Вернер Анастасия: другие произведения.

Шпионка

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
  • Аннотация:

    ОБЩИЙ ФАЙЛ.

    Все ученики Академии знают одно: жесткие правила устанавливают порядок. В борьбе против нежити нужна сила, выносливость и безоговорочная дисциплина. Но что делать, если ты нарушила правила? Теперь условия диктуют другие люди. И у Майки есть лишь один выход: стать шпионкой. Другой город, другие люди, другие нравы, другая магия... Стать такой же, как они - вот основная задача. Но все оказалось не так просто, особенно, когда вокруг тебя обнаружились одни предатели.

    В жанре указала "любовный роман, юмор", но будьте осторожны: любовь тут странная, еще не сформировавшаяся, а юмор так и вообще местами.

    Это мой первый литературный опыт. Пожалуйста, не забудьте об этом, когда будете ругать за наивность, глупость и безграмотность.


    Книга полностью (от 20.07.13).



   Название: Шпионка
   Аннотация: Все ученики Академии знают одно: жесткие правила устанавливают порядок. В борьбе против нежити нужна сила, выносливость и безоговорочная дисциплина. Но что делать, если ты нарушила правила? Теперь условия диктуют другие люди. И у Майки есть лишь один выход: стать шпионкой. Другой город, другие люди, другие нравы, другая магия... Стать такой же, как они - вот основная задача. Но все оказалось не так просто, особенно, когда вокруг тебя обнаружились одни предатели.
   Саунд-трэк: Imagine Dragons - It's Time. *Под эту композицию писалась книга.
  
   Пролог.
  
   Золотистое солнце освещает поляну, посылая свои лучи в каждый распустившийся бутон. Вся площадь усеяна маками. Красные лепестки покрылись волшебным сиянием, ослепляя глаза.
   Я стою на краю поляны и любуюсь прекрасной картиной. Надо мной кружат вороны. Иногда они спускаются к цветам, но тут же возвращаются обратно. Зачарованная видом блестящих бутонов, я не сразу замечаю, что воронов становится все больше. Карканье и щебетание заполняет воздух. Неожиданно свет исчезает. Подняв глаза к небу, я вижу, как вороны заполнили собой все пространство, преграждая путь солнечным лучам. В страхе делаю шаг назад, и на что-то наступаю.
   Подо мной придавленный черный мак.
   Вся поляна усеяна черными маками. За какую-то долю секунды понимаю: без солнечных лучей, они принимают свой настоящий цвет...
   Вороны, словно насмехаясь, стали спускаться ниже.
   Черные птицы, черные маки, черные деревья...
   Хочу развернуться и бежать отсюда со всех ног, но не могу даже пошевелиться. Тело словно налилось свинцом. Вороны уже на поляне. Они кружат вокруг цветов, словно дожидаясь какого-то знака. Неожиданно один из них смотрит на меня своими жуткими глазами, с белыми зрачками и черными вздувшимися сосудами. И от его взгляда хочется вопить от ужаса.
   Он издает пронзительный крик, и вся стая перемещается в мою сторону. Они кружат, кричат и пытаются достать до меня клювами. А я даже пискнуть не могу, не то что развернуться, и бежать отсюда, как можно быстрее и как можно дальше. Все что мне остается - ждать конца.
   Вдруг крик прекращается, и ужасная поляна сменяется затхлой комнатой. Я с радостью осознаю, что вновь могу шевелиться. Оглядываюсь вокруг, не примечаю ничего особенного кроме... зеркала. В нем что-то происходит. Медленно приближаюсь. Чтобы разглядеть картинку, приходится прищуриться. В спускающейся по лестнице темноволосой девушке узнаю свою соседку Дину. Я уже хочу отвернуться, но тут ей навстречу летит опаздывающая ученица. Подруга ее не видит, а второй девушке вид загораживает цветок в стеклянной коробке. Удар и осколки летят прямо на Дину...
  
   Глава 1.
  
   Я рывком села на кровати. Мысли превратились в вязкую жижу и никак не хотели возвращаться к хозяйке, пусть и не в идеальном, но хотя бы в собранном виде. Голова болела так, словно по ней прошелся табун лошадей. А потом еще раз. Я потерла глаза, пытаясь осознать, что только что произошло. Мне приснился сон и я проснулась. Да, именно так. Ох, сон!
   Рывком выскочила из кровати, заставив одеяло описать красочную дугу по всей комнате. Быстренько натянув халат, вылетела в коридор и как можно быстрее понеслась к лестнице. Поворот направо и дальше все время прямо. Мне навстречу шли ученики, оббегать их было трудно - все время задевала их плечами или приходилось просачиваться между теми, что шли в паре. До лестничного пролета оставалось буквально метра три, и тут в поле зрения появилась Дина. Она начала спускаться и я поняла, что не успею.
   - Дина!!! - заорала, что есть мочи.
   Девушка обернулась.
   - Майки? Что ты здесь делаешь? Насколько я помню, у тебя сегодня нет первых двух занятий.
   Я наконец добежала до подруги и, взяв ее за руку, с маниакальной прыткостью оттащила в сторону.
   - Ну да, просто хотела тебе сказать, что профессор Бойкин заболел. - Вдохнула, выдохнула. Пронесло?
   - Майки, ты в своем уме?! Он уже неделю как на больничном! - Нет, не пронесло.
   Я скосила взгляд и заметила девчонку со стеклянной коробкой в руках. Она торопливо поднималась наверх, не забывая при этом извиняться за каждую отдавленную ногу. Ну вот, опять сбылось...
   - Майки, ты меня слышишь? Это все твой сон, да? Что на этот раз?
   Дина была одной из немногих, вернее единственная, кому я смогла рассказать о своих снах. Просто в какой-то момент поняла, что больше в себе это держать не могу. У меня от них мурашки по коже. Дело даже не в том, что в этих снах воронам нетерпится отведать моего мясца, дело в том, что так я вижу будущее. Всё, что когда-либо происходило в зеркале, всегда сбывалось наяву. Всегда.
   - Видишь ту девушку? - Я указала пальцем на студентку с цветком. - Вы должны были столкнуться.
   Дина озадаченно посмотрела на белукурую девчонку, перевела взгляд на стеклянную коробку. Судя по лицу моей подруги, она так и не поняла, какого рожна я налетела на нее в это доброе раннее утро. Но чтобы утро не стало совсем испорченным, она вежливо сказала:
   - Спасибо.
   - Не волнуйся, в следующий раз я постараюсь предупредить, - ободряюще улыбнулась я.
   - Надеюсь, следующего раза не будет. Ладно, мне пора бежать. Увидимся позже.
   - Хорошо. Удачи.
   Я помахала Дине рукой и направилась в свою комнату.
   Наша Академия разделялась на два корпуса: для мальчиков и для девочек. В каждом корпусе дежурили проф-маги. Те есть те, кто получил диплом третьей степени, и сейчас обучаются на последнем курсе. Я бы многое отдала за то, чтобы оказаться сейчас на их месте. Да и не я одна.
   В Стродисе существует всего несколько Академий. Сейчас магов становится все меньше. Во-первых, не все спобоны выстоять в борьбе против нежити, а магов всегда было не особенно много. Но этот риск в любом случае оправдан: ведь это наш долг. Если мы не будем убивать нежить, нежить убьет нас, и еще кучу ни в чем неповинных людей. Ну а вторая причина вытикает из первой. Если, например, я понимаю необходимость своей миссии, как мага, то родители многих учеников мою позицию не разделяют. После того, как в год набиралось десять-двадцать новеньких, власти провели массовую проверку и насильственно забрали всех магов в Академию. Теперь, утаить мага - значит пойти против закона, против власти.
   Задумавшись, я не заметила, как добрела до своей комнаты. А там меня ждал сюрприз: за моим столом сидела наша проф-магичка Виолетта. Диплом третьей степени необычайно действовал на ее самооценку, и из простой стервы, она стала высококлассной. За любую мало-мальски важную провинность, она сыпала такими наказаниями, что уже половина корпуса мечтала свернуть ей шею. А еще эта дама просто обожала врываться в чужие комнаты без приглашения.
   - Спасибо, что постучала, - спокойно сказала я, проходя мимо нее.
   - И тебе доброго утра.
   - Оно больше не доброе.
   Виоллета поджала губы. Я дала ей время проглотить шпильку и, когда она поднялась, пришлось сдержать вздох. Сейчас начнется ее любимая часть. Как бы я не язвила, в выигрыше всегда останется она, хотя бы потому, что Виолла - проф-маг, а я заноза в ее мягком месте.
   - Майки, ты же знаешь, как плохо нарушать академические правила. Ведь знаешь?
   Ах, да. Еще одна причина низкого набора учащихся - дисциплина. Жесткие правила устанавливают порядок, и за нарушение полагается не менее жесткие наказания. На выбор проф-мага.
   - Я ничего не нарушала, - буркнула я.
   Вид самодовольной проф-магички, уверенной в том, что она сможет прижать к стенке кого угодно, вызывал у меня отвращение и страх одновременно.
   Виолетта гаденько ухмыльнулась.
   - Ты, моя милая, запыхалась немного, - обманчиво нежно проговорила она. - Неужели бегала?
   - Нам положено бегать.
   - Да, но только на тренировках. А убечный корпус далек от этого понятия. Напомни мне Устав Номер Три.
   "Бегать на территории Академии, за исключением учебных тренировок, строго запрещается, и в случае нарушения, немедленно назначается наказание, установленное проф-магом, или самим директором Академии".
   Устав мы выучили, как только поступили в Академию.
   Я молчала и проф-магичка продолжила:
   - Сегодня, и все неделю, после занятий ты помогаешь садовнику полоть сорняки.
   - Что?! Но там же целый сад! - воскликнула я.
   - Поэтому тебе и выделена неделя. Жесткие правила устанавливают порядок. Научись их соблюдать. - Она мило улыбнулась и направилась к выходу.
   Хлопнула дверь.
   Ненавижу ее. Как можно совмещать в себе качества прилежной ученицы и стервы? К сожалению, несмотря на отторгающую внешность и скверный характер, ее статус и положение в Академии играли решающую роль. Если ты не сдал конечные испытания для перехода на следующий курс, будь ты хоть королем, в глазах общественности твоя личность станет не лучше половой тряпки. И Виолетта каждый раз сдавала все испытания на "отлично".
   Я села на кровати. Уснуть не получится - это точно. Вспомнив, что сегодня у нас кроме практики, будет и теория, я открыла учебник. Пролистав пару страничек, и не найдя в них ничего примечательного, засунула его обратно. Чем бы заняться? Гулять по корпусу во время занятий нельзя, библиотека закрыта, а на уроки идти только через час.
   Приняв решение, я подошла к зеркалу. Передо мной стояла брюнетка с карими глазами. Не могу сказать, что смотрелось красиво, но я привыкла. Ведь красота - понятие относительное.
   Моя фигура была далека от идеала. И вовсе не из-за полноты. Просто я - боевой маг. Каждый день мы тренируемся по десять часов, ведь на настоящем поле боя решающую роль может сыграть твоя выносливость.
   В Стродисе обучаются лишь боевые маги. Нам подвластны четыре стихии: вода, земля, огонь и воздух. Заклинания из наших уст всего лишь пустой набор слов. Мы действуем на внешнюю "оболочку", внутренняя - удел магов-теоретиков из Лораплина.
   Я посмотрела на свое отражение. Макияж наносить бессмысленно: как только я зайду на тренировочную площадку, у него истечет срок годности. Укладывать волосы глупо. Мои прямые темные пряди относились к такой категории, когда укладка держится от силы минут пять.
   Боевым магам красота противопоказана. Мы - воины. И для нас важнее подготовка, чем то, как ты выглядишь в схватке.
   Я испустила тяжкий вздох. Похоже, придется почитать учебник.
   ... Я стояла около входа на тренировочную площадку и пыталась выдержать укоризненный взгляд профессора Лучкина.
   - Майки, что у тебя с лицом? - медленно спросил он.
   - Я просто накрасила губы, - мой голос прозвучал расскаянно.
   - Кхм. Ты понимаешь что это нарушение?
   - Почему? В Уставе Академии ничего не сказано о запрете макияжа, - озадаченно сказала я.
   - Верно, не сказано. Просто потому, что такого не бывает. Ни один истинно уважающий себя боевой маг, не станет участвовать в схватке с накрашенными глазами.
   Я прищурилась.
   - Профессор, я себя уважаю. И не вижу ничего страшного в накрашенных губах.
   - Твои накрашенные губы не играют роли в схватке.
   - Ну да, зато играют роль для меня.
   - Твои накрашенные губы не играют роли ни для кого! Макияж не приемлим для ученицы боевого факультета!
   - Но...
   - Это аксиома, и обсуждению не подлежит.
   В который раз я убедилась, что спорить с профессором Лучкиным бесполезно. Действительно, лучше бы не пользовалась этой дурацкой помадой.
   Видя мое замешательство, профессор властным голосом приказал:
   - Отправляйся в туалет и смой все это.
   Я обреченно развернулась. Похоже, в Академии считается преступлением желание быть девушкой. Естественно им не понять, что постоянные нагрузки, переутомление и вечные домашние задания не дают человеку быть просто человеком. Мы выезжаем в город только под наблюдением мага, каникулы здесь длятся месяц, и даже с родителями видимся лишь в специальные дни. Мы все время учимся, что ужасно угнетает.
   Погрузившись в свои мысли, я не следила за дорогой и естественно в кого-то впечаталась. Подняв глаза, увидела человека, полностью облаченного во все черное, с браслетами на руках, в которых светились маленькие кристаллы. Секунда потребовалась на осмысление происходящего, а в следующий миг я уже склонилась перед ним на одно колено.
   Это был один из семи конс-магов. Сильные, смелые и бесстрашные, они являлись примером для любого ученика Академии. Их отличие - браслеты с маленькими светящимися кристалликами. Так они выделяют себя среди остальных. Хотя, я искренне не понимала этого, ведь конс-мага видно издалека.
   Любой мало-мальски уважающий себя директор, обязан иметь конс-магов. Они - лучшие ученики Академии. Их обязанность - защищать нанимателя.
   При выпуске твои оценки, поведение и боевые навыки досконально проверяются и если все они положительные, ты проходишь подготовку. Быть конс-магом большая честь. Им хотят стать все, но до конца доходят лишь единицы.
   Мужской голос вырвал меня из раздумий:
   - Встань.
   Только тут до меня дошло, во что я вляпалась. Наткнувшись на конс-магов, я встретила директора. Шеренга магов расступилась и Аспид Гарков, с крайне недовольным лицом, спросил:
   - Почему ты разгуливаешь по Академии во время занятий?
   - Я шла в туалет. - Еще никогда мне не приходилось прикладывать столько усилий, чтобы мой голос не дрожал.
   - Скажи мне, перед началом обучения тебя ознакомили с Уставом Академии?
   - Да.
   Чувствую, сейчас мне влетит по самую печенку.
   - Тогда ты должна знать, что во время уроков отпускать ученика в туалет запрещено. Кто твой учитель?
   - Профессор Лучкин.
   Я подняла глаза и посмотрела на директора. Похоже, тот только сейчас заметил помаду на моем лице.
   - Что у тебя с лицом? - ошарашено поинтересовался он.
   - Ничего, - спокойно ответила я.
   Было видно, что раньше директору не приходилось видеть накрашенных учеников. Ну, или вообще накрашенных девушек.
   - Сейчас разберемся, - произнес директор. - И смой это.
   Все семь конс-магов вновь встали на свои места, загородив директора, и направились в сторону тренировочной площадки.
   Я, чтобы не наткнуться на кого-нибудь еще, бегом добежала до туалета.
   Около двери одиноко стояло ведро - абсолютно не нужное приспособление, загораживающее мне дорогу. Недолго думая, я отставила его в сторону, решив убрать его на обратном пути, и зашла в туалет.
   Посмотрев на свое отражение в зеркале, отметила, что очень даже неплохо выгляжу: помада выгодно подчеркивала светлый цвет кожи. Если бы хоть денек можно было побыть просто собой.... Я включила воду и начала смывать помаду с губ.
   Вдруг в коридоре раздался жуткий грохот и последовавшие за ним ругательства. Голос определенно был мужским. Я осторожно прокралась к двери и выглянула в щель.
   Моему взору представился человек, развалившийся на пол коридора в позе "звезда", а на ноге у него красовалось печально знакомое ведро. Так и знала, что кто-нибудь споткнется. Нечто похожее на парня поднялось и осторожно огляделось по сторонам. Видимо он надеялся, что столько шума не привлечет много внимания. Убедившись, что поблизости никого нет, парень осторожно пошел дальше.
   Не знаю, как у других, но мое внимание он точно привлек. Нечто мужского пола в женском корпусе - это что-то новенькое. Я тихонько прикрыла дверь и направилась за незнакомцем. Искусству слежки я обучалась с самого детства, и неудивительно, что он меня не обнаружил. Однако если этот парень из нашей Академии, то возникал вопрос: "Чему их там учат?!"
   Мы три раза спустились и поднялись по лестнице, и пять раз прошлись по одному и тому же коридору. Похоже, он не получил точный адрес места назначения. Хм... интересно, куда же он направляется? Видимо парень и сам задался этим вопросом, так как резко остановился. Я остановилась вместе с ним.
   Мы простояли так около минуты, и я решила больше не мучить человека.
   - Тебе помочь?
   От неожиданности парень так высоко подпрыгнул, что на мгновение мне показалось, будто его голова застрянет в потолке. Он резко развернулся и, не разделяя моего восторга, принял самый что ни наесть надменный вид.
   - Ты кто такая? - спросил незнакомец.
   - Я? Девушка. А ты кто такой?
   - Парень, - издевательски сообщил он.
   - Слушай, - серьезно сказала я, печесав висок. - Оставим эти прелюдии. Предлагаю перейти сразу к делу.
   - К какому делу? - насторожился горе-ученик.
   - Ну, ты скажешь мне куда идешь. А я не скажу, что ты тут вообще был.
   - Даже не думай, - просек фишку мой собеседник. - Шантажом меня не возьмешь.
   - Правда? - Я так каверзно усмехнулась, что парень побледнел. Да ладно, я не Виолла, я намного добрее. Во всяком случае, так Дина говорит. - Ты, наверное, очень обрадуешься, когда директор вдруг узнает, что какой-то мальчик шляется по корпусу для девочек. Прямо расплачешься от радости.
   - Что ты от меня хочешь? - стушевался этот пройдоха.
   - К кому идешь?
   - Я к девушке.
   Тоже мне, новость.
   - Это я уже поняла. К какой именно? - нетерпеливо поинтересовалась я.
   - Ну-у к обычной...
   Боже...и какая девушка могла заинтересоваться таким придурком?
   - Как зовут, где живет, на каком курсе обучается?
   - Она на предпоследнем курсе, где живет - я не знаю.
   - А как звать?
   - Дина.
   - Что?!
   Я чуть не села. Дина встречается вот с ним? Нет, не так. Дина встречается с ним?! Я просто ушам своим поверить не могла. А может, он идет к какой-то другой Дине? Хотя, на предпоследнем курсе обучается только одна Дина...
   Парень заметил мою реакцию и решил воспользоваться случаем.
   - Я вижу, ты ее знаешь. Отведи меня к ней, прошу тебя.... Это очень важно.
   - Не сомневаюсь в этом.
   Странно, что Дина ничего мне о нем не рассказала. Обычно мы с ней делились всем. Пожалуй, только ей я доверяла по-настоящему. А это было обидно. Ну, с нее станется. Утаить такое, вот предательница...
   - Ладно, иди за мной. Только когда встретитесь - обо мне ни слова. Не то директор узнает об одном очень серьезном нарушении.
   - Хорошо, - закивал парень.
   Я с сомнением оглядела нового знакомого: темные волосы, с завитушками около лба, выгодно оттеняли светлые серые глаза, прямой нос, стройный торс и упругие мышцы на руках, он немного горбился от своего достаточно высокого роста. Странный тип. Никогда бы не подумала, что Дина смогла бы им заинтересоваться. Судя по его полоумному лицу, он был типичным представителем известного выражения: сила есть, ума не надо.
   Доведу его до угла нашего корпуса, а дальше пусть сам с Виоллой разбирается.
   Добрались мы без приключений. Остановившись, я сказала парню, что мол "не могу - занятия" и объяснила, как добраться до комнаты Дины. Он мечтательно улыбнулся, и уже было развернулся, как я схватила его за плечо.
   - Как тебя зовут-то?
   - Торп.
   Я кивнула и направилась в сторону тренировочной площадки.
   Ну, Дина, тебя ждет серьезный разговор...
  
  
   Глава 2.
  
   Каждая тренировка начиналась с разминки: зарядка, растяжка, бег. Последнее давалось мне с огромным трудом. Дело в том, что обычно мы пробегаем по пятьдесят кругов за урок. Но почему-то моих легких, несмотря на регулярные тренировки, хватало от силы на двадцать- остальную дистанцию я добегала задыхаясь, с подкашивающимися ногами.
   Так как зарядку с растяжкой я пропустила, мне пришлось подстраиваться под всех, то есть бегать. Я легко взяла темп и настроилась на частоту вдохов.
   Тренировочная площадка представляла собой огромную прямоугольную площадь, находившуюся во внутреннем дворе Академии, разделенную деревянным ограждением на два сектора: для магических тренировок и физических. По расписанию у меня были физические, поэтому трудность заключалась еще в том, что приходилось оббегать разные приспособления для тренировок.
   В очередной раз, обогнув стенку для метания ножей, в дальнем углу заметила директора и профессора Лучкина. В том, что Аспид Гарков отчитывал профессора, можно было не сомневаться.
   Жесткие правила устанавливают порядок. Любой истинно уважающий себя учитель не станет их нарушать. Я злорадно ухмыльнулась.
   К пятнадцатому кругу дыхание сбилось, в боку знакомо закололо и ноги стали ватными. Не в силах больше бежать, я перешла на шаг. И так каждый раз. Даже профессор Лучкин не смог сказать, в чем дело. Хотя, в принципе он не особо следил за разминкой - для него важнее наши боевые навыки.
   - Что, выдохлась? - раздался рядом женский голос.
   Я повернула голову и увидела Агнесс. Мне всегда нравились ее рыжие кудри, обрамляющие миленькое круглое личико с миниатюрным носиком. Она вся была в веснушках, но это даже добавляло ей очарования.
   Я приветливо улыбнулась и ответила:
   - Как видишь.
   - Может тебе стоит съездить в город и купить амулеты из Лораплина для подзарядки?
   Хотя Агнесс милая и добрая, ее манера лезть в чужие дела жутко раздражала, но, скорее всего, именно благодаря ней, ни одна интрига Академии не может пройти мимо ушей рыжей девушки.
   - Отличная идея, Агнесс. Я обязательно ей воспользуюсь, - соврала я.
   - Вот и здорово! Это должно помочь.
   Она посмотрела на меня своими зелеными глазами, в которых читалась откровенная мольба. Этот взгляд я выучила наизусть.
   - Что новенького? - нарочито заинтересованно спросила я. На самом деле, мне сейчас совсем не хотелось выслушивать сплетни, но признаться, иногда они были довольно интересными.
   - Представляешь, оказывается Тартарин и Руис встречаются! Вот уж никогда не подумала бы! - Я вздохнула. Надо же, никогда не замечала здесь этого тренажера. Что это? Что за странная палка торчит у него сбоку? - Тарта только недавно рассталась с Бригом и вот уже с Руисом встречается! - Хм... наверное, на нем качают пресс. Да, вроде и сидение есть, и даже отверстие, куда ноги ставить. - Я слышала, что ей какой-то парень с четвертого курса предлагал сходить на свидание, но она отказалась. - Неужели эта штука всегда здесь стояла?! Удивительно, почему я ей никогда не пользовалась? Только все же зачем ему эта палка? - По мне так лучше уж с ним, чем с этим заносчивым простофилей!
   - Да уж, ничего себе, - я укоризненно покачала головой. Неожиданно мне в голову пришла одна идея. - Слушай, ты случайно не знаешь парня по имени Торп? Он учится где-то на пятом-шестом курсе.
   Агнесс задумчиво кивнула.
   - Да, слышала про него. Он в прошлом году ездил по обмену в Лораплин. Кстати, тогда его укусила гремучая змея, и он почти всю поездку провел в лазарете.
   Я невесело улыбнулась.
   - Не повезло парню.
   - И не говори. А с чего это ты вдруг им заинтересовалась?
   - Да так. Просто мне показалось, что он кого-то из наших девчонок себе присматривает, - почти честно ответила я.
   - И ты решила его соблазнить?
   - Нет.
   - Ладно, - сказала Агнесс с интонацией "я тебе все равно не верю, но потом обязательно узнаю". - Если вдруг понадобится помощь по соблазнению - обращайся.
   И, не раздумывая, она обогнала меня.
   - Я не собираюсь его соблазнять! - крикнула я вслед развевающимся кудрям.
   - Кого соблазнять? - поинтересовался за моей спиной профессор Лучкин
   - В смысле? - переспросила я.
   - Завела себе парня? - насторожено спросил он. Ха, так я вам и скажу, чтобы меня потом к директору отправили - за справкой об исключении.
   - Не-е-ет, вы что, я ответственная ученица.
   Он покачал головой, но промолчал.
   - Кхм, так ладно, разминка закончена - приступаем к упражнениям! - после минутной паузы крикнул он ученикам.
   Мы выстроились шеренгой и стали ждать указаний.
   - Итак, сегодня мы отступим от основной программы и начнем сразу с боя. Делимся на две группы - Агнесс и Битри капитаны. Как только поделитесь, выходите на середину, там есть контур, обозначающий границы поля - за него заступать категорически запрещено. Деремся двое надвое, и в конце лучшая пара сойдется в схватке один на один. Оружие - любое на ваш выбор, кроме лука. Всем все ясно?
   - Да, профессор,- хором ответили мы.
   - Хорошо, приступим.
   Агнесс и Битри выступили вперед и повернулись к нам лицом. После недолгих споров мы наконец-то поделились на группы и направились к полю боя. Белый контур четко разделял границы, и все понимали, что заступив за него не только проиграют, но и докажут, что не способны действовать уверенно и четко в самых разных ситуациях.
   Мы образовали полукруг и стали наблюдать за происходящим. Первыми за контур вступили Агнесс и Диа против Битри и Эримы. Все они выбрали меч. Я отслеживала каждое движение, стараясь запомнить технику ударов, чтобы использовать это в свою пользу.
   Агнесс вывела из равновесия Эриму так, что та сразу вылетела за границу контура. Битри, видя промах напарницы и замешательство Дии, одним ловким движением меча ударила по ногам девушки, оставив порез на просторной ткани штанов, и пнула Дию в живот. Тут же со спины на нее обрушилась Агнесс. Они закружили по кругу, словно две дворовые собаки, то сцепляясь мечами, то пуская в ход ноги и руки. Но тут в бой вступила Диа, и перевес сил резко перешел к двум девушкам. Однако я очень хорошо знала Битри. Она чуть ли не единственная с нашего курса по-настоящему дралась с нежитью. Битри была намного быстрее Дии и сильнее Агнесс. Она ловко выбила меч у рыжей девушки и, оттолкнувшись от второй, вывела за контур сразу двоих.
   Битри не просто серьезный противник, на данный момент она самая опасная девушка с нашего курса.
   Я наблюдала за продолжением боя с мнимым безразличием, хотя внутри все кипело от предвкушения схватки. Я хотела попробовать свои силы, испытать выносливость и устойчивость воли. Доказать, что я тоже чего-то стою.
   Так, половина девчонок уже поучаствовали в схватке, и следующей была моя очередь.
   Я зашла за контур и оказалась лицом к лицу с Битри.
   - Ну что, готова? - поинтересовалась блондинка.
   - Мы с тобой напарницы? - не поверила я.
   - Ага. Надеюсь, ты продержишься дольше остальных и не испортишь мне победу, - протянула Битри.
   Я молча кивнула.
   Нашими соперницами были Флури и Эрни. Сестры-близняшки, которые прославились особой сплоченностью. У них была стихия воздух - самая незаметная из всех. И хотя, использовать магию было запрещено, все равно придется быть начеку, мало ли, никто не сможет сказать: по-настоящему подул ветер и поднял пыль, или нет.
   Я взяла меч и встала в исходную позицию. Битри пристроилась справа.
   Девчонки смотрели на нас довольно снисходительно, но я всем своим нутром чувствовала исходящие от них лучи ненависти. Именно так, на поле боя, хорошие знакомые становятся врагами.
   Это мой второй бой с напарницей: раньше мы всегда действовали в одиночку. Что ж, теперь придется думать за двоих - ведь ее промах автоматически становится и моим. Я почувствовала тяжелое дыхание Битри. Она в кругу уже довольно долго, однако ее самообладанию можно лишь позавидовать.
   Первая напала Эрни. Она размахнулась и круговым движением меча попыталась выбить из равновесия Битри. Я тут же ринулась ей на помощь, но меня отвлекла тень. Не заметив приближения, я получила жесткий удар по спине. Повалив на землю, Флури придавила меня своим телом и размахнулась мечом, имитируя удар. Я тут же выставила блок, однако никакие руки не могут спасти от лезвия меча.
   - Майки, выбываешь. - Объявил профессор Лучкин.
   Я с трудом поднялась и заняла свое место среди однокурсников.
   Эрни и Флури действовали сплочено, словно являлись одним целым. Они ловко нападали на Битри, заставляя ее отбиваться сразу от двух противников. От обиды я не поняла, к чему клонят сестры, а вот Битри была начеку. Она сразу догадалась о том, что ее заманивают в угол, точнее за контур, словно добычу. Но увы, Битри не смогла в одиночку одолеть противниц, и как только ее пятка коснулась земли за линией, близняшки прекратили атаку.
   - Битри, выбываешь, - объявил профессор.
   - Да знаю я, - огрызнулась девушка.
   Она проследовала к своему месту. И как назло оно оказалось прямо рядом со мной.
   - Прости, - виновато сказала я, как только девушка остановилась.
   Она немного посопела, а потом смачно сплюнула.
   - Знаешь, в чем твоя ошибка?
   Я отрицательно покачала головой.
   - В том, что ты все время хочешь всех контролировать. Если бы ты доверилась мне, поняла, что я прекрасно и без тебя справлюсь, то этого бы не произошло! Ты должна была заняться Флури, а я Эрни. Пойми, ты бы никого не спасла - их двоих тебе не потянуть! Хотя, что я тут тебе нотации читаю, ты и сама все прекрасно знаешь.
   Я кивнула. Она права, знаю. Битри так надеялась на победу, а я все испортила.
   - Прости, - вновь повторила я.
   - "Прости" в карман не положишь, - язвительно отозвалась блондинка. - Пока не почувствуешь напарника - не победишь.
   - Я не думала, что...
   - Вот именно: ты не думала. Пора бы уже использовать по назначению свою голову! - отрезала девушка, ясно давая понять, что разговор окончен.
   Я вновь уставилась на поле боя.
   Вот и доказала, что чего-то стою. Одной драться гораздо легче: не нужно отвлекаться на напарника, проверять справляется ли он. Ты сам себе хозяин. Не нужно рассчитывать сколько противников возьмет на себя он, а сколько достанется тебе.
   Похоже, в команду магов, где объединяются все четыре стихии, мне путь заказан. Ну и ладно, подумаешь.
   Произошло еще несколько сражений, и лимит участников был исчерпан. За контуром остались Флури и Эрни (кто бы сомневался?). Бой между ними был не долгим.
   - На сегодня все. Победителем стала Флури. Поздравляю тебя. Все свободны.
   Я с понуренным видом вышла за ограждение. Определенно, сегодня я показала себя с наихудшей стороны. Теперь всю неделю придется ловить на себе укоризненные взгляды Битри.
   Мы в молчании переоделись и направились на остальные уроки. Эта тренировка была самой короткой, что невольно заставило меня взглянуть на часы. Ого! Да мы отзанимались на час меньше... Не долго думая, я направилась в библиотеку. В отличие от корпусов она была общей, то есть там собирались как парни, так и девчонки.
   Идя по коридорам Академии, я вдруг вспомнила сегодняшний инцидент перед туалетом. Интересно, этот Торп уже ушел или все еще докучает Дине своей тупостью? Эх, все бы отдала, чтобы хоть одним глазком взглянуть на эту парочку.
   Я остановилась перед массивной дверью, с позолоченной ручкой. Как и всё в Академии она была отделана по средневековому стилю. По сравнению с современным городом, куда мы иногда выбирались, это выглядело несколько старомодно. Ну, хотя почему "несколько".
   Я толкнула от себя тяжелую громадину и тут же почувствовала манящий запах книг. Невольно представила, как библиотекарша перелистывает старую макулатуру, и в некотрром смущении вспомнила, как сама иногда принюхивалась к запаху страничек. Они всегда пахли одним и тем же - деревом.
   Я осторожно закрыла дверь и по залу разнеслось глубокое эхо. Несколько пар глаз с интересом уставились на меня. Я гордо прошествовала к свободному столику и взяла первую книгу из стопки. Обычные журналы. Никогда не понимала пристрастия некоторых девчонок к таким "книгам".
   Пролистав несколько страничек, я вновь вспомнила события на поле боя. И как можно было так умудриться? Почему я сразу не сосредоточилась на Флури? Ведь видно же было, что одна отвлекает, другая нападает. Мой промах. Подумала, что они в первую очередь попытаются вывести из строя Битри - как сильного противника. Конечно, куда легче отделаться от слабого, а потом гурьбой одолеть сильного.
   Я тяжело вздохнула. Мне было просто необходимо поговорить с Диной, поэтому я решила отправить ей вестника. Каждый маг из своей стихии мог создать птицу и добавить в нее немного своей энергии. В зависимости от клюва получаются два животных: гамаюн, птица, приносящая хорошие вести, и див - приносящая плохие.
   Так вот Дине я отправила водного дива.
   Через четверть часа в библиотеку ворвалась запыхавшаяся подруга. Ее темные волосы находились в жутком беспорядке, что абсолютно ей не соответствовало - обычно она очень трепетно относилась к своей внешности.
   - Майки, что случилось? - спросила девушка, как только села.
   - Дин, я такая дура... Представляешь, мы сегодня дрались с напарниками и я даже пяти минут не выдержала.
   - Что? Не может быть. Ты серьезно?
   Дина сочувствующе сжала мои ладони в своих, перевела взгляд за мою спину и неожиданно замерла. На ее лице отразилось удивление, радость и настороженность одновременно.
   Я обернулась и обнаружила недавнего полоумного знакомого. Вот только во рту у него была роза, которую он языком вертел ее туда-сюда. Заметив меня, его нижняя челюсть непроизвольно отвалилась, и цветок выпал. Я прищурилась, закусив губу, чтобы злорадно не ухмыльнуться.
   - Ты не знаешь, что это за красавчик сидит за моей спиной? - поинтересовалась я у Дины.
   - Я... нет. Первый раз его вижу, - пожала плечами подруга.
   - Да? По-моему я его где-то видела... Красивый, да? - Я игриво сощурила глаза. - Ты только посмотри, какие у него сильные руки. А его лицо хоть на обложку журнала помещай. Вот это торс.... Правда сексуальный? - спросила я.
   - Да... Что?! Он тебе понравился? - опешила Дина.
   - А что? Ты бы не запала на такого красавца? Представь, если бы он был твоим парнем - все бы девчонки обзавидовались.
   Я еще раз обернулась через плечо - просто убедиться, что объект нашего обсуждения угрюмо насторожился и пытается прислушаться к разговору.
   - Я считаю, что парни не для хваставства нужны. - Подруга сжала пальцы в кулак так, что ее короткие ногти впились в кожу.
   - А для чего?
   - Чтобы... не знаю. Для отношений.
   - Ты так говоришь, как будто у тебя уже был опыт этих самых "отношений".
   - Я бы не стала... это ведь запрещено. - Дина начала нервно накручивать темную прядь на палец.
   - Ага. Тартарин вон уже ...дцатого парня сменила, и ей как-то на все запреты плевать с высокой колокольни.
   - И что? Это ее дело.
   - И ты ее не осуждаешь? - подняла брови я.
   - Говорю же: это ее дело. Если она хочет встречаться с парнями, пускай встречается.
   - И ты бы тоже стала с ними встречатся? Если бы появилась возможность.
   Дина растерялась.
   - Что? С чего ты вообще завела этот разговор?
   - Ну, с того, что сегодня около женского туалета я встретила точь-в-точь такого же парня с ярко выраженным синдромом дауна, что сейчас сидит прямо за моей спиной. Да-да, от которого ты взгляда отвести не можешь. Он искал Дину, и я проводила его до твоей двери.
   Секунда подруге понадобилась на осмысление моих слов, а затем ее лицо так вытянулось, словно было сделано из пластелина.
   - Так ты знала? - Дина наконец поняла, что я ее разыгрывала и шумно выдохнув, заметно расслабилась.
   - Когда ты собиралась мне рассказать? - вопросом на вопрос ответила я.
   - Сегодня. Просто он только недавно предложил встречаться...
   - А почему я не знаю о том, как вы познакомились?
   - Вообще-то, я помогала ему с устными предметами, а потом все произошло так неожиданно... - виновато потупилась Дина.
   - Неожиданно? Я тебе все рассказываю, а ты мне даже о своей "благотворительности" не соизволила сообщить! - взорвалась я.
   - Майки, я собиралась, честно. Но ты все время занята. У меня просто не было времени! Я тоже живой человек и у меня тоже есть свои дела! - в свою очередь взбесилась подруга.
   - Конечно есть! Но неужели так долго сказать "сегодня я буду помогать Торпу, этот идиот сам не справится"?!
   - Не называй его так!
   - Как хочу так и называю!!! - Я вскочила со своего места. Вокруг стали оглядываться. - Как ты могла не сказать мне?!
   - Майки, ты мне тоже много всего не рассказываешь!
   - По крайней мере, я бы никогда не стала общаться с таким безмозглым пацаном!
   - Так все дело в Торпе? Ты, что мне завидуешь?!
   - Ты совсем рехнулась?!
   - И сплетни о Тартарин собираешь!
   Пришлось сделать глубокий вдох.
   - Дело в том, что ты просто перестала мне доверять, - холодно сказала я.
   - А ну-ка тишина в зале!!! - прогремел дряхлый голос.
   Мы с Диной одновременно повернули головы и увидели, как к нам направляется старая библиотекарша. Она ходила с полусогнутой спиной, от чего ее горб выглядел еще более устрашающе.
   - Вы чего это балаган развели?! Вам тут не развратное заведение! А ну-ка пшли вон по разным углам!
   Мы с Диной переглянулись и я, одарив ее гневным взглядом, направилась в сторону стеллажей с книгами.
   - Развелось молодежи на мою седую голову, - укоризненно проворчала бабка.
   Я завернула в первый проем и пошла вдоль деревянных полок. В отличие от всей Академии, библиотеке средневековый стиль очень шел. В сочетании с темно-бардовыми стеллажами золотые корешки книг создавали впечатление, будто ты в потайном месте старинного замка.
   Я дошла до конца прохода и, прислонившись к стенке, тяжело сползла по ней вниз.
   Отлично, мало того что сегодня я подставила Битри, так еще и с Диной поссорилась. А после уроков мне придется пахать на грядках.
   Я высунула первую попавшуюся книгу. Полюбовавшись довольно простеньким переплетом решила поставить ее на место, но неожиданно заметила, что прямо за книгой лежит черный тубус. Во мне тут же проснулся интерес, и оглянувшись по сторонам я принялась вытаскивать его. Тубусов оказалось два: один черный, другой коричневый. В первом был огромный свернутый лист, на котором, как впоследствии выяснилось, красовался чертеж. Покрутив его из стороны в сторону, я сделала вывод, что это план строения пещер. Знаю, звучит абсурдно, но судя по тому, что здесь было изображено, это именно так. Я перевернула лист и увидела надпись на обороте, которая была наполовину стерта, но все же кое-что разобрать было возможно. Она гласила: "Лунеры пытались спасти м... от з.., но их си... утрат... былую мощь. Любой злод... способе... проникнуть в пещеру и взять ...нны.. жемчуг. Даже зверь ... может защитить нас. Если не зак... портал, весь мир окажет... в больш... опасности".
   Я попыталась вставить пропущенные буквы, но получился бред, поэтому чертеж отправился обратно в тубус. В коричневом футляре было пусто.
   Не знаю, что на меня нашло, но я взяла листок с ручкой и записала странную надпись. Кто же такие Лунеры? Думаю, стоит поискать информацию об этих существах.
   Я просмотрела все стелажи, но ни единой строчки о них не нашла, что заставило меня насторожиться. Не может быть, чтобы в такой огромной библиотеке не было ни единого упоминания о Лунерах. Странно.
   Я взглянула на часы и с силой стукнула себя по лбу. Увлекшись новым открытием, совсем забыла об уроке истории, на который опоздала уже на пятнадцать минут!
   Закинув сумку на плечо, я помчалась в кабинет. Определенно, день не задался.
  
