали лыжники еще по протокам реки на байдарках-восьмерках. Это уже скоростная регата. От таких тренировок оставалось волшебное чувство скорости. Эти байдарки труднее из воды поднимать да в ангар относить. Ангар находился на острове недалеко от сопок. На берегу находился маленький причал для лодок. От этого причала вставали на водные лыжи. Если честно, были умельцы, которые на водных лыжах хорошо держались, что же касается Катерины, то она раза три врезалась в воды реки и больше не пыталась вставать на водные лыжи.
  Еще одним видом водных средств передвижения пользовались лыжники на тренировках - ялами. Восемь человек сидели и гребли, каждый одним огромным веслом. Команда состояла из парней и девушек. Необыкновенно красиво смотрелись загорелые спины, когда мышцы на них шевелились от гребли. Один раз ялы использовали по назначению. Лыжники поставили паруса на двух ялах, взяли рюкзаки с припасами дней на десять и ушли вверх по реке в поход. Руки сбили в сплошные мозоли.
  Парус остался лишь на фотографии. Рядом проплывала баржа, прицепились к ней. Остановились на берегу, с которого видны были трубы небольшого города. Здесь и прожили дней восемь-десять. На этом же берегу реки жил пожилой мужчина, у него был дом, корова, козы. Лыжники косили траву, мужчина давал за это простоквашу. Без дождей не обошлось, палатки не спасали. Одну ночь спали в доме этого человека на полу.
  Купались в реке, но не со стороны фарватера, а в протоке. Протока была коварной, с воронками. Вода в них крутилась с приличной скоростью. Когда плавали, главное было в воронки не попасть, а затягивало в них очень сильно. Смотрели друг за другом и помогали выплывать. Обратный путь проделали просто: прицепили два яла к проходящей барже и доплыли до города.
  В очередной раз Катерина мельком посмотрела на экран телевизора и положила в спортивную сумку кеды. Ей пора было ехать на тренировку. Она повесила на плечо синюю сумку с надписью "Аэрофлот" и вышла из картонного барака. Пройдя мимо низкого штакетника, свернула на улицу. Дорога лежала мимо одноэтажных строений к остановке автобуса.
  Полчаса дороги проходят иногда быстро, иногда очень медленно. Вскоре она вышла из автобуса, прошла между деревянными домами и оказалась на крутом берегу реки. Она скатилась с крутого глинистого берега и остановилась у перевернутой шлюпки. Тренер Феофан Афанасьевич ходил рядом с лодкой и смолил ее бока. Он готовил лодку к новому сезону. Рядком с маленьким деревянным домиком лежало еще пять перевернутых лодок.
  В домике у одной стены стояли лыжи в распорках, но основное место занимали лодки, которые вынесли смолить для профилактики, а лыжи вновь встали в распорки до следующей зимы. Весна меняла виды спорта одним дуновением теплого ветра, оставляя запах смолы.
  Пришел Кирилл с лохматыми светлыми бровями, от нечего делать предложил Катерине изучить основные приемы драки - подсечки. Они немного подрались на глазах у тренера, смолившего лодки и не доверявшего никому столь важное дело. Людмила, спустившись с плавного косогора, перехватила интерес Кирилла. Фигура у нее отменная, и сама по себе она красивая девушка, что уж говорить...
  Катерина подошла к тренеру. Посмотрел на нее тренер Феофан Афанасьевич и сказал:
  - Катерина, куда волосы дела? Ты одна была с длинными косами, а обстриженных девушек и без тебя полно!
  Девушка покачала в ответ головой с двумя хвостиками и промолчала - как объяснить тренеру, что она хотела быть красивой, как ведущая на экране телевизора? Группа лыжников постепенно собиралась на тренировку. Тренировка предстояла силовая.
  Молодые люди забрались на лежащую железную конструкцию, предназначенную для передачи электричества на левый берег реки. Они зацепили ноги за металлические перекладины, взяли в руки по булыжнику и стали качать пресс. От таких тренировок пресс остался у Катерины на всю оставшуюся жизнь. Почему именно булыжники применяли лыжники, а не гантели и штанги? Феофан Афанасьевич считал, что природный камень обладает дополнительной силой в тренировочном процессе сборной города по лыжным гонкам.
  Тренер заставил спортсменов приседать на одной ноге, потом на другой. Он считал, что Земля дает энергию рукам. Ноги и руки наливались мышцами.
  Однажды группа лыжников в полном составе пошла на открытие футбольного сезона. Рьяная толпа футбольных болельщиков сильно прижала Катерину к железным воротам перед открытием стадиона. После такого пресса толпы она на футбол больше не ходила.
  Лыжники и сами играли в футбол на утрамбованной земельной площадке без забора, расположенной рядом со старой деревянной церковью. Надо сказать, что тренировались там, где было можно, где находил место Феофан Афанасьевич. Площадка среди старых деревьев, расположенная у церкви из почерневшего дерева, была очень красивая. Но еще красивее были молодые и юные футболисты и футболистки.
  В команде появилась черноволосая, кудрявая Тамара. Это была девушка невысокого роста, обладающая хорошей скоростью, изворотливостью, ловкостью. Футбольный мяч ее лучше слушался, чем Катерину. Трудно ли играть в футбол с точки зрения девушки? Трудно, хоть и играла Катерина в него в те незабвенные годы, когда играть в футбол ей было под силу, а не просто украшать собою футбольное поле. Никогда она не позволяла себе говорить плохо о футболистах, как бы они ни играли. Футбол - славный и трудный мужской вид спорта.
  Кроме футбола лыжники играли в регби на стадионе, расположенном метрах в пятистах от церкви. И в регби Тамара играла хорошо. В команде лидером всегда была Людмила, но теперь пришла явная ее соперница. Тамара быстро влилась в коллектив, но Людмила оставалась непревзойденным лидером. Катерина обошла Людмилу в лыжных гонках один раз, и то за счет лыжной мази - серебрянки. Лыжи скользили отменно по зернистому снегу.
  Чувство скорости, легкость в движениях, великолепная погода, красивая лыжня создавали отличное настроение, которое не омрачила злость Людмилы!
  Да, лыжная мазь - великое таинство победы, которое создавал Феофан Афанасьевич. Когда он водил паяльной лампой над поверхностью лыжи, Катерина снимала старую мазь тряпкой с поверхности лыжи.
  Паяльную лампу тренер из рук не выпускал, он сам грел мазь, и она сползала с лыж, как снег весной со склонов сопок. Иногда грели лыжи над сухим спиртом или над электрической плиткой со спиралью. Обязательно наносили смолу на новые деревянные лыжи. Лучшие лыжи всегда красовались на ногах Людмилы, лучшая мазь наносилась тренером на ее лыжи, лучшие спортивные костюмы украшали ее фигуру.
  Тренировки на скорость проходили рядом с лодочной станцией на высоком берегу. Лыжники бегали в кедах по асфальту на скорость несколько раз подряд. У Катерины дела со скоростью обстояли хуже, чем у других девушек, но в целом ее старательность приносила успех и бегала она усердно. После бега по асфальту у нее заболела на ногах надкостница так, что ходить она не могла. Пришла она к спортивному врачу. Врач проверила ее легкие, они вмещали три литра воздуха. А по поводу ног врач сказала:
  - Полежи в ванне или посиди в теплой воде.
  Катерина ответила:
  - У меня дома ванны нет.
  Врач удивленно посмотрела на красивую девушку и повела плечами:
  - Больше ничем не могу помочь, тогда не бегай много.
  Жила Катерина в то время в бараке с удобствами во дворе. Утром вместо пробежек она делала зарядку - подтягивалась на воротах рядом с домом. Старый штакетник огораживал маленький участок земли под окнами дома, где она жила с родителями. Там, где в штакетнике находилась калитка, она делала прямой угол ногами и подтягивалась на руках.
  По поводу талии у нее существовала одна хитрость: от дяди остался в доме суровый солдатский ремень, поэтому она ходила дома, затянув на себе солдатский широкий ремень с пряжкой. Талия от ремня замечательно сохранялась.
  В горах проходили очередные соревнования лыжников. "Здесь вам не равнина, здесь климат иной..." Как же в горах красиво! Сосны. Горы. Озеро. С великим удовольствием лыжники покоряли холмистую местность. Соревнования в горах с заснеженными деревьями прекрасны!
  - У Катерины нос блестит после бани, - сказал всем Феофан Афанасьевич в автобусе.
  В баню ходили все лыжники, не избалованные домашними ваннами. В деревянной одноэтажной гостинице существовало странное удобство: с первого этажа лыжи подавали на улицу и на них под окнами наносили лыжную мазь перед лыжной гонкой. В автобусе лыжники пели песни. Они пели с вдохновением во все свои молодые глотки! Больше так нигде и никогда лыжники не пели. Катерина и Людмила хорошо спелись, их голоса красиво звучали в хоре лыжников сквозь запах смолы...
  У Катерины появился лыжный приятель, друг по одной поездке, с ним она зашла в магазин, купила чулки с очень красивым рисунком (колготок тогда не было), потом они пошли в кино. Фильм шел с коротким названием, типа "Да и нет". В памяти остались ажурные чулки и название фильма.
  На сопках, где катались лыжники, в деревянном домике уместился крошечный буфет, он работал по большим праздникам. Обычно лыжники обходились без горячих напитков и булочек. Но в конце лыжного сезона буфет работал исправно, соревнования проходили крупные, народ на сопки шел толпами.
  После лыжной гонки девушки взяли горячий кофе в бумажных стаканчиках, вышли на улицу из деревянного здания. У ребят нашелся фотоаппарат, и мгновение после кофе остановилось. У лыжников на фото видны белые вязаные наушники, сверху закрытые лыжными шапочками. Шапочки для всех покупал Феофан Афанасьевич, когда ездил в командировку. Костюмы и лыжи тоже он выдавал, даже лыжные ботинки. Куртки у всех свои, варежки свои, щеки, красные от мороза, свои, но фото не цветное, не выдумали тогда еще цветных фотографий. Застыли на фотографии Катерина, Людмила, Тамара, Феофан Афанасьевич и Кирилл.
  В жизнь Катерины стали входить институтские общежития - нет, она в них не жила. Длинные коридоры, очень длинные, удивляли и настораживали. Такое же общежитие было в городе, где Катерина участвовала в студенческих соревнованиях. Студенческие гонки. Училась она в техническом институте и выступала за свой институт и город. Жили лыжники на соревнованиях в общежитии, пока местные студенты отдыхали на каникулах. Места необыкновенно красивые и живописные.
  Горы, снег и мороз. Лыжные гонки не отменили в мороз в тридцать градусов, все соревнования прошли как надо. Лыжная трасса проходила по красивым горам. Слезы из глаз вылетали при спусках и поворотах, темные очки в то время лыжники не носили. Все общежития одинаковые, да города разные. Ой, как страшно иногда зимой ехать! Погода. Дорога.
  Лучше не рисковать.
  Долетели однажды до одного города, а дальше ехали на автобусе до места, где проводились соревнования. Все на перекладных, так и домой возвращались, но на поезде с пересадкой. Поезд домой приехал ночью. С лыжами от вокзала до своей улицы Катерина шла пешком. Страшно? Даже не холодно. Ночь. Мороз. Лыжи в чехле. Спортивная сумка. Пальто с рыжей лисой. Молодость многое легко переносит.
  Еще от одной поездки остались фотографии. На них рядом со скульптурами стояли Катерина и Людмила. Катерина в пальто, в чулках, в замшевых сапогах, обтягивающих плотно икры ног. Девушек снимал на фото Кирилл. Он тоже есть на одной фотографии. Учился Кирилл в одном институте с Катериной. Снег на лыжне тогда лежал крупнозернистый, очень хорошо скользил в марте.
  Солнце светило почти в окно. Окно отражалось в больших очках. Катерина покрутила в руке сапфир и продолжила писать. Она, когда брала сапфир в руки, всегда испытывала желание писать, или вспоминать, или придумывать новые истории или конструкции. Сапфир синего цвета олицетворял осколок ее вдохновения.
  Однажды Катерина сидела на крутом берегу и смотрела за реку, туда, где находилась пойма реки. То ли от солнечных лучей, то ли еще от чего перед ее глазами стал возникать Призрачный город. Девушке захотелось крикнуть:
  - Нельзя строить город на том берегу! Там пойма реки!
  Но Катерину никто не услышал, а город продолжал строиться. Круглые дома с вогнутыми крышами возникали один за другим.
  - Кто там дома как грибы выращивает? - спросила Катерина вслух в следующий свой приход на берег реки.
  - Это ребята со строительного факультета резвятся, - отозвался Кирилл.
  - Кирилл, это не сон?
  - Катерина, люди работают в круглосуточном режиме. Я и сам им помогаю. Студенты строительный факультет заканчивают, а этот город - их коллективный дипломный проект.
  - Интересно. Но дипломы - бумажные! А это настоящие дома!
  - Катерина, нам помогают известные архитекторы из Северной столицы, с ними разработан совместный проект. Они много домов в городе спроектировали. И я предложил им круглые дома, кстати, после одного разговора с тобой. Ты сказала, что страшно по крышам ходить. Я и придумал вогнутые, круглые крыши, с которых если скатишься, то внутрь крыши. В центре дома проходит сток воды с фильтром. Фильтр делают выпускники твоего факультета.
  - Я не знала.
  - А ты кого, кроме себя, видишь? Ты всегда сама в себе. И сейчас к тебе я с опаской подошел: вдруг прогонишь?!
  - Слушай, Кирилл, затопит весной ваш город!
  - Не затопит. Мы подключили еще один факультет, ребята разрабатывают проект дамбы, выполняющей роль набережной. Ты сама любишь ту сторону реки, что я, не знаю?
  - Ты прав. На той стороне реки с берега не надо съезжать по глине, и на скорость подъема работать не надо, и вода там теплее, и берег мельче. Где деньги взяли?
  - Ты не поверишь!
  - Говори!
  - Помнишь, ездили на соревнования в горы? На лыжах ты не лучше всех ходишь, но в тебя влюбился один зритель. Кстати, ты хоть знаешь, что гонки были рядом с правительственным санаторием?
  - Кто-то что-то упоминал.
  - Зрители у нас были что надо! Тебя на пленку сняли. Мужик ко мне один подходил. Он спрашивал о тебе и сказал мне, чтобы тебе подыгрывали в твоих мечтах.
  - Припоминаю, что ты и другие из меня идеи тянули. А дома кольцами построили?
  - Да, как ты говорила. Почему ты на строительный факультет не пошла?
  - Лучше скажи, как с одного берега на другой попасть? На пароме?
  - У нас все схвачено. Скоро начнут новый мост ставить в этом месте, где мы с тобой сейчас сидим.
  - Мне и сесть нельзя, как сразу мост на моем месте поставят! За что так? Кирилл, а смысл какой в строительстве города на том берегу?
  - Там ветры меньше дуют.
  - Принимаю все за шутку, но город на самом деле растет быстро! А город красивый!
  На крутой берег реки из крутого автомобиля вышли респектабельные мужчины. Катерина вскочила со своего наблюдательного места. Поднялся и Кирилл. Уйти им не дали. Мужчины из автомобиля их остановили.
  - Привет, Кирилл! - сказал плотный мужчина с седой шевелюрой. - Познакомь меня с девушкой.
  - Шеф, девушку зовут Катерина.
  - Отлично, я даже дар речи потерял от неожиданности! Город получит название Катрин в честь этой девушки! Поздравляю! - сказал величественно мужчина и протянул руку Катерине.
  - Вы этикет нарушаете! - неожиданно сказала Катерина.
  - Вот те раз! Мою руку отказываются обнять такой милой ладошкой!
  - Я нужна здесь? - спросила резко Катерина и, не дожидаясь ответа, скатилась с крутого берега к воде, где группа лыжников собиралась на очередную тренировку.
  Катерина подошла к Тамаре:
  - Тамара, ты видишь город на той стороне?
  - Она еще спрашивает! Вижу!
  К ним подошел Кирилл:
  - Красавицы, вас приглашают сегодня в кафе для беседы...
  - Кирилл, ты нас кому продал? - спросила Катерина.
  - Катерина, я для тебя стараюсь.
  - Не верю, не приду.
  - Катерина, ты обязательно придешь! Шеф очень просит.
  - Смысл есть, господин, приближенный к финансистам?
  - Обижаешь!
  Катерина и Тамара явились на ужин. Они скромно сели с краю стола.
  - Новая столица региона намечена. Начало работы считаю успешным! - громко вещал шеф, а заметив двух подружек, сказал: - Внимание, перед вами молодые особы, чьи лица будут скоро на всех экранах региона! Именно они являются лицами нового города.
  Публика за столом активно подняла бокалы, льстиво улыбаясь шефу. Его рука с бокалом стала центром вселенной, каждый пытался достать своим фужером его фужер. Девушки продолжали скромно сидеть и не высовываться.
  Появился Кирилл в сопровождении нескольких совсем незнакомых парней. Их представили остальным. Катерина поняла, что пришли проектировщики нового моста через реку. На стойке бара появился телевизор, на его экране возник круглый город с вогнутыми крышами. Люди пришли в восторг и стали дружно друг друга поздравлять. В зал вошла Людмила. С ней рядом шел тренер Феофан Афанасьевич. Они сели рядом с подружками.
  - Катерина, тебе камень нравится? - спросил тренер, открывая ладонь, на которой лежал незнакомый ей камень.
  - Не знаю, меня камни не интересуют, - неохотно ответила Катерина.
  - Такими камнями предполагают декорировать здания в столице региона.
  - Здания круглые, к ним такие булыжники не приклеишь, - возразила Катерина.
  - Зато приклеишь вертикальные планки, их разная высота украсит фасады навечно.
  В это время ветер прошелестел над столом. Два человека окунули лица в салаты. Звуков выстрелов слышно не было. Нависла тишина, которая прекратилась криками. Кричали все. Катерина заметила ствол, исчезнувший в рукаве одного незнакомого человека.
  Еще она заметила, что убили двух проектировщиков моста, которых совсем недавно ей представили. Два официанта исчезли и появились с охраной заведения. Все стало неинтересно и тягостно. За столом шел опрос очевидцев. Катерина сидела за столом, но мысли ее витали где-то очень далеко.
  - Катерина, ты спишь? - спросил Кирилл.
  - Нет, не сплю.
  - У тебя спрашивают, что ты видела.
  - Стволы в рукаве.
  - Ты ясновидица? - усмехнулся Кирилл. - Сквозь ткань видишь?
  - Не знаю, но я видела тех, кто стрелял, а звука не слышала.
  - Катерина, Вы можете описать тех, кто стрелял? - спросил неизвестный ей детектив.
  - Нет, только рукава.
  - И какие были рукава? - спросил детектив.
  - Черные.
  - Тут у всех почти черные рукава.
  - На рукавах были запонки.
  - Какие запонки?
  - Красивые, треугольные, синие сапфиры, их еще в древности яхонтами называли.
  - Вы только что говорили, что в камнях не разбираетесь, - заметил детектив.
  - И у Вас в руке был сапфир треугольный, - меланхолично ответила Катерина.
  - Лучше бы ты спала, - сказал Кирилл.
  Катерина послушно прикрыла глаза.
  - Господин сыщик, она спит, что ее слушать, - сказал Кирилл.
  - Я ей верю, а Вы - пройдите со мной, - сказал детектив.
  Оба покинули застолье, окруженное людьми в пятнистой униформе.
  "Дома сапфирами не украсишь, если только искусственными", - подумала Катерина. И вспомнила слова о сапфире: сапфир - камень души, постоянства, верности и любви. Помогает отличать правду от ложных данных. Лечит зрение и сердце. Сапфиры не сапфиры, а новые дома действительно украсили прозрачными камнями, под нежные цвета сапфиров.
  Катерина села на свое любимое место на берегу реки. Новых проектировщиков моста, который должен соединить старый город и цилиндрический город, еще не назначили. Любимое ее место на берегу строительной площадкой пока не сделали, а в голове у Катерины появилась новая мысль: сделать одну нормальную горку в городе и ее окрестностях, то есть мост сделать в виде склона, а не в виде горизонтального моста.
  Получится странный мост. Конструкция моста прорисовывалась достаточно простая: горка над рекой. Катерина сидела и прорисовывала в блокноте общий вид своего моста. Сзади тихо подошел шеф. Сопровождающие его лица остались поодаль.
  - Катерина, хорошо получается мост на твоем рисунке! Именно ты и будешь руководить строительством этого моста.
  - Согласна.
  - Ты дашь идею, выполнят ее другие конструкторы и строители мостов. Для тебя есть еще работа. Столица огромного региона должна иметь большую дорожную развязку: самолеты, поезда, машины. Ты местные окрестности обошла на лыжах или бегом пробежала, местность знаешь не понаслышке. Подготовь проект дорог.
  - Хорошо.
  - Ты только наметишь идею, дорожники справятся без тебя.
  - А я?
  - А ты, моя дорогая, наметишь идеи строительства Дома правительства.
  - Круто, но скучно.
  - Значит, справишься. У тебя будет охрана.
  - Не надо.
  - А я сказал, что будет!
  - Бог подаст. Мне даже машины не надо, но мне нужен кабинет в Доме художников, на последнем этаже, с видом на тот берег.
  - У художников все помещения заняты.
  - А это уже по Вашей части, - сказала Катерина и скатилась с горки вниз прямо по глинистой почве.
  На пологом берегу реки стояли пять шлюпок, в одну из них сели Катерина и Тамара. Солнце светило на всем небе, облака полностью отсутствовали.
  - Катерина, почему тебя пасут такие интересные мужчины? - спросила Тамара.
  - Хотят меня вместо убитых товарищей приобщить к разработке моста.
  - Не боишься?
  - У меня выхода нет. Мой проект моста им нравится.
  Девушки переплыли реку на шлюпке, вышли на берег и пошли к новым домам. Чудесные белые цилиндры стояли группами, образуя дворы.
  - Тамара, а как ты смотришь на круглые комнаты?
  - Катерина, но не все стены круглые, внутри все прямо - как обычно ты говоришь, "ну, прямо".
  - А ты хочешь здесь жить?
  - Кто мне даст жить в элитном комплексе?
  - Я.
  - А ты кто такая?
  - Сама же говоришь, что город будет называться Катрин в честь меня.
  - Ты что, сдвинулась на своей особе?
  - Нет, мне так сказали. Я - скромная.
  - Оно и видно, - обидчиво сказала Тамара.
  Четыре шлюпки причалили к берегу. Девушек позвали играть в футбол на пляже, достаточно пустом в это время года. Тренировки на песке - дело обычное.
  На высоком берегу реки в машине сидели Кирилл и шеф. Они смотрели на другой берег реки.
  - Кирилл, женись на Катерине, не прогадаешь, - предложил шеф серьезным голосом.
  - Знаю. Но Вы попробуйте к ней подойти - не получится. Она от Вас с горки съедет на своих двоих.
  - Еще одно: от нее надо убирать мужчин, которые снискали ее расположение.
  - Как прикажете убирать - убивать? - удивился Кирилл.
  - Сами себя уберут.
  - Это как?
  - Кирилл, возьми бинокль, посмотри, как эти чудики футбол на пляже гоняют. Посмотри, кто к Катерине клеится. Видишь? Значит, ты, Кирилл, - лыжник, и все к твоим услугам. Ты идеи будешь подавать в лыжную группу.
  - И какие идеи?
  - Примитивные идеи. Скажи им, пусть пойдут на своих шлюпках в поход. Мы дадим палатки, топоры и тушенку.
  - Это все положительные подачки, а где отрицательные?
  - А здесь уже работать надо! Надо двух ее обожателей поссорить и заставить драться на топорах.
  - Круто. Понял.
  - Вот так, Кирилл, так держать!
  Глава 6
  На следующей тренировке обсуждали недельный поход на шлюпках. Чувство тревоги не покидало Катерину. Она слушала Кирилла и чувствовала подвох, но раскрыть его сразу не могла. Лыжникам дали продукты и палатки для похода, но к дарам она привыкла и считала их естественными, потому что говорили, что дары из своих средств выделяла спортивная школа молодежи.
  Кирилл и Антон ссорились с самого начала похода. Их развели по разным шлюпкам. Когда они выходили на берег, то петухами друг к другу подлетали. Друзья находились в состоянии ссоры.
  Катерина к ним была равнодушна, хоть они и говорили ей: "А ты красивая!" - но эти забияки составляли костяк лыжной группы и дорогого стоили. Лыжники как спортивная семья. На стоянке собирали валежник. Рубили старые деревья. Кирилл замахнулся топором на Антона, тот ответил в шутку. Драка разгорелась на топориках.
  Сильные ребята, и удары у них сильные. Остальные почуяли нечто чудовищное в драке. Спортсмены сбежались на полянку. Разнять друзей с топорами казалось невозможным. Катерина взяла ведро с водой, принесенное для компота, сорвала его с костра и со всей силы вылила ведро на друзей. Вода была еще теплая, и сухофрукты повисли у ребят на голове и ушах. Драчуны остановились от неожиданности. Топоры у них забрали.
  За хворостом Катерина пошла сама, на ребят не смотрела. Прошла она метров пятьдесят, остановилась: перед ней стоял нормальный живой лось.
  Катерина видела лося впервые, да еще так рядом. Большие глаза смотрели на девушку спокойно. Шерсть лоснилась, ее хотелось погладить. Катерина сказала лосю: "Привет!" - и быстро пошла к костру.
  Ребята послушали рассказ Катерины о лосе и предложили посмотреть на памятник Тимофеевичу. Они находились в местах сражения Ермака Тимофеевича. До памятника можно было на шлюпках по реке доплыть, что они и сделали. Вот где плавала на шлюпках группа лыжников и где собирались строить столицу региона! Места чудесные. Кирилл и Антон пожали друг другу руки у памятника великому Тимофеевичу. Лыжники вернулись к палаткам.
  Кирилл саперной лопаткой рыл землю. Он задумал вырыть ямку для тушенки. Дни стояли жаркие. Лопатка стукнулась о твердый предмет. Парень расчистил землю и увидел старый сундук. Помня о недавней драке, он не стал звать ребят к находке. Лыжники в это время купались в реке. Кирилл сам раскопал землю вокруг сундука и стал его вытаскивать.
  В это время чья-то железная рука вцепилась ему в плечо:
  - Стой, Кирилл!
  Кирилл узнал Антона.
  - Антон, не мешай!
  - Бегу и падаю. Вместе вытащим кованый сундук. Он тяжелый.
  Парни прогнулись под сундуком и подняли его из земли. Замка на сундуке не было. Сундук оказался перевязанным веревкой, типа мочалки. Веревку Кирилл срезал и открыл сундук. В сундуке лежал древний топор, завернутый в старую кожу. Рядом с топором в старых тряпицах лежали сапфиры. Один сапфир был в диаметре 3 сантиметра. Три луча сияли от большого темно-синего камня.
  - Кирилл, а почему сундук такой тяжелый? - спросил Антон примирительным голосом.
  - Сундук медным листом обвернут.
  - А что это за стекляшки прозрачные? Смотри: розоватые, желтые, голубоватые...
  - Самоцветы, раз они цветные.
  - Умен ты, Кирилл, не по годам.
  Остальные лыжники, мокрые после купания, подошли к сундуку, заглядывая внутрь.
  - Катерина, смотри, сапфиры! Ты их вспоминала на днях, - сказала Тамара.
  - Мне пришлось с ними познакомиться.
  - Стало быть, это сапфиры? - спросил Кирилл.
  - Да, сапфиры. А ты бы мог и не дожить до такого счастья, - сказала Катерина.
  - Век благодарен буду тебе за компот на ушах, - ответил Кирилл.
  Феофан Афанасьевич подошел к сундуку. Удивительно спокойно он воспринял находку.
  - Кому отдадим дары природы? - спросил тренер у лыжников.
  - Себе возьмем, - ответил Антон.
  - Это я нашел сундук! - крикнул Кирилл.
  - Возьми за него на полке пирожок, - ответила ему Тамара.
  - Сдадим сундук в краеведческий музей, он находится недалеко от набережной реки, - сказал Феофан Афанасьевич.
  Лыжники мысленно затаились, они захотели того - не знаю чего, но очень хотелось.
  В краеведческом музее обрадовались сундуку времен Ермака Тимофеевича. В музей потянулись посетители на смотрины сундука и его начинки. Нашлись люди, которые сказали, что сундук самого Тимофеевича, его ему сам царь Иван подарил. И истории про Тимофеевича стали сказывать.
  ...Ермак Тимофеевич влюбился в сестру богатого человека. Богатый хозяин был против бедного силача, он самонадеянно не учел силу могучего Тимофеевича. Богач увидел свою сестру с Тимофеевичем и решил помериться с ним силой. Тимофеевич убил богача саблей и сбежал на Волгу. По реке в тот момент плыли люди в лодках - ладьях. Сильный мужчина напросился к ним в товарищи вместо умершего у них человека.
  Вскоре пришлось им драться с разбойниками, все сбежали, остался один Тимофеевич. Он кого убил, кого покалечил. За свою удаль он понравился атаману разбойников, который его у себя оставил. Прошло время, и стал Тимофеевич атаманом разбойников. И так он прославился, что о нем прослышал сам царь Иван.
  Велел царь Иван расправиться с разбойниками. Услышали о том разбойники во главе с Тимофеевичем, и рванули они с широкой реки Волги в горы Медные. Нашли они себе пристанище у владельца завода. Некоторое время они завод Демидова охраняли. Заметил Тимофеевич, что местное население страдает от набегов ханских людей. Решил он избавить население Медных гор от людей хана. Хозяин заводов помог Тимофеевичу с провизией, дал ему людей.
  С первого захода недалеко ушел Тимофеевич со своими людьми. А со второго захода отправился атаман разбойников Тимофеевич покорять Сибирь и при возможности бить людей хана за Медными горами. Несколько зим ослабили силы армии Тимофеевича. Помощь, которую ему выслал царь Иван в виде стрельцов с припасами, сама себя уничтожила. Стрельцы запасы съели, а зиму не пережили.
  Силы армии Тимофеевича таяли не зря. Навел он страху на ханских людей. Они почувствовали сопротивление! Тимофеевич не побоялся пойти в неизведанные земли освобождать людей от длительного ханского ига. Убили Тимофеевича люди хана, взяли они его хитростью, а не в открытом бою...
  Кирилл локти кусал, что не утаил сундук от Антона. Местная газета его подвиг расписала. Антона заинтересовал сапфир - такой камень да в сейф бы! Телевидение приехало. Фотокорреспонденты со всего мира стали приезжать в город, который приобрел популярность. Призрачный город сняли во всех ракурсах и вместе с сундуком прославили по всему миру.
  Шеф читал газеты. Ему реклама была на руку. Он знал, что строить. Так было и с мостом. Кому нужен горизонтальный мост? Кто его по всем каналам телевидения покажет в новостях? А мост-горку покажут. Такой Катерина человек, такие у нее мысли, их вовремя подхватить надо.
  Команда мостостроителей возмутилась всеми фибрами своей души. Они раскричались против проекта Катерины. Ей никто не хотел подчиняться! Люди ее укоряли в смерти двух проектировщиков, будто она хотела их место занять. Катерине мало не показалось. Она была готова провалиться сквозь землю к двум ушедшим на тот свет проектировщикам моста. Но она улыбалась, смеялась и шла на тренировку.
  Шеф ждал Катерину в машине рядом с лыжной базой:
  - Привет, Катерина! Ты не плачешь от радушного приема проектировщиков моста?
  - Сейчас заплачу.
  - Рисуй! Черти! Набросай основную идею моста и размеры с точностью до 10 метров, точнее замерят без тебя.
  - Уже все сделано.
  - Где твои прорисовки?
  - В спортивной сумке.
  - Достань.
  Катерина расстегнула сумку, но планшета в ней не было.
  - Куда делись твои эскизы? - ехидно спросил шеф.
  - Они здесь лежали, - недоуменно ответила Катерина, перебирая содержимое спортивной сумки.
  - А прорисовки - были ли они?
  - Были.
  - Дома остался экземпляр?
  - У меня были только прорисовки, а в сумке лежал последний вариант моста.
  - Мило. На кого думаешь?
  - Знала бы - с собой не брала бы чертежи!
  - Я тебе говорил про охрану, а ты все с горки катаешься. Твои чертежи у меня, - сказал шеф и показал последний вариант моста.
  - Ну, Вы! У меня слов нет! - искренне возмутилась девушка.
  - Были бы мысли, а слова найдем. Мне твой мост нравится.
  - Меня КБ не признает.
  - Заставим. От тебя будет зависеть их зарплата.
  - Вот этого делать не надо! Я не плачу деньги! Я придумываю конструкции!
  - Умница, целей будешь! Уважение людей само придет к тебе, по ходу дела.
  Катерина лежала и крутилась вокруг гвоздя в сердце, гвоздь из-за острой боли не давал двигаться и не позволял встать. Попыталась она вспомнить, есть ли в доме сердечные лекарства, и с ужасом осознала, что в доме нет таблеток, нет капель. Все давно закончилось, а проблем было так много, что о лекарстве никто не вспоминал. Спроектированный мост, несколько похожий на чертежи, оборвался и повис над рекой.
  Тамара позвонила и спросила:
  - Катерина, почему тебя нет на тренировке?
  - Я лежу на гвозде в сердце, - ответила Катерина.
  Ужас от катастрофы не проходил. Она прекрасно понимала, что мост оборвался из-за жадности шефа. Он жадный человек, он жалел денег на усиление конструкции! Сколько Катерина с ним спорила! Она показывала ему варианты крепкого моста. Но спонсор деньги на одно давал, а на некоторые элементы конструкции не давал.
  Мама принесла новенькие таблетки. Катерина их выпила, но боль еще держалась. Приехала Тамара, провела рукой над сердцем - и боль исчезла. Катерина заметила синее сияние, шедшее из ладони ее руки, но промолчала.
  Позвонил шеф, спросил:
  - Катерина, почему ты впала в лежку и нигде не появляешься? Могла бы посмотреть на оборванный мост.
  От Катерины он слов упрека он не услышал. Что страдать попусту? Взяла она книжку, романчик дома всегда можно было найти. За день она прочитала роман. Вдруг Катерина перестала читать, ей стало казаться, что круглые дома - это вовсе и не дома, а картонки для съемок. Села она, посмотрела в окно. А вдруг это шутка? И город, и мост, и дороги, которые она рисует в свободное от других мыслей время? Что они задумали?
  Откуда взялся сундук рядом с палаткой? Какой еще сапфир?! Вдруг люди готовят все для фантастического фильма, а она со своим неординарным мышлением им помогает? Боль, пронизывающая сердце гвоздем, исчезла. Катерина успокоилась. Почему ее конструкция плохая? Да она замечательная! Ее специально ослабили, нужно было снять на кинопленку обрыв моста! Плохо, что ее любимый спуск с горы испортили.
  Спуск засыпали, зацементировали. Да, это плохо, придется по лестницам спускаться. Катерина села. Встала. Посмотрела в зеркало. Улыбнулась. Но сил не было. Взяла она следующий роман и еще сутки жила в вымышленном мире другой писательницы. Вечером второго дня Катерина позвонила Кириллу. Непонятно почему, но Катерина вдруг почувствовала к нему интерес:
  - Кирилл, это я, Катерина. Я вчера не была в институте, плохо было с сердцем.
  - У меня тоже болело сердце, и сегодня покалывает, оно у нас с тобой вместе болит.
  Катерина поняла, что Кириллу не объяснить истинной причины ее состояния. Он все знает, даже то, что она причастна к строительству моста для съемок, или все это настоящее? Катерина позвонила шефу.
  - Простите, а что Вы за кино у нас снимаете?
  - Катерина, я не режиссер, ты о чем толкуешь?
  - А почему мост оборвался?
  - Так не рисуй глупости, и мост не оборвется.
  - Но Кирилл не пропустил полностью всю конструкцию, часть просто не отдал в изготовление, там сплошная жадность.
  - Голубушка, а это уже не твое дело.
  - Но глупо...
  - Заткнись, родная... - трубка замолчала.
  Катерина перевернулась, походила по комнате, слабость давала о себе знать. Сердце кольнуло раз, второй. Девушка положила таблетку под язык. Волна неприятностей прошла через мозг. Она поднялась. Вот и лыжница, а загибается просто так. Нет, надо вставать и действовать.
  В дом внесли два торта необыкновенной красоты.
  - Катерина, девочка моя, смотри, что тебе принесли - торты, и сразу два.
  - Спасибо, мама, один попробую с кофе.
  - Какой кофе, если у тебя сердце болит?
  - А без кофе я есть торт не хочу.
  - Вот ведь упрямая девушка, делай, как хочешь.
  Катерина рассмеялась, боль в сердце исчезла, как и мост, который был нужен для съемок фильма.
  Кирилл сидел у Феофана и говорил ему, что его отношения с Катериной улучшаются, но она жалуется на боль в сердце.
  - Кирилл, а без боли нельзя обойтись! Я к тебе Катерину привораживаю, сердце ее тревожу. А ты как хочешь?
  Кирилл в ответ:
  - Прости, Феофан Афанасьевич, тебе виднее.
  Катерина взяла трубку телефона и услышала знакомый голос Тамары:
  - Катерина, привет!
  - Здравствуй, твой голос не изменился, знакомые интонации.
  - Катерина, когда-то ты мне говорила о сапфирах, я думала, что ты сказку рассказываешь. Ты еще вспомни про сундук, который мы нашли на берегу реки рядом с памятником Тимофеевичу!
  - А почему ты напоминаешь о сундуке? Он находится в музее.
  - В сундуке был синий сапфир?
  - Был. Выкопал сундук Кирилл и подрался из-за него с Антоном, вот такая история.
  - А ты не забыла, что ты их компотом разливала? - настойчиво спросила Тамара.
  - Это точно, враждовали они непонятно почему. Но не в этом дело, в музей приехал известный колдун Феофан, увидев синий сапфир, он сказал, что этот камень излучает энергию добра, и захотел купить его, но музей сапфир отказался колдуну продавать. Колдун рассердился и сказал, что этот камень может делать большие деньги. Служители музея ответили, что к ним и так людей стало ходить намного больше, чем до этого яхонта-сапфира. Колдун вышел на Кирилла, который рассказал, где сундук нашел. Кирилл тогда работал в местной газете, он еще со школы рисовал для газеты карикатуры. А, вспомнила, Кирилл и Антон поссорились из-за карикатуры! Ведь Кирилл на друга Антона карикатуры рисовал и в газету помещал.
  - С Кириллом понятно, страдает из-за своего таланта. Катерина, так что с сапфиром произошло? Заметь, появился некий колдун Феофан - и наш тренер Феофан Афанасьевич, что их объединяет? Это имя тебя на мысль не наводит?
  - Подожди, Тамара. Оказывается, в этом сапфире была сила необыкновенная, в нем три луча играли странным образом. Колдун заколдовал служителей музея, вынес синий сапфир, сел в машину...
  - Катерина, ты чего замолчала?
  - За рулем машины сидел Кирилл!
  - Он что, таксист?
  - Угадала, он совершенно случайно оказался свидетелем кражи.
  - Катерина, если колдун украл мистический сапфир, то почему он на свободе?
  - Это еще одна загадка колдуна. Этот колдун Феофан был на судебном процессе, он там всех загипнотизировал, мысли у судей перепутались, и его освободили за отсутствием доказательств.
  - Круто все. Они что, так и сидели в зале - заколдованные?
  - Нет, они нормальные, но насчет Феофана у них в мозгах возникла дырка от бублика.
  - Почему колдун Феофан так Кирилла полюбил?
  - Феофан сказал, что камень любит Кирилла.
  - Кошмар, а мы с тобой сегодня наговорим... Катерина, ты чего хотела еще мне сказать?
  - Я хотела сказать, что это был сундук не Кирилла, а дамы Недр.
  - Колись, откуда такая новость?
  - Приезжай, расскажу.
  Тамара приехала к Катерине слушать ее рассказ о даме Недр, но до рассказа они не дошли.
  - Катерина, зачем ты этот сундук закопала, который потом Кирилл откопал? - спокойно спросила Тамара.
  - Так получилось, - без эмоций ответила Катерина.
  - Слушай, Катерина, а Кирилл случайно не родственник твой?
  - С чего ты взяла?
  - Пока не знаю. Пока... - сказала Тамара и вышла из комнаты Катерины.
  Катерина задернула шторы.
  В это время вернулась Тамара:
  - Катерина, ты знаешь, в городе весь транспорт стоит!
  - Чего здесь удивительного? Пробок не видела?
  - Нет, говорят, по городу провезли синий шар - и все машины встали.
  - Синий шар, говоришь?
  - Катерина, ты о чем?
  - О сапфире.
  - Тот, что в нашем музее лежал?
  - Да, его украли, но почему его всему городу показывают - непонятно. Это был сапфир "Синяя звезда". Колдун с ним носился.
  Вскоре все население города говорило только о колдуне Феофане и сапфире "Синяя звезда". Жаждущие здоровья за деньги и без боли стояли к нему в очереди. Катерина подошла к толпе, которая волнами ходила рядом с его местом обитания.
  Она лезла сквозь толпу с криками:
  - Люди, пропустите! Я жена колдуна Феофана!
  Люди удивленно смотрели на Катерину, но пропускали. В последней комнате, перед входом в обитель колдуна, сидел Кирилл.
  - Кирилл, привет! Пропусти к Феофану!
  - Катерина, здравствуй! Сама пришла или Тамара прислала?
  - Сама, конечно, ты же знаешь, я всегда астрологией и психоанализом занималась.
  - Если ты такая умная, скажи, что здесь происходит?
  - Психоз любви и почитания колдуна Феофана.
  - Правильно, я тебя пропущу через одну дамочку, уж очень она хорошо заплатила за визит к всемогущему колдуну.
  - Я ждать не буду и не заплачу! Дамочка подождет! Не волнуйся, Кирилл, я ее успокою.
  Катерина подошла к даме и узнала в ней Тамару.
  - Тамара, тихо, я прекрасно помню, что мы участвовали в находке сапфира. Сиди, а я сейчас войду к колдуну, как только выйдет посетитель.
  Однако Тамара быстрей Катерины вошла к колдуну, но вскоре она из двери вылетела. Волосы у нее были взъерошены:
  - Катерина! Ты хороший психолог, вот иди и всю толпу двумя словами распусти!
  Катерина вышла на крыльцо и сказала:
  - Господа, товарищи, граждане, все на сегодня свободны! Господин Феофан уснул от усталости. Он вас ждет завтра!
  Толпа, как под гипнозом, развернулась и растворилась ручейками по городу. Катерина вернулась в комнату.
  - Тамара, - сказала она и осеклась.
  Перед ней сидел тренер Феофан Афанасьевич, больше никого не было в комнате.
  - Катерина, приветствую тебя! - сказал тренер.
  Она посмотрела на него внимательно:
  - О! Феофан Афанасьевич!
  - Хоть ты узнала, - сказал бывший тренер.
  - Вы давно исчезли! - удивилась Катерина.
  - Как исчез, так и воскрес!
  - Феофан Афанасьевич, Вы и есть колдун Феофан?
  - Жить захотелось - стал колдуном.
  - Зачем Вы украли сапфир в музее? Люди очнутся от гипноза и придут к Вам!
  - Катерина, этот сапфир дорогого стоит. Ты на нем могла бы безбедно жить, изображая мага, потомственного мага!
  - Феофан Афанасьевич, я всей толпе сказала, что я Ваша жена! Но я не знала, что Феофан - это Вы!
  - В тебе маг заговорил! Посвящаю тебя в маги! И дарю тебе синий сапфир, "Синюю звезду".
  - Спасибо, но...
  Катерина увидела в руках тренера синее сияние! Вскоре сияние лежало в ее руках - это был шар с большим количеством плоских граней, он действительно был синим...
  - Этот сапфир не из музея?
  - Нет, моя радость! Сапфир настоящий, и весьма ценный экземпляр.
  - Вы где его взяли?
  - Не в музее.
  - Мне не стыдно будет пользоваться таким сапфиром?
  - Нет. Этот сапфир из сундука дамы Недр. Все тебе надо знать. Вопросы кончились, бери синий сапфир и лети домой, а меня не ищи, - сказал Феофан и исчез за дверью.
  Катерина показала Тамаре синий сапфир.
  - Тамара, колдун Феофан дал мне синий сапфир. Ты не удивилась?
  - Нет, - сказала она.
  Катерина пошла на кухню, где ее остановил телефонный звонок. Она взяла трубку.
  - Катерина, есть срочная работа.
  - Поговорим завтра, на работе.
  - Нет, сейчас! Я стою под твоими окнами. Катерина, посмотри в окно. Моя машина тебя ждет.
  В руках шефа лежал желтый сапфир, или, как его называли, "Соломенная вдова".
  - И Вы в маги подались, - сказала Катерина, садясь рядом с шефом.
  - Катерина, - сказал шеф и упал замертво, из виска текла струйка крови.
  Катерина невольно отшатнулась от него. В окно просунулся пистолет:
  - Катерина, верни желтый сапфир, он на пол упал.
  Она отрицательно покачала головой.
  - Феофан, Вы зачем шефа убили?
  - Он у меня взял сапфир, а это много.
  - У нас с ним одна работа.
  - Так я и поверил, сапфир подними.
  Катерина нагнулась за желтым сапфиром. Феофан ударил ее по затылку и отодвинул в сторону. Он взял желтый сапфир и быстро пошел к машине, стоящей рядом. Тамара посмотрела в окно и увидела лежащую на земле Катерину. Она позвонила Кириллу, который быстро приехал. Они вдвоем отнесли ее домой.
  Некоторое время Катерина, как и все, посещала занятия, которые проходили в кабинетах. Ничего необычного не происходило, пока она и Кирилл не вышли на балкон. Студентам категорически запрещалось выходить на балкон, выполняющий функцию взлетной площадки.
  Катерина и Кирилл хотели поговорить без лишних ушей, но были мгновенно подняты роботом на борт летающей тарелки. Им вдвоем предназначалось выяснить судьбу сундука с самоцветами, содержащего, кроме всего прочего, радиоактивный элемент.
  Прошло пятьсот лет с тех пор, как были собраны сундуки с самоцветами. Осень полыхала в последней фазе золотистого оперения. Катерина сидела у окна. Мысли девушки пролетали над осенней природой. В жизни бывают чистые и солнечные дни, а потом происходят события грустные, как дождливый день, или здоровье подцепит где-нибудь осенний вирус.
  Вероятно, в такую звездную осень дама Недр и встретила героя, влюбленного в самоцветы. Создавать красивые изделия из драгоценного камня было делом мастера по обработке самоцветов. Сейчас любое украшение создали бы с помощью специального инструмента, который бы кружился над камнем с приличной скоростью и жужжал бы сильнее мухи. Что за мысли в голове девушки?
  "Ой, что за странная женщина появилась из золотистого лесного мира?" - подумала вновь Катерина, посмотрев в очередной раз в окно на ускользающую осень. Как будто кто ее заставил в это время выглянуть в окно.
  Стройная женщина без возраста в темно-зеленой накидке шла от леса к дому. Скажи кому - не поверят, но Катерина была уверена в том, что незнакомка шла к ней.
  - Здравствуй, милая Катерина! - сказала старая дама. - Не удивляйся, что я знаю твое имя. Ты мне привиделась в камнях самоцветных. Они мне все рассказали о тебе. Не удивляйся, милая, я - твоя прабабушка. И не просто прабабушка Я - дама Недр.
  - Здравствуй, бабушка! Я узнала тебя. Мне сердце подсказало!
  - Вот и славно!
  - Бабушка, а ты можешь у нас остаться жить?
  - Милая, но у тебя совсем нет камней-самоцветов, а я без них не смогу жить!
  - Да, у меня есть только разноцветные листья в лесу, и то только осенью!
  - Родная, не волнуйся, все у тебя будет.
  Дама Недр подошла к окну и сделала властный знак рукой. Из леса немедленно показались два невысоких человека в зеленых куртках. Они несли сундук за ручки.
  - Катерина, это твое наследство! Я рада, что могу отдать тебе каменья самоцветные!
  Двое открыли сундук и исчезли за дверью, а потом и в лесу. Камни самоцветные играли всеми цветами радуги, сияние от них исходило волшебное! О, это было чудесно!
  Дама Недр была рада предложению внучки остаться в доме. Но ей было достаточно поездки на зеленой машине с людьми в зеленых курточках. Другим видом транспорта сундук с самоцветами Медных гор к Катерине трудно было бы привезти. Старая дама умела туманить взгляды и мысли, и те, кто ее встречал по дороге, теряли на время память и ощущение времени и реальности. Она была счастлива, что передала своей правнучке сундук с самоцветами.
  В Медных горах постоянно появлялись туристы и геологи. Вытащили они на свет божий все, что можно добыть в недрах гор. Чувство долга хранило даму Недр для дела доброго. Одно ее не устраивало - что Катерина не сможет быть новой дамой Недр и жить там, где так долго жили, сменяя друг друга, дамы Недр.
  Она решила немного пожить в доме правнучки, поскольку она не любила менять свой образ жизни и готова была уехать в затерянное царство в старых Медных горах. Машина, точнее, микроавтобус ее ждал в лесу на сенной дороге. Лес все больше терял листву, а ее все больше тянуло в родные места. Днем она сидела дома, смотрела телевизор и грустила. Вечером появлялась Катерина. Становилось веселее.
  Взяла Катерина из сундука яхонт лазоревый с двенадцатью лучами и пошла в книжный магазин. День был теплый, солнечный. В автобус садиться ей не хотелось. Шла девушка быстро. Дорога ей была хорошо знакома. Шла она и вертела в руках камешек лазоревый, и мечтала о красивом парне. И он появился рядом.
  Ой! А не камень ли самоцветный его к ней приставил? Парень остановился. Остановилась и девушка. Они посмотрели друг другу в глаза. И пошли дальше вместе. Путь не запомнился. Они разговаривали и смотрели друг на друга. Пошел дождь. Листва полетела с деревьев. Им пришлось разойтись по домам.
  - Бабушка, я познакомилась с чудесным парнем, - закричала девушка с порога. - Я покрутила камень самоцветный, яхонт лазоревый. И он оказался рядом со мной!
  - Правильно, внучка! Есть в яхонте сила необыкновенная, исполняет он желания тех, кто обладает этим драгоценным камнем.
  - Бабушка, а когда ты пришла, я думала о тебе. Но у меня в руках яхонта не было.
  - Эх, Катерина, яхонт всегда был у тебя дома.
  - Бабушка, скажи, где яхонт лазоревый в моем доме?
  - Яхонт лежит в этой комнате. Он спрятан в шкатулку, выполненную под книгу, но ты книгу-шкатулку в руки не брала.
  - Бабушка, все книги не прочитаешь.
  - А ты посмотри в шкаф книжный и увидишь книгу-шкатулку.
  Катерина внимательно посмотрела в шкаф. Да, книги дома она не перечитывала, она читала новые книги из магазина, а старые книги дома еще не смотрела и не читала. Внимание остановилось на очень старом переплете. Она взяла книгу - это оказалась шкатулка.
  Открыла Катерина книгу, а в ней лежала еще одна шкатулка. Открыла она шкатулку, а в ней яхонт лазоревый красоты невиданной!
  - Бабушка, я нашла яхонт!
  - Да, внучка, это мой камень. Не теряй его. Теперь у тебя много камней, но перед людьми не хвастай камнями. Береги их. Найдется мастер - отдай в работу три камня, но не больше.
  Дама Недр в сопровождении двух мужчин в зеленых куртках исчезла в проеме двери, а потом и в лесу с редкой листвой.
  Вскоре перед Катериной появился Феофан вместе с Кириллом. Они зашли в комнату.
  - Катерина, прощения не прошу. Сам не знал, что нам придется пройти сквозь пятьсот лет, но и это не все. Мы в летающей тарелке лет на сорок отстали от своего времени. Не сразу я понял, что резистор времени не довел до конца на пульте управления.
  - Феофан, а, как Вы объясните то, что мы прыгали галопом во времени в поисках камней из сундука?
  - Вот, родная моя, ты все правильно поняла. Мы будем теперь искать второй сундук. Сундук один был радиоактивный, если ты это поняла, из него и был взят сапфир "Соломенная вдова". Нам надо найти нормальный сундук.
  - А что его искать? Он у меня дома, его дама Недр принесла.
  - Катерина, ты уверена в том, что сундук у тебя дома?
  - Абсолютно! Я сундук открывала и взяла синий сапфир.
  - Открой сейчас.
  Катерина подошла к нише, в которой она оставила сундук дамы Недр, прикрытый небольшим ковриком. Но под ковриком оказалась скамейка на низких ножках.
  - Девушка, ты в своем уме? Какая дама Недр могла сюда прийти, если прошло пятьсот лет?
  - А почему нет? Мы с тобой за эти столетия очень даже сроднились.
  - Без личных отношений! Мы на работе! Что было давно, то неправда! Нет сундука! Короче, мы сейчас находимся лет на пятьдесят в прошлом. Тебе, как всегда, лет шестнадцать - восемнадцать, действуй.
  - А Кирилл?
  Вопрос Катерины повис в воздухе другого столетия...
  