   Глава 3.
  
   Я посмотрела на свои руки. От долгой возни в земле пальцы стали черными, и под небольшими ногтями скопилась земля. Я раздраженно принялась дальше полоть сорняки. Самое противное было в том, что садовник, видя нового молодого помощника, решил побаловать себя внеплановым выходным.
   Такими темпами я до пенсии не прополю этот сад.
   - Еще не забудь про георгины. У них там столько сорняков накопилось...
   - А вы куда смотрели? - раздраженно спросила я, устало потирая лоб.
   - Мне-то было куда смотреть. Да ты работай, не отвлекайся, - отмахнулся садовник.
   Я с двойным энтузиазмом начала рыхлить тяпкой землю. Ох чувствую, сегодня кабинку для душа придется занять часа на два.
   Первую грядку нарциссов я закончила быстро, но на вторую моего терпения не хватило. Как только ведро до краев заполнилось зелеными вредителями, то есть сорняками, я чуть ли не бегом помчалась к компостной яме, радуясь хоть какому-то разнообразию.
   Как только вернулась, садовник "обрадовал" меня новостью:
   - Как закончишь, цветы нужно будет полить.
   - Что?! Я соглашалась только на прополку!
   - Нет, ты согласилась помогать мне, чем собственно и займешься. Цветы полить нужно, не то увянут бедненькие... - грустно вздохнул садовник.
   - Вы издеваетесь?! Я не могу всю работу за вас делать!
   - Ну я же тут один справлялся.
   - У вас-то вся жизнь на это была, а я не хочу становиться зеленым растением, которое будет тут как огородное чучело сорняки полоть, а потом поливать землю, чтобы вырастали новые!
   - Но без воды цветы погибнут!
   - И сорняки тоже! Это избавит вас от многих проблем: ни полоть, ни поливать! - Я яростно махала тяпкой, еще больше усиливая значимость своих слов.
   - А как же красота, которую создают цветы? А аромат благоухания? - возмутился садовник.
   - Купите себе искусственных цветов и освежитель воздуха, - отрезала я.
   Дед на меня разозлился, мол вон какую лентяйку прислали, и направился в свою хижину, которая находилась рядом со стеной, ограждающей Академию.
   Но напоследок все же обернулся со словами:
   - Пока не польешь сад, не уйдешь отсюда. И не пытайся сбежать, проф-маги тут же об этом узнают.
   Я склонилась над грядкой. Нет, работать на благо общественности для меня не трудно, просто не справедливо, что этим занимаюсь только я одна. И вообще, не справедливо, что меня сюда отправили. В конце концов я мчалась, чтобы спасти подругу, но магам же не объяснишь, что мне приснилось будущее и я побежала его предотвращать. Однажды я уже проговорилась - мне не поверили, и за вранье удвоили срок наказания.
   Пока я размышляла о своей нелегкой судьбе в соседних кустах послышался шепот:
   - Как ты думаешь, это сработает?
   - Смеешься? Конечно сработает.
   Ого, "шепотков" оказалось целых два. Я припала к земле и стала ждать продолжения. Из-за кустов высунулась голова, повертелась туда-сюда и снова исчезла.
   - Чисто, - заговорщицки прошелестел чей-то голос.
   Кусты затрещали и из них вылезли... Чтобы удостовериться в реальности происходящего, я осторожно потерла глаза. Не может быть, из них вылезла Виолетта с парнем, которого я видела впервые в жизни! Они прокрались к хижине и он помахал перед Виоллой каким-то амулетом.
   - Я купил усовершенствованный вариант. Смотри.
   Он сжал приспособление в ладони и через несколько секунд из него повалил дым.
   - Что ты сделал? - с раскрытыми от ужаса глазами прошептала Виолетта.
   - Просто нагрел. Не волнуйся, все в норме.
   Парень подошел к раскрытому окну и закинул в него амулет. Через некоторое время послышался звучный храп.
   - Вот видишь. Это часа на два. Нам хватит.
   Они обошли дом по кругу и, судя по звуку, принялись громко перебирать вилы, лопаты, тяпки и все остальные приборы садового обихода позади него.
   - Ты уверен что отправил Майки гамаюна? - вдруг спросила Виолла.
   - Конечно. Никогда не сомневайся во мне, котенок. Я все всегда делаю блестяще.
   Я скептически подняла бровь. Котенок? Вот уж на кого, а на котенка Виолла была похожа меньше всего. Скорее на собаку, бульдога.
   Я перевернулась на спину и пролежала так минуты две. Ну и где мой гамаюн? "Я все всегда делаю блестяще". Ага, заметно.
   За хижиной, наряду с храпом и металлическим звоном, послышался звук опрокинутой посуды. Во мне всколыхнулась ярость. Эта корова наказывает каждого за нарушение правил, а сама безнаказанно роется в вещах садовника! Это не справедливо!
   Я тихонько прокралась к хижине, решив выкинуть амулет и попробовать разбудить старика. Но амулета не было. В недоумении несколько раз прошлась по домику, но тщетно. Вдруг, чья-то рука легла мне на плечо. От неожиданности я резко развернулась и врезала незнакомцу. Садовник закатил глаза и рухнул на пол, раскинув руки и ноги в сторону.
   С панической мыслью: "Убила!", я немедленно подбежала к нему.
   - Эй, вы в порядке? - Ответа не последовало.
   Тогда я, проверенным способом, отхлестала его по щекам. Садовник испуганно распахнул глаза и в ужасе уставился на меня.
   - Ты чего здесь делаешь?
   - Вам помогаю. Виолла и еще кто-то в сад пробрались, усыпили вас и теперь роются в ваших же вещах... Эй, а почему вы не спите? Парень же вас усыпил!
   Костлявыми руками дед распахнул верхнюю пуговицу рубашки и вытащил амулет.
   - Думаешь, он первый раз так делает? - садовник улыбнулся, явив мне желтые зубы, среди которых не было одного переднего.
   - Зачем вы это терпите?! - возмутилась я.
   - Им нужен металл, а где ж его взять как не здесь, - пожал плечами старичок, - а я зато выпрашиваю у директора новые орудия труда и взимаю компенсацию за моральный ущерб.
   - Почему их до сих пор не раскрыли? Это же не честно!
   - Я не сдаю. А сами они видно не попадались, - снова пожал плечами садовник.
   - Ну нет, я этого так не оставлю! - Я быстро вскочила на ноги, но старик схватил меня за руку.
   - Не надо. Они уходят уже.
   - Как вы можете спускать им это с рук? Почему? Вы знаете какие наказания она выдает всем ученикам! А сама? Она нарушает правила, а ей за это ничего! Ни-че-го!!
   - Ну-ну успокойся. Чаю хочешь?
   - Хочу, - кивнула я, переводя дыхание.
   Через двадцать минут я пила чай с изумительным ароматом женьшеня. Стул подо мной иногда поскрипывал, но это не слишком меня огорчало. Повсюду висели пучки разных трав, по углам лежали вилы с лопатами. Домик был простеньким: в дальнем углу около печи стояла кровать, накрытая разноцветным покрывалом, около окна был стол с двумя скрипучими стульями. Удивительно, но меня понемногу стало клонить в сон.
   Садовник тоже принялся пить чай.
   - Как тебя зову-то?
   - Майки, а вас? - спросила я.
   - Я Савва. На каком курсе ты учишься?
   - На предпоследнем.
   - Это хорошо. Почти взрослая уже. Отборочные испытания были? - настороженно спросил дед Савва.
   - Какие еще испытания? - не поняла я.
   - Ну, в паре. Они смотрят, как вы работаете в команде и отбирают лучших.
   - Что?! - опешила я. - О господи! Я завалила отборочные испытания! Этого не может быть!
   - Эй, эй, эй тише, - успокаивал меня садовник. - Еще же не все потерянно. Это не итоговые испытания, просто их проводят каждый год.
   - Зачем? - нахмурилась я.
   - А кто их, директоров знает, - махнул рукой дед Савва.
   Настроение у меня резко ухудшилось и я, забыв про наказание, уже было направилась в свой корпус.
   - А полить цветы? - напомнил о себе садовник.
   Я вышла в сад. Аромат благоухания пропитывал воздух, от чего хотелось чихать. Да, такую красоту никакими искусственными цветами не заменишь. Обернувшись, я убедилась что садовник за мной не наблюдает и подошла к бочке с водой.
   Под моими руками жидкость стала шевелиться, издавая булькающий звук. Удвоив усилия я почувствовала, как в кончиках пальцев пробудилось знакомое щекочущее чувство. Магия всегда проявлялась по-разному. Когда-то это тепло, когда-то, наоброт, холод. А когда-то начинает тошнить. Обычно, если начинается перерасход твоей энергии. Осторожно, не теряя контроля, вода поднялась в воздух и, как по команде распространилась в точности над грядками. В следующую секунду она резко плюхнулась вниз.
   Удовлетворенно кивнув, я пошла к себе в корпус. Не так много времени осталось до ужина.
  
   **
   Я стою на поляне и наблюдаю, как некогда прекрасные маки, покрываются чернотой. Карканье воронов отдается во всем теле, вызывая судорогу. Закрываю глаза, чтобы не видеть темноты, которая с каждой секундой настигает меня все быстрее.
   Вороны спускаются. Кружат. Кричат. Одному, более проворному, чем остальные, удается достать клювом до моего плеча. На ткани тут же появляется красное пятно, но я стараюсь не обращать внимания на боль. Я жду. Жду конца.
   Крик прекращается. Затхлый запах забивает ноздри, мешая дышать. Открываю глаза и вижу зеркало. Медленно подхожу, всматриваясь в отражение. Но его нет. В зеркале ничего нет, кроме пустоты.
   Я жду. Ничего не происходит. Хочу развернуться и уйти, но не могу. Что-то удерживает меня. Оно хочет показать мне. Показать что-то очень важное. Чувствую онемение в ногах, запястья рук хочется выгнуть, чтобы размять затекшие руки. И вместе с тем, во мне зарождается страх. Страх того, что я никогда не проснусь.
   Что-то не так. Изображения по-прежнему нет.
   Тогда на зеркале, красными буквами начинает проглядываться надпись: "Спаси того, кем дорожишь больше всего. На месте перелома".
   Яростный птичий крик рассекает воздух. Но на этот раз, он настоящий....
  
   ***
   Я подскочила в кровати, и недоуменно замотала головой. Крик продолжал звучать в голове, словно его поставили на определенную частоту. Над головой что-то пролетело, и я увидела гамаюна. Так вот кто кричит.
   Гамаюн. Кто-то прислал послание. Причем, анонимное.
   "Вам следует прекратить работать в саду и немедленно отправиться на практику к профессору Магичкину".
   А, это тот самый, которого должен был прислать "блестящий" парень Виоллы. Что-то он немножко припозднился.
   Показав послание, птица растворилась.
   Я потерла глаза. В комнате было темно, пришлось зажечь свечу. Дины не было. Странно, уже два часа ночи, обычно в это время она спит. Завтра у нее Лучные Соревнования, ей нужно выспаться.
   В груди потихоньку начал зарождаться страх. А что, если она в опасности? Почему во сне в зеркале не было изображения, как всегда?
   Алые буквы... Они были написаны кровью. Чьей? Не знаю.
   "Спаси того, кем дорожишь больше всего. На месте перелома".
   Кого спасти? Кем я дорожу больше всего? Какой еще перелом? Дыхание участилось. Теперь мне было уже по-настоящему страшно. Я попыталась успокоиться. Больше всего на свете я дорожу Диной. Ну, вернее дорожила. До вчерашней ссоры. Она изменила мое отношение к подруге. Зато, теперь я точно знаю, что ...
   О боже. "Изменила мое отношение" - вот он перелом.
   Библиотека.
   Я вылетела из комнаты, и только тут вспомнила про проф-мага. Виолла наверняка караулит у лестницы. Черт.
   Я вернулась в комнату и открыла окно. Придется пробраться в холл через форточку в туалете. Ее обычно не открывают, но для меня это не проблема. Выбравшись на внешний подоконник и держась за раму, я осторожно присела. Вцепилась в нижний выспут, вдохнула, и повисла на нем. Ноги болтались из стороны в сторону, ищя опоры. Кое-как я ее нашла, и, чуть-чуть отдышавшись, начала пробираться по стене. Мне уже приходилось делать это раньше, и страшнее всего было осознание того, что за твоей спиной одна пустота. И если ручки окажутся слабенькими, она с радостью превратит твою тушку в кровавую жижу. Наконец, показалась заветная форточка. Разбить ее было нечем, поэтому я ударила кулаком. Костяшки пальцев заныли от боли, но стекло не поддалось.
   Через несколько минут я все же добилась того, чтобы в форточке появилась трещина, расквасив при этом руку. Больше не в силах ею пользоваться, я ударила по стеклу другой, стараясь не обращать внимания на боль. С трудом подтянувшись я грохнулась на пол туалета. Слава богу.
   Рука кровоточила как после мощного огненного шара, поэтому пришлось перевязать ее нижним топом (спали мы тоже в специальных пижамах).
   Я выбежала в холл и перепрыгивая сразу через две ступеньки, пересекла лестничный пролет. До конца не уверенная в правильности своей догадки, я все равно боялась не успеть. Что же там такое может произойти?
   Уже около двери в библиотеку я резко остановилась. А что, если там нежить? Нет, это исключено. Академия защищена мощными заклинаниями, которые накладывались амулетами, специально изготовленными лучшими магами Лораплина. Да и в Стродисе нечисти нет - она водится только в Грозном Лесу. Но что, если там драка или наемые убийцы? В таком случае, нам конец, потому что я не взяла даже элементарных метательных ножей.
   Рука отдавала тупой болью, от которой хотелось завыть.
   Я решительно вошла в библиотеку. Кроме глубокого эха, которое разнеслось по залу, вокруг было тихо. Я напряженно, как можно тщательней огляделась. Никого. Неужели я ошиблась?
   - Дина! - позвала я.
   Тишина.
   - Дина, если ты здесь - отзовись, прошу тебя... - умоляюще протянула я.
   После минутного молчания, послышался сдавленный голос подруги:
   - Майки, я здесь.
   Я облегченно выдохнула, и побежала в сторону, откуда доносился голос.
   Пересекая стеллажи с книгами, начала говорить:
   - Дина послушай ...
   Но не закончила. Я глупо стояла и смотрела на эту картину: Дина, растрепанная, лежала на полу вместе с ... Торпом.
   Неужели вся опасность была в том, что они могли...что с ними могло случиться это... ну, то самое.
   - Майки, что случилось? На тебе лица нет... и что с рукой?
   - Дина... - ошарашено проговорила я. - Вы что делаете?
   - Я... я... Майки, послушай...
   - Вот что ты подразумевала под "отношениями".
   Я по-идиотски таращилась на эту парочку и чувствовала, как к горлу подкатывает смех. Вообще, истерики не мой конек, но они иногда случаются. Преимущественно на уроках, когда смеешься без остановки над каждым словом учителя. Обычно, за это выгоняют, но не в этом дело. Просто, похоже, у меня был как раз тот случай, когда начинаешь смеяться над собственной глупостью.
   - Майки, не злись, - виновато сказала Дина.
   - По-моему, она не злится, - заметил Торп.
   - Ахахахах.
   - Майки, ты не обнаглела? Пришла сюда, чтобы посмеяться над нами? Очень остроумно с твоей стороны! - обиделась подруга, не правильно истолковав причину моего смеха.
   - Нет, Дин... А-ха-ха... Я ... А-ха-ха-ха ...
   - Может, хватит уже?!
   - Я просто хотела сказать... - сквозь смех пролепетала я.
   Как раз в этот момент, за дверью послышались шаги.
   Истерика исчезла, как по волшебству. Мы втроем напряженно замерли.
   - Кто бы это мог быть? - шепотом спросил Торп.
   - Наверное, тот, из-за кого я пришла сюда.
   - В смысле? - спросила Дина.
   - Я видела сон. Но другой, - пояснила я. - В общем долго объяснять, давайте лучше придумаем, что делать.
   И, не дав им ответить, направилась к выходу, услышав напоследок вопрос Торпа:
   - Сон?
   Тот, кто был там, за дверью, определенно не боялся, что его кто-нибудь услышит. Шаги, разносились гулким эхом по коридору. У меня в запасе было секунд пятнадцать, и я выглянула в замочную скважину.
   Прямо по коридору шли... два конс-мага. Вот, какая опасность представлялась Дине. Если они их заметят, то в лучшем случае ее просто исключат. Не появись я раньше, и не отвлеки эту парочку, то наверное они застали бы их прямо за этим занятием... И тогда бы ей не жить. Родители ее убьют, узнай из-за чего была исключена их дочь, их единственная гордость.
   Я не могла этого допустить.
   Маги подошли к двери. Я бегом помчалась к парочке, схватила Дину за руку (в том, что Торп пойдет за нами, я не сомневалась) и потащила ее к кладовке. Распахнув дверь затолкала подругу внутрь, а следом за ней туда отправился ее ухажер. Места больше не было.
   Ладно, как-нибудь выкручусь. Я быстренько спряталась за стеллажами с книгами, и сквозь них наблюдала за происходящим. Послышался грохот закрываемой двери. Надо же, я ошиблась - из двух магов лишь один был конс-магом. Второй больше походил на ученика.
   - Нужно срочно убрать эти данные. Почему ты не сказал мне о том, что они до сих пор хранятся в библиотеке? - послышался низкий голос более старшего мага.
   - К сожалению, сэр, я сам узнал об этом только не давно.
   - Не хорошо, что они вообще сохранились. Я, кажется, приказал уничтожить всю информацию о Лунерах.
   - Не понимаю, я все проверял. Я был совершенно уверен, что ничего не осталось.
   - Значит, плохо проверял, - раздраженно подытожил старший. Похоже, ему был не приятен молодой компаньон.
   Маги прошлись вдоль нескольких полок и остановились прямо напротив кладовой.
   - Возьми керосиновую банку.
   - Зачем? - удивился маг помоложе.
   - А где ты листы сжигать будешь, балда?! - не выдержал старший маг.
   Конс-маг, которому на вид было лет двадцать, пошел к кладовке. О нет, только не это. Дина. Я не могу ее бросить. В конце концов, если меня обнаружат, то хотя бы не исключат. Наверное. Оглянувшись, я заметила, что нахожусь как раз там, где нашла тубус.
   - Эм... Простите, я не хотела вам мешать, просто мне нужно было кое-что взять, - громко сказала я, справедливо рассудив, что из двух зол обычно выбирают меньшее. Мой голос разнеся по библиотеке, как гром среди ясного неба. Даже я поежилась.
   Молодой маг вздрогнул, старший - не шелохнулся. Выражение лица у молоденького стало такое, словно он как раз собирался сделать свою самую большую пакость в мире, и уже на последнем этапе был застигнут злой мамашей.
   В другой ситуации я бы обязательно посмеялась. Но не сейчас. Забавно.
   - Почему молодая девушка находится в библиотеке в неурочный час? - спокойно спросил конс-маг.
   На его лице не дрогнула ни одна эмоция, в отличие от младшего напарника. Тот чуть ли не трясся от страха. Взрослый мужчина едва заметно хмыкнул - он прекрасно понимал, что правила нарушаю я. Стоит мне вякнуть хоть одно неположенное слово и меня прижмут к стеночке, с последующими наказаниями, а то и сразу исключением
   Я по привычке опустилась перед ним на одно колено, и спокойно ответила:
   - Ищу информацию.
   - Какую?
   - Про Лунеров, - ляпнула я. - Но я уже все нашла. Извините, что побеспокоила вас в такой час. - И для достоверности показала им тубус, который взяла с полки прежде, чем выйти.
   Маги переглянулись. Старший с серьезным видом подошел ко мне и взял темную вещицу - одно из доказательств моей виновности.
   - Ты нарушаешь правила. Надеюсь, ты понимаешь, какую ответственность несешь за свои поступки.
   Я молча ждала продолжения, прекрасно понимая, что это еще не все.
   - Мы вынуждены взять у тебя всю ту информацию, что ты нашла.
   - Конечно.
   - Больше ты ничего не нашла? - осторожно поинтересовался младший маг.
   - Нет, - честно ответила я.
   - Возвращайся к себе в комнату.
   Я послушно встала и направилась к выходу. Надеюсь, Дина с Торпом не наделают шума, и не выдадут себя, не то моя жертва станет напрасной.
   На глаза навернулись слезы.
  
   Глава 4.
  
   Всю ночь я не могла уснуть. Всякий раз, стоило мне только закрыть глаза, в голову начинали лезть всякие мысли - одна хуже другой. Я нафантазировала себе столько изощренных наказаний, которые могли меня ожидать завтра с утра, что объяви они смертную казнь, я бы, наверное, рассмеялась им в лицо.
   Хотя, по сути, ничего такого ужасного в моем поступке не было. Просто вышла в библиотеку в неположенное время. В сравнении с тем, что делала Дина, это так, сущий пустяк.
   В Академии отношения между двумя полами были запрещены. А уж то, что собиралась делать Дина было, наверное, самым страшным нарушением. За это исключают сразу же, без объяснений. Хотя какие тут могут быть объяснения.
   Масла в огонь подливало отсутствие самой Дины. Они с Торпом наверняка пережидали бурю, но это еще не значит, что я могу спокойно лежать здесь и не волноваться за нее.
   ... Я шла по корпусу Академии и буквально каждый встречный бросал на меня укоризненный взгляд. Каждое нарушение здесь расценивалось, как преступление. Правила были введены, чтобы устанавливать порядок, а не для того, чтобы такие, как я, каждым своим действием пытались их нарушить.
   Я знала, что мой вид был на удивление печальный: круги под глазами, растрепанные волосы, бледная сухая кожа и перевязанная рука. Но почему-то никто особо не обратил на это внимание. Не удивительно, что все уже знали об "инциденте в библиотеке" - слухи здесь имеют особенность распространяться со скоростью света.
   Я зашла в класс и уселась за самую дальнюю парту. У нас был урок по теоретической магии, которую преподавал профессор Магичкин. Ничего особенно мы здесь не изучали: способы контроля над магией, да особенности потребления энергии.
   Профессор Магичкин обладал удивительным свойством нудно говорить. Мало того, что сам предмет был абсолютно мне неинтересен, так еще и этот его монотонный говор в корне отбивали у меня охоту ходить на подобные занятия. К сожалению, проф-маги контролировали все: они могли подойти к тебе в любое время суток и посмотреть твой табель с расписанием, и если у тебя значится урок - ты с позором отправляешься на него, получая при этом наказание в виде исправительных работ.
   Я посмотрела на третью парту дальнего ряда. Дины по-прежнему не было. Неужели их все-таки застукали?
   Перевела взгляд на тетрадку, в которой должен был быть конспект урока. В моей же не было ничего. По спине пробежались мурашки, что могло означать только одно - за мной наблюдают. Я резко подняла глаза, и одноклассники, сидящие впереди, сделали вид, что разглядывают манекен кентавра позади меня (причем все разом), и это вовсе не я причина их озлобленных лиц.
   Вдруг дверь в кабинет распахнулась и в проеме показалась Дина. Раз она пришла на урок, значит, все хорошо. Я облегченно выдохнула. Она хотела сесть туда, где мы обычно сидели, но в последний момент передумала и направилась ко мне.
   - Я записываю опоздание. - Нудно произнес профессор.
   - Хорошо, - легко согласилась подруга.
   Абсолютно у всех, включая профессора Магичкина, лица приняли слегка ошарашенные выражения. Ну да, как же можно так спокойно согласиться на то, чтобы тебе в табель записали ОПОЗДАНИЕ?!
   Дина села рядом со мной.
   - Майки, спасибо. И прости. Послушай, я не хотела чтобы так получилось, правда. Ты самый лучший человек на свете, я прошу прощения, что не рассказала тебе про Торпа. Честное слово, я собиралась. И если хочешь, я вместе с тобой буду отбывать наказание, - раскаявшимся шепотом пролепетала подруга.
   За Дину я больше не волновалась, и теперь только начавшийся день дал о себе знать. Во мне поднялась злость и обида. Обида на такую не справедливость. Почему меня должны наказывать за ее грехи?! Это я не рассказала подруге про парня? Это я затащила его в библиотеку? Это я забыла о предосторожности?!
   - Прости? Прости?! О, ну конечно, это "прости" способно все изменить! Я прикрыла твою спину, и теперь должна отбывать твое наказание, а ты мне до сих пор про своего парня и словом не обмолвилась! Как думаешь, какой давности должны были быть отношения, если вы уже к этому перешли? Уж точно, не недельной!
   - Майки я собиралась!
   Мы до сих пор говорили шепотом, но это был довольно громкий шепот.
   - Когда?! - Я кипятилась все сильнее. - Поможешь отбыть наказание?! А если меня исключат, что ты сделаешь? Вещи до крылечка дотащишь? О да, одно это заставит меня пасть перед тобой на колени и молить о прощении!
   - Майки, прекрати! Что за бред ты несешь?
   - Бред?! Спасибо, теперь я точно знаю какого ты обо мне мнения!
   - Хватит. Если ты такая тупая, то я в этом не виновата! - отрезала Дина.
   - Я от тебя другого и не ожидала! - вслух крикнула я.
   В этот момент дверь в кабинет плавно открылась и в класс вошла Виолла.
   - Ну что еще? - печально вздохнул профессор Магичкин, когда его в очередной раз прервали.
   - Мне нужна Майки. Ее вызывают к директору.
   Мое сердце пропустило несколько ударов. И похоже, у всего класса тоже. Вот только у них - в предвкушении, а у меня - в отчаянии. Почему меня вызывают к директору? Обычные наказания дают проф-маги, а он решает вопросы чрезвычайного характера. Меня что, решили исключить?!
   - Майки, пошли, - нетерпеливо произнесла Виолла.
   Я на ватных ногах поднялась, собрала сумку и напоследок сказала Дине:
   - Я тебя ненавижу.
   Внутри все колотилось, в животе образовался тугой узел, и я совершенно не подумала о том, что в ту ночь сама приняла решение спасти ее.
  