  Глава 7
  У Катерины с детства была подруга, Тамара. Когда девочки выросли, ситуация усложнилась. Тамаре понравился Кирилл, который жил с ней по соседству. Так вот, у него существовала рекламная работа, известная по новостям на телеэкранах. Иногда по делам он ездил в Морскую страну. В очередную командировку он взял с собой подружку Тамару, которая ему очень нравилась.
  Управлял древней страной король Альберт. Все короли женились на девушках из богатых и известных семей, что не всегда хорошо сказывалось на силе королевской крови. Кровь слабела. Молодой король совершенно случайно увидел, как мимо его замка шла миловидная девушка с длинным хвостом волос. Она ему очень понравилась.
  - Приведите мне эту девушку, - сказал король охраннику.
  - Слушаюсь, Ваше Королевское Величество!
  Тамара была удивлена, что ее остановили и попросили войти в древний замок. Она подошла к самому королю! Он был необыкновенно привлекателен. Король Альберт пригласил девушку на роскошный бал, который устраивала его семья.
  Тамара не испугалась самого короля и согласилась посетить бал. Кирилл не возражал, ведь у него появилась возможность побывать во дворце.
  Бал в древнейшем замке страны всегда поражал своей чопорностью и древними корнями церемоний. На девушке было надето длинное платье. Волосы ее были завязаны в огромный хвост. Она была очаровательна.
  Король Альберт не отходил от молодой и привлекательной девушки, тем более что прическа на ней соответствовала королевской моде в соседних странах. Он влюбился!
  Постоянная партнерша короля на балах, герцогиня Ада, кусала свои прекрасные холеные локти. Она не знала, как от короля убрать новенькую фаворитку! Постоянство ей никогда даром не давалось. Вокруг короля вечно плелись интриги. Она свою власть над ним бдительно оберегала.
  Законы страны не разрешали королю жениться на герцогине потому, что она не была девушкой. Закон страны гласил: король имеет право жениться только на девушке! Король Альберт был уверен, что Тамара - девушка, но это надо было негласно проверить, и не ему, а под видом невинного медицинского осмотра. Девушку проверили врачи и подтвердили, что девушка на самом деле невинна.
  Начались приготовления к свадьбе. Неравный брак удивил весь мир конкурентов известной страны. Но при первом взгляде на великолепную прическу девушки все замолкали и считали поступок короля единственно правильным решением. Свадьба особ высокого уровня всегда появлялась на всех телевизионных экранах, поскольку это событие весьма важное и значительное.
  Свадебная корона с настоящими бриллиантами на прическе невесты смотрелась столь естественно, что просилась во все СМИ мира. Супругу короля Морской страны стали рисовать художники, фотографировать фотографы, снимать на все виды мобильных телефонов, печатать во всех журналах и газетах. Тамара быстро стала символом страны и еще одной Золушкой из сказки.
  На королевскую свадьбу приехал репортер Кирилл. Ему удалось встретиться с Тамарой, ставшей принцессой Морской страны. Холеное и красивое лицо Кирилла появилось совсем недалеко от лица принцессы. В этом иногда и заключалась его работа: быть известным лицом, на фоне которого снимали очередной рекламный ролик с товарами не первой необходимости. Что он от этого выигрывал? Его фирма получала новые заказы.
  Красивое мужское лицо - это много больше, чем красивое женское лицо, так как реже встречается. Мужчины красивые, но просто менее холеные. Кирилл был очень доволен поездкой. Его лицо немедленно появилось в очередном рекламном ролике, а этого ему вполне хватило на новую мебель для новой квартиры в башне.
  Принцесса Тамара была теперь под особым вниманием СМИ. К великому сожалению, после того как она родила королю наследника, жизнь ее стала стремительно ухудшаться. Король Альберт потерял к ней всякий интерес благодаря стойким ухищрениям его бывшей постоянной партнерши герцогини Ады. Герцогиня, умнейшая женщина в области плетения придворных интриг, натравила журналистов и фотографов всего мира на принцессу Тамару.
  Жизнь Тамары превратилась в ад. Сын рос. А она не была достаточно осторожна в выборе знакомых среди мужчин, которых к ней подсылала герцогиня Ада. Принцесса Тамара продолжала разговаривать с Кириллом по мобильному телефону, а однажды не удержалась и познакомилась с баснословно богатым поклонником, молодым шахом Махом. Она неосторожно покинула особняк супруга. Немедленно снимки ее предполагаемой измены появились у короля Альберта благодаря стараниям герцогини Ады.
  Принцесса Тамара приобрела огромную популярность среди людей Морской страны и всего мира из-за постоянных съемок ее жизни. Но она стремительно теряла власть над королем Альбертом. А это было опасно для ее жизни. Она слегка зазналась от популярности и утратила чувство осторожности.
  Король - он от рождения король, а она - девушка из Клюквенного края! Ей бы книжки читать на диване, а не благотворительностью заниматься. Благотворительная деятельность с двойным дном: с одной стороны - благое дело, с другой стороны - повод для популярности. А когда книгу читаешь - вреда нет никого, в том числе и от популярности.
  Принцессе Тамаре не хватило скромности. Она выбрала своим новым фаворитом шаха Песчаной страны Маха, поэтому решила сменить дворец в Морской стране на дворец в Песчаной стране. Она стала почти открыто встречаться с шахом Махом. Король Альберт развелся с принцессой Тамарой, которая так и не доросла до звания королевы.
  Принцесса Тамара всегда находилась под неусыпным надзором людей герцогини Ады и спецслужб самого короля Альберта. Жизнь ее была в опасности, но она этого не замечала. Все знал шах Мах. Она встретилась с ним. Тамару под видом служанки с поддельными документами вывезли из Морской страны в Песчаную страну. Она попала в южный рай.
  Интерес к Морской стране без красавицы принцессы стал падать. Герцогиня Ада стала претендовать на роль первой леди Морской страны. Против нее уже никто не возражал, так как наследник у короля Альберта был, и теперь он волен был жениться хоть на герцогине.
  Кирилла в Морскую страну больше не пускали. Герцогиня Ада с ним сниматься не собиралась, ведь он засветился с принцессой Тамарой! Поэтому Кирилл поехал в Песчаную страну с одной целью: сняться в ролике рядом с шахом Махом. Благодаря своей неординарной внешности и природному обаянию он проник во дворец вместе со съемочной группой телевидения под предлогом телесъемок для информационной программы.
  Роскошь дворца исчислялась большим числом комнат, непомерным числом ковров и маленькими двориками с деревьями и фонтанами. Божественные жены шаха, лишенные возможности передвигаться за пределами дворца, считали за счастье встречу с новыми людьми на территории гигантского дворца, если им позволял это сделать сам шах.
  Шах запустил Кирилла к своим женам по одной причине: уж очень он был хорош собой, а это значило, что у его жен поднимется желание любить мужчину, то есть его - Маха. Кирилла сняли с шахом на фоне его дворца. Задание свое он выполнил. Шах ему подарил пару чудных ковров.
  Кирилл стал посещать дорогих стилистов, косметологов, массажистов, портных. Купил новую машину. Он крутился в высших сферах, посещал модные вечера, был узнаваемой фигурой на всех мероприятиях и постепенно становился чужим для Тамары.
  Главный дворец Песчаной страны был настоящим раем на фоне песка за забором дворца. Тамара спасла свою жизнь, но ей было нестерпимо жарко в покоях шаха. Она стала одной из многочисленных женщин особняка. Женой без прав. Принцесса Тамара поблекла на фоне процветающего шаха Маха. Она вновь сменила амплуа, но ей стало немного скучно.
  Песчаный город пользовался среди туристов постоянной популярностью. В этом городе правил шах Мах. Кирилл из своих источников знал, в каком особняке Маха живет Тамара, и хотел провести свое расследование, так как из-за нее окончилась его рекламная карьера в Морской стране. В Песчаном городе царило пекло и солнце. Утром еще можно было передвигаться по узким улочкам, но днем было невыносимо жарко, и он предпочитал лежать вблизи кондиционеров.
  Гостиница с бассейном и пальмами была огорожена забором, за ней не было ничего, кроме песка. Кирилл не сразу придумал, кем ему представиться, чтобы его пустили в нужный дворец. Он решил, что скажет правду: из-за исчезновения принцессы Тамары власть в Морской стране перешла к герцогине Аде и его в страну больше не пускают.
  Встретился Кирилл с шахом Махом и через переводчика рассказал свою историю. Разрешили ему увидеть принцессу Тамару. Она очень обрадовалась мимолетной встрече с человеком из прежней жизни. Местная жизнь ей была в тягость. Она попросила Кирилла об одном: чтобы он забрал ее из этого песчаного города. А ему надоело жить отвергнутым рекламными компаниями, и он решил сделать новый виток своей популярности, ведь его красивое лицо просилось на все телевизионные экраны мира.
  Кирилл решил привлечь Катерину, подругу Тамары, для освобождения Тамары из дворца шаха Маха. Катерина понимала его желание, она напомнила ему об охране дворца с опытом работы в тысячи лет. Задача освобождения из дворца была трудной. Она посоветовала Кириллу взять золотые кольца.
  Кирилл надел на пальцы золотые кольца и переоделся в женщину. Он решил потратить пару колец на подкуп охраны, и это ему удалось. Во дворец он проник с женским товаром через ворота, в которые проходили в особняк разного рода поставщики.
  Вскоре Кирилл и Тамара оказались за воротами дворца, где их в машине ждала Катерина. Машина была местная, ее арендовали. Документы на принцессу Тамару были сделаны заранее, билеты на самолет были куплены. Молодые люди из особняка сразу поехали в аэропорт.
  Принцесса Тамара в роли служанки выехала из Песчаного города. В самолете ее узнала бортпроводница, но решила промолчать, она не стала поднимать тревогу. Во дворце тревогу подняли не сразу, гарем он и есть гарем: всех сразу шах Мах не любит.
  Привез Кирилл принцессу Тамару в дом ее отца, дал ей отдохнуть, купил ей одежду по местной погоде и сообщил о ней королю Альберту. Король скучал по принцессе. Герцогиня его совсем утомила. Король Альберт решил встретиться с принцессой Тамарой. За ним всегда ехали шлейфом господа журналисты, и доехали они до дома, где временно жила принцесса Тамара. Кирилл угостил короля Альберта редким вином из голубики.
  Встречу зафиксировали журналисты. Мгновенно сенсация разошлась по странам. Король Альберт сам поблагодарил Кирилла за спасение принцессы Тамары. Морская страна на целую неделю стала популярной, а Кирилл получил с десяток предложений на съемки, а его фирма получила заказы.
  Кроме плюсов появился один минус: тележурналист незамедлительно попал под надзор местных властей, их очень заинтересовала встреча короля с принцессой. Кирилл им сказал:
  - Я помог принцессе Тамаре уехать из Песчаного города совершенно случайно, ведь я и раньше там бывал чисто по работе. Я утверждаю, что со спецслужбами других стран я не сотрудничал.
  Его проверили и отпустили с пожеланием не влезать в дела других стран.
  Кирилла заметил шах Мах, он видел в программе новостей встречу короля Альберта и принцессы Тамары. Его спецслужбы заметили лицо Кирилла. К тележурналисту подошли два сотрудника шаха и предложили вернуть принцессу во дворец. У Кирилла голова раскалывалась от всех возникших проблем мирового уровня.
  Впервые он понял, что известность - это плохо. С ним еще тактично разговаривали, и лишь потому, что полностью никто не понимал, кто он. У него возникла забавная мысль, он сказал посланникам шаха Маха:
  - Господа, шаху самому надо поехать в Морскую страну и поговорить с герцогиней Адой. Она будет рада ему помочь. И он получит принцессу Тамару в свой особняк.
  Посланники шаха Маха поклонились Кириллу и величественно ушли сообщать мудрый совет своему господину.
  В Морской столице находился лучший стадион, а точнее теннисный корт. Самый важный турнир по теннису проводился именно на этом корте. Здесь выигрывали серебряные предметы с алмазной насечкой весьма большой величины.
  Присутствие зрителей на корте - неотъемлемая часть турнира, мало того - среди зрителей можно было увидеть многих выдающихся людей. Шах Мах решил воспользоваться спортивной ареной и пригласил на корт принцессу Тамару.
  Любая любовь оставляет след в душе человека. Принцесса осторожностью не отличалась и приехала на корт по просьбе шаха Маха. Умные люди знают, что на корте снимают игру и зрителей. Естественно, такие выдающиеся зрители, как принцесса Тамара и шах Мах, немедленно попали на экраны телевизоров, трансляция турнира шла в прямом эфире.
  Король Альберт в этот день не был на турнире, он появлялся на нем в день финала для вручения призов победителям турнира. Он с удивлением обнаружил свою бывшую жену рядом с шахом Махом.
  - И это моя жена?! - воскликнул король Альберт. - Ада!
  Герцогиня появилась незамедлительно.
  - Ваше Величество, что случилось? Вы так давно не желали меня видеть.
  - Ада, Тамара опять с Махом! Она меня позорит на всю страну! На весь мир! Посмотри сама на экран, их постоянно снимают камеры, а они этого и не замечают!
  - Любовь слепа, они видят только друг друга!
  - Что мне делать, Ада?
  - Вы меня не слушали и моей любви к себе не замечали...
  - Ада, пусть Тамара опять уезжает в Песчаный город. Она разбила мое сердце! Неверная!
  - Мах с радостью увезет Тамару, ведь она так и не стала членом Вашей семьи, она только бывшая жена...
  - Да, правильно придумали, что жена становится принцессой после замужества и лишь через пять лет становится королевой! Ада, пусть они досмотрят игру, мы им мешать не будем, но ко мне во дворец она не вернется. Закрыть все двери для этой пары!!!
  - Слушаюсь, Ваше Величество!
  Герцогиня Ада передала приказ короля Альберта охране. Если честно, то это она придумала встречу Тамары и шаха Маха на корте.
  Пока Тамара вела кочевой образ жизни между королем и шахом, Кирилл вел кочевой образ жизни между странами. Шах Мах предложил Тамаре вернуться в его дворец. Она, сгорая от разногласий в своем сердце, не знала, что ему ответить. Здесь у нее был ребенок и бывший муж - король, но ребенок всегда был с няньками и профессиональными педагогами, а Альберт был к ней весьма холоден.
  Она себя дома в его дворце так и не почувствовала, а во дворце Маха она не чувствовала себя единственной женой. У нее отсутствовало чувство своего дома с того момента, как она вышла замуж.
  К шаху Маху подошел человек и что-то тихо сказал. Шах Мах сказал принцессе Тамаре:
  - Мне передали, что есть приказ короля Альберта не пускать нас в его дворец. Что скажешь, Тамара?
  - Мне все равно...
  Шах Мах сказал несколько слов своему человеку. На выходе с корта их поджидала машина шаха Маха. Не заезжая во дворец, машины поехали в аэропорт.
  Кирилл из вечерних новостей узнал, что шах Мах увез принцессу Тамару в свой Песчаный город.
  Увидев новости, Катерина сказала Кириллу:
  - Я спасать Тамару больше не буду, пусть сидит во дворце шаха Маха.
  Через некоторое время Кирилл вновь находился в центре международных событий. Герцогиня Ада выходила замуж за короля Альберта. На торжество пригласили Кирилла с дамой, в качестве своей дамы он пригласил Катерину, подругу Тамары.
  Катерина всегда была большая любительница косметики. После первого взгляда на герцогиню Аду она пришла к выводу, что ей не продают краску для волос, косметику и есть только парикмахерские скромных причесок. Это объединяло, с ее точки зрения, Песчаный город и Морской.
  Почему? Задача этих стран - не демонстрировать своих женщин, а если их показывают широкой публике, то весьма скромно. В последнем фильме, который смотрела она из Морской страны, главная героиня была столь скромна, что смотреть фильм было просто невозможно - посмотрев пару минут фильм, она его переключила.
  Катерина поехала на свадебное торжество ради спортивного интереса. Кирилл поехал на праздник для того, чтобы попасть в новости Морской страны. Роль красавца всегда скромнее, но популярнее. Кто знает Кирилла? Все, кто включает свои телевизоры.
  Шах Мах среди гостей заметил пару Кирилл - Катерина. Она ему очень понравилась. Как коллекционер женской красоты, шах Мах не мог отвести глаз от очередной спутницы Кирилла.
  - Это ли новая женщина Кирилла? - спросил шах Мах у своего расторопного охранника.
  Охранник в ответ молчаливо кивнул и поклонился своему хозяину.
  - Позови ко мне столь самостоятельную женщину!
  - Слушаюсь и повинуюсь, - охранник склонил голову и, пятясь, покинул своего хозяина.
  - Женщина, Вас зовет к себе мой хозяин, - сказал охранник Катерине.
  - Пойдем, охранник своего хозяина, - сказала Катерина и, обращаясь к Кириллу, добавила: - Кирилл, ты со мной идешь?
  - Нет, я не могу упускать возможность попасть в кадры новостей.
  - Как хочешь. Не прогадай, Кирилл!
  Катерина подошла к шаху Маху.
  - Женщина, ты мне нравишься. Мне известно, что ты свободная женщина. Я готов взять тебя своей новой женой.
  - Господин Мах, у Вас уже есть множество других женщин. Я - не для Вас! У Вас до меня очередь никогда не дойдет.
  - Женщина Катерина, ты будешь у нас снимать свои клипы. Я оплачу все твои съемки.
  К ним подбежали журналисты и стали старательно записывать и снимать разговор для телевизионных новостей из Морской страны.
  - Господин Мах я вынуждена Вам отказать. У меня есть мужчина. Он - моя семья. У меня есть работа. Я люблю свой климат. Мне в Песчаном городе жарко.
  - Женщина, за одну ночь с тобой я оплачу один твой клип о себе и тебе. Я приехал без жен своих. Им здесь холодно.
  Журналисты от любопытства вытянули шеи и лица.
  - Я не против одной встречи. Но я люблю секретные измены, а с Вами, господин Мах, все становится известным до того, как.
  - Женщина, у нас здесь есть малый особняк.
  - Едем, - любопытство толкнуло Катерину в оковы любви шаха Маха.
  Вереница машин уехала со свадебной церемонии в сторону загородного дома шаха Маха. Опахала в холодном климате не нужны, следовательно, свидетели новой любви могли подождать за стенами спальной залы.
  Вместо ванны Катерине предложили небольшой, но великолепный бассейн. Шах Мах составил ей водную компанию. Он оказался стройным мускулистым мужчиной с несколько смуглой кожей, что его очень украшало. Ослепительная мужская улыбка поражала своим радушием.
  "Да, такие мужчины достойны гарема", - подумала Катерина, до которой очередь в его гареме так и не дошла бы, и сказала:
  - Мах, Вы прекрасны!
  - Я рад, что тебе нравлюсь, мое очаровательное снежное солнышко.
  Катерина была молодой женщиной, но казалась ровесницей шаху Маху. Сопровождение его было удивлено тем, что он выбрал себе столь зрелую по их меркам женщину, но вслух никто ничего не сказал.
  Катерина, стройная и легкая, потрясла шаха Маха своим исполнением танца живота, а потом и своей любовью. В постели обычно командовал он, а здесь все было наоборот. Она владела техникой любви или от природы, или от начитанности соответствующей литературы в области любви.
  Он рядом с ней чувствовал себя учеником и был страшно рад, что уговорил Снежную женщину на любовь с ним. Катерина в любви была как золотая рыбка в воде: она ныряла, выныривала, меняла позиции, выкручивалась и вторила всем движениям Маха столь утонченно и страстно, что он только постанывал от сладостных мгновений.
  Поцелуев практически не было, но рождалась страстная любовь двух достойных партнеров. Катерина передала свой опыт в гарем. Он доставил ей много новых приятных мгновений в танце любви и наслаждения. Расстались они как мирные люди. Самое смешное, что опыта у Катерины не было вовсе, это было ее первое волшебство.
  Кирилл знал, что Катерина всегда права. Уехала девушка с шахом Махом, значит, так надо, ему от этого хуже не будет. И действительно, вскоре после отъезда Катерины к нему подошла смешливая женщина и сказала:
  - Господин, Вас ждет моя госпожа.
  Госпожа - это мало сказано. Кирилла ждала царица Снежных гор - Мирра. На свадьбе были практически одни короли, а его пригласили для их развлечения, зная о его внешней красоте и непредсказуемом поведении и что все, виденное им, превратится в рекламный ролик.
  Кирилл предстал перед очами блондинки без возраста. Он видел ее в новостях и знал, что она - царица Снежных гор. Блондинка авантюрным поведением не отличалась, но свадьба двух неординарных людей тянет на подвиги тех, кто на ней находится.
  Царице Мирре лицо Кирилла было знакомо по телевизионным новостям последнего времени. Она решила выбрать его для личной беседы о жизни. Скромный особняк, выделенный для нее, отличался своей сиятельной чистотой и белизной.
  Дом был после ремонта с использованием всех новейших материалов и технологий. Зимний сад, столик на двоих, два кресла, щебетанье птиц - это, пожалуй, все, что окружало царицу Мирру и красавца мирового уровня Кирилла.
  На Кирилла было приятно смотреть. С ним было легко беседовать. Общение с ним - отдых. Он умиротворял своим присутствием. Он слегка лениво притягивал к себе деятельных женщин. Он не бросался сразу с поцелуями и признаниями. Он пропускал первый тайм.
  Царица Мирра на свадьбе была одна, то есть без своего мужа, которого уважала и держала дома при себе, но ездить на приемы предпочитала одна. Она знала, что народ любит одного из королевской пары, и решила, что пусть народ любит ее, а не ее супруга.
  Красота Кирилла была потрясающе заманчивой, он не был навязчивым кавалером, держался с достоинством, которого у супруга царицы было значительно меньше. Кирилл не играл, он был таким от природы. Рука царицы Мирры замерла на руке Кирилла вполне случайно. Она нежно провела пальцами по его запястью. Рука ее потянулась выше по его руке, словно она забиралась в горы.
  Пластмассовая запонка на белоснежной мужской сорочке сияла в великолепном обрамлении. Она вынула запонку. На галстуке мужчины сверкала заколка с тремя шариками. Царица Мирра плавным жестом вынула заколку и освободила галстук.
  - Идемте со мной, Кирилл, - сказала царица и повела его в свою ванную комнату. - Снимите свои вещи и идемте купаться, Ваши вещи никто не возьмет.
  Мраморная ванна была наполнена розовой пеной и лепестками роз. Вода слегка бурлила под сводами мраморной залы. Царица Мирра вошла в бассейн в розовом пеньюаре, легком и прозрачном.
  На Кирилле сверкали серебристые плавки. Его фигура, отполированная тренажерным залом и массажистами, загоревшая в солярии и в Песчаной стране, была великолепна на фоне лепестков роз.
  В розовом облаке ткани женщина спустилась в ванну. Укрывшись пеной с лепестками, она сняла с себя прозрачную ткань и положила ее на край огромной ванны. Кирилл не спешил к царице. Он лениво расположился на противоположной стороне ванны-бассейна.
  Женщина, оттолкнувшись от края ванны, проплыла в розовых лепестках пару метров без единого движения. Она скользила по воде. Потом она нежно провела рукой по руке Кирилла от локтя и выше. Она обхватила скользким движением его шею, провела рукой по его спине сверху вниз до пояса, повернула руку на его живот и грудь.
  Кирилл слушал движения женщины и не отвечал ей даже мускулом. Царица Мирра подключила вторую руку и обняла его за торс. Руки ее опять пошли вверх. Она обхватывала его, как драгоценный сосуд, и невольно прижималась к его телу всем своим существом.
  Кирилл раскрепостился, пальцами провел по ее плечам, его руки пошли вниз по телу женщины. Он ощутил весьма плотное и нежное тело, явно над ним трудились массажисты и косметологи всех возможных направлений. Царица Мирра на ощупь в пене была весьма приятна. Лепестки липли к телу и становились водным украшением.
  Двое в лепестках роз исследовали тела друг друга. Внезапно, охваченные взаимным порывом, они прижались друг к другу, и его губы опустились к ее губам. Кирилл окунулся в волшебство любви без всякой лени, ему понравилась эта вкрадчивая женщина, которая нежно и властно захватила его всем своим существом.
  В момент вспышки чувств она оттолкнулась от него и на спине проплыла два метра к своему пеньюару. Их оказалось два. Она взяла один, набросила на свои плечи и спокойно покинула ванну.
  Кирилл вышел из ванны. Женщина позвала его рукой. Оба вошли под струи дождя - так был устроен душ, что струи с потолка стекали, как дождь. Пеньюар висел на стене. Фигуру женщины укрывали струи воды. Она сверкала в воде, как отполированная скульптура.
  Кирилл стоял под струями воды и не подходил к ней. Она еще раз окинула его своим взглядом и подошла к нему. У его плавок было два крутых бантика из узкого канта. Женщина дернула за кончики кантов, и треугольник ткани оказался у их ног.
  За стеной водного великолепия под двумя мягкими полотенцами пара оказалась в приятной спальне. Полотенца повисли на своих крючках. Круглое ложе притягивало двух людей, подготовленных водной идиллией. Они нырнули в постель. Изучение тел продолжалось.
  Включились в волшебную увертюру губы. Оба спокойно и корректно истязали друг друга чувствами. Они подошли друг другу. Они нравились друг другу и благополучно слились в едином счастье на двоих.
  Оба ушли в два разных душа: один был вишневый, второй синий. Два халата ждали их на тумбах. В халатах они сели за столик и выпили по бокалу терпкого вина. Они вновь отдалились друг от друга.
  Когда Кирилл оделся до своих пластмассовых бриллиантов, царица Мирра подала ему еще один - кольцо с квадратным бриллиантом.
  - Мы не знакомы больше. Вас проводят, - и царица исчезла за одной из многочисленных дверей.
  
  Глава 8
  Кирилл лежал дома неподвижно и ни на кого не реагировал, он все еще был с царицей Снежных гор Миррой. Оцепенение длилось неделю, потом он стал разговаривать, и постепенно на его лице появилась блуждающая улыбка.
  Вскоре Кирилл поехал к принцессе Тамаре, чтобы отвлечь ее, поговорить с ней, если получится, написать сценарий для рекламного ролика их изделий - и забыл про них. Принцесса Тамара в гареме постарела, но не столько внешне, сколько в ее глазах не было оживления. Она была как отмороженная среди раскаленных песков за пределами дворца шаха Маха.
  Тамара и Кирилл поговорили о жизни. Она повеселела и попросила вывести ее из дворца, чтобы погулять по городу. Шах Мах разрешил им делать все, но запретил покидать его город. Принцесса Тамара надела джинсы, блузку, растрепала волосы и, счастливая от свободы, выскочила за ворота дворца. Больше всего ей хотелось искупаться в море, а не в бассейне.
  Море плескалось тягучими волнами, длинными и плоскими. Тамара и Кирилл вошли в воду и были довольны жизнью и свободой. Потом они лежали на горячем песке и наслаждались небом, морем и разговорами.
  Дня три они спокойно ходили на море, на четвертый день рядом с ними остановились двое мужчин. Один из них был из Морской страны, его направил к бывшей принцессе Тамаре король Альберт. Второй мужчина был из Клюквенного края, у него к Кириллу были вопросы.
  Свобода перестала улыбаться. Король Альберт просил принцессу Тамару приехать к нему и их сыну, обещая после визита отпустить ее туда, куда она хочет. Ее приглашали поговорить не без помощи доброхотов всех мастей. Тамара с Кириллом поникли и поняли, что им было бы лучше сидеть во дворце у бассейна, чем у моря...
  Шах Мах выручил. Как оказалось, его люди наблюдали за ними, но к ним не приближались для иллюзии свободы. Принцесса Тамара, конечно, хотела бы встретить сына, но она знала герцогиню Аду и знала, что там ее не ждут и счастью улыбнуться не дадут. Кирилл сказал товарищу, что он как магнит для железа, что работа сама его находит. Тамару попросили вернуться в Морскую страну, но она спряталась за стенами дворца шаха Маха.
  Кирилл и Тамара пришли к открытому бассейну, выпили по глотку вина и рассмеялись: им уже нечего было терять! Шах Мах был занят своими женами, детьми, свой страной, и ему не было дела до них. Кирилл сам вернулся домой и понял, что история с шахами и царицами осталась позади...
  Передачу о черных алмазах Катерина смотрела, не отрывая глаз от экрана, только и успела во время перерыва приготовить овощной салат. Что ее интересовало в самых дорогих камнях? Пока она смотрела на большие черные алмазы и еще не знала по ходу передачи, что они искусственные, она не верила, что эти черные пуговицы - алмазы.
  Настоящие алмазы жили внутренним огнем, который при съемках только усиливался, а их заменители, изготовленные из отходов чугунного производства, больше походили на набор зеркал.
  Настоящий алмаз прозрачный, а искусственные при просвечивании показывают тьму точек, и как их покупают за миллионы, Катерине совсем было непонятно, но очень интересно. Она купила настольные шлифовальные станки, чтобы шлифовальщик выбрал, который лучше.
  Станок с программным управлением упрощал шлифовальную работу при огранке бриллиантов, он и подошел для работы. Все, что было связано с сиятельными камнями, почему-то всегда обрастало криминалом, и поэтому их чаще прятали, чем носили на себе, такая вопиющая несправедливость постоянно возмущала Катерину, но изменить картину жизни она не могла.
  И все же хороши черные алмазы, в них много скрытого благородства! А где их добыть, и особенно те миллионы купюр, которые они стоят? Катерина загорелась сама, как черный бриллиант: хоть бы посмотреть на это чудо из чудес. Может, черный алмаз есть в коллекции шаха Маха? А вдруг он поменяет набор ювелирных алмазных изделий на один черный бриллиант? Идея назначить цену черного бриллианта в обычных бриллиантах показалась ей необыкновенно интересной и возможной.
  Связалась Катерина с шахом Махом и в шутливой форме предложила обмен готовой алмазной продукции на его черный алмаз, если он есть. И о радость! У шаха Маха был черный алмаз! Он согласился на обмен, потому что у него жен много, еще есть дочери, всем нужны алмазные сережки или кольца, а черный алмаз лежал в сейфе без дела.
  Странные люди доставили Катерине черный алмаз домой. У нее они забрали готовые ювелирные изделия с бриллиантами, которые выпускала фирма ее родителей. Внешность людей, посланников шаха Маха, была настолько неопределенной, что они не запомнились, их дело быть невидимками и не привлекать внимание окружающих при доставке больших ценностей. Значит, они были бритые, умытые, опрятные, а одеты по средней моде стран, через которые лежал их путь поставщиков. Как и где перевозили они драгоценности, было их делом жизни.
  Катерина долго смотрела на черный алмаз. Из него можно было сделать мужской перстень или женскую брошь. "Что из него сделать и для кого?" - об этом она думала, глядя на черный великолепный алмаз, который и необработанный притягивал к себе с непонятной силой.
  Мысль пришла как всегда неожиданно: надо сделать перстень для короля Альберта, о котором она помнила. Правда, это мало обрадует шаха Маха, а может, и ничего, и он даст еще один черный алмаз. Или сделать брошь для герцогини Ады? Кто еще мог купить такое чудо? Бизнесмены? А почему нет? Катерина вызвала бухгалтера. Она хотела узнать, были ли клиенты, достойные черного алмаза.
  Пока обсуждали кандидатуры, приехал Кирилл. Увидев черный бриллиант, он, не задумываясь, крикнул:
  - Катерина, я его покупаю! Мне черный алмаз нравится!
  - Нет, я его не продам! Дай нам возможность из него сделать черный бриллиант! Дай наглядеться на эту прелесть!
  - Катерина, да не вопрос! Сделайте из алмаза черный бриллиант, а потом этот перстень сделайте на мой палец, а у меня есть охранник, он проследит за сохранностью меня и перстня на мне.
  - Это хорошо. Кирилл, у меня есть отношение цены черного алмаза к цене обычного алмаза, если тебя цена устроит, то считай, что мы договорились.
  - Меня устроит все, что ты скажешь. Я его беру! И если ты еще найдешь дорогу к черным алмазам, то возьму их на продажу. У меня есть проверенные клиенты по алмазным сделкам.
  - Кирилл, это замечательно! - воскликнула Катерина. - Можем сегодня приступить к его обработке.
  Кириллу самому не терпелось подержать черный алмаз в руках.
  - Все, а теперь все быстро разошлись и молчите о черном чуде. Давайте назовем его "Черный бри"!
  - Катерина, я согласен! - Воскликнул Кирилл и спросил: - Бри - это бриллиант?
  Катерина качнула головой в знак согласия.
  Кирилл передернулся, как будто его руки коснулась царица Мирра, встряхнул головой и улыбнулся.
  Вот и шах Мах напомнил о себе. Катерине пришло письмо от него, он напоминал, что хотел бы видеть кинофильм о своей жизни, и еще можно снять пару его жен. Фильм - реклама целой Песчаной страны. Она закусила губы, потому что уже раскрутила съемки фильма по рекламе изделий фирмы "Блеск", а ее за ушко да на южное солнышко возвращают.
  Мах - он везде шах, он в корне давил женскую самостоятельность решений. Она подумала и ответила, что напишет сценарий о нем и его женщинах в свете последних дней, но для этого ей надо прекратить начатые съемки совсем другого фильма и приехать в Песчаный город для уточнения деталей сценария.
  Шах Мах ответил, что всегда рад Катерину видеть. Она попросила Кирилла, чтобы он вновь всем участникам съемок фильма позвонил и сказал, что все откладывается по желанию шаха Маха.
  К Катерине подошел Кирилл:
  - Катерина, у меня есть просьба: не надо отменять съемки фильма. У меня есть бриллианты размером с вишневую косточку. Я из-за них был в ссылке в Холодном городе, а послали меня туда за один бриллиант, который у меня обнаружили при выходе с завода, об остальных я долго не хотел вспоминать, но пришло время их использовать.
  - Кирилл, сколько лет прошло! И где они?
  - Смешно сказать, но я их спрятал в лампу дневного освещения. У меня в настольной лампе одна лампа не горит - это муляж. Внутри лампа покрыта белой краской, в нее вставлена белая капсула, а в ней спрятаны бриллианты. Лампа быстро разбирается. Надо только знать, что разбирать.
  - А если бы лампа разбилась?
  - Исключено, светильник покрыт колпаком защиты.
  - Да, но продавать бриллианты опасно, они у тебя все одинаковые.
  - Согласен, но не забывай: я три года работал огранщиком, и они обработаны совсем не так, как их обработали на заводе. Я их все переделал, еще давно, а продать можно шаху Маху.
  - Каким образом?
  - Катерина, летишь к шаху?
  - А как я их провезу?
  - В лампе. У нее скромные размеры, скажешь, что везешь с собой лампу, привыкла под ней работать. Мол, у тебя от шаха Маха вызов, ты должна написать сценарий по его заказу.
  - Опасно, но я попробую, хотя меня на два фильма не хватит.
  - А ты пиши сценарии, другие люди снимут. Не разрывайся на части.
  Люди шаха Маха встретили Катерину в аэропорту. Как ни странно, но ее лампу не тронули, металл в ней не звенел. Шаха удивила смелость Катерины и бриллианты в лампе. Он долго смеялся ее находчивости и купил всю партию.
  Катерина давно ничего не писала, но после того как она увидела блеск обработанного черного бриллианта, ей вновь захотелось написать сценарий о черном чуде. Она ожила и повеселела. Ее всегда оживляли бриллианты и очередные мечты о новом фильме.
  Странным показалось ей желание Кирилла купить себе "Черный бри", но потом она решила, что, вероятно, у него есть клиент. Она взяла с него максимальное число алмазов за черный бриллиант - должна и у нее быть прибыль от сделки. Он заплатил за коварное изделие алмазным чистоганом.
  Вскоре в журнале "Алмазные новости" Катерина прочитала, что у короля Альберта появился перстень "Черный бри"! Вот кому продал Кирилл кольцо! Ее первая мысль была выполнена другим человеком! Это любопытно, и как он быстро появился и вовремя! Так на кого работает Кирилл?
  Кирилл знал главное, что Катерину не обмануть фальшивыми камнями, она без приборов чувствует камни, одним дыханием определяет чистоту камня, поэтому он на телевидении попросил запустить фильм о фальшивых и натуральных бриллиантах. Катерина фильм, естественно, посмотрела. Ее слова после просмотра фильма он прослушивал, ему надо было услышать ее мнение и реакцию, а она все выкладывала бухгалтеру. Кирилл еще раз проверил Катерину на знание настоящих бриллиантов.
  Сам он мог и проколоться, но она не могла, поэтому после того, как она сказала, что "Черный бри" - бриллиант настоящий, он купил его немедленно и хорошо на нем заработал. Его в бриллиантовом мире признали как оценщика бриллиантов - звание и почетное, и опасное до безумия. Красив алмаз, а черный просто великолепен своим сиянием граней.
  Катерину удивил Кирилл. Пока она удивлялась его действиям, из соседней комнаты, блестя бриллиантами, вышел он сам. На запястьях рук и на голове блестели повязки с бриллиантами.
  - Кирилл, откуда у тебя такое чудо?
  - Оно всегда было, но тебе я не показывал, а теперь смотри, какой я!
  Катерина в черный бизнес решила не ввязываться. К ней приехал юный сын шаха Маха и сказал, что отец просил сделать для него партию мелких алмазов, они нужны для сотовых телефонов. Она удивленно посмотрела на сына Маха:
  - Зачем нужны на сотовых телефонах алмазы?
  Переводчик перевел ответ:
  - Для своих женщин шах Мах решил сделать телефоны с бриллиантами, бриллианты вставить в места расположения светодиодов.
  Молодой человек показал светодиод, что именно над ним будут алмазы рассеивать свет на сотовом телефоне. Катерина слегка удивилась и обрадовалась заказу. Жизнь входила в алмазное русло. Настроение у нее поднялось, а значит, всем стало хорошо. Кирилл предложил новый вид огранки алмазов для светодиодов, и все с ним согласились.
  "Умен шах Мах", - подумала Катерина и показала алмазы, которые пойдут на выполнения заказа.
  Как-то незаметно вернулась Тамара из Песчаного города. Она пожухла, потускнела после своих заграничных похождений.
  Кирилл увидел Катерину после поездки к шаху, но не то чтобы не узнал ее, но без особой радости. Оба они несколько поутихли. Через некоторое время позвонили от шаха и сказали, что его жены хотят бриллианты на платиновой цепочке. Позвонили от короля Альберта, ему срочно понадобились алмазные подвески для герцогини Ады. Позвонили от царицы Мирры и срочно потребовали, чтобы Кирилл сам к ней приехал.
  Катерина постоянно снимала телефонную трубку. Вдруг фирма ее родителей стала всем нужна!
  Царица Снежных гор Мирра сделала себе зеркальную спальню: стены и потолок спальни были покрыты зеркалами. Фигура ее не была идеальной, но умными были сделаны зеркала. В результате цифровой обработки на всех зеркалах отражались идеальные люди с узнаваемыми лицами.
  Царица Мирра, увидев на экране забытое лицо Кирилла, решила испытать спальню в действии. Так получилось, что разговор от нее был передан Катерине. Она поняла, кто требует Кирилла:
  - Кирилл, тебя вызывает к себе царица Мирра.
  - Что ей от меня надо?
  - Это тебе лучше знать!
  - Когда ехать?
  - Твои вещи уже собраны.
  - Я тебе не нужен?
  - Возвращайся.
  Шах Мах перезвонил Катерине и сказал, что ее алмазный голос вернул ему струну любви, да и они уже немолоды, но чудеса случаются в новогодние праздники. Приехали в фирму заказчики от короля Альберта. Ее новый облик был немедленно передан самому королю Альберту в качестве видео. Он попросил срочно выполнить заказ на алмазные подвески и доставить ему лично. Катерина сделала эскизы алмазных подвесок, согласовала их с заказчиками. Это была ее домашняя работа.
  
  Глава 9
  В деревне Медный ковш бабы за молодых парней одно время замуж выходили. Счастья вагон и маленькая тележка. Все как есть пример брали с главной певицы. Бабы деревенские себе молодых мужиков находили. А как певица и певец развелись - слезы пошли по деревне. Молодые мужья взбунтовались и с пожилыми, можно сказать, супругами развелись. Так и кто кого подставил? Сколько пар счастье свое потеряли - и не пересказать.
  Иван Кузьмич тем временем на машину "Копейка" пересел, тележку к ней прицепил. Они с тетей Дашей так хорошо зажили! Иван Кузьмич овощи те, что тетя Даша выращивала, на рынок на тележке возил. Ой! Хорошо у них в семье стало. Так нет, после развода великой пары певцов и он с тетей Дашей решил развестись, вспомнил, что он ее моложе на пару лет. А кто ему портянки стирал? Сейчас еще фантастика объявилась, но что это такое - толком тетя Даша не поймет, знает, что это вместо сказок насочиняли.
  Так тетка Даша сама сказки сказывает, но слово такое "фантастика" никогда не употребляла. Вот оно как бывает! А тетя Даша до сих пор неизвестная, потому что сказки сказывала в устной форме. Она по природе своей деревенское радио, ее все без рупора слышат.
  В прошлом году бабы на ее скамейке губы себе на семечках искусали. Они все как есть знали, что было, что будет, чем сердце успокоится. Так их никто газетой "Взгляд" не называл. Ой, а сколько раз они актрису с талией в 45 сантиметров вспоминали - и не упомнить! Она, чай, ровесница соседки Семеновны. Так она давно баба, ее щеки из-за спины всегда видно, и никто ей лицо не менял, щекастая такая.
  Катерина мамину шляпу из норки с краями большими подарила Семеновне, так из-за шляпы щеки Семеновны все равно выглядывали, когда она в ней на телеге ехала. Вылитая боярыня. А в этом году скамейка без семечек осталась. Приехала Катерина, привезла две стопки книжек: одни красные, другие цветастые. Так тете Даше теперь поговорить не с кем. Бабы читают по очереди женские детективы.
  Вчера по телевизору тетя Даша видела физика, значит. Он все по горам ходил, семитысячники покорял, хотел из человека превратиться в снежного барса. Вот как. Что в этом удивительного? Он все вверх лез, чтобы быть выше земли, а тетя Даша так скажет: "Можно выйти в чистое поле - и сразу будешь выше ржи, а рожь - она над землей растет".
  А дело было так, если верить тетке Даше.
  - Ой, бабы, - сказала тетка Даша бабам, - Тамара совсем взрослая стала. Признавайтесь, если знаете, - кто ее испортил?!
  - Даша, ты чего, правда, что ли? - заговорили бабы, щелкая семечки.
  - А то, что Тамара полнеет не в ту сторону!
  Бабы смолкли и пошли по дворам деревни Медный ковш собирать вторую часть этой истории. На лето в деревню приехали археологи, молодые ребята. Бабы решили найти среди них нехорошего по их меркам мужика. Тамара страдала и не признавалась в том, кто он. Тусклая она стала и все время ворчала, что в школу идти не хочет. Дома не могли ничего понять и оставались в полной неизвестности.
  Деревня знала все.
  Осенью Тамара пошла в школу. Но ходила она в нее странно, мать провожала ее в школу и на работу уходила. А из школы звонить стали, что Тамара уроки пропускает. Запахи на ней появились посторонние. Однажды мать пошла по своим делам мимо школы, смотрит, ее дочь выходит из школы. А ее уже парень поджидает. Они поговорили и разошлись, а запах парня матери уже знаком был. Он прошел мимо нее.
  Мать вернулась домой, а дом был полон роз. По всей комнате во всех сосудах стояли крупные вишневые розы. Тамара сказала, что ей цветы подарил ее парень. Первую беременность дочь от матери пыталась скрыть. И тетка Даша молчала до поры до времени.
  Возникли новые проблемы. Училась Тамара, да не доучилась, а стала будущей мамой. Фигура у нее поплыла. Здесь нервы Тамары не выдержали, и она матери призналась в своем естественном грехе. Что делать? Оставили ребенка, а Тамару срочно перевели в вечернюю школу.
  Разносторонний человек, студент-археолог Феофан к этому времени окончил институт. И они поженились. Тетка Даша думала, что вот выйдет Тамара замуж, будет жить с мужем и к ней дорогу забудет. Нет, явилась со своим мужем. Вздохнуть тете Даше не давала, она из-за нее все больше дома работала, все пыталась дочери угодить.
  А Тамара стала такой справной женщиной, что все бабы в деревне диву давались. Хорошая жена из нее получилась. С мужем-археологом своим, как голубки, ворковали. Тетка Даша на них налюбоваться не могла. А муж-то Тамары продолжал копать землю один. Другие археологи больше не приезжали, они ничего здесь не нашли.
  Мужик Тамары оказался упорным малым. Таких рвов нарыл, что любо-дорого посмотреть. Дети в его пещерах играть стали. А он отпуск взял да и рыл ямы-то. Тамара ему еду носила прямо в поле, а у самой ребенок в подоле. Бабы над ним смеяться устали.
  И откопал археолог Феофан кузницу. Наковальню в ней нашел, молот, утварь домашнюю. Народ ученый в деревню приехал и люди с камерами. Вскоре находки по телевизору показали. Сподобились. А чего удивительного? Что они сами не находили подковы? Вон, у тетки Даши при входе в дом завсегда подкова на счастье висит.
  Так они что удумали? Тамара с мужем решили избу себе поставить и остаться жить в деревне. Бабы посмеялись, а они всерьез дом стали ставить. Купили печку странную, типа старой круглой стиральной машинки, она им весь дом стала обогревать.
  Дом построили с городскими удобствами. Так вся деревня к ним на экскурсию пришла, посмотреть, как вода из крана бежит. И плита у них чистенькая. И газ у них в баллоне и дров не видать. Все путем. Тамара хозяйственная оказалась. Дома чистота такая, какой у тетки Даши никогда и не было.
  Дом так поставили, что найденная кузница оказалась в огороде. Муж Тамары на месте древней кузни свою возвел, современную. Кузнецом стал работать и в школе учителем физкультуры. Славно так все получилось. В деревне Медный ковш землю никогда не ценили, а тут ее стали перемерять, продавать. Домов понастроили на пустом поле. Речку почистили. Вот тебе и Тамара, как все повернула!
  А тетка Даша как овощи выращивала, так и выращивает. Тамара матери построила теплицу. И тетка Даша стала бригадиром, и по отчеству стали ее звать-величать бабы - Дарья Артемовна. И приснился ей сон, будто в ее доме воды под крышу и все в ней плавает. Проснулась она, а на улице сильный ливень идет, потом молнии засверкали, гром прогремел раз, другой - и все успокоилось.
  Утром солнце засветило. Если бы не лужи, никто бы не поверил, что ночь страшная была. Телефон зазвенел. Тамара к себе мать позвала. Тетя Даша побежала по лужам, думая, что это за спешка, что ее подняли с утра пораньше. А люди стояли у кузни и смотрели в одну из ям. Ямы полны воды, а в одном месте земля словно светится. Да что там говорить!
  Археолог медь нашел, прямо под своим домом. То-то он все удивлялся, что все, что они в кузне нашли, было из меди, а не из самого железа. Так-то. А горы-то рядом, вот медь и вымылась из раскопок. Ладно, врать тетка Даша не будет, и ей не велели.
  Что они нашли, она толком не знала, вынули из земли то, что блестело. А это оказался обыкновенный старый медный ковш для варения. Смеху было, потом еще вся деревня смеялась.
  На тетку Дашу вместо смеха опустилась скука. Всю жизнь в этой деревне прожила - и вдруг скучно стало, хоть волком вой. Ну, ничего ее не радует. Грусть такая - до оскомины. Так захотелось ей уехать туда, куда глаза глядят, вот сесть бы на телегу и уехать. Оставила она теплицу на куму, приоделась и поехала на подводе до станции. Колесо деревянное у телеги и откатилась в сторону.
  В автобусе тетка Даша встретила смотрящие на нее глаза молодого человека, такие глаза были только у брата, отца Катерины. Когда молодой человек выходил из автобуса, он еще раз пристально посмотрел тетке Даше в глаза! Да, нет сомнения, у него взгляд и глаза ее брата! Парень мог бы сыграть в кино ее брата без напряжения. Взгляд запал ей в душу! Но с братьями романов заводить не принято, и тетя Даша вырвала из сердца проникающий взгляд молодого человека. Не может он быть героем ее романа.
  Отец Катерины в войну воевал! Он был красив и благороден по своей природе! Он мог понравиться любой девушке, и тете Даше похожий на ее брата молодой человек очень понравился. Молодой человек вполне мог быть сыном ее брата. Где он вышел из автобуса, она не запомнила, потому что увидела в окно краеведческий музей.
  Тетя Даша ходила в местный краеведческий музей и знала историю своего края. Нужно ли ей искать этого парня из автобуса? Вот нашла себе головную боль! Но у него редкие по красоте глаза брата! Один в один! Что она знает о брате того периода? Он был ранен, лежал в полевом госпитале. Он не был тогда женат, официальный брак у него один. Это ж надо, как они похожи!
  Приехала тетя Даша в город, идет по улице - и вдруг у огромной машины оторвалось колесо и покатилось. Страху она натерпелась, колесо от телеги намного меньше будет. Город - он и есть город. Горожанка Арина шла по улице, как у себя по квартире. И вдруг навстречу ей покатилось колесо, оторванное от огромной машины. Как она успела отскочить, неизвестно. Колесо размером с нее мимо прокатилось. Сердце у девушки сжалось от страха.
  К Арине подошла странная бабка, каких она давно не видела, и стала ее утешать. Слово за слово - и они познакомились в состоянии общего стресса. Позже оказалось, что шли они в один дом, зашли в один подъезд, поднялись на один этаж. Квартиры оказались рядом. "Судьба колесная, не иначе", - подумала Арина и зашла к себе домой.
  Странная для города тетка Даша позвонила в дверь квартиры Катерины, которой дома не оказалось. Тогда она позвонила в дверь к Арине. Стоит тетя Даша перед дверью и держит в руках коричневый чемодан с металлическими углами. Арина пропустила ее к себе в квартиру. Хотя никогда чужих людей в дом не пускала, а тут пропустила и чаем угостила. Сидят две дамы, разговаривают и чай пьют.
  Пришла мать Арины, тетка Люба, и сказала, что мать Катерины дня три не видела, ведь они дружат, на улице летом вместе гуляют вечерами.
  У тети Даши сердце зашлось:
  - А что если с племянницей Катериной что случилось?
  Три женщины переглянулись и ринулись к двери. Стучат. Кричат.
  Из третьей двери сосед выскочил и говорит:
  - Что расшумелись? Звать надо полицию. Я шум слышал в квартире, а потом три дня никого не видел.
  Тетка Даша к стенке привалилась, потом к двери подошла:
  - Запах, - сказал она и села на пол.
  Остальные принюхались и отошли подальше от двери. Соседка Люба первая очнулась, принесла запасные ключи от квартиры соседей. Зашли соседи в квартиру. У входа лежала собака, убитая пулей. На кухне лежала женщина, прикрытая газетой, с пулевым отверстием в области виска. В газете было ярко обведена одна статья о том, что в деревне Медный ковш нашли золотой ковш.
  Тетка Даша прочитала и спросила:
  - Неужели сестру мою за медный ковш пришили? У нас в деревне нашли медный ковш, а тут написано, что археолог Феофан Комков, зять мой, нашел золотой ковш у себя во дворе. Что же это делается?!
  - Мы читали эту статью, - сказала Арина, - мама еще сказала, что нашли медный ковш, сверкающий как золотой. Катерину я с детства знаю, так неужели кто-то прочитал статью и ринулся к ее матери? Глупость!
  Когда все стихло, сосед поднял газету с трупа.
  Тетка Даша ахнула:
  - Это не моя сестра!
  - А кто? - спросил сосед.
  - Не знаю, - ответила бабка Даша.
  Вскоре пришла Катерина и сказала, что это труп подруги ее мамы. Тетка Даша стала обходить квартиру, в которую редко приезжала. Квартира из двух комнат была небольшой и какой-то средней во всем. Мебель была ни новая, ремонт не напрашивался, но и не светился тем, что его недавно делали. В общем, здесь можно было жить и на первых порах ничего не менять, что она и сделала.
  Так тетка Даша осталась в квартире своей племянницы Катерины, ведь надо было как-то решать все вопросы. Она одному не переставала удивляться - почему ей так неудержимо захотелось уехать из деревни? Оказывается, надо было.
  Она стала выходить с соседкой гулять во дворе, к ней привыкли соседи. И когда она почти свыклась со своей жизнью, к ней приехала Тамара с ребенком и без мужа Феофана. Она похудела, осунулась и попросила мать остаться с ней, иначе ей трудно справляться с ребенком.
  Тетка Даша посмотрела на свои корявые пальцы в узлах от работы с землей и осталась в городе, потому что никто не знал, куда делась мать Катерины. Понятно, что хотели убить ее, а убили собаку и ее приятельницу, но где она сама?!
  Феофан не звонил, Тамара с ним связь не поддерживала. Тетка Даша ее ни о чем не спрашивала. Все говорит: "Ребенок, ребенок". А ребенок у Тамары - это сын Вова. Вот с ним тетка Даша и стала гулять во дворе, вроде все при деле. Тамара работала. Домашние дела свалились на бабку вместе с внуком, она с ними справлялась. К работе она с детства привычная.
  Тетя Даша убирала квартиру и нашла вещи Феофана, и ей в них что-то показалось странным. Тамара сказала, что в этой квартире они вместе жили очень мало. Археолог с матерью Катерины не поладил. Тетке Даше стало странно и страшно. Вот помяните ее глупость, но ей казалось, что чужих людей в этой квартире не было! Пока Вова спал, она стала все осматривать, хоть тут и без нее полиция все осмотрела, но медный ковш это дело скоро прикрыл. Всем был понятен припев убийства, а точнее мотив убийства - медный ковш, который убийце показался золотым.
  После того как тетка Даша в деревне начиталась детективов, которые ей привозила Катерина, ее просто понесло в сторону расследования убийства. Она знала, что медный ковш достали из комков грязи. Феофан сказал, что это медный ковш.
  Тетка Даша этот ковш сама мыла, на нем письмена были и резьба. И потом, она знает, что такое медный ковш, она в нем завсегда варенье на зиму варила.
  Она сказала родственнику-археологу, что этот ковш не медный. А он глазами стал вращать, показывая, чтобы она замолчала. Феофан отвез ковш в город на экспертизу, ясно, что он побывал в этом доме. У него пистолета не было, но ковш был.
  Ребенок заворочался в постели. Бабка Даша укрыла Вову одеялом и села в кресло, продолжая осмотр квартиры. Когда она в первый раз в квартиру зашла, здесь был порядок. Пришла с работы Тамара раньше времени и с потухшими глазами сказала, что Феофан исчез.
  Она позвонила ему на мобильный телефон, а ей ответил кто-то чужой, что Феофана он не знает, а телефон он нашел, и отсоединился. Тамара пошла в душ, вышла из него спокойная и впервые заговорила:
  - Мама, Феофан возил ковш на экспертизу. Эксперты сказали, что ковш из золота. Ему лет 200-300. Скорее всего, это царский ковш. Ковш у Феофана изъяли и пообещали 25% заплатить. А кто знает, сколько он на самом деле стоит? И я не знаю. Он мне все это по телефону сказал, а теперь у него и телефона нет.
  Тетка Даша посмотрела на Тамару, ее глаза были полны слез. И ей стало ясно, что Феофан не хотел никого убивать, но то, что ковш виноват в смерти подруги сестры, стало совсем понятно и без газеты. Тамара уснула, выпив успокоительные таблетки.
  Проснулся Вова, и бабка закрутилась с ним. Они играли в мяч, который закатился под диван. Полы бабка мыла накрученной шваброй и не наклонялась, а тут она встала на колени и стала искать мяч. Она увидела... Правильно, она увидела край золотого ковша в диване. Как она раньше его не заметила? Она встала с колен, подала малышу мяч, зашла в комнату к Тамаре - та спала.
  Что делать? И откуда здесь оказался золотой ковш? Здесь обыск был, но ковша тогда не было! Сколько лет тетка Даша прожила в деревне Медный ковш, и все, слава богу, было хорошо. А поехала в город - и колесо от телеги отвалилось. В деревне в медном ковше варенье варят, а тут он криминальный объект.
  Не выдержала тетка Даша, встала, приподняла диван, смотрит и глазам не верит: в диване лежит четвертинка от золотого ковша! А рядом лежат ножницы по металлу. Она диван опустила, да так резко, что Вова заплакал. Это кто ж, такой умный, историческую ценность разрезал?
  Заглянула она под диван: кусок от ковша больше не светился, видимо, в фанерное дно дивана упал весь. Покормила она малыша, и они гулять пошли. Милое дело у бабок - выяснить, кто в подъезд заходил.
  Тетка Даша соседке Любе все и рассказала, даже про четверть ковша.
  А тетка Люба как засмеется:
  - Баба Даша, так 25% клада уже у вас. Дело можно закрыть. Убитую женщину только жалко.
  - Люба, я видела ковш в земле, по нему дождь хлестал. Я его потом отмыла, почистила. А яму ту зять Феофан выкопал, до этого он кузню откопал, а теперь он пропал.
  - Баба Даша, я тебе честно скажу, что Арине моей ваш Феофан сильно приглянулся.
  - А с какого боку мне такая неприятность? Она, что ли, его спрятала? Он, чай, у вас дома не сидит?
  И тут они увидели, что к подъезду идет сам археолог Феофан! Бабка Даша вскочила.
  А Люба ее придержала:
  - Сиди, баба Даша, с тобой ребенок, а они сами разберутся.
  Феофан на соседок и не посмотрел, он сразу зашел в подъезд. Бабки притихли, поглядывая за малышом, который в песочнице сидел. Через минуты две из окна какой-то квартиры вылетел черный предмет и упал в клумбу. Тетка Люба прыткой оказалась и вынула из цветов пистолет, потом сама испугалась и опустила его в цветы.
  - Баба Даша, а это что?
  - Сама видела, пистолет.
  - Так страшно мне стало!
  - Мне уже давно страшно, с тех пор как археологи первый раз приехали в деревню. Боюсь я Феофана этого.
  Они замолчали, Вова разревелся, и им стало некогда. Пока они утешали его, из подъезда выбежал Феофан с полиэтиленовым пакетом, но его они не заметили.
  Через полчаса бабка Даша и Вова вернулись домой. Люба подождала, пока она дверь в квартиру открыла. Бабка Даша зашла в квартиру, посмотрела на Тамару: она спала! Она спала в той же позе, в какой она ее оставила! Бабка Даша на цыпочках подошла к ней: дочь дышала ровно и просто спала, отвернувшись к стене. Значит, она Феофана не видела! Да и они его больше не видели.
  Тетка Люба, увидев, что у соседей все относительно хорошо, пошла к себе.
  Пистолет повторно нашла собака соседа и привела к Любе, ведь она его держала в руках на клумбе! Вторично заинтересовались детективы этим делом, а овчарка соседа стала героем дня во дворе.
  Круче оказалось то, что пистолет забрали для экспертизы, а бабка Даша подумала - надо было от него дуло отрезать ножницами для металла, что под диваном лежат. Она подняла диван, но в нем не было четвертинки от ковша и ножниц для резки металла.
  В этот момент проснулась Тамара, бабка Даша ей ничего нового не стала говорить. На улице потемнело, и Тамара села у кровати засыпающего сына.
  Бабка Даша пошла на кухню с полной уверенностью, что криминала в этой квартире больше нет. Она все пыталась припомнить, из какого окна вылетел пистолет, но этого она не видела, она его заметила, когда пистолет подлетел к клумбе. Феофан здесь был, но где был пистолет?
  Если он его кинул в окно, так это глупо. А если не он, то кто? Тамара проспала на таблетках. Бабка Даша и Тамара сели пить чай. В дверь позвонили одним звонком, резким и продолжительным.
  Бабка Даша пошла открывать. На пороге стояла Люба с восьмушкой от золотого ковша. Бабка Даша прыснула от смеха. Соседка ворвалась в квартиру:
  - Баба Даша, ты чего смеешься? Я пришла домой, а на столе рядом с хрустальной вазой лежит этот кусок золота! Это 12,5% от вашего ковша!
  Из кухни вышла Тамара:
  - О, наш ковш уменьшается! За что вам 12,5% перепало? Тетя Люба, а я знаю, это доля.
  "Был золотой ковш, остались обрезки", - об этом Феофан старался не думать, он ехал в деревню Медный ковш. Хотел сделать доброе дело, да злом оно обернулось. Лучше бы выдал золотой ковш за медный ковш, и никто бы не пришел проверять, мало ли медных ковшей для варки варенья!
  А еще он обзывал себя последними словами. Ведь он не убивал женщину, он убил собаку, и совсем не из-за золота. Женщина его с Ариной увидела, прошла бы тихо, так живой бы осталась. Он повез ковш на экспертизу, перед этим решил заглянуть домой и взять свои вещи. Встретил Арину в подъезде, и так она к нему прицепилась - не оторвать, и до поцелуя дошли.
  Тут и появилась эта женщина в парике, которая закричала:
  - Люди добрые, что же это делается! Феофан с Ариной целуется!
  Тут Арину и проняло. Спуску она никому не дает. Она оттолкнула любвеобильного Феофана, забежала домой, схватила пистолет с глушителем (он у нее был от друга) и выскочила на лестницу, сунула оружие Феофану. Все решили секунды странного настроения: Феофан убил собаку, а Арина убила женщину в парике. И оба они не поняли, кого убили.
  Дело в том, что настоящая хозяйка квартиры была в служебной командировке и вместо себя оставила дома приятельницу, которая обо всех все знала. Она с собой вещей мало принесла и ходила в одежде и парике хозяйки квартиры. Феофан опомнился, да поздно было, ему все казалось, что произошла ошибка, что это был странный сон, и только. Вот Арина и опекала бабу Дашу, когда та приехала к племяннице, время тянула.
  Ковш Феофан взял после экспертизы для съемок, его в комнату к фотографу отвели, чтобы снял его во всех ракурсах и отдал государству. У фотографа оказались ножницы не только для фотобумаги, но и обычные для металла. Он схватил ножницы для металла, отрезал четвертинку ковша, спрятал за пазухой и ножницы прихватил.
  Вот и вся история.
  Теперь Феофан ехал в деревню и боялся всего на свете. У него с собой была восьмая часть ковша, столько же он отдал Арине за пистолет. Они немного повздорили, и он бросил пистолет в окно из ее квартиры, а теперь он не знал, что с ним будет. Радио в электричке вещало, что есть предположение, что в убийстве...
  
  Глава 10
  Живет бабка Даша с дочкой, сидит с внуком и чувствует, что жить с каждым днем становится тяжелее. Феофан уехал в деревню и помалкивает. Арина к ним не заходит. Тамара получает такую зарплату, что для деревни много, а для города очень мало.
  Они втроем на ее деньги жили с большим трудом. Их три человека - хоть реви, а все они неразрывно связаны. Тамара в деревню ехать отказывается, а бабке Даше в городе только в овощном магазине работать, да и то пол мыть или овощи фасовать. Жизнь ее - жестянка!
  Пока Вова спал, бабка Даша обошла квартиру с точки зрения уточнения убийства за золотой ковш. Кухню исследовала по сантиметру, по пятнышку.
  И она нашла! Женщину убили в висок, но она умерла через минуту после выстрела и кровью на красном столе написала "Арина" - дальше капли крови, рука у нее упала. Надпись не заметили, красный цвет - на красном, внизу стола - тумбы. Точно, ту женщину Арина приголубила пулей!
  Феофан женщину не убивал, но собаку мог. Бабка Даша встала с колен и пошла в прихожую, где всегда лежала овчарка. Собака нигде не написала, кто ее прибил. Бабка ползала, смотрела, но никаких следов, все сама и вытерла. Хотя им сказали, что собака и женщина были убиты из одного пистолета. Нет, бабка Даша домой хочет, в деревню, овощи выращивать.
  И так ей поесть захотелось! Открыла она холодильник, потом морозильник, смотрит - ягоды мороженые лежат, никто из них варенье не варит. Думает - дай компот сварю. Стала она ягоды доставать, еле оторвала от стенки, так они примерзли. Пока отрывала ягоды, оторвала еще один пакет. Посмотрела в пакет, а в нем, не поверите, ложки лежат, то ли медные, то ли золотые, врать не будет. Ой, блестят! Шесть штук.
  Бабка Даша у дочери спросила:
  - Что за ложки лежат в морозильнике?
  Она удивилась для приличия, а потом и говорит:
  - Это Люба принесла вместо восьмой части золотого ковша.
  - Или она хотела, чтобы мы молчали?
  - А что мы такое знаем, чтобы молчать?
  Бабка Даша поняла, что Тамара не знает, кто убил женщину в парике, а тетка Люба выручает свою Арину.
  - Тамара, продай эти ложки на жизнь, на хлеб.
  - Нет, я ложки продавать не буду, а на хлеб нам хватит.
  - У меня мысль есть, я гуляла с Вовой и видела объявление, набирают людей на завод по изготовлению ложек. Отпусти меня на завод, Вову в сад отдам.
  - Мама, а тебя на работу возьмут?
  - Не беспокойся, меня возьмут и Вову возьмут в детский сад при этом заводе.
  Пришла бабка Даша на завод, а в отделе кадров тетка Люба сидит, она ее и пристроила на работу, как будто язык ей перевязала, чтобы она про Арину не проговорилась. Так бабка Даша стала городской жительницей, дважды нужной Тамаре.
  Тамара сама поехала в деревню. Феофана она заметила с лопатой у очередной ямы, рядом с ним копала землю женщина. Тамара узнала Арину и хотела развернуться и уйти, но передумала и подошла к ним. Они хотели ее прогнать, но передумали и закрыли собой большой грязный предмет.
  - Тамара, ты абсолютно свободный человек, я тебя не держу, - встретил ее недружелюбными словами Феофан.
  - Вы чего это откопали? - спросила Тамара, с любопытством рассматривая квадратную глыбу грязи, не обращая внимания на слова Феофана.
  - Ничего мы не нашли, ты спросила - я ответил.
  - Мне уже нельзя узнать?
  - Меньше знаешь - целей будешь, - процедила сквозь зубы Арина.
  Обиженная Тамара хотела развернуться и уйти, но на грязный ком опустилась третья лопата, все посмотрели на нее, потом на хозяина лопаты. Это был Кирилл.
  - Думаю, вы не против того, что я к вам присоединюсь, - пророкотал он. - Феофан, говори, кто из двух твоя, а вторая девушка будет моя.
  - Кирилл, какого черта ты здесь?
  - Не сердись, слухами земля полнится, решил тебе помочь копать, так кто из них моя? А о твоих раскопках я сам узнал, ты все в сети пишешь, а я читаю тебя.
  - Кирилл, твоя - Тамара, она у меня получила полную свободу.
  - А кто здесь Тамара? - спросил театрально Кирилл.
  - Я, - ответила Тамара. - Мы с тобой еще чистые, а они уже грязные.
  - Годится, а теперь давайте посмотрим, что находится в этом грязном коме грязи.
  - А ты ком вытаскивал из земли? Ты его откапывал?! - закричал истошно Феофан, готовый полезть с кулаками на Кирилла.
  - Чего кричишь? Если нашел, так и очищай чудище из грязи! - наставил Феофана на путь истинный Кирилл.
  Феофан стал лопатой грязь сбрасывать с непонятного предмета. И тут блеснула молния. Полил ливень. Громыхнул гром. У людей появилось естественное желание спрятаться под навес, но никто с места не сдвинулся. Дождь вылил быстро воду на грязный предмет и ушел полосой в другое место, где уже сверкнула молния и послышались раскаты грома.
  - Ящик! Я его сам вскрою! - пророкотал благодушно Кирилл, стряхивая воду с волос. И тут же лопатой открыл деревянное творение прошлых веков, окантованное ржавым железом.
  Непроизвольно все четверо вытянули шеи в сторону чуда. Это оказался обычный сундучок со старой одеждой, появился запах махры и плесени. Мех, ткань словно спеклись временем. Арина работала в перчатках, она и стала чистыми руками вытаскивать из сундука фрак, панталоны и верхнюю накидку, отделанную мехом, башмаки с пряжкой.
  - Ну, тут полный набор... - не договорил Феофан и расчихался.
  Напряжение и скованность прошли, появился смех и полное разочарование. Тамара прощальным взглядом посмотрела на Феофана, Арину, сундук и пошла назад на станцию.
  Кирилл догнал Тамару и пошел рядом. "Человека нет, собаки нет, а все увязли в круговой ответственности", - так думал Кирилл, идя рядом с красивой женщиной. В какой-то момент жизни ему пришлось учиться с Феофаном и заниматься археологическими раскопками. И сейчас ему надо было найти убийцу женщины в парике и часть бесценного золотого ковша.
  Тамара шла и молчала. Она думала: "Если вас поставили в состояние тупика, говоря всеми фибрами души, что тот человек, который вас поставил в плохое положение, умнее вас, значит, надо сделать так, чтобы он сам наслаждался этим тупиком, а самому покинуть эту ситуацию и заняться другим делом, более приятным и понятным".
  Кирилл тоже покинул раскопки и пошел с Тамарой на станцию. Он понял, что раскопки не его ума дело, а все, что раскопает Феофан, он обнаружит более легким путем, чем лопатой. Он шел и болтал о жизни. А в целом и эта ситуация для него была скучной, и дело с разрезанным золотым ковшом его не привлекало. Тревожить Тамару вопросами по поводу убийства ему тоже не хотелось.
  После дождя появилось солнце. Под ногами чавкала грязь от недавнего дождя. Тамара поскользнулась и слетела по грязи, как по маслу, в кювет с водой. Вода в кювете оказалась неожиданно холодной, ее пронзил озноб. Она крикнула, но язык от холода стал западать, звук получил слабый. Она попыталась вылезти из канавы, но ноги скользили.
  Кирилл продолжал идти, не замечая потери попутчицы. Он скорее почувствовал отсутствие Тамары, чем услышал ее тихий голос. Мужчина остановился, посмотрел в сторону женщины, потом осмотрелся, но ее не заметил. Тогда он пошел назад и стал кричать ее имя.
  И только тогда услышал тихий крик. Он сам едва не свалился в яму, расположенную вдоль дороги для спасенья дороги от лишней грязи и воды.
  Тамара стояла в грязной воде, держась за траву и пытаясь вылезти из водяного плена. Кирилл подал ей свою могучую руку и вытащил из канавы. Продолжать путь в таком виде смысла не имело, мимо не проезжало на колесах ровным счетом ничего. Глушь. Он проявил благородство, достав из рюкзака полотенце и воду в бутылке.
  Вскоре рядом с ним шла женщина в его клетчатой рубашке, с голыми ногами, обутыми в кеды. Теперь она излучала флюиды, весьма приятные для Кирилла, и скука стала покидать его мужскую сущность. Кирилл выкрутил джинсы Тамары и шел, размахивая ими, в надежде, что они высохнут до ниточки.
  Тамара заговорила, да так сказочно, пересказывая рассказ матери о своих предках. Кирилл слушал ее и не прерывал, так они подошли к станции, и тут он спросил:
  - Тамара, я правильно понял, что найденные вещи принадлежат Вашему прадеду?
  - Да, скорее всего, ему. В деревне Медный ковш живут свои легенды.
  - Вернемся, посмотрим на вещи в сундуке.
  Она посмотрела на свой облик, подумала о близком городском счастье с асфальтом и решительно ответила:
  - Нет, я не пойду назад, там Феофан с Ариной. Это они убили собаку и женщину в парике.
  - Вы все так думаете?
  - Это все знают, только не знают откуда. Ой, проговорилась! Кирилл, ты никому не скажешь?
  - Кому мне говорить, если я - следователь по этому делу.
  - Да, влетела - то в грязь, то в следователя, то в мужа.
  - Не волнуйтесь, я это уже знал. Мы нашли в клумбе пистолет, который вылетел из окна Арины, и из него были произведены два выстрела.
  - Так это она сделала!
  - Пока не приказано их арестовывать. За ними наблюдают из-за слишком успешных раскопок.
  - Кто наблюдает, если Вы со мной?
  - Все тебе расскажи! Есть люди рядом с ними.
  Тамаре нечего было возразить, она натянула влажные джинсы, и они подошли к электричке.
  "Кому женщина помешала"? - вот вопрос, над которым думал Кирилл.
  Бабка Даша купила красивые, круглые ломти ананасов - цукаты - у продавщицы с золотыми зубами. Колесики. В ее доме никто их есть не стал. А она подумала, что их делают там, где люди долго живут, вдруг ей их долголетие перепадет! В цукатном ананасе она оставила часть зуба. Тогда она купила маленькие разноцветные цукаты. В них она оставила четверть того же зуба.
  Пришлось задуматься о его восстановлении. Позвонила она в стоматологическую частную клинику, там оказались люди хваткие и разместили свои объявления на первых полосах газет, в результате у них запись была на три дня вперед. А она чувствовала, что последний кусочек родного зуба оставит в цветном цукате, если еще прождет два дня без стоматологического приема.
  Пришлось бабке Даше купить телефонный справочник, в нем она нашла номер телефона частной поликлиники, где обещали через четыре часа прием стоматолога. Она не жевала цукаты целых четыре часа и отварила замороженные пельмени из пачки. В пельменях последний осколок зуба она не оставила, но сил набралась. Что делать? Поехала бабушка к врачу.
  Врачом-стоматологом оказался мужчина очень красивый, правда, свое лицо он вскоре спрятал под маской, а ей пришлось прикрыть глаза.
  Его медсестра вместе с ним посмотрела в рот и вдруг как закричит:
  - А Вы собираетесь делать остальные зубы? Я пишу, что у Вас один зуб скошенный!
  После всех процедур и пяти рентгенов вышла бабка на улицу с двумя обновленными, белыми зубами. Естественно, она пошла в магазин за продуктами, которые не будут разрывать зубы на части.
  К бабке Даше приехал Феофан, посмотрел на нее внимательно и спросил:
  - Баба Даша, Вы лучше расскажите, кто была бабушка Вашей матери?
  Ой, ей страшно стало!
  А он опять говорит:
  - Мы нашли сундук с мужской одеждой, очень старый. Кто был хозяином одежды, мы и догадаться не можем. Скажите то, что слышали от матери.
  - Феофан, это одежда моего родного деда по линии матери. Я слышала историю его приезда от нее.
  В это время к ним позвонили. На пороге стоял Кирилл и еще несколько человек.
  Феофан попытался бежать, да было некуда.
  - Феофан, Вы подозреваетесь в убийстве. Вся вина за убийство лежит на Вас. Арина говорит, что Вы можете подтвердить ее алиби, якобы она была с Вами и не могла совершить преступление.
  - Где мы были? На раскопках, Вы нас видели там.
  - Нет, все не так.
  Кирилл со своими людьми быстро развернулся и ушел, как будто что вспомнил.
  Бабка Даша спросила у Феофана:
  - Что это было?
  - Ошиблись дверью.
  В дверь позвонили, на пороге стояла женщина со знакомыми чертами лица. Бабка Даша узнала родную племянницу Катерину. За ней стоял Кирилл.
  - Баба Даша, гостью принимай! У Катерины есть тестер лжи, работает через сотовый телефон. Прибор отделяет всю правду.
  Действительно, скоро вся квартира была полна народу. Катерина села в кресло, держа в руках небольшой прибор, к нему проводом был подсоединен сотовый телефон. Все по очереди отвечали на вопросы в этот телефон. Электронный обвинитель показал в сторону Арины. Арина взвизгнула, раскричалась, разревелась и призналась во всем. Феофан устало вздохнул. Прибор показал полную его невиновность. Пришли результаты экспертизы, которые показали, что женщина умерла не от пули, а от сердечного приступа.
  Заточение Арины было недолгим.
  С некоторых пор бизнесмен Афанасий Афанасьевич обладал огромным капиталом, и был одним из первых в рейтинге богатых людей страны. Но по своей натуре он был бедняк, который любил пожить за чужой счет. Его средний мужской возраст требовал престижа правительственного уровня. Он очень хотел стать мэром столицы, но это место было надежно занято другим человеком, тогда его осенила скромная мысль о строительстве нового города.
  Главный архитектор города рисовал карандашом круги на бумаге.
  Он полдня провел в автомобильной пробке и, добравшись до любимого кабинета, стал крутить карандашные круги. Круг за кругом он приближался к разгадке градостроительства. Казалось бы, все знают, как и где строить города, но транспортных развязок так много, а доработки стоят так дорого, что у него появилась мечта - создать правильный город с нуля.
  "Столица создавалась веками, а современный город можно создать быстрее, правда, кому он нужен?" - думал он. Но эту проблему можно решить, если перевести в новостройки ключевые объекты, организации, промышленные предприятия.
  А трудовую столицу оставить в качестве музейного экспоната девяти веков, потому что в ней то и дело проваливалась почва под ногами, под домами и под транспортными средствами. Усталая земля не выносила шахты метро и ухода домов в подземелья.
  Строители копали землю до тех пор, пока не появлялась твердая почва для строительства очередного многоэтажного строения города. Архитектор нарисовал очередной кружок, прочертил радиальные линии, радостно прокричал: "Ура!" Его лицо озарилось улыбкой победителя, он был готов к беседе с бизнесменом для решения финансовых вопросов по строительству нового города.
  Архитектор и бизнесмен сидели за одним столом, перед ними стоял макет будущего города. Оба влюбленными глазами смотрели на совместное творчество. Деньги и мысль объединялись в одном макете. Бизнесмен видел в мечтах вывеску: "Афанасий Афанасьевич - мэр города".
  Глава края находился в своем кабинете. На сегодня у него выезды не намечались. Он блаженствовал в полном одиночестве. Лень медленно подступала со всех сторон, утомление от частых перелетов и поездок пронзало его насквозь. Он был счастлив в кабинете. Спокойствие нарушилось миганием светодиода на пульте управления телефонами - это секретарь просила взять трубку экстренной связи. Глава края взял в руку телефонную трубку.
  - Извините, но Афанасий Афанасьевич просит аудиенции, - сказала секретарь, не называя главу по имени и прикидывая, какую машину она купит себе за эту услугу.
  - Пусть войдет...
  Афанасий Афанасьевич вошел в кабинет, сел на антикварный стул для посетителей и положил на стол фотографии макета новой столицы.
  - Афанасий Афанасьевич, Вы хотите быть мэром новой столицы или сразу президентом страны? - медленно проговорил каждое слово глава края.
  - Я хочу быть мэром города, наброски нового города находятся в работе у главного архитектора.
  - А столица Вас не устраивает? Девять веков отразились на внешнем облике города. По слухам, Адам прожил девять веков, вероятно, потому, что людей в то время было мало, а сейчас все быстрее делается. Место для застройки выбрали?
  - О том и речь. Река Оперная меня вполне бы устроила, она пройдет через центр города. Сейчас там имеется несколько поселков. На мостах поставим позолоченные скульптуры медведей.
  - Афанасий Афанасьевич, неплохо выбрано Вами место для нового города. Но кто поедет в Ваш город? Или Вы думаете, что если построить город, то люди за Вами потянутся? Для сохранения любой жизни необходима твердая почва под ногами. Ваше предложение достаточно мудрое. Мне тоже не хочется проваливаться под землю старого города. Я подпишу приказ о постройке города на указанной Вами земле. Машина у меня очень тяжелая для нынешней столицы.
  В симпатичном месте Медных гор Афанасий Афанасьевич надумал построить небольшой аэродром для пролетающих частных летательных средств. Несколько мощных вертолетов переоборудовали под летающие станки. Сверху крутился пропеллер, а снизу у вертолета на той же оси крутился наждачный круг.
  Над пятью холмами приступили к работе пять вертолетов. Вращающиеся круги весело срезали верхушки деревьев, срезали стволы деревьев, выкручивали их корни из скальной породы вместе с почвой. Пять водоворотов образовалось в воздухе. Рев моторов стоял неимоверный. Летчики-шлифовальщики работали в защищенных от внешних звуков шлемах.
  Труднее стало работать, когда надо было срезать скальные породы, но красота образующихся поверхностей стоила затрат. В срезы попадали полудрагоценные камни и зеленые разводы Медных гор. Работа велась в разумных пределах, и на стадии, когда полости между пятью холмами остались небольшими, их залили бетоном с крошкой горных пород. После этого вновь заработали наждачные круги и выровняли площадь до музейного блеска.
  Афанасий Афанасьевич был доволен внешним видом площадки для вертолетов, но еще ему нужно возвести дома, супермаркеты и гостиничный комплекс. Прилетели вертолеты со сверлами из особо твердых инструментальных сплавов. Каждый вертолет работал как сверлильный станок.
  В скалистой породе образовались шурфы, в них на цемент-момент поставили стальные столбы - эти столбы служили опорой для строений. Полом на первом этаже служила сама шлифованная площадь. Зеленый гостиничный комплекс с магазинами был готов среди затерянных гор. Покупатели и отдыхающие прилетали на небольших летательных аппаратах, которые приземлялись на летную полосу.
  Весь этот красивый комплекс не выступал над окружающей средой, он вписался в нее весьма естественно. Что за комплекс без воды?! Гранитную дорожку провели до ближайшего озера в скалах. Скалистые берега только слегка зашлифовали для общего великолепного вида. Оставалось провести борьбу со стражей таежных мест - комарами. Комары в тайге - аспиды! До смерти могут закусать, человек от их укусов раздувается, потом сжимается, и его больше не кусают. Но кому хочется расплываться от укусов? В шлифованных поверхностях устроили фонтанчики аэрозоля, от запахов комарики дохли, а люди вдыхали приятные ароматы парфюмерии.
  В непроходимых местах основным видом транспорта между населенными пунктами являлись небольшие вертолеты. После городских просторов Катерине показалось тесно на маленьком искусственном плато в лесу, она прилетела сюда из любопытства, да так и осталась в новом торговом комплексе.
  Катерина встретила Афанасия Афанасьевича, когда он шел по торговому комплексу с целой компанией людей. Она, затаив дыхание, проводила его глазами, потом спросила у продавца, кто он здесь, и, услышав, что он хозяин города, решила остаться, но только для того, чтобы хоть иногда видеть этого необыкновенного мужчину.
  Афанасий Афанасьевич заметил внимательные глаза. В них было нечто привлекательное. Вскоре он сам назначил Катерину своим заместителем по административной работе с населением. Мини-городок привлекал покупателей своей необыкновенной красотой. Из бескрайних северных и лесных просторов сюда летели с мехами, с драгоценными камнями, и никто не оставался не удовлетворенным покупками.
  Лесная сказка всегда была заполнена людьми и небольшими вертолетами. Большие самолеты здесь не садились. Мраморное основание городка сияло первозданной чистотой, потому что дома располагались таким образом, что водоструйные моющие установки по утрам промывали город. Грязь скатывалась за пределы мраморной площади.
  Люди, живущие в тяжелых условиях севера, с благоговением ступали по мрамору торгового комплекса. Им здесь все нравилось. Озеро заинтересовало Афанасия Афанасьевича, он захотел сделать из него огромный бассейн, который бы мог работать круглый год. Озеро само по себе находилось в граните, питалось подводными холодными родниками - оставалось возвести над ним купол и установить нагревающие установки.
  Плохо то, что из-за огромной разницы температур пары воды на потолке превращались бы в замерзший лед. Афанасий Афанасьевич с мыслями об озере остановился рядом с Катериной, ему хотелось услышать ее мнение по поводу очередной мечты. Она сказала, что есть адсорбенты, которые поглощают избытки влаги, их только надо подсушить. Так создавался все более полезный комплекс для населения в радиусе трехсот километров.
  Катерина, девушка с серо-зелеными глазами, становилась хозяйкой. Ее отношения с хозяином города были настолько официальными, что никто их не обсуждал и не осуждал. Афанасий Афанасьевич, когда у него было хорошее настроение, пел для публики пару песен в неделю в местном ресторане.
  Катерина сидела рядом и играла на гитаре. Ресторанчик приносил неплохой доход его организаторам. Приезжие отводили в нем душу и осуществляли прихоти, утоляя голод своей неприхотливой северной жизни. Постепенно плотность заселения всех домов и гостиниц резко увеличилась. Людям хотелось арендовать площади для разных целей. Цены на аренду становились баснословными.
  Появился Дом культуры, компьютерный центр, банк. Дома стали надстраивать вверх. Афанасий Афанасьевич ожидал и не ожидал такой популярности своей затеи. Люди притягивались к островку цивилизации, расположенному на холодных старых холмах, омытых дождями и ветрами.
  Из столицы прилетел Феофан. Он хотел здесь отдохнуть и дальше полететь.
  Но населенный пункт его так заинтересовал, что все накопленные средства он пристроил в виде салона красоты. Феофан Афанасьевич был весьма элегантным мужчиной, его салон быстро завоевал популярность. Ему не хватало партнерши по бизнесу, среди своих работниц он пару себе не находил.
  Вскоре за приключениями прилетела Арина. Стоило девушке опустить зеленый сапог на шпильке на аэродром, как она попала в поле зрение Феофана, который шел к своему вертолету, но не дошел. Девушка в зеленом плаще и в зеленых сапогах его заинтересовала. Они встретились на аэродроме и оба направились в дневной ресторан. В это время там пел Афанасий Афанасьевич, а на гитаре играла Катерина. Арина бросила им зеленую бумажку. Афанасий Афанасьевич скосил на нее глаза, заметил и допел песню.
  Отец Афанасия был геологом, сына он с детства приучил к мысли, что именно он построит город. Мальчик так и рос, познавая все, что необходимо знать для строительства современного комплекса. Он пел для собственной души, а деньги воспринимал как пожертвования для строительства. Что главное для любого успеха? Неповторимость. Отец его так много прошел дорог тропами, что всегда мечтал о рае для ног, о несбыточном счастье в центре непроходимых дорог.
  Афанасий Афанасьевич немного путешествовал с отцом, но навсегда запомнил дым костров и вечные палатки. Баня пользовалась огромным спросом среди приезжих людей, им хотелось отмыться, подстричься, привести себя в божеский вид хоть на денек. Здесь все было построено для приезжих и проезжающих людей.
  Люкс обслуживание среди хаоса вечного безмолвия притягивало не только тех, кто прилетал, но и тех, кто добирался до городка пешком через лесные буреломы. Сюда заходили геологи, но в город проходили только через бани.
  Их одежда оставалась в шкафах, а по комплексу они ходили в чистой новой одежде. В оплату здесь брали и деньги, и пушнину, и необработанные драгоценности.
  Арине понравился аристократизм комплекса, все лица были так чисты и так различны по своему строению, что ей очень захотелось здесь остаться и пожить, но жить здесь не особо оставляли, все места были только для приезжих людей, цена каждого последующего дня была в два раза больше предыдущего. Почему? Деньги у приезжих можно было вынуть быстро, а без денег здесь не держали. Решила она устроиться на работу к Феофану, но весь его немногочисленный штат был заполнен.
  Однако девушка ему очень нравилась. Он задумался, а потом спросил, не могла бы она заняться созданием этнического музея и согласовать его с самим Афанасием Афанасьевичем. Основатель города идею Арины одобрил и выделил маленькое помещение для музейных экспонатов. Так она стала местной жительницей. Народ ей сам дарил экспонаты, да и люди здесь проезжали и проходили просто уникальные.
  Катерина заглянула к Арине в музей по двум причинам: она хотела найти в ее музее нечто древнее и деревянное. Бедность музея была на грани несостоятельности, но Катерина упорно осмотрела все экспонаты, среди них лежал бубен шамана, образцы обработки шкур северных оленей. Вот здесь она и остановилась.
  Экспонаты были уникальные, но ее с детства интересовала мебель, и она подумала: нельзя ли сделать мягкую мебель с мехом? Потом Катерина подумала: "А почему нет? Можно сделать мягкую мебель с натуральными мехами", - эта мысль засела в ее голове. Катерина хотела забрать лучшие образцы меха из музея. Ее всегда интересовала мебель во всех ее проявлениях и декорация для новых зданий.
  Интерьер - ее слабость. Арина, заметив внимание Катерины, сказала, что может ее познакомить с теми, кто все это принес. Катерина поняла, что решила задачу по созданию экзотичной мебели с мистическим уклоном и что она вообще могла теперь покинуть этот город на Малахите, административная работа ее мало привлекала.
  Незаметно городок обнесли высокой металлической изгородью, свою изгородь получил аэродром. Везде стояли проверяющие или пропускающие люди или турникеты. Мини-город превратился в мини-крепость. Когда Афанасий Афанасьевич почувствовал, что проезжих и приезжих становится все меньше, а из местных жителей деньги и запасы он уже вынул, он разрешил покупать жилье в городке тем, у кого деньги еще были.
  Основатель стал бояться, что его идея заглохнет как слишком дорогая для местного населения. Окрестные жители все отметились в городке, а на второй визит финансов у них не было. Катерина предложила идею, старую, как мир Севера. Она сказала, что надо создать постоянный приемный пункт пушнины и давать взамен не деньги, а услуги, необходимые охотникам.
  Одним словом, новинку сезона превратить в обменный пункт для местного населения, пусть не полностью, но все же некую часть помещений для этого надо выделить.
  
  Глава 11
  Афанасий Афанасьевич задумался о том, что он снял сливки с этого края, осталась одна сыворотка, и надо что-то придумать еще, а что - он пока не знал.
  В любой момент комплекс мог стать нерентабельным. Ажиотаж вокруг новинки прошел. Иногда и самые бедные люди бывают богатыми. И все же Афанасий Афанасьевич заподозрил что-то неладное и вызвал Катерину. Они вдвоем быстро пошли по городку и поднялись на аэродром. Здесь они встретили Феофана, он подходил к вертолету.
  - Афанасий Афанасьевич! Откуда и куда? - спросил наигранно весело Феофан.
  - Феофан, молчи! Ты нас не видел! У нас обход местности.
  - А куда вся охрана делась? Никого не видел! - спросил Феофан у Афанасия Афанасьевича.
  - Местность обходят.
  - Интересно... - затянул Феофан.
  - Феофан, дорогой, не взлетай, полетишь позже.
  - А если мне надо за товаром слетать?!
  - Сейчас нельзя, полетишь завтра. Оружие у тебя есть?
  - Будет. Сейчас брякну Арине, она принесет.
  - Феофан, охраняй аэродром, а если что - сообщи мне. Вертолеты не должны взлетать!
  - А если кто прилетит?
  - Сообщи мне!
  День выдался таким, что приезжих было очень мало. Афанасий Афанасьевич теперь понимал, что охрана работала против его выгоды, они отговаривали всех, кто хотел посетить городок, от посещения. Ему стало не то чтобы страшно, а как-то не по себе, и в то же время он почувствовал легкость от того, что узнал правду, почему в городок перестали залетать люди. Он остановился, посмотрел вокруг себя и подумал, что все это охрана может уничтожить.
  Нужна была поддержка или подкрепление. Но все на свете стоит денег, а он был на мели. Охрана не хотела пропускать бедного старого геолога в комплекс, но старик был настойчив и звал самого Афанасия Афанасьевича. Хозяину доложили о геологе Михайловиче, так он велел себя называть. Геолога отмыли, переодели в дежурную одежду и пропустили к хозяину комплекса.
  - Афанасий Афанасьевич, знавал я твоего отца, Афанасия. Он мог не мыться, не бриться, месяцами по тайге хаживал. Мы с ним однажды пойму реки Оперной изучали, так в одном месте обнаружили блестки золотые да подумали, что их кто обронил. Потому как мы много песка перемыли, но ничего найти не смогли. А я нашел в том месте слиток золотой, самородок, значит. Твоей охране его сразу и не показал, слух пошел - обирает твоя охрана людей пришлых, а тебе про то неведомо.
  - Простите, а золото при Вас?
  - Нет, с собой я самородок не взял. Твои охранники меня обыскали, и до тебя бы я слиток не донес.
  - Спасибо Вам вдвойне.
  - Афанасий Афанасьевич, не спеши спасибо говорить, пойдем со мной, покажу золото, оно у меня в надежном месте схоронено.
  - А почему я Вам верить должен?
  - У тебя выхода нет! Обложили тебя охранники!
  - Я пойду с Вами, но один не могу, со мной пойдет Катерина.
  - Катерина? Зови ее. О ней люди хорошо отзываются. Да идем быстрее, пока не стемнело.
  Катерина переоделась по-походному, взяла все необходимое для похода. Троица под суровым взглядом темного охранника покинула городок. Река Оперная протекала по горам с незапамятных времен. Вода в реке была чище своих берегов, которые туристами редко посещались. Места здесь были таежные, глухие. И лишь иногда попадались редкие профессионалы по ориентированию на местности.
  Геолог знал хорошо берега непокорной речки, он ловко ходил по корягам, горам и прибрежному песку и гальке. Афанасий Афанасьевич и Катерина шли за ним, они немного устали от постоянного движения по пересеченной местности.
  Внезапно старый геолог остановился и их остановил движением руки. Он услышал голоса и сквозь ветви деревьев увидел людей на берегу реки. Путники снизили скорость и стали идти медленно и тихо. На берегу реки Катерина заметила вторую смену охранников, которые мыли золото.
  - Выследили меня твои люди, Афанасий Афанасьевич! Золотишко-то моют ребята, - сказал шепотом геолог, - но его здесь почти нет, крупинки золота могут попасть.
  - Когда они успели тебя выследить?
  - Так я не первый раз ходил в городок. Вначале я охранникам золото давал, они меня к вашим благам цивилизации и пропускали, а последний раз я сказал, что золота у меня нет, они и не пускали меня, пока я тебя, Афанасий Афанасьевич, не затребовал.
  - Михайлович, а с чего это ты решил мне показать, где золото лежит?
  - Так ты чай мне не чужой! Я с батькой твоим много хаживал, а сейчас, чую, мой конец приходит. Смерть в шейку бедра постукивает. Последнее дело, когда одна нога отказывается ходить.
  - А ты неплохо ходишь - и не видно, что нога болит.
  - Так растер ногу змеиным ядом перед тем, как к вам идти. Я подумал, что покажу наследнику его наследство, да и на покой, а тут охранники окопались.
  - Что делать будем, Михайлович? - спросил Афанасий Афанасьевич.
  - Так не знаю. Силы мои на исходе, но до золота здесь ближе, чем до моей берлоги. В другой раз я не поднимусь.
  - Дорогой ты наш человек, а рукой можешь показать, где золото находится? Или приметы местности назвать?
  - Ох, Афанасий Афанасьевич, золотишко-то - оно коварное, пальцем в небе не достанешь, показать бы тебе - так и спал бы спокойно.
  - А почему эту речку называют Оперной? В честь оперативных сотрудников уголовного розыска?
  - Ты чего? Мы чай ученые, у этой реки название звучит как название одной оперы, так народ давно стал ее просто Оперной называть.
  - Прости, если ты - бывший геолог, то пенсию получаешь?
  - Нет. Да и какая пенсия в глуши?
  - Есть старые поселки, мог бы оформить!
  - Трудно все это. Мы привыкшие, безденежные.
  - Хорошо, покажи, Михайлович, где золото лежит, а я тебе обязуюсь платить личную пенсию. Найдется для тебя работа.
  - Афанасий Афанасьевич, не греши, я в служаки не пойду, не люблю покоряться. Смотри-ка, а твои людишки-то уходят с реки. Подождем, да уж сегодня и покажу золотко, а на ночь схороню вас в одном шалаше, утром и пойдете в городок.
  Катерина молчала, пока мужчины разговаривали, и думала о том, что опасно знать, где золото лежит, да еще и в самородках. Ей очень хотелось сбежать, не узнав цели этого похода.
  Последний охранник исчез за холмом, как и последняя надежда на неизвестность. Мужчины поднялись, и Катерина помимо своей воли пошла следом за ними. Реку перешли по поваленному дереву, держась за редкие ветки. Прошли место, где охрана мыла золото, и углубились в чащу, потом неожиданно оказались на берегу реки, вероятно, река здесь делала петлю.
  Вечерело.
  - Афанасий Афанасьевич, отец твой здесь смеялся, что мы с ним глину нашли, сделаем, мол, себе посуду, а потом будем продавать, раз ничего путного найти не можем. В этом месте сделали мы привал, костер разожгли, шалаш сделали - вон он стоит, его можно подладить и жить.
  - Глина и нам пригодится.
  - Не спеши. Так вот, здесь глина золотая.
  - Ты чего, Михайлович? Золото находится в глине?
  - Горшки золотые можно делать из нее.
  - А почему об этом вы с моим отцом никому не сказали?
  - Сказать-то мы сказали на свою голову, это ведь тут отца твоего-то и убили, он золото защищал. Могилку его могу тебе показать. В глине он захоронен, копал я ему могилу, так золото и нашел, немного, но нашел. Идемте - покажу. Здесь недалеко. Помяни отца, Афанасий Афанасьевич, а после покажу жилу золотую.
  Темнело. Катерина разожгла костер. Мужчины разговаривали. Она их перестала слушать, ей было страшно. Она привыкла к лесным походам с отцом, ночных стоянок не боялась, но здесь было жутковато. Сова ухнула или дерево треснуло - много новых шорохов, места чужие. Мужчины у могилы постояли и подошли к Катерине.
  Она, зная тайгу, прихватила все самое необходимое для однодневного похода. Скромный ужин утолил общий голод. Шалаш оказался очень старым, легли у костра. Ночью разбудили голоса. Костер едва тлел. Старый геолог быстро затушил остатки костра, чтобы их сразу не обнаружили, но запах дыма остался.
  - Тут где-то костер был недавно, - услышали они голос охранника. - Мажор, ты нас правильно привел? Ты хорошо следил за хозяином?
  - Их геолог вел к золоту, это уж точно. Сегодня наши на отмели намыли золотые копейки, а эти шли за большими рублями. Сам понимаешь, хозяин за копейку не пошевелится.
  Афанасий Афанасьевич в темноте усмехнулся и придвинулся ближе к дереву, сливаясь с ним. Луна спряталась за тучи, темень была вокруг. Катерина приткнулась к Афанасию Афанасьевичу.
  - Феофан, ты чего? Я эти места раньше все прошел. Сегодня я знал, куда хозяин с геологом пошли и где срежут дорогу. Они рядом. Запах дыма чую, но костра нет - потушили.
  Михайлович узнал голос Мажора, это он дрался с его другом. Да, похоже, не все знал Феофан, вот опять в этих краях оказался.
  - Мажор, нам без золота нельзя! Его надо найти! Давай отойдем от этого места подальше, а утром сюда вернемся.
  Мажор с Феофаном пошли обратной дорогой, да видимо споткнулись, закричали, упали. Послышался рев медведя. Прозвучал выстрел. Рев медведя усилился.
  - Феофан, зачем стрелял? Ты медведя не убил! Что ему твой браунинг!
  Рев медведя раздался рядом с Катериной.
  - Тога, Тога, не реви. Это я.
  Медведь мотал головой. Старый геолог стоял рядом с медведем и гладил его шею.
  - Узнал, Тога, узнал, молодец, - приговаривал он. - Тебя не ранили? Да нет, жив!
  Медведь рухнул рядом с геологом. Михайлович нащупал рану у медведя, ощутил липкую кровь и заплакал.
  - Феофан, медведь умер! Туда ему и дорога! - закричал Мажор. - Смотреть будешь?
  - Нет, еще царапнет, лучше пойдем куда шли.
  Медведь дернулся и затих.
  Замолчал и геолог, потом тихо проговорил:
  - Тогу Афанасий нашел маленьким медвежонком, он с нами ходил, потом подрос и в лес ушел, но меня узнавал, в этих местах он жить любил. Старый медведь был, с Мажором не сладил. Как я Мажора не узнал среди охранников? Больно хороший стал, холеный, вот и не признал.
  Афанасий Афанасьевич и Катерина спали под ночной говор старого человека. Через час геолог встал, прикрыл ветками и старой листвой место костра, разбудил остальных:
  - Вставайте и идите за мной! Я покажу вам выход золотой жилы. Но останавливаться я вам не разрешу, пройдем дальше нужного места. Перейдем на ту сторону реки, сделаем кружок, и я вас верну.
  - Михайлович, а ты не устанешь? - спросил Афанасий.
  - Это вы поспевайте за мной! Погоня - дело опасное. Надо уходить. У них браунинг, а у нас только мой дробовик.
  Цепочкой, быстрым шагом маленькая группа прошла мимо выхода золотой жилы, прикрытой сваленным деревом. Афанасий Афанасьевич на ходу осматривал приметы местности. А Катерина крутила головой, словно запоминая, где и что находится.
  Геолог, показав место выхода золотой жилы, стал сильно прихрамывать, словно силы его покинули навсегда. Он тащил свою ногу, массировал ее на ходу, скрипел зубами, но шел вперед и вперед, пока не дошел до переправы. Пройти по сваленному дереву ему было не под силу. Афанасий Афанасьевич тоже не знал, как его перенести. Старик из последних сил забрался на дерево, прополз до средины горной реки и упал в воду.
  Пузыри быстро исчезли, исчез и геолог.
  Катерина, всхлипывая, перешла по дереву на другую сторону, потом схватила за руку Афанасия Афанасьевича:
  - Идемте быстрей к городу. Мы поднимемся со стороны аэропорта, нас там не ждут. Нам старика не спасти, - она показала на его труп, зацепившийся за корягу. Видно было, что тело без дыхания.
  Они решили прийти за телом старого геолога позже и похоронить его по чести - и вынужденно вернулись в городок, пройдя мимо охраны с гордо поднятыми головами. Надо сказать, этот поход их сдружил.
  Но еще больше найденное золото сдружило Феофана и Арину. Феофан, которому от жизни вдруг перепала золотая жила, на радостях так Арину обнял, что дальнейшие прикосновения продлились половину ночи. Они просто любили друг друга, потом крепко уснули.
  Днем они проснулись. Светило солнце.
  Феофан радостно крикнул:
  - Арина! Мы богатые с тобой!
  Арине мужское восклицание очень понравилось, и она приготовила завтрак. Выйдя из дома, они не обнаружили в городе людей. Улицы были безлюдные, шаги звучали глухо в пустоте.
  Афанасий Афанасьевич посадил Катерину в свой личный вертолет, который был закрыт в ангаре, а больше летательных средств на аэродроме и не было. Они поднялись над тайгой. Люди цепочками шли к золотой жиле! Откуда они о ней узнали? На вертолете пулемета не было. Афанасий Афанасьевич полетел над длинной цепочкой людей, шедших к золотой жиле.
  Он завис над людьми, открыл дверь вертолета и крикнул в мегафон:
  - Люди! Спокойно! Эта золотая жила - моя! Ее нашел мой отец! Возвращайтесь в городок! Золото пойдет на благое дело!
  Снизу послышались выстрелы, направленные в дно вертолета.
  Афанасий закрыл дверцу и полетел к пустому городку. Он понял, что золото даром ему не получить, вызывать армию ему было не на что. К вечеру люди стали возвращаться в город.
  Первой пришла Арина:
  - Афанасий Афанасьевич, прости, пошла против тебя, мне так хотелось дарового золота, что сил не было сидеть в музее без посетителей! Дай мне ночной клуб, и я сделаю тебе золото из ночного воздуха!
  - Арина, дам я тебе помещение!
  Город развлечений перерастал в нормальный городок, где должно было быть все для нормальной жизни. Народ вернулся в городок, не найдя золотой жилы, о которой рассказывали охранники.
  Афанасий Афанасьевич вздохнул свободно, но пойти и еще раз увидеть золотую жилу он не решался - боялся, что золото окажется мифом, а геолог был в этом уже не помощник. Труп его выловили, нашли в нем пулевое ранение. Захоронили геолога рядом с другом Афанасием.
  Нет, не зря Катерина вертела головой, именно она обнаружила выход на поверхность золотой жилы.
  Сквозь золотистую листву вернулась Катерина в умеренный климат деревни Медный ковш. Роскошная береза стояла у пустой скамейки. В воздухе приятно пахло из деревянных ворот дома тетки Даши. Но Катерина решила сразу пойти и покаяться Афанасию Афанасьевичу. Долго ее здесь не было, и условия контракта она основательно нарушила. Он ее на Малахит не отпускал.
  Стояла поздняя осень, когда Катерину вызвала к себе домой тетя Ксения. Теперь она ходила по ее квартире, не зная, что здесь вообще можно делать. Все казалось чужим, особенно доставали запахи залежалых лекарств. Пока девушка ехала, тетушка умерла. Да еще ее похоронили как-то странно: поставили гроб рядом с глыбами глины, а в могилу не опустили. Только несколько старушек сморкались в платочки. Из молодого поколения на похоронах была только Катерина.
  Старушки поминки организовали у соседки и в квартиру тети Ксении даже не зашли. Катерина к ним тоже не пошла, потому что ей тяжело было находиться среди бедности и затхлости. Она и в доме тети Ксении с трудом находилась, горло сжималось от спазмов брезгливости, скверное, на первый взгляд, чувство спасало ее неизвестно от чего. Она вообще была странно устроена: не любила рестораны и не любила столовые. В ресторанах слишком много вычурности и посуды, а в столовых ложки и вилки излишне примитивные. Катерина любила белый фарфор и нержавеющие вилки.
  Итак, Катерина находилась в квартире умершей тети Ксении, которая не брезговала собирать в парке бутылки. Катерина жила далеко от нее и богатой не считалась. У тети Ксении вообще-то была более любимая внучка Тамара. А вот ее на похоронах и не было.
  У тети Ксении была сестра Даша, мать Тамары, и брат Володя, отец Катерины. Мать Тамары постоянно жила в деревне, и тетя Ксения иногда воспитывала Тамару вместо ее матери. Естественно основной наследницей считалась Тамара и немного Катерина.
  Интересная картина получалась, зачем тогда именно Катерину вызвали на похороны? Она на эти самые похороны истратила часть наследства, переданного ей перед собственной смертью тетей Ксенией наличными. Девушка ни с чем приехала перед ее смертью, ни с чем и осталась. Ее вообще-то вызвала соседка, сказав, что одинокая женщина при смерти.
  Приехала Катерина, когда тетя Ксения еще дышала и лежала в этой комнате на железной кровати с периной. Запах в однокомнатной квартире стоял жуткий. Тетя Ксения достала пачку денег из-под подушки и умерла, только и успела улыбнуться сухими губами.
  Дверь в квартиру была открыта, то есть двери не были закрыты на замок. Вскоре пришла старушка соседка и громко завыла, узнав, что тетя Ксения скончалась. Когда она выть прекратила, тогда и спросила у Катерины про деньги на похороны. Катерина показала деньги, переданные ей тетушкой перед смертью. Соседка довольно улыбнулась и помогла организовать похороны.
  Тетя Ксения была человеком социалистической закалки и в церковь не ходила, поэтому ее не отпевали. Однако и гроб с ее телом не дали опустить в могилу подошедшие к могиле два мужчины весьма странной внешности. Они показали документы, из которых Катерина ничего не поняла, но послушно вместе со старушками отошла от могилы.
  Два старичка подошли к двум мужчинам, они поговорили. Старички уверенно повели старушек на выход. Катерина была вынуждена пойти с ними. Вскоре ее догнали два крепких мужика с лопатами, ведь за работу им было заплачено. Они сказали, что все сделают, как только им разрешат захоронить покойную, тем более что она еще при жизни купила себе мраморную плиту на могилу.
  На сердце у Катерины остался неприятный осадок от непонятных похорон, и теперь она бродила по квартире, как неприкаянная. Она попыталась открыть окно в комнате, но оно было крепко закрыто на шпингалет, покрытый несколькими слоями старой краски. Между рамами окна лежала запыленная вата. Квартира находилась на первом этаже четырехэтажного кирпичного дома, возможно, именно этим можно объяснить нелюбовь хозяйки к чистому воздуху в квартире. Или она чего-то боялась? Но чего могла бояться пожилая женщина?
  Катерина внимательно осмотрела убогое жилище с мебелью весьма примитивной: шкафом из фанеры, металлической кроватью, круглым столом и одним стулом со спинкой из гнутых прутиков. Она встала на стул и посмотрела на то, что лежало на фанерном шкафу: там лежало с десяток сберегательных книжек. Она подумала, что тетушка хранила старые книжки. Она и подумать не могла, что сберегательные книжки с деньгами!
  Брезгливо взяла Катерина одну книжку, открыла, и глаза ее полезли вверх: денег на сберегательной книжке бедной тетушки было очень много! Она открыла еще шесть книжек: на всех лежали вклады внушительных размеров. Семь сберегательных книжек были оформлены на предъявителя.
  Катерина знала, что квартира достанется Тамаре, на нее все бумаги были оформлены бабкой Ксенией, но о сберегательных книжках речь нигде не шла. А если Катерина сберегательные книжки нашла на семейной территории, то они принадлежат ей и государственной пошлиной не облагаются.
  Девушка собрала все сберегательные книжки, чихнув от пыли. Пыльное облачко поднялось над крышкой шкафа, и она увидела плоский браунинг, покрытый крутой пылью. Тетушка - женщина больная, поэтому пыль не вытирала на шкафу и сбоку за верхней планкой шкафа складывала свои сберкнижки. Когда она туда браунинг закинула?
  В сумке Катерины лежали легкие кожаные перчатки, в них она и взяла браунинг в руки. Он оказался именным! На нем было выгравировано имя тети Ксении! Катерина сняла с головы шелковый, черный платок, положила в него сберегательные книжки и браунинг. Черный сверток она засунула в отдел своей большой сумки.
  В это время позвонили в дверь. На пороге стояли два мужика с кладбища, которые не дали сразу захоронить тетю Ксению.
  - Не волнуйтесь, девушка, Вашу тетушку захоронили. Завтра можете проверить, а сегодня Вам придется ответить на наши вопросы, - сказал первый из мужчин и сел на единственный стул
  - Вы нам не объясните, кто была ваша тетушка? - спросил второй мужчина.
  Катерина посмотрела на странных мужчин и поджала губы в знак незнания.
  - Так дело не пойдет, мы люди серьезные, нам нужны официальные ответы, - сказал первый мужчина.
  - Я ее племянница по линии отца. Тетушка с моей мамой практически не общалась. Мать моя о ней ничего не говорила. Тетушку я видела редко. Больше мне сказать нечего. Да вы посмотреть на бедность ее! Это же ужас какой-то! - воскликнула Катерина в подтверждение своих слов.
  - Стыдно родственников забывать! - воскликнул второй мужчина, обходя убогую комнату.
  Катерина смотрела на тщетные попытки мужчины открыть окно, но теперь у нее закрытое окно удивления не вызывало.
  - Мажор, да что с ней говорить! - воскликнул первый мужчина, - Она ничего не знает о бабке и приехала перед ее смертью по вызову соседки.
  - Сундук, ох уж эта Тамара! Это она страху напустила, что в гробу тетки лежат сокровища! - прокричал в сердцах Мажор. - Мы с тобой ей поверили, гроб проверили, денег и драгоценностей в нем не нашли.
  - Ты чего при посторонних кричишь? - зло спросил Сундук.
  - Эта девушка не посторонняя, она кузина Тамары, которую ты закрыл у себя дома.
  - Так вы еще и мою кузину скрываете от похорон?! - возмутилась Катерина и спросила: - А почему у тетушки в гробу должны были быть деньги?
  - Вот, и эта не в курсе! Значит, Тамара все придумала, - пробурчал Мажор, отходя от закрытого окна.
  - Девушка, есть вероятность, что у Вашей тетушки были большие деньги и пистолет! Дело в том, что этот гроб был заказан ею при жизни, значит, она могла свое богатство с собой унести в могилу, - сказал Сундук.
  - Вы правы, гроб был заказан. Но я не успела этому удивиться, мало того, гранитная плита стояла в ее квартире еще при жизни! Мы все это привезли на кладбище, но вы не позволили ее положить в могилу, на которую уже все было куплено тетушкой при жизни. Она мне и деньги сунула перед смертью, чтобы я все это вместе собрала и сделала так, как подобает в таких случаях.
  - Похоже на правду. Но где деньги?! - воскликнул Сундук.
  - Какие деньги? - на автомате спросила Катерина.
  - Те, что Вы взяли со шкафа, - сказал Сундук, удивительно ловко вскочив на стул, на котором сидел, гладя на нарушенную пыльную композицию на шкафу.
  - В сумке, - ответила Катерина машинально.
  - Нехорошо обманывать старших, - проговорил Мажор, вытаскивая из сумки черный сверток. - Гляди, Сундук, да тут все есть: и деньги, и пистолет! - Он взял сверток и исчез за дверью.
  Катерина села на стул и горько заплакала. В этот момент дверь открылась и зашла сердобольная соседка, она стала успокаивать девушку. Тут набежали ее старушки. Пришли два старичка. Запахло кадилом. Послышался напевный голос человека в черной сутане: видимо, старушки решили отпеть соседку.
  Когда все покинули квартиру тети Ксении, появилась Тамара. Она села на кровать, взяла в руки подушку и разревелась. По ее щекам текли черные слезы от туши для ресниц. Она легла на бок и уснула.
  Мучительно захотелось спать и Катерине, но в комнате была одна кровать, Катерина села на стул, положила руки на стол, на руки наклонила голову и задремала.
  Через час Катерина разговаривала с Тамарой, которая пояснила ситуацию:
  - Сестричка, все было шито-крыто, и тетя Ксения жила бедно. Она собирала бутылки для большей убедительности и управляла некой монополией недвижимости. Не удивляйся, ты ничего не знала, тебя и твою правдивую маму она оберегала от неприятностей, связанных с большими деньгами. А вас терзала совесть, что вы пенсионерке не помогаете.
  Катерина с этим была полностью согласна.
  - Так вот, сестричка-синичка, тетя Ксения была то, что надо! Ты видела ее браунинг времен царя Гороха? Она была большим партийным человеком и имела право получать бесплатные квартиры для людей. Она их и получала. У меня есть отличная квартира. У нее есть замечательная квартира, а эта убогость - ее официальное пристанище для проверяющих людей, которых хватало во все времена. Мало того, она владела домами. Да что теперь вспоминать! - в сердцах воскликнула Тамара.
  Катерина молчала от неожиданной информации.
  - Катерина, эти мужики вели нашу тетушку давно, они ее вычислили и окучивали со всех сторон, пока не закопали. Думаю, они взяли деньги со шкафа и успокоились. Ты не удивляйся, я знала про эти семь сберкнижек, они нужны были для отвода глаз. Ты главного не знаешь: у тебя есть квартира, она оформлена на тебя. Не строй удивленные глаза, не эта квартира, а другая, в которой тетя Ксения жила. А у меня уже есть квартира, да плюс эта квартира - я ее сдавать буду.
  В этот момент посыпались оконные стекла, послышался выстрел. Тамара упала на кровать, на которой сидела. Белая постель покрылась кровью. Катерина подошла к Тамаре, она держала правую руку на левой руке, рана оказалась легкой, но кровопролитной. Пуля прорвала кожу, прошла через мягкие ткани и пролетела дальше, не задев кости. Катерина не нашла бинт и разорвала старую наволочку. Рядом с раной она нанесла йод и забинтовала руку.
  В комнату струился холодный воздух из разбитого окна. Тамара, стиснув зубы, качалась на кровати, держа забинтованную руку. Врача вызывать двоюродные сестры не захотели.
  