   ***
  
   Мы с Виоллой стояли перед позолоченной дверью, над которой весьма внушительно красовалась табличка: "КАБИНЕТ ДИРЕКТОРА".
   Всю дорогу мы с магичкой не обмолвились ни словом. Я была слишком напугана, чтобы вообще хоть что-то соображать. Все мои мысли были заняты воспоминаниями о прошлой ночи. Что же такого ужасного я совершила, раз этим делом занялся сам директор?! Определенно есть нарушения и пострашнее, чем хождение по библиотеке в неположенное время.
   Стоять и ждать своей участи - то еще занятие. Самое ужасное в том, что у тебя появляется время все обдумать, просчитать, вспомнить... Чтобы хоть как-то отвлечься от неприятных мыслей, я спросила:
   - Что меня ждет?
   Виолла неопределенно пожала плечами.
   - Я не знаю Майки, - в ее тоне чувствовалось сочувствие, что немало меня удивило.
   - Ты что, жалеешь меня? - не поверила я.
   Девушка тяжело вздохнула, но все же пояснила:
   - Хоть я тебе и недолюбливаю, мне искренне жаль. У тебя хорошие способности. Их еще можно было довести до ума. Но видишь, судьба распорядилась иначе.
   - В каком смысле? - с замиранием сердца спросила я. - Что значит судьба распорядилась иначе? Ты что, думаешь меня исключат?! Да за что?! Я же просто искала материал в библиотеке! За это не исключают!
   - Ага. Вот только мы сейчас стоим прямо перед дверью директора. А ты знаешь, по пустякам он не вызывает. Я же тебя предупреждала - соблюдай правила. И что, ты разве послушала? Сама заварила эту кашу - теперь отвечай за последствия.
   На секунду я забыла, что умею дышать. Меня исключат. Это точно.
   Когда люди, презирающие тебя с первого курса, говорят, что им тебя жаль - дело дрянь. Я и подумать не могла, что для меня все обернется таким плачевным исходом. Хотя я всего-навсего спасала подругу. Не разгуливала по библиотеке, не искала информации про Лунеров, не занималась с парнем черт знает чем. Просто. Спасала. Подругу. И теперь меня за это исключат. Да, этот мир воистину справедлив.
   Дверь открылась и смуглая секретарша, с широкими бедрами и огромными карими глазами попросила меня войти.
   Мы с Виоллой направились к двери, но девушка остановила магичку.
   - Только провинившаяся.
   Перед моим носом закрылась дверь, словно бетонная стена, пересекающая последний путь к спасению. Я шла к огромному столу директора, а в голове, словно барабанная дробь, звучали слова: "Провинившаяся, провинившаяся".
   - Итак, Майки. - Прогремел в ушах голос Аспида Гаркова. - Ты у нас девочка способная, но ... проблемная.
   Я медленно кивнула.
   - Расскажи мне, что ты делала в библиотеке вчера ночью?
   Что? Да причем здесь какая-то библиотека?
   - Вы меня исключите? - выпалила я.
   Директор громко засмеялся, будто я сморозила хороший анекдот.
   - Девочка, за такое не исключают. - Но тут он пристально заглянул мне в глаза. - Но если ты все это затеяла ради того, чтобы тебя исключили, тогда...
   - Нет, не надо! Это было не ради этого! - вскрикнула я, и тут же прикусила язык.
   Директор напрягся, и на секунду на его лице появилось беспокойство. Но лишь на секунду.
   - А ради чего?
   - Ради... информации, - промямлила я.
   - Так, давай по порядку. И постарайся ничего не утаивать, - миролюбиво предложил директор.
   Я начала говорить, тщательно обдумывая каждое слово. Теперь страх перед исключением отступил и мозг начал думать в два раза быстрее.
   - Вчера нас пораньше отпустили с урока боевых искусств и я пошла в библиотеку. Я гуляла между стеллажей и нашла два тубуса. В одном из них был чертеж каких-то пещер и ... надпись. Потом я обнаружила, что опаздываю на урок, поэтому положила все на место, а затем, ночью вновь туда пришла и обшарила всю библиотеку, но больше ни единого упоминания о Лунерах не нашла, - закончила я.
   - Это все? - поинтересовался директор.
   Неожиданно я вспомнила еще одну деталь.
   - Было еще кое-что. Перед тем, как меня обнаружили, конс-маги говорили о том, что всю информацию о Лунерах они сожгли...
   В кабинете воцарилось молчание, и чтобы как-то заполнить возникшую паузу Аспид Гарков сухо спросил:
   - Скажи, где ты поранила руку?
   Я машинально перевела взгляд на перебинтованную конечность. Про Дину я не упоминала вообще, а с рукой что делать? Тоже соврать?
   - Я... порезалась на тренировке... - невнятно ответила я.
   - Ты знаешь, сегодня один из учеников сообщил мне, что в мужском туалете была разбита форточка. Когда я оказался на месте происшествия, то увидел, что весь пол был закапан кровью.
   На этом месте директор прервался и подошел к столу. Выдвинул верхний ящик и достал амулет.
   - Мне сразу стало интересно, зачем кому-то понадобилось разбивать стекло в туалете? Ты знаешь, лораплиновские маги очень способные и почти ни разу не доставляли нам испорченную продукцию. Это, - директор поднял артефакт повыше, - поисковый амулет. Одна капля крови, и я уже стоял перед дверью ночного гостя. Представь, каково было мое удивление, когда я понял, что это твоя комната. Естественно, я сразу отверг версию, что в мужской туалет ты забралась по женским делам, - сказал он таким тоном, что я сразу поняла: он обдумывал ее, причем очень-очень тщательно. - Может, расскажешь, что тебе понадобилось в мужском туалете?
   - Это был единственный способ пробраться мимо проф-магов, - виновато ответила я. - Тем более, я не знала, что это мужской туалет...
   Перед глазами тут же предстала картина: я стою и глупо пялюсь на мальчика, который ошарашено отпукает только что надетые и еще не застегнутые штаны.
   Я пару раз моргнула, отгоняя навязчивое видение.
   - По-хорошему, тебя следовало бы наказать, если бы не одно "но" ... - задумчиво проговорил директор. - Ты хоть знаешь, о ком искала информацию? Догадываешься, почему я приказал убрать всякое упоминание о них?
   - Так это вы приказали уничтожить всю информацию о Лунерах? - моему удивлению не было предела. - Но зачем?
   - Видишь ли, до появления магических существ на земле, ее заселяли, э-э-э, шаманы.
   - Шаманы?! Кто это?
   - Они тоже были магами, но их магия отличалась от нашей, настоящей. Их сила заключалась во внутренней энергии. Если ты, используя магию, видишь ее, то шаманы действовали абстрактно, их магию невозможно было увидеть, лишь почувствовать. Простой народ ходил к ним, как к здравницам и священникам. Шаманы могли излечить от любой болезни, им единственным было под силу победить смерть. Тем более в те времена люди верили в бесов. Ты наверное считаешь, что в этом нет ничего особенного, ведь мы и сейчас в них верим, и даже убиваем. Но тогда представление об этих чудищах было иное. Люди считали, что бес вселяется в тело человека, завладевая его душой. И единственными, кто мог спасти человека от греха, были шаманы.
   - Понятно, - задумчиво произнесла я. - Ну а Лунеры тут причем?
   - Давай по порядку. На самом деле, шаман - общепринятое название таких людей, но по-настоящему их называют ведьмами.
   - Ведьмами? И что же тут такого особенного? В Лораплине все девушки, обучающиеся в Академии - ведьмы.
   - Да, но эти девушки - маги, а шаманов называли Ведьмами, - директор сделал ударение на последнем слове так, словно это все объясняло.
   - А мужчин как? Тоже ведьмами? - я скептически подняла бровь.
   - В том то и проблема. Шаманами рождались только девушки, и это случалось райне редко. На десять деревень приходилось по одной-двум ведьмам. В конце концов, они образовали свой, так сказать, клан, и стали называть себя Небыланскими Ведьмами. Но с каждым годом их становилось все меньше и меньше: старшие уходили в мир иной, а младшие преемницы так и не появлялись. Тогда самые молодые ведьмы покинули родные земли, и ушли на поиски кланов, в которых мужчины были способны их остепенить так, чтобы рождались новые Ведьмы.
   - И как они это делали? Рожали, смотрели ведьма ребенок или нет, и если нет - убивали?
   - Не забывай, что их не просто так называют Небыланскими Ведьмами. Их внутренняя энергия, сила, спрятанная в самой потаенной части души, подсказывала, где искать. В конце концов, одна из них нашла нужный клан, который называл себя Лунерами. В мужчинах этого клана текла необычная, могущественная кровь. Через некоторое время, Небыланские Ведьмы и Лунеры объединились в один нерушимый союз. Дети, рожденные от их связи, были в два раза сильнее прежних Ведьм. Их магия стала проявлять себя физически, теперь ее можно было не только почувствовать, но и увидеть. Идиллия нарушалась лишь тем, что по-прежнему ведьмами рождались только девушки. Однажды, к ним с севера перебрался клан Нуаров. Более красивые, сильные, мужественные мужчины быстро привлекли внимание женщин, - директор непроизвольно пригладил рукой темные волосы. - Спустя год после прибытия клана Нуаров, у одной молоденькой женщины родился ребенок. Народ пришел в ужас, когда узнал, что у ребенка есть магические способности.
   - И что в этом такого? - не поняла я.
   - А то, что ребенок был мальчиком. Потом, уже на эшафоте девушка призналась, что изменила мужу с нуаровцем. Так, женщины постепенно стали перебираться в клан Нуаров. Лунеры пришли в ярость. Видимо, на тот момент им казалось, что войной они смогут вернуть любимых женщин. Началась кровавая бойня. После нескольких месяцев нескончаемых сражений, клан Лунеров понял, что проигрывает. Тогда они послали своего человека, приказав ему влиться в клан Нуаров и найти у них слабые места. Два месяца ничего не было слышно, Лунеры по-прежнему проигрывали и уже не надеялись на помощь. Но, однажды, в дом к начальнику отряда ввалился раненый разведчик. Впоследствии он рассказал о том, что каждое полнолуние Нуары превращаются в Белых Алконостов, чтобы собираться вокруг пещеры, и охранять Лунный жемчуг, который приходит в действие именно в полнолуние, и дает небывалую мощь. Лунеры решили выкрасть жемчуг и испытать на себе его силу. Но, к сожалению, тогда им не было известно о правилах ритуала. Они погубили сотни жизней своих сородичей около пещеры, чтобы, в конце концов, навлечь на себя проклятие. Лунный жемчуг очень мощное волшебное оружие, при активации которого ни в коем случае нельзя совершать ошибку. Клан Лунеров стал беспощадными фенрирами. Поняв, что произошло, они покинули родные земли и стали кочевать из деревни в деревню. Как правило, после них деревня вымирала.
   - Вымирала? - переспросила я.
   - Да, после появления в деревнях фенриров, местные жители исчезали. К тому времени уже появились маги, которые объединились в команду по истреблению страшных чудищ. Несколько лет маги боролись с фенрирами и в конце концов одержали над ними победу. Я не хочу, чтобы в Стродисе люди узнали о существовании Лунного жемчуга, не хочу, чтобы ими, так же как и Лунерами, завладело чувство власти, могущества, и быть может мести... Лунеры дали наглядным пример самых ужасных человеческих качеств, думаю, тебе бы на моем месте тоже захотелось скрыть столь печальную информацию.
   - Да, - немного подумав, честно ответила я.
   - Надеюсь, у тебя отпало желание искать что-либо о Лунерах, - дождавшись моего кивка, директор продолжил: - Какие-нибудь вопросы будут?
   - Да, один. Кто такие фенриры?
   Директор улыбнулся.
   - А это, Майки, и будет твое наказание: выяснить все об этих существах.
   - Правда?!
   Аспид Гарков ответить не успел. Послышался стук, и сразу же в кабинет вошел конс-маг, который вчера застал меня в библиотеке.
   Я автоматически опустилась на одно колено, но взрослый мужчина этого словно не заметил.
   - К вам можно? - обратился он к директору. Последний неожиданно закопошился на столе.
   - Кхм, Майки, раз тебе все ясно, отправляйся на занятия. Учти, я держу тебя под контролем, так что твое дальнейшее поведение может сыграть особую роль.
   Я поняла намек и быстренько ретировалась.
   Сейчас по расписанию у меня заканчивался последний урок по изучению разновидностей нечисти, и дальше начинался свободный график. Идти на самый конец не было смысла, поэтому я сразу пошла в столовую. Она, как и библиотека, была общей.
   Открыв деревянную дверь, покрытую превосходной лакировкой, я словно попала в бурное течение реки. Повсюду чувствовалось оживление: люди за столиками разговаривали, перебивая друг друга, вклиниваясь по любому поводу. Я направилась к дальнему столику, собираясь все хорошенько обдумать. Внезапно, по спине пробежались мурашки. Огляделась и поняла, что все не только открыто пялятся на меня, так еще и в помещении собрались одни парни. Вот дьявол, у наших девчонок занятия еще не закончились, естественно они удивились, завидев меня, свободно гуляющую по столовой...
   Я собрала в кулак всю силу воли, и с непроницаемым (надеюсь) лицом села за примеченный ранее столик. Все время мне не давало сосредоточиться навязчивое ощущение, что за мной наблюдают, причем открыто так - в лоб. Хотя, в какой-то степени так и было. Шум в столовой приутих, голоса стали слышаться реже, и даже те, кто еще разговаривал, все равно время от времени кидали на меня настороженные взгляды. Они что, меня за идиотку принимают?! Если бы я действительно прогуливала, то ни под каким предлогом не пошла бы в столовую. Я сосредоточенно уставилась на свои руки.
   Наконец, прозвенел двойной звонок (означающий конец урока у девушек). Все в помещении облегченно выдохнули. Ну ладно я, они-то что?!
   Постепенно стали появляться и девчонки. Некоторые из них садились к парням и те рассказывали им про "ту, что сидит за дальним столиком у окна", на что всезнайки отвечали забавной историей об "инциденте в библиотеке". Укоризненных взглядов увеличилось вдвое.
   Я подняла глаза и вдруг увидела Дину. Она тоже заметила меня и направилась к моему столику. Я тут же поднялась и пошла искать другое место. Сзади раздался цокот приближающихся каблуков. Не долго думая, я рванула к свободному столику, но неожиданно споткнулась о чью-то заботливо подставленную подножку и кубарем полетела на пол. Зал заполнил громкий хохот, подогреваемый насмешливыми шуточками.
   Я вскочила на ноги и побежала к выходу.
   - Майки, подожди!!! - крикнула Дина, не в силах больше гнаться за мной.
   Я обернулась на бегу и крикнула:
   - Пошла ты в ...! - Я впечатлась носом в невовремя открывшуюся дверь, и свою гениальную фразу так и не закончила.
   - Эй, осторожнее, - сказал человек, отскакивая в сторону. На всякий случай.
   - Пошел ты в ... !!! - на этот раз фраза была закончена. Не дав ему ответить, я отпихнула парня локтем и побежала куда глаза глядят...
   ... Глаза привели меня к деду Савве. Садовник как раз рыхлил землю, когда я подошла к нему с просьбой:
   - Можно у вас переночевать?
   Тяпка выпала из рук деда и тот с искренним изумлением уставился на меня.
   - Зачем?
   - Ну... мне нужна ваша помощь...
   - И в чем же она заключается? - осторожно поинтересовался дед Савва.
   - Мне нужно место для ночлега. Если у вас его нет, то может, постелите мне матрасик перед порогом? - жалобно пробормотала я.
   - Ну... ладно.
   Я грустно улыбнулась.
   - Спасибо...
   Через четверть часа я сидела за столом в уютной хижине и с удивлением наблюдала за тем, как дед Савва что-то печет и мельтешит перед столом, словно какая-то сельчанка перед мужем. По закону жанра все должно быть наоборот, но увы, стряпуха из меня никакая.
   - Где вы этому научились? - не выдержала я.
   - Чему? - не понял дед Савва.
   - Ну, готовить. Ведь мужчины не должны стоять у плиты, это дело женщин.
   С минуту дед Савва размышлял над моими словами.
   - Эй, ты что, обиделась что ли? Ну хочешь, готовь ты.
   - Что?! Нет, ни за что на свете!
   - Почему? - удивился дед. - Не умеешь?
   - Нет, - позорно призналась я.
   - Как так?! - возмутился садовник. - Как женщина может не уметь готовить?! Это же у тебя от природы заложено, в крови с рождения течет! Нет, - заявил он, - ты умеешь готовить, просто не хочешь.
   - Хочу. И пробовала даже,
   Пробовала - слишком сильно сказано. Воду кипятить ставила и обожглась.
   - Майки, в каждой девушке живет стряпуха. Какая никакая, но она есть. Тебе и делать ничего не нужно, просто понаблюдать и попробовать самой. Это я, старый дурак, в свое время сбежал от родителей на войну. А война - штука мерзкая, всему научит. И видишь, пригодилось ведь. И тебе пригодится. Баба, она баба и есть.
   - Подождите, на какую войну? У нас же в Стродисе войн уже сто лет не было...
   - Верно, были только те, о которых пишут в учебниках истории и о которых знают такие, как ты. Кто ж узнает о войнах, про которые никто ничего не сообщает? - спокойно спросил дед Савва.
   - То есть как? Мы что, воюем с Лораплином?!
   - Ну почему же сразу с Лораплином? Наш город граничит не только с ним. Знаешь, сколько сражений еженедельно происходит на границе? Ух, каждый ратник считает, что находясь там, делает одолжение противоположной стороне, думает, что он лучше. И постоянно задирает других пограничников. Они, в свою очередь, начинают отвечать. Так и происходят стычки. Но кто ж о них узнает? Они же не имеют военной значимости для страны...
   - Как вы туда попали? - сочувствующе спросила я.
   - Мы с семьей жили в приграничной деревеньке... Мне наверное тогда столько же сколько тебе было... Кстати, сколько тебе?
   - Шестнадцать.
   - Ну, а мне семнадцать было. Еще неотесанным подростком был, считал родителей своими извечными врагами. Мне свобода тогда нужна была, понимаешь? А они запрягали: то сделай, туда сходи, это принеси. Не мог я так, вот и сбежал.
   Я не знала, что на это сказать, как утешить, поэтому, как обычно ляпнула не подумав:
   - Зато вы готовить научились.
   - Да уж, одно утешение. Только для кого?
   - Ну-у... для меня... Все равно мне наверное придется у вас прописаться, в свою комнату я больше не вернусь, - решительным тоном сказала я.
   - Эх, зря ты так. Из любой ситуации есть выход. Бывает, даже он мельтешит у тебя перед носом, - дед Савва игриво покрутил пальцами у меня перед лицом, за что получил по руке, - а ты его и не видишь. Ой, забыл про хлеб!
   Садовник подбежал к печке и отворил створку на горниле, вытаскивая оттуда поддон с аппетитной едой (не забывая при этом охать и ахать). Я удивленно уставилась на то, что "приготовил" дед Савва.
   - Вы что, пожарили... хлеб?! - еле выговорила я.
   - Да. Попробуй.
   - Но зачем?! А просто мне его дать нельзя было?
   - Зачем тебе обычный хлеб?
   - Между жареным и нежареным разница только в том, что жаренное с корочкой!
   - Ты попробуй сперва, - насупился дед Савва.
   Я злобно схватила первый попавшийся кусок, который оказался на удивление горячим. Пришлось повторить попытку, но уже аккуратно перебрасывая его из одной руки в другую. Хлеб оказался с начинкой, но не с такой, как картошка например, а как будто туда добавили сметаны.
   - Что это?
   - Молочное тесто. Вкусно, правда?
   Надо же, никогда бы не стала смешивать хлеб с молочным тестом. Хлеб и так из теста делают, зачем ему еще одно? Но было вкусно. Садовник понял, что мне понравилось, удовлетворенно вздохнул и подошел к кровати. Сменил белье, взбил подушку, вздернул покрывало и сказал:
   - Ложись здесь.
   - А вы где? - Я оглядела комнату пытаясь найти еще одну постель.
   - Да у меня тут за печкой лежанка есть, я на ней и переночую.
   Я кивнула, засовывая в рот последний кусок хлеба.
   Дед Савва с кряхтением забрался на лежанку и уже через несколько минут захрапел так, что веники на стене стали раскачивать из стороны в сторону. Я тоже решила ложиться спать, и, быстренько обтерев руки о полотенце, забралась под одеяло.
   Засыпая, я отчаянно надеялась, что Дина хотя бы чуточку за меня переживает...
  
   Глава 5.
  
   Разбудило меня нечто, трясущее за талию. Я нехотя открыла один глаз и встретилась с двумя озлобленными глазами деда Саввы. Тот заметил, что я проснулась и резко ткнул пальцем на гору посуды.
   - Ты почему посуду вчера не помыла?!
   - Я...я... А что, посуду надо мыть?! - искренне удивилась я.
   - Что?! О боги, кто ж такую в жены-то возьмет? Не готовит, не убирается, не моет, зато сражается и убивает! Боженька, посмотри, до чего докатились твои создания! Уже мужик в доме бабой стал!!!
   - Эй, зачем так орать? Сейчас я все вымою.
   - Куда уж там! Вымоет она! Вся грязь уже присохла, ее теперь только отскабливать железной лопаткой можно!
   - Дед Савва, не бойся. Я в этом деле профессионал.
   Я с неохотой вылезла из-под одеяла и нарочито медленно подошла к раковине. Садовник уже весь трясся то ли от предвкушения, то ли от гнева (а может, от всего сразу). Я повернула кран и сосредоточилась на внутренних ощущениях. Почувствовала, как по теплу разбежалось тепло и вода медленно начинала образовывать со мной связь, полностью подчиняясь. Это происходило безболезненно, но очень выматывало. Невидимые нити аккуртно и неохотно отрывались от уютной стихии и переходили к моим рукам. В какой-то мере я становилась кукловодом, и дергала, сперва за одну, потом за другую... Вот только стихия не знает подчинения, и контроль должен быть полным. Вода доверяет мне, но если энергия пойдет в растрат, все эти нити сомкнутся плотнее, вот только уже не возле моих рук, а горла.
   Я провела струю по тарелке, но грязь не смылась. В недоумении усилила поток, но, опять же ничего. Ого, а она сильно въелась!
   Следующие полчаса пришлось железной лопаткой усердно соскабливать остатки нашего ужина. Каждый раз, стоило мне обернуться, садовник сорел на меня злобным взглядом с примесью злорадства. Я вздыхала и вновь приступала к работе.
   На магические тренировки я, естественно, опоздала.
   Хорошо, что у нас с Диной были разные стихии - для каждой из них были разные учителя. Я быстренько пробежала сквозь площадку для магии земли и встала напротив нашего профессора.
   - Итак, сегодня вам предстоит работать в команде, - громко объявил профессор Таб.
   - Опять? - вырвалось у меня горестно.
   - Не опять, а снова. Майки, я смотрю ты у нас так рвешься в первые ряды, поэтому с тебя и начнем. Мы вновь будем учиться соединять стихию воды со стихией огня. Помните: ваша задача совместить несовместимые стихии.
   Народ понятливо кивнул.
   - Что ж, тогда приступим. Майки вперед.
   - Почему я?!
   - Глупые вопросы порождают глупые ответы, - сказал профессор, и видя мою нерешительность, поторопил: - Быстрее.
   Я метнула в его сторону убийственный взгляд и встала посередине площадки. По бокам стояли два огромных котла, в одном из которых горел огонь, а в другом была вода. Напротив меня появилась светлая девушка, с маленькими узкими глазами и курносым носиком. Секунду мы разглядывали друг друга, а затем блондинка вскинула руку и из пламени, горевшего в котле, вырвался огонек, который теперь игриво плясал на ладошке у девушки. Я проделала то же самое с водой. На этом мы остановились, понятия не имея, что делать дальше.
   - Попробуем их соединить, - одними губами проговорила я.
   Блондинка медленно кивнула.
   Я направила водный шарик в середину. Огненный приближался медленнее, будто бы нарочно пытался продлить всеобщее предвкушение. Я затаила дыхание. Что может получиться, когда вода соединяется с огнем? Огонь потухает. К тому моменту как огненный шар приблизился к водяному, напряжение вокруг нас возросло до предела.
   Вода и Огонь. Каждый, наверное, знает, что это две несовместимые стихии. Нельзя просто так взять и заставить горячие языки пламени существовать одновременно с холодными потоками воды. Это как поместить солнце в погреб: оно будет светить ровно до того момента, пока последний лучик света не покроется темнотой, сыростью и неизбежностью. На этом уроке нас пытались научить совмещать несовместимое, но каждый раз, когда я вставала в центр этой площадки, всегда происходило одно и то же.
   Послышалось шипение, и огненный шар потух. Почти одновременно я потеряла контроль над своей стихией и на земле образовалась небольшая лужица.
   - Майки, к директору, - объявил профессор Таб.
   - Что?! Да вы что, издеваетесь?!
   - Ничуть. Мне пришло послание с просьбой отправить тебя к директору.
   - Но...но... за что? Я же только вчера у него была! - я не верила своим ушам.
   - Распоряжение есть распоряжение. Иди.
   Сердце сделало в груди тройное сальто. Ноги стали вытными, а кончки пальцев онемели. Добром это кончится. Не помню, как добралась до выхода, но жуткое состояние онемения прошло только тогда, когда я оказалась в туалете. Зачем я сюда пришла? Нужно ополоснуть лицо водой. Освежить мысли. Да, у директора мне нужна свежая голова.
   Опять идти в этот кабинет. Даже самый худший ученик Академии бывал в нем самое большее три раза. Я же, похоже, там скоро пропишусь.
   Около двери туалета меня ждали два конс-мага. Я спокойно позволила взять себя под локти и повести в известном направлении. За мной послали конс-магов? Боялись, что самостоятельно я до директора не добреду? Куда уж там. Раз есть у меня выбор? Мы шли по пустым коридорам, и я чувствовала себя как-то неуютно. То ли стены так давили, то ли наличие собственных стражников по обе стороны. Было в этом что-то пугающее.
   И первый раз в своей жизни я не опустилась перед ними на колени.
   Директор сидел за своим темно-бордовым столом и заполнял какие-то бумаги. Услышав шум, он вскинул голову, а увидев выражение моего лица, весело улыбнулся.
   - Ты уже, наверное, считаешь, что скоро пропишешься здесь? - совершенно по-обычному поинтересовался Аспид Гарков. Он разговаривал со мной не как с преступницей, а как с обычным человеком, словно я пришла к нему на чай.
   - Да нет, что вы, - покривила я душой.
   - Это хорошо. На самом деле я вызвал тебя вовсе не из-за того "инцидента в библиотеке". Не буду ходить вокруг да около. Знай: то, что ты сегодня здесь услышишь, не должно коснуться никого кроме нас, понятно?
   Я спокойно кивнула, а внутри натянулась тугая струна. Отлично, сейчас посвятят меня в свои тайные делишки, шантажируют и заставят кого-нибудь убить. Не то чтобы я любила приключениские романы, но было дело, да. Там обычно после фразы: "никто не должен этого услышать!", пятая точка главных героев начинала активную деятельность по сбору самых мерзопакостных проблем.
   - Ты помнишь наш вчерашний разговор? - Еще один кивок. - Я рассказал тебе историю о Лунерах, но... не всю. Это важная информация. Ты хочешь ее услышать?
   Я вздохнула. Не хочу. Пятую точку жалко. Но выбора-то все равно нет.
   - После того, как Лунеры стали фенрирами, они поняли, что Лунный жемчуг несет в себе опасность для людей. Они попытались спрятать его, но к этому времени маги узнали о нем и попытались выкрасть. После той битвы, надеюсь, ты еще помнишь о ней, Лунеры перебрались в горы, нашли пещеры и спрятали жемчуг там, в надежде уберечь его от сил, способных пойти на все лишь бы заполучить магический предмет. Для большей надежности на входе они оставили страшного зверя под названием Лихо. Ему было поручено охранять жемчуг. Лихо - озлобленная потерянная душа, то есть бесчувственное существо, поэтому они не опасались за то, что он украдет жемчуг. Но, как говорят в легендах, позже они наложили заклятие портала. Как оно работает никто так и не узнал.
   Я молча стояла и ждала продолжения. Не зря же он все это рассказывал! Но директор молчал, тогда я спросила:
   - Мне об этом не следует распространяться?
   Директор вновь продолжил, словно не слышал моего вопроса:
   - Этой истории очень много лет. С тех пор маги уже не могут одновременно управлять стихиями и произносить заклинания. Не могут совместить в себе несовместимое. Все эти кланы Лунеров, Нуаров и Небыланских Ведьм давно вымерли, но жемчуг нет. Лунный жемчуг - артефакт, который невозможно уничтожить. Знаю, в это трудно поверить, но сейчас существуют несколько Тайных организаций, цель которых - найти жемчуг. Примерно с созданием первых тайных группировок основалась Община Архимагов. Они-то как раз и боролись против охотников за жемчугом. Вернее, борются до сих пор. Видишь ли, тайные группировки существуют и по сей день, как и Община Архимагов. Мы ищем злоумышленников по всему миру, внедряя своих шпионов повсюду.
   - Мы? - не поняла я.
   - Я один из членов Общины. Если ты думаешь, что нет ничего трудного найти жемчуг в горах, то глубоко ошибаешься. Для этого нужны сведения, и очень-очень много. Даже самые коварные нелюди не работают с непроверенной информацией, но ты и так это знаешь. В общем, наша задача перекрыть любые попытки поиска этих сведений. Недавно ко мне поступила информация, что в Лораплине из тайных архивов библиотеки одной из школ была взята книга о Небыланских Ведьмах. И взял ее ученик по имени Тодд Брзеский. Дело в том, что все наши шпионы уже выросли из школьного возраста и никак не подойдут на роль ученика. А ты вполне.
   Секунду до меня доходил смысл сказанных директором слов. Потом дошел. Я открыл рот, закрыла его, и снова открыла.
   - Стойте, вы что, хотите, чтобы я стала вашим шпионом?!
   Мгновение директор раздумывал над моими словами.
   - Просто хотеть мало, Майки. Мне нужны действия. Поэтому будем считать, что ты отправляешься на секретное задание чуть раньше положенного срока. Тебе выдадут фальшивые документы, но они скорее будут нужны только для вида. Поступление в Академию мы тебе организуем и зарегистрируем в официальных документах. Твое новое имя - Мелинда Шпрот. Теперь будешь пользоваться только им. Когда окажешься в Академии, никому не слова о том, что ты из Стродиса. Вот твоя история: ты жила в деревне Малые Бычки, из родителей только отец, и тот пьяница. Как только ты поняла, что с помощью слов можешь творить самые необыкновенные вещи, то тут же отправилась в Академию. Тебе нужно ...
   - Стоп, - перебила я, чувствуя себя врагом народа. - Почему я...? - Я хотела спросить: "Почему я узнаю об этом самая последняя?" и "Какое вы имеете право так распоряжаться моей свободой?", но в последний момент запнулась, и вышло то, что вышло. Я спросила, почему именно я.
   Директор хмыкнул.
   - Майки, то сообщение пришло ко мне сегодня утром. Я сразу вспомнил твое рвение найти информацию про Лунеров, а потом твое лицо, когда ты узнала, что это за чудовища. После, конечно же, моих людей, я подумал о твоей кандидатуре. У тебя прекрасные боевые знания, ты очень способный ученик - это доказывает форточка в мужском туалете. Я тщтельно ознакомился с твоим личным делом, поспрашивал твоих учителей - у тебя прекрасная характеристика. Ну, и чего греха таить, ты пока что единственный ученик Академии, знающий о Лунерах.
   Слушать похвалы в свой адрес было приятно, но все равно поражало, как тщательно они всё решили без меня. Между прочим, я была тут связующим звеном. Но их это, похоже, заботило меньше всего.
   - Почему вы не спросили меня? Вы предъявляете мне готовые документы, даже не зная, соглашусь ли я.
   - Ты не хочешь помочь Академии? - удивился директор. Конечно, я хотела, но ему об этом знать не обязательно. - Майки, пойми, что сейчас ты можешь помочь всем. Если мальчик принадлежит к секретной организации, то всему миру угрожает опасность. Жемчуг обладает немыслимой властью порабощения. Стоит им найти лазейку, и все впустую. Все те силы, что Община потратила на предотвращение катастрофы, станут напрасны из-за какого-то пацана. Я понимаю, на тебя свалилось много всего, и ехать в Лораплин это большая ответственность, но кроме тебя мне больше некого попросить. Пока что это только просьба, но все рано или поздно может перерасти в приказ.
   Просьба? Что-то я не заметила, когда меня успели попросить съездить в Лораплин. Скорее поставили перед фактом. Слова директора лишь подтвердили мои опасения. О моем отказе и речи не шло. Здорово.
   - На какой срок я туда поеду?
   - Пока не найдешь доказательства. Но если ни единой зацепки не появится, возвращайся назад. В общем счете два-три месяца.
   - Но ведь к этому времени уже начнутся выпускные испытания!
   - Секретное задание - огромный плюс в твоем личном деле. Если все пройдет хорошо, мы автоматически отправим тебя на шестой курс.
   Сказать, что я была в шоке - не сказать ничего.
   - Правда?
   - Да, - кивнул директор.
   Я нерешительно переминулась с ноги на ногу. Внеплановый отпуск в другом городе, никакой учебы, тренировок и рожи Торпа. Плюс ко всему, автоматический перевод. Заманчиво, черт возьми.
   - Когда отправляемся?
   - Прямо сейчас.
   - Прямо сейчас? Так быстро? Можно мне собрать вещи?
   - Нет. Все твои вещи останутся здесь - по ним можно распознать, что ты из Стродиса. Мы купили тебе все необходимое, багаж будет ждать уже на месте назначения. Все, что от тебя требуется, это не выпускать из вида Тодда. Остальное тебе расскажет мой человек, который будет сопровождать тебя до Лораплина.
   Итак, я отправлюсь к магам-заклинателям, прослежу за Тоддом, найду доказательства того, что он состоит в секретной организации, вернусь домой и тут же окажусь на последнем, шестом курсе. Неплохо. Но что-то все подозрительно красиво. Может, это ловушка? Хотя, какой в ней смысл?
   - Ладно. Можно мне сделать одну вещь?
   Секунду директор размышлял над моими словами, а затем медленно кивнул.
   - Только быстро.
  
   ***
   В библиотеке было тихо. Сейчас все ученики находились на занятиях, поэтому в помещении остались только я со старой библиотекаршей. Она проводила меня долгим, изучающим взглядом морщинистых глаз. Я, стараясь не обращать на это внимание, прошлась между стелажей. Ей, по-видимому, захотелось узнать, что же я ищу здесь в такое время, и она молча прошаркала ко мне. Я думала, что сейчас последует вполне логичный вопрос, но старушка молчала. Пришлось немного отодвинуться. Библиотекарша сделала то же самое. Я подвинулась еще чуть-чуть - она за мной. Я больше не двигалась, и вместо этого стала рассматривать книги. Звучное сопение над ухом ужасно раздражало, мешая сосредоточиться. Наконец, я не выдержала.
   - Вы что-то хотели?
   Она, казалось, опешила от вопроса, который сама должна была задать.
   - Нет. А ты? - дряхлым голосом спросила библиотекарша.
   - Тоже нет.
   Она удивилась еще больше.
   - Что же ты тогда тут делаешь?
   - Да так... стою. А вы зачем тут?
   - Смотрю, что ты делаешь.
   - Ну, так как я ничего не делаю, вы можете идти, - раздраженно сказала я.
   Она окинула меня странным взглядом, развернулась и, шаркая лиловыми тапочками, направилась к своей стойке.
   Минут двадцать я рылась в книгах по нежити, но то, что мне было нужно не нашла. Это было не менее странно, чем то, что раньше я не могла найти информацию о Лунерах.
   Я посмотрела на часы. Задерживаться мне было нельзя, поэтому пришлось оставить попытки найти что-то о фенрирах и пойти к выходу. Уже около двери до меня вдруг дошло, что Дина ничего не знает о том, что я уезжаю. Хотя, какая мне разница? Ей же все равно, у нее ведь есть Торп.
   Впрочем, не стоит опускаться до ее уровня.
   Библиотекарша меня уже явно недолюбливала, поэтому, когда я попросила бумагу и самописку, она швырнула их на стол, с таким видом пригрозив пальцем, что я мигом расхотела не то что появляться тут, а вообще жить:
   - С тебя лист!
   Отлично, даже уехать не могу, не оставшись в долгу. Я быстренько написала Дине "прощальное письмо", поблагодарила старушку (меня брезгливо проигнориовали, но зато задержались взглядом листочке) и помчалась к выходу. Стоило мне выскочить в коридор, как меня схватили за руку и дернули на себя. Я среагировала моментально, замахнувшись для удара, но противник быстро увернулся, и мой кулак врезался в стену. Как думаете, что лучше: чье-то лицо, или стена?
   - О-о-о, - простонала я. Хорошо хоть не перевязанной рукой била.
   - Эй, осторожнее. Нам пора. Пошли.
   Передо мной стоял огромный, метра два ростом, мужик, просто невероятно мускулистого телосложения. Если у директора все такие шпионы, то я не против устроиться к нему на подработку.
   - Стойте, мне нужно оставить письмо.
   - У нас нет на это времени.
   Он потащил меня по коридору. Я пыталась сопротивляться, упиралась ногами, била его свободной рукой (перевязанной, так что толку было мало), но эта глыба даже не обернулась. Интересно, что случится с моими зубами, если я его укушу? Проверить это я не успела - из-за угла показался еще один такой же мускулистый мужчина, только от моего мучителя его отличали белые короткие волосы и шрам поперек правой щеки.
   - Вы готовы? - грубым, посаженным голосом спросил он.
   - Да.
   - Нет, - одновременно ответили мы. Воспользовавшись возникшей паузой, я сказала:
   - Мне письмо нужно оставить! Как я уеду, не предупредив об этом ... подругу?! - надеюсь, они не заметили паузы.
   Мужчины переглянулись, темненький кашлянул и ... беленький схватил меня за вторую руку и они вместе потащили меня к выходу!
   - Эй!!! - заорала я. - Отпустите!!!
   Было глупо надеяться, что если я буду кричать, то они как миленькие меня отпустят. А уж об извинениях и мечтать не стоило. Вместо этого один из них зажал мне рот, причем его рука была настолько огромная, что вместе со ртом она закрыла нос.
   Директор, стоявший у выхода, и нервно теребивший рукав своей официальной рубашки, застал нас не в лучшем виде: двое мужчин ведут брыкающуюся девушку, у которой даже лица не видно. Как только мужик отпустил руку, я тут же грохнулась на колени и жадно стала глотать воздух, поэтому не увидела яростного взгляда директора, услышав лишь голос, в котором чувствовались ядовитые нотки:
   - Вы что делаете, парни? Силком вытаскиваете девушку наружу?!
   Ничего себе, "парни". Сволочи это, а не парни.
   "Парни" не ответили. Директор был на грани нервного срыва, но видимо решил отложить поучительную речь на потом, и подошел ко мне.
   - Ты не хотела выходить? Ты передумала? - обеспокоенно спросил Аспид Гарков, помогая мне подняться.
   - Нет, - просипела я. - Мне нужно было отдать письмо Дине.
   - Дине? - удивился директор. - Я думал, вы поссорились.
   Стоило бы поразиться осведомленности директора. Но я бы скорее удивилась, если бы он не знал. Он же директор, и член какой-то там очень важной общины, так что ему по статусу положено всё про всех знать.
   - Да, но... в общем-то это...
   Похоже, Аспид Гарков понял, что мне трудно выразить свои мысли, поэтому не дал договорить:
   - Я передам. Если ты, конечно, не против.
   Я покачала головой и протянула ему письмо. Он сложил его пополам и засунул в задний карман брюк.
   - Ехать будете целый день. Остановки кратковременные, чтобы размять ноги и облегчить естественные нужды. Обо всем остальном тебе расскажет Берон, - директор кивнул на парня, который схватил меня у библиотеки.
   Я поеду с ним?! А если он опять решит проявить характер? Нет, я конечно смогу врезать ему по темечку. Только вот боюсь представить, как потом по темечку врежут мне. Я нервно сглотнула.
   Берон подошел к экипажу и галантно распахнул дверь. Я с сомнением посмотрела внутрь. Вот и все. Теперь назад пути нет. А что бы было, если бы я тогда не спасла Дину? Ее бы исключили, или она поехала бы вместо меня? Впрочем, какая теперь разница. Еду ведь все равно я, и не на недельку, а на несколько месяцев.
   - Поживей, - поторопил меня Берон.
   Я посмотрела на него таким взглядом, что мы оба поняли: отношения у нас не заладятся. Вздохнула, и решительно влезла в экипаж. Предвкушение новых событий разогнало адреналин в крови. Хотелось побыстрее приступить к заданию.
   Экипаж двинулся с места, и напоследок я выглянула в окно, сказав директору:
   - Только обязательно передайте.
  
   ***
  
   - Как только окажешься в Лораплине, получишь карту, - давал указания Берон. - По ней дойдешь до Академии. Мы высадим тебя около Ярмарки, там в основном останавливаются экипажи из Стродиса. Не привлекай внимания, оно тебе ни к чему. У Академии два входа: главный и запасной. Войдешь по главному, стражникам скажешь, что с летней практики "Юных Трудоголиков". Как только окажешься внутри сразу иди к директору. Ему говоришь, что недавно подавала документы на поступление и тебя отправили на летнюю практику на испытательный срок. Свое ты отработала и теперь хочешь получить комнату и расписание занятий. Дальше как пойдет. Вы с Тоддом одного возраста, поэтому сделай все, чтобы заниматься с ним в одной аудитории. Ни в коем случае не упускай его из виду. Каждая деталь - странное поведение, часто пишет записки на уроках, бросает недоверчивые взгляды на окна, все время выкидывает бумажки - очень важна. Помни, никто не должен знать, что ты из Стродиса. Во-первых, если ты не по обмену - это незаконно, и во-вторых - они не очень любят стродисовских. Чтобы никто тебя не вычислил, будем встречаться в полночь только по последним дням недели. В саду за Академией есть калитка, я буду ждать тебя там. Будешь сообщать мне новости. Все ясно?
   Я переваривала информацию. В общем-то, все, кроме одного:
   - Как я узнаю Тодда?
   - Высокий, худощавый парень. Рост метр семьдесят пять, волосы русые, глаза зеленые, нос с горбинкой. Рюкзак носит на правом плече, ходит в зеленых рубашках, все время поправляет челку. Ну и последнее: на рюкзаке есть имя Тодд.
   Я была малость шокирована, но виду не подала. "Рюкзак носит на правом плече" - да, это важная информация.
   - Ладно, я все поняла.
   - Твое имя Мелинда Шпрот, не забудь.
   - Угу.
   Мы замолчали. Ехать было скучно. Унылый пейзаж, состоящих из одной зелени, как-то не радовал. Не слышалось даже пения птиц. Рассматривать, кроме как высоких и тонких, или низеньких и толстых деревьев, было нечего. Занять себя тоже нечем. Мы выехали за границы Стродиса, и дорога пошла неровная, с бесконечными ямами, от которых трясло всю карету. И я искренне удивлялась, как Берон до сих пор умудрялся не стукнуться головой о крышу экипажа.
   Через два часа я проклинала эту чертову карету, задание и вообще свою глупость. Боже, как надоело. Ноги затекли, голова раскалывалась, от нескончаемой тряски меня начало подташнивать. Сколько еще нам ехать? Задавать этот вопрос Берону мне тоже надоело, потому что у него всегда был один и тот же ответ: "Долго".
   - Останови, - неожиданно крикнул Берон. Я уж было обрадовалась, что ему тоже стало плохо, но вместо того, чтобы побежать в кусты, он протянул мне одежду. Хотя, назвать эти старые тряпки одеждой было выше моих сил. - Одевай.
   - Сейчас? Но мы ведь еще не приехали! - Мамочка, они что там, все так одеваются?
   - Ты не будешь в этом ходить. В Академии переоденешься. Это доказательство того, что ты с практики.
   Я брезгливо взяла потрепанные штаны и жесткую рубашку, больше напоминающую кольчугу, а затем недвусмысленно посмотрела на Берона. Не при нем же мне переодеваться!
   - Спрячься вон за теми кустиками.
   Я насупилась, но послушалась. Лучше уж за кустиками, чем еще в каком-нибудь сомнетельном месте. Быстренько переоделась, и вышла к экипажу. От ткани, из которой были сделаны эти тряпки, кожа ужасно чесалась. Особенно на руках. Неужели мне придется ходить в этом целый день?
   - Стой, - остановил меня Берон. - Одной одежды тут не достаточно. Тебе нужно вспотеть.
   С этими словами он залез в карету и из окошка поманил меня пальцем.
   - Нет! - дошло до меня. - Я не побегу за каретой!
   - Придется.
   Экипаж тронулся, и мне ничего не оставалось, как бежать за ним. Первые минут десять все было хорошо. Карета ехала довольно быстро, но и у меня сил было достаточно. А дальше началось все по старинке: дышать стало тяжело, икры на ногах заболели, бок закололо.
   - А ты хиленькая, - прокомментировал из окна Берон.
   Некоторое время я держалась, рисуя в голове притные взору картинки того, как голова Берона жарится на костре. Кажая темнеет и трескается... Я бы приправила ее сосусом. Самым острым. "Хиленькая"? Это мы еще посмотрим. К сожалению (очень-очень большому), так не могло продолжаться вечно. Я споткнулась об очередную яму, которую не смогла перепрыгнуть, кубарем пролетела метра два, и так и осталась лежать на земле. Перевязанная рука находилась под всем телом и боль пульсирующая в этой конечности чуть не заставила завыть. Я кое-как перевернулась на спину.
   - Отлично, - сказал подошедший Берон.
   Он поднял меня на руки и отнес в карету. Я бы возмутилась и попросила не трогать меня своими граблями, но все было лучше, чем самой ползти до заветного сидения.
   Дальше мы ехали в молчании. Я уже привыкла к тряске, поэтому даже умудрилась задремать. Вернуло меня к реальности какое-то оживление за окном. Открыла глаза и увидела, как Берон копошится в сумке. Из окна виднелись небольшие домики.
   - Приехали?
   - Да.
   Мы были в Лораплине.
  
   Глава 6.
  
   Деревеньки, которые мы видели при въезде, естественно, были ничем по сравнению с городом: каменные дома, длинные, широкие улицы, мощеные мостовые, и странное оживление. Все куда-то бежали, торопились, мельтешили. Город - что тут еще сказать. Жители городов всегда отличаются некой надменностью и постоянной занятостью. Кто-то вот занят тем, что бегает туда-сюда.
   Мы остановились у входа на ярмарку. Положив несколько вещей в сумку, Берон отдал ее мне.
   - Здесь всякие цацки и хозяйственные принадлежности.
   Я кивнула и закинула сумку на плечо.
   - Каждое воскресенье, не забудь.
   - Хорошо.
   - Как тебя зовут?
   Сперва я не поняла смысл вопроса.
   - А, Мелинда.
   - Хорошо. Вот карта, красным выделен твой маршрут. Иди.
   Попрощавшись, я пошла сквозь толпу людей к узкому переулку. Было странно видеть такое оживление: торговцы за прилавком орали во всю мощь, пытаясь впихнуть товар покупателями, люди бегали от лавки к лавке, присматривались, мерили, кричали. В Стродисе такого не было. У нас все было цивилизованно: если человек хотел, он подходил сам. Никто никогда не пытался зазвать к себе, особенно, имея на руках явно некачественный товар. Я поморщилась, покосившись на "свежайшую рыбку, только-только пойманную!". Только-только пойманная рыбка отдавала таким душком, что заставляла покупателей обходить лавку перекрестившись. Мало ли, вдруг еще и отведать заставят.
   Посмотрев на это безумие, я на секунду впала в ступор. Неужели такое возможно? Где стража, которая следит за этим "бурлящим ульем"? А если начнется драка, кто ее остановит? Кто предотвратит давку?
   Ответ нашелся сам собой в лице странных людей, развалившихся на каменной ограде, в теньке здания. У всех был красный значок на груди. Скорее всего, это и есть стража. А они здорово следят за порядком, ничего не скажешь. Я прорвалась к нужному переулку, дошла до противоположного задания и поднялась вверх по лестнице. Народу здесь было разительно меньше.
   Уставшая, растрепанная, злобная, я минут пятнадцать блуждала по улицам, следуя указаниям карты. Наконец, впереди показалась толстая каменная стена с огромными деревянными воротами. Забавно, у нас в Академии они были сделаны из металлических прутьев. Стражники у входа были хмурые.
   Руки неожиданно вспотели. В душе образовалась пока еще слабая, но все больше натягивающаяся струна сомнения: получится ли попасть внутрь?
   - Я с летней ... - начала было я, но удивленные взгляды стражников заставили меня замолчать.
   - Чего ты?
   - Я с летней практики.
   Мужчины недоуменно переглянулись и один из них грубо ответил:
   - Иди-иди уже.
   Скромно уперлась взглядом в землю и прошмыгнула мимо них. Почему-то вдруг захотелось вернуться, и дать обоим хорошего щелбана. Я бы на их месте внимательней присмотрелась.
   Внутри стен Академия ничем не отличалась от нашей. Разве что здесь здания были несколько увядшими. Такие же два главных корпуса, перед ними небольшая зеленая поляна с лавочками, чуть поодаль пестрый сад.
   Глаза закрывались, хотелось лечь поспать прямо здесь, на поляне, но я держалась, не давая волнению захлестнуть меня с головой. Блуждание по коридорам Академии ничуть не успокаивало. Народу встречалось мало, а те, кто все же попадались, шарахались в сторону, и я их прекрасно понимала. Запашок от меня был знатный, и я уже начала сомневаться, что на ярмарке воняла именно рыба.
   С трудом поднявшись на второй этаж, отыскала кабинет директора и постучала. В данный момент мне было глубоко все равно, что выгляжу я убого, что нахожусь здесь с важным заданием, что только от меня сейчас зависит, смогу ли я остаться здесь.
   Дверь плавно открылась и из нее высунулась седая голова старика, с морщинистым лицом и глубоко посаженными глазами.
   - Это ты стучала?
   Я обернулась по сторонам. Он видит кого-то еще?
   - Я.
   - Ты ученица?
   Даже не смотря на усталость, я очень выразительно изогнула бровь. Это такая проверка, или он серьезно?
   - Д-да.
   - А зачем стучала?
   - То есть? Я к директору.
   Возникла секундная пауза, а затем старик сказал:
   - Заходи.
   Как впоследствии выяснилось, седой старичок и был директором Академии. Удивился он моему стуку потому, что обычно ученики никогда не стучали, да и вообще они редко заходили сюда добровольно, в основном со стражей или под заклинанием.
   - Я тут новенькая, - попыталась немного оправдать свой поступок я.
   - Так-с, ну давай по порядку. Как давно ты подавала документы на поступление?
   - Э-э, до летней практики. На нее вы отправили меня на испытательный срок, и вот, я свое отработала.
   - Да уж, оно и видно, - директор окинул меня взглядом серых, почти что выцветших глаз. - Так-с, ты, я так понимаю, за комнатой и расписанием.
   Я кивнула.
   - Как звать?
   - Ма... Мелинда, - нервно сказала я. - Мелинда Шпрот.
   Старик подошел к секретеру и выдвинул ящик с кипой бумаг.
   - Мелинда, Мелинда... - приговаривал он, пока рылся в них. - А, нашел. Мелинда Шпрот. Подавала заявление на факультет знахарок. Ну, что ж. Сейчас выдам тебе расписание, до комнаты, надеюсь, сама доберешься.
   Я уверенно кивнула. И тут мне вспомнилась еще одна деталь.
   - П-простите, но не могли бы вы сказать, на каком факультете учится Тодд Брзеский?
   - На целителя.
   - Вы не посмотрите, чтобы проверить это? - удивилась я.
   - Зачем? Я в этом уверен. Всех, кто учится на факультете боевой магии, я знаю наизусть, а те, кого там нет, соответственно целители или знахарки.
   Значит у них всего два факультета. Неплохо.
   Я смущенно потупилась, пытаясь понять, насторожился ли он, учитывая мои вопросы. Господи, мне нельзя упасть в грязь лицом, только не сейчас.
   Вдруг директор заговорил. Словами, которые резали слух, потому что я ничего не понимала. Всего одна фраза, и перед ним возник листок, на котором по волшебству появлялись надписи. Без самописки. Я еле удержалась, чтобы не вскрикнуть.
   - Вот твое расписание. Комната номер тридцать два находится в третьем общежитии на втором этаже. Можешь идти.
   Я на ватных ногах вышла в коридор, облокотилась о стенку и сползла по ней вниз, удачно приземлившись на сумку. Все ведь было продумано: имя, история, комната, факультет, план. Все, кроме одного. Самого важного. Я боевой маг, я не владею магией заклинаний. Что мне делать? Как я продержусь несколько месяцев, не используя заклинания? Они ведь поймут, поймут, что я не лораплиновская, что я здесь что-то ищу. Или кого-то. Я знаю, как это происходит: они ничего не будут говорить. Будут следить, высматривать и, наконец, поймут, что я из Стродиса. А потом начнется хаос. Даже представить себе не могу, что они сделают. Отправят обвинение в Стродис? Нет, слишком просто. Будет что-то похуже, пострашнее. Ведь я, мягко говоря, незаконно нахожусь здесь.
   Потрясла головой, отгоняя наваждение. Нет, они не догадаются. Я выкручусь. Все будет хорошо.
   Справа от меня возникло какое-то движение, по спине пробежались мурашки и в следующую секунду меня уже подняли за локти.
   - Здесь не место для слез. Плакать над горькой судьбой будешь у себя в комнате, - грубо пробасил мужской голос.
   От удивления я не рассмотрела невежливого дядьку, и уж было хотела грубо вывернуться, но тут мой взгляд сфокусировался на браслете с маленькими кристалликами. Конс-маг. Как только его пальцы ослабили хватку, я тут же опустилась на одно колено. Он явно не ожидал, что подняв девчонку с пола, она вновь там окажется.
   - Ты чего? - удивленно воскликнул он.
   - Проявляю честь и уважение, сэр, - твердо ответила я, не поднимая глаз.
   Повисло молчание. Где-то вдали слышались приглушенные голоса (в этом коридоре почти никого не было - скорее всего, из-за кабинета директора), и это только прибавило неловкости. Я почувствовала себя чьей-то любовницей, уединившейся с этим "кем-то", подальше от шума и толпы. Жуткие ощущения, честно сказать.
   - Поднимись с пола, девочка. Цирк будешь в другом месте устраивать. - Конс-маг явно находился в замешательстве от моего поведения.
   Похоже, у них не так проявляют уважение. Я пересилила себя и поднялась с колена, но все еще не решалась посмотреть на него.
   - Я вас не разыгрываю, - убедительно сказала я. - Ваша сила, отвага и мужество заставляют сердце каждого воина биться сильнее. Ваша работа - большая честь, каждый хотел бы быть на вашем месте.
   - Откуда ты? - наконец подал голос мужчина. Господи, неужели сразу понял, что я не местная?
   - Из деревни Малые Лоси.
   - Что за Малые Лоси?
   - То есть Малые Бычки, - поправилась я.
   Он был шокирован. После затянувшейся паузы, я не выдержала и подняла глаза. Вид у конс-мага был какой-то отрешенный, словно он не мог поверить моим словам, и все же отчаянно желал, чтобы они были искренними. Ой-ёй, кажется, я только что пополнила свой день новой проблемой. Пора сматываться.
   - Извините, позволите идти?
   Он ничего не ответил. Я приняла его молчание за знак согласия, и быстрым шагом пошла к выходу. Отлично Майки, ты решила прогореть в первый же день. Молодец, ничего не скажешь.
   Как оказалось, "общежитие" это вовсе не корпус в Академии, а здание, находившееся за ее приделами. Пока я нашла третье общежитие, и тридцать вторую комнату наступил вечер. Солнце еще не скрылось за горизонтом, но теперь хотя бы не испепеляло землю, а просто освещало ее красно-оранжевыми лучами. Атмосфера на улице резко изменилась: скопления народа больше не было, толпа рассосалась и вместо нее на улицах бегали дети. Много детей. Они играли, качались на качелях, создавали бумажные корабли и имитировали ими пиратский бой.
   Окна в здании выходили как раз на такую шумную улицу. Казалось, уже ничего не могло быть хуже, но представьте мое удивление, когда я поняла, что в этом общежитии парни и девушки живут вместе! Какой абсурд! Неужели никто не понимает, чем это может грозить?!
   Хотя, в комнату я ввалилась под удивленные взгляды обоих полов. И... чуть не выбежала обратно. На кровати у правой стены сидела девушка. Светлые волосы были явно не натурального цвета, длинное обтягивающее розовое платье с глубоким декольте, загорелая кожа, туфли просто на невероятно высокой платформе. Жуть. Но самым ужасным было чудо-юдо, сидящее у нее на руках. Какая-то увеличенная копия морской свинки.
   - Ой, привет. Ты, наверное, моя новая соседка. Я Слоф. - Девушка разговаривала странно. И мимика у нее была странная.
   Каждый раз, когда она открывала рот, ее пухлые губы (явно перемазанные розовой помадой) издавали чмокающий звук и втягивали воздух, отчего создавалось впечатление, что она все время вздыхает. Стоило ей "вздохнуть", как рука у нее тут же поднималась, и девушка начинала размахивать запястьем, словно разговаривала только им.
   Я пялилась в эти черные-черные глаза (я имею в виду макияж, потому что цвет глаз у нее был голубой) и не знала что сказать.
   - Ой, какая я невежливая. Это моя собачка Тинь-тинь. Тинь-тинь, познакомься это... это...
   Она ждала, что я скажу свое имя, но я не могла даже рта открыть. Оказывается, Тинь-тинь не увеличенная копия морской свинки. Это собака.
   - Это твоя с-собака? - переспросила я, тщетно пытаясь не таращиться на эту мелочь.
   - Ну да. Это карликовый коер.
   Очень "карликовый".
   - П-привет, я Мелинда, - сказала я, оправившись с шоком. - Привет Тинь-тинь.
   Было глупо ожидать, что собака скажет "привет", ну или, в крайнем случае, тявкнет.
   - Слушай, я думаю, тебе стоит помыться и переодеться. А то от тебя так воняет, что я могу задохнуться. На твоей кровати сумки. Они, наверное, твои. Посмотри, может в них есть одежда. Но если нет, знай, я своей не поделюсь. Я думаю, тебе не подойдет мой размер, и ты растянешь все мои наряды. Ну не стой же там, посмотри.
   На ватных ногах я добрела до постели. Боже, мне что, придется жить с ней?! Кажется, находясь в ее обществе, я начну деградировать. Причем в ускоренном темпе.
   В незнакомой сумке действительно были новые вещи. Ванные принадлежности и еда были в сумке, которую отдал мне Берон. Что ж, спасибо вам, Аспид Гарков. Я взяла полотенце, мыло, шампунь и огляделась в поисках ванной комнаты. Но ее не было.
   - А где душ?
   - Ну, насколько я знаю, на первом этаже, прямо по коридору.
   - Ты там не моешься?
   - Нет. Родители моего парня живут неподалеку. Я моюсь у них. Неохота стоять в очереди.
   - Постой-ка. Душ что, общий?!
   - Ой, ну конечно общий. Зачем ты мне задаешь такие глупые вопросы?
   Надеюсь, это был риторический вопрос, потому что я не стала отвечать. Вместо этого я спустилась на первый этаж и встала в очередь из шести человек. Стоять и ничего не делать, кроме как ловить на себе заинтересованные взгляды учеников, было тяжело. Спина начинала болеть. Через некоторое время всем надоело меня рассматривать, и они вновь переключились на созерцание заветной двери. После того, как вышел третий, народ стал возмущаться. Через некоторое время все стали подгонять того, кто задержался в кабинке больше пяти минут. За мной встали еще двое. Не стоило и сомневаться - меня ждала та же участь. И как они могут так жить? В этих убогих коридорах даже стульев не было.
   Наконец, подошла моя очередь. Я зашла в кабинку и чуть не упала, споткнувшись о порог. Стены в душе все были ободраны, потолок покрылся черным грибком, единственное зеркало на стене разбито, вместо некоторых плиток на полу виднелся темный, от воды, бетон, отчего я всерьез забеспокоилась о сохранности своих ног. Занавески, естественно, не было. Тело покрылось гусиной кожей. Я уже всерьез задумалась, не плюнуть ли на этот жуткий душ, и не пойти ли спать грязной, но вовремя опомнилась. Нет, нужно вымыться. Пересилить себя и повернуть ржавый кран.
   Струя воды была тоненькой. Так и хотелось применить магию, заставить ее течь быстрее. Вода - это живой бурлящий поток. Тяжело было смотреть, какое издевательство она терпит, проходя по засоренным трубам. Но я сдержалась. Снова. Нужно быть очень осторожной. За дверью уже раздавались крики. А вдруг, кто-то из учеников с помощью заклинания подглядывает? Эта мысль заставила сжаться и прикрыться руками. Нет, если бы кто-то наблюдал за мной, я бы почувствовала. Я всегда это чувствую.
   Выйдя из душа, я завернулась в полотенце и только тут сообразила, что мне придется идти сквозь эту толпу почти ногой - грязную одежду одевать на чистое тело мне не позволила совесть. И лень. Ведь после этого снова придется лезть под душ.
   Кто-то дернул за ручку.
   Я вышла в коридор. Пока шла мимо этой очереди, то заметила, как кто-то похабно улыбался, кто-то удивленно присвистнул, кто-то спрашивал соседа про новенькую, а кто-то даже попытался шлепнуть меня по попе. Но я увернулась.
   Господи, какое унижение.
   В комнату ворвалась, как осой ужаленная.
   - Ой, а что случилось? - спросила Слоф. Она занималась чем-то странным: водила кисточкой по ногтям.
   "А, она их красит!" - догадалась я. Вот только каким-то чудесным образом, краска на кисточке не кончалась и Слоф, проведя легкий штришок на большом пальце, перешла к ногам. Забавная у нее манера красить ногти с оттопыренным мизинцем.
   - Когда я вышла из душа, все на меня так смотрели... - тихо сказала я.
   - И что? - не поняла блондинка.
   Я посмотрела в эти накрашенные глаза. Перевела взгляд на почти алые губы. Глупо было говорить с ней о внимании. Весь ее вид показывал - она к нему привыкла. Нет, этот разговор не для нее.
   - Ладно, забудь.
   Удивительно, но выражение лица у нее тут же сменилось, словно она и вправду забыла. Я расстелила постель, и начала рыться в поисках пижамы, но ничего не нашла. Дальше делать что-либо просто не было сил. Перевязанная рука намокла, и бинт стал отлипать. Я кое-как вернула его на место и надев первую подвернувшуюся кофту, легла в постель.
   Сознание само понесло мысли не в ту сторону.
   А для кого этот разговор? Кто сможет выслушать чужие страхи, опасения... да даже нытье? Подруга. И пусть она бы не разделяла моего мнения, но она бы поняла. В этот момент меня словно током от головы до ног прошибло, когда до меня дошло, о чем я думаю. Мне жаль, что Дины нет рядом. Она сейчас с Торпом. Опять, небось, тайком где-нибудь с ним прячется. В тот раз даже не соизволила мне об этом сказать.
   Да, я ревновала. Ревновала ее к парню. Ради него она выбиралась на ночные прогулки, рисковала своей репутацией. А мне даже про парня не рассказала. С каких пор мы столько скрываем друг от друга? Вернее, она от меня. В любом случае, это уже не важно. Не стоит забивать голову всякой ерундой. Теперь моя забота - это Тодд. Нужно как-то подступиться к нему. Хм... здесь обязательно должна быть своя Агнесс, то есть та, через чьи уши проходит все.
   Слоф сдавленно чихнула. Я посмотрела на Тинь-тинь, отметила, что на хозяйку животное похоже даже слишком сильно, и... меня осенило.
   - Слоф, слушай, ты знаешь Тодда? Брзес... Броз... черт, Брезского.
   Она оторвалась от ногтей и внимательно на меня посмотрела.
   - Брзеского? Зачем он тебе?
   - Ну, просто я про него слышала, и подумала, что, может, ты его знаешь...
   Она заметно расслабилась. Хм, что-то это мне напоминает.
   - Ой, ну вообще, он очень клевый парень. И красивый. И умный. И обаятельный. А еще он носит за девушками сумки, как истинный джентльмен. А еще он всегда готов заступиться за девушку, а еще...
   - ... а еще он твой парень, - закончила я за нее. Вот так удача. В голове пронеслось несколько картинок, как я успешно занчиваю свое задание. Парень, который мне нужен, оказался молодым человеком моей соседки. Неужели это правда? Если так пойдет и дальше, то никаких двух месяцев в этом ужасном городе не будет...
   - Ой, а откуда ты знаешь? - удивилась блондинка.
   - Ни откуда.
   - Ты ясновидящая, да?
   - Нет. - Зря я завела этот разговор, ой зря.
   - Научи меня! Научи всему, что знаешь! Я всегда хотела знать что творится у людей в голове! Ну научи, ну пожалуйста.
   Вообще-то мое "нет" означало, что я не ясновидящая, но Слоф, похоже, совсем дура. Если бы я начала учить ее всему, что знаю, боюсь она бы молила о пощаде. Хотя, ради удовольствия можно попробовать. Тем более, с ней стоит подружиться.
   - Ну ладно, уговорила. - Слоф радостно захлопала в ладоши, но тут же опомнилась и стала дуть на ногти. - Значит так: сперва нужно выкинуть все мысли из головы. Затем, ты должна подойти к человеку и пристально заглянуть в глаза. Когда поймешь, что можешь наладить с ним контакт, говори следующие слова: "Человек, я вижу, какая тебе уготована судьба, тебе никуда не деться. Ты в моей власти!". Поняла? Попробуй на ком-нибудь.
   - Постой, но ведь ты не делала ничего из этого, - озадаченно сказала Слоф.
   - Да, верно. Но это потому, что я уже профессионал. А ты только ученик.
   - А можно мне на тебе попробовать?
   - Нет.
   - Почему? - обиженно спросила блондинка.
   - Слоф, я ясновидящая, на меня это не действует.
   - А-а-а. Ну хорошо, я тогда пойду попробую на ком-нибудь другом.
   - Угу. Только свет погаси.
   Она вышла, и я почти мгновенно уснула.
  
   ***
   На этот раз вороны не пытаются меня укусить. Они просто летают. Стремительно, как копья. Но не по кругу. Мимо меня - от одного конца поляны до другого. А я снова не могу пошевелиться. Стою, и как всегда жду, со страхом и неизбежностью. Я боюсь. Боюсь, что сейчас один из них врежется в меня своим острым клювом, пронзив сердце. Закрываю глаза - это все, на что я способна.
   Затхлый запах застает меня врасплох. Открываю глаза, и понимаю, что все кончилось. Вороны пропали. Зато зеркало на месте. Медленно приближаюсь, с мыслью: "Что будет, если я не подойду?". Но я подхожу. На этот раз зеркало "исправно". В нем, как и всегда, что-то происходит.
   Двухэтажное здание. Красивое. На каждом подоконнике есть горшок с цветами. Под ним стоит компания ребят. Два парня и две девушки. Парни о чем-то спорят. Одна темноволосая девушка хватает "своего" и оттаскивает в сторону. Другая хочет последовать ее примеру. Но парень не поддается. Она пытается заставить его пойти с ней, берет под локоть, толкает. Он лишь надменно улыбается. Я понимаю: это игра, флирт.
   Что-то заставляет меня посмотреть наверх. Женщина в одной из окон поливает цветы. Ее фигура больше напоминает круглый стол, и все ее горшки, словно специально сделаны ей в тон. Кто-то зовет ее. Она поворачивается, и задевает один горшок с огромным цветком. Этого достаточно, чтобы тот передвинулся на край выпирающего деревянного подоконника. Слишком большой вес. Подоконник подламывается и падает...
   Я перевожу взгляд вниз, и успеваю заметить, что девушка отошла, и теперь игриво заманивает парня пальчиком. А вот он стоит на прежнем месте. Прямо под злополучным окном.
   Закрываю глаза, чтобы не видеть, как деревянный подоконник с огромными цветочными горшками обрушивается на невинного человека...
  
   ***
  
   Я подскочила в кровати. Господи, за что ж мне это?! Голова чумная, мысли путаются. А в груди щемящая пустота, как будто я только что потеряла что-то очень важное. Но это был сон, всего лишь сон. Попыталась восстановить ровное дыхание.
   - О боже, - прошептали из темноты.
   Я молниеносным движением включила свет и ... увидела бледное, как у покойника, лицо Слоф. Она сидела, обхватив колени руками и прислонившись к стене.
   - Что... что случилось? - не до конца придя в себя, спросила я.
   - Это было... О боже, как же я испугалась! Ты ворочалась, кричала что-то про воронов и звала на помощь. Ты не представляешь себе, я так испугалась! Твое лицо... Мамочки, я никогда его не забуду! Такая бледная... я думала, тебя схватила контузия, или кто-то порчу наложил! У тебя чуть ли пена изо рта не шла... А еще... Ты издала такой странный звук... С хрипцой, будто... Мамочки, как будто каркала! Что это было?!
   Я была удивленна. Неужели я так себя веду, когда мне сняться вещие сны?
   - Эй, успокойся. Со мной такое... случается. Я же ясновидящая, мне можно. - Я попыталась изобразить улыбку, но, видимо, вышло не очень.
   - Никогда так больше не делай! Я же поседеть от страха могу!
   Можно подумать, это от меня зависит.
   - Ладно, - соврала я. - Больше не буду.
   Слоф вроде успокоилась и, выключив свет, легла дальше спать.
   А я задумалась о том, какого было Дине спать рядом со мной? Она никогда не говорила мне, что я себя так веду. Терпела? Привыкла? Не хотела меня расстраивать? Наверное, ей было очень страшно. Видеть лицо покойника у собственной подруги - не каждый выдержит. Вот Слоф не выдержала. Дурацкий пример, конечно.
   Блондинка прервала мои мысли.
   - Ты спишь? - спросила она.
   - Да, - ответила я.
   Она вздохнула. После минутной паузы до нее все-таки дошло.
   - Эй, а как ты говоришь, если спишь?
   Я закатила глаза.
   - Что ты хотела?
   - Знаешь, спасибо за совет. Теперь я могу знать, что происходит в голове у других. Эти слова... они действительно работают. Мне так понравилось узнавать, о чем думают другие...
   - И о чем же? - заинтересованно спросила я.
   - Ну, о покупках, о вещах, о новых украшениях. Не пойму почему все думают о том же, о чем и я... Но мне нравится! Значит, мы все вместе думаем о скорой ярмарке ювелирных украшений! Это так здорово!
   - Не за что, - разочарованно сказала я.
   - Знаешь, сперва ты показалась мне... ну, уродливой провинциалкой... Но теперь я поняла, что ты крутая! Завтра я всем расскажу, что ты ясновидящая, и что теперь я тоже могу читать мысли! Представляешь, мы будем самой обсуждаемой парочкой. Тодд будет в восторге! Он у меня любит находиться в центре внимания...
   Вопреки всему, больше всего меня испугало не то, что она хочет рассказать всем о моем "даре", а слова "обсуждаемая парочка".
   - Думаю, не стоит этого делать.
   - Почему?
   - Ну, если узнает слишком много людей, то я могу потерять свой дар... - Вот вляпалась, так вляпалась.
   - Нет! Это не справедливо! - возмутилась Слоф, а потом спросила: - А я потеряю дар?
   - Потеряешь, - печально сказала я, и для большего эффекта грустно вздохнула.
   - Ну, тогда я не буду никому рассказывать. Только Идди, и Саре. Ну и может быть Геттер.
   - Слоф. Никому нельзя рассказывать, даже Тинь-тинь.
   На секунду в комнате воцарилась тишина.
   - Эй, Тинь-тинь, а ну-ка забудь, о чем мы тут говорили с Мелиндой! Ты же не хочешь, чтобы твоя мамочка лишилась дара? - Слоф потрепала морскую свинку за ухом. Та покряхтела, не понимая, какого рожна эта недостойная рука только прервала ее сон, умилительно зевнула, и, перевернувшись на другой бок, продолжила спать.
   - Мне кажется, она никому не скажет, - убежденно сказала Слоф.
   Отныне, буду избегать блондинок. Даже на улице.
   - Спокойной ночи, Слоф.
   - Спокойной ночи.
   Завтра предстоит тяжелый день. Я закрыла глаза и провалилась в сон уже без сновидений.
  
   Глава 7.
  
   Разбудил меня жуткий крик чего-то над головой. От неожиданности я села на кровати, не сразу сообразив, что это орет птица. Птица?! Под потолком летало нечто, реально смахивающее на птицу, только этот звук немного отличался от простого чирикания, и все время повторялся. Эта тварь как будто специально хотела всех известить: "Смотрите это я! Я прилетела!". Слоф, похоже, была ничуть не удивлена.
   - О-о-о, - простонала блондинка. Она открыла глаза, произнесла какие-то слова и птица исчезла. - Ой, ты тоже проснулась?
   - Что это было?
   - А, да так. Он меня всегда будит перед занятиями. У тебя что, нет такого?
   - Есть, - соврала я. - Просто мой орет не так громко, и будит только меня. Кстати, что, уже пора на занятия?
   - Ой, да нет. Ты можешь еще поспать. Я встаю пораньше, чтобы привести в порядок себя и Тинь-тинь.
   Тинь-тинь. Как она вообще придумала ей такую кличку?
   - Разбуди меня, когда будет пора.
   Я опрокинула голову на подушку, но заснуть так и не получилось. Слоф все время шумела, а через некоторое время вообще стала напевать себе под нос!
   - Вста-вай! - наконец пропела блондинка. Честное слово, хотелось придушить ее.
   Я злобно села. Слоф уже была готова, и оказывается Тинь-тинь тоже: на башке у морской свинки был хвостик, а с шеи свисали какие-то финтифлюшки! Господи, куда катится этот мир...
   Я решила сперва одеться, справедливо рассудив, что внизу опять очередь и бегать мимо них в ночной пижаме мне не хотелось. Через несколько минут на мне была обычная серая безрукавка и черные, чуть приспущенные штаны. Волосы я заплела в хвост, но на последнем стежке до конца не высунула прядь из резинки, оставив что-то вроде колечка. Так удобнее, ничего не мешает и не отвлекает.
   Слоф зашуршала пакетом в тумбочке, вытащила оттуда какую-то дощечку и засунула ее в рот. Заметив мой удивленный взгляд, она пояснила:
   - Это ржаной хлебец, хочешь?
   - Нет!
   Удивительно, но на этом ее завтрак закончился. Я пожала плечами и засунула в рот бутерброд с колбасой, запивая его ароматным чаем. Блондинка следила за моими движениями с опаской. Она ничего не говорила, но ее взгляд буквально вопил: "Ты хоть знаешь, сколько в этой гадости калорий?!". Я не знала, и совесть моя была чиста.
   - Ты уже умылась? - задала я вопрос.
   - Да. Там сейчас очередь на пол-общежития, поэтому я как только встала - сразу туда. Думаю, тебе стоит поторопиться.
   Слоф была права: очередь стояла до самого выхода. Я заняла место и стала ждать. Время шло, а людей меньше не становилось. Я видела, как блондинка в сопровождении подружек уже вышла, поэтому, взвесив все "за" и "против", справедливо рассудила, что умыться можно в нашей комнате. Вот только была одна проблема: как оказалось, воды там не было. На подоконнике стояла бутылка для поливки одного единственного цветка, но у нее на дне осадка было больше, чем самой жидкости. В чайнике тоже было чуть-чуть.
   Я поставила ведро, которое вместе с веником и совком стояло в углу, на середину комнаты и заставила воду из бутылки переместиться к нему. Водные потоки бурлили ровно по каемке ведра. Она была мутная и пахла просто ужасно. Я сосредоточилась. Нужно заставить воду очиститься самостоятельно. Это очень сложно - вода не любит вмешательства в собственную структуру, но возможно. Именно так водные маги очищают водоемы Стродиса. Я попыталась наладить с грязной водой контакт, показать, как она изуродована. Сперва ничего не происходило, но прошло немного времени и над ведром образовалось водное кольцо, которое закружило в одном направлении. Вскоре вода была кристально чистой, а вся гадость, что была в ней, осталась в ведре. Я прибавила к потоку воду из чайника и затем, мысленно удерживая его, погрузила туда свои руки. Умывшись, вернула воду в чайник и в бутылку.
   Теперь пора бежать.
   Я вытащила все вещи из сумки, которую дал мне Берон, и подумала, что раз учебников у меня нет, то их, должно быть, выдают на занятиях. Повесила сумку на плечо и помчалась к выходу. По дороге в Академию я спросила у прохожего, как туда собственно добраться. Оказывается вчера я наделала столько кругов, что меня бы ни за что не пустили на соревнование по ориентированию.
   Я проходила мимо миленьких домиков с выцветшей крышей, как вдруг заметила Слоф. Она висла на шее у парня...
   ... русые волосы...крючковатый нос... даже зеленая футболка. Он взмахнул головой и поправил челку. Никогда бы не подумала, что можно замечать такие детали, как цвет одежды и постоянные, приевшиеся движения. Но Берон оказался прав. Передо мной стоял Тодд.
   Я прижалась к стене дома, выглянув из-за угла. А ведь правда, парень ничего. Они со Слоф отлично смотрятся вместе: оба яркие, привлекающие внимание. У общества есть определение для них: такие люди очень красивы, но не всегда умны. Ключевое слово "не всегда". Отличное прикрытие, если хочешь остаться незаметным. Кто заподозрит глупого ловеласа, у которого одни бабы на уме, в предательстве? Никто. Но если он член тайной организации, мозги у него определенно на месте, и даже по назначению используются.
   Тодд чмокнул Слоф в губы и пошел по направлению к Академии. Напоследок он что-то ей сказал и по улице разнесся звучный смех четырехлетнего ребенка, которого только что пощекотали. Господи, Слоф, я и не думала, что ты так смеешься.
   Я усмехнулась и пошла за парнем. Теперь для меня началась охота.
   Я держала дистанцию между нами, стараясь придерживаться стены (если была возможность). Каждый раз стоило ему обернуться, я старалась где-нибудь спрятаться. Или делала вид, что какая-нибудь неприглядная штучка заинтересовала мое внимание. А оборачивался он часто, оказывается, у парня было полно друзей, поэтому я почувствовала себя ревнивой женой, подозревающей мужа в измене. Кошмар.
   Мы как раз проходили узкую улочку, как вдруг впереди послышались крики. Кто-то спорил, причем серьезно. Уже отсюда можно было услышать обрывки фраз:
   - Как ты мог с ним так поступить?! Он же по-человечески просил!!!
   Здесь я не разобрала.
   - Да засунь ты ее себе в...! - Дальше опять непонятно.
   - Ой, вы только гляньте какой, - тут нецензурное словечко, - И зачем она тебе понадобилась?!
   - Да потому что ты... - ну, тут матерная брань.
   - Этого мне видимо не понять!!!
   А затем мы вышли из переулка и я застыла.
   Вот он - сон. Красивый, розовый дом, с деревянными подоконниками. Две девушки - красивые, даже можно сказать изящные. Два парня, спорят, чуть загородив плечами дам. Одна уже оттащила своего парня, вторая решила последовать ее примеру. Нет. Только не сейчас.
   Тодд уже обошел их и направился дальше (ему вообще до лампочки, да?!). Я не двигалась, а мозг лихорадочно перебирал все возможные варианты действий, и, наконец, отчаянно завопил: делай выбор!!! Если пойду за Тоддом - умрет парень. Если нет - в первый же день провалю задание. Во всяком случае, в своих глазах - точно.
   Толстая женщина начала поворачиваться, и я, смачно выругавшись (про себя, естественно) кинулась к парню. Я видела, как брюнетка пытается его оттолкнуть, но он был слишком тяжелый. И упертый к тому же, кретин. Краем глаза заметила, как горшок уже передвинулся. Девушка отошла. Я подлетела к парню, и буквально за секунду до того, как навалиться на него, повернулась боком и всем своим весом обрушилась на беднягу (или счастливчика?). Он сделал несколько неловких шагов назад и мы повалились на землю. Слишком рано, слишком близко. Я упала ему на грудь, и почти тут же послышался звон разбивающейся посудины. Я лежала сверху. На него пришелся удар, на меня - осколки. Почувствовала боль в правой ноге, в районе колена защипало. Мы не двигались, боясь даже вздохнуть. Я зажмурила глаза.
   Когда земля из разбитого горшка перестала сыпаться сверху, я решилась открыть глаза, поднять голову и сесть. Посмотрела на ногу. Хорошо, что на мне были штаны - осколок вошел не очень глубоко.
   - Ты в порядке? - к нам подлетел второй парень. - Эстан, ты жив?!
   Эстан сел рядом со мной и приложил руку к голове. На ладони осталось кровавое пятно. Хорошо же он приложился о землю, когда мы упали. Я вытащила осколок из своей ноги, стиснув зубы от боли, и только после этого вспомнила про Тодда. Черт, я не могу его упустить.
   - Да, отстань. Эй, как ты это сделала? - обратился он ко мне.
   Я с трудом поднялась. Осколок вошел как раз на месте стыка колени, поэтому разгибать ногу было ужасно больно.
   - Никак, - огрызнулась я.
   Где-то неподалеку услышала голос Слоф:
   - Я же говорила!
   Парень посмотрел на осколки, на меня, а потом сказал то, чего я уж никак не ожидала услышать:
   - Раз судьба свела нас вместе при таких обстоятельствах, может, поужинаем вместе? - Его друг тут же дал ему по башке и вытер кровь, оставшуюся на руке, об его же одежду.
   - Ты идиот? Я тебе жизнь спасла! И судьба тут не причем! - разозлилась я.
   Эстан сказал что-то еще, но я уже не слушала, мне нужно было догнать Тодда. Превозмогая боль, побежала к проулку, в который он свернул. Но опоздала. Проулок был пуст.
   Теперь уже хромая на одну ногу, я побрела в Академию.
  