  Глава 12
  Дверь входная открылась: на пороге стояла тетя Ксения собственной персоной в той одежде, в которой она лежала в гробу:
  - Привет, девушки, не ждали?
  Тамара упала на кровать, а голову закрыла подушкой.
  Катерина с ужасом смотрела на тетю Ксению, а ее зубы ныли от избытка чувств.
  - Ладно, ничего удивительного не произошло, мне надо было сбросить хвост из тех двух мужчин, которые забрали деньги со шкафа. Что молчите?
  - Тетя Ксения, я сомневалась в Вашей смерти, но Вас в гроб положили в морге, а вот захоронить не дали. А позже эти двое сказали, что они Вас похоронили, - первой откликнулась Катерина.
  - Катерина, все нормально. Я за все заплатила, а отсюда я выйду ночью в твоей одежде. Впрочем, если квартира постоит без жильцов некоторое время, то это будет естественно.
  - Тетушка, ты не могла нас предупредить?! - завопила Тамара, сбрасывая с головы подушку.
  - Девушки, дайте мне полежать, я устала от собственных похорон, - сказала тетушка, ложась на постель рядом с Тамарой.
  Тамара вскочила с кровати и выскочила из квартиры, хватая по дороге свои вещи. Катерина осталась в странной квартире с бывшей покойницей и разбитым окном.
  - Катерина, я человек добрый, но не настолько, чтобы все нажитое непосильным трудом оставить Тамаре и двум мужикам, я еще хочу пожить. Твое присутствие меня бы устроило.
  - Тетя Ксения, все так странно, но как нам окно закрыть? - спросила Катерина, уводя разговор в сторону реальности.
  - Отдохнуть не даешь. Хотя ты права: здесь холодно, не теплее, чем в гробу. Достань в шкафу мешок, в нем две норковые шубки - мне длинную, тебе короткую. Там же новые сапоги и два черных платка. Мы это наденем, а на улице нас ждет моя машина с шофером. Детка, ты зайдешь в квартиру напротив, дашь соседке деньги и ключи, она присмотрит за квартирой и вставит стекло.
  Катерина даже не успела удивиться и просто выполнила приказ тети Ксении.
  Они обе вышли из квартиры. Катерина отдала соседке ключи и деньги. Соседка безразличным взглядом глянула на приникшую тетушку, прикрытую дорогим мехом, и промолчала. Умершую соседку в мехах она не узнала.
  На улице стоял огромный темный джип. За рулем сидел весьма приличный мужчина. Он слова не вымолвил и просто ждал, когда женщины сядут в машину, и поехал туда, куда сам знал.
  Катерина подумала, что это он стрелял в Тамару, но сказать о своей догадке не решилась. Тетя Ксения бодренько сидела рядом с шофером. Катерина одна сидела на заднем сиденье и дремала от общей усталости последних дней и особенно часов, поэтому в окно она не смотрела. Бездна бытия обволакивала ее сознание почти осязаемо, опять это странное чувство безысходности нахлынуло на нее. Девушка погружалась в сонное забытье. Очнулась она от резкого торможения.
  Машина остановилась у великолепного дома, расположенного за высоким кирпичным забором. Рядом стояли похожие двухэтажные дома, состоящие из трех секций. Судя по всему, это был престижный дачный поселок не для самых бедных мира сего. Тете Ксении принадлежала одна часть дома, состоящая из двух этажей и нескольких комнат. Шофер имел свою комнату на первом этаже, рядом находилась спальня тети Ксении.
  Спальня Катерины находились на втором этаже. Из окна был виден кирпичный забор, ветви деревьев и кусочек неба. Катерина походила по комнате и вскоре услышала стук в дверь. Она подумала, что тетя Ксения идет, но вошла невысокая женщина, неся в руках поднос с едой. От еды Катерина не смогла отказаться, голод давно давал о себе знать.
  В комнате было все, что нужно: стоял на столе компьютер и висел плоский экран телевизора. Катерина включила компьютер, написала письмо маме, коротко объяснив свое отсутствие на ближайшую неделю. Письмо она не успела отправить, как за дверью послышался очередной стук. Она подошла к двери, открыла. На нее смотрели глаза шофера, вращаясь от ненависти.
  - Вы что-то хотели? - спросила Катерина безразличным голосом.
  - Нет, я хотел вас предупредить, чтобы Вы никому не писали о том, где вы находитесь. Все остальное писать можно, - процедил сквозь зубы мужчина неопределенного назначения. - И еще, тетушку Ксению не ищите, ее здесь нет! Вам придется неделю жить здесь.
  Катерина промолчала, понимая, что события этого дня выходят за рамки ее понимания.
  - Да, здесь есть электронная защита, нажмите на кнопку - и к Вам никто не войдет, даже я.
  И, показав, где находится кнопка, шофер удалился.
  Катерина нажала на кнопку, потом попыталась открыть дверь. Дверь не открылась, теперь она подумала о том, как выйти из помещения. Она обошла место своего заточения, при этом обнаружила двери в ванную, туалет, мини-кухню и продукты на неделю. Все у нее было, но для чего все это было нужно, ей было неведомо.
  Неделю она прожила в заточении, сколько бы она ни жала на кнопку, дверь не открывалась и не пищала. Окна тоже не открывались, но вентиляция работала исправно. Катерина никому ничего не сообщала, понимая, что это лишнее в ее положении. Сотовый телефон молчал, питание в нем закончилось, а блок питания куда-то исчез.
  Поражала тишина поселка. Звуки практически не долетали. Катерина готовила пищу, ела, мыла посуду и мыла полы пару раз. Пыли практически нигде не было, она все вымыла из-за своей брезгливости, чтобы вокруг нее жили ее микробы, а не чужие. Через неделю за дверью послышался шум. В кнопке засветился светодиод.
  Катерина нажала на кнопку и дверь открылась. Перед девушкой стояла тетя Ксения, но выглядела она просто изумительно.
  - Катерина, надеюсь, ты отдохнула и о жизни подумала. Вела себя ты вполне прилично, тебя снимали с нескольких камер, а я в это время сменила немного свою внешность. Так что теперь мы можем с тобой поговорить. Идем на первый этаж.
  Они спустились на первый этаж, где был накрыт стол на троих. К ним присоединился шофер. Катерина продолжала молчать то ли от страха, то ли от внутреннего возмущения.
  - Катерина, да скажи ты хоть слово! - вскричала тетя Ксения.
  - Тетя Ксения, - начала Катерина говорить.
  - Так, меня зовут Ксения Артемовна.
  - Хорошо, Ксения Артемовна, - пролепетала Катерина тихим голосом.
  - И это правильно. Твой имидж претерпит изменения, тебе сделают крутую прическу, и будешь ты что надо. И цвет волос станет немного темнее.
  Катерина вздохнула, но это никого не волновало.
  - Катерина, не вздрагивай, а привыкай! Вскоре приедет твой жених. Вы поженитесь. Ты сменишь ФИО, и у тебя будут новые документы.
  - А он кто? - спросила Катерина.
  - Познакомитесь при встрече! Бежать не пытайся, здесь все схвачено. Живи спокойно, дольше проживешь.
  Катерина вновь замолчала, осознавая, что Тамара в этом доме явно была до своего ранения. Она встала и пошла наверх, ее никто не окликнул, не остановил. Когда Катерина осталась одна, закрыв дверь на электронную защиту, она подумала, что тетя Ксения что-то на себя вообще не похожа, да и знала ли она ее раньше? Скорее нет, чем да. Теперь она понимала, почему ее мать с ней не общалась. Мелькнула мысль, что с ее помощью тетя Ксения проводит очередную махинацию.
  Следующая неделя была неделей Катерины. Ее привели в нужный вид, после чего они с тетушкой стали больше походить друг на друга. Надо сказать, что до появления в этом доме Катерина училась, так вот теперь она полностью зависла, не имея контакта с внешним миром. И тут приходит тетушка и говорит, что она может вновь учиться, о работе речь пока не идет. Тетя Ксения протянула Катерине студенческий билет и зачетку.
  Катерина не успела удивиться, как тетя Ксения в очередной раз удивила:
  - Катерина, учиться ты будешь в университете на дневном факультете, тебя приняли по твоим документам. На учебу тебя будет возить шофер. Понятно? И никакой самодеятельности! У тебя хорошая фигура, одежда у тебя будет в нужном количестве и качестве.
  - Ксения Артемовна, как я должна к Вам относиться?
  - Право, называй меня Ксения, этого вполне достаточно.
  - Но у нас разница в возрасте огромная!
  - Детка, кого это волнует в наше время? Мы с твоей мамой хорошо выглядим, а это дает простор для воображения.
  Что удивительно, но учиться в университете на старших курсах Катерина стала лучше. Раньше она трупом ложилась, все учила и учила, а ей все равно ставили "удов", а то и "неуд" вкатят, и как высший балл ставили "хор". А тут она свет увидела и "отлично" в зачетной книжке. Такое чудо она не могла объяснить. Она ведь не изменилась, и университет был крупнее прежнего, хотя профиль учебных программ сохранился.
  Одеваться Катерина стала настолько лучше, что сама себя в зеркало не узнавала и иногда вздрагивала от неожиданности, всматриваясь в свои утонченные черты лица и фирменную одежду. Сокурсники относились к ней нормально, без эксцессов, особо не заигрывали, но и не игнорировали. Они с пониманием смотрели на джип с шофером, да и сами разъезжали на машинах, а многие просто сидели за рулем своих машин. Ее имя произносили с неким удивлением, потом улыбались, но удивительно быстро запоминали.
  Катерину больше всего волновало предстоящее замужество. Тетя Ксения больше о нем не говорила, но девушка прекрасно понимала, что она ничего зря не говорит.
  В морозное солнечное утро к Катерине в комнату пришла домработница, которая принесла короткую шубу из чернобурки и длинные сапоги. Девушка была уже в макияже, ей осталось надеть предложенные вещи. Она покрутилась у большого зеркала и вышла в холл.
  На первом этаже в гигантском кожаном кресле сидела тетя Ксения, она спокойно осмотрела наряд Катерины и помахала ей ручкой. Шофер ждал у дверей. Слова в этом доме не всегда произносили, все шло по накатанным рельсам неких правил.
  Машина остановилась у старого дома тетушки. Катерина машинально посмотрела на окно: она было новое. Шофер протянул ей ключи от квартиры. В шикарной шубе Катерина зашла в захудалый подъезд. Она открыла дверь ключом и остановилась, нижняя челюсть медленно стала опускаться вниз, она ее закрыла усилием воли.
  Квартира была так хороша! Прошел месяц, а здесь все было просто шикарно! Ремонт и новая мебель сделали свое дело. Белая кожа мягкой мебели и красное дерево мебели поражали своим неожиданным сочетанием.
  Катерина повесила шубу в шкаф, где уже висела для нее новая одежда. В высоких сапогах выше колен она села в кресло и закинула ногу на ногу, осматривая новый интерьер. Но отдохнуть ей не дали, она уже знала, что тетушка время бережет, и свое, и чужое. Через десять минут в дверь позвонили. Она посмотрела на экран монитора, расположенный у двери, и увидела букет.
  Букет из белых и вишневых роз и мужское лицо соответствовали друг другу. Она открыла дверь. В квартиру вошел молодой человек в черном пальто с белым шарфом.
  "Гималайский медведь", - подумала Катерина и сказала:
  - Добрый день!
  - Добрый день, Катерина! Меня зовут Кирилл.
  Она улыбнулась.
  - Мне не до смеха, а букет Вам, - сказал со странным акцентом серьезный молодой человек со слегка загорелой кожей лица.
  Катерина взяла букет, оглянулась и увидела изогнутую вазу из бело-вишневого стекла, точно предназначенную для этого букета. Она налила воду в цветочную вазу, поставила в нее цветы. Когда она вернулась в комнату, то увидела мужчину, сидящего в кресле без пальто, но в блестящих черных штиблетах.
  "О чем нам говорить?" - с тоской подумала Катерина.
  А он сказал:
  - Садись, - и показал на кресло напротив себя. - Катерина, я твой жених, и можно сказать с уверенностью, что я буду твоим мужем!
  - Буднично все так... - пролепетала Катерина.
  - Ты будешь продолжать учиться, но работать до окончания университета тебе никто не даст. Опыт показал, что ты умна, преподаватели тобой довольны.
  Дальнейшие дифирамбы прервал звонок в дверь.
  Катерина посмотрела на экран монитора: за дверью стояла Тамара собственной персоной. Она открыла дверь, не думая о том, как вписывается кузина в новую игру тетки Ксении.
  - Привет! - воскликнула Тамара и села на белый диван, снимая с себя старую шубу и бросая ее на край дивана.
  - Представьте мне свою гостью, Катерина, - величественно произнес Кирилл.
  Катерина не знала, как Тамару представить.
  - Меня зовут Тамара, - представила себя кузина.
  - Вас три сестры? - удивился Кирилл. - Вишневый сад.
  - Да, нас три сестры: Ксения, Тамара и я, - сказала с насмешкой в голосе Катерина и внимательно посмотрела на Тамару.
  Тамара подхватила игру, видимо, за жизнь с теткой она чему-то научилась.
  - Катерина, а он кто? - с удивлением спросила Тамара.
  - Мой потенциальный муж, - ответила Катерина с долей недовольства.
  - Обойдешься, тебе его слишком много. Пожалуй, эту квартиру и Кирилла я возьму себе, - уверенно произнесла Тамара.
  - Спроси у тети Ксении, если она согласится, то я возражать не буду, - вставила Катерина свою мысль и внимательно посмотрела на темные волосы Тамары.
  - Девушки, я жених Катерины... - робко проговорил Кирилл.
  - Какие проблемы? Ты ее жених, но муж ты будешь мой, - настойчиво заявила Тамара, подходя к шкафу и открывая вишневую дверь. - Ба! Какая шубка! И шуба эта моя!
  Наглость Тамары начинала коробить Катерину. Она у нее все отбирала. Зачем ей только руку бинтовала в этой комнате? Раздались трели сотового телефона. Катерина раздвинула сотовый телефон, нажала на зеленую кнопку и услышала голос тетушки:
  - Катерина, Тамара отняла у тебя три вещи: квартиру, жениха и шубу?
  - Да, Ксения.
  - Отлично! Надень ее старую шубу и выходи из квартиры. Джип ждет тебя.
  Катерина взяла с белого дивана старую шубу. Помахав новой паре рукой, она вышла, положив ключи от квартиры на полку, расположенную рядом с монитором.
  В джипе на заднем сидении сидела Ксения Артемовна. Тетушкой ее Катерина даже мысленно перестала называть.
  - Катерина, ты огласила главное, что нас три сестры. Остальное неважно.
  - А кто тогда моя мать? - спросила Катерина, не ожидая услышать ответа.
  - Твоя мать остается твоей матерью, но для нее ты находишься за границей, а почему - не пытайся выяснять. К ней тебе ехать не надо. Дом, где ты жила последнее время, не знает твоя мать. Там искать тебя не будут.
  - Но Кирилл знает, как я учусь, - возразила Катерина.
  - Кирилла я не комментирую, - как-то грустно сказала тетя Ксения.
  Катерина подумала, что тетушка привыкла находиться в детстве с сестрой Дашей и это ситуация ее устраивала, а теперь она устроила трио с племянницами для молодости души.
  - Ты права, Катерина, рядом с вами я моложе. Мне с вами интересней жить.
  - Но Вы обещали мне мужа!
  - Детка, зачем тебе муж нужен, ты не подумала?
  - Но Вы - подумали.
  - Твое дело - учиться. А Тамара взяла то, что ей принадлежит, а не твое. Если бы я сразу сказала, что Кирилл предназначен ей, она бы на него не посмотрела. А у тебя она отобрала его с руками и ногами в блестящих штиблетах.
  - Мы едем в дачную крепость?
  - Нет, мы заедем на выставку автомобилей, которая проходит в новом выставочном комплексе. Выбери себе автомобиль и не спрашивай о деньгах.
  Еще бы Катерина задавала нетактичные вопросы в присутствие шофера! За окном мелькали деревья, широкие полосы дорог, высокие дома. Вскоре поток машин стал плотнее. Они подъехали к выставочному комплексу. Старую шубу пришлось сдать в гардероб, потом заполнить анкету и пройти в залы с медленной публикой.
  Катерина многократно отражалась в экранах мониторов, но она знала конкретную цель, что она должна выбрать себе новый автомобиль. Девушка час ходила среди машин, прежде чем выбрала автомобиль. Она взяла у представителей фирмы подборку каталогов и пошла на выход.
  У выхода ее ждал шофер. Кто бы в этом сомневался! В джипе тети Ксении не оказалось, видимо, она не из тех, кто ждет в машине рядом с выставочным комплексом. Шофер отвез Катерину домой, от выставки до него рукой подать. Хорошо, что выставочный комплекс сделали на окраине, а не в центре столицы.
  Душа Катерины пела, а она испытывала состояние легкости: страх замужества исчез, а дача ее больше не пугала. Она забежала на второй этаж, открыла дверь в свою комнату и обнаружила, что комната пустая! Вот пустая! Радость сбежала по Катерине и упала на пол. Ее тронули за плечо.
  Катерина оглянулась: рядом стоял шофер.
  - Катерина, Вы так быстро забежали на второй этаж, - проговорил шофер. - Вам надо спуститься вниз.
  Девушка медленно спустилась вниз за шофером и села у стола. В дверь позвонили. Шофер нажал на кнопку на углу стола. Дверь открылась. На пороге стоял мужчина и держал в руках огромную коробку с пиццей. Шофер рассчитался с мужчиной и положил коробку на стол.
  Катерина открыла коробку, приятный запах одурманил голодный желудок. Она пошла в туалетную комнату, а когда вернулась, то увидела, что к столу на кресле-коляске шофер подвозил Ксению Артемовну.
  - Катерина, то, что я в кресле сижу, так это временно.
  Да, Катерина теперь совсем не знала, чего ожидать от мобильной тетушки в инвалидном кресле. После трапезы тетя Ксения объявила, что будет ездить на сеансы терапии и вскоре поднимется на ноги. Катерина ей поверила и пошла в новую комнату, где все было по-прежнему. Она закрылась в комнате, задумалась, открыла почту, но ничего интересного в ней не было.
  "И почему тетушка такая неугомонная?" - промелькнул вопрос в ее голове, она уже порядком устала от смены интерьера перед глазами.
  Когда Катерина вышла на следующий день из комнаты, чтобы поехать в университет, тетушка вручила ей ключи от машины, которая стояла у парадной двери. Машина была что надо, Катерина вчера ее на выставке выбрала.
  Тетя Ксения так и передвигалась в кресле, но значительно повеселела от присутствия Катерины и надеялась на то, что скоро будет ходить.
  Похоже, у тетушки были проблемы с ногами, поэтому она решила умереть, но потом передумала и все переиграла. Или ей кто подсказал, что еще можно жить и ходить всегда, а не иногда и через силу.
  Катерина ехала медленно на новой машине, в их районе пробки бывали редко и по графику работающих людей. Она чувствовала относительную свободу, и это радовало ее не меньше нового джипа вишневого цвета. Она вновь была на высоте.
  Джип заметил сокурсник и присвистнул. Катерине он с первого дня понравился. Да что говорить, это был гималайский медведь собственной персоной. На занятиях она умудрилась отличиться. Вообще, она сама себе поражалась, как с новым имиджем у нее все дела лучше стали идти.
  Раньше Катерина училась усердно, но это никогда не оценивалось, а теперь она тащилась от своих успехов. Даже прическа из длинных волос ее не раздражала, раз с ней она была победителем над самой собой прежней. Ради этой победы она готова была простить тете Ксении все перемещения и нервозность последнего времени.
  Кирилл ждал Катерину рядом с ее джипом, поскольку рядом стоял его форд. Он улыбнулся ей великолепными зубами и щеками с ямочками.
  Она подумала: "Интересно, а я смогу его домой пригласить?"
  Он сказал:
  - Катерина, пригласи меня к себе. Я от любопытства сгораю, хочу увидеть тебя в твоем интерьере.
  - Не сегодня, - и она села за руль прекрасного автомобиля.
  Дома Катерина сказала тете Ксении о поклоннике. Тетка спросила его имя, полученные данные ей были хорошо знакомы. Она знала почти все официальные данные о сокурснике Кирилле. Они ее устроили, или она сделала вид, что устроили.
  - Ксения Артемовна, а зачем Вы показались на глаза Тамаре?
  - Так она спряталась под подушку и подумала, что это видение. Ладно, она знает, что я жива, и знает мое новое место жительства. Мы его вместе с ней придумывали и покупали до инсценировки похорон, а потом тебя вызвали.
  - А кто ее ранил? А где сберегательные книжки? А зачем весь спектакль?
  - Для тебя.
  Катерине расхотелось приглашать к себе Кирилла. Она не знала, что еще придумает тетя Ксения для очередного развлечения.
  - А откуда у Вас дурные деньги?
  - Они что, пахнут? Тебе не нравится новая жизнь?
  - Если честно - не знаю. Вы мне объясните: зачем я Вам нужна?
  - Я тебя люблю с рождения, как свою дочь.
  - Я хочу домой, к маме. Хочу свою внешность.
  - Наивная. Отец при твоем рождении хотел дать тебе свое отчество, но твоя мать с ним не согласилась. Они долго спорили, твоя мать его перекричала. Что еще, твой отец (ты с ним и не знакома) - декан твоего нового факультета.
  - Интересное кино получается, Вы все знаете, а я нет. Но обидно, теперь я знаю, за что меня преподаватели вдруг полюбили! Не дали Вы мне побыть счастливой от своих успехов.
  - Извини, но этот номер сейчас не пройдет. Тебе придется побыть принцессой. Хозяин этого дачного поселка - твой отец. Хуже того, Кирилл - сын своей мамы, а она доцент в том же институте. Так его мама всегда нравилась твоему отцу. Вкусы и во втором поколении совпадают. Остальное узнаешь позже. Твоя машина от твоего отца.
  - А я думала, это Вы такая богатая.
  - Он через меня тебе деньги передавал все время, пока тебе не исполнилось восемнадцать лет, а потом захотел дать тебе куш больше.
  - Вся сказка исчезла, - сказала Катерина уныло.
  - Не вся. Мы с ним акционеры, часть его капитала принадлежит мне. Мы вместе создавали недвижимость, а декан факультета он по совместительству.
  - Тетя Ксения, значит, я принцесса Катерина, хозяйка элитного поселка и факультета?
  - Нет, у твоего отца еще есть кирпичный завод, где делают кирпичи для дачного поселка.
  - Я богатая невеста, - запела Катерина диким голом.
  - Твоя встреча с отцом намечена на сегодня. Он зайдет к нам. Вы познакомитесь.
  - А раньше нельзя было меня с отцом познакомить?
  - Спросила бы раньше у своей мамы, - сказала Ксения Артемовна более чем спокойно. - Тебе об этом не сказали.
  - Мне реветь или смеяться? - спросила Катерина в полном трансе.
  - Твоя мать родила тебя и не сказала от кого. Твой отец меня нашел и помогал тебе по мере сил, он не всегда был богатым. А я была некоторое время на ответственном посту, и мне перепало несколько квартир. С них мы и начали создавать империю для тебя. Его голова и мысли, а мой первый вклад.
  - Но когда я ехала к Вам из дома, мой родной отец был жив! - с плачем воскликнула Катерина: - Он ведь Ваш брат, - добавила она без большой уверенности.
  - Ты видишь: я ходить не могу. Ноги мои отказали, а у твоего отца тромб в черепушке оторвался. Умер он мгновенно, пока ты ко мне ехала. Когда ты ко мне зашла, я уже знала, что брата нет в живых.
  Катерина разревелась, как белуга. Она рыдала, кричала и вдруг затихла. В этот момент и зашел новоиспеченный ее отец. Он посмотрел на заплаканные глаза дочери, погладил ее по голове:
  - Я надеюсь, что теперь ты все знаешь?
  - Кирпичная принцесса - звучит, скорее, вообще не звучит, - прокомментировала Катерина ситуацию.
  - Нам надо было запутать дорогу для несчастий, - сказал мнимый отец, мужчина с весьма умным лицом декана факультета.
  - А браунинг с гравировкой? - выдала она неожиданно для всех. - Это он тромб в голове отца сделал?
  Тетя Ксения и новый отец переглянулись, но по их взглядам Катерина поняла, что они не стреляли в голову ее отца.
  - Катерина, у него тромб и никаких ранений в голове, - тихо сказал мнимый отец.
  - Давайте вскроем могилу! - вскричала Катерина.
  - Смысла нет, его сожгли, - проговорила тетушка.
  - Забудем эту тему, там все честно, и труп сожжен, - проговорил мнимый отец.
  - Тетя Ксения, зачем Вы так со мной поступили? - спросила Катерина.
  - Так получилось, произошли многочисленные накладки, - ответила она.
  - Катерина, я боюсь за тебя! - искренне воскликнул мнимый отец.
  После ухода мнимого отца Катерина осталась одна. Сдвинуться можно от новостей тети Ксении, если их еще самой интерпретировать. Катерина съездила на могилу, рядом с которой когда-то оставили гроб с якобы телом тети Ксении, но позже здесь захоронили ее отца.
  Над могилой стояла новая плита. Точно, здесь была похоронен отец Катерины, в этом она убедилась окончательно. Катерине очень захотелось вернуться в свою квартиру, но она понимала, что это невозможно. В стороне стоял Кирилл, как всегда в белой рубашке под черным плащом. Он наблюдал за Катериной в экстремальной ситуации, но к ней не подходил...
  На даче Ксении Артемовны спокойствие отсутствовало. Тетушка волновалась об исчезновении Катерины, ее везде искали, но не могли найти.
  Вскоре появилась Тамара, которая пришла с единственной просьбой: дать ей денег. Два мужика, сопровождавшие Тамару, постреляв в воздух, исчезли.
  - Тамара, зачем ты устроила весь этот шум? Не могла одна приехать? - спросила Ксения Артемовна, сидя в кресле за чайным столом в холле.
  - Хорошо, Ксения Артемовна, эти два мужика меня достали. Я осталась одна, а эти двое потратили деньги с одной твоей сберегательной книжки и стали просить у меня еще. Они не знали, что ты жива. У меня случайно вырвалось, что ты живая и закрыла остальные вклады, - протараторила Тамара, доставая пиво в банке из холодильника.
  - Понятно. Где мы будем Катерину искать? - спросила Ксения Артемовна, наливая воду из чайника в чашку с пакетиком зеленого чая.
  - Не волнуйся. Катерина спряталась где-то, - сказала Тамара, открывая шкаф, где лежали пакетики с чипсами, орешками, пряниками, конфетами, вафлями.
  - Катерину найдем. А теперь у меня есть предложение: ты можешь пожить в этом доме, но ты будешь работать, - сказала Ксения Артемовна, показывая на пакет.
  - Добрая тетушка! Я - и работать! Ты лучше придумай, как откупиться от мужиков! Вчера их выгнала охрана дачного поселка. А в следующий раз что произойдет? - Тамара подала пакет пряников тетке, взяла себе пакет соленых орешков.
  - Тамара, что я могу придумать, я уже смерть изобразила, а ты проговорилась, что я живая, - недовольно проговорила Ксения Артемовна, вскрывая пакет с пряниками.
  - А шофер зачем? Пусть тебя защищает, - парировала Тамара, вскрывая банку.
  - Тогда пойдем другим путем: ты их вызови сюда, пока здесь нет Катерины. Попробуем устроить переговоры на высшем уровне, заключим с ними договор о ненападении, - проговорила Ксения Артемовна с чашечкой кофе в одной руке и пряником в другой.
  - Эти два мужика договоры не воспринимают, - возразила Тамара, щелкая соленые орешки из пакетика и запивая их пивом из банки.
  К ним подошел шофер в спортивном костюме.
  - Присаживайся, Кирилл. Чай. Кофе. У нас легкий завтрак, - проговорила Ксения Артемовна, доставая следующий пряник.
  - А мне пива не осталось? - спросил Кирилл, но, увидев покачивание головы Ксении Артемовны, добавил: - Уговорили, выпью кофе. У меня есть предложение по поводу вчерашних олухов.
  - Кирилл, а раньше где ты был? Где было твое предложение? - с раздражением спросила Ксения Артемовна, вставая на ноги, которые почти отошли от стресса и могли ходить.
  - Не хотите - не скажу, - обиделся Кирилл, положив пару ложек растворимого кофе в чашку и заливая горячей водой из чайника.
  - Кирилл, у тебя отличная фигура! Давай поженимся! - воскликнула на одном дыхание Тамара, чтобы не успели ее прервать. - Это у меня идея, а не у тебя! Если мы поженимся, то те двое от нас отцепятся, не будут они преследовать семейную пару. Я подслушала один их разговор. Ксения Артемовна, соглашайтесь на нашу свадьбу, сразу получите дополнительных наследников, а преследователи уйдут от Вас к другим!
  - Тамара, если все будет так, как ты говоришь, то я согласна, - приободрилась от идеи о свободе от преследователей Ксения Артемовна.
  - Меня женили! - с пафосом воскликнул Кирилл. - А я согласен, человеком буду, а не Вашим служащим, - и залпом выпил кофе из кружки, словно это пиво.
  - Вот и славно. Кстати, мой багаж у ваших соседей, я ждала результата переговоров. Я за ним пойду, а ты, Кирилл, изобрази счастливого мужа, когда мы возьмем мои чемоданы.
  И она выскочила в дверь в джинсах и тонком свитере.
  Через минут пять Тамара появилась с сумкой, а за ней шел нагруженный большими сумками Кирилл.
  Ксения Артемовна величественно показала на второй этаж:
  - Тамара, весь второй этаж ваш, а если Катерина вернется, то мы придумаем выход из ситуации.
  Тамара хлопнула в ладоши и побежала по лестнице на второй этаж, за ней пошел Кирилл. Вскоре он вернулся, взял сумки и отнес их на второй этаж. К столу подошла домработница, посмотрела на чашки и стала их составлять на поднос и как-то незаметно вытерла стол. Ксения Артемовна осталась одна за столом. Она подумала, что с Тамарой ей жить проще, чем с Катериной.
  
  Глава 13
  Кирилл имел собственную семью. В его округе дома стояли разнокалиберные, их высота зависела от времени возведения. Ближе к центральным дорогам дома были умеренно грязные. Чем дальше от дорог стояли дома, тем они были чище.
  Катерина не жила рядом с дорогой, ее дом находился в двух домах от дороги, то есть недалеко от дорожной магистрали. Она была городской жительницей и умела перемещаться в пространстве на всех видах городского транспорта.
  У Кирилла были мать, отец и бабушка неопределенного возраста. У них была трехкомнатная квартира в десятиэтажном доме из больших белых кирпичей. Они жили на последнем этаже, сверху над домом располагалась надстройка непонятно зачем, видимо, это задумка архитектора.
  Отец Кирилла, более известный как полковник Фен, был большим тружеником. Он сделал лестницу из своей квартиры на чердак. На огромном чердаке были видны трубы различного назначения. Минуя трубы, он возвел стены, выкрасил их снаружи в белый цвет и нагородил еще три комнаты. Конечно, при первой проверке их могли аннулировать, но до этого момента можно было пожить в нормальной обстановке, не утруждая семью своим частым присутствием. Теперь у семьи получилось шесть комнат. Это уже намного лучше, да еще плюс кухня.
  Короче, пять спальных комнат плюс одна общая комната, из которой лестница шла на чердачный этаж. В общей комнате поставили диван на троих, два кресла и длинный низкий стол. На стене повесили длинный плазменный экран телевизора. В стене между кухней и комнатой пробурили небольшое окно, по которому туда и сюда ходил сервированный стол, что позволяло есть в общей комнате и не усложнять своим присутствием обстановку на кухне. Готовили на кухне мама и бабушка Кирилла.
  Кирилл - молодой человек. Рост у него где-то 180 см. Плечи широкие, ноги длинные, глаза серые, волосы русые. Характер нордический. Младшие члены семьи во все времена считали, что они умнее старшего поколения, поэтому старшие вздрагивали от едких замечаний Кирилла. Но все по порядку. Кирилл учился в университете.
  Отец семейства - полковник Фен, ростом 178 см, плечи шире нижней части тела, руки натруженные, пальцы на руках крупные. Волосы зачесаны назад, длина волос не больше 6 см. Мать семейства - Зинаида Зиновьевна, ее рост 167см, возраст 40 лет. Бабушка была ростом 155см.
  Зинаиду Зиновьевну съедала тоска, сын вырос и развлекался сам по себе либо за счет ее нервов. Он слушал такую матерную музыку при своей внешней интеллигентности, что не только уши вяли, но и мозги усыхали. Музыка Кирилла звучала на полную мощность, одну и ту же песню он слушал по несколько раз и подпевал. Речитативные песни крутились под самодельные клипы и вызывали нервные спазмы.
  Зинаида Зиновьевна задумалась: а виновата ли в этом музыка? Модные ритмы со странной рифмой раздражали ее до бешенства. Она послала проклятье на экран с такой ненавистью, что Кирилл крикнул:
  - Не смей проклинать моих друзей!
  - Выключи! - выдавила из себя Зинаида Зиновьевна.
  Рядом бегали две собаки, создавая суету. Кобелю было два года, его будущей партнерше только два месяца. Эта красивая собачка задирала взрослого пса, и он не выдержал - ударил лапой по мордашке собачки.
  Зинаида достала остатки твердой колбасы, разрезала на две неравные части и отдала собакам за домашний цирк. Они успокоились, легли с двух сторон от нее и задремали.
  Полковник Фен в последнее время постоянно жил на даче и Зинаиде Зиновьевне не докучал, он ее вовсе не замечал. Мать полковника пасла его на даче вместе с козой и поила козьим молочком. Оставался дома Кирилл, но он так увлекся девушкой Катериной, что мать в упор не видел и ее к себе в комнату не пускал.
  В доме наступила временная тишина. Зинаида Зиновьевна включила телевизор в общей комнате и стала смотреть сериал, но просмотреть всю серию она не смогла. Ей захотелось пойти в обувной магазин и купить новые туфли. Для чего они ей нужны, она не знала, но захотела обновить обувь. Она переключила программу, в которой красили волосы, захотелось пойти и купить новую краску для волос. Она взяла и выключила плоский экран. Это было самое худшее состояние, сопровождающееся полной безысходностью.
  Взгляд ее упал на усохшие букеты цветов, выбрасывать их у нее не было желания. Она была пустая, без положительных эмоций. Она стала рассматривать обстановку вокруг себя, но что-либо делать ей не хотелось. Вдруг она ощутила зов бедняка. Он звал ее с того света. Возникло ощущение, что его душа в этой комнате. Это было ужасно! Дома не было никого! Была только зовущая душа умершего любимого человека. Да, она его любила! Со всеми его достоинствами и недостатками. Она знала секрет счастья: между удачными свиданиями обязательно должна была быть нейтральная полоса отчуждения. А теперь у нее была только эта полоса, но она не обещала приятной встречи.
  Руки у Зинаиды Зиновьевны мелко завибрировали. Она посмотрела на руки, внешне они были спокойны, а изнутри их трясло. Состояние нервного напряжения нарастало. Психоз готов был вырваться наружу, ей хотелось заголосить. И она завыла, протяжно и неистово, и резко прекратила вой.
  Зинаида Зиновьевна вышла на балкон, лето окутало ее теплом. Пролетел голубь. Мимо капнула вода с верхнего этажа. Она села в кресло, взяла отложенную книгу, стала читать.
  В дверь позвонили.
  Пришла Катерина с капельками слез в глазах.
  - Что случилось? - спросила Зинаида Зиновьевна.
  - Не знаю, я устала быть никем и нигде, - тихо пролепетала Катерина.
  - Проходи на балкон. Поговорим, - предложила Зинаида.
  Они сели в два кресла в окружении цветущей герани.
  - Зинаида Зиновьевна, а что говорить? Я живу у вас никем. Тетя Ксения сорвала меня с моей квартиры, а ваш Кирилл не дает в нее вернуться. Жить у тетушки я не могу, с ней живет двоюродная сестра с новым мужем. Я никому не нужна, - и Катерина заревела в полный голос, навзрыд.
  - Катерина, а какой сегодня день недели?
  - Вы про его плащ? Так это шутки Кирилла. Сильно придуманная ложь. Я все придумала. А я не умею постоянно выдумывать подвиги, чтобы ему было со мной интересно! Не могу! - и Катерина нервно всхлипнула. - Нет, его тщеславие границ не имеет! - вскрикнула Катерина.
  - Я верю тебе. Его отец тоже хочет от меня того, чего во мне нет и быть не может.
  - Но у вас есть сын! Вы привыкли друг к другу!
  - Если ты заметила, то полковник Фен живет постоянно на даче, там и развлекается. Он в отставке по возрасту, еще не наигрался и свободой не надышался.
  - Что мне делать? Я хочу быть собой. Мне надо уехать от вас. Я поеду в свою квартиру, давно я там не была, тетушка за квартиру платила, я дома почти год не была.
  - Что мне Кириллу сказать?
  - Что я улетела на остров в океане, это последняя наша шутка. У тети Ксении на самом деле есть нефтяная платформа в ста километрах от берега. Кстати, там сейчас находится Кирилл, я от него одна улетела на вертолете.
  - Катерина, заметь, ваша жизнь полна чудес и без фантазий. Не возражай мне. Хочешь уехать домой - уезжай.
  Катерина поднялась наверх, собрала вещи, помахала пальцами и вышла из квартиры. Зинаида Зиновьевна неожиданно для себя почувствовала легкость. Собаки проснулись и стали бегать мимо нее туда-сюда. Она улыбнулась себе любимой и приступила к уборке квартиры.
  В дачном поселке жизнь шла с местной скоростью. Полковник Фен зашел в дом бывшего изобретателя. Помещение, опутанное проводами, не вызывало ощущения жилого дома. Хозяина похоронили, его смерть была официально оформлена. С ним полковник Фен пошутил, но еще больше он пошутил над Зинаидой Зиновьевной. Она находилась в шоке, в подвешенном состоянии и от взаимной ревности на похороны бедняка изобретателя не приходила.
  Полковник Фен был зол на жену. Она выводила его из себя любовью к бедному изобретателю. Он и решил убрать бедняка с дороги. Он редко жил дома, пока служил в армии, вернувшись в дом, не мог найти себе места. А его место было элементарно занято. Устроил он обычную перестрелку у пруда, куда дачники особо не ходили. Женщинам он сказал, что изобретатель случайно погиб. Не нравилась ему такая ложь, но так получилось.
  Хотя изобретатель в принципе не мог быть бедным из-за богатого духовного мира. Чудовищная ложь стоила полковнику Фену денег, а теперь он бродил среди проводов в доме изобретателя и искал вчерашний день. Ему захотелось уехать далеко и надолго. В его душе не было ни любви, ни ревности.
  В своей комнате в дачном поселке страдал Кирилл, его съедала тоска от одиночества, ему было и скучно, и грустно. Он посмотрел на улицу. В памяти всплыло милое лицо Катерины. Вот кого он хотел видеть! А захочет ли она его увидеть? Катерина в этот момент повернула невольно голову к окну, в ее памяти возник облик Кирилла, ей интуитивно захотелось его увидеть.
  За дверью послышались крики и редкие выстрелы, она вся сжалась от невольного страха, потом оглянулась вокруг себя с мыслью спрятаться, но услышала приближающиеся шаги, мужские голоса. Кто-то тряс ее дверь. Катерине показалось, что эти голоса она уже слышала.
  - Катерина, дверь открой, все равно выломают, - громко сказала Тамара.
  Катерина последним взглядом окинула комнату, посмотрела наверх и увидела нечто похожее на люк. Раньше она думала, что это обрамление для светильников, расположенных в разных местах потолка.
  - Тамара, секунду подожди, халат наброшу! - крикнула Катерина и нажала на выключатель странной лампы.
  Мгновенно в потолке открылся люк, из него вывалилась лестница. Катерина полезла по лестнице на чердак и закрыла за собой люк, уже слыша, что дверь стали ломать. Она оказалась на весьма приличном чердаке, но ее теперь волновал вопрос личной безопасности. Она невольно вспомнила, где слышала эти голоса: в квартире тетушки, но легче от этого стало.
  С чердака надо было уходить. Она выглянула на улицу, открыв дверцы с чердака на крышу. Стоило ей показаться в открытом окне, как она попала в мужские руки. Крепкие мужские руки подхватили ее и перенесли по чердачному балкону в другую комнату. Катерина посмотрела на Кирилла.
  - Спасибо, Кирилл, что спас. Мне надо убежать подальше от этой дачи.
  - Не волнуйся, прорвемся, держись за меня и верь мне! Катерина, машина моя недалеко стоит. Я приехал на машине на дачу, а потом решил посмотреть на твои окна с чердачного балкона, но заметил твое испуганное лицо на крыше.
  - Отличное решение для моего спасения! - проговорила Катерина, подходя к знакомому форду. - Понимаешь, Кирилл, волшебный плащ действует только по четвергам, завтра ты бы уже не смог мне помочь.
  - Кому ты это говоришь? У тебя волшебный плащ! В нем используется непонятная энергия! Понимаешь, я пытался понять, что и как устроено в плаще, но он, как кокон, закрывается в ночь с четверга на пятницу. Вернешь мне плащ при случае.
  - Не объясняй, вероятно, ты владеешь одним из чудес света. А почему нет! - Катерина повеселела, но вдруг нахмурилась. - Кирилл, я боюсь несуразицы, которая последнее время со мной происходит. Боюсь возвращаться на дачу к тетке!
  - Нормальная реакция, поедем ко мне домой, на чердак. Я там один живу. Кстати, у плаща была сапфировая брошка, она управляла плащом. Ее следы потеряны.
  - До того, как ко мне стали стучаться в комнату, я слышала выстрелы, а до них я думала о тебе. Что касается брошки, я о ней слышала от своей мамы.
  - Ой, Катерина, а я о тебе думал. Но чтобы не попасть в суп к налетчикам, предлагаю тебе пожить у меня. Отец хорошо придумал комнаты на чердаке, над ним насмехались, а он сделал. Я не думаю, что у твоей мамы нужная мне сапфировая брошь, хотя с такой тетушкой, как у тебя, возможно все.
  - А полковник Фен сам, что ли, делал? Темнишь, Кирилл. Комнаты по кирпичику выложили солдаты, мне Зинаида Зиновьевна говорила.
  - Держи ее дома, всех продаст, - пробурчал Кирилл. - Ладно, так оно и было, мой отец - полковник Фен, вот он и использовал солдат в мирных целях, с пользой для себя и для общества.
  - А мой второй отец - декан факультета, и он перетянул меня в свой университет, и под его крылом учиться легко и приятно. И оценки у меня выше, чем раньше.
  - Если честно, то солдаты нам дачу построили и все пристройки. Хочешь, пойдем в пристройку, посмотришь, как солдаты славно умеют трудиться. И дачка не хуже, чем у твоей тетки, и заборчик каменный.
  - Все хорошо и без фантастики. Но как быть с моими преследователями? - спросила Катерина, снимая с себя обычный плащ, который они случайно наделили сказочными свойствами.
  - Так, идем в пристройку, - сказал Кирилл утвердительно.
  Они сидели и слушали новости.
  - Кирилл, знаешь, что меня волнует? Вот ты носишься с плащом, человек-паук - с паутиной, очень много летающих героев развелось и монстров, а потом люди из окон прыгают. Послушай, что в новостях говорят. Студенты из окон во время пожара прыгали.
  -А с пожара бегут туда, где дыма нет и огня. В этом месте пожарники не договорились с криминальными структурами. Обычные металлические лестницы с земли и до чердака. Пожарные лестницы. Но их часто используют не по назначению. А по поводу летающих пауков и птиц - так ведь надо сказку от жизни отличать.
  На пороге стояла Тамара и улыбалась, размахивая поясом.
  Вечером в комнату Катерины вошел Кирилл с комплектом великолепного постельного белья. Она боролась с желанием послать его куда подальше, потом у нее возникла мысль, что они равны! Кирилл и Катерина легли в прекрасную постель, укрылись одеялом. Он быстро понял, что легли они вдвоем, но еще быстрее понял, что ее в постели нет.
  Он откинул одеяло в пододеяльнике: на постели лежала синяя мантия, но без Катерины.
  Катерина вылетела из постели, оставив в ней халат, пролетев некоторое время невидимкой, она оказалась летящей в ступе по типу ракеты. Она лежала в странной кабине, обитой изнутри зеленым шелком, приборов никаких она не видела, но прекрасно ощущала полет. Катерина летела в неизвестном направлении, но теперь ее скорость была раз в сто больше, чем в ступе. Она летела недолго, но быстро, в чем она летела, она не понимала, но чувство страха отсутствовало.
  Ступа-ракета приземлилась на берегу моря. Катерина не успела ничего понять, как створки ракеты открылись. Она вышла на песок в комбинезоне. Катерина увидела странное плавательное судно. Людей рядом не было. Красный катер с закрытой палубой качался на волнах. Катер дал задний ход, в нем открылись двери. Катерина зашла внутрь красного катера. Двери за ней захлопнулись. Она села в единственное кресло.
  Катер полетел по волнам. Катерина увидела корабль, но катер пролетел дальше красной стрелой. В холодных волнах моря были видны две мужские головы, они держались руками каждый за свой мяч. Из катера выдвинулась платформа, матросы легли на нее и вместе с платформой были подняты выше волны и задвинулись внутрь катера.
  Катерина уловила, что ее катер спас двух человек, но как это получилось, она не осознала. Катер полетел к берегу. Два человека были доставлены на берег в сухой одежде. Ей дали на них посмотреть, чтобы она убедилась, что с людьми все нормально.
  Сильным потоком воздуха Катерину засосало в ракету-ступу с небольшой кабиной. Теперь она летела сидя, красные шторы с окон были сдвинуты, она наблюдала в окно полет сквозь облака и полет вне облаков в ясном небе. По контурам земли Катерина догадалась, что она находилась в районе Тихого океана, а теперь возвращалась домой, ракета зависла над крышей дома. Она сама вышла в открытый люк ракеты.
  На крыше, огороженной по контуру, стоял стол. За столом сидели Ксения Артемовна с Тамарой и Зинаида Зиновьевна. Одно место было пустое. Дамы улыбались, приветствуя Катерину. С чердака ленивой походкой вышел Кирилл:
  - Привет, Катерина! С почином тебя!
  Катерина посмотрела на всех и поняла, что это не ее место. В ее памяти вновь возник ее родной отец. Она быстро сбежала с крыши по лестнице и вернулась в настоящее, свое, родное, с другими человеческими ценностями.
  Феофан смотрел на небо с голубоватыми прожилками между перистыми облаками и придумывал новую идею, которая была далека от благородства. Ему нужна была слава для материального обеспечения.
  Только людская молва могла принести ему имя и известность. Слава и известность, хотя чем эти два понятия друг от друга отличаются?
  Почти ничем. Добыть себе имя он мог только после того, как его покажут на всех телевизионных экранах. Второй вариант - ему надо сделать видео и раскрутить удачно распутанное дело, которое он раскроет лучше сыщиков.
  От сложной задачи Феофан ощущал тупость в висках; не найдя решения, он вышел на улицу и побрел в сторону центральной части города.
  Он увидел свадебные машины, которые остановились практически перед ним. Он с любопытством взирал на красивую невесту. Она его так поразила своими безупречными линиями фигуры, что он потерял ощущение времени.
  Невеста покрутилась у памятника, рядом с которым они находились. Ее сняли на фото- и видеокамеру. Феофан тоже успел щелкнуть своим телефоном и получить удачный снимок девушки в белом платье и ее матери, которую мысленно назвал "мадам Фифа", а это оказалась тетка Люба при параде.
  Жениха рядом с невестой не было, из этого Феофан сделал вывод, что невеста едет на регистрацию брака. В его голове щелкнула мысль, что это именно то, что ему нужно, и записал номера машин. Феофан выяснил адрес невесты по имени Арина и через пару дней уже разговаривал с ее матерью во дворе их дома. Он завел разговор об экстрасенсах, и мадам поддержала эту тему.
  Они обсудили телевизионные программы, из чего Феофан сделал вывод, что мадам Люба не прочь засветиться на экране. Дома он набрал на мониторе нужный вокзал, посмотрел на расписание поездов, купил через виртуальную кассу два билета. Дальнейшие его действия никто не мог проследить.
  Мадам Люба, то есть мать невесты, сидела дома в полном одиночестве и смотрела телевизор. Ее отдых прервал звонок зятя, он жаловался на отсутствие молодой жены и спрашивал у тещи, не у нее ли дочь?
  Мадам Люба заволновалась, зная, что ее дочь Арина - девушка пунктуальная, честная и не могла она просто так кинуть молодого мужа. Они обсудили этот животрепещущий вопрос, выяснили, кто и что знал из них на эту тему, и ни к чему не пришли.
  В голове мадам Любы возник образ мужчины, с которым она разговаривала об экстрасенсах. Она вспомнила про его визитку, на которой было написано "Экстрасенс Феофан". Зять подал заявление в отделение по розыску граждан, где на него подозрительно посмотрели, словно обвиняя его в том, чего он не делал.
  Ему их подозрения не понравились, и он поддержал мысль тещи обратиться к господину Феофану, но телефон экстрасенса оказался вне зоны доступа.
  В отделения по розыску граждан пришел журналист. Ему и сказали, что пропала некая невеста Арина, не успевшая стать женой.
  Журналист предложил сотрудникам отдела поработать с экстрасенсом для поиска девушки и дал им визитку Феофана. Господин Феофан, изменив внешность, познакомился с невестой Ариной до этого ажиотажа. Он представился ей режиссером передачи об аномальных явлениях и предложил поучаствовать в съемках всего несколько минут и за большие деньги. Она из любопытства согласилась, поскольку от природы была любознательной особой. С собой она взяла пляжный набор одежды, как он и потребовал.
  Через некоторое время по телевизору показывали программу, в которой господин Феофан помогал сотрудникам отделения по розыску граждан разыскивать пропавшую невесту. Он уверенно показал на карте соседней области место, где она находится.
  Мадам Люба смотрела передачу по телевизору с мокрыми от слез глазами и не могла понять, что ее дочь могла делать в соседней области. В дверь позвонили - это пришел возмущенный зять, который тоже смотрел эту передачу. Его лишили права покидать город, и он не мог поехать туда, куда всех посылал экстрасенс Феофан.
  Но передача шла дальше. Теща и зять затихли в креслах, взирая на экран. На место, указанное экстрасенсом Феофаном на карте, выехали два сотрудника из отдела по розыску пропавших людей, журналист и сам Феофан. Зрителям оставалось смотреть передачу. К поиску невесты подключили добровольцев. Целая толпа людей рассеялась по лесу в поисках.
  Феофан первым нашел холмик и стал его раскапывать. Вокруг него собрались люди. Камера снимала, как разрывают землю, находят нечто, завернутое в целлофан.
  Зять завопил:
  - Это не Арина!
  Мадам Люба рыдала. В дверь звонили. Зять открыл дверь. Его арестовали по подозрению в жестоком убийстве невесты. Мадам Люба онемела. Передача по телевизору окончилась. Она не шевелилась. Она впала в оцепенение, не поверив в то, что произошло.
  Эту передачу смотрела и Катерина. Вопреки всему она почувствовала страшный и несправедливый обман. Она подумала, что невеста Арина - живая. И ее молодой муж преступления не совершал. В ее мозгу всплыло лицо экстрасенса Феофана. Его взгляд доверия не вызывал. Было в его лице нечто хищное и самодовольное.
  Она погладила собаку, прижавшуюся к ее ноге.
  - Поехали, Чипа!
  Пес тихо залаял ей в ответ.
  Катерина зашла к матери Арины, взяла у нее платочек Арины и поехала на вокзал. Купила два билета на себя и собаку.
  Кассир воскликнула:
  - Все туда поехали! Знаете, а ведь этот экстрасенс Феофан, которого по телевизору показывали, тоже туда ездил, и уже два раза!
  Катерина не удивилась, а погладила собаку по голове. Они доехали до населенного пункта, о котором говорили по телевизору. Поселок шумел от новостей и гостей, наехавших сюда после передачи. Нашлись люди, которые довели Катерину до ямы, из которой выкопали нечто, завернутое в полиэтилен.
  Чипа молчал, он брезгливо морщился и покачивал головой. Катерина поняла, что здесь ничего для них страшного не было. Неожиданно пес покрутил головой и побежал в сторону леса. Она бросилась за ним. Катерина с собакой прошли метров двести по лесу и остановились перед забором из жердей, за которым ходили лоси. Один лось ел, выдирая пищу из-под пляжного платка невесты Арины.
  Катерина от увиденного зрелища вся встрепенулась, сердце ее сжалось от боли. Пес залаял на лосей. Они ощетинились на него рогами. Катерина залезла к лосям, протиснувшись между жердями в заборе, - в ней было столько агрессии, что лось невольно уступил ей дорогу к кормушке.
  Она тронула рукой платок Арины, потом попыталась его снять с соломы, которую он обертывал, но у нее ничего не получилось. Она посмотрела на пса, но он уже бежал в лес. Она последовала за ним. Издалека Катерина увидела силуэт девушки, привязанной к дереву. Пес лаял рядом. Катерина даже не удивилась, что это был манекен в купальнике невесты.
  Чипа продолжал лаять и смотреть вверх на дерево. Катерина подняла голову и увидела пляжную сумку, которая явно была пуста. Пес опять подождал, пока Катерина снимет с ветки сумку, и бросился бежать дальше в лес. Он остановился у шалаша, расположенного в ветвях двух дубов. Пес больше не лаял, он скулил.
  Катерина по лестнице добралась до входа в шалаш и посмотрела внутрь. Ничего страшного она не увидела. Невеста Арина спала на боку в свадебном платье, укрытая фатой. Катерина легонько пошевелила девушку, но та не реагировала на руки Катерины. Тело ее было теплым под грязной фатой. Усталость проступила на лице спящей девушки.
  Неожиданно она села:
  - Ой! - воскликнула она с таким отчаянием в голосе, что пес залаял.
  - Арина! - выдохнула Катерина. - Что произошло с тобой?
  - Лох я обыкновенный. Я подумала, что мне заплатят за съемки, обещанные неким господином Феофаном. Да вот ни с чем и осталась.
  - Хорошо, что живая, - сказала Катерина, у нее не было сил рассказывать, в какую историю Арина попала.
  Девушки спустились на землю.
  Для себя Катерина из этой истории поняла, что экстрасенс Феофан - обычный авантюрист, который может быть двуликим и не поможет ей найти черный шар жизни.
  Везти сразу домой грязную невесту, которую знает теперь вся страна, она не решилась. Поэтому сняла номер в дорожном отеле. У невесты в огромной пляжной сумке оказались легкие босоножки и тонкое платье из полосок ткани. Она и надела сей незамысловатый комплект.
  Катерина терзалась сомнениями, как на работе шефу объяснить свое отсутствие. Решение пришло неожиданное: надо поездку превратить в командировку, то есть сделать нечто полезное для фирмы. И она решила посмотреть на новые виды ламп, к которым ее фирма имела косвенное отношение. Она направилась в магазин, оставив невесту с собакой. Вскоре они вернулись домой.
  "Сквозь темные очки мир смотрится добрее, серое небо приобретает веселый оттенок, и жизнь катится, несмотря на состояние здоровья, настроение и прочие факторы индивидуального существования. Белая страница не кажется белой и не ест глаза своей яркой правдой, а всякую правду и надо рассматривать сквозь темные очки.
  А заглядывать в любимое прошлое лучше через темные стекла существования, что-то приукрасив, а что-то и оголив за давностью лет. Но первую половину двадцатого века трудно рассматривать даже через очень темные очки времени: как ни описывай этот период, а все словно наговариваешь, даже если и приукрашиваешь события тех лет", - так думала Катерина, привычно идя знакомой асфальтированной тропой через лес...
  В огороде стояли два соломенных чучела, которые Феофан сам набивал соломой и украшал старой одеждой. Когда он злился на кого-нибудь, то подходил к чучелам и бил их ножами. Дед, увидев очередной разорванный наряд чучела, ругал мальчика, но безрезультатно, его неизменным развлечением оставались чучела в огороде.
  Когда Феофан освоил нападение на одно чучело и мог нанести удар в обведенную углем точку, ему захотелось большего. Он поставил два чучела на крепкие колья так, словно стояли два человека и разговаривали. Теперь его задача резко усложнилась: он не нападал на чучела, он к ним подходил так, словно хотел с ними поговорить. Он некоторое время стоял против соломенных идолов, потом резко наносил два удара двумя ножами в обведенные точки.
  Деда пугало затяжное развлечение мальчика, он пытался научить его полезным навыкам. Если дело было осенью, то дед приглашал внука помочь порубить капусту. На столе шинковали вилки капусты и морковь, потом обильно солили эту овощную смесь крупной солью и уминали руками до тех пор, пока капуста не давала сок. Комок соленой капусты с морковью бросали в кадку, и так происходило до тех пор, пока кадка не наполнялась капустой. Но Феофан неизменно вонзал двойным ударом два ножа в целый вилок капусты в намеченную точку, чем выводил деда из себя.
  Солнце пробивалось сквозь облака. Кленовые листья наливались красками. На одном клене было до трех ярких цветов: зеленый, желтый, вишневый. Березы желтели через лист: один зеленый, второй желтый. Красота в лиственных просторах нарастала. И в личной жизни Феофана стояла осень. Ой, да что там! А там вот что произошло. Он изменился. Ножи ему надоели хуже горькой редьки.
  Он подошел к плетню соседнего дома и сказал:
  - Катерина, я жить без тебя не могу! На улице благодать божья, а тебя нет! Пришла бы ты да утешила молодца, погуляли бы мы с тобой около мельницы.
  Она ему и отвечает:
  - Любимый мой, так уж и соскучился? Или тебе чучело на огороде надоело? Не сомневайся, я приду, как только солнце к дубу подойдет, подле него и ждать буду. А к мельнице я не пойду, страшно там.
  Катерина от счастья закрутилась на одной ножке. Да, сподобилась! Значит, и у нее ныне девичья осень. Феофана она больно любила. А он ее? Да неужели он не любит ее? Девушка к сундуку бросилась, отворила крышку и затихла над нарядами. Зипун новый достала, платок вытащила новехонький. Что еще Феофан у нее не видел? Тятенька давно на базар не ездил.
  Девушка вынула из сундука атласную ленту, переплела косу, затянула ее на конце крепко лентой, бантик завязала. Потом Катерина покрутилась, отчего коленкоровая юбка колоколом закрутилась подле ног. Она опять к сундуку подошла, чтобы юбку новую посмотреть, словно не знала содержимое сундука. Катерина юбку себе сама шила. Бабушка ее стежку крепкому обучила. Юбку она лентой по подолу обшила.
  Отец Семен зашел в горницу, посмотрел на девичьи хлопоты и раскатисто рассмеялся:
  - Дочь, куда ты собираешься? Неужели под венец идти надумала, а меня не спросила?
  - Отец, люб мне Феофан.
  - Да верно ли? Пусть сватов засылает! Хватит вам желуди с дубов околачивать.
  Встретились Феофан и Катерина под раскидистым дубом. Он в рубашке новой пришел, ремешком золотым подпоясанный, а сам в лаптях. Ремешок ему боярыня подарила, он и носил его постоянно. Очень Феофан боярыне приглянулся. Боярыня в столице белокаменной зимой жила, а летом в деревню наезжала.
  Только Феофан поцеловать захотел девушку, как откуда ни возьмись боярыня в карете подъехала. Вышла она из кареты, выхватила у кучера плеть да по юбке Катерине и врезала. Ноге девушки больно стало. Она отпрянула от парня. А боярыня засмеялась и дальше поехала.
  Феофан испугался за Катерину, испугался он гнева боярыни. Парень стоял в полной растерянности под дубом, с которого медленно падали первые желтые листья. Страх парня перед боярыней был сильнее его любви к девушке. Феофан с того дня от Катерины отдалился и взгляд при встрече отводил.
  Катерине стало зябко и обидно за себя и за беспомощность Феофана. Она поняла, что он зависит от боярыни больше, чем от нее. И она решила, что непременно будет сильнее боярыни! Она будет сильнее его! Она - Катерина, и все тут!
  В зеленой траве лежали желтые листья, словно золотые иконы. У Катерины в горнице в переднем углу висела икона, срисованная с древней иконы. Печь занимала четвертую часть жилого помещения, в ней можно было мыться и греться после того, как испекут хлеб. Пол был выстлан широкими половицами, немного черноватыми от времени.
  