   ***
  
   Таких скучных уроков в моей жизни еще не было. Мы сидели, слушали какую-то глупую статью про разновидности трав, как ими пользоваться и зачем они вообще нужны. Учебники мне выдали вначале урока, посадили за парту и понеслось. Как оказалось, Тодд был на год старше меня и учился четырьмя курсами выше. Почему четырьмя? Да потому что какой-то "умный" человек запихнул меня на самый младший уровень. Как теперь добраться до Тодда? Хороший вопрос, ответ на который я не знала.
   Я прогуливалась по коридору, удивляясь хаосу, творившемуся вокруг. Академия Лораплина состояла из двух корпусов, соединенных между собой закрытым переходом. Одна часть была выделена младшим курсам, другая старшим. У нас корпуса разделялись по гендерному признаку учеников: мальчики отдельно, девочки отдельно.
   Чем дольше я пребывала в этом городе, и в этой Академии, тем в больший шок я впадала от поведения учеников.
   После урока по квалификации трав, я пошла на урок по внутренним потокам и энергиям. Как оказалось, на этом уроке мы должны были сидеть и слушать. И все. Но то, как прошел этот урок, я не забуду никогда. Преподавателем у нас был какой-то забавный заикающийся мужичок. Стоило мне открыть дверь в класс, как на меня неупровляемой волной обрушился шум, гам, нескончаемый поток голосов. Люди кричали, ругались, кидались бумажными шариками, прыгали на партах и без конца испробовали новые заклинания на бедной люстре, висящей в центре класса.
   Я потрясенно застыла на пороге. Взглянув на учителя, стало ясно, что это уже не в первый раз, и он уже давно отчаялся призвать учеников к порядку. Как они могли позволить себе такое? Как можно было проявлять такое неуважение к учителю?! Почему их никто не останавливает? И где в таком случае конс-маги?
   Если бы мы были в Стродисе, такое поведение никому бы не сошло с рук. Но здесь ученики вели себя настолько раскрепощено, будто точно знали: им за это ничего не будет.
   Я закрыла глаза. Этот шум давил на меня, словно я держала на плечах все небо. Где порядок? Где дисциплина?
   После урока настроение было хуже некуда, я подавленная ходила по коридору и пыталась понять, как директор мог закрывать глаза на происходящее. И тут еще одна вещь прояснилась в мозгу: ученики ведут себя так не только на уроках, но и вообще все время! Они бегали по коридорам, чего бы в Стродисе не допустил ни один проф-маг, дрались на переменах, использовали заклинания во внеурочное время, закрывали мальчишек в женском туалете, стреляли из рогатки в светильники на стенах. В общем, нарушали все мыслимые и не мыслимые правила. И все это сходило им с рук!
   Еще и этот придурок по имени Эстан доставал меня всю первую половину дня. В конце концов, я не выдержала и дала ему учебником в лоб. Его бедная голова не пережила столько насилия над собой, и вторую половину дня он пролежал в лазарете. Тем лучше.
   Чтобы хоть как-то отвлечься от происходящего, я стала размышлять о том, как поближе подобраться к Тодду. Любовные отношения - исключено. Во-первых, он не в моем вкусе (ну или я не в его), а во-вторых, я не смогу находится рядом с ним, зная, что он предатель. Обогнать всех на своем курсе и перепрыгнуть сразу через три - вариант, но не мой. Я просто не сумею. Тем более в моем случае было преимущество - мы пока только изучали основные заклинания, не применяя их на практике (а что может быть забавнее, чем повторять за учителем бессмысленный набор слов?). Бегать за ним на переменах - ну, этого мне гордость не позволит.
   Надо стать его другом. Вопрос в том, как?! Девушек он друзьями никогда считать не будет. Остается парень. Но я-то не парень!
   Не найдя ни одного достаточно хорошего варианта, я расстроенная вернулась в общежитие. Все время люди бросали на меня разные взгляды: то подозрительные, то уважительные.
   "Не привлекай внимания, оно тебе ни к чему" - вот что сказал Берон. Ну зачем, зачем я спасла того парня?!
   В комнате уже сидела Слоф.
   - Ой Мелинда! Ты такая молодец! Ты спасла его, спасла! - поздоровалась она.
   - Кого? - спросила я, в общем-то, не нуждаясь в ответе.
   - Эстана! Он учится на факультете боевой магии, и то, что ты сделала, покорило его! Как же, этот зазнайка думает, что он один крутой, но видишь, ты поставила его на место! - радостно воскликнула блондинка, что заставило меня насторожиться.
   - Ты с ним в соре?
   Слоф медлила с ответом.
   - Он мой бывший, - наконец призналась она. - И ты представляешь, он тогда сказал, что уходит от меня потому, что я полная дура и у меня в голове одни опилки! А сам-то! Нет, ну как у человека в голове могут быть опилки?
   - Действительно, - саркастически ответила я.
   - Так что это он дурак, а не я!
   Я скептически подняла бровь, но промолчала. Свой плюсик Эстан абсолютно точно заработал.
   - Ой кстати, - Слоф почему-то заерзала на месте, - знаешь, ко мне сегодня Тодд придет, и я хотела тебя попросить... ну в общем...
   - Ладно, - догадалась я. - Я погуляю.
   - Ты действительно ясновидящая! - восхищенно сказала Слоф, а я уже обдумывала план дальнейших действий. Пока они с блондинкой тут посидят, я где-нибудь погуляю, а потом прослежу за Тоддом, узнаю, где он живет и... и... ну, может эта информация мне пригодится. В конце концов, не буду сидеть без дела.
   Я вышла из комнаты, спустилась вниз, дошла до выхода и ... замерла. У душа никого не было! Это же отличный шанс вымыться! Тем более, я думаю, Слоф со своим парнем надолго застрянут в комнате. Поблагодарив небеса за такой шанс, я быстренько вернулась к блондинке, взяла полотенце и полетела обратно к заветной комнатке. Быстренько прошмыгнула под душ. О, какое блаженство!
   Последняя мысль заставила ошарашенно открыть глаза. Неужели я только что назвала это блаженством? Да в Стродисе у нас в сто раз условия лучше, дисциплина строже, успеваемость выше и даже обычные моральные устои крепче! Никакое это не блаженство, одно лишь сплошное разочарование. Поведение этих людей было мне чуждо. Ладно, зато я точно знаю, что никогда не смогу поступить так, как они.
   Наконец, кран был выключен. В треснутом зеркале на меня смотрела другая Майки. У прежней меня всегда были круги под глазами и вид, хоть и уставший, но бойкий. На ум пришла Слоф. Она красится, наряжается, заводит отношения, следит за модой и распродажами. И больше ей ничего не нужно. Вот вся ее жизнь. Хотела бы я быть такой? Оказаться на ее месте? Это легкая жизнь. Никаких изматывающих тренировок, никакой опасности, никаких забот. Мода, распродажи, парни... хотела бы я быть такой?
   Нет. Я такая, какая я есть. Такая, какой воспитали меня мои преподователи. Я воин, а не модница.
   Стоило мне надеть нижнее белье, как по тревиальному закону подлости, послышался голос в коридоре:
   - Тодд, я люблю тебя! Я буду скучать!
   Опоздала! Я схватила полотенце, вылетела за дверь и кое-как, на бегу, натянула его на себя. Плевать, что я веду себя как последняя дура, на улице все равно темно. Выбежала на лестничную площадку, покрутила головой и поняла, что Тодд уже вышел. Вылетела из здания общежития и побежала за ним босиком, отчего маленькие камешки больно впивались в пятки. Рана до сих пор болела, но ногой я уже двигать могла.
   Внезапно, парень остановился. Я посмотрела на него из-за угла и заметила, что он с кем-то разговаривает. Послышался женский смех. В голове прокрутилась догадка, что он как раз встречается с сообщницей. Мне нужно узнать, о чем они говорят!
   Я взглянула наверх. Луна была почти круглая, белая и светила, словно ночной фонарь. Подберусь ближе при таком освещении - заметят. Как бы так устроить, чтобы видела ты, но не видели тебя? Я снова взглянула наверх. Точно, крыша!
   Без труда забралась на нее по водосточной трубе. Блуждая по улицам Лораплина, я приметила некую особенность: все крыши наклонены под определенным углом, и в конце у каждой была водосточная труба. Так что, если и скачусь, то будет за что уцепиться.
   Осторожно подобралась к Тодду и его ночной подружке.
   - Тоддик, да ладно тебе, идем со мной.
   - Брулл, я тороплюсь.
   - Куда это? Снова без меня?
   Девка потянула его за конец зеленой рубашки.
   У меня уменьшительно-ласкательное "Тоддик", заставило задуматься: а как будет звучать мое имя? Маечка? Майкичка?
   - Слушай, не сегодня, ладно? - устало взмолился парень.
   Я разочарованно поджала губы. Не сообщница, а обычная... кто? Обычная девка. Зачем она только пытается повиснуть у него на шее? Оттолкнет же. О, уже оттолкнул. Боже, ну не надо руки так вытягивать, он же тебя сейчас...! Ага, получила? Нечего лезть было, теперь синяки на руках останутся.
   - Мне больно! - взвилась девчонка, когда парень совершенно не нежно схватил ее за запястья и встряхнул.
   - Я же сказал: не сегодня! - Тодд грубо отпихнул ее и пошел дальше.
   - Нахал!!! - понеслось ему вдогонку.
   Парень не обратил на нее никакого внимания, и продолжил свой путь, а я решила проследить за ним с крыши. Благо дома стояли достаточно близко друг к другу, но мне все равно пришлось отстать, чтобы он не услышал грохота от прыжка. Тодд свернул в проулок, освещаемый лишь одним фонарем и внезапно остановился. Осмотрелся. Я пригнулась, ожидая продолжения, которое не заставило себя ждать: он прошмыгнул между домов. Я быстренько добежала до этого места и успела заметить как его голова скрылась в подвале. О, подпольный клуб. Или что это? Интересно. Придется ждать его здесь, не появляться же мне там в полотенце! Вполне возможно, что в подвале есть маленькое окошко и через него можно что-то рассмотреть.
   Не успела я пошевелиться, как каменная кладка под ногами поехала вниз - и я вместе с ней. У меня даже вскрикнуть не получилось, не то что ухватиться за что-нибудь. На спине покатилась с крыши и лишь у водосточной трубы опомнилась и ухватилась за нее. Тело отбросило вперед и я голыми коленками врезалась в стену. Наверняка разодрала кожу. Черт, одни травмы в этом Лораплине!
   Попыталась подтянуться, но эту водосточную трубу не только не чистили, ее еще и не заменяли. Стоило мне надавить на нее своим весом, как она тут же прогнулась. Ох как мне не хотелось прыгать. Я же не доберусь до дома с раной на ноге, ободранными коленками и наверняка чем-нибудь вывихнутым. Но, похоже выбора нет.
   - И что это мы там делаем? - поинтересовались снизу.
   Так, прыжок похоже придется отложить. Может получиться упасть на этого человека?
   - Играю в шахматы, а что не видно? - недружелюбно отозвалась я.
   Внизу замолчали. Я уже собралась отцепить руки, как меня вновь отвлекли.
   - И как успехи? - голос был явно мужским.
   - Продвигаются.
   - В какую сторону?
   - Сейчас я кому-то как дам! Конем по ладье! - Никогда не думала, что умею так грозно рычать. Я ему что, в клоуны нанималась?
   - Хотелось бы на это взглянуть, Может, ты как-нибудь сменишь позу?
   Вопрос был явно с заковыркой. Черт, я же в полотенце! Хорошо, что ночь на дворе. Луна хоть и светлая, но слава богу светит сверху, а не снизу.
   - Может тебе еще и стриптиз станцевать под названием "Полет ночной бабочки"?!
   - Было бы не плохо. Вот только слово "полет", меня несколько пугает...
   Интересно, а фингал под глазом его не пугает? Руки затекли, мне нужно было срочно что-то делать. Я попыталась вновь подтянуться, но труба с ужасающим скрипом прогнулась еще сильнее.
   - Не выйдет, - насмешливо прокомментировал нахал.
   - Ну тогда лови, умник.
   И я отпустила руки.
   Что-то произошло. Как будто кто-то толкнул меня в бок и я каким-то абсолютно непостижимым образом перевернулась в полете и теперь должна была стукнуться лицом о землю. Но вместо этого получила сильный удар в живот и тело согнулось пополам, отчего голова врезалась во что-то твердое.
   - Поймал.
   Я подняла голову и поняла, что вишу у него на плече! Он поймал! Реально поймал! Но это же не возможно!
   - Молодец. Теперь отпусти!
   - Ну уж нет, сперва скажи, что ты де ...
   - Ну уж да! - перебила я его и врезала локтем по виску. Он отпустил руки и я спрыгнула на землю.
   - Спасибо, - пересилив гордость поблагодарила я и побежала прочь из проулка. Но не тут-то было. Парень схватил меня за руку и, дернул на себя, сжав в кольце своих рук.
   - Ты шпионка Демхолта, да? - от его расслабленного тона не осталось и следа. Теперь он был угрожающим. Будь я шпионкой Демхолта, непременно бы испугалась.
   - Конечно. Ты как раз растянул мою самую любимую кофту. - Ого, сама не ожидала, что такое ляпну. Он прижимал меня спиной к груди, поэтому я не могла видеть его лица. Но мне очень хотелось посмотреть, как оно вытянулось.
   - Заткнись! - рыкнул он. Или все-таки не вытянулось?
   Мда, очень остроумно. Как же я ему расскажу про Демхолта, если мне нужно заткнуться? Все, пора завязывать с этим чокнутым.
   Он сжал мои руки у груди, но пространство чтобы передвинуть ладошки все же было. Нормальный человек всегда держит руки противника за спиной. Но у этого с мозгами не все в порядке, впрочем, мне же лучше. Я сложила руки тыльной стороной и приготовилась.
   - Повторяю: ты шпио...
   - Нет! - рявкнула я и дернула руки в разные стороны при этом выгнув корпус назад. Он расцепил свои "объятья", и я с разворота ударила его ладошкой по нижней челюсти. Зубы парня клацнули, голова дернулась назад, и я тут же ударила ногой ему по коленке, заставив потерять равновесие. - Я не шпионка!
   Развернувшись, с разбегу оттолкнулась от стены, и вылетела на главную улицу. Ноги подкосились и я грохнулась на колени, но тут же вскочила и побежала дальше. Оглядываться не решалась, боясь вновь потерять равновесие, и все же что-то мне подсказывало: тот парень по-прежнему преследует меня.
   По ноге ощутимо потекла теплая, но явно не предвещающая ничего хорошего, жидкость. Я опустила глаза и увидела, что рана от недавнего осколка разошлась и теперь кровоточила наряду с разодранными коленками. Боль становилась все сильнее, отчего пришлось замедлить бег. Впереди показались фонари. Нужно срочно найти темный проулок, иначе при свете мне уже не спрятаться. И от кого я в последний раз пряталась?
   Вдруг, на меня сверху навалилось что-то очень тяжелое и пригвоздило своим весом к земле. Похоже, я слишком сильно замедлила бег.
   - Кто ты? - спросил старый знакомый.
   - Человек... - пропыхтела я. На этот раз он сцепил мои руки за спиной и придавил щеку своей ладошкой.
   Парень не счел нужным отвечать на столь исчерпывающий ответ. Вместо этого он повернул мою ладошку тыльной стороной и что-то долго на ней рассматривал. Видимо результат его не устроил, и он провел пальцами сперва по одному плечу, затем по второму... Я не сопротивлялась чисто из любопытства. Таких странных людей я еще не встречала. Парень передвинулся чуть выше и устроился на моих ягодицах. Одна его рука все также лежала у меня на щеке, а вторая зачем-то подняла левую ногу. Потом правую. Когда он увидел мою кровоточащую рану, то удивленно присвистнул:
   - Ну ты даешь...
   Я промолчала, пытаясь понять, что этот парень ищет у меня на теле. Клещей?
   Мои ноги ему тоже не понравились, и он стал осматривать спину. Полотенце плавно поехало вниз, и я сильнее придавила себя к земле, чтобы не остаться совсем без "прикрытия".
   - Да что ты ищешь?! - в конец концов не выдержала я.
   Парень не ответил, задрав мне волосы. На шее он тоже не нашел нужного результата.
   - Где татуировка? - наконец спросил он.
   - Какая еще татуировка?!
   - Шпионская.
   - Ррр! Ты меня достал уже! Я не шпионка Демхолта, и у меня нет никакой татуировки! Я ученица Академии, живу в общежитии вон...вон в том! - Я неопределенно куда-то кивнула (вернее попыталась).
   - А на крыше тогда что делала? - спросил мистер "Я ничему не верю".
   - Дышала свежим воздухом!
   - На крыше? - скептически переспросил парень.
   - Да! Отпусти меня!
   - Зачем? Чтобы ты опять убежала?
   - Да не убегу я, не убегу! - раздраженно сказала я.
   - Ну конечно.
   - Эй, я предпочитаю вести переговоры с глазу на глаз!
   Немного подумав, он все же слез с меня и позволил перевернуться на спину. Парень как парень. Короткие темные волосы, невысокий лоб - поэтому он спокойно ходил без челки - нос с небольшой горбинкой, довольно большие серо-голубые глаза, с примесью зеленоватого оттенка, чуть пухлые губы и щетина по всему подбородку. У него была странная прическа: волосы состояли из прядей, одни из которых торчали вверх, другие в бок, некоторые явно были зачесаны по дуге. Но это даже придавало ему очарования. Что-то в чертах его лица показалось мне знакомым, но нет, исключено. Мы точно не виделись раньше... Хотя, судя по удивленному лицу парня, он считает иначе.
   - Ты? - ошарашено спросил он.
   Я стоически воздержалась от комментариев, одарив его неуверенным кивком.
   - Что ж ты сразу не сказала?!
   Действительно. И как это я раньше не догадалась сказать этому индивидууму, что это Я. Перед глазами тут же предстала картина: я свисаю с крыши, болтая ногами. Парень внизу спрашивает:
   "И что это мы тут делаем?"
   А я:
   "Эй, привет! Это я!"
   Мой указательный палец непроизвольно дернулся к виску.
   - Не узнаешь?
   Я покачала головой. Парень видимо удивился моей молчаливости, учитывая недавнюю красноречивость.
   - Ты спасла моего брата, - пояснил он с таким видом, будто только что сказал самую очевидную вещь на свете.
   - А-а-а, - глубокомысленно изрекла я.
   - Спасибо.
   - Угу.
   Мы помолчали. Он ждал продолжения, я - нет. У меня болела нога и щека, мне хотелось домой, встать под душ и, в конце концов, одеть что-нибудь более приличное, чем полотенце.
   - У тебя нога кровоточит, - нарушил молчание парень.
   - Серьезно? - не удержалась я.
   Он чего-то ждал от меня, но я не двигалась.
   - Ты не хочешь применить самовосстанавливающее заклинание?
   Черт, вот оно что. Они тут все свои болячки заклинаниями лечат. И как теперь выкручиваться?
   - Ну, вообще, я еще не совсем хорошо его освоила...
   - Ясно, - перебил он. - Тебе помочь?
   Я уже хотела сказать: "Нет!", но в последний момент передумала. Чем плохо, что нога заживет на две недели раньше?
   - Пожалуй.
   Он подошел ко мне вплотную и опустился на колени. От прикосновения его рук рану так защипало, что я чуть не лягнула беднягу, но вместо этого сцепила зубы, и полностью сосредоточилась на пульсирующей боли, поэтому не расслышала странных слов. Внешне ничего не произошло, но боль исчезла. Парень встал напротив меня, а я уставилась на ногу. Раны не было. Я изо всех сил пыталась скрыть удивление, но, судя по всему, ничего не получилось.
   Два слова и нога как новенькая.
   На ум тут же пришла тренировка в Стродисе: сколько травм мы там получали? А если бы с нами был маг из Лораплина? Два слова и никаких мучений. Два слова и мы были бы снова в форме.
   - А с рукой так можешь? - спросила я с интонацией "слабо?", на ходу развязывая бинт. Ватный шарик прилип к засохшей крови, и я уже собралась его отодрать, как незнакомый "спаситель" сказал:
   - Эй, ты что, сдурела? - Он прикоснулся к руке и все повторилось. Я оглядела когда-то поврежденную конечность и удивленно выдохнула. Круто, жаль, я так не умею.
   - Спасибо, - попыталась вложить в интонацию искреннюю благодарность. Если б еще не называл меня шпионкой Демхолта, вообще бы стал идеальным. А говорят, только в сказках принцы бывают. Я поймала себя на том, что искренне восхищаюсь его цветом глаз. У принцев же крисивые глаза? Конечно, у принцев все красивое.
   - Ага. Где ты живешь? Тебя проводить?
   Заботливый. Вот только еще минуту назад он пытался меня к стеночке прижать, а теперь хочет проводить до дома. Не слишком ли резкая перемена настроения? Или это из-за спасенного братца, о котором я не имею ни малейшего понятия? Впрочем, оглядевшись, я поняла, что сама до общежития не доберусь. Тем более... ну, такой парень.
   - Ладно, проводи.
   Он улыбнулся и спросил:
   - Где ты живешь?
   Я усмехнулась.
   - В общежитии.
   - Это я уже понял. В каком именно?
   - В... бежевом... - неопределенно сказала я.
   - А номер?
   Номер? Какой там у него номер? Три? Пять?
   - Не помню, - честно ответила я.
   - Предлагаешь обойти все общежития? Или сразу ко мне?
   Могу поклястся, что услышала звон, с которым разбилась моя зеркальная иллюзия. Красивый? Да страшнее таких, как он, я еще не видела!
   - Спасибо, но я, пожалуй, сама найду свое общежитие.
   Глаза красивые? Ужасный цвет.
   Я развернулась и зашагала прочь. Естественно, этот хам меня обогнал и теперь шел ко мне передом, к дороге задом.
   - Эй, постой. Я не хотел тебя обидеть. Ладно, давай найдем твое общежитие.
   Ладно? Он что, мне одолжение делает? Тоже мне принц. Хоть бы коня купил, бестолочь.
   - Нет, спасибо. Я боюсь оставаться наедине с маньяками, - язвительно ответила я.
   Он громко рассмеялся, закинув голову назад.
   - Сегодня я убедился в обратном.
   - Молодец, я искренне за тебя рада! - И ржет он, как конь.
   Парень остановился и положил мне руки на плечи.
   - Слушай, я обещаю проводить тебя до твоего общежития, честно.
   - Сама дойду. - Надо же было принца с конем спутать.
   - Не дойдешь, ты же не знаешь куда идти. Будешь на улице ночевать?
   - Все лучше, чем твоя вонючая комнатка.
   - Она не вонючая, - оскорбился парень. - Прости, я не думал, что ты обидешься. Я правда хочу помочь. Давай обойдем все общежития, и ты найдешь свое. Согласна?
   Я вывернулась из его рук и побрела дальше. Что ж за люди населяют этот город, а?
   - Тебе-то что за дело?
   - Любопытство, - пожал плечами надоедливый парень.
   - Любопытство? Я не ясновидищая! - тут же предупредила я. Чертова Слоф! Что она такого разболтала, раз всем так любопытно поглазеть на меня?!
   - Ясновидящая? - растерялся мой собеседник. - Причем тут это? А ты что, ясновидящая?
   - Нет. Это была шутка. Ха-ха. Давай лучше найдем мое общежитие.
   - Ты согласна? - даже как-то обрадовался парень.
   - Сейчас передумаю, - предупредила я.
   - Не стоит. Моя компания не отягощает.
   У-у-у... бедняге срочно нужен антизвездочный щелбан.
   Он пристроился рядом со мной, и мы неспеша побрели в неизвестном направлении. Первое время никто из нас не разговаривал, слышался лишь хруст щебенки под ногами. Я стерла себе все ступни. Мне было не до разговоров, и уж тем более не до всяких сомнительных предложений, но этот "умный" человек сумел подобрать момент.
   - Знаешь, было бы не плохо, если бы ты мне кое-чем отплатила, - подтвердил он мои мысли.
   - Ты что, сутенер? - с опаской покосилась на него.
   - Что? Нет. Ну и мысли у тебя.
   - Просто ты похож на сутенера, - пожала я плечами.
   Парень улыбнулся. И все равно у него конеподобная улыбка.
   - Похоже, у тебя большой опыт общения с ними.
   Я злобно насупилась. Мой собеседник в это время продолжил:
   - Но я просто хотел попросить тебя ответить на три вопроса.
   - На три вопроса? Ты серьезно? Ты случайно не демон?
   - Нет, - рассмеялся парень. Я вообще-то не шутила. - Просто хочу поддержать разговор.
   Я молчала.
   - Да ладно, с тебя же не убудет.
   - А тебе любопытно, - подсказала я.
   - Именно так.
   - Ну ладно, - пожала плечами. Наплевать. Душу все равно не продам.
   - Здорово. Итак, первый вопрос: как тебя зовут?
   - Мелинда.
   - Я Золин.
   Я прокрутила в голове наш разговор, но момента, когда спросила его имя, не обнаружила.
   - Второй вопрос: что ты делала на крыше?
   - Я же уже говорила, - раздраженно начала я. - Я дышала...
   - Давай на чистоту, - перебил Золин.
   Глубоко вздохнула, готовясь снова соврать.
   - Следила за парнем подруги. Нам показалось, что он ей изменяет.
   Видимо, Золина устроил мой ответ. Он усмехнулся, покрутил головой, но никак его не прокомментировал.
   - И третий: где ты научилась так драться?
   Упс. И правде где? Не в деревне же. Хотя...
   - Я жила в деревне Малые Ло... Бычки, - осторожно начала я. - Мой отец все время пил, и устраивал побои. Мне доставалось больше всех. Тогда я попросила соседских мальчишек научить меня защищаться. Они с радостью согласились. А результат ты видел. А ты? Где ты научился этому?
   - Я учусь на факультете боевой магии, - гордо сказал парень, но видя, что я на это только горестно вздохнула ("позор всем боевым магам, в наших рядах есть этот парень!"), озадаченно спросил: - Ты новенькая?
   - Я похожа на старенькую?
   - Да нет. Хотя вот здесь виднеется морщинка, - он ткнул пальцем мне в переносицу. Я злобно треснула его по руке. Почему все так норовят ткнуть чем-нибудь мне в лицо?
   И тут, слава небесам, показалось знакомое общежитие. Закусив губу, я прибавила ходу. Золин удивился смене темпа, но не отставал. Я уже почти бросила холодное: "пока", но парень опять схватил меня за руку!
   - Значит, не пойдем ко мне?
   Я посмотрела на него таким взглядом, словно мысленно пятьдесят раз переехала его на лошади. Он в ответ лишь весело улыбнулся.
   - А ты забавная! То флиртуешь, то смотришь так, как будто...
   - Когда это я флиртовала? - искренне удивилась я.
   Золин рассмеялся.
   - С заклинанием.
   - Ничего я не флиртовала!
   - Эх, Мел, я похож на идиота? Это заклинание все проходят на самом первом курсе обучения. - Он ткнул пальцем мне в нос, словно пимпочку поставил, и бросил: - Еще увидимся.
   Я смотрела ему вслед и думала: "Ну неужели Берону было сложно посвятить меня в такие тонкости?!"
  
   Глава 8.
  
   Было уже за полночь, луна скрылась за тучами, что было мне только на руку, а Берона все не было. Я переминалась с ноги на ногу, скрестив руки на груди. Ну где же он? Как оказалось, защитное заклинание на воротах обновляют ежедневно, поэтому попасть в Академию в неурочное время было нереально, зато вот выбраться вполне - оно работало только в одном направлении. Я справедливо рассудила, что могу ждать Берона на том же месте, только внутри двора.
   - Давно ждешь?
   Я вздрогнула. Ну наконец-то.
   - Не очень.
   - Как успехи? - сразу перешел к делу Берон.
   - Я познакомилась с подругой Тодда. Думаю, через нее я установлю контакт с ним самим.
   Мужчина похоже знал о заклинании, и к калитке близко не приближался.
   - Хорошо. Ну а сама, напрямую, ты не можешь с ним познакомиться? Впрочем, не важно. Как он ведет себя на уроках? Есть что-то подозрительное?
   Я замялась.
   - Ну вообще-то, я не с ним. Меня определили на три курса младше, чем его. Боюсь, быть с ним в одной группе - выше моих сил.
   - Майки, - раздраженно начал Берон. - Я же тебе говорил: ты должна сделать всё, что в твоих силах. И не надо оправдываться. Нас готовят к этому с самого детства, а ты даже свою Академию еще не закончила. Ты не подготовлена, не эрудированна, но тебя выбрали. Изволь оправдать этот выбор.
   Было обидно слушать в свой адрес такие слова. Я не сидела без дела все это время, я действительно старалась выложиться по полной. Но, видимо, и этого оказалось недостаточно.
   - Я стараюсь.
   - Недостаточно. Я был против твоей кандидатуры. Ты не доросла еще до таких сложностей, и ты сама это знаешь, но директор настоял. И вот результат. Прошло уже два дня, а ты всего лишь познакомилась с его подружкой. Этого мало!
   - Мне что, в любовницы к нему заделаться? - уязвленно спросила я.
   - Если это поможет, то да! Ты можешь совершать абсурдные поступки, не важно, главное, чтобы они помогли делу. Если ты знаешь, что поступаешь правильно, то чего ждать? Майки, не заставляй меня разочароваться в тебе.
   - Я справлюсь, - твердо ответила я. - Не сомневайтесь!
   ... В Академии было шумно. Видимо, первый день недели действовал на всех чудесным образом, и учеников увеличивалось раза в три. Я шла к кабинету по квалификации трав, раздумывая над тем, как же подобраться к Тодду. Вдруг меня толкнули в плечо. Я повернулась и увидела Слоф. Этой ночью она ночевала у Тодда и выглядела немного сонной.
   - Как дела? - спросила блондинка.
   - Нормально. Как ты? Как дела у Тодда? - спрашивала без особо интереса. По правде сказать, мне на самом деле было не слишком интересно.
   - Он какой-то странный в последнее время, - вздохнула Слоф. - Знаешь, Мелинда, мне кажется он мне изменяет.
   Я удивленно подняла брови, всерьез задумываясь не накаркала ли я тогда при встрече с Золином? И словно в ответ на мои мысли из-за угла показался сам Золин с... Эстаном?! А, так вот про какого брата он говорил! Слава богу, последний, видя мое пренебрежение тут же переключился на других девчонок. Сейчас Эстан обнимал какую-то другую тетку с косой челкой, закрывающую ей пол-лица.
   Золин приветливо кивнул. Слоф в шоке уставилась на меня.
   - Тебе что, только что кивнул Золин?!
   - Нет. Это он тебе, - беспечно возразила я.
   - Правда? - радостно воскликнула блондинка.
   - Угу. Тодд сегодня не придет? - как можно спокойней спросила я.
   - Ой, вроде собирался... А что?
   - Если придет, можно мне с вами посидеть? Хочу посмотреть какого парня ты себе выбрала...
   Блондинка озадаченно сдвинула брови, и я пояснила:
   - В смысле, достоин ли он тебя.
   Слоф мечтательно закатила глаза.
   - Хорошо.
   - Ладно, до встречи.
   Я свернула в другой коридор и вошла в кабинет. На этом уроке никто не кричал и не кидался бумажками, но в классе все равно было шумно. Нам рассказывали о том, что "отвар из листьев, стеблей и семян укропа хорошо использовать для усиления мочеотделения, для успокоения рези в животе, для прекращения тошноты" - на десятом свойстве укропа я уснула. Не может быть, чтобы одно растение могло иметь столько свойств.
   Из кабинета я вышла с такой загруженной головой, что если бы в нее просочилась еще хоть одна незначительная информация, она бы точно отвалилась. На двух следующих уроках дети только и делали, что кричали, а на последнем мы писали проверочную работу.
   В общежитие я вернулась с ужасно болевшей головой. В висках стучало, и я тут же плюхнулась на кровать, сама не заметив, как задремала. Разбудила меня Слоф.
   - Мелинда, вставай! Скоро Тодд придет!
   Я резко села, и, сладко потянувшись, спросила:
   - Уже вечер?
   - Ага.
   Блондинка начала рыться в шкафу, и через некоторое время высыпала на кровать кучу тряпок.
   - Как думаешь, оно мне идет?
   Я кивнула. Красивое синее платье в обрамлении маленьких сверкающих камешков.
   - Нет, я думаю, вот этот бриллиантик не подходит под цвет моих глаз.
   Следующие полчаса, я вымученно кивала на каждый наряд Слоф, а она у всех находила какой-нибудь изъян, вроде некрасивой оборочки, из-за которой не видно блеска ее прекрасных туфель. Наконец, я не выдержала:
   - Да надень уже хоть что-то!
   - Не могу! А вдруг ему не понравится?
   - Надень первое синее платье, оно понравится!
   Слоф не послушалась и начала ныть, что ей нечего надеть. Я злобно вскочила с кровати, подошла к ней, резко схватила платье и потащила девушку к зеркалу. Поставила так, чтобы она внимательно могла себя рассмотреть. Прижала к ней платье и довольно грубо сказала:
   - Ты видишь, какая ты красивая? Синий идеально сочетается с твоими светлыми волосами. А эти туфли подходят подо все, тем более, когда твои ноги так вытягиваются. Это лучший вариант! И вот эта штука придаст тебе стройности!
   - Это пояс...
   - Наплевать. Натягивай.
   Слоф натянула. Вообще-то платье было так себе, но я широко улыбнулась и состроила такую рожицу, как будто мне только подарили набор профессиональных метательных ножей, о которых я мечтала с первого курса, и которые я получу, если стану конс-магом.
   - Но бриллиантик... - заикнулась было блондинка. Я не дала ей договорить, резко дернув бедный камешек, к которому так отчаянно прицепилась моя соседка. Камешек оказался на редкость прочным, и даже моих довольно хороших сил не хватило, чтобы оторвать эту гадость. Слоф уже чуть не плакала, и когда даже ножницы не справились с этой нелегкой миссией, пришлось пускать в дело холодной оружие. То есть разделочный нож.
   К тому времени, как пришел Тодд, я уже пила чай, блондинка расчесывала свою морскую свинку, сидя в облегающем синем платье, а ненавистный бриллиантик благополучно почевал в мусорном ведре.
   - Привет, зайка! Ты прекрасно выглядишь! - Парень галантно вручил ей цветы, и только тут заметил меня. - Не познакомишь нас?
   - Это Мелинда. Она хочет оценить...
   - Я хочу познакомиться, - перебила я.
   - Я Тодд. - Он протянул мне руку, но я не смогла ее пожать.
   - Привет, - вымученно улыбнулась.
   Мы расселись: я на свою кровать, они на кровать Слоф. Пока блондинка без умолку болтала о повседневной жизни других учеников, я не сводила с парня злобно-настороженного взгляда. В нем должно было быть что-то неправильное. Может, татуировка? Ну, а вдруг не только шпионы Демхолта носят всякие там значки? Или, может, взгляд? Да нет, смотрит, как обычный человек. Под моим явным напором парень ерзал на месте, отводил глаза, пытался поддержать разговор, но, наконец, не выдержал:
   - Прости, Миранда, верно?
   - Мелинда, - поправила я.
   - Мелинда, не могла бы ты смотреть на меня не так... злобно.
   Я отвела взгляд. Наверное, все же переборщила. Дальше пришлось наблюдать за ним украдкой. Слоф рассказала ему про то, что я ясновидящая, и что это именно я спасла Эстана. И тут мой цепкий взор уловил одну вещь: в глазах Тодда мелькнула не только заинтересованность, но и еще какая-то решимость. Любопытно.
   - Слушай, Тодд, ты случайно не знаешь, кто такие фенриры? - как бы невзначай спросила я.
   С его лица тут же слетела улыбка, и оно стало более чем серьезно.
   - Это самые кровожадные волки на земле. Откуда ты про них знаешь?
   - Да так... видела информацию в библиотеке... а ты?
   - Я тоже. Случайно наткнулся. - Мы одарили друг друга довольно настороженными взглядами. Догадался? Нет, не должен был. Я вроде спокойно спрашивала.
   Дальше Слоф перевела разговор в другое русло и к этой теме мы больше не возвращались. Когда часы ударили полночь, на лице парня отразилось такое облегчение, что мне на мгновение даже стало жаль его. Тодд сбежал от нас, сославшись на поздний час. Мы не возражали.
   Через некоторое время после его ухода, уже лежа в постели, Слоф поинтересовалась:
   - Ну как, он меня достоин?
   - Более чем, - сонно ответила я.
   Всю эту неделю не происходило ничего из ряда вон выходящего. Я следила за Тоддом не только в Академии, но и во внеурочные часы, и даже ночью. Он все время заходил к Слоф и мы весело болтали на разные темы. Не хотелось этого признавать, но Тодд был хорошим парнем. Жаль, что он связался не с теми людьми. Я заметила, что каждый день он заходит в библиотеку. Все время что-то там ищет. А еще он поглядывал на единственную девушку факультета боевой магии. И мне вдруг стало обидно за Слоф.
   Уроки, как и всегда, были шумными и безобразными. Где-то по углам класса можно было услышать монотонный голос учителя. Я никогда не участвовала во всех ученических проделках и внеурочных тусовках. Я садилась на первую парту, пытаясь расслышать слова учителя и иногда поглядывала на третью парту дальнего ряда. Но всягда одергивала себя. Я почти ни с кем не разговаривала, и на просьбы "ну погадай мне!", грубо отмахивалась. Так что теперь на меня косились насмешливыми взглядами и считали чем-то инородным в их классе. И поэтому я начинала ненавидеть то, что меня сейчас окружало, и скучать по тому, что было раньше. Не только по своей Академии, но и по тем людям, которых я когда-то знала. Да та же Агнесс. Она была мне намного ближе, чем те несуразные личности, что сейчас были здесь, рядом со мной.
   В пятницу утром Тодд по обыкновению зашел за Слоф. Я пошла в душ и когда вернулась их уже не было. В комнате было тихо-тихо. Я огляделась. Все вокруг было какое-то пустое, безжизненное. На потолке появилось мокрое пятно, от протекающей крыши, коричневый цвет стен навевал угнетающее впечатление, одинокие постели, пустая тумбочка, облезлый шкаф с одним единственным цветком.... Я опустилась на кровать. Прошла-то всего неделя, но на деле - вечность. Здесь все другое: убогое общежитие, убогий душ, старая Академия, ветхие парты, безобразное поведение, всеобщая распущенность... А мне даже поговорить не с кем. Я здесь чужая. И ужасно хочу домой - туда, где мне есть место. Я могу обойтись без магии, но, бывает, желание почувствовать энергию внутри себя становится настолько непреодолимым, что запросто можно забыть об осторожности. Вода - это часть меня, часть моего существа.
   Когда я так отдаляюсь от нее, кажется, что мне отрезали руку.
   Видит бог, я хотела вернуться домой. Мне уже ничего не нужно было: ни отличных оценок, ни последнего курса, ни безукоризненного личного дела. Я хотела поговорить... с Диной. Извиниться, сказать, что я полная дура, и что мне плевать на Торпа. Это было, конечно, не так. При встрече я бы выбила ему пару передних зубов и воткнула вилку в глаз, но попытаться пойти на примирение все же стоило. Удивительно, как расстояние меняет людей. Понимаешь вдруг, насколько дорог тебе родной человек. Даже если он когда-то сделал что-то плохое, это плохое забывается. Становится ясно только одно: ты скучаешь по этому человеку, но ничего не можешь сделать. И от этого пустота внутри только увеликивается.
   До Стродиса слишком далеко. Как люди связываются дург с другом на таких больших расстояниях? Письма пишут... Может, и мне стоит написать письмо? Ой, действительно, и как я раньше не догадалась? Быстренько отыскав бумажку, я перерыла всю комнату, но самописки не нашла. На уроках в Академии всегда имелись свои, поэтому я даже не собиралась ее приобретать. Наверное, она должна быть в библиотеке.
   Наскоро перекусив любимым бутербродом с колбасой, я пошла в Академию, по дороге размышляя над тем, что это уже шестой день, когда я обхожусь без тренировок. Так не может больше продолжаться - мне срочно нужно начать хотя бы бегать по утрам, не то мое тело совсем потеряет прежнюю форму.
   В Академии, как всегда было шумно. Я пробежалась по лестнице, перепрыгивая через несколько ступенек, шагом преодолела коридор для боевых магов и пулей пролетела мимо кабинетов для испытаний. В отличие от Стродиса, здесь магию тренировали в помещении. И это было очень, очень страшно.
   В надежде отыскать в библиотеке покой и тишину, я испытала глубокое разочарование, когда на меня свалился еще больший шум, чем в коридоре. За каждым столиком сидело по три-четыре ученика, и все весело что-то обсуждали. Ну господи, есть здесь хоть какое-нибудь уединенное место? Я подошла к деревянной стойке, за которой сидела строгая, костлявая женщина, лет сорока, и сквозь маленькие круглые очки что-то сосредоточенно разглядывала.
   - Простите, не могли бы вы дать мне самописку? - обратилась я к ней.
   Она медленно подняла глаза и долго-долго меня рассматривала.
   - Нет, - наконец ответила женщина.
   - Что? Почему? - удивилась я.
   - Я тебе что, служанка что ли? Здоровая девка, а самописку сама взять не может! Совсем уже обленилась, и стыд и совесть потеряла! Я по-твоему должна тут сидеть и всем ученикам самописки раздавать? Я похожа на торговку? Служанку, или что? Что ты пристаешь ко мне с такими вопросами?! У меня и так дел по горло, если тебе так необходима самописка - кидаешь монетку в копилку для пожертвований и уже потом лезь с этой просьбой к тому дряхлому слюнтяю, что ни черта не работает, а только слюни на женские юбки пускает! Все, свободна!
   Я моментально ретировалась. Никогда больше не подойду к этой мегере, уж лучше сама на ярмарке самописку куплю. Пожертвования им видите ли нужны! В нашей Академии только рады были избавиться от такой ненужной вещи, как самописка, а тут еще деньги за это платить. Нет уж, как-нибудь переживу.
   Я вышла из адова логова, то есть из библиотеки, и посмотрела свое расписание. Кабинеты тут были на редкость странные, как будто их нумеровали какие-то пьяные люди. До начала урока оставалось достаточно много времени, но пока я найду нужную мне дверь в этом хаотичном скопище номерков "321" на первом этаже, и "118" на третьем, мой урок уже наверняка закончится.
   Пока я шла по коридору и размышляла над тем, кому только ума хватило сделать такую планировку здания, ко мне подошел Тодд.
   - Эй, привет! - радостно сказал он, а потом вдруг насупился. - Как тебе не стыдно?
   - Что? - растерялась я.
   - Как не стыдно ходить в таком романтичном месте одной! Цепляйся! - он выставил локоть и озорно улыбнулся. Я руку не положила, но Тодд не расстроился - сам схватил мою. - Хорошая погода, да? Солнышко - редкое явление в Лораплине, вот увидишь, завтра будет дождь, - напророчил парень. - Хотя, что это я тебе говорю. Ты же ясновидящая, сама все знаешь.
   - Угу.
   - Любишь дождь? - спокойно спросил Тодд.
   - Э-э-э, ну да, - мне почему-то стало неудобно стоять рядом с ним. Парни, проходившие мимо бросали на моего спутника странные взгляды. Большинство из них означали примерно: "Да ладно? С ней?!".
   - О, я тоже люблю. Вот видишь сколько у нас общего! Кого-то ждешь?
   - Я? Я просто...
   - Ой как здорово! Ну-ка давай так еще раз!
   - Что? - совсем растерялась я.
   - Улыбнись еще раз.
   - Чего сделать?! - Клянусь, я почувствовала, как у меня покосились ноги! Он что, серьезно? Улыбка понравилась?
   Он снисходительно улыбнулся.
   - Улыбнись своей лучезарной улыбкой от которой все вокруг расцветает, словно бутон только-только созревшей розы.
   Не понравилась. Я злобно насупилась.
   - Чего тебе?
   Парень явно не ожидал такого вопроса и на мгновение растерялся, но тут же снова принял беззаботный вид.
   - Что? Я что, по-твоему, не могу сделать комплимент девушке?
   - Можешь, - пожала плечами я. - Но слишком уж красноречиво ты изгаляешься, так что колись.
   - Колись? Твоя улыбка подняла мне настроение на весь день, а ты так в штыки воспринимаешь мои слова? Это задело мое чувство собственного достоинства.
   - О-о-о, - раздраженно проворчала я. - Я могу сказать такое, что от твоего достоинства останется лишь одно воспоминание. У меня нет времени на твои штучки-выпендрючки. Либо уж говори, чего хотел, либо проваливай.
   - Как ты это делаешь?
   - Что?
   - В будущее заглядываешь.
   Ха, я знала, что это не может быть правдой! Улыбка ему моя понравилась, ага.
   - Не знаю. Это само собой получается.
   - Ну расскажи! - Он очаровательно улыбнулся.
   Захотелось выбить его идеально белые зубки. Улыбка моя ему понравилась, как же. Но ведь все равно не отвяжется, придется что-нибудь ляпнуть.
   - Это нельзя контролировать. Когда-то видения бывают, когда-то нет. Зависит от степени опасности. Я могу увидеть четкое действие, а могу лишь услышать голоса. Иногда перед глазами появляется надпись. Кровью, - с содроганием вспомнила я.
   - Кровью? Ого! Страшно наверное! А на кофейной гуще гадать умеешь?
   Я тут же почувствовала, что не спроста он завел этот разговор. Новые неприятности мне были ни к чему, поэтому я честно ответила:
   - Нет.
   - Как это? Видения видишь, а на кофейной гуще не гадаешь?! У нас все гадалки гадают на кофейной гуще! А ты-то вообще ясновидящая!
   - Так что ж ты к ним не обращаешься? - раскусила я Тодда.
   - Они-то платные! А ты по старой дружбе не откажешь мне, верно?
   - По какой такой старой дружбе?
   - Ну, по дружбе с дружбой с твоей подругой, - исправился он.
   - С чего ты взял, что я буду тебе гадать? И вообще, это зависит от темы, на которую ты собираешься спрашивать. Вот например, про какие-нибудь старые тайны, древние племена - это я могу. А всякая чушь, типо какая оценка ждет тебя на экзамене - тогда сразу забудь.
   Я внимательно следила за реакцией Тодда. Упоминание старых племен должно было насторожить его, но даже если и так, он это очень тщательно скрыл.
   - А любовная тема считается?
   От неожиданности я резко остановилась. Какой-то приятель Тодда заметил нас и поздоровался с ним, но парень не обратил на него внимания, дожидаясь моего ответа.
   - Э-э-э... смотря в каком случае, - уклончиво ответила я.
   - Мел, пожалуйста. Это очень важно! - взмолился парень.
   - Ну-у-у не знаю...
   Любопытство все сильнее подстрекало сказать: "Да!".
   - Ты на всех так смотришь или только на тех, кто понравился? - лукаво спросил он.
   - Ну ладно, - нехотя ответила я, лишь бы он заткнулся.
   - Ура! Спасибо! Сегодня в десять около моего дома!
   - Стоп. Во-первых, в десять уже поздно...
   - Это же детское время, - удивился парень.
   - В десять уже поздно! - И у меня режим, идиот. - Во-вторых, я понятия не имею, где твой дом. Значит так, в девять в кабачке "Синий люпин". И не опаздывай.
   С этими словами я обогнала его и зашла в кабинет. По привычке взглянула на третью парту дальнего ряда, но тут же одернула себя. Ее здесь нет.
   Как только начался урок, начались и проблемы. Я думала, что встреча с Тоддом уже испортила мне настроение, но, оказывается, даже плохое настроение можно испортить еще больше. Мы стали изучать потоки энергии, но в отличие от Стродиса, здесь это проверяли на практике. Пока я пыталась понять, как можно проверять энергию на практике, ведь она течет вместе с магией, учитель высказал целую речь по поводу того, что "это очень важный урок для всех учеников, поэтому никакие внезапные приступы ангины вас не спасут".
   Я смотрела на то, как он подзывал к себе учеников, те произносили непонятные слова и что-то происходило. Лично я ничего не видела, но ученики почему-то ахали.
   Мои пальцы нервно отбивали барабанную дробь. Если вызовут, то ничего не увидят. На что это могут списать? Внезапный приступ ангины? Черт, как бы по-тихому сбежать отсюда? Может, устроить потоп? Я быстро оглядела кабинет, но намека на протекающую трубу не нашла. А есть ли там вообще трубы?
   Додумать мне не дал учитель, назвав мое имя. Господи, как же сердце подпрыгивает, когда вызывают к себе! Ужас, мне казалось, это ощущение давно осталось в прошлом. Я медленно поднялась, и с опущенной головой подошла к нему. Руки тряслись, поэтому пришлось спрятать их в карманы брюк. Самописка учителя, находясь под заклинанием, сама внесла мое имя в тетрадь, и затем учитель посмотрел на меня. Я все еще пялилась на самописку. Ну как, как она так сама пишет?!
   - Давай, начинай.
   Перевела взгляд на учителя. Глубоко вдохнула и сказала парочку слов, что смогла разобрать из глупой речи прежних учеников:
   - Балабномунбанхум.
   Кто-то в классе грохнулся в обморок. Или у него что-то грохнулось. С дальних парт послышались смешки. Там вообще всегда сидят самые смехолюбивые.
   - Что-что? - выдавил, наконец, учитель.
   - Э-э-э, что? Я произнесла слова.
   - Какие слова?
   - Ну, то есть заклинание. Я произнесла заклинание.
   - И где результат?
   Я с мнимым безразличием пожала плечами.
   - Не знаю.
   - Хм... - протянул учитель, поглаживая подбородок, - интересно, интересно. Попробуй еще раз.
   Я попыталась промямлить слова шепотом, чтобы никто не расслышал, но преподавателя это не устроило.
   - Громче!
   Повысила голос на полтона, получилось что-то вроде: "Вши-шш-шиш". Честно говоря, я думала меня сейчас вышвырнут из кабинета, но учитель сумел удивить. И огорошить.
   - Ты пьяная?
   - Что?! Нет.
   Не веря моим словам, он подошел впритык и оттянул мне нижнее веко, заглядывая в глаз. Потом поводил у меня перед лицом указательным пальцем, понюхал одежду, попросил дыхнуть, и, наконец, успокоился.
   - Тем более странно. Это заклинание работает у всех. Еще не встречал подобных случаев, - пробормотал профессор. - Ладно, садись на место.
   Я села под любопытные взгляды одноклассников. Внимание, внимание - ох, ну неужели я не могу тихо, спокойно проследить за Тоддом? Хотя, в конце концов, я ведь знала, что люди начнут задавать вопросы. Но не думала, что это случится так скоро.
   Время текло ужасно медленно, я еле высидела до конца урока, и как только прозвенел звонок, тут же сорвалась с места. Но не тут-то было.
   - Мелинда, обожди минутку.
   Развернулась, выругавшись сквозь зубы.
   - Да?
   Учитель подошел ко мне и облокотился на край стола, скрестив руки на груди.
   - У тебя очень интересный случай потребления энергии. Я тут подумал, что возможно твой организм скрыт от воздействия магии извне. Ты же знаешь, энергия - это отдельный энергоемкий сосуд. Скорее всего, когда-то ты поставила на свое тело защиту, и теперь не знаешь как ее снять. Я бы посоветовал тебе обратиться к городским магам-ремесленникам. Они должны помочь.
   Из вежливости я покивала с умным видом. Может, у них энергия и "отдельный энергоемкий сосуд", но у меня она зарождается вместе с магией. И каждый раз я чувствую ее. Но вслух сказала:
   - Хорошо, спасибо.
   - Ладно, иди, - кивнул учитель.
   Я вылетела из кабинета и побежала в библиотеку. Но тут же вспомнила, что это больше не тихое, уединенное место. Не давая совести переубедить себя, побежала к выходу. Быстренько сказав стражникам, мол "нет сил терпеть головную боль", понеслась по улицам, ища глазами темный проулок. Но было светло и ни одного подходящего варианта не было. Дурацкое солнце.
   Не знаю, сколько времени я так плутала по бесконечным проулкам, словно по лабиринту, но внезапно дыхание сбилось. Перешла на шаг, понимая, что за неделю окончательно потеряла форму. В отчаянии опустилась у ближайшего дома, облокотившись о стену, и только тут заметила оживление вокруг. Что это? Невоспитанные ученики Академии успели заполонит и улицы города? Где-то вдалеке послышалось громкое: "свежая рыба! Только-только пойманная!". А, это Ярмарка! А мне как раз нужна была самописка...
   Я вскочила на ноги и пошла к главному входу. Ого, сколько тут всего! Никогда не думала, что бывает такое изобилие товаров. Здесь было все: от обычных самописок до шуб и ковров из волчьей шкуры. Я глазела на то, как торговцы пытались впихнуть покупателям товар, кричали, набивая цену за хиленькую продукцию. Один убеждал молоденькую девушку, что "эти сапожки как раз те, что вам нужны! Да все ваши подружки в общежитии от зависти помрут!". Я с интересом пригляделась к сапожкам, и еле сдержала гримасу отвращения. Боже, какой ужас! Никогда бы такие не надела! Что за гадкую слизь они прицепили к подошве? Это же не сапоги, а коньки какие-то получаются.
   Я походила от одного прилавка до другого, купила самописку, и уже хотела вернуться домой. Но вдруг оказалось, что этот поход по ярмарке необычным образом успокаивал. Я слышала, что некоторые девчонки из нашей Академии бегали в центр города за покупками. Они рассказывали, что это помогает от нервов. Теперь я убедилась в этом сама. И мне даже понравилось! Вот только, когда вернусь домой, обо всем этом придется забыть...
   В итоге в общежитие я пришла под вечер с самопиской и боласом - веревкой, к концам которой прикреплены камни, обернутые полоской животной кожи. Очень полезное метательное оружие. Главное, успеть запихать его в сумку до прихода Слоф.
   Благополучно спрятав новое приобретение, я уселась за письмо. И тут пришел самый банальный вопрос: о чем написать? Я попыталась сложить предложения, состоящие только из правды, но получилось глупо и вообще неестественно. Все новые и новые листы тратились на бесполезные, путые слова. В конце концов, получилось следующее:
  
   "Привет, Дина! Я знаю, неделю назад ты получила мое письмо и недоумеваешь, что же со мной случилось. Не волнуйся, я жива. Вообще, мне нельзя об этом никому рассказывать. Но ты - моя подруга, поэтому я и пишу это письмо. Знай, я сожалею. Сожалею о том, что тогда не простила тебя. И о том, что сказала "ненавижу". Забудь эти слова. Я больше так не думаю, и никогда не стану. Мне плохо. Здесь все чужое. Мне не хватает тебя, очень-очень сильно. Прости. Знаешь, когда я вернусь, то упаду перед тобой на колени и буду молить о прощении. И хотя тогда я обижалась, я была не права. А еще я обязательно поговорю с Торпом. Он же твой парень. Обещаю его не убивать! Хотя бы до того момента, пока ты не отвернешься. И я буду всегда с тобой разговаривать, спрашивать о том, как ты провела день, о том, как у тебя дела. Я буду участвовать в твоей жизни. Оказывается, я кричу во сне. Почему ты мне не говорила об этом?? Хочу услышать от тебя отчет обо всем, что ты от меня скрывала.
   Я в Лораплине по заданию. Мне велено следить за парнем по имени Тодд. К сожалению, не могу тебе сказать, в чем именно он провинился, но знай: от этого зависит судьба всего королевства. Я горжусь тем, что именно меня отправили сюда. Но иногда мне так плохо, что кажется еще чуть-чуть и сбегу отсюда. Здесь не уважают конс-магов. Ты себе такое представляешь?????? Я была в шоке! Они не встают перед ними на одно колено! И вообще здесь никого не уважают. Зато девчонки одеваются как расфуфыренные куклы. А у пацанов одни эти куклы на уме. Я знаю одну такую - ее зовут Слоф. Она ооочень странная. А душ у них - просто ужас!!!!! Иногда мне кажется, что я задыхаюсь, стоя под ним. На днях я спасла парня, который учится на факультете боевой магии. Я уже говорила, что тут все парни полные тупицы? Нет? Это ужасно!! Потом познакомилась с его братом, еще более тупым. Хах, когда расскажу, ты просто упадешь с кровати со смеху. Я знаю. А вообще, я боюсь. Страшно то, что я не знаю заклинаний. Пустые слова, я ничего не понимаю. Профессор уже заметил. Если так будет и дальше продолжаться, мне придется покинуть Лораплин, и с позором вернуться домой. Надеюсь, все обойдется.
   Я скоро вернусь. Скучаю безумно. Майки".
  
   Несколько раз перечитав письмо, я, наконец, облегченно выдохнула. Сложив бумажку в небольшой прямоугольник, запихала ее поглубже в сумку. Главное, не забыть отдать Берону.
   Я посмотрела на часы: половина девятого. Пора уже идти в "Синий люпин". Быстренько сделав себе бутерброд из остатков колбасы, засунула его в рот, стараясь не думать о том, чем же мне придеться питаться, когда кончится вся еда?
   По дороге к кабачку я пару раз сворачивала в другие улочки, чтобы удлинить себе путь. Мне нужно было все хорошенько обдумать. Благо улицы тут не такие запутанные, как кабинеты в Академии.
   Внезапно мой чуткий слух уловил какой-то звук.
   Другой бы человек на моем месте не обратил на него внимание и пошел дальше, но я знала этот приглушенный сип: так кричат, когда зажимают кому-то рот. Посмотрев на небо - половина луны скрылась за тучами, - осторожно пошла в сторону, откуда донесся странный звук. Я рассчитывала встретить маньяков (говорила же, что десять часов - это поздно!), грабителей, или еще кого-то в этом же духе, но картина, открывшаяся мне, превзошла все ожидания.
   В проулке были две девушки. Одна придавила к себе другую, обвив локтем ее горло и зажав рот. Заложница уже потеряла сознание, и я успела заметить, как напавшая девушка (убийца?) бросила ее на землю. А затем прислонилась к ее руке. Я прищурилась, пытаясь понять, что она делает? И сразу же осознала, что не горю желанием знать. В этот момент луна вышла из-за туч и "хищница" оторвалась от "жертвы". У маньячки оказались светлые волосы. Она оторвалась от своего совсем не милого занятия, жадно втянула воздух и повернула голову - на ее лице был уродливый оскал. Поддавшись внутреннему чутью, я попятилась, испытывая неподдельный страх, который превратился в тугой комок в животе. Господи, что это?
   Девушка сгорбилась и на полусогнутых ногах пошла в мою сторону, с каждой секундой все ускоряя шаг. Я, не раздумывая, развернулась и побежала прочь. Чем бы она не была, моя смерть принесет ей огромное удовольствие. Сзади послышались приближающиеся шаги, и в следующую секунду меня толкнули в спину и повалили на землю. Я вскинула голову, чувствуя еще не остывшей след чужих ступень на своей спине. Мое тело сыграло роль трамплина. Это был хороший, даже можно сказать - достойный, прыжок. Девушка пару раз перевернулась в воздухе и когда приземлилась на землю, передо мной стоял черный, лоснящийся волк. Она издала громкий, низкий рык, обнажив верхние выпирающие клыки, которые были похожи на клыки саблезубого тигра. У оборотней таких не бывает.
   Я застыла в ужасе, не зная, что делать дальше. Бежать? Догонит. Бороться? Убьет. Сожрет заживо. С такими клыками ей достаточно пары укусов.
   Волчица медленно, наслаждаясь каждой секундой своего триумфа, приближалась ко мне. Мы обе понимали, кто из нас сильнее. Конечно, можно было бы упасть на колени и молить о пощаде. Но вдруг волки не понимают человеческой речи? Ладно, жалкое оправдание. "Против судьбы не убежишь" - говорили мне наставники в моей родной Академии. Ну что ж, поспорим? Я, не желая мериться с такой отвратительной смертью, вскочила и побежала прочь. Послышался громкий рык, и ее пасть сомкнулась на моей ноге. Я не удержалась и закричала от боли. Острые клыки, мать ее! Специально упала на живот, и принялась бить эту тварь второй ногой по морде. Сумела выловить момент, выгнулась и врезала по ней кулаком. Но все было без толку. Она издала еще один рык, и потащила меня в темный проулок.
   В стороне послышались чьи-то голоса.
   - Помогите!!! - заорала я.
   Внезапно холодная рука зажала мне рот. Волчица сменила ипостась. В голове промелькнула ошалелая мысль: "Так быстро?!". Пролетела и забылась. Сейчас были проблемы посерьезнее. Я начала брыкаться, чудом умудрившись укусить ее за мягкую ладонь, прекрасно понимая, что для нее это равносильно детскому щипку. И все же она отвлеклась и ослабила хватку. Я извернулась и со всей силы врезала кулаком по ненавистной роже так, что девка попятилась. Не медля ни секунды, я кинулась к проходу, но ее рука легла мне на талию, притянув к себе. Она наклонилась над моим ухом, щекоча светлыми волосами шею, и прошипела:
   - Вряд ли они смогут тебе помочь. А когда заявятся сюда, я убью и их. Хочешь этого? Хочешь смерти невинных людей?
   Я не хотела.
   Когда голоса стихли, волчица развернула меня лицом к себе и с ноги ударила в живот, отбросив к стене. Там что-то стояло. Что-то помимо холодных кирпичей, потому что в спину врезалось что-то очень острое. Сверху посыпались лопаты, вилы, тяпки и оставшиеся коробки, заставив меня прикрыть голову руками. Деревянные рукоятки упали на раненную ногу, отчего я взвыла. Рядом, с гулким эхом грохнулось ведро, и из него ручейком побежала грязная вода, вперемешку со щепками. Я попыталась подняться, но груз, лежащий сверху был слишком тяжелый. Внезапно, острые клыки впились в руку, и волчица дернула меня, вытаскивая из-под завала, чтобы в следующий миг вновь отбросить в сторону. Я несколько раз перевернулась на земле и выкатилась из проулка.
   Ручеек заканчивался как раз там, где я лежала. Вернее, он стекал в канализацию, которая была прикрыта железными прутьями. Со слабым, беспомощным стоном я перевернулась на живот, и увидела, как волчица готовится к прыжку - последнему прыжку. Она начала разгоняться. Не раздумывая над контролем и энергией, я дернула руки вверх и надо мной образовался грязный водяной щит, в который врезалась мохнатая тварь, и, скуля, отлетела в сторону. Щит тут же "лопнул". В человеческом обличии она поднялась и подошла ко мне.
   - Водная... - зловещий шепот разнесся по улице, как дуновение ветра.
   Ее рука сомкнулась на моей шее, и подняв меня, она прижала к стене.
   В этот момент послышался крик:
   - Дэйзи!!
   Волчица надавила сильнее, и кадык начал входить внутрь, прекращая поступление воздуха. Я задыхалась. Она навалилась на меня своим телом и стала вдавливать кончики пальцев в края шеи. Я знала, что в этих местах есть нерв, нажав на который прекращается поступление крови в мозг. Из последних сил дернулась, но волчица тут же издала злобный рык, а в следующее мгновение я грохнулась на землю. Что? Она меня отпустила?
   И тут я поняла почему: ее отвлекла тень.
   Сгорбившись, девушка повернулась в сторону новой угрозы.
   - Беги, - прошептала я.
   Но тень не шелохнулась. Наоборот, мужской силуэт явно догадался об опасности, угрожающей ему, и обнажил клинок. Волчица двинулась на него, не обращая внимания на железяку. Она прыгнула, но парень увернулся. В общем-то всем нам стало ясно: она и не старалась его задеть, ее целью было кое-что другое - оружие. Волчица мотнула задними лапами и единственный шанс спастись с безнадежным эхом ударился о землю. Дальше началось что-то невообразимое: парень метал в разъяренного волка одно заклинание за другим, но все было напрасно. Как будто у нее стоял какой-то иммунитет к магии. Единственное, чего ему удалось добиться - не подпускать волчицу к себе.
   Я использовала выигранное время, чтобы придумать план. Оборотней можно убить любым оружием, но эта девушка явно что-то другое. Более опасное. Вампиров закалывают осиновыми кольями, может, и с ней пройдет этот фокус? Я посмотрела в проулок: тогда на меня обрушилось много предметов с деревянной рукояткой, можно попробовать заколоть ее ими. Я поползла к своему шансу на спасение. Отвинтить лопату от ручки было невозможно, я плюнула на это занятие где-то через минуту и схватила ее такой, какая она есть. Потом посмотрела на конец рукоятки: закругленный и идеально отшлифованный. Таким не то что заколоть, им даже поранить не удастся. Я злобно кинула ее на землю - металлическая лопатка со звоном ударилась о вилы. И тут я увидела коробку - одна из ее сторон погнулась и оторвать деревяшку теперь было совсем не сложно, что я и сделала. Один ее конец очень удачно получился заостренным.
   В этот момент прямо у меня над ухом со свистом что-то пролетело и врезалось в стену. Это был тот парень - похоже, у него кончились заклинания. Против воли и обещания самой себе сохранять в бою предельную холодность и ясность ума, я почувствовала жалость. Этот парень спас меня, перекинул атаку на себя, давая мне время соорентироваться. Теперь осталось сделть так, чтобы его усилия не стали напрасными. Волчица, хромая на одну ногу, с хищным оскалом надвигалась на нас. Вдруг я ясно осознала, что это мой последний шанс - пока я, находясь в шоковом состоянии, не чувствую боли от клыков, и еще могу двигаться. Я сделала ложный выпад в сторону, и волчица дернулась за мной, подняв лапу. Я кинулась к своему шансу, но лохматая тварь была быстрее - она с размаху врезалась в меня мордой, опрокинув на землю. От удара я выронила "оружие".
   Зато его поднял парень, и с болезненным стоном бросился на волчицу. Может, он надеялся на чудо, а может, на то, что я отвлеку ее, но в итоге она прижала его к земле. С диким ревом победительницы, она обнажила клыки. Я бросилась на помощь и дернула волчицу за хвост. Та взревела, и воспользовавшись шансом парень вогнал ей в грудь деревяшку. От неожиданности, она лягнула меня задними лапами, и я отлетела в сторону.
   Может, деревяшка была не осиновая, а может, на оборотниху эти штучки не действовали, но факт оставался фактом: она не умерла. Даже наоборот - разозлилась еще больше. Парень из последних сил метнул в нее заклинание, от которого она чудесным образом перестала двигаться. Ого! Надо же, застыла! Парень откатился в сторону и прислонился к стене. Я припомнила один из уроков по теоретической магии - судя по всему, этот эффект продлится недолго, и когда волчица "разморозится", нам конец. Я завертела голвой, пытаясь найти хоть что-нибудь, что смогло бы ее остановить. Рядом со мной что-то блеснуло. Я прищурилась. Что это за штука? Рукоять...лезвие... клинок! Не знаю, как на счет осиновых кольев, но фокус с мечами действовал на все расы. Я вскочила на ноги и, как назло, именно в этот момент волчица начала двигаться. Она со скоростью стрелы подлетела к парню и, встав на задние лапы, приготовилась разодрать его на мелкие кусочки.
   Свист клинка рассек воздух и в следующий миг голова волчицы отделилась от тела. Последнее обмякло и упало на землю, а затем сменило ипостась на человеческую. Из ноги девушки сочилась кровь, а в груди торчала деревяшка.
   Я выронила клинок и беспомощно опустилась на землю. Мы победили. Вот только вкуса радости победы, какой я всегда чувствовала на тренировках, не было. Была боль, страх и смятение.
   - Кто она? - задыхаясь, спросил парень.
   Я взглянула на него, и с удивлением узнала Золина.
   - Как ты здесь оказался? - недоуменно, но не менее благодарно, поинтересовалась я.
   - Я шел к Дэйзи. Стоп, а где она?
   Мы оба повернули головы и увидели потрепанную девушку, лежавшую на земле, раскинув руки в стороны. Рядом с ней образовалась темная лужа. Я вспомнила, как волчица что-то сделала с ее рукой и быстро поползла к девушке.
   Рана была очень глубокая, на полруки.
   - Ей нужна помощь, - выдавила я, морщась против воли.
   - Тебе тоже, посмотри на свою ногу. - Я опустила глаза и увидела полностью пропитанную кровью штанину.
   Судорожно вдохнула. Ох, что-то мне не хочется знать, что под ней. Но все же, закатав штанину до колена, я лицезрела жуткую картину: клыки волчицы прошли насквозь, оставив после себя две огромные дырки, из которых сочилась темная багряная кровь. Много крови.
   Я зажала рот рукой. Вдруг стало очень страшно. Что делать с такой раной? Бинтиком перевязать?
   - Вот дьявол, - проговорил Золин, внимательно наблюдавший за мной. - Как она смогла это сделать?! У оборотней не бывает таких огромных клыков!
   - Значит, бывает. - Я приложила руку к ране. Ладошкой эту кровь не остановить. Черт, что делать-то?!
   Он покачал головой.
   - Мел, это не оборотень.
   - А что тогда?
   - Я не знаю.
   Секунду до меня доходил смысл сказанных им слов, а потом сердце пропустило несколько ударов. Я даже про рану свою забыла. Меня осенила другая, более страшная и ужасная догадка. Нечисть в городе.
   - Нужно избавиться от трупа, - проговорила я, вытирая кровавую ладонь о штанину. Все равно уже и так вся в крови.
   - Что? Как ты можешь думать о каком-то трупе, когда у тебя нога насквозь истерзана?! Нам нужно в лазарет!
   - Нет, ты не понимаешь. Представь, какой шум поднимется, когда узнают, что в городе нечисть! О господи... - и тут я поняла, что город должны были защищать. - Нам нужно к главным воротам, срочно!
   - Зачем? - удивился Золин.
   - Она как-то попала в город, - севшим голосом сказала я.
   - Ладно, только быстро. Дэйзи тоже нужна помощь. Ты как, идти сможешь?
   Я не ответила, пытаясь подняться. Шок прошел, и на этот раз боль не просто пронзила раненную конечность, у меня абсолютно точно появилось ощущение дырки в ноге, как будто туда могла залететь какая-нибудь зараза. Золин взял меня под локоть, и опираясь на него я пошла, стараясь не наступать на ногу. Странно было то, что рана даже не щипала, она жутко ныла внутри. Я чувствовала каждую капельку крови, что вытекала из нее. Хотелось прыгать, бегать, кричать, лишь бы прекратить эту боль, но я держалась. Мне нужно к главным воротам. Нужно дойти.
   Казалось, мы шли целую вечность. С каждым шагом мне все больше хотелось повернуть обратно. Нога ныла так, что я еле сдерживала стон. О том, чтобы попросить Золина применить самовосстанавливающее заклинание, я даже не заикалась. Как-никак, я уже неделю в Академии и понимаю в уровне сложности их магии - Золин истратил весь свой энергетический запас.
   Наконец, ворота попали в поле нашего зрения.
   Вот только от того, что я увидела, захотелось броситься в кусты и предать почве все, что было съедено мной за сегодня. Перед главными воротами лежали мертвые стражники. Рядом с ними земля была темной, почти черной. На стражниках не было ни ран, ни крови. Вот только их тела были какие-то... плоские. Как будто осталась только кожа, без внутренностей. Я отвернулась, не в силах больше смотреть. К горлу подступила тошнота, и без того мутная голова закружилась еще больше.
   - Она убила их. Убила их всех, - прошептала я.
   - Причем как убила...- так потрясенно ответил Золин. - Если бы это был оборотень, он бы ни за что не стал оставлять человека... пустым. И оборотни не такие сильные... Как ты на нее нарвалась?
   - Давай я по дороге тебе расскажу? Иначе к этим трупам прибавится еще один. - Я сжала зубы. Черт, как же больно!
   - Да, конечно.
   Золин помог мне идти, давая операться на свою руку. Я практически висела на нем, но, кажется, ему было все равно. Нам обоим идти было тяжело. Я, как могла, сдерживала унизительный стон, и лишь иногда хрипела от боли. Потом вспомнила, что общела рассказать про волчицу. Не самый подходящий момент, но это помогло мне не думать о ране.
   - Я шла в кабак, - тихо начала я, прерывая молчание, - услышала... звук о помощи, - тут пришлось немного приврать, - а там она... у твоей Дэйзи кровь... В общем она заметила меня, и напала. Мы дрались, и она все время меняла ипостась, пока не начала душить. А потом появился ты.
   - Все время меняла ипостась? У обычных оборотней на смену ипостаси уходит несколько минут, при этом им приходится корчиться и изворачиваться! - Золин удивленно посмотрел на меня, как будто я только что самым наглым образом соврала ему, глядя честными и искренними глазами. - Что она за существо?! Я даже не знал, что бывают настолько сильные и кровожадные создания!
   Последняя фраза, заставила всплыть в памяти слова, сказанные когда-то Тоддом о фенрирах: "Это самые кровожадные волки на земле". Я потрясенно таращилась на дорогу, медленно плывущую перед моими глазами, понимая, что мы только что убили фенрира. И не просто фенрира - Лунера. Но ведь они вымерли! Остались только охотники за жемчугом! Или нет? Или все эти тайные организации лишь прикрытие, а на самом деле, его ищут не люди, а Лунеры? Но ведь они сами его спрятали - какой во всем этом смысл?
   - Нужно рассказать отцу, - подал голос Золин.
   - Нет, - возразила я. - Это поднимет много шума.
   - Предлагаешь молчать об этом?! Молчать о том, что в нашей округе завелась нечисть? И причем какая!
   - Как ты не понимаешь? Она не просто так сюда забралась! Она пришла за кем-то, возможно, за твоей Дэйзи! - Я стиснула зубы, замолчала на секунду, переводя дыхание. - Даже оборотни - разумные существа, они не сунуться в Лораплин просто поесть. Эта тетка могла набить желудок в любой деревне Ей кто-то приказал убить, понимаешь?
   Некоторое время Золин размышлял над моими словами, а затем медленно кивнул.
   - Но все равно нужно сказать отцу. Мы не будем поднимать шум, просто обсудим кто бы это мог быть, и что делать дальше.
   Я насупилась, но кивнула.
   - Ладно. - Тут вдруг вспомнила еще одну вещь. - Нужно избавиться от трупа.
   - Нет, отнесем его к отцу.
   - Ты что, к этому времени она начнет разлагаться!
   - Отец сможет определить, кто она! - не отступал Золин.
   - Твой отец что, специалист по гнилой нежити? - съехидничала я, но как-то не убедительно - мне было не до шуток.
   - Он конс-маг!
   - Что?! - От удивления я застыла, и чуть не упала, когда потеряла опору. Парень вздохнул, обернулся и вновь подставил свое плечо.
   - Да-да. Он Главный конс-маг. Почему я, по-твоему, учусь на боевом факультете?
   - Я думала ты сам хоте... Ой! - Ноги подкосились и я рухнула на землю. Золин поднял меня под локти и серьезным тоном сказал:
   - Тебе срочно нужно в лазарет.
   - Угу, - отмахнулась я. - Что со стражниками делать?
   - Боже, Мел! Иди в лазарет! За тобой дорожка из крови тянется! Ты хоть представь, сколько ее ты уже потеряла! Я разберусь со стражниками!
   - Что ты будешь с ними делать? - не отступала я.
   - В лазарет! - рыкнул он.
   Я сникла. Он прав. Целителей я недолюбливала с детства, но с такой ногой, возможно, только это детство мне и останется вспоминать. Если выживу. Мы пошли в сторону Академии. Боль в ноге с каждым шагом становилась все невыносимее, на глазах выступили слезы. Я же воин, воины не плачут. Стиснула зубы еще сильнее. Не плачут. Чтобы удержаться на весу, мне пришлось передвинуть руку с ближнего ко мне плеча Золина, на дальнее. Я случайно коснулась рукой его спины и почувствовала что-то липкое.
   - Ты ранен!
   - Угу, - на этот раз отмахнулся Золин.
   - Тебе тоже нужно в лазарет!
   - Угу.
   - Эй, ты меня вообще слышишь?
   - Угу.
   - Хватит "угукать"!
   - Угу, - снова сказал Золин, но поймав мой убийственный взгляд, пояснил: - А кто по-твоему займется трупами?
   - Твой отец.
   - А кто ему скажет о трупах?
   - Пошли вместе! - твердо сказала я. Долг всегда был превыше всего, правильно?
   - Без моей помощи ты и шага не сделаешь. У тебя рука вся в крови, а нога и подавно отвалиться может. Хочешь остаться без ноги? У меня всего-то царапина на спине, а у тебя всю ногу гангрена съест, - убийственно заключил парень.
   - Помирать так вместе, - обиженно возразила я.
   - Удачи.
   До Академии мы дошли в молчании. Люди, встречавшиеся по пути, кидали на нас удивленные взгляды и долго-долго их не сводили. Я разворошила волосы и закрыла ими лицо. Только бы дойти... кажется, нога начинает отниматься...
   - Слушай, - я попыталась остановить Золина, но вместо этого споткнулась и, крутанувшись на все сто восемьдесят градусов, уткнулась носом ему в грудь. - Не говори никому.
   - О трупе? Мы же договорились уже. - Он попытался подтянуть мое тело повыше и поудобнее перехватить, но я только съехала еще больше.
   Перед глазами все поплыло.
   - Я не про это. Не говори никому о том, что видел. - Его рука, пытающаяся удержать меня за талию начала медленно подниматься вверх.
   Ой нет, кажется, это я поехала еще больше вниз. Земля уже находилась в опасной близости от моей пятой точки, как я из последних сил ухватилась за ремень штанов Золина.
   - Что ты делаешь? - пропыхтел он.
   - Прости. - Я все-таки упала. Земля была невероятно холодной, и совершенно не манила на ней посидеть, но несмотря на это, теперь я была абсолютно уверена - мне не встать больше.
   - Что ты хотела сказать? - Парень наклонился пытаясь вновь меня поднять. Я даже не попыталась ему помочь. У меня уже не было сил.
   - Не говори никому, что я умею драться, - тихо сказала я.
   - Ладно, - легко согласился Золин, как будто я только что попросила одолжить мне ленточку на праздник.
   - Никому. Пусть это останется в тайне. - Я слабо улыбнулась и закашлялась, но как только приступ кончился, продолжила: - Обещаешь?
   - Обещаю, - он ободряюще улыбнулся. - Ты, похоже, не встанешь уже. Иди сюда.
   И невероятно каким чудом, он поднял мою огромную тушку на руки и даже смог поудобнее перехватить.
   - Тебе же тяжело! - возмутилась я. Чисто для вида. На самом деле это было приятно. Если б еще нога так не болела...
   - Ничего, и тяжелее вещи приходилось таскать.
   В лазарете доктор, при виде нас, чуть не потерял сознание.
   - Что... что произошло? - еле выдавил из себя довольно пожилой мужчина, у которого в волосах уже виднелась седина.
   - Мы... мы попали в очень трудную ситуацию, - заговорил Золин. - Вот этой девушке требуется помощь. Сейчас я принесу еще одну. Это очень долгая история, Дог, - опередил парень раскрывшего было рот доктора. - Просто помогите им.
   Доктор обреченно кивнул и принял меня в свои руки. Я буквально рухнула в его объятия. Дог на удивление прытко дотащил меня до ближайшей койки и аккуратно уложил.
   - А вот у него, - я злобно ткнула пальцем в Золина, - рана на спине. Ему тоже нужна помощь.
   Доктор обеспокоено повернул парня спиной к себе, а я злорадно ухмыльнулась. Пускай тоже помучается.
   - Ничего себе! - присвистнул доктор. - Как ты еще ходишь, парень?! Тебе срочно нужно лечь! Голова кружиться?
   Золин медленно кивнул.
   - Немного.
   - Ты в любой момент можешь потерять сознание! Тебе нельзя выходить!
   - Там еще одна девушка на улице, - возразил Золин. - Прикажете оставить ее там?
   - Нет.
   - Да, - сказали мы одновременно с доктором.
   Две пары глаз с удивлением уставились на меня. Это было так забавно, видели бы они свои лица! Я не удержалась и засмеялась.
   - Дог, что с ней? - настороженно спросил Золин.
   Доктор подошел ко мне и положил руку на мой холодный лоб. Это оказало еще смешнее. Скорее всего, это у меня перед глазами все поплыло, потому что глаза доктора становились все больше и больше, а потом меньше и меньше. И вдруг бах! Они превратились в один! О-о-о ничего себе какой большой!
   - Она вся горит. У нее болевой шок, она потеряла слишком много крови. Вдобавок у нее началась истерика.
   Лицо Золина так вытянулось, что стало похоже на колбасу. Ой да нет же, и вправду в колбасу превратилось! Я засмеялась во весь голос, на глазах аж слезы выступили.
   - Я думал, у нее устойчивая психика. Почему она так на меня смотрит?
   - Что? - неподдельно удивился доктор. - У женщины устойчивая психика? Не смеши меня, парень. Я позову кого-нибудь, чтобы помогли дотащить твою пассию.
   Он медленно кивнул, не сводя с меня настороженного взгляда, а затем развернулся и нетвердой походкой вышел. Я лежала и смотрела ему вслед, потом на темный проход, потом на потолок... Очнулась, когда доктор стал тыкать мне в рот чайным блюдцем.
   - Выпей, дорогая. Это поможет, - приговаривал он.
   Я выпила сладкий отвар, с каким-то жестким привкусом, оставшимся во рту. Захотелось потереть язык, чтобы смыть эту гадость. Неожиданно стало клонить в сон. Где-то вдалеке послышался удивленный возглас доктора и приглушенные шаги, когда он побежал в темный проход. Зов на помощь я уже почти не различала.
   Последней мыслью было осознание того, что я соврала Золину. На самом деле я знала, за кем пришла волчица. Она пришла за мной. И тогда в проулке она дожидалась меня, а Дэйзи просто оказалась не в то время, не в том месте...
   И еще, это значит, что кто-то знает, что я слежу за членом Тайной Организации. И они попытались убрать меня. А раз сейчас у них ничего не вышло, они повторят попытку снова...
  