  Глава 14
  Девушка сидела на крыльце и поджидала молодого соседа, она еще надеялась на его возвращение. Отец вышел из дома и сел рядом с Катериной. Они стали рассматривать новый каменный собор с золотистым куполом. Возле него толпилась воскресная кучка прихожан.
  Звон колоколов радовал тишину своим проникновенным звучанием. Платки и сарафаны были надеты на женщинах. Редкая женщина ходила в кокошнике. На мужиках были надеты высокие лапти и длинные рубахи, подпоясанные веревкой или ремнем. А на Феофане уже был золотой ремешок, словно золотой гребешок у петуха.
  - Отец, Феофан боярыне служит, - нарушила тишину девушка, не отрывая глаз от соседнего дома в надежде, что на соседнем крыльце появится Феофан.
  - Хорошо, что ты это сама узнала, - сказал отец и тяжело вздохнул. - Эх, дочь, знавал я нашу боярыню, служил ей верой и правдой, да состарился.
  - Отец, и не старый ты вовсе! Твои ровесники - мужики седые, а ты молодой еще, русоволосый. А меня сегодня боярыня хлыстом отходила. Промолчу, но отомщу ей! А я замуж пойду за боярина! - не удержалась Катерина от обиды на боярыню.
  - Мстить - не надо. Тебе еще хуже будет, забьют тебя розгами. Эх, куда хватила: замуж за боярина! Очнись, дочь! - испугался отец за свою дочь.
  - Тогда я служанкой пойду в боярский дом! Я Феофана попрошу, так он за меня словечко и замолвит, - не унималась взволнованная девушка.
  - Слуг они завсегда любят. Если Феофан замолвит слово, может, что и получится, - задумчиво сказал отец, закряхтел и поднялся с крыльца.
  Катерина стала думать, как понравиться боярину да во что одеться. Одежды такой, как у боярыни, у нее никогда не было. Она встала с крыльца, взяла деревянное ведро, поставила его на голову и стала ходить по двору.
  Мать, увидев дочь с ведром на голове, закричала:
  - Катерина, ведро расколешь, протекать станет!
  - Матушка, я статной боярыней хочу стать, - ответила важно девушка, продолжая гордо вышагивать по двору с ведром на голове.
  - Ты и так не последняя невеста, приданое у тебя есть. Очнись! - крикнула мать и пошла к корове, которую пригнал пастух.
  Катерина подошла к корове и погладила кормилицу семьи по холке.
  Отец кучером служил у бояр. Боярыню раньше он возил, но теперь она его с собой больше не брала. Бывший кучер все больше навоз из конюшни выносил да за лошадьми ухаживал.
  А Катерина к рукоделию была приучена, могла рубаху сшить и расшить ее. Первую рубаху она отцу и сшила, да так ее узорами вышила, что боярыня вновь взяла отца Катерины на облучок своей кареты. Катерина расшила рубаху и для боярина, да и поднесла ее боярыне.
  Боярыня плетью хлестнула Катерину в знак благодарности да рассмеялась громко:
  - Катерина, ты у меня мужа отнять хочешь?
  "Как она догадалась?" - подумала Катерина и пошла прочь среди летящей осенней листвы в сторону города, на околице которого она и жила со своими родителями.
  В городе стояли соборы большие, белокаменные. Чуть ниже располагались ряды торговые каменные. Катерина в монастырь заходила к настоятельнице и видела каменные своды и келью монашескую. Оставаться в монастыре она и не думала, не по ней была святая жизнь. Несколько домов в городе стояли - каменные, красивые дома, прочные.
  А у Катерины дом бревенчатый, просторный, еще у нее был большой хозяйский двор под навесом. Дед ее дом начинал строить, а отец двор камнем вымостил. Бабушка все еще с ними жила. Она пряла пряжу, покручивая в руках веретено, сидя на широкой лавке. А мама Катерины любила полосатые половики ткать на маленьком деревянном станке. Все в семье ремеслу обучены.
  Феофан - сын кузнеца, отец его подковы для лошадей делал. У них была своя мельница. Они и муку мололи. Семья Катерины у них зерно молола на муку. Феофан со своим отцом иногда у горна стоял, помогал отцу. Чем Феофан не жених Катерине? Правда, он себе все ножи выковывает, а потом их в чучела вонзает. Так нет, боярыня еще на голову Катерины объявилась! У нее своя земля, свои деревни, и все здесь принадлежит боярыне.
  Слухи ходят, будто боярыня - ведьма и колдовать умеет, будто мужа своего она приворожила зельем любовным. А если она и Феофана к себе приворожила? Он справный парень. Боярыня, рассмотрев рубашку, сшитую Катериной для ее мужа боярина, заказала еще для себя пять рубашек и чепчики для сна. Засадила боярыня Катерину за работу. Стала девушка портнихой, а не служанкой. Узоры боярыня заказывала сложные, вышивать их теперь придется всю зиму!
  Вот как дело обернулось! А боярина Катерина так и не увидела, к ним он редко приезжал. Люди говаривали, что он самому царю служит! Катерина бы и для самого царя рубашку справила, так дел много и без царской одежды. Но между дел она себе кокошник смастерила и расшила бисером. И рубашку под сарафан она тоже себе расшила.
  Девушка быстро наловчилась вышивать.
  Пришла весна. Отдала Катерина заказ боярыне. А тут и снег растаял. Надела девушка на себя обновы: сапожки сафьяновые, сарафан расписной по подолу и впереди полосой весь расшитый. На голову надела кокошник и во двор вышла. Отец как увидел дочь, так и пошатнулся от неожиданности.
  - Катерина, красавица ты наша! Ох, какая ты стала! - удивленно воскликнул отец, не веря своим глазам.
  Он медленно подошел к дочери и дотронулся до кокошника.
  - Знатная из меня боярыня получится? - спросила Катерина у отца, павой пройдясь по каменному двору.
  - Страшно за тебя, дочка! - замахал отец руками, а потом вдруг спросил: - Хочешь, дочь, грамоте обучиться у дьячка нашего?
  - Хочу, - ответила Катерина с вызовом, - мне нужна грамота.
  Стал дьячок к ним домой приходить и грамоте девушку обучать. Мать ему за учебу сразу половик подарила, а потом молочко в крынке подавала, когда он приходил. Дьячок маленький был да шустрый. Знал много, рассказывал интересно о том, что за горами, за долами делается.
  Летом Катерину признали первой красавицей среди девушек. Феофан на празднике солнца изображал всадника на коне. Катерина расшила себе и ему белые одежды. Феофан с босыми ногами сидел на коне, ездил по улице с пучком пшеницы, люди выходили ему навстречу и кланялись в пояс, словно он само солнце доброе. Боярыне он больше прежнего приглянулся.
  Катерину в белом расшитом платье к дереву привязали на солнечной поляне, а на голову ей надели венок из цветов. Вокруг нее парни и девушки стали хоровод водить да песни петь. Феофан отвязал Катерину от дерева, поэтому их стали дразнить: "Жених и невеста".
  Вечером сожгли соломенные чучела. Факелы запылали. Красота. И вдруг в круг праздника ворвалась карета с боярыней, лошади зафыркали, заржали. Девушки и ребята разбежались, а боярыня-матушка на глазах у всех в ведьму превратилась, а карета - в ступу. Схватила ведьма Феофана, посадила вместе с собой в ступу и улетела за леса, за моря.
  Катерина так и села у костра, в нем еще головешки потрескивали. К девушке отец подошел, это он боярыню в карете привез. Лошади стояли и хрипели. Катерина подошла к лошадям, погладила их по холке, они и успокоились. А отец сказал, что боярыня полетает и сама вернется, не век же ей в ступе сидеть, да еще с молодым парнем.
  Страху Катерина натерпелась - и не передать. Сидит она у костра, смотрит, а у нее в руке ремешок золотой остался. Показала девушка золотой ремешок отцу. Он взял ремешок и перекрестил им костер. Ремешок превратился в ужа, а ужей в их местности всегда много было. Катерина так и отпрянула от отца.
  А отец засмеялся:
  - Не пойдешь ты, дочь, под венец, не пара Феофан тебе, ох, не пара.
  Парни вокруг Катерины заплясали да песни запели, что она их невеста, а не Феофана. Просили парни своими песнями жениха среди них себе выбрать. А Катерине все парни казались на одно лицо, не могла она вот так сразу Феофана забыть. Ох, не могла.
  А Феофан - что Феофан? Он оказался у боярыни в услужении и, пока служил, многое узнал, многие ремесла изучил. Узнал он состав отвара - снадобья, из-за которого боярыня превращалась то ведьму, то опять в боярыню. Скучал он по Катерине, по нраву она ему была, но не мог он к ней вернуться, боярыня-ведьма не отпускала.
  И так ему захотелось на свободу, что он замахнулся ножом на саму боярыню! Ведьма, словно мужик, перевернула его за руку через себя, да и хлопнула оземь. Феофан до нападения на боярыню-ведьму зелья выпил. Очнулся он дома с книгой в руках, словно века промелькнули и остановились.
  Изумрудные лучи света медленно скользили по серебристым шарам, создавая праздничное мерцание холодных мраморных столешниц. Катерина выключила прожектор и грустно усмехнулась, она все сделала для будущего праздника, оставалось накрыть столы и ждать гостей. Это ее мама предложила ей оформить зал кафе к новогодним праздникам, что она и делала.
  Девушка купила елочные шары и приклеила их к подносам, а потом она развешивала подносы с шарами по стенам небольшого зала. Она подошла к елке, украшенной такими же шарами, и погладила ее от избытка чувств, потом вздохнула и, как истинная Золушка в фартуке и стоптанных туфлях, присела на стул, чтобы еще раз осмотреть зал.
  Катерина подошла к зеркалу на стене, покрутилась перед ним - увиденным в зеркале собственным изображением она осталась довольна, но на секунду задумалась, перебирая в голове свою одежду. Она подумала, что ей не хватает нарядного платья с декольте. Взор ее опустился на туфли, она покрутила одной ножкой и скрипнула от злости зубами: туфли ей тоже были нужны.
  До праздника оставалось три дня, деньги за это время не предвиделись, их она получит только после праздника от мамы, работавшей в этом кафе. На некоторое время Катерина задумалась, она вспомнила, как приехала в этот городок с мамой из деревни, продав там дом и всю мебель. На данный момент у них с мамой ничего не было в этом большом городе. Деньги за проданный дом они быстро израсходовали.
  Мама жила у хозяина кафе, Афанасия Афанасьевича, в его квартире, с ней жила и Катерина. Нет, мама за него замуж не вышла. Просто хозяин решил три задачи: он получил сотрудницу для кафе, обеспечил ее жильем, и дома у него появилась домработница - и все в одном лице мамы Катерины. Но денег от этого в их семье особо не прибавилось, они постоянно были в долгу у хозяина.
  Катерина еще раз вздохнула и покрутила носком туфли, что ее не порадовало. Она еще училась в школе и постоянно чувствовала свою бедность, такую глубокую, что избавиться от нее не представляло никакой возможности. Конечно, мама сделала глупость, что продала дом в деревне Медный ковш, а то бы они давно назад в деревню сбежали. Мама с хозяином познакомилась прошлым летом, когда он приезжал в их деревню по своим делам. Именно тогда Афанасий Афанасьевич предложил работу и комнату в своей квартире.
  Девушка поднялась со стула и обошла зал: все было в порядке, можно было уходить домой. Дома ее ждала новость: к хозяину приехал новый повар, сын Феофан, бывший военнослужащий, участник боевых операций. Особенно хорошо он владел двумя ножами одновременно, просто виртуозно, за что его отправляли работать на кухню. Позже он стал помощником повара в солдатской столовой, так и привык к кухне. Когда он покинул воинскую службу, то однозначно решил стать поваром.
  "Мужчина-повар - звучит хорошо!" - так думал Феофан. Он окончил кулинарное училище и теперь явился к отцу работать в его кафе, но место шеф-повара было занято, да и место повара тоже.
  Это все, что знала Катерина о Феофане. А еще она знала, что к хозяину подбивает клинья новая сменщица ее мамы. Катерина была еще совсем юная девушка, стройная и худенькая, но в душе у нее расцветали такие потребности! Об этом она и думать боялась. А еще она знала, что декада до Нового года в кафе вся расписана и со следующего дня в кафе ожидается наплыв праздничных компаний.
  Девушка еще раз посмотрела в зал и погасила свет. Она зашла в раздевалку, накинула старую курточку, заглянула в кабинет хозяина и вышла из кафе. Она сама закрыла дверь на ключ и отнесла его домой.
  На школьном новогоднем вечере Катерина блистала в сказочном платье настоящей Виртуальной феи, на ногах у нее сверкали волшебные туфельки, на шее сверкало колье из сапфиров, в ушах покачивались сапфировые сережки. Она стала центром притяжения всех мальчиков, они крутились вокруг нее целой стаей.
  Девчонки обиженно толпились у изумрудной елки, обсуждая наряд новой Виртуальной феи. Они и так недолюбливали Катерину, а тут и вовсе отодвинулись от нее. Девочки не могли понять: где бедная девушка добыла великолепное платье?! Нет, это в головах красавиц никак не укладывалось!
  После школьного праздника Катерина ушла ночевать к однокласснице.
  Для Лизы ничего удивительного в этом не было. Лиза дала Катерине свою домашнюю одежду, раздвинула диван, спросив разрешения у мамы. Так Катерина осталась на три дня в доме подруги, домой она даже не звонила. Шли школьные каникулы.
  Вечером по телевизору Катерина из новостей узнала, что в городе произошло двойное нападение, а человек, совершивший нападение, - скрылся. Предполагали, что Феофан двумя ударами ножа ранил двух сотрудниц.
  Тем же вечером к Катерине пришел детектив Мусин и сказал, что ее мать ранена вместе со своей сменщицей. Катерина пошла в больницу, но к матери ее не пустили, и она ушла домой. На следующий день под предлогом, что ей тяжело, она вернулась в дом к Лизе и осталась у нее на неделю.
  Катерину жалели все и осуждали Феофана. Катерина один день грустила, потом вместе с Лизой ездила по магазинам и покупала новую одежду и обувь. Лизе деньги на одежду давал отец.
  Шеф-повар прекрасно знала, что Афанасий Афанасьевич привел в дом Катерину с матерью. Она внедрилась в доверие к матери Катерины, назвавшись поварихой. Но в праздники им пришлось много работать, и обе дамы переутомились. Они крупно повздорили и разозлили третьего помощника - Феофана.
  Шеф-повар всегда чувствовала, что Феофан - опасный человек. Нож слегка ранил ее, злоба у него копилась давно. Мать Катерины вступилась за напарницу. И Феофан в порыве гнева на повара случайно ранил мать Катерины, демонстрируя им технику владения двумя ножами одновременно.
  По делу о двойном ножевом ранении все были одного мнения: виноват Феофан.
  Катерина думала, что Феофан ранил ее мать случайно, ей казалось естественным, что человек, прошедший через настоящую войну, обладал ослабленной нервной системой и навыками обращения с холодным оружием.
  Феофана и Афанасия Афанасьевича не могли найти.
  Еще один человек не мог взять в толк, зачем Феофану понадобилось нападать на двух женщин. Может быть, он демонстрировал технику владения ножами? Да, они выпили на троих во время работы, но это им не в первый раз доводилось делать, а тут еще и новогодние праздники. Но вот так сразу ранить двух женщин? В чем две женщины могли перед молодым мужчиной провиниться? Очевидного ответа на этот вопрос не было.
  Отец Лизы не переставал размышлять на эту тему. Катерина постоянно находилась у них в доме, а у него нарастало раздражение против нее. Ее все жалели, а он ее ненавидел с каждым днем больше и больше. Неужели это мужская солидарность? Или что-то другое? Он попытался высказаться дома против Катерины, но на него домашние обрушились с гневными словами, что он несправедлив к бедной девушке.
  Казалось бы, задача решения не имеет: почему его раздражает Катерина? Почему он внутри себя не осуждает сына хозяина кафе, а если и осуждает, то только за несдержанность?
  Новогодние каникулы подходили к концу. Что же произошло в кафе с точки зрения детектива Мусина? Посетители сидели за праздничными столами в кафе и мирно разговаривали. Все столы в этот новогодний вечер были заняты. Елочные шары поблескивали на елке и на всех стенах в лучах цветомузыки. Музыка звучала как оформление к разговорам за столами, которые ломились от еды и напитков. Шел час насыщения и тостов.
  Мусин, сидевший в зале, всегда знал, что после шампанского и вина аппетит разгорается на целый час. В этот час даже те, кто занимался развлечением общества, и те ели, словно до этого еды в глаза не видели. В какой-то момент вилки уменьшили свою скорость, движения рук и челюстей прекратились. Самый праздничный стол в году постепенно приобретал неопрятный вид. Голоса зазвучали громче, пытаясь заглушить музыку.
  - Реально, у всех отношения разные. Ты познакомился со мной, подарил мне подарки, но это не факт, что у нас все будет хорошо! Что ты на меня опять наезжаешь со своими вопросами по поводу "почему мы не живем в деревне"? - спросила детектива его напарница Зоя.
  - Мы притираемся с тобой друг к другу, - уклончиво ответил Мусин. - У нас период вопросов.
  Красный луч света прошел по красной блузке Зои и побрел дальше. Мусин передернулся он внутреннего ужаса, он ничего не понял, но ему показалась, что по груди девушки струится кровь. В этот момент раздался крик, за ним еще один. Крик шел со стороны кухни, заглушая музыку.
  Зоя посмотрела на детектива Мусина, который вскочил с места и побежал в сторону кухни. То, что он там увидел, превзошло все его ожидания. Сцена не для праздника. Две поварихи лежали у стола в странных позах и истекали кровью. Мусин увидел, как из открытого окна выпрыгнул мужчина, в каждой руке у него было по ножу, а на голове у него был белый колпак. В этот момент в кухню ворвались несколько человек и закричали на разные голоса. Некто уже вызывал скорую помощь. Женщины были ранены в мягкие ткани, но они были обе живы.
  На следующий день белый снег облепил деревья. Почти белое небо не отражалось в реке, запорошенной снегом. Детектив Мусин шел по берегу пруда мимо снежных деревьев и нетронутого снега. Он наслаждался чистотой природы и чувствовал себя первым среди снежного безмолвия. Его душа еще страдала, но уже наполнялась лирическим настроением. Его грудь вдыхала чистый воздух. Ему было и хорошо и плохо. Его ноги отважно оставляли следы на белом полотне дороги.
  Вскоре появилась у берега вода, он остановился и посмотрел вдоль берега. Судя по нетронутому снегу, здесь никто за последние сутки не проходил. Ему нравилось одиночество, словно он вошел в иной мир. Он невольно посмотрел сквозь стволы деревьев в сторону дороги: по ней равномерно ехали машины, то есть мир людей был рядом, до него всего метров сто, если идти сквозь строй серебристых деревьев.
  Неожиданно для себя ему стало неуютно. Из-под льдины показалась ладошка, она колыхалась на ледяной воде от слабого течения.
  - Ау! - крикнул Мусин и замолчал, озираясь вокруг себя, хотя он прекрасно знал, что рядом нет человеческих следов.
  Из-под льдины показался человек и посмотрел в сторону детектива Мусина, который ничего не понял, но заметил, что человек еще живой, но сильно замерзший, хоть и не голый, но и не в одежде водолаза. В голове пронеслась мысль, как бы спасти моржа, учитывая, что себя он к моржам никогда не относил.
  Взгляд Мусина упал на тонкое дерево в снегу, потом он посмотрел на более старые деревья. Нашел приличный сук, забрался на него с ловкостью обезьяны. Сухой сук подломился и упал вместе с молодым человеком. Мусин поднялся, схватил сук и пошел в сторону берега. Он осмотрел полынью, но никого в ней не обнаружил.
  - Ау, утопленник! - закричал он. - Я пришел тебя спасать!
  - Чего раскричался? - почти в ухо ему сказал человек в мокрой одежде, синий от холода.
  - А как ты доплыл до берега? - удивился Мусин.
  - Время дорого. Мне холодно. Я подо льдом прятался, - проговорил человек синими губами. - Отдай одежду погреться, - и синий человек стал сдирать с него куртку.
  Мусин разозлился, развернулся и суком уронил рьяного моржа на землю. Мужик в мокрой одежде оказался на снегу. С ближнего дерева на него посыпались потревоженные снежинки. Жалость к моржу ненадолго исчезла. Мусин посмотрел на окоченевшего человека и побежал к дороге через лесную полосу за помощью. Морж увидел, что человек с суком бежит прочь, попытался подняться, но его одежда успела сродниться со снегом дороги.
  Владельцы машин, завидев на кромке дороги человека с суковатой палкой, пытались его объехать. Тогда Мусин стал качать сук в разные стороны. Фургон остановился, из него вышел весьма крепкий мужчина. Да, хозяин кафе собственной персоной стоял перед Мусиным. У него возникло странное чувство, что если Афанасий Афанасьевич и есть тот, кто их ранил, то в данный момент все равно важнее спасти человека из пруда.
  - Помогите, там человек замерзает! - крикнул Мусин, опуская сук в землю и тараня его за собой по земле.
  Афанасий Афанасьевич, не задумываясь, пошел рядом с человеком с суковатой палкой приличных размеров. Они подошли к месту, где оставался замерзающий морж, но его на месте не оказалось. Мусин осмотрел полынью. Конечно, морж был в воде, синея рядом с берегом.
  Морж, увидев мужчин, окунулся добровольно в ледяную воду. По воде пошли ленивые круги. Мусин подошел к берегу и протянул моржу сук, пытаясь достать его из воды. В это время Афанасий Афанасьевич случайно или нарочно толкнул Мусина в сторону воды.
  Мусин и его сук упали в воду. Озноб пронзил его тело. Он посмотрел на берег, ища глазами крепкого мужчину, но только увидел его спину, уходящую к машине.
  Рядом всплыл морж и прошипел стянутыми, синими губами:
  - Ты зачем отца привел? Я хотел замерзнуть.
  - Вдвоем замерзнем, - пролепетал Мусин, пытаясь по суку выбраться на берег.
  Над головой Мусина возник Афанасий Афанасьевич и рывком вытянул его на берег. Потом он протянул сук моржу, который настолько замерз вместе со своим страхом, что из последних сил схватился за сук и в момент оказался на берегу.
  Афанасий Афанасьевич, как волшебник, достал из внутреннего кармана бутылку крепкого напитка и влил его двум моржам в рот. Приятное тепло прошло волной по телу Мусина. А морж настолько замерз, что для него этот напиток спасением не показался. Афанасий Афанасьевич взвалил моржа на плечо, как бревно, и пошел в сторону дороги. Мусин поплелся рядом.
  Машина оказалась небольшим фургоном, внутри него находилась узкая постель. На нее и положили моржа. Мусин сам стал растирать себя полотенцем до красноты на коже. В это время хозяин фургона закутал моржа одеялом и еще раз попытался напоить. Морж хлебнул напиток и отключился. Мусин завернулся во второе одеяло, все еще стуча зубами от холода.
  Фургон дернулся и поехал дальше от зимнего пруда и потревоженного снежного покрова деревьев. Он остановился у деревенского медпункта, из которого вышла худенькая девушка. Она осмотрела двух моржей и предложила первого моржа положить в лазарет, а второго моржа она отпустила домой под его ответственность.
  Морж назвал свое имя: Феофан. Девушка записала его в журнал медпункта. Фамилия его ей ни о чем не говорила.
  Детектив Мусин сидел в машине рядом с Афанасием Афанасьевичем и рассказывал ему о громком нападении неизвестного на двух поварих, надеясь вызвать у него признание, что это он их ранил. Но Афанасий Афанасьевич даже не знал об этом нападении, и они одновременно подумали, что морж из пруда и есть потенциальный убийца! Потом они высказали свои мысли вслух. Мусин сказал, что видел, как мужчина с двумя ножами убегал через окно после убийства.
  Афанасий Афанасьевич после этих слов развернул машину и поехал назад в медпункт, где оставили моржа. По дороге хозяин кафе сказал, что его несколько дней в городе не было, он ездил за продуктами и ничего не знает об этом деле.
  Морж Феофан лечился с помощью медсестры. Он был настолько промерзшим, что девушка от него не отходила и отогревала его всеми известными ей способами. Она напоила и обтерла его спиртом, потом укутала. В этот момент и вошли в палату двое мужчин. Они пытались устроить допрос моржу, но тот уснул и не отвечал на вопросы.
  
  Глава 15
  Феофан проснулся и увидел небольшую комнату с одним окном, одной кроватью, одной тумбочкой и одним стулом. Он был один в белом безмолвии палаты. Звуки отсутствовали.
  Он стал вспоминать, что с ним произошло, но ничего особенного не мог вспомнить, словно память и совесть у него отмерзли. Потихоньку он вспомнил, что он работал в кафе, а у него не было денег. Впереди маячили новогодние праздники. В отсутствии хозяина Феофан сказал поварихам, что обнаружил кражу денег, которые внесли коллективы за новогодние торжества.
  Часть продуктов была закуплена, были закуплены напитки. Феофан тихо спросил у поварих, кто из них взял деньги. Женщины восприняли его вопрос всерьез и разразились бранью. Он разозлился. В зале шел праздничный банкет, а у него кончились нервы и деньги. Он сказал поварихам, что не намерен скрывать кражу, которую сам не совершал.
  Женщины стали отрицать кражу денег из стола хозяина, которые он якобы не успел убрать в сейф. Что было дальше, Феофан помнил смутно: как ему кухонные ножи под руку подвернулись, как он их поднял...
  Феофан остро почувствовал, что поварих больше нет, что он двойным ударом убил двух женщин почти мгновенно, будто они были соломенными чучелами. Он сжал голову. Застонал. В груди послышались хрипы. Он понял, что здорово проморозил себя и свою совесть. Терять ему было ровным счетом нечего, кафе все равно прогорело от кражи и крови. Идти ему было некуда. Он закашлялся.
  В палату заглянула медсестра.
  - Феофан, Вы проснулись? - спросила медсестра, подходя к больному.
  - Не подходи, - прошипел Феофан и вновь погрузился в лающий кашель.
  В палату зашел Мусин в медицинской маске и сказал:
  - Девушка, немедленно наденьте маску на лицо, заболеете - посмотрите, как он кашляет! - и протянул ей голубоватую маску.
  Медсестра послушно натянула на уши тесемки маски, подошла к шкафу, чтобы взять одноразовый шприц для укола. Феофан угрожающе закашлял. В этот момент в медпункт вошла или влетела женщина с забинтованной рукой. Феофан с удивлением узнал в ней шеф-повара из кафе.
  Женщина, увидев Феофана в отмороженном виде, стала нервно говорить все, что в голову пришло:
  - Счастье - это иллюзия некоего состояния, к которому можно стремиться, но невозможно в нем долго существовать. В чем состояло мое счастье пару лет тому назад? У меня был муж, дочь, квартира, работа. Я всегда была спортивного телосложения благодаря прежним занятиям спортом. Выносить физические нагрузки семейной жизни, когда мои родственники и родственники мужа были от нас очень далеко, мне помогал спорт. То есть спортивная закалка помогла мне выдержать счастье семейной жизни. Прочитав книгу о счастье три раза, я благополучно не запомнила из нее ни единой строчки. Вероятно, поэтому невозможно удержать в руке птицу счастья. Хотя я вообще не привыкла держать в руках нечто живое из числа птиц и животных. Во времена писем в конвертах были распространены письма счастья, авторы которых требовали переписать письмо большое число раз. Видимо, потому, что невозможно понять, что такое счастье, с первого раза. Так, да не так. Проехали. Когда я узнала об исчезновении Феофана, то проревела целый час со всхлипами от боли в раненой руке. Глупец, поранил мне руку!
  Медсестра, выслушав даму, сказала:
  - Хорошо, что Вы плакали, у вас промылись слезные протоки, глазам легче стало. Ваше счастье для глаз оказалось рядом с горем либо с жалостью к себе любимой. Никогда не знаешь, где найдешь, где потеряешь. Еще есть счастье в виде писания стихотворений, но в данный момент в моей голове нет любовных иллюзий, нет фантастики, хотя как сказать. Чувства у меня вспыхнули мгновенно, как только я увидела взгляд детектива Мусина. Это он нашел Феофана в пруду. Мне показалось, что Мусин смотрит на меня. С таким прекрасным ощущением я прожила целый день. Мне все удавалось, пока я еще раз не посмотрела в его глаза. Потом поговорила с ним и поняла, что я - случайность на его горизонте. Однако спасибо ему и за это недолгое везение. Но я ожила, пройдя очередной порог комплекса неполноценности.
  - Что такое неполноценность? - спросила шеф-повар, приходя в себя и обретая прежнюю силу.
  - А бог его знает, - ответила, вздохнув, медсестра. - Себя я ощущаю так, как надо, а мужчины от моего малейшего внимания к ним заводятся с половины оборота. Это радует, но забирает некую энергетику, которую не от всякого индивидуума получишь взамен. Пара удачная получается тогда, когда в ней не возникает чувство неполноценности! Вот, нагородила. Но я успела представить, что будет со мной, если второй половиной у меня будет мужчина-врач. С этой мыслью я не смогла долго существовать по многим причинам. У каждого врача есть близкие ему люди: врачихи и медицинские сестры, больные и почитатели его творчества. В юности я уже один раз прошла мимо врача, так неужели сейчас я выберу столь опасный объект? Конечно, нет! Да и он сразу понял, что меня лучше обойти. Спасибо Мусину за взгляд. Он меня исцелил, и теперь я буду жить дальше без него. Но Мусин не врач, вдруг у нас с ним получится?!
  - Первые годы я часто плакала от семейной счастливой жизни, - шептала шеф-повар, не слушая медсестру. - Если сейчас проанализировать мою семейную жизнь, то ее однозначно можно бы назвать счастливой. Но тогда я этого понять не могла из-за постоянных перегрузок. Спасибо, что Вы согрели Феофана, я его забираю с собой.
  Женщина посмотрела на свою руку: рана полностью затянулась, словно ее никогда не было. Тогда она посмотрела на Феофана и решила его наказать. Она, собрав все свои силы, направила руки с растопыренными пальцами в сторону Феофана, потом резко сжала их в кулаки и выпрямила.
  - Феофан, за то, что ты меня ранил, я натравлю на тебя твоего соперника! Он отберет у тебя Катерину! Его убить невозможно! Да будет так! - с пафосом произнесла шеф-повар.
  Медсестра проснулась утром и подумала, что в любви виновных нет, если любви нет, а если любовь есть, то какая может быть вина? Да никакой. Хоть вой, а выть не хотелось. При встрече взгляд детектива пронзал ее насквозь, он все хотел что-то сказать, но не решался. Он говорил одними глазами, но так долго продолжаться не могло, мог бы и слово молвить.
  Афанасия Афанасьевича арестовали, как только он вернулся домой. Он никого не успел увидеть, да и видеть было некого. Он надеялся, что Феофан выживет, и ничего о нем не говорил. Афанасий Афанасьевич сказал следователю, что ездил за мясом в знакомый кооператив и немного задержался, а когда вернулся, то никого в кафе не обнаружил.
  Следователь, проверив алиби хозяина кафе, отпустил его домой. Афанасий Афанасьевич сразу поехал в медпункт, где нашел медсестру в полном замешательстве. Оказалась, что у моржа была шеф-повар, как она нашла Феофана - неизвестно, но из медпункта она его забрала в очень плохом состоянии. Мусина в это время в медпункте не было, а медсестра с такой женщиной справиться не смогла.
  Катерина и Афанасий Афанасьевич остались одни, пока ее мать и Феофан лежали в больнице. Он задал вопрос девушке, который стоил ранения ее матери:
  - Катерина, ты брала деньги из моего стола?
  - Нет, - резко ответила девушка.
  - Не спеши, девушка. Пропала большая сумма денег. Феофан денег не брал. Он всегда колол ножами соломенные чучела и вот нанес серию ударов по живым мишеням. Извини, что так говорю. Мне твою мать искренне жаль! Хорошо, что она уже поправляется. Но я хотел бы знать, в чем твоя вина в этой кровавой истории? И где мои деньги? Я видел твое новогоднее платье и туфли, они немалых денег стоят! Где ты их взяла?! - закричал Афанасий Афанасьевич, встряхивая Катерину за грудки.
  - Платье я сама сшила из старого тюля и расшила серебряными нитями! А туфли? Да, они старые! Я их обклеила серебристой фольгой! - нервно закричала Катерина. - А деньги? Да кому они нужны? Лежат, где лежали, - проговорила она тихим голосом.
  Афанасий Афанасьевич внимательно посмотрел на девушку и повел ее к фургону. Они поехали в сторону кафе, зашли в него. Он подошел к столу, открыл ящик - денег не было.
  Тогда к столу подошла Катерина, она открыла нижний ящик стола: в его дальнем углу лежала кипа денег.
  - Ты спрятала деньги?! - воскликнул хозяин с негодованием в голосе.
  - Нет. У Вас дома стоит такой же стол, я за ним уроки делала. Фанера дна ящика постоянно смещается, и содержимое из одного ящика стола плавно переходит в другой. И вся загадка двух ранений, - всхлипнула девушка и разревелась в голос.
  А Афанасий Афанасьевич подумал, что он деньги оставил в столе по типу того, как люди носят большие деньги - в полиэтиленовых пакетах, чтобы никто о них не догадался...
  Феофан очнулся от забытья. Рядом с ним сидела шеф-повар.
  - Я долго спал?
  - Почитай, трое суток. Сны хорошие снились?
  - Мне целая сказка приснилась.
  - Ты ее всю и упомни.
  Феофан подумал, что шеф-повар не настоящая, а из его сказки.
  Летом Кирилл и Катерина вместе пошли к знатоку Медного треугольника. Знаток с ненавистью посмотрел на пришедших, но потом взмахнул рукой и такую глупость рассказал, будто в этом треугольнике есть выход оси Земли! И, находясь на территории зоны, можно сдвинуть ось Земли на долю градуса, а это вполне может вызвать некоторые сдвиги земной коры.
  Кто тут сдвинутый был - неизвестно! Еще он сказал, что там часто встречают НЛО. Это Катерина и сама знала и читала о пятнах в небе. Подводя итоги, Катерина пришла к элементарному выводу - в Медном треугольнике можно сдвинуть ось Земли и можно наблюдать НЛО.
  Неплохо, конечно, не может она сдвинуть ось Земли, но может увидеть НЛО. А почему нет? Молодые люди решили поехать летом в Медный треугольник. Им предстояло купить палатку, рюкзаки, одежду, посуду и прочее. Они ходили по магазинам спортивных товаров и искали необходимые предметы особой легкости.
  Знаток сказал, что до нужного места придется сделать марш-бросок, то есть идти пешком. В день отъезда погода стояла солнечная - двадцать градусов тепла. Катерина и Кирилл сели в поезд, доехали до маленькой станции. От нее по узкоколейке доехали туда, куда ехали. Снег валил в июне только там!
  Ноль градусов. Вот и вся аномалия, но это личное мнение Катерины. Река Оперная - она и есть река. По горам, по холмистой местности несет река свои прохладные воды. И путешественникам через нее пришлось переплывать по пути к аномальной зоне!
  Вода - холодная! Пошли они по тропке, неся на себе свой скарб, да, тут каждый лишний грамм чувствовался! Они пришли на большую поляну с большим числом срубленных деревьев. Срубленные деревья были выложены рядами, словно в лесном театре. В центре поляны был сооружен небольшой помост. Палатки стояли по периметру поляны, слегка спрятанные в листве, покрытой свежим, тающим снегом.
  Кирилл поставил палатку там, где ему посоветовали старшие товарищи по аномальной зоне. Здесь все жили в палатках фирменного пошива, и только один седовласый мужчина жил в темно-серой палатке, сшитой своими руками. Палатка на самом деле была легкой, сверху ее покрывала тончайшая серебристая фольга, от этого его палатка казалась маленьким чудом.
  Хозяином палатки был седовласый человек с тонкими чертами лица, с тонкими костями и широкими плечами. Он был как не от мира сего. При виде этого благообразного старика Катерина забыла о Кирилле! Старик был хорош. Она понимала, что это сам Афанасий Афанасьевич, но вида не показывала. Кирилл отошел на второй план и пошел по периметру поляны знакомиться с соседями.
  А Катерина видела перед собой только этого старика! Она попыталась с ним заговорить, но он не обращал на ее слова внимания. Тогда она решила понаблюдать за ним со стороны, поговорить о нем с другими людьми. Ей сказали, что скоро будет его выступление, тогда она все узнает. Люди приезжали в аномальную зону на одну-две недели, а старик практически здесь жил.
  Выглянуло солнце. Снег исчез. Зеленая трава стала сапфировой. Листочки засияли капельками снежной росы. Старик шустро залез на помост и с чувством стал рассказывать необыкновенные истории об аномальной зоне. И еще он попросил подойти к нему тех людей, которые согласны вместе с ним сдвинуть ось Земли. Ему нужны были люди, которые верили бы в то, что ось Земли можно сдвинуть силой внушения!
  В старика Катерина влюбилась на третьей минуте. Его тонкая кожа на груди выглядывала из расстегнутой клетчатой рубашки. Волосы до плеч серебрились, как фольга на его палатке.
  Чувственные пальцы рук шевелись в пространстве, что-то поясняя из его рассказа. Джинсы не первой молодости обтягивали абсолютно прямые ноги, подчеркивая торс, одетый в клетчатую рубашку. Чудо! Катерина подошла к старику в числе тех, кто готов был сдвинуть Земную ось мимо столетий. Да она в тот момент была готова на все, хоть луну с неба достать!
  Но достала из рюкзака часть продуктов и отдала их старику, а в ответ увидела его разнокалиберные глаза с веселым прищуром. Один глаз был немного больше другого, а сами глаза были весьма странной формы, тем не менее - привлекательными. Катерина поняла, чем его можно взять - тем, что в лесу на деревьях не растет.
  Старик отобрал трех мужчин и Катерину и повел их в лес. Буквально в ста метрах от стоянки находился лаз под землю. Катерина поняла, что это была дорога к оси Земли. Она оглянулась, но признаков землеройных машин не обнаружила.
  Земля вокруг лежала сырая и промозглая. Лезть в нору ей не хотелось. Вход был метра полтора в диаметре. Нагнувшись, она пошла вслед за мужчинами.
  Метров через десять появилась пещера. Это же Медные горы! Тут оказалось несколько пещер, соединенных искусственными, пробитыми в скальной породе лабиринтами.
  Свет шел сквозь сеть отверстий над головой, которые при необходимости можно было закрыть. В одной пещере лежал кусок серебристой пленки. Здесь они и сели на распиленные пни вокруг стола из сколоченных досок.
  В этой же пещере стоял верстак с рубанком. Вот где жил хозяин Медного треугольника! Катерина подумала, что она, Кирилл и старик - уже треугольник, если не настоящий, то из ближайшего будущего.
  Интересное дело, учитывая, что люди скептически относятся к выходу оси, старик стал рассказывать о новых северных кратерах, которые он видел лично. Ездил он в те места. И люди его слушали, а он говорил:
  - Расследовать происхождение северных кратеров - дело специалистов, которые могут с уверенностью сказать, что огромные скопления газа вырвались сквозь вечную мерзлоту, которая растаяла.
  Простое решение сложного вопроса легко притупляет интерес к происхождению северных кратеров. Но ровные края кратеров не дают покоя некоторым личностям, которые проще могут согласиться с тем, что кратер произошел от метеорита. А значит, нечто вонзилось в Землю! Вонзилось! А может, кратер был раньше, просто был забит льдом, ледяным столбом?
  Глобальное потепление топит глобальные льды, заполняющие полости в земле. В результате проваливаются дороги или земля уходит из-под ног и машин. А значит, круглые ямы произошли вообще давно или недавно. Ладно. Ситуация коварная, если не сказать больше.
  Кратер - излюбленный космический ландшафт. Не верите? Слетайте на Луну или Меркурий - везде найдете кратеры, тем более их можно найти на Земле. Если вы найдете огромное количество зеленых кругов в пустыне, то это оазисы, а не кратеры, так теперь оживляют пески до уровня садов, огородов, полей. Можно найти водяные круги, но это будут ясли по выращиванию креветок. Люди умные, они давно подчинили себе процессы производства продуктов питания. А кратер? Дела важнее.
  Катерина не выдержала даже первого сеанса внушения Земле мысли, чтобы она сместила свою ось, и покинула Медный треугольник вместе с Кириллом, чему он был несказанно рад. Он уже знал, что хозяин Медного треугольника умеет быть двуликим.
  
  Глава 16
  День был морозным. Солнце светило. Снег под ногами скрипел. Катерина шла и не чувствовала холода. Крепостное право личной зависимости от Кирилла рухнуло в одно мгновенье. Она вздохнула свободно от полнейшей независимости. Она весь бисер слов высыпала перед ним. И он зазнался.
  Да, элементарно зазнался. Она грустила минут пять, словно потерянная, потом поняла, что все в норме. Нечего было его хвалить. Перехваленный Кирилл быстро испортился. А может быть, она этого хотела?
  Незачем теперь об этом говорить! Проехала она станцию под названием 'Кирилл'. И мороз быстро охладил ее невольную досаду. Чего ей не хотелось, так это писать и говорить ему дифирамбы. Она исчерпалась в этом плане, но и ругать - не хотелось. Что было, то было, и нет никого.
  На закате морозного дня появился Кирилл. Он ждал Катерину у дверей подъезда со стороны улицы. Он ходил по скрипящему снегу, как маятник. Он с надеждой во взоре всматривался в выходящих из красивого здания людей. Он знал, что у него есть счастливый соперник, и как почувствовал, что он больше не его соперник.
  Катерину он любил сквозь туман отношений.
  Кирилл ловко подхватил Катерину под руку и повел вдоль старой аллеи. Липовая аллея видела много пар на своем веку, и эта пара ей была знакома. Они дошли до старого кинотеатра и остановились. Заснеженная площадь была украшена великолепным подобием ели. Зеленый конус переливался огнями гирлянд всех цветов радуги. Людей рядом не было. Одинокая пара.
  Праздничный конус ели. Вечерний мороз. Машины светили фарами вдоль дорог. Кирилл тронул руку Катерины. Он посмотрел ей в глаза. Но ее глаза уклонились от встречи. Она стояла рядом с ним, но явно отсутствовала. Она выкрутилась из его рук. Она ничего не хотела ему говорить. Она боялась говорить, чтобы не перехвалить его, и пошла вдоль липовой аллеи с корявыми от времени ветвями. Он пошел рядом с ней.
  Перед их глазами возник экран.
  Голубоватый экран с летающими снежинками мало отличался от действительности. Катерина невольно коснулась своей перчаткой экрана. Экран поглотил ее. Кирилл попытался войти в экран вслед за Катериной, но экран его отверг.
  Катерина поднялась верх на экране над праздничной площадью. Ее исчезновение Кирилл видел, но ничего не мог сделать. Он был бессилен перед непонятной силой. Ладно бы летающая тарелка забрала у него Катерину, но ее благородно унес в холодное небо экран со снежинками.
  Экран на секунду завис над конусом праздничной ели и исчез в темном небе. Одноместный летающий экран мог вместить одного человека, и он выбрал Катерину. А ей, привычной к полетам на компьютерном экране, не страшны были малые летающие объекты. Теперь она сидела в узком кресле в узкой кабине с прозрачными стенами. Девушка ощущала полнейшую нереальность происходящего момента.
  Удивительно, но ей было весьма комфортно. Она видела внизу свет огней города, мелькающие гирлянды автострад. Страх не успел появиться. Удивление от нереальности происходящего сменилось вопросом: где она? Но и это вопрос исчез, едва она коснулась рукой в перчатке стены кабины.
  Нет, Катерина не вылетела из кабины.
  Прозрачные стены с плавающими снежинками не поглотили ее вновь, она осталась внутри непонятного летательного аппарата. Летающий экран приземлился на лесную поляну среди чудесных елей и вполне настоящих.
  Девушка почувствовала холод и встала с кресла, которое быстро отошло от нее в сторону вместе с экраном внешней стены кабины.
  Она оказалась в темноте ночи в старом лесу с огромными елями. Гигантские шатры елей окружали ее со всех сторон. Из-под шатра ели вышли два гнома в светлых колпаках. Они одновременно поклонились Катерине. Она вздрогнула от неожиданности. Гномы повели ее по морозной тропе.
  Среди елей возник маленький дворец с большим количеством шпилей на крыше. Ворота разошлись в разные стороны при их появлении, и компания вошла во двор морозного дворца. Катерина заметила, что шпили на домике напоминают перевернутые сосульки. Внутри дома никого, кроме них, не было. Плоский монитор экрана висел на одной стене. Катерина взяла пульт управления, включила экран.
  На экране появилось лицо с длинными седыми прядями волос.
  - Катерина, я Николай Никитич, президент ассоциации нестандартных летательных аппаратов. Как тебе понравился полет в снежном экране?
  - Понравился Ваш седой парик, - еле разжимая губы, вымолвила Катерина.
  - Отлично. В этом домике ты пробудешь до утра. Гномы, а точнее лилипуты из нашего отряда испытателей малых летательных средств, уйдут по своим делам.
  Экран погас. Гномы ушли. Свет горел. Катерина осмотрела странный дом, но не нашла дверей и окон. Их не было. Пульт управления больше не включал экран. Тишина окружила ее со всех сторон. Она невольно легла на единственный диван, случайно нажала на кнопку пульта. Над головой появился круглый экран и засветился, на нем появились знакомые снежинки. Когда снежинки исчезли с экрана, возникло лицо великого настройщика аппаратуры Егора Фомича.
  - Катерина, привет! Отдыхай, родная.
  - За что? - вымолвила она.
  - Думаешь, что я ревную? Нет, я в норме.
  - Зачем меня сюда привезли? - спросила она удрученно.
  - А ты с кем шла по липовой аллее? С Кириллом. Пришлось вас разъединить таким образом.
  - И это вся моя вина? За это я ночь должна провести одна в лесу в странном дворце с сосульками на крыше?
  - Да! Надо быть последовательной в своих отношениях.
  - Это жестоко! - со слезами на глазах прокричала Катерина.
  Экран на потолке погас. Свет ламп уменьшился. Девушка оказалась в полумгле, но страха у нее не было. Она поняла, что находится под контролем Егора, и просто уснула.
  Кирилл - человек с высшим техническим образованием, владеющий двумя иностранными языками, был специалистом в своей области. Его внешнему облику мог позавидовать любой молодой человек: рост 180 сантиметров, глаза - сапфиры, волосы темные, нос прямой, приятной формы.
  Мышцы на теле он поддерживал трехразовыми тренировками в неделю в тренажерном зале с зеркальными стенами. Вес его был в пределах пятидесяти процентов от роста, то есть килограммов девяносто. Он любит таинственность, именно она окружала создателей новых летательных объектов.
  Да, он иногда помогал Катерине в жизни, но сейчас его волновали иные проблемы. Он еще работал в корпорации, состоящей из нескольких малых фирм, производящих самые разные части аппаратов. Новый облик летательного аппарата знали единицы, в том числе он, время запуска всегда окружалось юмором с долей секретности.
  Кирилл был так хорош, что его использовали на частной телевизионной линии для обработки людей, случайно попавших в закрытую область.
  Летательные средства использовали в разных областях. Заказчики - они всегда заказчики и покрыты тайной вкладываемых денег. Учитывая, что через Всемирную паутину можно скачать многие тайны, назначение секретных агентов со временем несколько притупилось, но около летательных аппаратов они непременно появлялись.
  Два агента, Сеня и Веня, ждали выхода в свет двухместного летательного аппарата, способного взлететь с любого балкона и подоконника. Поэтому агентами были два гнома, или, точнее, лилипута, их малый рост позволял сделать небольшое устройство с крутым двигателем. Они садились в летающий бобслей с тремя моторами и вылетали с любого небоскреба. Крылья выдвигались с трех сторон, и летающий бобслей легко лавировал в потоках воздуха.
  Благодаря многогранности летательных аппаратов Кирилл не бедствовал. Ему нравилась Катерина, обладающая красивой, элегантной внешностью и строптивым характером.
  Катерина проснулась от трехэтажного крика. На нее кричала неизвестная фея в черном меховом колпаке, в черной шубе в виде песочных часов. Катерина смотрела на габаритную молодую даму и не могла сообразить, за что ее ругают.
  В следующей порции крика прозвучало имя - Кирилл. Значит, и тут она виновата. Крики и ругань прекратились. Катерина встала на ноги и оказалась по ухо кричащей особе, которая неожиданно тихо промолвила:
  - Катерина, я - Надя. Я - девушка Кирилла. Да будет тебе это известно!
  - Кирилл мне о Вас ничего не говорил.
  - О, так ты в курсе, что его зовут Кирилл! Так зачем ты шла с Кириллом? - нервно спросила Надя.
  - Совершенно случайно наши дороги совпали, и мы прошли метров пятьсот вместе.
  - Да, но эти ваши пятьсот метров постоянно показывали на телеэкране и добавляли о некоем новом летательном аппарате! По всем каналам телевидения показывали твое исчезновение в экране со снежинками!
  - Как Вы меня нашли? А я и дверей в этой избушке с сосульками найти не могла.
  - Еще бы я не знала этого дома! Николай Никитич - мой дядя, - добавила Надя.
  - Это имя я слышала с экрана, расположенного на стене. Но я не знаю секретов этого дома.
  - Так, деточка! Чтобы я больше тебя рядом с Кириллом не видела! Иначе вновь попрошу дядю использовать тебя в качестве подопытного кролика!
  - Надя, мы с Кириллом...
  - Без 'мы'. Кирилл, да будет тебе известно, мой молодой человек.
  - Ведь он был...
  - Ха-ха-ха! - раскатисто рассмеялась фея в черных мехах. - Я его привела в божеский вид. Он холен, красив, накачан, обеспечен!
  - Но откуда у молодой девушки такие деньги? - искренне удивилась Катерина.
  - У меня есть корни, и весьма обеспеченные! Это тебе понятно?!
  - Простите, я вспомнила. Ваш дядя...
  В это мгновение засветился боковой экран. Благообразный Николай Никитич засмеялся и сказал:
  - Надя, оставь девушку в покое. Она не трогала твоего Кирилла.
  Тут же на потолке засветился круглый экран, на котором показалось лицо Кирилла:
  - Девушки, не шумите. Все в порядке. Хотите, мы вас прокатим на новом летающем устройстве?
  - Кирилл, шел бы ты... - крепко выругалась красавица в черных мехах.
  - Разве девушки так ругаются? - удивилась Катерина.
  - Ха-ха-ха! - рассмеялся седовласый дядя. - Надя показывает свои знания во втором языке, и она еще не все сказала.
  Стены домика раздвинулись в обе стороны, и девушки оказались среди заснеженных шатров елей. На поляну опустился конус с сиденьями, расположенными по периметру.
  Странная кабина была закрыта прозрачным защитным стеклом. Катерина и Надя сели с разных сторон конуса. Летающий конус, медленно вращаясь вокруг своей оси, достаточно быстро стал подниматься вертикально вверх. Поляна с домиком из двух половинок осталась в лесной тишине.
  Летающий конус приземлился на городской площади с конусом праздничной ели. Набежали репортеры. Приехало телевидение. Катерина и Надя оказались в центре событий дня.
  Надя отвечала репортерам на очень правильном языке, она говорила красиво и без мата, чем очень позабавила Катерину. Катерина в очередной раз поняла, как важно владеть бисером слов. Вот ведь может Надя метать бисер перед репортерами!
  И она будет метать бисер слов перед людьми, а куда деваться?
  Николай Никитич мог стоять на голове, он хорошо владел телом, много занимался суставной гимнастикой, легко взбегал по ступенькам. Ему ничего не стоило облиться холодной водой, эту процедуру он проделывал ежедневно. Благодаря физическому совершенству своего организма, он оставался главой корпорации летающих объектов.
  Надя меньше всего следовала примеру дяди. Она любила теплые ванны с солью и пеной, с удовольствием поедала конфеты из вычурных коробок, пила ликер, напоминающий кофе со сливками. Как она выросла, только Богу известно и ее дяде. Он приложил гигантские усилия, чтобы она окончила учебное заведение, он весь поседел от этой тягостной обязанности. Он тянул ее по жизни, сознавая, что это сизифов труд. Видимо, он был гением, а на Наде природа отдыхала, чего он не хотел и не мог осознать.
  Так получилось, что Кирилл мысленно давно выбрал одну девушку - Катерину. Была в ней та сила мышления, которая увлекала его своей таинственностью. А Надя была просто смазливая и энергичная. Он не лез к девушкам в душу, но оберегал по мере сил и держал ту и другую в поле зрения. Он редко посещал казино, рестораны и бары, крайне редко бывал в театрах и на концертах. Его целеустремленность в работе требовала от него полной отдачи.
  Николай Никитич с удовольствием бы женил Кирилла на Наде, он понимал, что она порядком могла ему надоесть в первый же день несдержанностью фраз. Она преуспевала в разговорной речи, а Кириллу нужна была более молчаливая фея.
  С этой точки зрения Кирилла привлекала Катерина. Он не был агентом, он ни за кем не следил, но был вынужден по просьбе старших по чину вмешиваться в чужую жизнь в пределах телевидения фирмы. Он не носил с собой пистолета, знал приемы рукопашного боя и мог уклониться от случайного удара.
  Тайными агентами и испытателями корпорации были признанные лилипуты Сеня и Веня. Николай Никитич, однажды побывав на их концерте, пришел к выводу, что уникальность маленьких людей плохо используется. Он отобрал десяток лилипутов, которых для всех выдавал за гномов: они носили колпаки на голове для большей убедительности.
  Для них были созданы курсы широкого профиля. Гномы, осознавая важность своего назначения, учились всерьез и с вдохновением. Для пущей важности их нарекли агентами, хотя два нуля перед их номером не указывали на их опасность для людей.
  И вот тут произошло странное, неожиданное: Надя, молодая девушка, влюбилась в гнома Сеню. Он был постоянным лидером среди своих гномов, его авторитет не подлежал проверке. Может быть, повлияло на нее то, что она к ним привыкла. Сочетание высоких и низких людей ее не шокировало. Сеня всерьез их отношения не воспринимал, она была такой для него высокой! Он вел с ней светские беседы.
  Взгляды Нади и Сени при встречах теплели, голоса трепетали. Окружающие их встречи гномы только улыбались. Чтобы Надя вышла из этой любви, Николай Никитич нашел для нее Кирилла и изо всех сил его опекал, поощрял, повышал. Он их поженил. На свадьбе Кирилла и Нади Николай Никитич из добрых побуждений познакомил Катерину с известным изобретателем Егором Фомичом. Как будто она его не знала!
  Катерина от удивления открыла широко глаза: перед ней на столе появился тройной экран по типу трельяжа. Один плоский экран монитора был перед ней, а с двух сторон он был окружен двумя такими же большими экранами. Кроме экранов она ничего не видела. Стало душно. Вентилятор оказался за экранами.
  На трех экранах появился самоуверенный молодой человек, его глаза насмешливо смотрели ей прямо в глаза:
  - Ревнуешь? Ревнуй! Ты мне больше не нужна, я не хочу тебя!
  Изображение вернулось и исчезло, а экран потемнел.
  'Кто бы в этом сомневался', - подумала Катерина, глотая безвоздушный воздух. Экраны засветились, на них появился молодой человек собственной персоной в трех видах: фас и два профиля. Катерина вздрогнула от неожиданности.
  - Катерина, идет проверка настройки нового поколения компьютерных экранов, как меня видите? Как слышно?
  - Хорошо, но слишком неожиданно.
  - Перед Вами экраны для разработки внутреннего дизайна кабин истребителей на одного пилота. Заказ от режиссера фильма Куклина. Все в фильме должно быть реально, видимо, удобно! Не спешите с выводами. Задание серьезнее, чем можно предположить. Истребитель предназначен для космических маневров. Подъем на орбиту он будет осуществлять в капсуле с термическим покрытием, а в космосе он будет летать между космическими станциями. Так что считайте себя летящей в небе.
  - Круто. Надеюсь, я не одна буду заниматься макетированием истребителя?
  - Вас будет трое, друг о друге вы ничего не знаете, ваши разработки должны быть независимы друг от друга. Все, что ты придумаешь, расхватают и растащат с экрана по своим книгам и изобретениям. Сколько раз такое уже было!
  - А где у истребителя космические силы? Это небольшой самолет.
  - Он будет летать по энергетическим несущим каналам между космическими звеньями.
  - Так если он будет летать по определенному маршруту, то зачем ему три панели управления?
  - Соображаешь, сокращено до минимума число кнопок всех видов и назначений.
  - Тогда зачем мне три экрана?
  - Чтобы было, - проговорил молодой человек и исчез с экранов.
  Катерина отключила боковые экраны, загнула их на прямую линию с основным экраном, направила на себя поток воздуха.
  С Кириллом Катерина встретилась зимой. Это он был на экранах компьютеров. Там, где зима, всегда бывает Новый год. Чем она могла увлечь молодого человека? Абсолютной случайностью, которая чаще встречается в канун Нового года. Не верите?
  В конце года ощущается общий эмоциональный подъем в преддверии неизвестности. Все чего-то ждут, и этим ожиданием пересыщен воздух вечеринок всех уровней. И еще один немаловажный момент: под Новый год пьют шампанское. Ударный напиток! Разум становится веселым и позволяет влюбиться с полуслова.
  Часто употреблять его не рекомендуется - потеряет волшебные свойства, необходимые для знакомства. Вечеринка уместилась в банкетном зале. Кирилл пришел в черных брюках с ремнем, в черной рубашке, да еще в черно-золотистом галстуке. Ремень великолепный. Фигура - сердце Катерины замерло, запищало и растаяло от удивления. Она глаз от него не могла оторвать. Он почувствовал ее притяжение и сел рядом. На двоих он поставил одну бутылку шампанского.
  Публика за столом быстро перешла на крепкие напитки, стала трясти над столом бутылки, наполнять свои фужеры. Катерина и Кирилл пили пузырьки шампанского, эти волшебные пузырьки сближали их с неимоверной скоростью. У нее в голове мелькнула мысль: а не пригласить ли его к себе домой. Но как это красиво сделать?
  Она назвала ему длинное число и потом спросила:
  - Кирилл, ты запомнил то, что я сказала?
  - Запомнил. Повторить?
  - Если запомнил, то можешь приходить ко мне, это код электронного замка.
  Они танцевали в общей толпе. Его тело пружинисто приникало к Катерине, он наполнялся желаниями, как бокал шампанским. Она его ощущала... Желания надо реализовывать. Но на всякое 'надо' есть Надя.
  Лето. Жара. На секунду она прикрыла глаза, а когда открыла, то все три экрана на одной прямой линии изображали панель управления космического истребителя...
  Тучи, ветер, холод.
  Катерина пришла домой с замерзшими ногами. Вечером резко похолодало. Ее ноги в шортах обиделись на отсутствие брюк. Еще машину забыла взять, ушла гулять, вот и нагулялась. Девушка потерла ноги и включила обогреватель, работающий от солнечных батарей и ветряных мельниц.
  Она подумала, что редкие кадры быстро оказываются порядком устаревшими.
  Да и Кирилл ее давно не волновал. Она о нем забыла, но не из-за собственной жестокости. К тому же, она думала о том, что при съемках фильма в истребителе окно не открывалось, значит, опять вентилятор либо кондиционер будут изображать ветерок, а близкие люди будут находиться далеко от летчика.
  Потом в ее голове пронеслась мысль, что актеры работают на износ по двум причинам: отсутствию свежих потоков воздуха на сцене и в целом в театре, присутствию любых родственников и особенно близких людей в зрительном зале, что отрицательно сказывается на выступлении актера и его нервном состоянии.
  'Эти две причины верны и для прочих профессий', - подумала Катерина, глотая кусочки кекса без изюма. А еще она мучилась от ревности и от злости, но недолго. Ее любимый Кирилл опять сверлил ее глазами, стоя с незнакомкой, забыв про Надю. То ли он сильно умный и поэтому издалека смотрит на Катерину, чтобы виднее было. На самом деле все это чушь, он ей близкий человечек.
  Кусочки кекса исчезали, настроение Катерины повышалось. Воздух дул из вентилятора и создавал нормальные климатические условия. А если бы не было вентилятора, как бы она нажимала на клавиатуру десятью пальцами, если бы пришлось махать опахалом? 'Вот то-то и оно', - сказал последний кусочек кекса и исчез за забором белых зубов.
  Она прекрасно понимала, что стакан апельсинового сока полезнее мягкого и податливого кекса, но от сока можно язву желудка нажить, а от кекса нельзя, он безобидный, ласковый и творожный.
  Кстати, о собаках: у Катерины появился пес Кросс, который покрыл своей желтой жидкостью ее подушку. Этот кобель цвета бежевой норки - домашнее животное. Он, конечно, посещал свой туалет, но иногда он выпрыскивал свое содержимое именно на подушки, расположенные в вертикальном положении. Его любовь к подушкам границ не имела.
  Катерина под наволочку положила непромокаемую ткань и теперь только меняла наволочки. Еще его тянуло к белым стенкам холодильников, и около их подножья то и дело появлялись желтые лужицы. О том, что он сделал, он возвещал громким лаем. Увидев Катерину, он уходил. Такая она - проза жизни.
  Все к одному, и Кирилл к Катерине не приходил. Он нашел себе друга с вертолетом и пользовался чужим транспортным средством для перемещения по городу. Хозяин вертолета - худой мужик, а Егор - крепкий человек, и они вдвоем летали над городом и окрестностями, не пользуясь костюмами летающих леших.
  Катерина к ним в вертолет не садилась. Таким образом, вертолеты разъединяли людей по классам машин или, точнее, по их цене.
  Так, что-то во всем этом квартете - неправильно. Катерина чувствовала, что ее обошли на повороте вертолеты друзей, а ее отбросили в кювет, как малоимущую. Итак, она выползла из кювета по грязному дерну наверх, где ее не ждал вертолет с летчиком. Почему она оказалась в кювете нищеты? Она?! Так получилось, что Катерина неудачно вложила деньги в фантастический материал для космических кораблей, в котором трудно было разобраться.
  Она подняла голову, рядом с ее столом стоял писаный красавец! 'Таких красивых мужчин не бывает', - подумала Катерина.
  А он не думал, он сказал:
  - Здравствуй! - и улыбнулся обаятельной улыбкой.
  - Здравствуйте, - недоверчиво и тихо проговорила Катерина, поднимаясь со своего рабочего места. Мужчина оказался выше ее на голову! - Вы кто?
  - Ваш сосед по этому помещению. Буду сидеть рядом с Вами.
  - Я что-то пропустила. Вы, вероятно, новый настройщик аппаратуры или программист?
  - Точно, я был здесь, но Вас на месте не было. Меня зовут Егор.
  - Да ладно, еще скажите, что Вы вернулись из межзвездного портала, - сказала она наобум. - И что мы с Вами говорили на днях по межзвездной связи.
  - О, в точку попали. Да, мы с Вами разговаривали, но не встречались. Это у Вас пес Кросс, предназначенный для полета на Луну?
  - Да, мою собаку зовут Кросс.
  В помещение вошли два человека. Они махнули головой новичку в знак приветствия, словно они всю жизнь были с ним знакомы. Катерина села на свое место. Егор прошел к соседнему столу, над которым накануне хлопотали сотрудники, собирая испытательный стенд для аппаратуры. Конечно, Катерина знала, что к ним идет новый сотрудник! Но она не ожидала, что он божественно красив и еще красивее, чем вообще можно представить!
  - Егор, а у Вас есть вертолет? - выпалила Катерина неожиданно для всех.
  - Катерина, оставь новенького в покое! - воскликнул один из двух сотрудников.
  - Я не вас спрашиваю, а новенького!
  - У меня есть иномарка. Стоит недалеко от входа. Вас с работы домой отвезти?
  - Нет! - огрызнулась Катерина и поняла, что ее карта бита, что этот красавец и правда не для нее.
  Она уткнулась в свой тройной компьютер, не слушая разговоры мужчин. Потом она открыла Всемирную паутину и нашла объявление, в котором говорилось о розыгрыше призов. И тут Катерина вспомнила, что если розыгрыш состоится в воскресенье, то ей должно повезти. Она выиграет любой приз! Как ей надоело невезение и отсутствие личного транспорта!
  Дома Катерину ждала очередная неожиданность: белые шторы на окнах и тюль при дуновении ветра из окна издавали запах Кросса. Нет, сам по себе Кросс не пах, но его желтое творение на белых шторах - это нечто пахучее. Пришлось купить шторы до подоконников. После всех дел она поехала на розыгрыш товаров, где выиграла ведро корма для собаки и четыре шоколадки для себя. Кросс ведро корма за год съест, только так, если его на Луну не отправят. Он маленький, громко лающий кобель. Больше всего он любил лежать в ногах, и если Катерина ложилась, то Кросс непременно оказывался в районе икр ног с внешней стороны.
  - Катерина - меня зовут! Сколько раз тебе можно говорить, что меня нужно правильно называть! - воскликнула Катерина в телефонную трубку.
  - Так я пока выговорю твое имя, говорить не захочется, - возразил Сашка.
  - Ты меня ни разу не назвал правильно, - с обидой сказала Катерина.
  - Невежливо звучит, зато правильно, а когда я успею жениться на тебе, если к тебе на работу пришел новый красавец, а ты в него успела чего доброго, влюбиться? Катерина, мне некогда! - крикнул Сашка и бросил трубку телефона.
  