   Глава 9.
  
   Иногда я приходила в себя. Это случалось крайне редко и очень болезненно. Просто что-то ударяло в голову, и приходилось открывать глаза. Изображение никогда не было четким, всегда все плыло перед глазами, а голова, казалось, раскалывалась на тысячи мелких осколков. А еще дикий жар в ноге, словно хотел сжечь меня заживо. Я пыталась посмотреть, не горит ли моя нога, но стоило приподнять голову, как темнота вновь затягивала в свою пучину.
   А потом все повторялось снова.
   Иногда приходили голоса. Они были едва различимы, но я все равно могла их расслышать. Они всегда перебивали друг друга, словно насмехаясь над моей, и без того больной головой. Потом кто-то прикладывал руку ко лбу и я проваливалась в сон.
   Но в последний раз моего пробуждения ужасающей, безнадежной и неизбежной пустоты не было.
   Я лежала молча, не смея открывать глаза. На этот раз я проснулась не от головной боли. Просто осознала, что больше не сплю. Прислушиваясь к собственным ощущениям, поняла, что нога больше не болит. Чувствовалось лишь легкое покалывание в раненной руке. Где я находилась - было загадкой. Здесь не пахло лекарствами, как у нас в Стродисовском лазарете. Здесь вообще ничем не пахло.
   Вдруг, мне почудился рык. Тот самый рык, что преследовал меня эти дни в темноте. Глухой, но оттого не менее опасный. Я открыла глаза и медленно повернула голову. Никого.
   Внезапно события минувших дней ворвались в мое сознание: девушка, волк, раненная нога, парень, мертвые стражники... А что, если этот рык означал, что за мной пришел кто-то еще? Теперь уже не во сне, а наяву. В панике закрутила головой, пытаясь позвать на помощь. Рот открылся в беззвучном крике. Я хотела закричать, но не могла сказать ни слова.
   Хлопнула дверь. Что-то упало, потом послышались шаги и дикий визг:
   - Она очнулась!!!
   Я толком не успела ничего сообразить, как в комнату ворвались люди и столпились надо мной, загородив свет.
   - Мел, ты как? - спросил Золин.
   Я открыла рот и закашлялась.
   - Золин, не трогай ее, - пробасил незнакомый мне голос.
   - Отойдите, отойдите, - раздался еще один. Это был доктор.
   Неожиданно, мне в правый глаз врезался ослепляющий свет. Затем та же участь постигла и левый. Непроизвольно выступили слезы и я заморгала. Доктор показал мне два пальца и спросил:
   - Сколько пальцев видишь?
   Я дотронулась рукой до горла. Почти моментально мне впихнули чашку с каким-то отваром. Немного отхлебнула и в горле моментально пропало ощущение сухости.
   - Два, - хрипло сказала я.
   - С ней можно поговорить? - спросил низкий голос, который оборвал Золина.
   - Нет, - покачал головой доктор. - Еще минимум два дня ей нужен полный покой.
   Послышались шаги и щелчок двери. Доктор походил вокруг меня, осмотрел ногу и руку, накормил бульоном и ушел. Без единого слова.
   Некоторое время я лежала и тупо смотрела на белый потолок. Не хотелось ни о чем думать, но мысли сами полезли в голову. О чем меня будут спрашивать? О фенрире? И что сказать? Можно продолжать строить из себя дурочку, мол я не знаю, с кем имею дело. Но с другой стороны, мне было страшно. Страшно разбираться во всем этом одной. Единственной знать, кого на самом деле мы победили. А если рассказать? Но тогда начнутся вопросы. Они могут начать выяснять не был ли заразен укус волка. И тогда моя тайна раскроется.
   Как они поняли? Один-единственный раз, я намекнула Тодду, что знаю о фенрирах. Он не мог догадаться так просто. Или мог?
   Сколько дней я здесь лежу? Воскресенье уже прошло? Что я скажу Берону?
   Столько вопросов, и ни одного ответа.
   Я закрыла глаза и провалилась в сон. Проснулась от того, что кто-то тряс меня за плечо. Это был доктор.
   - Выпей, - сказал он.
   Я подчинилась.
   - Где я?
   - В лазарете.
   - И сколько я спала?
   - Вряд ли это можно назвать сном, - покачал головой мужчина. - Ты неделю металась в бреду.
   - Неделю?! Сейчас пятница? - от неожиданности я села. В боку закололо.
   - Эй, тихо-тихо, - доктор сжал мои плечи и уложил на кровать. - Да, пятница.
   - Но... почему так долго?
   - Это у тебя нужно спросить, - доктор в упор посмотрел на меня, - почему твоя аура не поддается сложным магическим заклятиям?
   Я поджала губы. Он не стал настаивать на ответе и молча поднялся с кровати.
   "Потому что я из Стродиса", - мысленно ответила я.
   На следующий день от долгого сна голова гудела так, словно мне внутрь запихнули шарманку, издающую самый противный в мире звук. Я села, ощущая боль в боку, но в остальном чувствуя себя прекрасно. Приподняв ночную рубашку, увидела, что живот перевязан тугой повязкой.
   В комнату вошел доктор с бульоном в руках.
   - Меня уже тошнит от него, - с гримасой отвращения сообщила я.
   - Что поделать, он помогает восстанавливать силы.
   - Почему у меня перевязан живот? Вроде самая сильная рана была на ноге.
   - Теперь там шрам, - ответил доктор. Он постоянно бросал на меня настороженные взгляды, как будто ждал, что я вот-вот скажу ему, в чем дело. Но я не скажу. - У тебя сломано два ребра. И, как я уже говорил, твоя аура не дала нашим целителям излечить еще и их. Пришлось действовать по старинной медицине.
   Я сделала вид, что бульон это самая вкусная вещь из всех, что я когда-либо пробовала. Что ж, Майки, рано или поздно тебе придется ответить на их вопросы.
   - Кстати, чуть не забыл, к тебе гости.
   Доктор вышел в коридор, кого-то позвал, и в комнату вошли Золин, Эстан и человек, облаченный во все черное, с переливающимися кристалликами на руках и золотым медальоном на шее. Главный конс-маг.
   Первым делом захотелось вскочить на ноги и опуститься на колени перед таким важным человеком. Но я лишь заерзала на месте.
   - Привет Мелинда, - поздоровался отец братьев. - Надеюсь, ты достаточно окрепла, чтобы ответить на наши вопросы?
   Я медленно кивнула.
   - Хорошо, ты знаешь, что это была за тварь?
   Я покачала головой, и, чтобы не выглядеть болванчиком, добавила:
   - Она была очень сильная.
   - Да, сильная, - кивнул конс-маг. Сцепил пальцы обеих рук вместе. - Как ты на нее нарвалась?
   - Случайно. Я шла в кабак, и услышала зов о помощи. Это звала Дэйзи.
   Конс-маг кивнул.
   - Вам крупно повезло ребята, - хохотнул Эстан.
   - Да, - холодно бросила я. - Тебя что-то не устраивает?
   Эстан хотел что-то сказать, но конс-маг опередил его:
   - Закрой рот, Эстан. - И обратился ко мне: - Ты знаешь, как эта тварь пробралась в город?
   - Она убила стражников.
   Конс-маг задумчиво почесал подбородок и посмотрел на Золина. Последний уверенно кивнул.
   - Не только, - сказал парень. - На главных воротах, да и на всем городе стоит охранное заклинание, которое каждый день поддерживается пятью архимагами.
   Я озадаченно сдвинула брови.
   - И?
   - Нечисть не может пробраться сквозь него.
   - Хочешь сказать, что она не нечисть?
   - Или кто-то снял заклинание.
   Я покусала губы. Раз все было спланировано, значит, они точно послали тварь убить меня.
   - Но маги проверили заклинание, - встрял Эстан. - Все в порядке.
   - Как это?
   - У нас две версии, - сказал Золин. - Либо оборотень вовсе не оборотень, либо у кого-то в запасе такая мощная энергия, что он сумел снять заклинание не затронув магический фон, а потом вернуть все на место.
   Мой рот непроизвольно открылся, и я мысленно оценила свою значимость. Представляю, как бушует главарь нападения, узнав, что затратил столько сил напрасно.
   - К чему вы клоните? - напрямик спросила я.
   - Мелинда, - твердо сказал отец братьев. - Мы думаем, что тварь послали, чтобы убить тебя.
   Было глупо с моей стороны рассчитывать, что они не догадаются.
   - Но зачем?! - Я так недоуменно захлопала глазами, что мир вокруг закружился. Эстан удивленно поднял брови и недоверчиво посмотрел на мои попытки вернуть себе нормальное зрение.
   - Это мы и хотели у тебя спросить.
   Я покачала головой.
   - Я ничего не знаю.
   - Врешь, - возразил Эстан.
   Я в упор посмотрела на него. Он стоял у края постели, скрестив руки на груди, внимательно наблюдая за мной, сощурив глаза. Почему-то вдруг отметила, что у них с братом были такие забавные прически, словно им в головы ударила молния, и теперь волосы стояли дыбом. О чем я вообще думаю?
   - Эстан, - угрожающе сказал конс-маг.
   - Ты врешь, - уверенно сказал он.
   - Я не вру! Я ничего не знаю!
   - Ты врешь!
   - Эстан!!! - рявкнул его отец. - Закрой свой рот! Все, пошли!
   Главный конс-маг развернулся и направился к выходу. Братья, словно хвостики, пошли за ним. Около двери Эстан повернулся и сквозь зубы произнес:
   - Я знаю, ты врешь. И я выясню, о чем.
   Хлопнула дверь.
   Разоблачение в любом случае было неизбежно. Но так быстро? Что они сделают, когда узнают? И аура эта чертова. Нужно срочно что-то делать. Но что? К Берону? Да хоть к нему! Если они поймут, что я из Стродиса, простым выговором теперь не отделаться. До меня вдруг дошло, что если они докажут, что я шпионка, то припишут нападение волчицы на меня. Они же прекрасно понимают, что я была ее целью. И остаюсь таковой. А значит, избавившись от меня, они избавятся и от нее.
  
   ***
  
   Когда наступило воскресенье, я уже вставала без головокружения. Правда, от любого движения ребра жутко ныли. Этого дня я ждала с небольшим трепетом. Что мне сказать Берону? Хотя, какая разница, главное суметь выбраться отсюда!
   За эти два дня ко мне заходил Главный конс-маг, и еще какой-то человек. Они разбирались, почему на меня не действуют заклинания. Я отвечала на вопросы, но похоже, это не дало нужного результата. После этого они решили применить магию. Наверное, такого страха я не испытывала даже тогда, когда волчица сжала свои когти на моей шее. Благо, доктор сказал, что я еще очень слаба. В тот момент я была готова расцеловать ему руки.
   С этого момента меня не покидало чувство тревоги, какой-то невидимой, но постоянной опасности. Я практически не спала, а если и удавалось задремать на пару часов, то это были самые беспокойные пару часов в моей жизни - я могла проснуться от любого шороха. Все время казалось, что за мной следят. Ведь в прошлый раз они допустили ошибку, значит в этот просчитают все до мелочей.
   Я, в уже приевшейся манере, вздрогнула, когда услышала шаги за дверью. Зашел врач, неся в руках миску с бульоном. С нескрываемым отвращением я выпила эту гадость. В последнее время меня в серьез стало подташнивать.
   Сегодня было воскресенье. День, когда мы должны были встретится с Бероном. Именно поэтому вечера я дождалась с трудом. Со мной рядом положили еще какого-то парня, но он все время кряхтел, и иногда постанывал. А еще от него воняло каким-то странным отторгающим запахом, как будто его слишком сильно побрызгали духами. Я подавила страстное желание перевернуться на бок и уткнуться носом в подушку.
   Доктор заполнял какие-то бумаги за дальним столом, и в темноте зала свет от его огонька создавал устрашающее впечатление. Тени прыгали на стенах так подобострастно, что иногда казалось, будто это реальные люди, или вполне себе живые чудища. Я не могла на это смотреть и все время пыталась скосить куда-нибудь взгляд. И так вся была на нервах, а тут еще эти страшилки. Взгляд неизменно падал на новенького паренька. Сколько ж можно дрыхнуть? Иногда я украдкой наблюдала за доктором. И вот, наконец, он посмотрел на нас. Я знала: каждый раз, до пополнения рядов больных, он смотрел на меня, и когда убеждался, что я якобы сплю, куда-то уходил. В этот раз ничего не изменилось. Он прошелся мимо нас с парнем, притронулся к моему лбу и вышел. Почему-то стало обидно за новенького. Все-таки он тут недавно, ему, наверное, хуже.
   Я тихонько села. Прислушаться мне мешало похрапывание соседа. Пришлось плюнуть на это гиблое дело - вот ведь нашел время похрапеть. Завязала халат и на цыпочках дошла до двери. В коридоре было тихо и темно. Также на цыпочках дошла до лестницы, с замиранием сердца слушая собственные приглушенные шаги. Спустилась вниз, все время зорко оглядываясь, - мало ли что. Великие сыщики, наверное, нарисовали бы с меня картину и показывали своим приемникам, что значит словосочетание "навострить ушки" на практике. Сказать, что с моими органами слуха я превратилась в эльфа - настолько сильно и напряженно они вытянулись - не сказать ничего.
   Наконец, я вышла в сад. Было странно видеть, что территорию никто не охраняет. До калитки дошла задыхаясь. Почему-то с каждым шагом ребра болели все сильнее.
   Не знаю, сколько сейчас было времени, луна скрылась за тучами, но Берона не было. Я беспомощно сползла по железным прутьям калитки. Пока добралась до этого места, то абсолютно выдохлась. Чем глубже вдыхала, тем сильнее кололо в боках. Я начала дышать через раз, отчего голова закружилась в два раза сильнее.
   Не знаю сколько времени прошло. Глаза закрывались, но стоило голове завалиться в сторону, как она ударялась о железную решетку и я снова бодрствовала. Картинка все сильнее стала превращаться в одно большое смазанное пятно. Перед глазами поплыло.
   "Майки, Берон не придет", - говорил внутренний голос, но я отказывалась слушать. Он придет. Он должен.
   Я закрыла глаза и стала ждать дальше.
   Птичий крик, раздавшийся прямо над ухом, привел меня в чувство. Перед глазами по-прежнему плыло, но то, что стало светлее, я поняла сразу. Неужели уснула? И меня никто не разбудил. Он не пришел.
   С трудом поднявшись, я кое-как добрела до входа в Академию. Не знаю, каким чудом умудрилась подняться по лестнице, но дышать стало совсем невозможно. Я села на последнюю ступеньку, и задержала дыхание. Но мне нужен был воздух! Я глубоко вздохнула и чуть не взвыла. О господи, как же больно!
   Внезапно послышались голоса. Они раздавались вдалеке, наверное, в каком-то из дальних кабинетов, еще и прикрытом дверью. На глазах выступили слезы, я еле сдерживала кашель. Но все же заставила себя подняться. Нужно добраться до лазарета раньше, чем люди выйдут оттуда.
   Пошатываясь, и опираясь о стенку, я заметила приоткрытую дверь, из которой доносились голоса. Нет, не дальний.
   - ... я не понимаю, что происходит! - донесся обрывок фразы.
   - Ну и кто она по-вашему? - раздался громкий бас.
   - А что я? - прозвучал голос доктора. - Я понятия не имею, что у нее с аурой!
   - Здесь что-то не так, - произнесла женщина. - Что вы скажите, мистер Залецин?
   Повисло молчание. Не стоило особо труда догадаться, о ком они говорят.
   - Я высказывал предположение, что у нее на ауре может быть защита... но я такого еще не встречал...
   - Посадим ее под охрану и, как только придет в себя, заставим отвечать на наши вопросы! - опять пробасил человек.
   - Девчонка еще слишком слаба! - это был голос Главного конс-мага.
   - Дагган, она спасла твоего сына. Ты руководствуешься отцовскими мотивами! - возразила женщина. - Посмотри на ситуацию здраво!
   - Во-первых, это он ее спас, - жестко и как-то оскорбленно ответил отец братьев. - Во-вторых, я и смотрю на ситуацию здраво. Кем бы она ни была, неделю назад ее хотели убить. Она стала опасна для них, значит для нас она не важна.
   - Ты совсем сдурел?! - взревел громким басом какой-то мужчина. - Ради ее головы вскрыли защиту ПЯТИ архимагов!!! Да ты только представь, какой информацией может обладать девчонка, если ради ее смерти сюда послали фенрира!!!
   Все грозно зашикали на неосторожного мужчину.
   - Закрой рот, - прошипела женщина. - Как бы то ни было, - добавила она уже более спокойным тоном, - она опасна для нас. Ее нужно посадить под охрану.
   - Под какую? - слабо возразил Главный конс-маг. - Мы отправляемся в Долину Азур, за принцессой Криссэль, не забыла?
   - Посадим твоего сына, - серьезно ответила женщина.
   - Ты что, издеваешься? - маг звучно рассмеялся. - Рядом с ней?
   - Не Золина, - все также спокойно возразила женщина. - Эстана.
   - Нет, - твердо сказал отец братьев. - Тогда она вообще не доживет да следующего дня. Вспомни, что он сделал с охотницей найбов. Вот-вот.
   - Встречал, - вдруг сказал доктор.
   Повисло молчание, наверное, они все дружно уставились на него.
   - Встречал уже такой случай, - наконец пояснил доктор. - Вы помните в прошлом году к нам по обмену приезжал парень? Тогда его укусила гремучая змея. Он по-моему неделю пролежал в лазарете, потому что его аура не пропустила нашу магию.
   На этот раз даже я, находясь в коридоре, почувствовала повисшее в воздухе напряжение. Сердце пропустило несколько ударов, а я перестала дышать.
   Догадались.
   - Хочешь сказать... - осипшим голосом начал мистер Залецин.
   - Эта девчонка из Стродиса, - закончил за него доктор.
   - Тихо-тихо, - спокойно сказал Главный конс-маг. - Мы ничего о ней не знаем. Пока ничего не будем делать, понятно? Сперва все как следует выясним, у нас сейчас ситуация и поважнее есть. И пока мы будем отсутствовать, наши люди будут за ней наблюдать. Чуть что не так, и мы тут же переместимся сюда. Все, успокойтесь. Раз ее хотели убить, значит, теперь она представляет опасность не для нас, а для тех, от кого она.
   Дальше я слушать не стала. Еле ступая от едва сдерживаемого кашля, добрела до своей койки, плюхнулась на нее с ужасающим скрипом, и почти сразу же закашлялась. Сильно, громко, отхаркивая мокроту.
   - О-о-ой, голова-а-а, - раздался рядом голос парня.
   "Мне бы твои проблемы", - раздраженно подумала я.
   Нужно срочно сматываться. Не дай бог, эти люди зайдут сюда, вот тогда я точно пропала. Черт, ведь я так и не выполнила свое задание! Почти сразу же отмахнулась от этих мыслей. Не до них сейчас. Я вскочила на ноги, но слишком резко, отчего в глазах потемнело. Пришлось снова лечь, и медленно подняться.
   "Теряешь время!", - пронеслось в голове.
   Я встала и, пошатываясь, вышла в коридор. Вот только теперь голоса отражались от стен гулким эхом. Они вышли из кабинета! В панике быстро спряталась за внутреннюю сторону двери, и затаила дыхание. Только бы не заметили!
   - Директор у себя? - спросил какой-то голос.
   - Угу.
   - Пойдемте, доложим ему о сложившейся ситуации, - предложил еще один человек.
   - Угу.
   Что-то заставило меня подумать, что "угукал" отец братьев.
   Как только шаги стихли, я рванула в коридор. Почти сразу же дышать стало больно, но останавливаться было нельзя. Я настолько внимательно сосредоточилась на своем дыхании, что не заметила человека, врезавшись в него около лестницы. Он схватил меня за руку. Я медленно подняла глаза и узнала конс-мага, перед которым опустилась на одно колено возле кабинета директора.
   - Ты... - севшим голосом сказал он.
   Он знает. Знает, кто я. Он был в кабинете вместе со всеми. Я беспомощно закрыла глаза. С минуту мы стояли не двигаясь. Я ждала, гадая, чего же он медлит?!
   В голове родилась мысль, что будь я на его месте, давно бы отдала в руки Главному конс-магу. "Ну давай! Чего же ты ждешь?", - спрашивал разум. А сердце отчаянно надеялось, что он отпустит. Отпустит за тот случай у кабинета. Но кто, в своем уме, сделает это просто за то, что ты опустилась перед ним на колено?
   - Теперь мы квиты... - прошептал он и отпустил. Я облечено выдохнула и закашлялась. Когда открыла глаза, его уже не было.
   - Спасибо, - произнесла благодарность в пустоту.
   В саду было тихо. Пения птиц больше не было слышно, что немного настораживало, зато людей тоже не наблюдалось. Пригнувшись, я осторожно пробиралась сквозь цветы, иногда цепляясь ночной рубашкой за какие-то колючки. Наконец, впереди показалась калитка. Кашлять хотелось безумно, но я держалась. На этот раз, одна ошибка и я покойник.
   Охранное заклинание никого не впускало, но вполне спокойно выпускало.
   Стоило выйти за пределы Академии, и даже дышать стало как-то легче. Огромный, невидимый груз страха и желания поскорее сбежать, наконец, свалился с плеч. Отлично, одним препятствием меньше. Берон придет. Наверное, у него просто какие-то проблемы, нужно лишь подождать. До следующего воскресенья целая неделя, придется ее где-то просто пересидеть. Я оглядела себя: от шеи до самых икр висела, напоминая мне мешок картошки, белая ночная рубашка с синими цветочками. Слишком уж она выделяется, нужно переодеться. Но как? В общежитие возвращаться опасно... Хотя, можно попробовать, пока из Академии не выбегает толпа стражников. Может, и не обнаружили еще?
   Улицы были пусты, но я все равно через каждые полминуты озиралась по сторонам. Постепенно дышать становилось легче. Я держалась края улицы, с тоской глядя на крыши - если бы не сломанные ребра, побежала бы по ним. Дома вокруг были незнакомые, здесь я определенно раньше не ходила. Отлично, не хватало еще заблудиться! Вдруг впереди показался красивый розовый дом со сломанным деревянным подоконником. Получается, мне в другую сторону. Выругавшись сквозь зубы я развернулась и ускорила шаг, но ребра заныли так, что на секунду у меня потемнело в глазах. Пришлось сбавить темп.
   За неделю общежитие не изменилось. Все такое же тусклое, невзрачное, с темными грязными стеклами. Я быстрым шагом вошла внутрь, и с трудом поднялась на второй этаж. Не в силах больше терпеть, я глухо, по чуть-чуть, стала кашлять в кулак. Наконец, когда приступ закончился, открыла дверь и зашла в комнату. Слоф безмятежно спала, и в этот момент я дико ей позавидовала.
   Сумка, собранная директором была слишком большая. Половину одежды я кинула на постель, оставив лишь черные штаны, серую футболку и черный свитер. Взяла остатки колбасы и хлеба, шампунь и мыло. С трудом вытащила болас из сумки директора, один из концов оружия покачнулся в воздухе и заехал мне по коленке. Шепотом проклиная всех и вся, я свалила вещи в сумку, выданную Бероном - она была меньше. Сама надела бежевую водолазку и черный комбинезон с кармашком на груди, запутавшись при этом в лямках. Напоследок аккуратно положила письмо, адресованное Дине в передний карман одежды.
   И только у выхода поняла, что у меня нет денег. Если Берон придет, то они и не понадобятся, но мне же нужно будет чем-то питаться целую неделю.
   - Слоф, Слоф, - пошевелила я девушку. - Слоф проснись.
   Блондинка открыла глаза. Я в очередной раз удивилась, как она может выглядеть так прекрасно даже во сне?
   - Мелинда?! - Слоф распахнула глаза от удивления, и в следующую секунду схватила в свои объятия. - Я так переживала! - расплакалась она, понятия не имея, насколько мне было больно!
   - Слоф, отпусти... - просипела я.
   Блондинка подчинилась и я, держась за бока, опустилась на ее кровать.
   - Ты уже выздоровела? Но почему так долго?! Больно, да? - сквозь слезы бессвязно мямлила она.
   - Нет, - с трудом ответила я. - Слоф, мне нужны деньги.
   - Деньги? - шмыгая носом, переспросила девушка. - Ты уезжаешь?
   Я кивнула и вымученно улыбнулась.
   - Не-е-ет, - разошлась Слоф. - Ты не можешь меня покинуть! Только не сейчас! Мел, меня бросил Тодд, хоть ты не покида-а-ай меня!
   - Бросил Тодд? - мои брови непроизвольно поползли вверх. Ничего себе! С каверзным чувством вины, пришлось признать, что это было не удивительно, ведь Слоф... это Слоф. Но вроде бы парню этот факт не доставлял особых неудобств.
   - Да-а-а! - Удивительно, сколько из нее лилось слез. Я чуть-чуть отодвинулась. Так, на всякий случай. - Ради Рьюити!!! - истерично вскричала блондинка, и вздрогнув, я шарахнулась в сторону, чуть не грохнувшись с кровати.
   - Но она же учится на боевом факультете... - немного оправившись с шоком (я-то думала она тихая девушка!), проговорила я.
   - Я зна-а-аю... Он тоже поступил туда-а-а!
   - Что?! Тодд на факультете боевой магии?! - Сперва я даже не поверила в то, что только что услышала.
   - Не оставляй меня! Прошу-у...
   Мне стало искренне жаль ее.
   - Слоф... прости... я не могу...
   - Почему? - она опять начала шмыгать носом.
   Черт, Майки, нельзя использовать ее! Но как мне тогда выиграть время?
   - Я возвращаюсь в свою деревню, Малые Бычки, - начала я. - У меня заболела лучшая подруга. Я не могу оставить ее...
   - А меня можешь?
   - Я вернусь, Слоф, - скрепя сердце, соврала я.
   - Да? Обещаешь?
   Я поджала губы.
   - Обещаю. - Повисло молчание, и я спросила о том, зачем собственно сюда пришла: - Так ты одолжишь мне немного денег?
   - Угу, - она подошла к тумбочке и вручила мне несколько монет. - Этого должно хватить...
   - Я все верну.
- "Надеюсь", - добавила уже про себя.
   Я подошла к ней и крепко обняла, словно в последний раз. Время стремительно утекало, но я не могла уйти так просто. Ободряюще улыбнувшись, снова солгала:
   - Я оставила знак ясновидящей. Он приносит счастье.
   Слоф печально улыбнулась. Я погладила спящую морскую свинку и вышла.
   Чувство вины начало стремительно проявлять себя, но пришлось отмахнуться от него. Сейчас были проблемы посерьезнее.
   Я надеялась, что потеряла не слишком много времени. На входе никого не было, на улице, как оказалось, тоже. Я понятия не имела, куда мне идти. Нужно переждать всего неделю, но где? Быстрым шагом направилась к главным воротам. Попробую за городом, пристроюсь в деревушке.
   Внезапно дыхание перехватило. От каждого вдоха боль, отдававшаяся в боках, была настолько невыносимой, что я остановилась и опустилась на корточки. Нет, на этой улице слишком большой обзор. С трудом добралась до небольшого проулка, в котором находилась помойка. Еле передвигая ногами, опустилась рядом с большими бочками, от которых шел ужасный запах.
   Закрыла глаза, но тут меня схватил кашель. Я отхаркивала мокроту, раздирая горло, как вдруг подступила тошнота. Села на колени, и меня вырвало, вперемешку с кровью. На глазах выступили слезы. Я не знахарка, что делать со сломанными ребрами, не имею ни малейшего понятия. Господи, дожить бы до воскресенья.
   Я бессильно перекатилась на бок и закрыла глаза. По щеке скатилась слеза. От рвоты, от боли, или от отчаяния - я уже не разобрала.
  
   Глава 10.
  
   Кто-то наблюдал за мной. Всем своим существом я ощущала это. Лежать на земле было холодно, руки и ноги замерзли до онемения. Сейчас была ночь. Я не открывала глаза, просто знала. Ведь этот кто-то стоял близко. Очень близко. А подойти на такое расстояние, никого не опасаясь, можно лишь ночью.
   Я пошевелила рукой, и наблюдающий дернулся. Мысленно улыбнувшись, я резко повернулась и кинула в него огрызком яблока, который нащупала секундой раньше.
   Но наблюдающий не шелохнулся. Два золотисто-карих глаза смотрели на меня, словно видели насквозь. Кот. Он смотрел на меня все это время, будто что-то искал. Овальные зрачки не двигались, просто уперлись в одну точку - на меня. Я прищурилась, и цыкнула на него.
   Кот лениво повернулся и запрыгнул на бочку.
   - Мяу-у, - выдал он.
   Мне показалось, что что-то произошло. Появился кто-то еще.
   - Мяу-у, - на этот раз мяуканье было больше похоже на сладкое рычание.
   Я повернула голову и заметила движение в углу, а через секунду оттуда показались еще два золотисто-карих глаза. Еще один кот. Я снова легла на спину, и тут на крыше что-то промелькнуло. Прищурилась и различила черный хвост. Рядом прошмыгнула тень, а на другой крыше показалась еще одна. Сколько их тут? Страх сковал сердце. Что, если это дело рук тех, кто послал за мной фенрира?
   Самый первый кот спрыгнул с бочки. Он медленно, словно каждое движение его лап отдавалось гулким эхом, приближался ко мне. Я не шевелилась, просто не было сил. Он поднял лапу и ступил на мое тело. Ребра отозвались дикой болью, я застонала. Кот шел все ближе к голове. Я смотрела в эти бездонные глаза, и будто засыпала. Каким-то непостижимым образом мне все же удалось отвести взгляд. Кошка.
   Она села на моей груди, и внутри образовалось тепло. С боку все поплыло, четким осталось лишь изображение наглого, совершенного ничего не опасающегося животного. Она смотрела мне в глаза, а я, как дура, таращилась в ее, чувствуя, что меня куда-то уносит. Сердце кольнуло от недоброго предчувствия, и я поняла, что кошка - существо, решившее что-то сделать со мной при помощи магии.
   А потом меня словно подхватил поток бурной реки, закрутил и понес туда, куда ему было нужно. Без моей на то воли.
  