  Глава 17
  Действительно, Сашке стало не до Катерины, к нему в квартиру ввалились два человека. Он удивленно на них посмотрел: его круглые глаза спрашивали, что случилось, а рот молчал.
  - Сашка, узнал? Вижу, что узнал, есть дельце. Не гримасничай, мы знакомы давно, мы пришли к тебе ради одного дельца. Ты будешь третьим исполнителем, твой отказ не принимается. Нам подходит твоя гибкая фигура. Ты силен и ты полезешь на третий этаж частного дома. Молчи, молчи, за тебя все продумано. Есть один человек, его попугать надо. Тебе его не надо убивать, твоя задача - пугать. Идем сейчас, надевай униформу и вперед, - быстро проговорил Сеня собственной персоной.
  Втроем они поехали на иномарке с темными окнами. Сашка думал только об одном: чтобы ему не пришлось убивать самому, и не быть убитым, и уйти с места разборки незамеченным.
  Этих двух напарников - Сеню и Веню - он не выбирал, это они его выбрали, когда он в очередной раз на турнике крутился для привлечения внимания Катерины. Тогда он и покорил наблюдателей совсем иного толка.
  Испытания космолета из-за потопа на фирме разработчиков были отложены на пару дней. Новый вид транспорта предназначался для виртуального планирования между планетой Земля и планетой Фар, которую обнаружили не в обсерватории и не на звездном небосклоне, учитывая, что звездам и в небе жить тяжело. Планета Фар находилась в Сфере. Если есть актеры, которых все видят, то есть и авторы, которых не знают.
  Планета Фар и была в роли неизвестного объекта, а на звездном небе вместо нее находилась планета Земля. Десант землян зря времени не тратил. Он работал в новых для себя условиях и привыкал к новым мирам, открывающимся с Луны. Планету Фар обнаружили при перенастройке большого телескопа, она была видна не перед телескопом, а как бы отражалась на экране.
  Звездочет, обнаруживший на экране следы планеты, был удивлен без всякой меры. Он смотрел в телескоп и не видел новой планеты, но она появлялась на проекционном экране. Он много раз проверил экран, но дефектов на нем не было. Тогда он сместил телескоп, ситуация повторилась на новом месте. Он протер все линзы - эффект тот же. Звездочет решил поверить и проверить новую планету, названную им планетой Фар. По аналогии, свет фар от автомобиля отражался от окон в одном доме и передавался в другой дом. Звездочет вызвал с Земли друга Кирилла.
  Кирилл прилетел на космолете. Он привез с собой виртуальный телескоп, способный увеличивать отраженную картинку. На экране компьютера стал прорисовываться новый объект. Кирилл от напряжения тянул сок через соломинку и смотрел на компьютерное чудо. Перед ним на экране виднелась планета, покрытая облаками, ему показалась, что он видит Землю собственной персоной. Кирилл и звездочет вдвоем смотрели на экран, но знакомых земных континентов не обнаружили. Несомненно, перед ними была чудесная, неизвестная планета с атмосферой, пригодной для жизни землян.
  Катерина не спала. Ой, что делается! Он опять изменился, ее мужской идеал! Это гибкий молодой человек, рост тот, что надо. Но в изгибах его тела есть необыкновенная мужская привлекательность. Господи, как он хорош на фото! Он пишет статьи о звездном небе. Вот он кто! Он знает о звездах все и сидит в тереме на трех дубах! Пусть он будет ее очередным увлечением.
  А Катерину интересует земля и ее стоимость, теперь она знает, что ей надо. Ей нужна взлетная полоса для космических летающих объектов, желательно в лесной зоне, чтобы не все видели.
  Вокруг нее идет нормальная жизнь: люди пьют, едят, язвят, кто, как и сколько может. Мужчины женятся и живут долго с женщинами, которые свою внешность после свадьбы не ставят на первый план. У них хорошо дома, а морщины на лице появляются, словно извилины мыслей, как бы к своему мужу других женщин не подпустить.
  Что касается Катерины, то отец ограждал ее от чужих парней, говоря, что она молодых людей меняет чаще, чем они - перчатки. В школе Катерине язвили девчонки, оберегая своих суженых, ими ряженых. Да, не могла она быть рабой молодых людей! Ее волновали другие проблемы, например, межзвездные полеты. Вот, пришла мысль, как сделать летающий космический объект, не покрытый множеством керамических плиток, отлетающих с корабля при столкновении с клювом птицы, еще на земле.
  Что надо для этого сделать?
  Космический корабль надо покрыть керамикой, как конфеты глазурью, естественно, сохраняя температурный режим. Цельнотянутые космические корабли, слегка похожие на самолеты, будут взлетать с ее взлетной полосы. А вы что думали, что Катерина тупая? Нет, она себе на уме. В уме она пишет, что ей нужно ступу, автомобиль, яхту, вертолет, самолет и космолет. Совсем немного, если разобраться.
  Куда она будет летать на космолете?
  Молодых людей искать иноземного производства. Катерина прекрасно понимала, что в Солнечной системе все молодые люди живут на Земле и не со всеми она лично знакома, земные ресурсы еще не все выработаны.
  Вот жизнь! И летать незачем на другие планеты. Все на Земле есть! Мысль пришла: нужен кусочек солнца для обогрева дачи у личного космодрома, потому что электричество в районы, удаленные от столицы, подается с перебоями. Гелий, водород есть на Земле, надо сделать из них прообраз солнца, а протуберанцы сами получатся.
  Вот, еще мысль.
  Катерине нужен бассейн с дождевой водой. С этой целью она сделает огромную воронку, в нее будут стекать струи дождя, а воронка будет служить крышей дачи. Так и определилась форма ее дома. Еще воронку можно выложить зеркалами и получать дополнительную энергию для обогрева дома. Да, у нее и так все само делается. А если бы у нее был молодой человек, когда бы она все придумывала?
  Пушистые облака оцепенели от собственного скопления, а оцепенев, стали мрачными и серыми. Под облаками появились солнечные участки земли, а рядом с ними - покрытые мраком тучи. С одной стороны здания в офис через окно заглядывало солнце. В окне, расположенном с другой стороны здания, надвигались дождевые тучи. Внезапно сильный прямой дождь обрушился на здание, закрыв его пеленой дождя. И совсем неожиданно из вентиляционного отверстия полилась вода. Люди вскакивали с мест, облитые грязными струями воды.
  Вода текла по окнам и по компьютерам. Кирилл выключил тумблеры, отключив подачу тока. Он первым выскочил за дверь и побежал на технический этаж, успев заметить, что некто убегает в противоположную сторону. Действительно, надо было сильно постараться, чтобы совместить дождь за окном с потоком воды внутри здания. Некто направил воду из водопровода по шлангу в русло для потока воздуха. И на нем были кожаные штаны - это все, что успел заметить Кирилл. Он завернул кран с водой, убрал в сторону шланг. Люди медленно приводили офис в порядок.
  А перед глазами Кирилла маячили кожаные штаны вредителя, если не сказать больше. Сидя за еще влажным столом, Кирилл пришел к выводу, что затопили его рабочее место не случайно. Вчера он написал рассказ, в котором использовалась вода, сегодня эту воду пролили ему на голову. Весь этот год писание в Сети под своим именем не оправдывалось и причиняло ему постоянный вред.
  Мало того, его личная подружка Катерина постоянно доставала его, прямо и косвенно. Ей казалось, что он пишет о ней. От этого его положение только ухудшилось и исключало всякую любовь. Мало того, его постоянно разыгрывали в Сети. Кирилл пришел к выводу, что известность должна быть неизвестной. Он посмотрел в Сети на траурную рамку с лицом знаменитого актера, и ему показалось, что тот только теперь вздохнул спокойно.
  Известные люди проходят через некоторые круги ада при жизни. Грустно, но люди не бегут сдавать деньги за то, что их бесплатно развлекли. Напротив, есть те, которые пытаются унизить того, кто их развлекал. Вода с потолка - это обычная месть. Выяснять, кому принадлежат кожаные штаны, Кириллу не хотелось.
  Виртуальный космолет был готов к полету. Кирилл решил на прощание поговорить с Катериной по межзвездной связи. Но она говорила чужим голосом, словно с посторонним человеком. Несомненно, ее вывели из реальной жизни или забрали часть памяти.
  Грусть навалилась на молодого межзвездного космонавта, сжала его тисками и тут же отпустила. Не время было поддаваться чувствам. Надо сказать, что никто из жителей Земли не захотел его сопровождать на виртуальную планету. Кирилл отличался от обывателей мужественным характером, острым умом, хорошей памятью, физической подготовкой.
  Виртуальный космолет состоял из одного отсека для космонавта. Приборы были спрятаны в его оболочку и имели выход на экран компьютера. Двигатель и вся система энергетического снабжения занимали остальное место. Весь космолет был похож на виртуальный комплекс с постоянно изменяющейся формой.
  Кирилл не знал главного: его самого в полет не отправили. Перед полетом он попал в виртуальную лабораторию, где из него сделали комара. Его поместили в виртуальный космолет. Его мозг оставался в рабочем состоянии, а его самого практически не было. Он с ужасом смотрел на нечто вместо себя. Он напоминал комара, но в человеческих параметрах. Его нельзя было назвать худым, это сильно сказано. Он состоял из прутиков рук и ног и туловища в четыре прутика толщиной. Прыгуны в высоту мирового уровня вполне могли бы его заменить.
  Его голова была плоской. Этой головой он и понял, почему никто из жителей Земли не последовал его примеру. Такое состояние Кирилла не требовало особой энергии для содержания. Красавец по земным меркам, превращенный в виртуальную модель, летел к планете Фар. Траектория полета виртуальному космолету была задана. Кирилл следил за работой приборов только на экране компьютера, сидя в кресле толщиной в изогнутую ножку стула. Небольшой паз в изогнутой конструкции и был его местом.
  Кирилл придумал себе новое имя - Комар Фар - и улыбнулся. Под таким именем Катерина его в сети Интернет не найдет. Он посмотрел на себя и понял, что межзвездные космонавты его не узнают, теперь его можно принять за кабель питания в космолете с разъемом вместо головы. Он посмотрел на свои ладони. Они напоминали провода, выходящие из кабеля руки.
  Зрелище не для всех, хотя всем все равно, кто спрятан в кабеле. На ногах он обнаружил пять более длинных проводов, выходящих их кабелей ног. Он загрустил, но ненадолго. На экране появилась планета Фар и стала быстро приближаться. Космолет стал совершать хаотичные движения безопасности, дабы его случайно не подстрелили добрые жители планеты Фар.
  Космолет приземлился в расщелине гор. Жители планеты Фар не встречали Кирилла. Он вылез через один из многочисленных люков. В этот момент он понял положительные стороны нового облика. К тому же его голова могла менять свою форму.
  'Жизнь прекрасна', - подумал Комар Фар и посмотрел на пейзаж новой для него планеты Фар. Острые пики скал окружали космолет со всех сторон. На небе безобидно плыли облака. Кирилл помнил, чему его обучили перед полетом. Его научили пользоваться новым тщедушным телом. От жары, холода и дождя его защищала термическая оболочка из прочного материала.
  Он посмотрел на проводки пальцев рук и ног, стирать их об скалы не хотелось. Комар Фар достал из космолета нечто, напоминающее воздушный шарик. Он накачал шар легким газом, обвился вокруг веревки и полетел в новый мир. Кирилл зацепился за вершину скалы. Завязал нитку шарика за выступ в скале. Он посмотрел вокруг себя и увидел все те же скалы.
  Пейзаж его не обрадовал. Комар Фар посмотрел на космолет, прочно сидевший между скал. Радость существования на новой планете не имела под собой почвы. Он сел в паз камня, который вместе с космонавтом стал плавно опускаться внутрь скалы. Страха в разъеме вместо головы не было. Кирилл ощутил легкий толчок. Его кабина остановилась в приятном помещении. На всех стенах висели панно с острыми выступами скал. В центре зала сидел шланг, из которого торчали провода. Вероятно, он был местным жителем.
  Кирилл подошел к шлангу. Шланг поднялся из-за стола. Он протянул пучок проводов в знак приветствия. Кирилл подумал, что перед полетом он видел шланг, из которого лилась вода на его компьютер. Теперь перед ним был шланг с проводами того же диаметра. Точнее, это был натуральный кабель. Кабель заговорил, при этом его голова раздулась, как голова кобры. Значит, те, кто послал Кирилла на планету Фар, знали, как выглядят местные жители!
  А Комар Фар думал, что он первый житель Земли, ступивший на планету Фар. Он приятно удивился, что кабель умел улыбаться. На планете Фар, по мнению Кирилла, не было особей разного пола. Ему все шланги с головами кобр казались на одно лицо. Собственное тело боли и удовольствий ему не доставляло. Шланги, двигающиеся по городу, не раздражали, но и не привлекали.
  Дома, стоящие с двух сторон центральных улиц, были с многочисленными цилиндрическими башенками. Шланги вели нормальный образ жизни. Они работали, учились. В личную жизнь местного населения Кирилла не пускали. И он невольно стал тосковать о своем теле, о подруге Катерине и о личной жизни до потопа в офисе.
  Эх, эти кожаные штаны! Если бы они не затопили его офис, может, не шагал бы он в образе шланга среди местных шлангов! Найти кожаные штаны! Но как их найти, если Кирилл находится на планете, удаленной от Земли на два космических перехода?
  Архив фильмов в местной фильмотеке оказался достаточно велик, это позволило ему в свободное от работы время смотреть фильмы. Прямой связи с Землей на планете не было, приходилось звонить через Луну. Но Катерина все еще не узнавала Кирилла. Однако она могла найти кожаные штаны!
  В голове Кирилла стали мелькать мысли о самом себе. В результате головоломок он пришел к выводу: он не он. Он на планете Фар влачил существование примитивного робота в образе комара из шлангов. У него появилась надежда, что он может вернуться в свой ненаглядный образ жизни. Надежда на жизнь в условиях кризиса его порадовала бы больше, чем благополучная жизнь в образе кабеля с электрическим питанием. Кирилл работал на планете Фар вместе с остальными шлангами. Внешне никто друг от друга не отличался. Поэтому он внимания не привлекал.
  И тут у него мелькнула мысль: местные шланги - это командированные с Земли. Но почему не могли сюда послать обычных людей? И сам себе ответил: люди хотят кушать, а шлангам достаточно электричества, которое можно добыть на любой планете из чего угодно.
  Дожил Кирилл до того, что сам с собой разговаривал. Знал бы - не полетел, но кто бы считался с его мнением. А что если кожаные штаны - обычный шланг, но толстый! А толстым на фирме был Фома. Этот самоучка мог устроить потоп, только так! Кирилл помнил бусы на Катерине, она их ремонтировала у Фомы и могла наговорить ему лишнего. Вот Фома и облил его водой из-за примитивной ревности!
  К Комару Фару подошли два шланга и пригласили на местную вечеринку. Мероприятие проходило в сказочном замке, напоминающем большой орган. Вероятно, шланги любили орган за большое число звучащих труб. Их внешние формы совпадали. Кирилл насладился органной музыкой в полной мере и удивился огромной аудитории, набитой слушателями. Он уже месяц жил на планете Фар, но до сих пор не смог обнаружить различие между шлангами. Либо все кабели были кабелями.
  Кирилл медленно привыкал к новой жизни. Он чувствовал себя лучше после органной музыки. Шланги занимались переработкой редкой руды, требующей огромных энергетических затрат, полученное вещество отправляли на планету Земля. Одни облака напоминали ему о Земле. Растительность на планете была скорее искусственной, чем растущей из почвы. Облака плавали вокруг планеты, но не проливались дождем.
  А если бы пролились, все шланги бы искрили от короткого замыкания. Чем дышал Кирилл? А кто сказал, что у него были легкие? Шланги питались там, где работали. Для них существовали зарядные устройства. Сантехника им была и вовсе ни к чему. Жизнь среди шлангов была слишком монотонной.
  Комар Фар так заскучал по Катерине, что готов был улететь на Землю транспортным космолетом. Он сжал в кулак проводки пальцев, в его голове пронеслась картина посадки на планету Фар. Он вспомнил забытый виртуальный космолет, застрявший между скал. Теперь он прекрасно знал, как попасть к лифту, расположенному в скале.
  Оставалось получить разрешение на прогулку в скалах.
  Кирилл решил пригласить двух шлангов, которые однажды позвали его на вечеринку. Втроем они уговорили дежурного подъемника выпустить их на прогулку среди скал.
  Три шланга вскоре оказались на вершине скалы, с которой прекрасно был виден космолет. Учитывая легкость космолета, три кабеля после хорошей подзарядки вытащили космолет на небольшую площадку. После удачной вылазки они вернулись в город для новой зарядки. Их внутренние аккумуляторы, расположенные в области головы, были заполнены до предела.
  В результате шланги почувствовали небольшое головокружение от избытка электрической энергии. Эту энергию они отнесли космолету. Через несколько ходок виртуальный космолет был готов к полету. Но они просчитались. Дежурный подъемника оказался более сообразительным и первым зашел в космолет. Три шланга обхватили свои пустые головы.
  Дежурный проверил космолет и разрешил лететь трем шлангам на планету Земля. В кабине Кирилл обнаружил емкости с секретным веществом. Оказывается, их решили использовать в мирных целях перевозчиков, не давая возможности обрадоваться побегу.
  На планете Земля все три шланга вошли в виртуальную лабораторию, из которой вышли три нормальных молодых человека из плоти и крови. Кирилл поразился тому, что все они были одного возраста и получили бумагу о том, что прошли альтернативную службу в армии.
  Руководитель фирмы, Егор Фомич, искренне обрадовался возвращению Кирилла. Как оказалось, он уже служил шлангом на планете Фар, куда дважды никого не посылали. Кирилл вернулся домой и сразу пришел в офис. Его взгляд искал глаза Катерины, но ее не было на месте...
  Катерина в это время шла через мост, увлекаемая толпой к очередному зрелищу. Внезапно она почувствовала взгляд такой силы, что обернулась, продолжая идти в потоке людей. Это был он! Любимый Кирилл! Она попыталась сделать шаг вправо, но почувствовала, что любое движение, кроме движения вперед, - невозможно!
  Еще раз повернуть голову назад она не могла, надо было смотреть под ноги и идти вместе с толпой. Она его теряла. Она теряла его терпкий взгляд огромный карих глаз. Она теряла его волшебную фигуру с такой мускулатурой, что дух захватывало при одном взгляде на него.
  Господи, как он хорош!
  Когда ей довелось повернуть голову назад, его она не увидела. Да и как она могла его увидеть, если его нет. Или он есть? Зрелище во дворце было отменным и величественным, но мимолетный взгляд Кирилла был намного сильнее целого полка великолепных артистов. Катерина после концерта вышла опустошенной, а в голове тикала мысль о Кирилле. Она шла по довольно пустым улицам.
  Попасть в новую сказку оказалось чрезвычайно просто. Господин Кризис махнул своей лохматой лапой, и от его взмаха финансы фирмы Егора Фомича улетели в трубу неизвестности. Огромный прозрачный дом стал полупустым. Труженикам фирмы стало нечем платить за офисы. Абсурд, но люди стали тесниться в маленьких помещениях, набиваясь в них до предельной тесноты. А где тесно, там и раздору место. И господин Кризис мог процветать без ущерба для своего роста.
  В старой сказке людьми в царстве-государстве правил один царь-государь. Он мог быть лысым или лохматым, но он был один. Все в царстве принадлежало ему! В ситуации с большим пустым зданием он бы просто всех равномерно расселил и создал для тружеников условия для работы. А во времена царствования господина Кризиса страна округов представляла одеяло, созданное из огромного количества лоскутов.
  Каждый лоскуток округа принадлежал некоему хозяину, который пытался получить финансы из тех людей, которые жили на его лоскутке земли или здания. И все это - страшная ерунда, но господин Кризис от нее расцветал пышным цветом. Поэтому офис, в котором последнее время работала Катерина, был небольшим.
  Катерина рванула зеленые бусы на шее. Одно звено разорвалось. Ее глаза перестали казаться зелеными и стали цвета стали. Она пошла в мастерскую Фомы. Он хороший мужик, но свою мастерскую превратил в склад, по краям которой стояли сейфы. Среди сейфов возвышались металлорежущие станки, покрытые металлической стружкой. Помещение было насквозь пропитано табачным дымом. Катерина зашла в мастерскую местного монстра. Она попыталась сказать слова приветствия и закашлялась от странной атмосферы.
  Фома улыбнулся и открыл дверь, чтобы позаимствовать из коридора поток свежего воздуха для дамы. Катерина попросила Фому починить порванные бусы, в которых бусинки соединялись металлическими пружинками. Дабы развеселить ее, Фома стал рассказывать о турмалине, из которого он для своей любимой сделал брошь. Турмалин Фома нашел в хламе, который ему постоянно приносили.
  Катерина натянула воротник тонкого свитера на лицо, пытаясь не дышать воздухом, от которого возникал кашель.
  Люди, чтобы не выбрасывать старую аппаратуру, несли ее в мастерскую. Фома был рад всему: и старым приборам, и моторам. Находки он прятал в сейфы, следуя поговорке 'Подальше положишь, поближе возьмешь'. Он был крупным созданием с роскошным животом, но при такой расплывчатой внешности обладал изобретательским умом и золотыми руками.
  Он мог работать на токарном, фрезерном и сверлильном станках. Он был отличный слесарь-сборщик с чашкой чая на чертеже, который он недолюбливал. Чертеж пытался руководить Фомой, а это ему очень не нравилось. Катерина знала его такую особенность, поэтому любое руководство Фомой сводила к дружественной беседе. Но такой табакерки у него никогда не было.
  Оказалось, что в угоду господину Кризису закрыли курительные комнаты, а от сигарет забыли отучить. Катерина получила отремонтированные бусы и пропустила в табакерку очередного носителя даров.
  Егор Фомич при появлении Катерины в офисе скосил глаза на зеленые бусы и продолжил работать. Почему он был такой молчаливый? Он был многолик по своей сущности. Главное, он знал свою работу и не особо донимал нравоучениями.
  Катерина раскрыла тайну местного кризиса. Кризис сотворил сам себя, ему надоело подчиняться людям. Тогда он пошел на хитрость и объявил себя господином Кризисом, с которым все должны были считаться. То есть Кризис провернул экономическую операцию на государственном уровне и перевернул финансовую пирамиду с ног на голову.
  В результате деньги из всех карманов дождем ссыпались на землю и провалились в подземелье неизвестности. Да, быстрее найдешь следы Кризиса, чем следы Кирилла. Последний раз Катерина его видела во время потопа. Катерина почувствовала, что она с потопом в его офисе перестаралась. Она хотела попугать друга, но он после потопа в офисе исчез совсем. Она пыталась о нем спрашивать у сотрудников, но они упорно молчали.
  Никто не давал сведений о местонахождении Кирилла. Она терялась в догадках и так задумалась на рабочем месте, что на автомате съела пирожное, которое ей протянул мужчина в кожаных штанах. Вскоре она почувствовала дикую резь в желудке. Она с содроганием думала, зачем съела пирожное, ведь почувствовала странный привкус при первом прикосновении к нему губами.
  Пока она боролась за свою жизнь без боли, из головы выветрился человек по имени Кирилл. Она стала флегматичной девушкой с медленными движениями, словно находилась под воздействием другой гравитации.
  Трехэтажный дом прятался за крутым забором, из-за которого виднелись верхние два этажа. Сашку послали покорять забор с заднего двора, а что при этом будут делать его сообщники, ему не сказали. Собаки во дворе не было. Да и кто теперь держит во дворе собак, если они дорогие и породистые?
  Особняк был тоже дорогой и породистый, выполненный из слегка обработанных камней. Сашка перемахнул через забор и полез по стене, уступов на ней было достаточно, даже костюм летающего лешего не понадобился.
  На третьем этаже ему надо было влезть в небольшое окно ванной комнаты. Он прочертил овал на стекле алмазным инструментом, одним движением залепил стекло пленкой, продавил и влез внутрь. Интересно, что стекло было не двойное, а одинарное.
  Ванная комната представляла собой нечто кафельное и опрятное, подробности он не рассмотрел. Через ванную он вышел в коридор третьего этажа. Его гибкая фигура в трико изогнулась в сторону двери спальни.
  Сашка не думал, а выполнял задание. Спальня была погружена в полумрак. Он увидел большую кровать, стоящую спинкой к стене. Он четко увидел один силуэт. Значит, его задача - пугнуть этого человека.
  Сашка надел зеленую маску монстра, нажал на кнопку, и на нем надулась одежда. Он стал толстым. Из его кармана зазвучала мелодия из первого фильма о зеленом монстре с завернутыми ушками. Спящий человек пошевелился, но, увидев ужасную и обаятельную фигуру зеленого монстра, закрыл глаза, потом открыл и опять увидел торчащие ушки тролля, который к нему приближался странными шагами.
  - А-а-а!!! - завопил мужчина, явный клон конструктора Николая Никитича. Он натянул на себя одеяло, потом резко его отбросил и не обнаружил в комнате никого, но увидел, что дверь в комнате бесшумно закрылась.
  Сашка вышел в коридор, навстречу ему бежали два тощих пса, видимо, они услышали крик хозяина. Собаки, увидев зеленое чудовище, приостановились. Кирилл воспользовался замешательством собак, прыснул из баллончика в их сторону неизвестным веществом. Собаки отключились. Он снял с себя костюм тролля и ушел из здания по балконам.
  Деньги Сашке принесли те же два человечка и, протянув ему конверт, исчезли. Сашка тут же пошел домой, где его ждала Лиза. Он прекрасно знал, что ей труднее других пришлось переживать банкротство, которое устроил Николай Никитич, приобщив всех к фантастическому полету через межзвездный портал.
  Но фильм, снятый на тему полета, имел фантастический успех среди зрителей, и финансы нашли своих спонсоров.
  - Лиза, - сказал Сашка и замолчал, вглядываясь в экран телевизора, где в черной рамке показывали лицо человека, похожего на Николая Никитича, который, как сказали, умер сам по себе. Сашка сжал зубы, еще немного помолчал, послушал диктора о том, что он говорит, и сказал: - Я предлагаю тебе полететь на Луну.
  - Это шутка, Сашка? - спросила Лиза. - Где у тебя миллионы зарыты? Ты их в засушенном виде хранишь, как фруктовый чай?
  - Нет, все значительно круче. Если лететь на острова, то у меня есть наличные деньги, а если лететь на Луну, то придется продать то, что лежит в моем поясе.
  - Ты вновь захотел стать известным человеком, но за какие деньги? - спросила она, не принимая его слова всерьез.
  - Ценой юмора, - ответил Сашка со странным выражением лица, трогая пальцами сумку у себя на поясе.
  - Все свое ношу с собой? - спросила Лиза, махнув головой в сторону его сумки.
  - Нет, здесь наличные деньги для полета на острова или куда ты захочешь поехать в пределах Земли, а если ты согласишься полететь на Луну, то и деньги будут другие.
  - Я тебя поняла: в нашем Лунном парке открыли новые аттракционы. Хорошо, пойдем в парк и на аттракционах узнаем, на что мы годимся, - серьезно сказала Лиза.
  - Ладно, пойдем на американские горки! - согласился Сашка. - Лиза, ты только скажи мне: в нашем доме не появились случайно большие головки винтов, которые ни богу свечка, ни черту кочерга? Просто ввинченные винты или жучки?
  - У тебя вечер загадок! Я дома - женщина, и все мужские дела вплоть до шурупов мне чужды.
  - Звучит хорошо! Тем не менее, я пройду по дому, - сказал Сашка и пристальным взглядом просмотрел все головки винтов, но ничего необычного не обнаружил. Его внимание привлек новый шкаф, с одного бока у него виднелись коричневые пластмассовые заглушки, на одном винте заглушки не было. Он приблизил рот к микрофону, похожему на головку винта, и сказал:
  - Привет, Сеня, ты зачем человека пришил?
  
  Глава 18
  Сеня сидел в это время на высоко поднятом сиденье стула в дежурном помещении. Он посмотрел на панель сигнализации, услышал звуковой сигнал, увидел мигающий светодиод, включил трансляцию из дома Сашки, но больше одной фразы так и не услышал. Сеня и сидящий рядом с ним его напарник Веня переглянулись. Их выразительные глаза мыслей вслух не выражали.
  - Сашка - сообразительный мужик, - проговорил Сеня, коренастый мужичок со скошенной головой. - Он умный, нас не продаст.
  - Зато он продаст то, что украл. Сеня, ты что, не понял, что это он стащил пояс с товаром? А клон посмотрел, что пояс с товаром исчез, и дал дуба, - сказал Веня.
  - Веня, ты думаешь, что это Сашка стащил товар?
  - Нет, его собаки украли, - издевательски протянул Веня, человечек сухощавый, можно сказать худой, несколько сутулый, с редкими светлыми волосами на голове, но без сплошной лысины.
  - Похоже, что ты прав, - скрипнул зубами Сеня, - мы с тобой ждали Сашку в машине, а клона Николая Никитича в глаза не видели. По ТВ сказали, что он умер своей смертью, жил один, сердечный приступ - и помочь было некому.
  - Мы что, теперь Сашку пугать будем? Это Николаю Никитичу надо было пугнуть своего клона, чтобы тот товар отдал, а Сашка и пугнул, и товар взял. А двойник богу душу отдал. Мы что, зря ему деньги отдали? - заволновался Веня.
  - Мы свою задачу выполнили, остальное - не наше дело. Веня, а что за товар-то мы упустили? - спросил наивно Сеня, думая, что в поясе находились алмазы с Луны.
  - Сеня, я так понял: пропало вещество, которое из собак делает людей. Если собака съест это вещество, в ней меняется набор хромосом и собака становится человеком, пусть недалеким, но все же.
  - Собак и среди людей достаточно, еще людей из собак делать. Веня, скажи, что пошутил.
  - Нет, я не шутил, это вещество такое дорогое, что мало не покажется, если его продать. Вот если оно сейчас у Сашки, то он богатейший из людей и может слетать на Луну.
  - Так давай кинем его и станем богатыми, - предложил Сеня.
  - Оно мне надо? - пробубнил Веня. - Николай Никитич говорил по телевизору, что собак готовят для полета на Луну. Собаки людьми не станут, их сделают немного умнее, натаскают и пошлют к лунным гномам в гости. Слышал ты про лунных гномов?
  - Ты за кого меня считаешь? Видел я макет Сферы для Луны по ТВ, понятное дело, лунные гномы маленькие, вот и нужны разведчики типа собак, но умнее собак. Слушай, Веня, а если я съем эту бурду из пояса, то стану умным? Нобелевскую премию мне дадут?
  - Сеня, тебе дадут премию в области наукоемких краж!
  Во сне Николай Никитич продолжал летать. Он испытывал блаженство от парения в воздухе. Вероятно, в прошлой жизни он был птицей. В настоящей жизни он был изобретателем. Мысли о технических новинках, которые можно создать на фирме, не давали ему покоя. Вот и теперь он думал о том, как сделать умную собаку, которую можно послать на Луну. Нужная собачка Кросс была у его сотрудницы Катерины, но уж очень она была непосредственная, и трудно было представить собаку разведчицей в катакомбах планеты.
  Кирилл, правая рука или голова Николая Никитича, предложил использовать для Кросса сыворотку мозга, которую он использовали для биологических роботов. Николай Никитич больше доверял электронике. Он подумал, что чип памяти - это то, что надо. В чип можно зашить нужную программу, содержащую необходимые знания для собаки. Хуже другое: у собаки не было в голове платы для установки чипа. Либо чип должен быть радиоуправляемой моделью. Теплее.
  Портал известности и портал забвения дружили семьями. К Катерине они никого отношения не имели, она была неизвестной. Почему? Простой женщине забвение не грозило, поскольку известности не было никакой. Она смотрела на экран компьютера и искоса смотрела на небо за окном.
  Перистые облака затейливой формы тонким слоем отделяли землю от космических глубин. Вскоре глаза невольно посмотрели в сторону входной двери, при этом вся она даже не шелохнулась. В дверь вошел высокий, импозантный Кирилл. Последнее время он зачастил в ее дом. Это был мужчина, овеянный легендами, которые сочиняли люди, возводя его в ранг известности местного масштаба.
  В следующий приход импозантного мужчины взгляд Катерины оттаял. Она подумала, что Кирилл - это то, что надо. Офис гудел и стонал от голоса Кирилла. Он разделывал в пух и прах нерадивых работников. В конце месяца он орал на всех и вся, и особенно на очередную жертву, показывая свое подобострастие в подборе кадров.
  Страшный человек по сути своей, а внешне вполне симпатичный. Катерине он довольно долго нравился, пока она косвенно не попала под его выхлопные газы слов. Ужас в полной мере пришлось испытать ей, не отходя от рабочего места.
  В очередные жертвы разборки можно было попасть за небольшое опоздание на работу или за пропуск части рабочего дня по причине вполне пристойной, например, если вам надо было сдать примитивный анализ. Вопли Кирилла - это ерунда, но постоянно портящая нервную систему, после чего хотелось просто пройтись среди летящей листвы, которая шуршала, но не ругалась праведными словами.
  Вот в чем был ужас ругани: все слова по отдельности были правильными, но в целом - это был гимн несправедливости. Через некоторое время все люди на фирме успокаивались. За окном ветер гнал дымчатые облака, между которыми проглядывало солнце и освещало золотистое оперение деревьев.
  Кирилл молчал, пока не зазвонил телефон.
  Пусть говорит, это его хлеб, но какой-то невкусный. Тоска сжимала Катерину со всех сторон от слов Кирилла, она не выдержала и вышла из его кабинета. 'Работа не волк, в золотистый лес не убежит, а Кирилл раньше был волком', - подумала Катерина и поднялась на этаж выше. Но, посмотрев на его занятость, она решительно пошла в свой офис, понимая, что все ее метания между этажами - сплошная глупость.
  Она села на свое место, но спокойствие не приходило, тогда она открыла Сеть и прочитала последнюю новость, в которой говорилось, что кондор унес с крыши человека. Кирилла Катерина знала как соседа по лестничной клетке и по ледовому дворцу, где она иногда каталась на коньках. Так вот почему было неспокойно на душе! Он был постоянным ее поклонником. Его она видела в хоккейной коробке, на работе, но этажом выше. Если бы она не смотрела хоккей, то и не знала бы Кирилла в качестве хоккеиста.
  Катерина открыла литературную страницу, посмотрела конкурс. Все как обычно, она месяц наблюдала за активом крупного конкурса, естественно, с конкурса сняли произведение, которое единственное отвечало всем требованиям конкурса. День не оказался лучшим для нее во всех отношениях.
  Но отрицательный результат - тоже результат. 'Глобальность Сети так возросла за последнее время, что охватила огромные просторы. А это значит, что очень легко стать добычей сетевых коршунов', - думала Катерина, просматривая свои страницы и убирая себя с прямых показов.
  Есть такая примета: если утром не спится, значит, на ваших страницах пасется Восток. Если вам плохо вечером - активизировался Запад. Безопасность бывает не всегда прямой, в век всемирной информации она может быть и косвенной, поэтому лучше иметь второе дно существования, необходимое для того, чтобы свои не узнали.
  Кирилл исчез из поля доступа, его не могли найти. Связь была потеряна полностью. И вдруг, закрывая одну свою страницу, Катерина натолкнулась на читателя, очень похожего на Кирилла. То есть он вышел в прямой эфир Сети, но в качестве читателя, который исподволь разыгрывал Катерину. А она от этого не спала. Вот и весь фокус общения. Она чувствовала Кирилла через океан Всемирной паутины!
  Сидела Катерина, работала за компьютером в технической лаборатории.
  Вдруг вбегает разработчик Егор и кричит страшным голосом:
  - Пропала сыворотка! Пропала! Зеленый монстр украл ее у Николая Никитича.
  - Сыр, что ли, у Вас ворона свистнула? - спросила Катерина с наивной улыбкой.
  - Какой сыр?! Кому теперь нужна наша работа, если сыворотка пропала!
  - Егор, почему Вы так кричите? Все будет нормально. Работу сделаем, заказ для Луны не пропадет.
  - Забыл, с кем имею дело! Прости, Катерина. Я поясню крик души. Дело в том, что сыворотка, разработанная и созданная для собак, для того чтобы они стали достаточно умными и ходили бы по катакомбам Луны и сообщали бы информацию о лунных гномах, - пропала.
  - Егор, а сыворотка была спрятана в контейнере, а контейнер был выполнен под пояс?
  - Катерина! Точно! Ты откуда это знаешь?
  - Вчера видела такой контейнер на одном человеке, а он все хвалился, что в нем денег столько, что хватит на Луну слетать.
  - Кто он? - спросил Егор, округляя и без того большие глаза.
  - А что ему будет?
  - По головке погладят. А не скажешь, кто он, - тебя погладят, чем надо.
  - Я пошутила.
  - Это не шутка, а преступление межзвездного значения. Пропала возможность подготовки космических экипажей для особо сложных полетов. Кто-то украл весь наработанный материал, ничего не осталось, кроме огромных химических формул. Но от формул до вещества как от Земли до Луны.
  - А что мне будет, если я найду это вещество?
  - Если честно, то не знаю.
  - Получается, что надо найти вещество и подбросить его Вам на усыновление?
  - Да, Катерина, да! Когда принесешь контейнер?
  - Завтра.
  - Это не ответ! Я тебя сейчас отвезу туда, куда скажешь. За поясом поедем, и сейчас!
  - Знать бы, где он сейчас. Понимаете, я не знаю, где находятся ноги того, который на своем поясе носит вещество межзвездной стоимости.
  Егор посмотрел на девушку и решил, что она пошутила, но он не шутил и спросил:
  - Катерина, новую иномарку хочешь?
  - А что, так теперь конфеты называются? - спросила она шутливо.
  - Я слышал, что ты знаешь, где сыворотка находится. Хочешь, я тебе скажу, у кого ты ее видела? У Кирилла. Скорее всего, он предлагал тебе полететь на острова.
  - Ты откуда знаешь?
  - Ты где работаешь? Я больше скажу, Кирилл попытался улететь с секретной сумкой, но его остановили, когда он проходил через турникет в аэропорту. Он обойдется без информации, пусть сам ее добывает, а мы за ним посмотрим.
  - Так, а за какие подвиги предлагаете мне иномарку, если уже нашли сыворотку?
  - За новую разработку! Луна есть Луна, но и на Земле дорог много. Надо разработать прибор для определения неровности дорог на Луне при перемещении определенных грузов.
  - Егор, теперь мне все понятно! Датчик блокировки замкнулся, когда Кирилл проходил через турникет в аэропорту! Но, ты не учел одно! Это был не Кирилл, а его двойник по имени Сашка! Их всегда путают!
  - Умница, обойдешься без иномарки, если все знаешь сама.
  Дома пес Кросс радостно встретил Катерину, покрутился вокруг ее ног и сел. Его уши встали торчком. Умная мордочка слегка наклонилась и застыла с преданным выражением глаз. Катерина внимательно посмотрела на пса, нажала на имя 'Кирилл'' в своем телефоне, в ответ услышала его голос:
  - Катерина, в чем дело?
  - Кирилл, ты на свободе? Я слышала краем уха разговор, говорили, что у тебя крупные проблемы.
  - А я и был на свободе. Сумку с сывороткой мне почти добровольно отдал Сашка. В аэропорту я сбросил с себя сумку, ее опять подхватил Сашка, а я выбежал из аэропорта, пока люди из погони не поняли, что к чему. Потом я остановил попутную машину, в ней сидела Надежда, девушка Кирилла. Я сижу за рулем, а она рядом со мной сидит.
  - Надежда жива?
  - Она в норме...
  - У вас произошла двойная рокировка? - спросила Катерина машинально, она на самом деле была в шоке от новостей последних дней.
  Связь прервалась.
  - Кирилл, кто звонил? - спросила Надежда, повернув голову к человеку за рулем.
  - Катерина все уже знает, - ответил Кирилл, останавливая машину у обочины дороги.
  - Отвези меня домой, - грустно попросила молодая дама.
  - Да ты посмотри на поле с пшеницей! Нам повезло! Летающая тарелка прямо по курсу!
  - А мне оно зачем? - уныло спросила Надежда.
  - Тогда сиди в машине, а я посмотрю, что там происходит! Вот повезло мне стать очевидцем написания кругов на пшеничном поле! - воскликнул Кирилл. Он вышел из машины и пошел в пшеничное поле.
  Надежда без эмоций на своем прекрасном лице пересела за руль и поехала в сторону города.
  Кирилл не оглянулся на шум мотора. Его пленило круглое облако над пшеничным полем. Он шел навстречу неизвестности и увидел, как из облака опустились столбы к колосьям, прочертили вензеля, потом они поднялись в облако. Он попытался позвонить Надежде, но его мобильный телефон хранил молчание. Молодой человек вышел на шоссе - оно было пустынно.
  Неожиданно Кирилл почувствовал, что отрывается от земли и плавно поднимается, словно его держит невидимая сила. Он поднял голову: над ним висело густое облако, и тут он заметил, что его держит это самое облако. Он сделал попытку вырваться и упасть на землю, но сила невидимых рук в облачных перчатках была намного больше. Земля уходила из-под ног, но его ноги не болтались над пропастью пустоты, а мягко погружались в облачную упругую массу. Он уже чувствовал это облако, почти невидимое, но такое реальное! Он посмотрел вниз и увидел вензеля на пшеничном поле, еще мгновенье - и зрелище исчезло.
  На некоторое время Кирилл потерял видимость, а очнулся внутри просторной кабины в кресле из белого тумана. Он стал оглядывать странную кабину неизвестного летательного аппарата.
  - Кирилл, ты нам нравишься! - раздался скрипучий голос с потолка. - Мы возьмем тебя в качестве производителя.
  - Вы - это кто?
  - Мы - это высшая ниша существования разумных существ. Мы тайные и явные одновременно, нас чувствуют, но не видят, мы - облачные боги.
  - Отлично, а где вы живете? На горе или в болоте? Там жить можно?
  - Он еще спрашивает! Мы есть везде, это об одном из наших написали известную сказку. Засветился и в сказку попал.
  - Снежная королева - тоже ваша дама?
  - Вероятно, и она была нашей, но давно.
  - А тролли - ваших рук дело?
  - Проехали, тролли не по нашей части, у нас несколько иное амплуа.
  - Заинтересовали.
  - Ты выполнял наше задание в образе зеленого монстра и прекрасно справился с ним, но зря упустил сыворотку для увеличения разума собак, теперь ее трудно будет заполучить.
  - Значит, и тролли по вашей части, - задумчиво протянул Кирилл. - А я думал, что вы заоблачные гномы.
  - Все мы заоблачные, если пригласят, - сказал Егор Фомич.
  - Я Вас где-то видел. Егор Фомич! Так Вы живы?! В цирк играете?
  - Да, это я. Ладно, сыворотку в аэропорту у нас перехватили другие люди. Юмор в том, что воришка схватил брошенную тобой сумку и скрылся. Никто ж не знал, из-за чего сыр-бор поднялся в аэропорту.
  - А что это за облако, в котором мы летим?
  - Ой! Темнота! Кирилл, это обычная летающая тарелка, облаченная в облако для большей конспирации. В ней все предметы и все движущиеся части покрыты облачной субстанцией.
  - Это вы круги рисуете на полях с пшеницей?
  - Естественно! Наше дело - народ запугивать непонятными явлениями.
  - А меня обязательно надо было всасывать в эту облачную ловушку?
  - Ты слишком много увидел, а кто ты, выяснили чуть позже.
  - А Надежду выпустили?
  - Она уехала своим ходом. Она умная женщина и нос не сует в чужие дела и тебя кинула.
  - Что со мной сделаете?
  - Уши надерем! А если серьезно, то я заметил, что высоты ты не боишься, будешь при необходимости изображать человека-облако, хотя у тебя есть костюм летающего лешего и полеты на небольшой высоте новостью для тебя не являются.
  - У вас все сказки работают?
  - Не все, но полезные для дела. Да, ты будешь человек-облако, - веско сказал Егор Фомич.
  - Летающий человек-облако?
  - Не отвлекайся от дела, у тебя будет костюм облака. Ты уже понял, что мысль вложена во все, что тебя окружает, и весьма серьезная. Летать между домами ты будешь без паутины. От крыльев птиц и самолетов мы отказались. Наше амплуа - невидимая видимость, малая облачность. То есть тебя все видят, но в качестве облака. Вспомни песенку: 'Я тучка, тучка, тучка, я вовсе не медведь'. Да, Вини Пух - отличный прототип.
  - А у меня будет друг в виде Ослика или Пятачка?
  - Дадим тебе в друзья волка.
  - Нет, мне что-нибудь проще.
  - Тогда самого меня.
  - Подождите, но по ТВ передали, что Вы погибли!
  - Пролетели. Я под личной опекой небесной ауры, я всегда живой, пока жива она. Кросса мы хотели угостить сывороткой, тогда бы он мог стать жителем Луны, но ты потерял сыворотку. И теперь пес слаб, чтобы быть твоим другом.
  - Я что, такой простой? - возмутился Кирилл. - Я не потерял сыворотку, она и сейчас в контейнере на моем поясе. А в аэропорту я подсунул в такой сумке металлический предмет в мусоре, он и заверещал, а сам я сказал, что взял не ту сумку, и вышел. У аэропорта по чистой случайности стояла машина Надежды.
  - Зачем вообще ты поехал в аэропорт?
  - Прощупать почву.
  - Кирилл, хорошо, что ты не лопух. Просто отлично! - лицо Егора Фомича исказила довольная улыбка. - Мы сейчас прилетим на облачную базу, - и он исчез в тумане кабины.
  Поляна в лесу была огорожена ровным металлическим забором. Кирилл вышел из летающей тарелки. К нему подошли Сеня и Веня, они встали с двух сторон и повели его в его номер, расположенный не выше забора. В комнате висели несколько костюмов облаков разных оттенков для разной погоды. Сам по себе костюм не был большим. Кириллу помогли надеть костюм с жестким каркасом, фиксирующим его местоположение в костюме.
  Двигатели обеспечивали плавное движение в воздухе. Это был мини-самолет без больших лопастей и крыльев. Он нажал на первую кнопку, вокруг него надулся некий чехол, вокруг чехла стала образовываться облачная субстанция. Он нажал на вторую кнопку и вылетел в открытое окно. Скорость облака была так мала, что он просто завис над облачным аэродромом, если его так можно назвать. 'И зачем нужны эти облака?' - подумал он.
  - Кирилл, ты зачем в небо поднялся? Опускайся! - услышал он в шлемофоне скрипучий голос Егора Фомича.
  - Я не знаю, как это сделать, - прошептал Кирилл.
  - Перед тобой красная кнопка. Жми на нее! - гневно крикнул Егор Фомич.
  Кирилл лежа планировал над облачным аэродромом, перед его глазами находились кнопки и ручки управления, он нажал на нужную кнопку и стал плавно опускаться на землю. Падение было столь медленным, что он спокойно встал на ноги. В его душе осталось весьма приятное чувство от полета. К нему подбежали Сеня и Веня. Из парадной двери здания к ним спокойно шел Егор Фомич.
  - Как ощущение полета? - спросил он с улыбкой на лице.
  - Нормально, командир, - ответил Кирилл, - извините, я на кнопки нажал машинально, совсем не думал, что я полечу.
  - Сеня, мог бы предупредить человека о назначении каждой кнопки, ручки и индикатора на пульте управления.
  - Егор Фомич, так по этой части у нас Веня. Он инструктор по низкой облачности.
  - Веня, проведи курс по изучению данной модели облака.
  - Да без проблем, все сделаем! Кирилл так шустро оделся в этот костюм, что мы глазом не успели моргнуть, как он в окно вылетел серым облачком.
  - Специалисты облачные, вопрос можно задать? Я во время полета постоянно должен лежать? Я не рыба, чтобы лежать! А сидя летать можно? - спросил Кирилл.
  - Варианты расположения человека в облаке находятся в работе, сейчас готово только планирующее облако, - ответил Егор Фомич.
  - А бегающего облака нет в работе? Захотел - полетел. Захотел - побежал. Захотел - полежал. Ладно, я готов к изучению полетов в низкой облачности. Умнее Вени в этом вопросе никого нет?
  - Работайте, Кирилл! - бросил на ходу Егор Фомич и пошел в сторону машины.
  Сеня исчез в неизвестном направлении.
  Веня и Кирилл вернулись в помещение с облачными летающими объектами.
  - Кирилл, пойми, ты не птица, чтобы планировать в потоках воздуха. Твоя задача - лететь туда, куда тебя пошлют. Моторы маленькие, но сильные и надежные. Все тонкости устройства летающего облака я не знаю, кроме того, я не знаю, как преобразуется в них энергия, но знаю назначение всех кнопок, переключателей и значение индикаторов. Управление простое. Ты поймешь сразу, но далеко не улетай. Поднимись раз десять над базой, а потом полетишь по заданию.
  - Инструктор Веня, а можете показать достоинства летающего облака на личном примере?
  - Могу. Я тонкий, звонкий и прозрачный. А ты такой же, только красивее.
  - А вдвоем можем взлететь?
  - Сядь и слушай, потом взлетим вдвоем.
  И они углубились в изучение устройства летающего облака.
  Егор пришел в техническую лабораторию, сел на рабочие место. Он был занят настройкой нового устройства неизвестного назначения. Катерина работала рядом с ним. Внезапно свет из окна исчез и вновь появился. Она увидела два серых облака, плавно удаляющихся от окна.
  - Егор, кто сегодня облака изображает? - спросила она.
  - Твой суженый-ряженый Кирилл и Веня, - быстро ответил Егор, не отводя глаз от приборов. - Катерина, ты лучше скажи, когда принесешь Кросса на инъекции? - спросил он, вставая со своего места.
  - Собачку жалко.
  - Это работа, и ты знала, что пес полетит на Луну. Кстати, и подушки твои сухими останутся.
  - Можно я с ним полечу на Луну? Пес привык ко мне.
  - Перед полетом тебе надо будет пройти серию тренировок - это долго! Твои вариантные мозги нужны здесь. Слушай, а что если Надежду послать вместе с псом на Луну? Она отважная девушка и не откажется от полета. Кросс ее знает хорошо.
  - Отлично, пусть летят.
  В этот момент в помещение лаборатории вошел Кирилл.
  - Кирилл, мы думаем послать Надежду с псом на Луну. Отпустишь? Она хотела улететь туда, где нет наших приборов. Сыворотка к нам вернулась, несколько инъекций - и Кросс будет готов к полету, - спросил Егор.
  - Егор, спасибо, что спросил, мог бы и без моего разрешения послать ее куда угодно.
  - Ты чего такой покорный?
  - С вами станешь покорным и безропотным, - пробубнил недовольным голосом Кирилл. - Почему именно Надежду? Других людей нет?
  - И ты еще спрашиваешь? Задание у нее настолько секретное, что все, кто с ней общается, должны быть нашими людьми. Мы не можем рисковать! Сам знаешь, комплекс на Луне не только мы возводим, но и наши конкуренты. Наша задача - проникнуть в катакомбы Луны. По нашим данным, они невысокие, но многочисленные. Человек в них не пройдет. Предполагаем, что лунные гномы сами по себе маленькие живые гномы, покрытые небольшим мехом. Кросс среди них будет выглядеть волкодавом или лошадью, скорее лошадью. Надо его в цирк свозить, найти дрессировщика, чтобы он мог на себе седло возить с маленькой обезьянкой. Лунным гномам понравится такой вид транспорта.
  - Такое задание Кросс и без сыворотки выполнит, - сказала Катерина.
  - Первую часть задания он может выполнить после дрессировки. Но так мы решим задачу по ублажению прихотей лунных гномов. Наша задача - чтобы Кросс добыл более подробные сведения о катакомбах Луны и доставил их нам. Он наш разведчик, - серьезно проговорил Егор, глядя на приборы своего стенда. - КБ уже все это знает, о том, кто и как живет на Луне. Блик - глава Луны - знает много. У нас есть его портрет, мы его поставим перед псом, чтобы он его запомнил. Задача собаки - Блик! Кисельные берега - это одно, а тайны народа Луны - это другое. Кросс - лошадь для Блика, но не просто лошадь. Сыворотка даст возможность развить мозг пса до уровня, необходимого для самосохранения, он не должен пугаться неизведанного, но и не должен излишне рисковать. Он должен вернуться живым и принести нам видео. Мы все запишем, весь его путь по катакомбам, - сказал уверенным голосом Егор.
  - Егор, но прибор еще в работе, мы его не проверяли в экстремальных условиях. Ты прекрасно понимаешь, что температура на Луне и в Луне - не комнатная, - возразила Катерина.
  - Мне не надо объяснять ограничения работы прибора по температуре. Все схвачено, за все заплачено.
  Но до Луны было еще очень далеко...
  Лохмотья снега в темно-синем небе, догоняя друг друга, увеличиваясь в объеме до маленького снежка, нежно опускались на землю. Женские чувства от дум могут увеличиваться, как снежный ком, но падая на теплую землю, немедленно растают. И что мужчина спрашивает у женщины то, чего ей не надо? А спросить у нее то, чего она хочет, он не может!
  Вот муж опять забежал в комнату к Катерине, посмотрел, убежал, словно он в Интернет зашел и вышел. 'Смотрины сегодня, что ли'? - думала Катерина, глядя на темную синеву за окном, где снегопад, наконец, прекратился. 'Если женщина просит'. Да ничего она у мужа не просит, пусть входит и выходит. А что если?.. Не надо. Пора на работу...
  
  Глава 19
  Катерина решила сама лететь на Луну с Кроссом.
  Луна - песчаная пустыня с ровными круглыми кратерами - не всегда радушно принимала космические корабли с Земли. За первые годы освоения Луны многие запуски космических кораблей с Земли были неудачными, кто-то охранял спутник Земли от вторжения инородных тел.
  Фонтаны светящейся пыли люди могли принимать за стрельбу. От первых полетов у землян возникало ощущение, что в недрах Луны кто-то живет. Это они не пускали космические корабли. Они обстреливали неизвестным оружием космические ракеты! Или землянам так только казалось.
  Из кратера с поверхности Луны вырвался светящийся столб пыли и завис на три минуты в воздухе. Катерина на миг оцепенела: зрелище было незнакомое. Она шла по Луне в скафандре.
  Она двигалась маленькими шагами: гравитация на спутнике в шесть раз меньше, чем на Земле. Скафандр сковывал ее движения и не давал из-за своей тяжести и неуклюжести двигаться большими легкими шагами.
  Да, первыми на Луну во времена строительства Сферы полетели Катерина и Кирилл.
  Перед полетом они немного волновались, как-то их встретят коренные жители Луны. К этому времени было известно, что на Луне живут лунные гномы. Ходили слухи, что это небольшие существа, которых не смогли снять на фото, они словно были заговорены от магии фотопортретов.
  Рядом с Катериной шел Кирилл.
  Они сдружились на тренажерах при подготовке к полету. Людей на Луну отбирали по уму, здоровью и нетребовательности к пище, способных к самоограничению по многим вопросам быта. Такие люди встречались в различных слоях общества, на Земле шел поиск людей, избранных для жизни на Луне.
  Катерина оказалась в рядах первых строителей необыкновенного космического комплекса, поэтому атлас Луны она хорошо изучила. В данный момент она шла по дну кратера диаметром двадцать пять километров. На Земле было принято решение именно здесь построить космический объект 'Сфера'. Вскоре Катерину догнал Кирилл на луноходе.
  Все строительство Сферы находилось в планах Егора Фомича. Кирилл отвечал за работу с лунными гномами.
  Николай Никитич отвечал за строительство грузовых космических кораблей. Егор Фомич занимался разработкой Сферы. Планов было много, но скорости строительства иногда сильно стопорились расстоянием между Землей и Луной.
  Выбрали место для строительной площадки. А дальше? Без волшебной палочки не забросишь строительные материалы с Земли на Луну. Что Катерине оставалось делать? Писать в каюте космического корабля. Кирилл в это время занимался планированием строительства. Катерина сидела в своей каюте космического корабля и вспоминала свою дорогу на Луну.
  Вскоре Катерина и Кирилл вместе выбирали площадку для строительства лунного комплекса. Песок поднимался от колес лунохода и быстро оседал. Солнце светило уже больше недели, до ночи оставалась еще неделя, надо было все хорошо осмотреть.
  День на Луне длится месяц. Интересно, сколько лет будет Катерине через земной год? Но пока она была молода и верила в то, что здесь будет построен райский комплекс. Люди готовили строительную площадку для стационарной космической станции с учетом того, что здесь нет атмосферы.
  Разработчики станции во главе с Кириллом предполагали, что комплекс - это маленький городок, расположенный под колпаком Сферы, что он будет построен для большей компактности несколько похожим на муравейник, рассеченный всевозможными арками для перемещения. На Земле был собран его макет в натуральную величину, который проходил испытания по всем возможным параметрам.
  Люди на Земле знали, что такое плюс или минус пятьдесят градусов, надо было добавить еще пятьдесят градусов к своим познаниям и получить условия жизни на Луне. Бывают удачные сооружения, которые стоят веками. Станция делалась не на один год или день. Комплекс был намного проще и интересней обычных летающих станций вокруг Земли. Трудности неизбежно будут ожидать его обитателей, но и на Земле есть различные типы зон, где надо проходить из вакуума в воздух, такие переходники давно и надежно отработаны.
  Маленький кусочек Земли создавался под Сферой с обычной атмосферой. Чуда нет. Если разобрать все проблемы строительства комплекса на части, то можно было увидеть, что все они имели свое техническое решение. Часть проблем была отработана на Земле. Сфера - крыша комплекса - была проверена в Антарктиде и пустыне Сахаре.
  Освоение Луны стало делом всех землян, речь шла не об отдельной нации, а о создании нового клана людей. Лунную космическую станцию предполагали построить под большой сферой.
  Крышу Сферы, как и скафандры, делали многослойными. Задача разработчиков состояла в том, что надо было получить постоянные двадцать три градуса внутри объекта. Они учитывали и то, что температура здесь бывает в интервале от ста градусов плюс до ста градусов минус.
  Всем известно, как ведет себя вода при таких температурах. Следовательно, воды на поверхности Луны быть в принципе не могло. Чем поить комплекс на пятьсот человек?
  Разработчики должны были решить такую сложную задачу. Бурить поверхность Луны? Но где, куда и насколько? Добудешь воду, а она замерзнет или испарится.
  Как поймать воду, если температура для нее на поверхности Луны совсем не подходит?
  Ответ один: для начала надо построить герметичный объем в виде сферы, не пробиваемый метеоритами. Для строительства комплекса разрабатывались новые технологии не только для получения принципиально новых материалов для крыши комплекса. В замкнутом пространстве Сферы необходимо было создать кислородный климат.
  Главное для создания комплекса - крыша, воздух, температура внутри Сферы, потом дело дойдет и до воды. Должна быть в недрах Луны концентрированная вода и ее компоненты!
  Разрабатывалась целая серия космических кораблей с большой грузоподъемностью под руководством Николая Никитича. С Земли на Луну вскоре должны были полететь целые серии этих кораблей для транспортировки огромного количества груза.
  По периметру дома-пирамиды предполагали построить квартиры с окнами, внутри огромного здания намечали расположить промышленные помещения. Райский комплекс рассчитывали построить человек на пятьсот. Большую космическую обсерваторию решено было разместить на верхних этажах пирамиды, с большим набором телескопов для наблюдения за звездными просторами с новой точки зрения.
  Катерина тщательно разбиралась с планами Егора Фомича по строительству Сферы. Она вышла в скафандре из космического корабля на линию терминатора. Немного привыкнув к лунному ландшафту, она заметила маленькие норки в лунной поверхности. Норки были прикрыты камнями.
  Катерине крупно повезло: из одной норки показался гном, за ним вышло еще двое. Она мысленно назвала их лунными гномами и спряталась за космический корабль, наблюдая за маленькими гномами, выбегающими из Луны. Лунные гномы были похожи на маленьких людей с хорошо развитыми руками. Было в них нечто человеческое, но покрытое темной шерстью. Нельзя их было спутать с обезьянами.
  У местных жителей не было хвоста, а головы относительно туловища были больше, чем у людей. В целом гномы вызывали симпатию. Можно их было сравнить с медвежатами, но они были более изящными. Катерине лунные гномы сразу понравились.
  Лунные гномы немного попрыгали у норки то на задних конечностях, то одновременно на передних и задних, потом стали двигаться так же странно к ракете.
  Пробежав метров десять и заметив Катерину, гномы помахали одновременно головами, подняли вверх две руки в знак приветствия, затем быстро вернулись к своей норе и исчезли в ней.
  Катерина была приятно удивлена появлением столь милых гномов и пожалела, что ее собака Кросс осталась на Земле для подготовки к полету.
  Среди людей ходили толки о жизни внутри Луны, но описания лунных гномов до сих пор не было - ни в одном научном издании. Катерина описала лунных гномов в журнале наблюдений.
  На Земле строили космические корабли для полетов на Луну. Медленно, но верно в различных сферах производили все необходимое для комплекса, думали о том, как людей обеспечить пищей.
  Было решено, что питание на Луне будет носить растительный характер. Разрабатывалась почва для выращивания злаков, овощей и фруктов. Все агрономы Земли были привлечены к интересным разработкам и экспериментам.
  Космические корабли стали прибывать на Луну. Космодром в огромном кратере заполнился людьми в скафандрах. Подъемные краны собирались из нескольких частей. Все части конструкций крыши Сферы на Луне весили в шесть раз меньше.
  Сфера поднималась на глазах. Новые скафандры не мешали передвижению в пространстве, люди привыкали к новой для них гравитации.
  Герметичная Сфера комплекса была построена. Внутри заработали насосы, кислород медленно заполнил огромное помещение. Люди с радостью снимали скафандры, работать стало веселее.
  На песке строились жилые помещения и технические комплексы. Земля для посадки растений находилась по периметру Сферы. 'Сады обязательно зацветут внутри комплекса', - думали создатели Сферы и Катерина вместе с ними.
  Работы становилось все больше, но она продолжала писать историю о себе в качестве отдыха.
  Сфера диаметром в один километр была весьма внушительным сооружением, поэтому транспорт внутри Сферы был необходим, и его запустили по окружным дорогам. Худощавые люди, способные питаться растительной пищей, здоровые и относительно молодые составили население комплекса. Семьи не запрещались, надо было создавать общество лунных людей.
  Катерина и Кирилл решили остаться на Луне. Они верили в успех комплекса.
  Сфера космической станции находилась на видимой стороне Луны и легко просматривалась из центра наблюдения с Земли. Комплекс был вторым космическим форпостом Земли.
  Климатические условия не отличались добрым нравом, поэтому была построена замкнутая система жизнеобеспечения в виде комфортабельного комплекса с несколькими крышами из разных материалов, соединенными между собой гибкой и легкой арматурой.
  Между крышами протекали потоки воздуха различной температуры, создавая нужные двадцать три градуса по Цельсию внутри космической станции. Крыши отличались гибкостью и от смены температур хрупкими не становились.
  Крыша - главная задача любой станции, ее герметичность долгие годы была задачей номер один на Земле.
  Внутри Сферы находился маленький компактный город по типу многогранной пирамиды с плоской вершиной для смотровой площадки.
  По периметру Сферы находились места отдыха: бассейны, парки, прогулочные дорожки, оранжереи для выращивания злаков, фруктов и овощей.
  С Земли привезли рассаду, саженцы и дальше все выращивали сами. Если брать насыщенный питательными веществами грунт, то его надо намного меньше, чем обычной земли.
  Для прогулок существовали луноходы, скафандры. Через серию герметичных входов вполне можно было выйти на просторы Луны в маленькую экспедицию. Люди предпочитали жить семьями. Здесь были свои мини-школы и мини-вузы. Людей отбирали по принципу пищеварения - брали тех, кто может питаться растительной пищей. Мясо на Луне не производили. Таким образом, сформировался клан людей не по нации и языковому барьеру, а по способу питания и выживания.
  Люди считали, что единственно возможная форма жизни - это комплекс 'Сфера'. Живыми на лунной станции были люди и растения. Растения преобладали необходимые для питания человека.
  Декоративные растения практически были запрещены. Все, что растет, должно было приносить пользу двойную: выделять кислород и давать пищу. Молочная промышленность отсутствовала.
  Недостающие микроэлементы получали как сухой медицинский паек с Земли. Срок годности у сухого пайка был пять лет - на тот случай, если прервется связь с Землей, пять лет станция могла прожить автономно. Кислород вырабатывался на кислородной станции, электроэнергия вырабатывалась из ветра и солнечного света. Жизнь на станции протекала спокойно: алкоголь, сигареты, наркотики сюда не попадали.
  По внутреннему периметру комплекса ездили высокие автомобили по типу автобусов. Скорость передвижения зависела от пассажиров. Транспорт шел в четыре полосы в зависимости от числа остановок и скорости. Вся эта движущаяся лента дорог закрывалась крышей, имела свои входы и выходы.
  А на крыше над дорогами находилась самая большая дорога - пешеходная.
  Пирамида была пронизана дорогами, как лучами, но в шахматном порядке по высоте. Основная задача станции - вести наблюдения за другими планетами и немного за Землей.
  Телескопы различного разрешения находились на площадках предпоследнего этажа. Агрономы и астрономы - основные специалисты комплекса. Остальные знания были у избранных людей, в том числе и у Катерины.
  На лунной станции приветствовались браки между людьми по расчету, считалось, что такой брак самый крепкий. Если любовь можно просчитать, то она становится расчетной, а брак по расчету разрешался. Так был создан идеал семейной жизни.
  Семья должна быть крепкой и по возможности единственной. Население комплекса было незримо ограничено.
  Коренное население - худощавые, стройные люди не выше 180 см. Они много не требовали, были покладистые, уступчивые, услужливые, воспитанные в узком кругу общения.
  Развлечения на станции носили спортивный характер, рестораны на станции отсутствовали. Существовали красивые блоки приема пищи, для всех пища одинаковая, большого разнообразия быть просто не могло.
  Преобладал чистый и размеренный уклад жизни. Если случайно рождался человек, которому в пищу нужно было мясо, то при первой возможности его отправляли на Землю, а в ответ на Луну могли прислать вегетарианца. Если кто-то психологически выбивался из общего русла, его отправляли в медицинские блоки и мозги ставили на место. Безболезненно все это не проходило, но средства для успокоения всегда у медиков были под рукой, так гасились все недовольства.
  Если существовала жизнь в глубинах Луны, значит, должна была быть и вода или ее замена. В Луне была жизнь, но очень странная.
  Кроты не кроты, или живые гномы. На поверхности Луны дышать было нечем. Чем они дышали в глубинах песчаной планеты? Если внутри планеты была жизнь, значит, существовало и подобие воздуха. Или это роботы жили в катакомбах?
  Луна внутри была изрыта вдоль и поперек трудолюбивыми конечностями. В чем смысл их жизни? Охрана? Да, гномы охраняли Луну. Выходы на поверхность у них были прикрыты, и при необходимости они выныривали в месте стоянки космической ракеты и вредили от души.
  Чем гномы дышали на поверхности? А чем дышали ловцы жемчуга в старые времена на Земле?
  Тренировка - и люди какое-то время могли пробыть в глубинах океана. Подземные жители Луны обходились подобием легких, требующих малое количество кислорода, и могли выбегать на поверхность планеты, задерживая дыхание. Чем они питались?
  Луна была пронизана прожилками из питательных веществ и микроорганизмов, вдоль этих прожилок и жили коренные жители.
  Рост у них был маленький, не больше 50 см. Глаза, приспособленные к темноте, различали предметы. Они могли ориентироваться по запаху, осязание было хорошо развито.
  В качестве орудий труда лунные гномы использовали камни, найденные в глубинах планеты. Они были покрыты шерстью, но животных не напоминали, было в них нечто или что-то от разумных гномов, в целом гномы были весьма симпатичные.
  Дороги внутри Луны соответствовали росту гномов, местами встречались большие помещения, в них находились предметы, излучающие свет. Жили гномы с некоторыми удобствами.
  К себе они переносили остатки интересные предметы из ракет, поэтому им нужны были ракеты, которые с Луны не могли улететь. Светящиеся предметы - гордость гномов, чем их было больше, тем больше был ранг лунного гнома.
  Власть нужна внутри любой живой системы. Гномы были обязаны находить новые питательные жилы и охранять их от разрушения.
  Они давно заметили, что прибывшие на ракетах люди не стремились покидать Луну, как это обычно происходило раньше. Они возводили огромные сооружения, и их было так много, что лунные гномы примолкли и не высовывались.
  Самосохранение у них работало. Иногда гномы утаскивали к себе в катакомбы маленькие предметы.
  Поверхность Луны замерзала ночью и оттаивала днем, меньше всего это было заметно на песке. Лунные гномы опытным путем нашли линию терминатора - линию утра, и один раз в день выбирались на поверхность, но эту линию знали и большие люди, так что эта линия пользовалась большой популярностью среди лунных гномов и людей в скафандрах.
  Кто бы знал, как Сфера понравится гномам! О, они оценили преимущества нового строения больших людей! Лунные гномы в районе овощных посадок прокопали отверстия и с великим удовольствием выходили на поверхность внутри станции, когда люди спали по законам земного времени, а освещение в целях экономии практически выключалось.
  Гномы были счастливы в эти минуты и строго соблюдали очередь внутри своего сообщества на появление в Сфере.
  Катерина заметила выходы гномов внутри станции, она ожидала их появления и внимательно присматривалась к посадкам овощей. Она, заметив специфические неровности на овощных плантациях, стала ждать появления гномов. Для приманки оставляла им вкусную еду у входа, очень ей хотелось еще раз увидеть милые рожицы коренных жителей Луны.
  Раньше других лунных гномов заметил маленький Кросс, прибывший с Земли после подготовки. Катерина с Кроссом гуляла в районе посадок. Она увидела рожицу гнома. Кросс был немного больше гнома, вылезшего на поверхность. Пес был мал, и это привлекло внимание гномов, они решили послать одного гнома для знакомства. Знакомство состоялось. Кросс лапкой погладил гнома по голове, и тому это очень понравилось.
  Катерина рассказала Кириллу о том, что видела местного жителя, лунного гнома. Да, теперь надо было заводить официальное знакомство с гномами. Вскоре все жители комплекса знали о том, что в Луне есть жизнь. Главное - надо было местную жизнь не испортить, а изучить и найти в ней выгоду для жителей станции.
  Правила правилами, но всегда найдется нарушитель. Кто-то на космической ракете тайно провез маленького теленка. Нарушителя поругали, но жители комплекса так были рады животному, что пришлось разрешить теленку жить на станции. Теленку пришлось отвести место для еды и прогулок на овощном огороде. Нашлись умельцы, посыпали клевер, и он вырос между капустой.
  Пес Кросс знал своего хозяина и вел домашний образ жизни, иногда с ним гуляла Катерина, чем радовала всех жителей.
  Лунные гномы стали чаще появляться на станции, им отвели место для встреч с людьми. Позже для них построили маленький домик в месте выхода их на поверхность. Детей к гномам близко не подпускали. Для безопасности место выхода гномов огородили сеткой. Нашелся человек, который добровольно стал общаться с гномами внутри сетки, пытаясь выработать общий язык понимания.
  Проникнуть в катакомбы люди не могли, дороги внутри планеты были слишком малы. Но чудеса всегда случаются. Кросс вместе с Катериной пришел к домику под сеткой. Кросс при первой возможности ринулся внутрь Луны дорогами гномов. Происшествие немедленно обошло весь комплекс.
  Народ стал подходить к домику. Советы слушались и обрывались из-за нереальности выполнения.
  Лунный гном, который в это время был на станции, побежал внутрь катакомб. Кросс побежал за ним, встречные гномы прижимались к стенкам при виде странного животного.
  Светящиеся камни указывали дорогу псу, ему не было страшно, а было очень интересно. Маленькие гномы собаку не пугали, и в какой-то момент Кросс устал и сел у питательной жилы. Кросс ел пищу гномов, которые столпились вокруг собаки. Подошел один из гномов, который объяснил остальным, что Кросс сбежал из нового комплекса больших людей. Собаку пытались гладить. Кросс выгибал спинку.
  Все были довольны. На своем совете лунные гномы долго думали, что делать с таким большим гномом, как Кросс.
  А Кросс и не думал, он поел, отдохнул и побежал по своему следу назад.
  Лунные гномы побежали за собакой. У домика гномов скопились люди, они радостно наблюдали, как из норки выхода гномов вырвался наверх Кросс, и вскоре за ним вылетели десять гномов. Лунные гномы смотрели на людей, люди - на них, а Кросс подбежал к Кириллу, чумазый, но довольный. Руководство ЛКС приняло решение увеличить место для прогулок лунных гномов. Им сделали мини-парк, но сверху закрыли сеткой.
  Лунные гномы еще не были изучены полностью. Комплекс на Луне себя постепенно окупал. Наблюдения с Луны так отличались от наблюдений из обсерваторий Земли, что принято было решение о модернизации комплекса, а не о роспуске.
  Думали уже о том, чтобы с Луны производить запуск космических кораблей на другие планеты.
  Жизнь стала веселее. Появилось живое молоко. Появились лунные гномы. Все это развлекало жителей комплекса. Люди ко всему привыкают: и к долгой ночи, и к длинному дню. Главное, Сферу надо было содержать в порядке. Любое отверстие в Сфере могло нарушить земной рай на Луне, поэтому были штатные наблюдатели и хранители Сферы.
  Новость о лунных гномах достигла Земли, нашлись люди, которых они заинтересовали. Был создан мини-луноход для изучения жизни гномов в их катакомбах. Мини-луноход оснастили освещением, фотоаппаратурой, видеокамерой - все это прочно закрепили, проверили на Земле с помощью гномов Сени и Вени и отправили на Луну.
  На мини-луноходе было место для одного гнома. Катерина предложила самому любознательному из лунных гномов сесть на мини-транспорт. Она показала действие аппаратуры.
  Лунного гнома назвали Миль, надели на него одежку, отличающую его от остальных, и отправили в путешествие по дорогам гномов.
  Лунные гномы разбегались по стенкам при виде ярко освещенного лунохода, на котором сидел Миль. Его знали многие, но не все знали, что Миль является личным разведчиком главы Луны...
  Луну обживали не первый год, по всем параметрам она смахивала на Землю, кроме того что имела несколько иные размеры. Чтобы прилетающие ракеты не приземлялись, где придется, придумали космическое поле с радарными установками, которые улавливали подлетающие корабли, затем включалась магнитная ловушка, и все корабли приземлялись в установленные для них места.
  Самое большое помещение занимал глава Луны. Миль на луноходе приехал к главе с докладом и показал новый вид транспорта. Блик, так звали главу Луны, одобрил действия Миля и разрешил снимать помещения гномов, но при этом не показывать съедобные пласты и не показывать военные части гномов, не показывать технику.
  Дело в том, что жители Луны сотрудничали с жителями Марса.
  Марсиане раньше землян посетили Луну, они установили в углублениях на поверхности планеты пушки для защиты от прибывающих космических кораблей. Пушки служили исправно, и люди долго не могли освоить Луну - они боялись того, что космические корабли с Луны редко возвращаются.
  Марсиане привозили Блику одежду, предметы роскоши, еду и технику.
  Все это было только у главы Луны и его приближенных, остальные гномы ходили в своей шерсти и питались питательными жилами.
  Поэтому земляне, впервые увидевшие гномов, ничего не знали о связи Блика с марсианами, они считали, что лунные гномы - темные гномы, и наивно полагали, что Миль снимет на пленку все секреты местного царства.
  Совершенно случайно на пленку видеокамеры попал сам Блик, проверить отснятую пленку они не могли, но в запретные места Миль не заезжал и лишнего не снимал. Катерина ждала Миля у выхода на поверхность в районе комплекса. Миль показался на поверхности. Она поприветствовала его и передала пленку органам разведки, на этом ее миссия заканчивалась.
  Изучением пленок занялись люди, прибывшие на Луну. Естественно, больше всего их заинтересовал кадр, на котором было видно шикарное помещение, отделанное красивым материалом, с роскошной мягкой мебелью, со странным предметом, похожим на экран.
  В кресле восседал в мантии Блик. Бедные лунные гномы, стоящие по стенкам дорог, резко от него отличались, и их пещеры были убоги, а еда скромна и непонятна.
  Космическая разведка с Земли решила, что надо выйти на связь с главой Луны - его сразу так назвали и угадали. Лунные гномы признавали одну Катерину. Они только ее приказы выполняли. Разведчики показали Катерине самые интересные кадры.
  Этот интеллектуальный Миль стал произносить звуки, напоминающие человеческую речь.
  Катерина показала Милю снятые им кадры, он не удивился, возникло ощущение, что он знает больше, чем он снял на пленку. Удивительно, но ему шла одежда, сшитая портными комплекса. Однажды Миль принес Катерине алмазы, он сказал, что в его подземелье таких красивых камешков много.
  Транспортные ракеты Земля-Луна летали по расписанию, приземляясь на Луне в районе линии терминатора. Первый форпост в космосе притягивал к себе людей Земли. Каким-то образом кадры с Луны постоянно появлялись на телеэкранах Земли. Земляне с нетерпением ждали демонстрации фильма о внеземной цивилизации. Командировка у Катерины подошла к концу.
  
  Глава 20
  Из принтера на столе выполз лист, Катерина взяла его. Короткое письмо гласило: 'Катерина, жду в полночь. Жесть'.
  Катерина посмотрела на сотрудников офиса: все работали и головы в ее сторону не поворачивали. Однако она была убеждена, что письмо написал кто-то из них. Жесть. Что это? Крыша? Ее ждут на железной крыше в полночь? О! Нет! Она не пойдет! Нет! Хоть бы написали, можно или нет брать с собой сопровождение.
  'Жизнь налаживается', - подумала Катерина и усмехнулась. И правильно сделала. Она вспомнила, что дома лежит маленькая дыня под названием луна. Луна? Какая еще луна, если небо покрыто тучами? Или это жизнь покрыта темными пятнами неприятностей? А, этой ночью будет полнолуние...
  - Катерина, Вас долго ждать? - услышала она мужской голос и невольно вздрогнула, увидев Кирилла.
  В помещение офиса проникали лучи солнца. Она сняла с себя пиджак с короткими рукавами и осталась в топике. Жара сжимала со всех сторон. Вот главная несправедливость!
  Если уж выпала жаркая неделя, то надо всех разом в отпуск отпускать, пусть выживают в свободных условиях. Она посмотрела на три экрана. Работа над пультом управления подходила к концу.
  Катерина открыла почту и написала письмо Кириллу: 'Повторяется история прошлого года: пляж, любовь, молчание и твое хождение с Надей. Отличное решение всех проблем! Счастья вам и на работе, и у воды! Хорошо бы вам Егора Фомича пригласить на просмотр ваших прогулок! Два года можете ко мне не обращаться'.
  В это время в комнату вошел Кирилл собственной персоной. Но она уже отправила ему письмо и в его сторону даже не посмотрела.
  'Кикимора болотная', - думала Катерина о Наде, но лучше ей от внутреннего выплеска злобы не стало. На пути к Кириллу всегда стояла Надя. Вентилятор дул. Кирилл вышел за дверь, не прихватив ее сердце. О, похоже, все отлично! Ну почему она раньше не могла понять, что Надя - болотная кикимора?
  Любовное межсезонье - это жалкое состояние накопления потребительской энергии. Ситуации еще та: и лень, и некого любить, но лень в данном случае важнее любви, так не всегда бывает, но частенько. Великолепный облик Кирилла Катерина вновь замечает рядом, она видит его немое внимание, но ей еще не верится, еще не хочется тревожить ленивое, вальяжное состояние любовной невесомости.
  Это еще не кошмар, не наваждение, это еще нечто неосознанное. Он рядом. Он все ближе. Он касается пальцев. Он смотрит на нее. Он идет рядом с ней. Катерина его не замечает, а лишь слегка отмечает, что Кирилл неравнодушен к ней.
  И тут она видит внимание второго мужчины к своей особе, он выполняет все ее сказанные слова в его адрес, он помнит ее советы! Он не отгоняет ее! Егор с радостью находится в ее ауре. Господи! Вот застоялась кобылка в стойле своего интереса!
  А это кто? Неужели еще и третий мужчина, а точнее Николай, засветился на ее горизонте? Это уже никуда не годится!
  Что это мужчин прорвало с их интересами в ее адрес? Неужели почуяли нетронутую особу? Похоже, очень похоже. Вот жизнь! Катерина уже не знает, в какую сторону направить свои стопы. Думай - не думай, а три потенциальных мужчины - это ничто по сравнению с одним любимым. Замужем она почти не была, с Кириллом они только шутили, что они муж и жена.
  Катерина запнулась о собственные мысли и опустила глаза на ярко-зеленые босоножки. А что если мужчины реагируют на зеленый свет? Да, она хорошо выглядит в зеленом топике и юбке размером со стандартную книжку. А что такого?
  Жара такая! Все и вынули свои тела из тряпок и обнажили их до социально разрешенного минимума. По фигуре обнажена каждая из девушек и женщин. Зрелище для парней и мужчин - выбирай по вкусу! Ладно, сейчас не об этом, надо сосредоточиться на одном из трех. На ком? Вот вопрос дня.
  Зеленеть! И Катерина украсила ногти зелеными стразами. Круто! Она посмотрела на себя в зеркало, окинула небрежным взглядом с головы до ног и призналась отражению, что великолепно выглядит в летний период.
  Вопрос 'кто из трех?' растаял в собственном зеркальном отражении. Вот глупая! А кто из трех был вчера в зеленой одежде? Егор! Точно, надо его прозондировать. Катерина мечтательно посмотрела в зеленую даль листвы и нажала на телефон с его номером.
  - Егор Фомич, это я, Катерина, слушай, ты сегодня очень занят? Для меня ты свободный на всю жизнь? Жду, да, сейчас.
  Егор закрыл сотовый, повернулся на одной ноге, подпрыгнул, достал люстру ногой, прошелся колесом и остановился у зеркала. На него смотрели карие веселые глаза, сияла счастливая улыбка. Он был счастлив! Катерина сама ему позвонила! Она его позвала! Какие ножки! Какие волосы! И она его ждет!
  Он стер с лица улыбку, раскрыв дверцу шкафа. Вся одежда моментально стала старой. Вчера у него было все, а сегодня надеть нечего. В зеленом он был вчера. Ей он понравился в зеленом, а если он придет в белом, а ей не понравится? Серое, бежевое, черное. Дожил до тупика. В магазин идти поздно, обещал быть сегодня, сейчас, но в чем?
  Уголки губ опустились. Он взял в руки джинсы, белую футболку и стал серым, безликим. Достал кроссовки: одни, вторые.
  Посмотрел на сандалии цвета песка. Тяжело вздохнул. И это он? Он, который ударом локтя открывает любую консервную банку? Посмотрел за окно. Солнце сияло, листва шевелилась. Он стоял. Его стальная машина издала звуки тревоги. Он махнул рукой и выскочил за дверь, забыв об одежде. Его звал автомобиль.
  Егор сел за руль, смахнул зеленую пыль, включил кондиционер, и мир поплыл перед его глазами...
  - Вот так-то лучше, - мстительно сказал Кирилл, сидевший на заднем сиденье, - отдохни, дорогой, а то он к Катерине собрался. Не для тебя она, не для тебя.
  Егор уснул от приложенной к его лицу салфетки со снотворным с откинутой назад головой.
  Кирилл вышел из машины, прошел метров тридцать, сел в свою машину и поехал к Катерине.
  - Катерина, - заговорил он с ней по телефону, - кого ты сегодня ждешь?
  - Тебя, Кирилл!
  'Умница, - подумал Кирилл, - быстро соображает, вот если бы не прослушал ее переговоры, так ждала бы своего Егора', - и сказал:
  - И это правильно, выходи, я скоро подъеду к твоему подъезду.
  Катерина еще раз посмотрела на себя в зеркало, мелькнула мысль о Егоре и исчезла. Она посмотрела во двор сквозь полупрозрачную ткань, увидела высокий джип Кирилла и вышла судьбе навстречу.
  Кирилл посмотрел на Катерину, открывающую дверь подъезда. В проеме появились ровные, длинные ноги в босоножках на тонкой высокой танкетке с зелеными ремешками. Миниатюрная юбка открывала и ноги, и пуп девушки, сверху ее грудь прикрывал маленький топ. Молодой человек покачал головой, как бы говоря: ну и ну, потом махнул головой сверху вниз в знак приветствия и открыл девушке дверцу машины.
  - Привет, классно смотришься! Волосы еще больше выросли, скоро будешь их вместо одежды носить.
  - Здравствуй, Кирилл! Куда едем? Только недалеко, уж очень жарко.
  - У меня в машине прохладно, не заметила?
  - Заметила, дует со всех сторон. Что это у тебя за охлаждение в жаркий день?
  - Кондиционер. Новинка. А ты сегодня Егора ждала, оделась в зеленую одежду, как он вчера. Я видел, как он около тебя крутился. Пропусти его! Слышишь, пока советую, а там видно будет.
  - Не пугай. Я одна. Ко мне претензий быть не может. Это ты почти женат!
  - Не тебе судить. Ты - моя потенциальная девушка, а я не люблю страдать от ревности, и ты не давай мне повода!
  - Кирилл, а я этого не знала! Не помню, чтобы ты мне говорил о любви. У тебя есть Надя!
  - Это еще кто? Какая любовь? Ты - моя, и вся любовь.
  - Живем мы врозь. Я сама по себе, - сказала Катерина и посмотрела в зеркало.
  - Не была, так будешь моя, ситуация исправима. Мне твой антураж подходит и мою новую машину не портит. Прощаю тебе юбку длиной в мою ладонь.
  - Ты ничего не перепутал? Ты же меня слушал, ты выполнял мои требования, а сейчас командуешь?!
  - Время подчинения прошло, теперь руковожу я. Ты - моя девушка, ты еще не министр в зеленой юбке! - со смаком сказал Кирилл.
  - Останови, проехали! - вскричала Катерина.
  - Села в машину, так терпи меня - это святое правило вождения на дорогах. Я - за рулем!
  - Больше не сяду, - сказала Катерина мрачно.
  - Я тебе покажу мое орлиное гнездо, и ты сменишь гнев на милость. Немного осталось.
  Катерина посмотрела в окно: за окном мелькали машины, дома, но пешеходов не было видно. И крикнуть было некому, да и не поймут люди девушку из чужого джипа. Она закрыла ладонями голые колени.
  - Ты еще волосами их прикрой, - съязвил Кирилл.
  - И прикрою, - Катерина наклонила голову на колени, волосы закрыли ноги. У нее возникла мысль, что все это было в прошлой жизни.
  Кирилл взял руль в левую руку, а правой рукой сдавил ей шею:
  - Сядь нормально, держи спину ровно! - крикнул он стальным голосом.
  Катерина выпрямилась, лицо ее было непроницаемо. Они оба замолчали.
  Джип остановился у нового высотного дома. Они вошли в фойе подъезда, отличавшегося современным великолепием, проехали на лифте до последнего этажа, вышли на крышу. Как оказалось, орлиное гнездо Кирилла было то, что надо. Хитроумное заграждение по периметру надежно охраняло покой. В орлином гнезде сверкала вода, по периметру можно было сидеть. Катерина сняла обувь, макнула пальцы в воду.
  - Можно купаться, никто не увидит тебя, - сказал спокойно Кирилл.
  Солнце грело на крыше сильнее, чем на земле. Катерина сбросила зеленую одежду и вошла в орлиный бассейн. Десять метров в диаметре - таков был бассейн на крыше. Ей не хотелось выяснять отношения, слишком круто было в орлином водоеме. Она спокойно плавала в бассейне.
  - Одежду сними, - услышала Катерина сквозь нирвану своего состояния.
  Катерина подплыла к бортику, сбросила с себя две полоски и продолжила купанье. В ней не было возмущения, а было странное умиротворение. Кирилл снял с себя одежду и поплыл от нее в противоположную сторону. Он плавал без одежды и к ней не приближался. У Катерины появился азарт, она поплыла к нему навстречу, она прильнула к нему всем телом, по ее телу прошла конвульсия элементарного желания.
  Кирилл жестко оттолкнул Катерину. Она не обиделась, а стала подпрыгивать в воде, грудь сотрясала воздух и погружалась в воду. Он отвернулся. Она подплыла сзади, обхватила его тело. Он резко повернул лицо. Улыбка его поразила, она была омерзительная! Он был страшен!
  Это был не Кирилл! Промелькнула мысль, что это оборотень в облике Кирилла! Катерина быстро поплыла к одежде.
  Но над одеждой стояла Надя со свирепым выражением лица. Катерина не испугалась, не закричала, а вышла и села на бортик бассейна. Мокрые волосы прилипли к телу. Зубы стучали то ли от холода, то ли от страха.
  Кирилл на ее глазах превратился в кентавра. Катерина от неожиданности потеряла сознание. Она очнулась в кромешной темноте под звездным небом на дне пустого бассейна, на большом надувном матрасе. Никого рядом не было.
  На Катерине одежды не было, на груди в золотом обрамлении одиноко светил сапфир. Катерина дрожала от холода, но была абсолютно спокойна.
  Она обошла пустой бассейн в надежде найти полотенце или одежду. Ее знобило. Она подошла к ограждению. Внизу сиял огнями город, над ней сияли звезды, а она сверкала наготой. Катерина обошла место своего заточения. Она искала выход, но ничего не нашла.
  'Голая баба в клетке на крыше', - подумала она без эмоций.
  Катерина оказалась без одежды на чужой крыше, но чувство стыда было забито стрессом.
  Кирилл случайно видел, как Кирилл крадучись выходил из машины Егора, и тут же подошел к машине. Он увидел спящего Егора и разбудил его. Потом они вдвоем проследили за Кириллом и выяснили, куда он увез Катерину.
  - Катерина!!! - издал истошный крик Егор.
  - Егор, я на крыше! Быстрее!!! - крикнула Катерина в ответ, ее голос в тишине ночи звучал оглушительно громко.
  Егор подошел к своей машине, достал плед, взлетел на крышу высотки на скоростном лифте. Катерину он завернул в простыню. И только теперь Катерина разрыдалась.
  - Не реви, Катерина, тебя Кирилл посадил в клетку, а меня усыпил в моей же машине, вот я и поехал искать тебя к его дому. Кирилл не изверг, но что-то садистское ему присуще. Ревность и неуважение он наказывает.
  - Зачем ему это нужно? - спросила Катерина.
  - Знать бы зачем. Ты ему очень понравилась, Катерина. Он перед тобой первое время пресмыкался, до такой степени ему хотелось к тебе приблизиться. А потом захотелось взять реванш за вынужденное унижение. Такой он человек.
  - А человек ли он? - спросила Катерина, после того как они спустились на землю.
  - Внешне он человек, но лишенный обаяния. В нем есть физическая аномалия. Он вызывает желание женщины и после этого совершает подлость очищения и мщения.
  - А если Кирилл - кентавр?
  - Да, да, он кентавр на четырех копытах. Ты спутала все его карты. В нем проснулось желание, но он сбежал от тебя с оскалом на зубах. Он спустил воду из бассейна, положил тебя на надувной матрас и ушел вместе с таким же кентавром, как и он. Вдвоем им легче тащить тяжесть жизни. Его подруга Надя - тоже кентавр. Она неплохо готовит, иногда убирает в новой квартире, которую они купили на двоих. Этот бассейн - идея его. У них хороший технический бизнес и деньги у них всегда есть. Эх, Катерина! Ты всколыхнула не только Кирилла, но и его подругу Надю. Его подруга глаз не могла оторвать от тебя. Но они бессильная пара, мышцы у них есть и шеи, как у кентавров. Но это уже их тайна. Им стыдно, но иначе они не могут, - сказал Егор. - Я догадывался о настоящей жизни Кирилла. Жесть...
  Катерина вбила себе в голову, что Кирилл и Надя - кентавры, так ей было легче переживать то, что они с нею сделали. Она понимала, что настоящие кентавры на последнем этаже высотки жить не могут, но продвинутые - могут. Это утешило. Катерина была недалека от истины.
  Они заходили в свою квартиру людьми и превращались в кентавров, настоящих животных. Теперь одна комната была предназначена для их человеческого образа, а вторая - для животного.
  Почему с ними происходили превращения, они не знали, но старались вести себя нормально и осторожно. Бассейн они использовали для выгула, набрасывали туда сено-солому, а иногда наливали воду. Они видели, что Катерина спала, и исчезли из ее поля зрения почти вовремя, уже на выходе с крыши они превратились в кентавров.
  Сквозь сон Катерина их видела, но дурман не давал ей открыть глаза.
  У нее появилась мысль еще раз побывать на крыше и запечатлеть супругов в образе кентавров. Что ни говори, но Кирилл запал ей в душу навсегда. Утром она пришла к мысли, что кентавром был не Кирилл, а Сашка! Как она сразу не догадалась! А Надя? А она могла не понять, что перед ней Кирилла изображал Сашка.
  Небо покрылось серой пеленой. Солнце исчезло, словно его и не было. Посмотрев из окна на улицу, Катерина надела одежду, закрывающую все тонкости фигуры. Светлый брючный костюм из плащевой ткани сексуальностью не отличался. В офисе она отгородилась от всех мужских взглядов непроницаемым видом и отрешенным взглядом. Они не возражали.
  На столе у Катерины стояли пионы в вазе, в воду она добавила сахарный песок. Первый бутон быстро распустился. Тогда она сменила воду, поскольку два других бутона медленно распускались, а первый уже завял. Сахара переел один Феофан и за сутки распустился и завял. Два Феофана еще радовали рваными лепестками.
  Кирилл. Егор. Кирилл. Кто из них первый Феофан? Кирилл? Он завял для отношений! Катерина посмотрела еще раз на пионы и вышла из комнаты на стрежень. Навстречу шли люди, и это было нормально. Она вышла на улицу, спустилась к набережной. Волны речные были на месте. Она подошла к чугунной решетке. Локти сами легли на перила. Она стала смотреть за жизнью на воде.
  У самого берега плавали зеленые утки. Буксиры бороздили речную гладь. Речные волны били в старый гранит.
  - Ты что тут делаешь? - послышался голос Егора.
  - Смотрю на волны. В обеденный перерыв я имею право на маленькое удовольствие, - ответила Катерина, не глядя на него.
  - Есть дело, и весьма занимательное. Помнишь, ты говорила, что Кирилл и Надя - кентавры? Я за ними проследил, хоть это было нелегко сделать. Сама знаешь, их высотка самая высокая. Представляешь, они превращаются в кентавров только у себя на последнем этаже. Почему? Я не знаю. Ответа нет. Ладно бы в поле превращались, а то на высоте весьма приличной. Если бы не ночная тишина - я бы твой голос и не услышал!
  - К чему ты клонишь?
  - Заинтересовалась? А мне-то как интересно! Они ведут себя неадекватно. Так вот, я купил сильный бинокль, нашел невдалеке высотку, соизмеримую с их зданием. Я вышел на крышу, обычную крышу без людского вторжения, залез на надстройку для лифта и стал наблюдать за крышей.
  - И долго наблюдал?
  - Сколько надо. День был выходной. Точно, они вышли оба на крышу в нормальном виде, и вдруг их стало выгибать, и они на моих глазах превратились в кентавров! Круто!
  - Егор, почему тебя это волнует?
  - Ты что, не понимаешь? Это сенсация!
  - Кому сенсация, а кому и горе. Я и так еле от них отошла.
  - Подожди меня обвинять. Они ездили в отпуск на Средиземный остров, чего они там забыли, не знаю, но, видимо, подцепили нечто древнее.
  - Умен, однако! Ездили туда многие...
  - Им кто-то привил вирус кентавра, а антивирус им не известен. Но они, вероятнее всего, находятся под наблюдением. Вспомни, за какие такие дела им дали эту квартиру? Не знаешь? Деньги за нее они не платили, это я точно знаю.
  - Егор, ты чего ввязываешься в это дело? Раз дали квартиру, то люди не маленькие замешаны, не подходил бы ты к ним. Заметят - заметут.
  - Не пугай, пуганный. Честное слово, забавно. Кто рассказал бы - не поверил.
  По реке проплыл речной трамвай.
  - Мне пора на работу, - сказала Катерина и пошла прочь от набережной, не оглядываясь на Егора.
  Он ведь подошел к ней со спины, так за спиной и остался.
  Катерина шла, шла...
  А он? Егора загарпунили с речного трамвайчика, и так тихо, что он и не пикнул. Он взмыл над чугунными перилами и по воде протащился на гарпуне. Его вытащили на борт.
  - Егор, ты чего такой любознательный? - спросил его Кирилл.
  Егор посмотрел на него вытаращенными глазами.
  - Отвечай! - крикнул Кирилл.
  - А что, нельзя? - ответил вопросом на вопрос испуганный Егор.
  - Успел Катерине рассказать о том, что видел на крыше?
  - Она на вашей крыше сама была и все видела.
  - И что она видела?
  - Бассейн с водой и без воды.
  - И это все, что она видела?
  - Вас видела.
  - В каком виде она нас видела?
  - В плавках для купанья в вашем бассейне.
  - Что ты видел в бинокль на нашей крыше?!
  - Смотрел на небо, очень оно было звездное. А на вашу крышу я не смотрел.
  - Если и врешь, то понял, что от тебя требуется.
  Егор глазом не успел моргнуть, как его, как наживку на удочке, вернули к чугунным перилам набережной. И как они его не убили? Он покачнулся, осмотрелся. Ни одного прохожего. И кораблик уплыл. Никого. Ничего. И страх в душе.
  Катерина посмотрела на пионы и отчетливо заметила, что второй Феофан резко увял. Ей стало скучно и грустно. Сотовый телефон замурлыкал новую мелодию.
  - Катерина, это я, Кирилл, у тебя все нормально? Не могу до Егора дозвониться.
  - Я его сегодня видела, он был в норме.
  - Утешила. Пойдем на ночную дискотеку? Посидим, потанцуем.
  - Идем. Сам за мной заедешь или каждый сам по себе поедет?
  - Если не возражаешь, то я подъеду к твоему дому в 21:00.
  - Буду готова.
  Егор прослушал их разговор, подвигал от бессилия губами. В назначенное время решительно вышел из дома к своей машине. Сел. Поехал. Достал костюм летающего лешего, надел его перед домом Катерины и выплыл из машины серым облачком.
  Кирилл подъехал к подъезду Катерины, открыл дверцу машины и не заметил, что в нее влетело серое облако, а уж потом села Катерина.
  Егор притаился на заднем сиденье. Он хотел лично послушать диалог Катерины и Кирилла. Удивительно, но о кентаврах они не говорили, болтали всякую ерунду. Егор успокоился и уснул в машине.
  Катерина и Кирилл ушли на ночную дискотеку. Они сели за столик, заказали по бокалу легкого вина. Музыка не дала им выпить напиток. Они пошли танцевать. Цветомузыка давила своей энергетикой. К бокалам с вином подошла Надя с темно-синим сапфиром на пальце, она провела над бокалами рукой, блеснув кольцом, и вышла из света и треска цветомузыки.
  Керна черти принесли на дискотеку. Он увидел взмах руки Нади над бокалами Катерины и Кирилла и быстро направился к бокалам. Он взял бокалы по одному каждой рукой. От резкого движения в бокалах произошла непонятная реакция, и из них вырвалось пламя. Народ тут же повернулся к нему, чтобы посмотреть продолжение шоу.
  Музыка сменилась, Катерина и Кирилл подошли к агенту Керну.
  - Вы выпили наше вино? - спросила Катерина.
  - Вероятно. Думаю, вам надо уйти из этого здания. Не возражайте и не спрашивайте.
  Они вышли на улицу.
  Молния просвечивала сквозь шторы. Дождь шел за окном. Катерина успела добежать домой под черным небом до дождя и грозы. Погода - закачаешься. Кирилл и Керн разъехались. Катерина дома была одна. Гроза за окном. Мужчины за грозой. Она заметила огонь в фужерах в руках Керна и непонятное облако в машине, причем достаточно мягкое. Она подумала, что это новая подушка, и спрашивать не стала, не хотела глупой показаться. С нее и кентавров на крыше достаточно. Думать о непонятных явлениях в жизни ей не хотелось, и в кентавров она не верила.
  Она решила, что ей все показалось, что бы там ни видел Егор в бинокль. Может, у них такой театр. Катерина еще раз посмотрела на сверкание молнии и решительно включила телевизор: надо отвлечься от реальности.
  Посмотрела на себя в зеркало: не очень высокого роста, не скелет. Да. Можно добавить: одна, но с друзьями и без единой подруги. А на экране ТВ - белый теплоход и богатая публика. А она богатая или бедная? Ей все равно, пока все равно.
  Катерина упала на пол...
  В распахнутое порывом ветра окно влетело облако и зависло. Снизу Катерине было видно лицо облака, это был Егор собственной персоной в костюме летающего лешего. Он опустился на нее и нежно поцеловал. Катерина судорожно попыталась его сбросить с себя, но это оказалось ей не под силу.
  Егор поднял Катерину с пола, положил на постель, улыбнулся и спросил:
  - Катерина, летать хочешь? Это просто.
  - Егор, я узнала тебя еще в машине в этом маскараде, но промолчала.
  - Молодец. Я могу у тебя остаться?
  - А надо? Зачем я тебе нужна? - спросила она, закрываясь одеялом.
  - Гроза, дождь.
  - Так ты облако. Твоя погода.
  - Не совсем моя погода. Для полетов мне нужна сухая, облачная погода. Летательные свойства костюма при большой влажности ухудшаются.
  - А как ты летаешь?
  - Если бы я знал, как костюм летающего лешего летает, я был бы гением, а я исполнитель, летчик низкой облачности. Могу сказать, что вес костюма с минусовым весом, что это такое - я не знаю, но я легко летаю над землей. Хочешь со мной полетать?
  - Если несложно, то можно попробовать.
  - Завтра, - сказал он и уснул в своем костюме.
  Катерина попыталась потрогать костюм летающего лешего. Но костюм на ее глазах снялся со спящего Егора и струйкой исчез в его кармане. Она уснула.
  Утром они проснулись одновременно.
  - Не пойму, почему я везде засыпаю в последнее время, - проговорил Егор, - где сяду, лягу, там и сплю.
  - Устал от двойной жизни, вот и спишь. А я поняла, зачем Кириллу нужна крыша: это запасной аэродром для малых летательных аппаратов.
  - И это верный ответ. А то... - и он, не договорив, замолчал.
  - Егор, а где твой летательный костюм? Я видела, как он исчез в твоем кармане.
  - Это одноразовая модель, я ее испытывал. Есть многоразовые варианты костюмов, но они громоздкие, и облако в них получается значительное.
  - Зачем это надо?
  - Чтобы было.
  - То есть сейчас ты пойдешь пешком? Тебя подвезти?
  - Катерина, оставь меня у себя! Дай побыть одному! Я не хочу быть летающим лешим или кентавром!
  - Все-таки кентавры. Егор, ты уверен, что сам не превратишься в кентавра в моей квартире?
  - Я ни в чем не уверен, но в грозу я едва успел влететь в твое окно. Хорошо, что оно было прикрыто, а не закрыто. Удивительно, но я ночью не превращался ни в кого и проспал.
  - А твой костюм облака на превращения не влияет? Гремучая смесь: леший в облаке.
  - Фу, это еще не предел превращений. Кентавр хорошо бегает по лесу, при необходимости может взлететь и пролететь десяток другой километров в костюме летающего лешего. Я лесной разведчик. Могла бы и догадаться.
  - А что в городе делаешь?
  - С тобой работаю. Мне нужна напарница, твой вес мне подходит, на тебе хорошо будет сидеть костюм летающего лешего. Твой скелет - отличный каркас для костюма одноразового облака.
  - Но я не кентавр!
  - Уже! Я сделал тебе прививку. Зря я, что ли, к тебе залетел? Дело в том, что прививку кентавра изобрели два человека: Кирилл Фомич и Николай Никитич. Потом испытали на себе. А теперь пустили в небольшую серию.
  - Поясни, кем я буду после действия прививки?
  - Что тебе не понятно? Идем с тобой в разведку. В средней полосе страны ты будешь лосем. В северной части - оленем, в степи - лошадью или просто кентавром. Это уж как нужно будет для дела, тем и будешь.
  - А у меня спросил?
  - На крыше с тебя сняли все мерки и для тебя лично готов комплект одноразовых костюмов летающего лешего. Тебе осталось выполнять со мной задания особой важности. Просто я тогда еще не все знал.
  - В век машин я буду бегать на своих двоих? Прости, на своих четырех ногах. А руки будут передними ногами? Зачем?! Егор, так ты с Кириллом заодно?
  - Успокойся! Тебя ждет нетривиальная жизнь. Кстати, тебе причитаются маски соответствующих животных. Насчет охотников: маска не даст пробить тебе голову, а в районе сердца тебя будет окружать пуленепробиваемый электронный жилет. Все поняла?
  - Почти. В чем смысл разведки?
  - Деловой вопрос. Нам надо найти след пришельцев. Они прибыли на Землю в конусной капсуле, которая вонзилась в землю. Капсулу нашли, живых существ в ней не обнаружили. Эти пришельцы к себе технику не подпускают, видимо, у них есть определенный вид радара. Нам надо определить, кто они и что они. Есть вероятность, что они к нам попали через межзвездный портал с Луны. Кстати, скоро открывается новая тема по подготовке к полету на Луну. Мирные жители Луны плохо встретили наших первых разведчиков, на ней живут воинствующие жители. Если к нам прилетели мирные жители Луны - это одно, а если нет? Надо выяснить, кто к нам прилетел в конусной капсуле неземного производства через космический портал с выходом в Славные горы. Но это не мои вопросы.
  Катерина обнаружила на своей постели костюм летающего лешего. Странно, столько раз сегодня заходила в эту комнату и не видела костюма, и вот он перед ней! Кто мог зайти в квартиру и оставить костюм?
  - Катерина, привет! - сказал Егор, входя в комнату. - Что тебя заинтересовало в моем костюме?
  - Воспоминания, я думала, это твой старый костюм.
  - Шутишь! Я сегодня по холодку влетел в твой дом. Я знаю, что Николай Никитич опять исчез в работе. А ты где была? Ноги-то как замерзли!
  - Какой ты внимательный! Надоели белые одежды, захотелось разнообразия.
  - Ладно, есть задание. Но как ты умудрилась замерзнуть? Мне совсем непонятно!
  - Чувства. Любовь. Лунная ночь...
  - Понятно, работа для тебя и на земле найдется. Не шпиономания, а психотерапия чистой воды. А как на это Николай Никитич посмотрел бы? Без его участия, прямого или косвенного, у нас ничего не делается. Он, конечно, не Бог, но что-то умное из него исходит. Ты что, еще не поняла, что кентавры больше не существуют?
  - Мне надо надеть костюм летающего лешего? - спросила Катерина, уводя Егора от темы о кентаврах, ей все еще было стыдно за себя на крыше.
  - Катерина, тебе давно пора надеть костюм летающего лешего и стать летающей ведьмой, но эта участь постоянно тебя обходит! Ты все ревнуешь меня? Сколько можно? Было и прошло! Мы с тобой!
  - И что? Мне нужно смотреть в чужие окна или сразу в них залетать в костюме летающего лешего? - продолжала говорить на эту тему Катерина, держа в руках странный костюм.
  - Круче. Мы пойдем с тобой на выставку космических истребителей. Один самолет уникальный, предназначен для полетов в космос через наружный портал, для него мы купим посадочную полосу.
  - Самолет чужой? Я разрабатывала макет кабины истребителя для фантастического фильма.
  - Совместное производство. На нем можно улететь на Луну.
  - Предлагаешь улететь на Луну?
  - Не спеши угадывать задание, которое напрямую связано с космическими полетами. Нас интересует материал самолета. Он обладает странными качествами: то он весь металлический и блестит на солнце, то аморфный и переливается, как гель.
  - Егор, а ты сам не можешь оторвать кусочек самолета для анализа материала?
  - Материал необыкновенный и прочный.
  - А я, надев костюм летающего лешего, отрежу кусок самолета маникюрными ножницами?
  - В костюме ты проникнешь в салон самолета, сделаешь невидимые снимки, сядешь у иллюминатора...
  - А самолет перейдет в аморфное состояние, а я завязну в нем, как корабль на дне Бермудского треугольника?
  - Молодец! - сказал Кирилл, вылетая в окно в костюме летающего лешего.
  - Слет летающей нечистой силы считаю открытым! - шутливо крикнула Катерина.
  - Катерина, госпожа Нимфа Игоревна передала тебе интересный предмет, так он такой твердости и прочности, что сможет сделать царапину на самолете. Агент Керн поможет выполнить задание, - сказал серьезно Николай Никитич.
  - Мужчины, я не слесарь. Пошлите мужика для взятия образца материала.
  - Понимаешь, тебя заменить невозможно! - воскликнул Кирилл.
  - Я каскадер в фильме? - спросила Катерина. - Хорошо, снимайте фильм, но с первого дубля.
  
  Глава 21
  Лучи солнца пронзили серебристую занавеску и вошли в душу Катерины, в ее настроение, и ей жить захотелось, а из глаз засветились собственные лучи. Захотелось выйти из полутьмы невезения. Такая вселенская грусть иногда посещала ее светлую от волос голову, словно все прошло с зимой холодной.
  Это осень проходит, а зима заканчивается поражением человеческой жизни. Все зависит от того, как на жизнь посмотреть. Но лучше смотреть на жизнь с лучами солнца, ее надо пронзить светом и осветить, дабы забыть о морозных неприятностях. Первый раз, что ли, осталась Катерина одна? Нет, конечно.
  Катерина еще раз посмотрела на солнце за занавеской, услышала шум приборов и вентиляторов. Голос Кирилла разговаривал с любимой Надей. А ей что до этого? Да ничего.
  Солнце. Катерина сегодня в его лучах оттаивала от зимних холодов. В голове промелькнул эпизод последней любви. И она подумала, что прощальный аккорд Егор сыграл правильно. Теперь он сидит дома и на работу не выходит. А все почему? Да потому, что у него солнце появляется дома после обеда, окна у него выходят на южную сторону. Пусть лежит под домашним деревом неизвестной породы, а она будет работать, правда, после того, как мозги от любви освободит.
  Мозги нужны в работе, так вот эти переживания надо уметь сбрасывать, чтобы они не мешали работе. Переживания сбрасывают следующими способами: сигаретами, вином, пивом, едой, таблетками, прогулками. Катерина сбрасывала переживания умозаключениями на бумаге, важно, чтобы их никто из знакомых не видел, а весь мир их вполне мог бы читать. Она весь мир любила платонически и никого не любила физически. Вот в чем великая разница между всем человечеством и ее единственным мужчиной, но его пока у нее нет.
  Да и она из-за него не тем делом занята, а ведь уже пора, пора работать. Катерина опустила экран с текстом и приступила к выполнению служебных обязанностей.
  И вдруг до нее дошло, что Егор сидит на работе у компьютера и читает ее произведения во Всемирной паутине.
  Она допустила одну оплошность: сменив имя, оставила картинку, которую он закачал из недр паутины. Он нашел ее прозу, он просто не мог понять все ее выдумки, он все написанное принимал на свой счет. А это неправильно, он ведь не сберкасса, чтобы счет открывать. Вот она где зарыта, собака непонимания!
  Домашняя пальма улыбалась чистыми листами двум любящим друг друга людям. Катерина улыбалась. Кирилл хмурился. Кто из них пальма? Но сейчас не об этом. Он долго ждал ее, очень долго, недели две. Он писал ей письма ежедневно. Она не отвечала. Он посылал приглашения в кафе. Она не приходила. Он писал стихи собственного сочинения. Она молчала. Он стал худеть, мало бриться, его лицо стало хмурым, непроницаемым. Она погрязла в рабочих и домашних проблемах, и мельком читала его сообщения в почте, и сбрасывала их в один файл.
  Дела цеплялись одно за другое, возникали предвиденные и неожиданные проблемы, она даже свалилась со стола, на который залезла. У стола подломились две ножки с одной стороны. Полет в пространство был неожиданным. Вся оргтехника на столе наклонилась и съехала с него, как с горки. Компьютер выдержал падение и вновь заработал. Головокружение от падения прошло через полчаса. Получилась ссадина на ноге...
  Они лежали под домашней пальмой на огромном лежбище, ссадина на ноге сверкала всей своей красой.
  - Я тебя звал, а дома ты только падаешь, ты даже рану не смазала.
  Кирилл достал йод, крем для заживления ран, смазал рану:
  - Следующий раз, когда придешь с двумя новыми ссадинами, хоть эта заживет.
  Он обнял ее. Она сдвинула ногу в сторону, чтобы до ее ноги мужчина не дотрагивался, а все остальное было в его распоряжение.
  - Я готов жениться на тебе, - сказал Кирилл и потонул в недрах ее организма.
  - 'Если б я была царицей'... Если бы я была хотя бы мэром столицы, - сказала Катерина, лежа на плече у мужчины.
  - Зачем тебе это нужно? - спросил он, обнимаю ее голое тело.
  - Я бы наложила запрет на любое строительство в центре столицы! Эрозия земель внутри первого кольца за пределами здравого смысла. Жажда наживы ни женщинам, когда они зарабатывают эрозию внутренних органов, от столкновения с мужчинами, ни земле-матушке, когда ее долбят сваями, здоровья не приносят. Изрытые, многократно застроенные земли просят отдыха. Снесли гостиницу, а взамен скверик посадить и не больше, урон экономический?
  - Значит, я порчу твое здоровье? - спросил Кирилл. - А земля внутри садового кольца меня не волнует, а за экономический ущерб тебя и дня мэром не продержат.
  - Жаль, землю жалко, - сказала Катерина и поцеловала его в щечку.
  - Птичку лучше пожалей, их совсем извели из-за того, что где-то пять человек умерли, - сказал нервно Кирилл и крепко сжал в своих объятиях не мэра, а Катерину.
  - Знаешь, почему две башни протаранили самолеты? - спросила она у мужчины, поднимаясь с постели, свесив ноги с одной ее стороны.
  - Террористический акт, - ответил Кирилл, свесив ноги с другой стороны постели.
  - Две башни это ноги.
  - Чьи ноги? Великана? - спросил мужчина, направляясь открыть дверь комнаты.
  - Не знаю. Если ты лежишь на пляже, перед тобой стоят ноги и мешают смотреть вдаль.
  - Ты еще подумай, стоэтажные башни, ноги, пляж, - проговорил мужчина и ушел в санузел.
  - Башни мешали смотреть вдаль, но кому? - протянула женщина, наливая кипяток на щепотку растворимого кофе в чашке.
  - А что изображали два самолета, тараня башни? - спросил мужчина, наливая воду в кружку.
  - Две стрелы амура.
  - Хочешь сказать, что кто-то мстил за поруганную любовь? Ведь сильно пострадали рестораны, а повар вылетел в окно.
  - Точно, это была мужская месть, - сказала Катерина, выходя из квартиры мужчины.
  Она подождала, пока Кирилл закрыл входную дверь в квартиру и подошел к ней, почти одновременно открылись двери лифта. Она посмотрела на себя в зеркало на стене лифта, перевела глаза на лицо мужчины.
  Он неожиданно спросил:
  - Почему свая угодила в вагон метро?
  - Потому что я позвонила тебе, что еду к тебе, забыл?
  - Ты кого из себя возомнила?
  - Себя.
  - Ладно, проехали, ты ведь не была в том вагоне метро.
  - Я долго делала прическу, это меня и спасло, и опоздала в тот вагон, когда подъехала к метро, вход был уже закрыт, поэтому взяла машину, а когда подъехала к следующей остановке метро, и эта станция метро закрылась, так и приехала к тебе на машине.
  - Стоп, - сказал Кирилл, открывая дверь подъезда перед Катериной, - почему из-за тебя вонзили сваю?
  - Ты забыл, что я работаю в большой компании, что мой телефон на прослушивании, когда я сказала, что еду к тебе, Керн дал команду ударить сваей по моей измене.
  - Ладно, свая в метро местная, но две башни, они за морем-океаном находятся, или находились, с кем ты там говорила? - спросил Кирилл, выходя на тропу, покрытую асфальтом с редкими наплывами льда.
  - С Тамарой говорила.
  - Что?! Ты и там успела поговорить? Я в шутку спросил.
  - Она была в том ресторане на каком-то шестидесятом этаже за сутки до катастрофы, то есть 10-го, а с ней я встретилась 12- го в столице на одном общем сборище.
  - Врешь?!
  - Еще чего, встреча зафиксирована, мое и ее присутствие тоже, а уж ее перелет через океан тем паче есть в 'Аэрофлоте'.
  Они остановились на дороге.
  - Так, а какое отношение ты имеешь к птичкам?
  - Я еще про башни не договорила.
  - Говори.
  И они пошли дальше.
  - Я все насчет сваи, если я твой единственный мужчина на данный момент времени, то какая может быть измена со мной? - спросил Кирилл.
  - И я так думаю, какая? - ответила Катерина.
  - Логики никакой нет, - сказал Кирилл, поставив на глупой теме точку.
  
  Встреча Кирилла и Катерины на берегу пруда была более чем случайной. Но и эта встреча была зафиксирована на пленку, можно сказать очевидцем с ближайшего здания. Между ними стал устанавливаться любовный, эмоциональный мост отношений с незапамятных веков. Он всегда выделялся из толпы, как цинния среди цветов, вроде и цвет тот же, да благородства больше.
  И вдруг к Катерине подходит Кирилл и предлагает выйти за него замуж. Все бы ничего, но разница во всем. Это он моложе ее в этом веке. Хотя других вариантов и нет, а те, кто старше ее исчезли, как мамонты.
  Жизнь так складывается, что первые годы на работе Катерина была младше всех, потом возраст стал средним. И наступает такой момент, когда она почти всех старше, и до пенсии остается так мало времени, что менять работу - смешно и невыгодно из-за оформления многочисленных бумаг. Как будто она выросла из очередной рубашки.
  Жизнь первая - когда живешь под крылом родителей и бабушек. Жизнь вторая - под крылом мужа, и выращиваешь совместных детей. Жизнь третья - живешь без родителей и без мужа, и выращиваешь потомство. Жизнь четвертая - дети переросли родительскую опеку, остается - одиночество, или выбор - выходить замуж в неравный брак. Если честно - одиночество не радует, будущее становится облачным.
  И Катерина соглашается на замужество. Вот, интересно, будут ли ее обсуждать все знакомые и незнакомые, а жить они ей не помогают, так какое право имеют на обсуждение ее действий? Ей надоело вспоминать свои старые любовные истории. Для жизни нужна новая любовь.
  Десять лет назад ей предложили выйти замуж, и вновь предложение ей сделал человек, который десятилетия на нее влиял своими флюидами, но всему свое время, их отношения устарели и завяли. Сейчас только редкие звонки остались от былых пылких чувств. Гены по линии отца Катерине передались удивительные, кому они доставались, долго выглядели моложе своих лет. Это она с детства наблюдала. И вот результат.
  Так выходить замуж с разницей в возрасте или нет?
  Свинцовые тучи потеснили белые кучевые облака. Стало немного спокойней. На окнах разводы повышенной влажности. В душе отголоски переживаний. И тишина. Замужество. Снова лишать себя относительной свободы перемещения, которая не очень нужна.
  Разговаривать одной со стенами не очень хотелось. Перекочевать к бабулям на скамейку, на которой сидят выпадающие из этой жизни люди, что-то не манило Катерину. А так можно оттянуть иллюзию старости, которая маячит, а если маячит, значит, бывают и минуты молодости. Вот в эти минуты былой молодости и надо выйти замуж, несмотря на все препоны, которых и нет. Чьи-то вкусы и требования будут настойчиво вторгаться в ее жизнь.
  Вот представьте, если бы вы знали при жизни Ахматовой, что она Ахматова? Может, ей тоже предложили бы руку и сердце? И сразу бы стали фигурой более значительной? Как много девушек выходит за более старых и достигших чего-то в жизни мужчин! Но посмотрите и на обратную тенденцию: женщины, достигшие мировых высот известности, тоже подвержены замужеству на молодых мужчинах. О, мадам Катерина чего достигла? Она стала главным конструктором? Нет, теперь ей осталось выкрутиться из замужества, синусоида повернулась стороной мудрости. Почему принимает она такое решение? Бывают в жизни счастливые моменты. Если экономические связи ослабли, то и санкции носят профилактический характер, но если резать по живому, то больно.
  Новая жизнь с молодым мужем начиналась обычно. Они гуляли у пруда. Шпильки зеленых изящных босоножек проваливались в песке, когда Катерина шла по пляжу. Она была довольно милое создание с приличной копной светлых волос, сверкающих в лучах заходящего солнца, падающих на плечи.
  Одета она была явно не для пляжа, а для работы на твердой поверхности, где-нибудь в офисе под светом неоновых ламп. На лице ее играла вымученная улыбка, готовая исказиться гримасой в любой момент. Она шла так, словно ожидала, что ее непременно догонят. Нет, быстрым ее шаг нельзя было назвать, он скорее был настороженным.
  Пляж был городским, урбанистическим, ухоженным. С одной стороны песочная полоска соприкасалась и исчезала в пруду, с другой стороны к пляжу подходили современные строения, которые построили в первой линии от пруда, и предназначались для офисов преуспевающих фирм.
  В нескольких шагах от женщины шел божественный мужчина, грациозный и гибкий в каждом своем движении. Он был одет просто и одновременно несколько торжественно: черные шелковые брюки и кремовая рубашка, которая неуловимо гармонировала с волосами женщины.
  Но его слова совсем не подходили его внешности:
  - Катерина, когда ты научишься ходить на шпильках?! Если еще раз твои каблуки утонут в песке, то я уйду от тебя навсегда! - кричал молодой человек вслед женщине.
  Женщина вздрогнула всем своим хрупким телом, из ее глаз брызнули слезы и покатились по ровным молодым щекам.
  - Вот чертова баба, ходить на каблуках совсем не умеет! Можешь ты понять, что при ходьбе на каблуках наступают на носки, а на каблуки наступать нельзя! Каблуки не должны касаться песка!
  Молодой человек ускорил шаг, догоняя женщину.
  Катерина шла, глотая слезы, но шла дальше, а ее тонкие шпильки медленно поднялись из песка и зависли в воздухе. Она пошла на носках босоножек, боясь коснуться песка каблуками. Слезы на ее глазах высохли, но осталась горечь в душе.
  Они вышли на асфальтированную дорогу.
  - Сколько можно тебя учить ходить на каблуках! Покажи каблук! Ты испортила песком зеленую шпильку! Совсем ты обувь не бережешь!
  - Кирилл, перестань на меня кричать, - сказала Катерина. - В песке всегда каблуки проваливаются. Зачем ты повел меня на пляж? Если бы мы шли на пляж, я бы надела босоножки без каблуков.
  Мимо высоких домов они шли молча. Она училась молчать рядом с ним. У нее появлялась мысль, что ему она после свадьбы абсолютно не нравилась. Зачем она ему была нужна, она не понимала, но она была не молода, и ей льстило внимание молодого мужчины. Она была ему нужна для любви физической? Да.
  Но для нее главнее не это. Ни на одном пляже не было красивее его мужчин. Ноги стройные и длинные, тонкая талия, плавно переходящая в мощный торс и широкие плечи. Тонкие запястья, прекрасные ладони, пальцы, ухоженные ногти. Красавец, а не мужчина.
  Страх возникал у жены в присутствии мужа, и такое чувство редкостью для нее не являлось. Она всегда прятала кухонные ножи в стол. Она боялась сказать мужу слово поперек. Она выполняла все его прихоти и терпела его нескончаемую любовь.
  Катерина была хорошей девушкой, парней не меняла, занималась прилежно своими делами и не страдала от любви и сопутствующих чувствам проблем. Она вышла замуж, когда ей не было и двадцати лет. Скорее это он на ней женился. Он к ней пристал как банный лист. Издеваться над ней или учить ее он стал сразу после свадьбы. Она еще слово 'муж' не научилась произносить, а он уже постоянно делал ей замечания.
  - Что у тебя сегодня за прическа? Что это за конский хвост сзади тебя болтается?! - кричал муж, едва оторвав голову от подушки. - Неужели ты не понимаешь, что хвост из волос - это не прическа для женщины?! Я хочу, чтобы ты была настоящей женщиной, а не девчонкой с хвостиками! Господи, на чем я женился?! - с болью в голосе говорил мужчина, отправляясь в ванную комнату делать себе прическу, и делал ее с чувством, с толком, чтобы волосы стояли по стойке смирно.
  Жена закрутила кончики волос, а потом целый час сидела у зеркала и делала гнезда для птиц из волос на голове. Она старалась быть красивой и делала на голове парадные прически, если была для этого возможность.
  - Красивая прическа! - вскричал муж и повалил жену на постель.
  Прическа из птичьих гнезд превратилась в гнездо.
  Жена устала делать прически из больших волос. Да еще муж подарил ей журнал о прическах и все хвалил одну прическу. Это была прическа из коротких волос, хорошо уложенных на голове явно не без помощи крупных бигуди. Жена пошла в парикмахерскую, подстригла волосы, сделала химию и накрутила на крупные бигуди.
  С новой прической жена пришла домой. Муж, увидев, что жена ему открыла дверь с новой прической, бросился бежать вниз по лестницам. Она побежала за ним по ступенькам вниз. Они остановились на лестничной площадке у мусоропровода.
  - Ты что сделала со своими волосами? Ты для кого сделала такую прическу? Все! Ухожу от тебя!
  - Я хотела тебе понравиться!
  - Правда?! Пошли домой.
  Дома муж после ужина лег с женой на постель, погладил ее волосы, а они легко легли на свое место. Мужу понравилось играть с волосами жены, потом с ее телом, потом с ее ногами. И забыл мужчина, что обиделся на прическу женщины.
  Любовь бывает приятной и противной в исполнении одного и того же человека. На протяжении совместной жизни каскад страха и унижений менялся. Любовь мужа воспринималась женой как адское наказание. В таких случаях самое большое ее желание было - прекратить любовь. И самое большое желание - остаться одной.
  На следующее утро муж сменил тему. Жена вышла на балкон. С третьего этажа деревья казались совсем близкими. На балконе появился муж.
  - Катерина, в чем ты ходишь?! Посмотри на свой халат!
  Молодая женщина прекрасно знала, что на ней новенький халатик с воланами из той же ткани, расположенными по удлиненному вырезу на груди.
  - Куда смотришь? Посмотри на длину халата! Колен не видно! Укороти халат немедленно! Сделай на две ладони выше колен!
  Она зашла в квартиру. Ее зубы почти скрипели. Она отрезала подол халата на пятнадцать сантиметров и подшила его так, как требовал мужчина.
  Мужчина увидел на женщине халат новой длины: все ноги женщины были видны. Схватил мужчина женщину и понес ее в кровать. Халат он сбросил с нее в первую очередь.
  У жены было новое платье вишневого цвета с воротником под горло. Молодые супруги собирались пойти в кинотеатр на премьеру фильма. Муж презрительно посмотрел на воротничок платья женщины.
  - Что это такое! Что за воротник у тебя на платье! Сделай вырез!
  - Можно после похода в кино?
  - Ладно! И это моя женщина?! На чем женился!
  После фильма жена сделала на платье глубокий вырез. Надела платье. Мужчина посмотрел на женщину в платье с вырезом, оголяющим ее юную грудь, и унес ее в кровать. Платье оказалось на полу.
  Помните слова из песни: 'Женщине из высшего общества трудно избежать одиночества'? Есть редкие супружеские пары, у которых жизнь гармонична и не содержит садизма. Но в таких парах есть чья-то мудрая хитрость, которая все держит в рамках приличий.
  В период революции и после нее существовал анекдот: белые придут - грабят, красные придут - грабят. У женщины, когда она в расцвете лет, бывает такое: один придет - любит, второй придет - любит. Не отбиваться же от каждого физически? А мужики лезут. У Лизы в таких случаях появлялся страх загнанности: кого больше бояться?
  По поводу социальной ступени. Что это такое? Социальная ступень не определяется структурой государства. Это не значит, что если муж - царь, то женщина стоит на самой высокой социальной ступени. А если муж - садист в любви, высокомерен в отношениях, подвластен другой женщине? Очень тонкий момент. Тогда принцессы и прочие дамы могут существовать в затравленном состоянии.
  Где находится высшее общество? Точно не там, где большие деньги. Где очень большие деньги - там большие страсти, и криминал неизбежен. Ревность - страшная штука в таких местах. Где ступенька на социальной лестнице для женщины, на которой ей ничего не грозит? Быть сотой в очередь на любовь в гареме? Старость? Нет, и она не спасает ни от любви, ни от социальных проблем, ни от насилия.
  Где женский рай? На небесах? Об этом не стоит говорить. Катерину интересовала безопасная жизнь на Земле. Ой, как трудно быть женщиной! Сказать по секрету, когда хорошо? Мужчины обидятся. Хорошо после развода, как после грозы, но остается чувство потаенной обиды.
  Фишка к фишке. Домой пришел Кирилл, который разозлился на черепах и ударил по аквариуму рукой, стекло и разбилось. Аквариум стоял на тумбочке, черепахи из аквариума не могли выбраться, но вода могла, и она лилась из разбитой части аквариума на пол, на палас. Пришлось ему пересадить черепах в пластмассовый квадратный тазик, налить им воды, потом снять палас и замочить его в ванне дополнительно.
  Катерина пришла домой и с порога увидела картину разгрома. Черепахи выросли. Одна из них умудрилась сильно укусить за палец мужа, вот он и разозлился. Результат? Унесли черепах в живой уголок.
  На мужа напала лень, черепахам воду менять теперь не нужно, так ему и на работу расхотелось идти, а на этой работе и без него проблем хватает, и без него его работа стоит.
  Жена сказала ему, что после пяти прогулов с его стороны она с ним разведется, а сегодня он прогуливал уже шестой раз, пусть не подряд, но уже шестой раз. Вот тебе и муж - ленивец.
  Муж дома в один из прогулов решил заменить переключатель-выключатель. В нем свет от трех малых помещений и одна розетка. Выключатель работал в четырех вариантах, потом розетка перегорела, и купили новую пластмассовую оболочку. Муж, потратив несколько часов на установку переключателя, добился лишь выполнения двух функций. Кухня осталась без света, розетка не работала.
  Три недели жили с настольной лампой на кухне, потом пришел старый электрик. Он провозился три часа с переключателем, вздыхал, кряхтел, говорил, что потерял квалификацию, но все хвосты из проводов найти не мог. И решил он вскрыть часть стены над переключателем, потратив еще полчаса на поиск проводов, он добился четырех функций от одного совмещенного переключателя. Свет на кухне загорел, розетка заработала. Муж скромно спал с закрытой дверью, пока старый электрик завершал его работу.
  Когда говорят, что на ночь есть нельзя, особенно булки, можно утверждать, что это ложь. Муж худой, утром ему кушать лень, в обед слегка поест, и начинает он есть усиленно после пяти вечера, к десяти вечера в ход идут все виды булок, чипсов, молоко стаканами или сок стаканами, еще и мороженое добавит, а утром встанет на весы - худоба, одни кости голодные.
  Кирилл вернулся домой. Странное дело, но Катерине вдруг понравилось быть верной именно ему, несмотря на его хроническое свойство вызывать у нее состояние обиды. У них на двоих было одно положительное свойство, они чувствовали друг друга. Их прикосновения носили электрический характер, а это немало! Но бесконечно мало, потому, что электронной тяги друг к другу у них хватало ненадолго. Они неизбежно расходились по своим домам до следующей притягивающей встречи.
  Жить жизнями мужчин Катерина долго не могла, увлекаемая своими планами. На воспитании у нее были цветы, она их поливала по заведенному графику. Если появлялись цветы, требующие другого ухода, то их судьба была предрешена. Это сугубо личное дело цветов: быть или не быть, и без вопросов, и без обид с их стороны. Мужчины обладают чувством под названием обида или уязвленная гордость.
  
  Глава 22
  Город сбрасывал с себя старые дома и облицовывал те, что еще могли радовать глаз горожан. Старые пятиэтажные дома зияли пустыми окнами и исчезали с лица земли один за другим. Солнце включило обогревательную систему и плодотворно топило снега в своих лучах.
  Весна гуляла по обновленным кварталам и задерживалась на возвышенных местах. Дети бегали по сырым детским площадкам, боясь скатываться с горок в свежие лужи. В лесу дороги превратились в снежно-водяное месиво. Там, где не было асфальта, свежая грязь манила в свои топи, которые обходили с достоинством бродячие собаки.
  Еще неделя - и сырость тающего снега исчезнет на год. А пока снега вбирали в себя солнечную энергию и исчезали от избытка чувств.
  Внезапно Кирилл остановил медленную карусель экрана. Его привлекло женское лицо. Да это Катерина! За окном шел снег, а Катерина шла по мраморным плитам фойе гостиницы в босоножках. Все люди были одеты с ног до головы и медленно раздевались. А она шла в ярких плетеных босоножках, и ее ноги светились в чулках у всех на виду.
  Кирилл заметил ее. Он не мог ее не заметить, хоть и был признанным любимцем женщин. Но она женщин вокруг себя не видела! Это они ее видели! Они видели ее превращение из серого существа в хилое подобие страуса. Будущего у них быть не могло, но любовь вполне могла получиться.
  Зачем ей он был нужен?!
  Снег за окном осыпал ели, а женщины Катерину осыпали насмешками. Они язвили. Они намекали. Они издевались над ней. А она была вновь влюблена в страуса Кирилла. А он? Ей иногда казалось, что он путал ее с другими женщинами и страшно удивлялся, когда перед ним появлялась именно она - Катерина. Он пятился назад. А может, Кирилл был рак, а не страус?
  А ей хоть бы что!
  Она покупала сапоги на высоком каблуке, чтобы нравиться ему на улице. Она приобретала новые пальто, чтобы появляться перед ним неожиданно. Она постоянно укладывала волосы, и они излучали сияние. Она меняла платья, но не могла сменить или изменить свою жизнь, которая давно размеренно шла рядом с другим человеком, скорпионом по гороскопу и по своей сущности. Страус и скорпион были немного похожи прическами и цветом глаз.
  Кирилл смотрел на Катерину с одной мыслью: чтобы она заговорила первой, он стеснялся сам себя. Он боялся неадекватной женской реакции, боялся быть назойливым. Он думал, что есть люди, получающие любовь любым способом, а ему нужна была именно эта женщина, меняющая ежедневно внешний облик и одежду. Он был страус по своей сути, ей оставалось оседлать его, поскольку она его тяжесть вряд ли бы выдержала.
  Любовь между ними вновь вспыхнула под Новый год после застольного мероприятия. Боже, сколько людей родилось по этой причине! А они обошлись без детей, но большими проявлениями чувств. Чувства легко появляются после игристых напитков, да и все люди перед Новым годом необыкновенно красивые, и чувства у них приподнятые. И всеобщее ликование добавляет свою каплю чувственности.
  Катерина в Кирилла вновь влюбилась, когда за окнами шел снег. Кирилл был до безумия красивый. Они поднимались с ним по мраморной лестнице. Его черные брюки из дорогого материала мелькали перед ней, и она не отставала от его длинных ног. Он был самый настоящий страус! Его огромные черные глаза казались бездонными. Она в них тонула от внутреннего напряжения чувств. Любого его взгляда в ее сторону было достаточно для того, чтобы она его безумно любила в ближайшую неделю, но мысленно.
  Так, наверное, любят кумиров из среды певцов и артистов. Но он был реальностью! Она его видела и ощущала его флюиды каждой клеточкой своего организма. Катерине очень хотелось нацепить на себя нечто блестящее, например, новые часы надеть на руку поверх черного свитера. Или она надевала красивые босоножки на длинном и тонком каблуке!
  
  Глава 23
  В одно прекрасное зимнее утро страус пропал. Катерины не было на работе недели четыре. Когда она появилась на мраморных лестницах гостиницы, его фигуры нигде не было видно. Женщины при встрече с ней молчали, шуток не извергали. Мужчины бросали в ее сторону настороженные взгляды. Вакуум. Страуса нигде не было, и все молчали. Она зашла в его кабинет, но его царственное место извергало безмолвие. Она звонила ему, но в ответ слушала пустоту.
  Катерина стала ходить без каблуков, с прямыми волосами, с бесцветными ногтями. Она не поднимала глаз на встречных людей, практически никого не приветствовала. Она превратилась в серую мышь, которых люди травят ядами. И ее отравили, но дозу не рассчитали. Врачи привели ее в чувство. День ото дня становилось ей хуже. Нет, физически она пришла в себя, но внутри ее была пустыня. Ее жалобы никто не воспринимал всерьез. Внешне она вела обычную жизнь. Она по-прежнему жила, работала, но как-то все было не так, как надо. Любила ли она? Когда-то да. Она осталась одна. Кирилл исчез.
  Именно Новый год вновь принес Катерине удачу в виде молодого человека со стоячими волосами, зачесанными назад. Что еще надо молодой женщине? Море чувств обрушилось на ее высохшее сердце. Бальзам на душу пролился из молодых бездонных глаз. Все было замечательно: его опыт и его пылкость. Где он был? Неважно, но Кирилл вернулся!
  Снег за окном. Он дома. А она не пошла к нему. Почему? У него темные стоячие волосы, зачесанные назад, и карие глаза. Он страус Кирилл. Он умеет прятаться от нее головой в морской песок. И он далек от нее. День всех влюбленных Катерина и Кирилл отметили полноценной влюбленностью. После любви Кирилл исчез в снежной пелене жизни.
  Попытки Катерины вернуть Кирилла, ставшего ей близким человеком, не увенчались успехом. Нельзя сказать, что она его раньше не знала. Они были знакомы, почти женаты. Они встречались по работе в официальной обстановке. Но знала она его - плохо.
  Женщины бывают разные, а молодая женщина Катерина была влюблена в незабвенного Кирилла.
  Кирилл с Катериной вспомнили о себе и решили вновь встретиться. Дом Катерины к этому времени имел весьма приличный вид. Кирилл не был сексуально голоден, ему хотелось поразвлечься, а лучшей партнерши, чем Катерина, не найти.
  Молодая женщина среднего мужского роста со средней женской фигурой и целым каскадом светлых кудряшек на голове была живым и жизнерадостным существом. Она росла с отцом, которого все боялись, и в тени его могущества могла позволить себе не бояться за себя.
  Пара сильно не готовилась к встрече, им хватило шампанского, курицы в вакуумной упаковке и конфет с виноградом. Жизнь для них смеялась их же улыбками. Подкрепившись и выпив вина, молодые люди расшалились в меру своих сил. Вечернее солнце светило в окна в доме напротив и, отражаясь от стекол, светило в их окна.
  В Кирилле была какая-то лень, которой совсем не было в Катерине. Поэтому она взяла на себя инициативу в любви, но одностороннее движение на шоссе любви к столкновению не приводит. Кирилл стал уклоняться от ласк Катерины. Может, мало выпил шампанского? Но он не из тех, кого для любви надо поить, совесть в нем заговорила или что другое, но Катерине сразу не удалось его совратить с пути истинного.
  - Кирилл, ты чего как не родной? Или я тебе не нравлюсь?
  - Катерина, ты прекрасна, сама знаешь. Подожди, не торопись, давай фильм посмотрим.
  - У меня от фильмов оскомина, - недовольно ответила Катерина.
  - А я всегда кино готов смотреть. Ты зачем меня к себе пригласила? Мне что у тебя здесь делать? Я думал, что мы сексом займемся, но расхотелось, а ты не даешь фильм смотреть. Катерина, это я тебе семейную жизнь демонстрирую! Ты что думаешь, что мы с тобой любовью будем заниматься все время? Совсем нет. Просто мы не мешаем друг другу.
  - Здравствуйте! Ты совсем того, ненормальный.
  - Катерина, спасибо за быстрый ужин! Можешь чай принести?!
  - Я тебе что, прислуга? Пришла с тобой сюда, покормила тебя и домой? Нет, мне так не нравится!
  - Чего ты хочешь, моя радость?
  - Любви, мой козлик, самой простой любви!
  - А если у меня на любовь лимит? Ну, нет во мне желания! Не разбудила ты меня!
  - Чем тебя будить? Водой из чайника?
  - Собой, ласточка, собой, милая.
  - Тебе стриптиз показать?
  - Давай, дерзай, можно под музыку. Покажи танец живота, изобрази танцовщицу из гарема, давно я там не был.
  - Ах, вон оно что! Ты и в гареме был?!
  - Был, не каюсь, был по делам службы, на меня все жены шейха глаза открыли, чтобы потом у них желание к шейху проснулось.
  - Вот ты какой! А теперь и на меня сил нет!
  - Ложись рядом и смотри кино.
  - Ладно, на тебе верхом как на ослике из гарема.
  - Что ж ты такая непокорная?
  - Скажи еще необъезженная...
  - И то верно.
  Кирилл замолчал, перепалка с Катериной его утомила. Он просто уснул. Катерина посмотрела на спящего мужчину, легла рядом, не касаясь его, и уснула.
  Ночью Кирилл проснулся, посмотрел, а рядом спит кудрявое, симпатичное создание, которое от него не дождалось любви. Он обнял спящую женщину, стал целовать ее тело, лицо, зарылся к ней в волосы. Он ее хотел!
  Катерина проснулась и сразу обняла Кирилла, прижалась к нему всем своим существом любящей женщины. Они слились в едином страстном порыве двух отдохнувших людей. Ночь за окном светила звездами, и звезды им желали любви и счастья на двоих в эту тихую летнюю ночь.
  Жизнь Катерины шла вперед с долей грусти, страха, отчаяния, с постоянной борьбой за спокойствие, хотя бы внешнее. Нельзя реветь. Нельзя много говорить. Жизнь ее состояла из сплошных запретов и практически бесплатной работы. Есть люди, кто работает за деньги, а она всю жизнь работала за спортивный интерес. А человек без денег всегда неправ, всегда всем должен, всегда обязан обслуживать тех, кто с деньгами, кто сильнее физически или наглее по человеческой природе.
  Пронзительное небо отмерило еще один июньский день, прошедшая ночь нависала своим холодом над растительностью в средней полосе, будем надеяться, что холод ночи не повредил бутоны цветов, и они еще расцветут. Организм требует простого, человеческого отдыха, а не гонки за здоровьем с таблетками всех видов от всех болезней. Еще наросла усталость от всех видов трат. Одно желание - отдых души и тела, хоть на короткое время, без больших проблем и желаний.
  Катерина устала от тревог и волнений, ей не хотелось вникать во все дела.
  И в сети она не читала те разделы, где ее могли уколоть, обидеть, она пропускала чужие мысли о себе. Никто ее не опубликует, не издаст, не оплатит ее литературный труд, так зачем вступать в диалоги? За четверть века беспросветного хобби ее так и не охватила апатия к творчеству, просто пишет. Вот и зеленная масса листвы колышется, как строчки, пишущих людей, и, публикующих свое творчество в сети.
  Второй день Катерина перечитывает любовный роман американского писателя, читала она его лет десять назад, но роман не устарел, хотя не лишен мужских слов и оценок действительности тех лет. Круто он пишет от первого лица о тех слоях общества, которое Катерина иногда видела лишь на телеэкране. На первую кружечку кофе уходит сорок страниц текста. Класс!
  А сколько страниц пьет кофе Катерина? О, она бы с удовольствием добавила в кофе и сахар, и молоко, и бутерброды, что иногда и делала, но при хорошем настроении пьет черный кофе с яблоком, и все равно ее вес больше веса героини книги. Вес Катерины равен весу героя в книге 'Чья-то любимая', минус вес героини, плюс...
  Телефонный звонок оторвал от книги, номер телефона был неизвестен.
  - Катерина, что с вами случилось? Почему не приходили на массаж? Я массажистка.
  - Усилились боли, я и на работе сегодня не была.
  - Что такое?
  - В течение двух недель я точно не приду.
  Массажистка издала вздох разочарования, и Катерина положила телефонную трубку. Голос у массажистки вкрадчивый, но страшная лень обволокла Катерину с ног до головы, и выход из дома у нее был не запланирован. Еще ей было непонятно, где массажистка взяла ее номер телефона?
  На третий день лежачего образа жизни боль стала притупляться. Катерина физическую нагрузку в любом виде отвергала, хотя дела исподволь для нее намечали. Все обязанности не отвергнешь и их надо выполнять, но пусть боль покинет измученное тело и Катерина после этого готова будет приступить к делам. Из всего вышесказанного Катерине оставалось вместо обиды, одно состояние - пресловутое одиночество. От нечего делать она зарегистрировалась на сайте знакомств, и стала проявлять инициативу в знакомствах. Успех не заставил себя ждать. Некий человек откликнулся, завязалась переписка. Они созвонились. Услышав голос и признания мужчины в том, что он женат и ищет развлечения, она ретировалась.
  Зеленые растения. Зеленые скатерти. Белый снег. Белые салфетки. Коричневый кофе или коричневый чай появляются в кружке на столе. Жизнь умственная и физическая переплетаются. На черном фоне компьютера появляются белые и зеленые линии будущего изделия. Чай исчезает из кружки. Вентилятор обогревает снаружи. Жизнь продолжается.
  За окном мелькали желтые листья, настолько яркие под лучами солнца, что казались неправдоподобными. Огромный шатер листьев клена редел все больше, как волосы у мужчин. Первый снег большими хлопьями кружил над землей. В век больших скоростей и информационных устройств лучше всего почувствовать скорость, скатываясь с обычной горы на санях, на ледянках. На ледянке скатывалась девочка, а ее сотовый телефон легко умещался в кармане спортивных штанов, к которым снег не прилипал.
  Кирилл весь наизнанку выворачивался, когда Катерина шла на массаж к массажисту. Ей на самом деле надо было решать большие проблемы своего большого тела. Осталась Катерина дома - муж и рад. Через полчаса он лег рядом с женой скромно, потом выяснил, где у нее болит, ведь она зря не лежит, а раз лежит, то где-то болит. Достал Кирилл из шкафчика нужный крем для массажа. Руки помыл.
  Поднял мужчина на женщине одежду, еще раз переспросил: 'А массажистка эту часть тела не трогала?' Успокоился, что та часть тела, которая болит, была под треугольной одежкой. Превратил он треугольник в полоску и принялся сам делать массаж. Пальцы впивались до костей, массаж делал он добросовестно, весь взмок, на майке появились капли пота.
  Так, продолжим жизнь хорошую: в плане улучшения компьютерной техники, как вы помните, совсем недавно Катерина хвалила плоский экран монитора, теперь наслаждалась радостью общения с новым системным блоком, который независимо шипит под левым ухом. Вот и первая неожиданность: он съедает буквы при написании, хотя ко всему можно привыкнуть. Но радость померкла, все правки носят убыточный характер и уничтожают информацию. Единственная возможность выйти из этой ситуации - сбрасывать предложение на новую строчку.
  Велосипедный тренажер стоит справа, он выкрашен в те же цвета, что и компьютер, но он требует физической нагрузки, а сегодня Катерине больше нравится жать на черные клавиши с белыми буквами. Нашла она новую кнопочку, буквы перестали исчезать. Хорошая программа.
  Сегодня день-дубликат, вновь надо Катерине зайти в солярий и загорать. Когда до конца времени осталось 30 секунд, захотелось ей вырваться из кабины, но еще чуть-чуть она подождала, и в кабине свет сам выключился, значит, в организме есть свой таймер. Кирилл наслаждался своими болезнями и ушел с горизонта на временный покой. Катерина свободна. Кирилл чихает. Велосипедный тренажер поработал пять минут и остановился вместе с Катериной.
  Ясное небо проглядывало сквозь темные снеговые облака, так и она словно приоткрыла кусочки истории, весьма популярные среди людей. А дальше что? На работе никто не заметил ее исторического отсутствия, зато она заметила отсутствие одной пары, как ей сказали, они уехали в совместное путешествие на недельку.
  Нормально. А она была так далеко, и сказать об этом некому, не поймут, особенно подруги, это все уже пройдено. Катерина удивленно посмотрела на сотрудников, на себя в зеркало и почувствовала, что она несколько моложе своего возраста, в котором с ними работала до путешествия.
  Жизнь продолжалась не особенно бурно, зато естественно. Катерина еще раз посмотрела в зеркало и увидела, что еще помолодела на десять лет: непонятно, но факт. С нее слетали годы, сказывалась какая-то остаточная деформация от полетов в историческое прошлое. Ее брюки вдруг стали свободными, свитер - широким, пиджак вообще казался с чужого плеча.
  Ноги в сапогах остались в естественных условиях. На Катерину никто не смотрел, все были заняты своими делами, а она сидела худая и молодая в широкой одежде и смотрела то в компьютер, то в зеркало.
  Неожиданно к ней подошел голубоглазый блондин, ну очень молодой, и так увлеченно с ней стал говорить о работе, что она несколько опешила. Его все считали изобретателем. Он говорил с ней как с ровесницей! Катерина поморгала ресницами, не зная, как поступить с его предложением встретится после работы. Она попросила тайм- аут, ей надо было переодеться в нечто подобающее случаю.
  Кирилл вновь жил с Катериной. Жизнь его закручивала и выкручивала силы, иногда прокалывала грудную клетку. Все попытки высунуться из общей массы наказываются психологически. Для большей ясности, если развесить свои фото в размер бюста по Всемирной сети, то возникает ощущение, что некто прокалывает область сердца спицей.
  Боль появляется пронзительная и возникает одно желание - добраться до Сети, сбросить фото и личные страницы, ими украшенные. А после этого попытаться снять сердечный приступ. Поэтому популярность - удел единиц, выдерживающих общую любовь с болью от ненависти единиц.
  Мечта всей его жизни - написать детективные повести, но ему безумно лень описывать любой процесс расследования. Почему повести, а не романы? Роман - он как коса: состоит минимум из трех прядей действующих лиц, а повесть повествует об одной пряди действующих лиц, следить за действиями людей легче, если они принадлежат к одной пряди.
  Кирилл упорно занимался спортом, работал, ходит пешком, выполнял домашнюю работу и следил за своей внешностью. Фантастика? Нет, это его повседневность. Жизнь не так мучительна, если лавировать в ней, как по дороге лавируют от тающих ручьев. Но подмороженные ручьи никого не пугают.
  О чем писать в его возрасте, если темная тема о личной любви почти ушла на заслуженный отдых? Но любовь сохранилась у других, которые снуют, переживают. Сегодня очень было тяжело, но все оказалось намного проще, атмосферное давление было настолько низкое, что состояние оказалось гнетущим, но не от обиды, а от атмосферного давления. Ура, приятно писать на новом ноутбуке, он звуков при печатании не издает.
  Очень жаль, что нет друга для души. В ответ слышит голос читателей, мол, чего тебе еще надо. Надо и приятно ощущать себя хоть на мгновение нормальным мужиком, который еще нравится Катерине.
  Катерина смотрела на Кирилла и думала, что жаль, что ее он так быстро состарился. Никуда бы он от нее не ушел, если бы у нее была бы машина и деньги, которые бы он тратил. Но странное чувство брезгливости, возникающее, когда человек начинает отдаляться, перебороть значительно труднее, чем наличие денег. Если человек рядом, он свой, а если отдаляется, то становится чужим, и появляется зловредная брезгливость. Жуть.
  Очень трудно жить с мужчиной, он на самом деле становится бывшим, страшнее всего - чужим мужчиной, и пропасть появляется огромная.
  Какое-то время он еще притягивает к себе воспоминаниями о приятных минутах, но через некоторое время в голове все приятное переворачивается на воспоминания только о неприятных моментах из совместной жизни. Да и он сам, обидев ее словами, навек их оставляет в памяти, и эти слова служат темным препятствием к любому виду общения.
  Видимо, наступил предел общения. Нашел ли Кирилл замену Катерине? Она не знает. Вот и вспоминать последнюю любовь ей уже не хочется. В момент притяжения, которое было между ними лет семь назад, дивно писались любовные строки, сейчас это состояние души полностью отсутствует. За окном темнеет, небо становится синим, снег остается белым. Так и они одно время были одного цвета, а потом наступил вечер отношений.
  С Лизой опять произошла очередная неприятность. Некто, а точнее Сашка, подарил ей шикарный браслет, который она потеряла, потом его нашел доморощенный детектив Кирилл. Он бежал за тем человеком, до которого оставалось всего нечего. Неожиданно преследуемый бросил под ноги преследователю небольшой предмет, который блеснул в лучах вечернего освещения улиц.
  На Кирилла напал ступор. Он остановился и забыл куда бежал. Он посмотрел себе под ноги, нагнулся и поднял браслет. Ничего особенного браслет не представлял: маленькие черные жемчужины окружали белые жемчужины, которые были расположены по всему периметру браслета, выполненного из белого золота.
  'Может быть, это бижутерия?' - подумал Кирилл. Ослепительный отблеск маленьких жемчужин говорил, что они настоящие. Он вспомнил, что бежал за неким мужчиной по своему неровному дыханию. Он посмотрел туда, куда бежал, но там никого уже не было. Он оглянулся назад и увидел ту, из-за которой бежал.
  Лиза поднялась с земли и посмотрела на мужчину сквозь пелену слез. Он подошел к ней.
  - Вы из-за браслета плачете? Вот браслет, возьмите, - и Кирилл протянул перламутровый отблеск Лизе.
  - Спасибо! - выдохнула она, и тут же присела, ойкнув от боли. - Ногу больно.
  Кирилл оглянулся, увидел скамейку и как приличный человек помог дойти молодой девушке до скамейки, стоявшей недалеко от фонаря. Она вытянула одну ногу, потерла лодыжку, простонала и только потом протянула руку за браслетом. Но браслета у детектива не было, он его ей протягивал, а она в тот момент нагнулась к своей больной ноге.
  Они оба прозевали третьего, который схватил браслет из рук детектива
  вместо девушки. Он как барс подошел к ним с темной стороны и теперь убегал от них во второй раз. Он бежал не в темноту, а к автомобильной дороге, где остановилась машина, в которой он и приехал.
  Молодой человек сел за руль в машину и улыбнулся фарфоровой улыбкой человеку на заднем сиденье:
  - Феофан, ваш браслет у меня, - и покрутил им в воздухе.
  - Дай его мне! - радостно воскликнул Феофан. - Езжай быстро! Потом разберемся! - крикнул он и тихо добавил: - За нами могут организовать погоню.
  Машина исчезла в темноте.
  Кирилл проводил машину взглядом, но с места не тронулся. Лиза перестала стонать над своей ногой, теперь она пыталась реветь, но слез не было.
  - Вы кто? - спросила она молодого человека, словно никогда его не видела.
  - Я? Я свободный художник, в том смысле, что я свободный детектив.
  - Сразу и сказал, что детектив! Мог бы при такой внешности промолчать о работе, - протянула Лиза, обхватывая свою лодыжку и, хмурясь от боли.
  - У вас нет перелома кости? - спохватился Кирилл.
  - Нет у меня перелома, нога целая, но ушиб сильный, - сделала сама себе диагноз Лиза.
  - Вы плакать перестали. А браслета не жаль?
  - Чего мне браслет жалеть? Мне его подарил Феофан, а теперь его человек у меня его забрал.
  - Не понял, какой такой Феофан?
  - Все вам расскажи! Знаете, бывает первый парень на деревне, а в нашем городе есть Сашка Феофан, первый красавец. Неужели вы его не знаете? Он скользкий, всегда ускользает, как жемчужный браслет. Смешно да? Мужик и браслет! А вот бывает и такое на свете. Он всегда носит черный жемчуг, подсвеченный бриллиантовой крошкой хорошей чистоты. Не, я в них не компетентна, но наслышана.
  - Забавно. Браслет вернулся к хозяину. А я зачем за ним бежал? Я подумал, что у вас что-то отобрали и, повинуясь рефлексу, бросился в погоню.
  Феофан шел и горевал под серым небосводом. Холод. Дождь. Ветер. Они преследовали его изо дня в день. Он приехал из Теплой страны, а здесь ему все казалось холодным. Хотелось солнечных лучей, тепла или простого участия в его судьбе. Сегодня было солнечно. Ему казалось, что никто его не любил и не жалел. Состояние у него было такое, что впору было идти к специалисту по психологической настройке.
  Гражданская жена Лиза и теща последнее время постоянно угнетали его своей раздражительностью или положительностью. Он им звонил с добром, а они ему отвечали со злом. Мало того они пытались сбросить на него своего раздражение от жизни. Да, вот что значит...
  Феофан чуть не споткнулся об Лизу.
  - А, что значит? - спросила Лиза, словно слышала его мысли.
  - Чем я не хорош для тебя?
  - Ты симпатяга.
  От этой фразы Феофан выпрямил спину, потом улыбнулся лучезарной улыбкой фарфоровых зубов. Ему захотелось общения, обычного человеческого. Тут он подумал, что правильно люди создают общества для всех возрастов, есть куда пойти человеку: в детский сад, в школу, в колледж, в университет, на фирму. "Фирма", - и он задумался.
  - Ты захотел собрать всех дам под свое крыло?- спросила Лиза.
  - А, если дамы не подобреют? Или от финансового обеспечения добреют все?
  - А оно тебе надо, обеспечивать злых дам?
  - Что сделать такого, чтобы люди на меня внимание обратили?
  - А зачем тебе внимание?
  - Нет, всеобщее внимание мне на дух не нужно. Я могу включить обогреватель с теплым потоком воздуха. Могу создать зал с искусственным солнцем и с южными растениями, с водоемом. Примитив для девушек в купальниках.
  - Нет, тебе это не поможет, - заверила Лиза.
  Феофана охватила тоска вселенская, из которой надо выбираться. Возникло ощущение, что кто-то зовет его выпить пива на небесах. Появилась боль под правым ребром, которая усиливалась с каждой минутой. Скука прошла, появилось тревожное чувство обреченности и бренности жизни. Никто не тревожил Сашку Феофана.
  - А кому надо тебя тревожить? - тут же спросила Лиза.
  - Некому, если от меня никто не зависит.
  Феофан распустил на время своих людей. Придя к неутешительному выводу, он задумался. Он позвонил знакомому врачу, вызвал его и успокоился. Небо за это время нисколько не изменилось и серого беспробудного цвета не утратило.
  Мысли очистились от тоски. Его взгляд упал на зеркальный стол, на котором были рассыпаны турмалины. Великолепное зрелище поразило своим неожиданным появлением. Насколько он помнил, в его доме такого стола не было. Слуги на сюрпризы не способны.
  На сюрпризы способна Лиза.
  Феофан посмотрел на дверь, которая не открывалась и не закрывалась. Он посмотрел на потолок, но люка не заметил. Тогда он хлопнул себя по лбу и посмотрел на пол под столом. Да, именно там был люк с лифтом. Из нижней комнаты жена ему прислала этот столик.
  Так, это уже интересно.
  Он подошел к столику, взялся за ручку и подкатил его к любимому креслу. Вблизи перламутровые раковины не утратили свою красоту, но казались глупыми и не к месту. Зеркало заиграло с перламутром. Реальность утратилась. Крыша поехала. Голова закружилась.
  Очнулся Феофан на собственной кровати с рогом во лбу. Рядом с ним сидели два человека в белых халатах. Один из них сказал, что он потерял сознание, когда упал лбом на столик с кусочками перламутровых раковин. Один осколок раковины вытащить не смогли и ждали, когда Феофан придет в себя.
  Удивительно, но Сашка Феофан не чувствовал боли от постороннего предмета во лбу. Он чувствовал себя комфортно. Настроение было замечательное. И он с удивлением слушал о том, что ему предстоит хирургическая операция по удаление постороннего предмета из его черепа.
  Феофан резво вскочил с кровати, подошел к большому зеркалу. Он увидел сияние в центре своего лба, от которого его глаза стали умными и выразительными. Он себе понравился!
  - Господа! Я не хочу удалять из своего черепа этот предмет. Мне с ним комфортно. И я вас не звал!
  - Господин Феофан, но это немыслимо оставлять во лбу перламутровый рог! - воскликнул разговорчивый врач.
  - Вы - свободны! - с пафосом воскликнул Феофан.
  От его слов люди в белых халатах вышли из его комнаты, словно их ветром сдуло.
  Феофан потрогал рог рукой, усмехнулся и сказал:
  - Я теперь единорог! Это жена мне изменила со своим работодателем!
  От этих слов над его головой закачалась люстра и рухнула на него, окутав его металлическими кольцами и хрустальными висюльками. Он вновь потерял сознание. Когда он очнулся, то увидел тех же двух докторов.
  - Больной! - резко сказал врач. - Мы вас предупреждали о том, что перламутровый рог необходимо удалить! Теперь нам пришлось извлечь из вас сотню хрустальных граней. Но два хрусталика торчат у вас как рожки. Удалить без наркоза их невозможно. Предлагаю удалить рог на лбу и рожки на голове.
  Феофан был весь напичкан импульсами противоречия. Он вновь резко вскочил со своего места и подошел к зеркалу. Перед ним был он, но с хрустальными рожками и с сияющим лбом. Он себе понравился!
  - Господа врачи, я себе нравлюсь! И вы - свободны!
  Естественно врачей из комнаты вынесло то ли ветром, то ли нечистой силой.
  Тор остался один. Он молчаливо взирал на себя в зеркало. В нем было нечто демоническое и радужное. Да, фондовые биржи ему давно надоели, ему надоело быть клерком. Он хотел быть...
  - Кем ты хотел быть? - спросила вечная журналистка Лиза, заходя в комнату, с недоумением рассматривая рога и рожки на мужчине.
  - Не кем, - ответил он и потрогал рожки. Он почесал за ухом. Потрогал нос. Он усмехнулся и поперхнулся, увидев, как в полу открывается люк.
  В комнате вновь появился зеркальный столик с перламутровыми раковинами. Но Феофан с места не сдвинулся. Неожиданно зеркало перед ним выгнулось в его сторону и лопнуло как мыльный пузырь. В облаке зеркальных осколков перед ним стояла Лиза в безбрежном платье.
  - Привет! - нежно проворковала Лиза.
  - Здравствуй! - пробурчал Феофан. - Кому я обязан рожками и рогом?
  - Кому? - отозвалась женщина, рассматривая себя в платье. - Двум врачам, которых я встретила в доме, - ответила она. - Один наградил тебя рогом, второй рожками, - насмешливо проговорила она, подходя вплотную к Феофану.
  Лиза резко выдернула из его головы хрустальные рожки.
  - Перламутровый рог удалять будешь? - спросил Феофан, потирая голову двумя руками.
  Лиза рукой вырвала из его лба рог, потекла кровь, а Феофан вспомнил то, что и не забывал.
  2003-2018
  @Наталья Владимировна ПАТРАЦКАЯ
  
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Ю.Риа "Обратная сторона выгоды" (Антиутопия) | | Т.Серганова "Обрученные зверем" (Любовное фэнтези) | | А.Гришин "Вторая дорога. Выбор офицера." (Боевое фэнтези) | | Д.Хант "Русалка и дракон" (Любовное фэнтези) | | С.Ледовская "Соната для сводного брата" (Любовное фэнтези) | | Triangulum "Сожённый телескоп" (Научная фантастика) | | Д.Гримм "З.О.О.П.А.Р.К. (трилогия)" (Антиутопия) | | Е.Кострица "Портной" (Киберпанк) | | В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ" (Боевик) | | Е.Сволота "Механическое Диво" (Киберпанк) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"