   Я стою на поляне. Нет, не на той поляне, что обычно является мне во сне. Это было что-то более... настоящее. Более реальное. Она намного меньше, фактически, я нахожусь между расступившимися деревьями. Оглядываюсь. Таких разновидностей растительности я еще не встречала. Огромные, толстые стволы, словно уходят ввысь. На них длинные ветки, переплетаются с ветками других деревьев, словно все они держатся за руки. Я в недоумении смотрю на странные листья: все они в форме звезды, переливаются лазурным цветом. Как вода. Поворачиваюсь и иду вперед. Не знаю зачем, просто иду. Неожиданно что-то меняется. Поднимаю глаза и вижу, что теперь листья приняли ярко-красный оттенок. Как огонь. Затем земля, и воздух. Ускоряю шаг. Прислушиваюсь к себе и понимаю - ребра больше не болят. Внезапно слышу голоса. Смех. Из-за деревьев показываются парень с девушкой. Они радостно разговаривают, держась за руки. Девушка изящно распускает свои пышные, волнистые темные волосы. Парень поворачивается к ней и целует в губы. В глубине души зарождается неприятное ощущение. Мне кажется, что раньше я его где-то видела. Девушка отступает на шаг и идет к деревьям с лазурными листьями. Парень догоняет ее, и они снова смеются. Я понимаю: они меня не видят, поэтому иду за ними следом. Внезапно парень останавливается и прикасается к дереву. На его руке возникает водная роза. Девушка радостно хлопает в ладоши и тоже создает на своей руке цветок.
   Картинка начинает расплываться, а потом меня снова уносит неуправляемое течение...
   Я нахожусь среди людей. Вокруг меня стоят старые, ветхие дома, но все они расположены по кругу. В середине находится странная статуя, состоящая из отдельных отсеков, в каждом из которых выглядывает чье-то деревянное лицо. Тотем. Понимаю: я на площади. Смотрю на людей - у всех на лицах страх. Мужчины прижимают к себе женщин, детей здесь нет. Замечаю одну деталь - все они смотрят перед собой. Перевожу взгляд и застываю. К нам приближается группа людей. Все, что удается разглядеть - там одни мужчины.
   - Я люблю тебя, - шепчет девушка рядом со мной. Смотрю на парня - его скулы затвердели, и кулаки сжались. Он не отвечает.
   Мужчины преодолевают маленький, покосившийся заборчик, и теперь почти доходят до нас. Я тут же определяю главного. Красивый, загорелый, с упрямым подбородком и большими, карими глазами, в которых читается мужество и отвага. Белые локоны обрамляют поистине прекрасное лицо. Смотрю на него и чувствую, как внутри рождается тепло. Я ни разу не видела его, но что-то заставляет меня подумать, что мы знакомы. Его люди останавливаются и он выходит на середину. К статуе.
   - Мы пришли с миром, - говорит он. Этот голос. Приятный баритон, рождает смутное воспоминание, что я его точно знаю.
   От людей, стоящих рядом со мной, отделяется большой мужчина, с пепельно-черными волосами. Его руки перевязаны жгутами. На ногах странная обувь, словно из змеиной кожи.
   - Что вам нужно? - недружелюбно спрашивает он.
   - Всего лишь ночлег, - мирно говорит блондин. - Мои люди устали. В битве на реке Кома мы потеряли много сородичей. Мы будем вам признательны, если вы предоставите нам припасы и снабдите лекарствами.
   - Откуда вы пришли? - спрашивает взрослая женщина, которая приближается к темному мужчине и берет его под локоть.
   - С севера. Мы называем себя Лунерами, - говорит мужчина.
   Я словно получаю пощечину. Он не может быть Лунером, нет. Только не он.
   - Хорошо, мы дадим вам то, что вы просите. Но взамен, вы не тронете наших женщин и детей.
   Блондин уверенно кивает.
   Картинка вновь плывет перед глазами, но на этот раз течение становится стремительнее. Теперь я не успеваю досмотреть все, лишь отдельные моменты.
   ... Первый. Девушка, которую я видела около деревьев, сидит с предводителем Лунеров. Они держаться за руки, и он обнимает ее. Я хмурюсь. Это неправильно. Она ведь была с другим мужчиной. Девушка осторожно отстраняется, и Лунер нежно прикасается к ее животу...
   ... Второй. Предводитель Лунеров держит на руках новорожденного ребенка.
   - Красивая, - говорит девушка, с которой они обнимались.
   - Вся в мать, - нежно, как-то по-отцовски, отвечает мужчина.
   ... Третий. Площадь. Но вместо тотема там стоит длинная палка, на которой висит петля. Мужчины под локоть ведут девушку к середине. На голове у нее мешок... Как только она подходит ближе, под петлю ставят бревно, снимают с нее грубую ткань и обвивают веревку вокруг шеи. Я не ничего не слышу, но узнаю ее. Та, что обнималась с предводителем Лунеров. Наверное, кто-то ее о чем-то спрашивает. Она со слезами что-то кричит, и почти мгновенно парень, которого я видела около деревьев, тот самый, что сделал для нее водную розу, выбивает опору у нее из-под ног...
   ... Четвертый. Огонь... Звон клинков... Битва. Я стою возле огромной пещеры, и смотрю на дерущихся мужчин. Их клинки сошлись в определенно равном бою. Пока что. Внезапно, один из воинов начинает светиться... Я наблюдаю за картиной с примесью восхищения и ужаса. Через секунду передо мной стоит белая, огромная птица, ростом выше меня. Она расправляет крылья и издает закладывающий уши крик. Затем взмывает в небо и покидает своих...
   ... Пятый. Последний. Я стою около деревьев с лазурным листочками, в форме звезды. Белая птица опускается рядом с сорящейся парой и меняет ипостась. Это те люди, которых я видела здесь вначале. Девушка еще не мертва. Парень, что выбил у нее опору из-под ног, в ярости. Неужели течение перекинуло меня в начало? Начало чего? Предводитель Лунеров, что держал ребенка этой девушки на своих руках, кажется, пытается что-то доказать. Они кричат друг на друга, но я ничего не слышу... Читаю эмоции по лицам. Мужчины похожи на двух разъяренных львов, готовых сойтись в схватке ряди львицы. Внезапно, я различаю голоса:
   - Прошу тебя! Я люблю его! - восклицает девушка.
   На лице темноволосого парня отражается неподдельная ярость... Он взмахивает рукой и на его ладошке образуется водная роза.
   - Помнишь? Помнишь?! Я тоже тебя любил!
   По щеке девушки скатывается слеза.
   - Прости.
   - Не надо оправданий.
   Он разворачивается и уходит. Я тоже хочу отвернуться, но что-то удерживает меня на месте. Это еще не все. Неожиданно парень поворачивается и кидается вперед. В его руках появляется лук... он натягивает тетиву...и стреляет.
   Беловолосый мужчина, с болью в глазах, закрывает собой девушку. Стрела попадает между лопаток, чуть левее... прямо в сердце.
   Слышу душераздирающий крик: "НЕТ!!!", а дальше наступает уже знакомая темнота...
  
   Я почувствовала, как по щеке скатилась слеза. В душе осталось какое-то чувство пустоты, словно я потеряла что-то очень важное. Вернее, кого-то. Я открыла глаза. Кошка по-прежнему сидела у меня на груди, все так же внимательно наблюдая за моими движениями.
   - Кто он? - глупо спросила я у нее.
   Вместо ответа она провела языком по моей щеке, стирая дорожку от слез, спрыгнула с груди и растворилась в темноте.
   Что это было? Я заморгала, пытаясь поверить в происходящее.
   Сколько я здесь лежу? Внезапная мысль, что я могла застудить себя, заставила вскочить на ноги. Я прижала руки к пояснице. Ледяная. Пошатываясь, добрела до сумки, которую бросила в углу, и вдруг поняла, что ребра больше не болят. Глубоко вздохнула - ничего. Неужели кошка излечила меня? Но этого не может быть!
   Не до конца веря в происходящее, я вышла из проулка.
   Мимо меня пронеслись два экипажа, заставив отскочить в сторону. И тут я вспомнила, что мне нельзя показываться на людях. Но что тогда? Остаться у мусорки? Бомжевать? Будет немного странно, если какой-нибудь человек решит вынести мусор с утра пораньше, и обнаружит вдруг меня. Интересно, как тут оповещают народ о том, что по городу ходит преступник?
   Я, осторожно прижавшись к стене, прокралась вдоль не слишком широкой улицы и выглянула за угол. Ого, сколько народу! Обычно, в это время я была на занятиях, поэтому даже и представить себе не могла, что тут столько людей. Рядом прошла влюбленная парочка, опасливо поглядывая в мою сторону, и я поспешила вернуться к вонючей помойке, пока, упаси боже, меня не обнаружили. На улице и без того было пасмурно, а в одиноком проулке меня вообще пробил озноб, так что пришлось натянуть свитер.
   Я огляделась по сторонам, но ночных гостей по близости не наблюдалось. Мне нужно было как-нибудь замаскироваться, чтобы не выглядеть слишком подозрительно. Скорее всего искать будут по особым приметам, хотя, лично я считала, что у меня таковых нет. Наверное, темные волосы будут главным признаком, значит, нужен парик. На улице пасмурно, большинство ярко наряженных учеников в Академии, значит, моя одежда выделяться не будет. Остается сменить цвет волос.
   Пока шла по улицам Лораплина, все время казалось, что каждый встречный знает, кто я. Стралась идти не быстро, чтобы не вызывать подозрений, с опущенной головой, так, чтобы волосы свисали вперед и хоть немного прикрывали лицо. Когда я, наконец, дошла до лавки с париками, то вдруг меня осенило: неужели никто не заподозрит неладное в том, что какая-то темноволосая девчонка хочет купить парик? Особенно легко меня будет вычислить, если разошлют ориентиры. Я моментально развернулась, и сделала вид, что вовсе не туда собиралась и так и должно быть. Торговец, уже было радостно подскочивший к двери, теперь стоял с по-детски огорченным лицом, и печально смотрел мне вслед.
   На ярмарке как всегда было шумно. Проталкиваясь сквозь оживленную толпу, я все время ловила на себе недовольные взгляды, а голову опускать не получалось, то и дело какая-нибудь мымра наступала на ногу или толкала в бок! Да еще и сумка постоянно застревала между телами прохожих. Наконец, показалась лавка с принадлежностями для цирковых актеров. Вот только парики оказались какие-то сухие, жесткие и неестественные. Пришлось идти дальше и внимательно смотреть по сторонам. В конце концов, я выбрала рыжий парик более менее похожий на настоящие волосы, и то только с виду, стоило к нему прикоснуться, как сразу чувствовалась несвойственная волосам жесткость.
   Уже на выходе с этого балагана, в поле моего зрения попала небольшая шляпка. Я развернулась и подошла к торговке, нерешительным жестом беря в руки вещицу. Хорошенькая, и вроде не от солнца, а вполне подходящая для любой погоды. Покрутив еще немного ее в руках, я приняла решение о покупке. Цена у шляпки оказалась не хиленькая, если бы не ее практичность в любую погоду, поскупилась бы.
   Я не стала медлить и в первом попавшемся проулке тут же примерила обновки. Рыжий цвет мне никогда не шел, а сейчас, наверное, вообще ужасно смотрелся. Парик был пышным и шляпка чуть поднималась вверх, но в целом меня определенно радовала. Я подальше натянула лямку от сумки и вышла на большую улицу. Сперва мне казалось, что все то и дело бросают на меня странные взгляды, но потом поняла, что у меня уже паранойя. Вроде и не выделяюсь из толпы.
   В какой-то момент меня вновь посетил вопрос, как они ищут преступников? Расклеивают объявления? Магичат?
   Ответ, конечно же, пришел сам собой.
   Вернее, над головой что-то пронзительно запищало, уши заложило от громкого звука, а в следующую секунду из-за угла, с неприятным шипением вырвался заряд молнии. Я еле успела отпрыгнуть в сторону. Сверкающая стрела врезался совсем рядом, и на меня полетели огромные куски земли. С трудом увернувшись от следующей, я чуть не споткнулась, и кое-как спряталась за ближайшую преграду. Я даже не разглядела за чем я сижу, пытаясь понять, где находится маг.
   Как оказалось, нигде.
   Молния исходила из какой-то штуки, висевшей прямо на столбе. Сигнал тревоги до сих пор давил на уши, и мне пришлось перекатиться в другую сторону - подальше от столба. После себя заряды оставляли на земле черные ямы, от которых исходил неприятный дым. Еще и ужасный писк барабанные перепонки наизнанку выворачивал. Боже, да от такого звука сейчас сюда все стражники сбегутся! И тут до меня дошло: это и есть способ поиска преступников.
   Заряд молнии целился четко в меня, поэтому о побеге и речи быть не могло: на открытой местности меня пришибут, как комара. А что я еще могу? Как только стражники окажутся здесь, меня схватят и прощай возвращение домой. Если только... не поступить так же, как я поступила с фенриром. Окружить штуковину водным кольцом, и пока я не убегу достаточно далеко, сдерживать заряды! Главное суметь затвердить воду. Я огляделась по сторонам - молния врезалась в угол, и отлетевший камень чуть не отшиб мне руку - ошарашенные люди в панике жались к стенам, но, сколько бы я не смотрела, воды не было. Вот дьявол!
   - Нужна вода! - крикнула я, в общем-то, не надеясь на такую благотворительность, и чувствуя себя невероятно глупо.
   Никто, конечно же, не шелохнулся.
   Хотя нет, маленькая девочка, боязливо вытащила из сумки матери, к которой в страхе прижалась, небольшую бутылку с каким-то сиропом. Взрослая женщина тут же накрыла ее руку своей и вновь убрала бутылку. Но мне хватило и этих считанных секунд. От следующего заряда пришлось прижать голову к коленям, а потом я вскинула руки, и горлышко бутылки треснуло от напряжения. Вода плотным кольцом обвилась вокруг непонятного мне устройства, и, не медля ни секунды, я бросилась прочь. Послышалось странное шипение, но стоило завернуть за угол, и контроль над стихией исчез. Впрочем, ничего удивительного.
   Я не сомневалась, люди покажут стражникам, в каком направлении скрылась странная девушка, поэтому тут же свернула в противоположную сторону. Молитвы о том, чтобы не задохнуться во время бега, не оправдали себя, и, не добежав до главных ворот, я перешла на шаг. Нужно срочно сматываться из города!
   Вот только к главным воротам с каждой минутой подходило все больше и больше стражников. Черт, ну конечно, куда же еще бежать преступнице, как ни за город? Нет уж, меня так просто не поймать!
   Я развернулась и спокойным шагом пошла в обратном направлении. Отдышка мешала сосредоточиться, поэтому пришлось дышать через раз и сглатывать подступающую слюну. Почему-то смотреть по сторонам и выглядывать подозрительных людей было на удивление страшно. Я глубоко вздохнула и замерла. Пока думала о своем состоянии, не заметила как выбралась на улицу, напрямую ведущую к Академии. Недалеко, в тени здания, стояли два стражника.
   - Карауль здесь, - сказал мужчина повыше.
   - Так ведь она в другую сторону побежала!
   - И что с того? Какой демон мешает ей свернуть сюда?
   Стражник пониже тяжело вздохнул, но спорить не стал.
   - А как я ее узнаю? - задал он вполне логичный вопрос.
   - Смотри на темные волосы.
   - А вдруг она изменила их цвет?
   - Без магии?
   - Да кто этих хмырей знает? А вдруг она иллюзии создает!
   - Так ведь не умеет же! - удивился стражник повыше.
   - А ты откуда знаешь? Сам видел?
   - Я-то не видел. Но я все про этих поганцев знаю! Не умеет она создавать иллюзии, не умеет! - твердо сказал мужчина и обреченно махнул на своего напарника рукой. - Высматривай кого хочешь! - вынес он вердикт и, сделав странный жест рукой, удалился.
   Я постаралась тихонько вытащить болас, но когда его убирала, умудрилась запихать чуть ли не на самое дно сумки, поэтому шуму создалось прилично. Стражник насторожился. Прислушался. Я очень надеялась, что пронесет, но он все-таки обнажил клинок и аккуратной поступью двинулся в мою сторону. Я вздохнула и принялась терпеливо выжидать. Стоило расслышать его дыхание, как я выскочила из-за угла и, схватив оружие за середину веревки, раскрутила его. Стражник и не подумал останавливаться. Но так даже лучше. Я ослабила хватку, веревка вжикнула и дернулась вперед, натирая тыльную сторону руки. Сжала пальцы ровно в тот момент, когда оставшаяся часть дотянулась до лба стражника. Дернула веревку обратно на себя. Мужчина закатил глаза и начал заваливаться назад. Посмотрев на ладошку - красная линия пересекала ее полностью и была до ужаса горячей - я сжала эту руку в кулак, а другой запихала оружие в сумку. Теперь уже на самый верх.
   До Академии оставалось всего каких-то домов пять. Я быстрым шагом направилась к главным воротам, стараясь при этом смотреть в оба. У ворот столпилась очередь учеников. Я перешла на спокойный, размеренный шаг, держа голову чуть опущенной. Стражников было немного - на каждой улице по одному - все они стояли достаточно далеко, видимо решили, что раз до этого не прошла, то и сейчас с легкостью заметят.
   Я встала в очередь.
   Главные ворота закрыли и всем пришлось заходить через небольшую калитку сбоку, в которую и одному-то тяжело было протиснуться. В чем прелесть этой Академии? Здесь не проверяют учеников по списку. Ну то есть это конечно очень плохо, но в данном случае играло мне на руку. Как только настала моя очередь протискиваться в узкую калитку, я повернула голову и заметила, что один из стражников направляется в мою сторону. Стараясь сохранить на лице предельное спокойствие, боком перешагнула через выступ, и, как только скрылась из вида стражников, чуть ли не бегом понеслась в здание. Шляпка очень удачно скрывала часть волос, но все время норовила соскользнуть, да еще сумка била по ногам и замедляла движения. Я обогнала колонну удивленных учеников, и, словно тайфун, ворвалась в зал. По лестнице пролетела, чуть не сбив большую часть людей. На втором этаже остановилась, обдумывая, что делать дальше. Здесь полно учеников, спроси кого хочешь, куда побежала такая-то особа, и они тут же выдадут. Где меньше всего народу? Ну конечно. В корпусе для тренировок.
   Спустя каких-то пять минут, я шла по тихому, темному коридору. Вдалеке слышались голоса учеников. Я внимательно осматривала стены, пол, и через каждые тридцать секунд оглядывалась назад. Почему-то в пустом коридоре находиться было еще страшнее, чем среди учеников. Вдруг дверь распахнулась прямо перед моим носом, и оттуда появилась женщина лет пятидесяти. Ее кожа отливала бронзовым загаром, но явно была темнее обычного, брови были черные-черные, глаза узкие, и губы сжаты в одну полоску. Она скучающим взглядом окинула мою фигуру и что-то спросила на непонятном мне языке.
   - Я не понимаю... - пролепетала я, когда женщина в третий раз повторила свой вопрос.
   Она вздохнула и указала пальцем на стену. Я проследила за ее рукой и прочитала объявление: "требуется уборщица". Обдумывая ситуацию, медленно кивнула. Уборщица. Отличное прикрытие. Она поманила меня пальцем и вручила синий халат, ведро и швабру, а потом кивнула на закрытую дверь на противоположной стене. Поняв намек, я натянула явно нестиранную одежду, надела свою сумку на плечо (мало ли, вдруг бежать придется быстро и не раздумывая), и вошла в кабинет. Да так и застыла. Это был вовсе не кабинет, а зал для тренировок боевых магов. Слава богу, на данный момент он пустовал.
   Я посмотрела на странные приспособления, некоторые из которых знала, а некоторые видела впервые. Например, какая-то странная штука прикреплялась веревкой к потолку и выглядела как огромное бревно. Я медленно к ней подошла и дотронулась - мягкая. Попыталась толкнуть, но вещица оказалась на удивление тяжелой. Я поставила сумку на пол и плечом толкнула мягкое бревно, оно качнулось в сторону, но тут же полетело обратно, я и опомниться-то не успела, как оно с силой оттолкнуло меня назад. Я грохнулась на спину, и надо мной пронеслась тень все еще раскачивающегося приспособления. Я тут же вскочила на ноги и выругалась сквозь зубы. Отлично, от молнии могу увернуться, а от какого-то бревна - нет. Злобно пнула ногой дурацкий тренажер, и на этот раз быстро отскочила в сторону. Нагнулась за сумкой, которую оставила прямо на пути этой штуки, и заметила, как бревно надвигается прямо на меня. Я выпрямилась и с силой врезала по нему кулаком, но должного эффекта не произошло. Наоборот, меня откинуло назад и я врезалась в какое-то тренировочное средство. Злобно вскочила на ноги и уже было намеревалась показать мерзкому бревну, кто здесь главный, как в коридоре послышались голоса.
   Я кинула сумку в угол, схватила швабру, пустое ведро, и принялась усиленно растирать пол. Сухой шваброй.
   Внутрь ввалилась компания парней, и следом за ними спокойно вошла высокая девушка лет двадцати, которая закрыла за всеми дверь. По залу тут же разнесся жуткий шум, давивший на уши, мне даже показалось, что стены пошли ходуном. Я опустила голову и не стала разглядывать "гостей", вместо этого с еще большим энтузиазмом принялась за работу. В основном все говорили о странных событиях, касающихся прошлой тренировки, и мельком кто-то сказал, что его отец собирается на задание. Очень, очень знакомым голосом.
   Я подняла глаза и всмотрелась в лицо Золина. Своему стилю он не изменил - волосы по-прежнему торчали в разные стороны.
   Мне казалось, начнутся вопросы, мол, кто я такая, но тут же меня осенило: никто не обращает на странную уборщицу внимание. Вообще никто. Как ни странно это задело мое самолюбие, и я обиделась за всех уборщиц Лораплина. Раз уборщица, сразу никто?! Я демонстративно нагнулась ниже и стала доводить до блеска эту часть зала, хотя, со стороны наверное казалось, что я решила протереть дырку в полу.
   И вдруг еще один знакомый голос резанул ухо. Точно, как я могла забыть, что Тодд здесь? Почему-то в этот момент, я вновь почувствовала себя настоящей шпионкой. Не скрывающимся шпионом-неудачником, а именно тайным агентом. Чувство продлилось не дольше секунды, а затем его сменило разочарование и стыд. Конечно, меня ищет весь Лораплин и его окрестности, мне приходится каждую секунду опасаться за свою жизнь, спать на помойке, ходить в парике, ждать у моря погоды, и еще черт знает что, и я естественно, настоящая шпионка.
   - Так, хватит балду гонять, пора приступать к тренировке! - на весь зал, так что эхо отразилось от каждой стены и разнеслось по помещению, возвестила высокая девушка, при этом так громко хлопая в ладоши, что если бы не швабра в руках, я давно зажала бы уши.
   - Эй, да ладно тебе! Сегодня все равно никого не будет, - лениво отозвался Эстан.
   Девушка послала в его сторону злобный взгляд.
   - Тебе бы лишь бы ничего не делать!
   - Да-да, Эстан, как тебе не стыдно? - подражая женскому голосу, пискляво поддакнул Золин.
   - Когда мама с папой решают отношения, детям полагается молчать! - поучительно, самым грозным тоном, ответил Эстан.
   - Мама! - взвыл Золин. - Папа меня обижает!
   И резким движением обхватил девушку за талию и уткнулся ей в грудь, изображая рыдания.
   Опешила не только она, но и я, не ожидавшая такой подлянки. Пока брюнетка пыталась оторвать его от своей, не маленькой я бы сказала, груди, четыре парня, стоявшие поодаль, захохотали. А вот лицо Тодда налилось краской злобы.
   - Золин, ты что творишь?! - воскликнул он.
   - Ничего-о-о, - провыл он прямо в декольте брюнетки. Золин так удачно схватил девушку, что бить его было бесполезно. Казалось, чем сильнее она пыталась оторвать парня от себя, тем сильнее его пальцы вжимались ей в талию. "Как бы не раздавил", - подумала я, чувствуя неловкость (интересно, с чего бы это?).
   - Весь в отца пошел, - гордо возвестил Эстан, любуясь картиной.
   - Да отпусти же ты! - пропыхтела девушка.
   - А ну-ка, отпусти ее! - злобно проворчал Тодд.
   - Моя мама, не отда-а-ам, - сообщил всем Золин, не отрываясь от занятия.
   - Так, сынок, по курсу огнедышащий дракон! - громко сказал Эстан, косясь на приближающегося Тодда.
   - Я спасу тебя, мама! - заорал Золин, наконец, отлепляясь от чужой груди. Издав какой-то жуткий боевой клич, он дернулся вперед и повалил брюнету на пол, накрыв всем своим телом. - Я закрою твое тело от огня!
   Пока они барахтались на полу, народ столпился вокруг них кольцом и нервно смеялся. Я чуть не села, наблюдая за этим действом. Почему-то на ум приходила странная ассоциация - спаривание змей. И хотя я никогда не наблюдала за этим процессом, парочка так эффектно извивалась, что я невольно улыбнулась. Хорошая тренировка. Молодцы. Достойное занятие. Особенно оно ценно тем, что в случае опасности, эти знания очень пригодятся. Да.
   Наконец, парни проявили остатки здравого смысла и схватили Золина за плечи, оторвав от "добычи". Девушка тут же вскочила на ноги и с размаху заехала ему ступней в живот. Парень согнулся пополам и тихонько простонал что-то нецензурное.
   Я удивилась, когда поняла, что это все (была бы я на месте этой девушки, мокрого бы места от него не осталось). Брюнетка с гордо поднятой головой прошлась мимо всех присутствующих и подошла к бревну, с которым я недавно "поссорилась". Только вот она зачем-то надела огромные, просто огромнейшие перчатки, странно загибающиеся внутрь. Я невольно вылупилась на эту картину, а девушка тем временем заявила:
   - Ну, кто на этот раз будет боксерской грушей?
   Удивительно, но все недавно веселившееся парни разбежались кто куда. Одни полезли на странную пологую лестницу, висящую на стене, другие пошли на маленькое, черное возвышение, улеглись туда и... начали качать пресс. Я заморгала, пытаясь понять зачем нужна эта штука, если можно просто поставить скамейку к стене или попросить подержать ноги? Потом вообще начались какие-то танцы. Нет, серьезно, девушка построила всех в колонну и они начали прыгать на одной ноге до конца зала, потом соревновались кто выше подпрыгнет до потолка, бегали задом, еще бегали каким-то непонятным образом переставляя ноги, потом чуть не отбили себе пятками зад, исполняя команду "бег с высоко задранными ногами". Пока я подбирала отвисшую челюсть, они начали исполнять что-то вроде прыжка лягушки - вниз на корточки, и вверх полностью выпрямляя ноги, потом опять вниз. Стоило мне вернуть челюсть на место, как она снова отвалилась.
   Вот, значит, как они тренируются, не плохо, хорошо хоть не вальс учатся танцевать.
   Пока я мыла полы, и наблюдала за ними из-под опущенных волос, народ сел на скамейку и начал обсуждать какую-то "петрушу". Я не особо прислушивалась, наблюдая за тем, как Тодд подкатывает к темноволосой девушке. Безрезультатно, я бы сказала, но парень, кажется, был доволен.
   И тут разговор зашел о шпионке из Стродиса.
   - Как думаете, кто она? - лукаво поинтересовался Эстан, в упор глядя на высокую девушку. Та ответила ему забавной рожицей.
   - Думаешь, это не слухи? - серьезно спросил Золин.
   - Нет, сегодня прозвучала тревога на Красной улице, - так же серьезно ответил его брат.
   - Может, кто-то из "наших" опять разыгрывает всех? Помнишь, года два назад выпускники такую пургу намели про шпионов из далеких стран, охотившихся за золотом фей, что даже наш отец восхитился такой изобритательности.
   - Отец-то как раз по-любому что-то знает, но не хочет говорить!
   Я чуть не поперхнулась. Так они не знают, что шпионка - это Мелинда Шпрот!
   - С чего бы это? - спросил незнакомый мне парень.
   - Боится, что мы полезем в это дело, - ответил Золин, и почти моментально встрял Эстан:
   - Мы и так полезем! Эта тварь совершила огромную ошибку, когда решила сунуться сюда! - От его холодного тона у меня по спине пробежались мурашки. Интересно, что он сделает, если узнает, что "эта тварь" находится прямо у него под носом? Попытается убить, наверное.
   - Эй, спокойно. Не забывай, у него еще задание... - каким-то подозрительным, явно не сулившим ничего хорошего, тоном сказал Золин.
   Братья переглянулись. У меня засосало под ложечкой.
   - Отец отправляется в Долину Азур, за принцессой Криссэль, - начал Эстан, - и забирает с собой всех конс-магов.
   У всех присутствующих отвалились челюсти. Я деликатно придержала свою рукой.
   - С чего бы это такая честь? - спросила темноволосая девушка.
   - Ни малейшего понятия. Знаю лишь то, что ее отец не стал обращаться к Петруше, подозревая его в предательстве. Куда, зачем, почему - не знаю. Вчера мы предложили свою помощь отцу, но он отказался.
   Последняя фраза заставила меня подумать, что они на коленях умоляли отца взять их с собой, но он строго приказал им идти в постель, и по попке еще нашлепал.
   - И что вы задумали? - напрямик спросила проницательная девушка.
   - Поедем за ним, - спокойно сказал Золин.
   На секунду повисло гробовое молчание, а потом поднялся оглушительный смех, заложивший мне уши.
   - Да вы просто идиоты, - наконец выдавила девушка, всласть насмеявшись.
   Братья пропустили ее замечание мимо ушей.
   - Кто с нами?
   - Если поймают, то вставят по самые помидоры! - срывающимся голосом сказал один из незнакомых мне парней.
   - Не поймают, - так же спокойно сказал Золин.
   - Откуда такая бредовая идея? - все еще посмеиваясь спросила девушка.
   - Из головы, - лукаво ответил Эстан. - Смысл оставаться здесь? Все равно все наши учителя будут на задании, а мы поможем отцу доставить Криссэль в целости и сохранности. Раз она так важна для них, и для нас, то ее все дорогу не оставят в покое разные наемники. Ну а мы поможем конс-магам.
   - Бред, - хохотнула девушка.
   - А смысл? - спросил еще какой-то парень, с синяком под глазом.
   Эстан подсел к нему и в упор посмотрел в глаза.
   - Тебе не надоело здесь сидеть? Все это время мы только и делаем, что прыгаем и бегаем. И все. Один-единственный раз на нас напала волчица, и то, с ней встретился мой брат! Я хочу в бой, понятно? Что с нами будет, когда мы выйдем из этих стен? Да ничего! Мы станем конс-магами! Даже эти придурки, "петрушки", выходят из своей Академии воинами, и идут в бой в Грозный лес! Хочешь умереть растолстевшим, старым, ничего не значащим магом? Я нет. И это наш шанс.
   - Какой шанс, Эстан? - устало спросила девушка, не особо тронутая его речью. Я, кстати, тоже тронута не была.
   - Шанс изменить нашу жизнь, стать настоящими воинами, а не пустышками, - ответил за брата Золин.
   Я скептически хмыкнула. С такими тренировками, из них такие же герои, как из меня стряпуха. Они, наверное, даже друг с другом никогда не дрались, все что умеют - это заклинания пулять. Да их прибьют при первой же возможности!
   И тут парень, у которого был синяк под глазом, ткнул соседа в плечо и кивком указал на меня. Я опустила глаза и принялась тереть пол с удвоенной силой.
   - Новенькая... - услышала я шепот.
   - Да плевать на нее, - ответил во весь голос Эстан.
   Что-о?! Плевать на меня? Интересно, они серьезно думают, что уборщицы такие тупые и ничего не понимают? И тут меня осенило: они думают, что я ничего не понимаю! Ну да, ведь та женщина разговаривала на другом языке, и тем более они бы не стали говорить о таких вещах при ненужном свидетеле. В этот момент мне стало жаль уборщиц. Я представила, как в кабинете директора собирается совет для принятия какого-либо решения, а девушка, моющая там полы, даже не догадывается о том, что происходит на ее глазах. Или догадывается, но ничего не понимает.
   - Ну так что, кто хочет вылезти из этого поганого места, и стать настоящими мужиками? - спросил Эстан, вырвав меня из раздумий.
   Все остались на своих местах. В этот момент, я понадеялась, что никому не захочется идти на верную смерть.
   - Я пойду! - вскочил Тодд.
   Ну да, кто же еще сможет проявить большую остроумность? Я раздраженно втянула воздух. Ох, тупица, для него ведь это все шутки, он даже не представляет себе с чем может столкнуться на самом деле.
   Все, впрочем, уставились на него в полном изумлении. Может и пронесет еще.
   - А мамочка не будет волноваться? - скептически поинтересовался Золин.
   - Нет! - пробурчал Тодд.
   - Ты уверен?
   - Да!
   - Точно уверен?
   - Да!!!
   - Ну ладно, пошли, - пожал плечами Золин, а я в полной мере убедилась, что он настоящий идиот. Ввязать Тодда в эту авантюру способен либо сумасшедший, либо Золин. - Еще кто-нибудь?
   - Это чистой воды безумие, - покачала головой девушка.
   - Тебя никто не заставляет идти с нами, - раздраженно произнес Эстан.
   - Я за вас, остолопов, беспокоюсь.
   - Тебя никто не заставляет за нас беспокоиться.
   - Я знаю.
   - Тебя никто не заставляет...
   - Все, замолкни, - оборвала его девушка.
   Эстан не последовал ее совету и в зале поднялся шум сразу нескольких голосов, отчаянно перебивающих друг друга. Я наклонила голову и постаралась не вслушиваться в их спор. В этот момент в зал вошла тетенька, которая дала мне швабру с ведром, и поманила пальцем. Я подошла к ней, и после нескольких жестов руками, до меня дошло, что нужно куда-то идти. Взяв ведро и накинув на плечо сумку, я пошла за ней, сама раздумывая над тем, почему же никто не сказал братьям, что шпионка я? Как бы сильно не напрягала мозги, достаточно обоснованного варианта не нашлось.
   Мы вошли в какой-то старый кабинет, с партами, на которых вверх ногами стояли стулья. Женщина показала, что нужно вымыть пол, и протереть подоконники. Молча кивнув, я принялась за работу.
   В кабинете было тихо. Обычно наказание я отбывала вместе с Диной, и причем нас не обязательно наказывали обеих, просто мы всегда помогали друг другу. А наказания доставались нам не часто!
   "Жесткие правила устанавливают порядок".
   Жаль, не везде, оказывается, это правило действует.
   В углу показалось движение. Я повернула голову и увидела... кошку. Ну нет, опять что ли?!Она сидела на подоконнике под тенью листвы, отбрасываемой большим цветком. В памяти всплыли кошки на мусорке. Что им было нужно?
   - Мяу-у, - жалобно взвыла она. - Мяу-у-у.
   Хм, вроде не похожа на тех.
   - Что, хочешь есть? - спросила я, хмыкнув. У кошек обычно бывает только два желания: есть и спать. Из-за второго они точно не мяукают.
   - Мяу-у, - еще жалобней провыла подлиза.
   Нет, определенно никогда не заведу котов. Только собак. Они умнее.
   Я подошла к сумке и извлекла небольшой кусок колбасы. Эх, последняя еда. Может, не отдавать?
   - Мяу-у.
   Ладно, куплю себе еще. Я же не жадная. Совсем не жадная. Ничуточки.
   Я медленно приближалась к кошке, как вдруг встретилась с ней взглядом. Что-то внутри меня перевернулось. Как будто комната вокруг исчезла. Я машинально стала переставлять ноги, заворожено пялясь в эти золотисто-карие глаза. Они манили, призывали, и как будто подчиняли. Я словно окунулась в морскую бездну... без конца, все летела и летела, в темноту, а вокруг лишь эхо собственного крика. Ноги налились свинцом, руки вдруг стали вялыми, кусок колбасы казался теперь настоящим кирпичом, а я все шла, еле передвигая ноги.
   Внезапно, я остро ощутила, как волосы на затылке начали шевелиться, кожа покрылась мурашками, и сердце пропустило несколько ударов. Что-то в кошке изменилось, она, словно оборотень, стала больше походить на хищника. Встав на четыре лапы, она выгнула спину, шерсть на загривке поднялась дыбом, ощетинилась, и тоненько зашипела. Я шла и шла, вытянув вперед руку, еле ступая маленькими шажками. От ее глаз невозможно было оторвать взгляд...
   И вдруг, словно в мозгу раздался щелчок, я одернула руку. Кошка снова зашипела и втянула клыки, уже успевшие вылезти наружу. Она села на задние лапы, и цвет глаз изменился на темно-карий.
   Я в ужасе отпрянула, схватила швабру, но когда повернулась, кошки уже не было.
   Кошка. Или нет? Стоп, какая к черту кошка в Академии?! Я осмотрела кабинет: дверь закрыта, на стенах нет никаких щелей. Выглянула в коридор - пусто. Неужели так быстро убежала? Я подошла к окнам, выходившим на внутренний двор - если бы она зашла через калитку, то сейчас бы как раз бежала здесь. Может, решила остаться в Академии?
   Я вернулась в кабинет, и вдруг поняла, как она сюда попала.
   На окне, скрипя заржавевшими ставнями, качалась дверца открытой форточки.
  
  
   Глава 11.
  
   Я села в угол, обхватив ноги руками, и лбом уткнулась в коленки.
   Эти кошки здорово начинают меня пугать. Сперва у мусорки, теперь в школе, чего ждать дальше? В прошлый раз одна из них показала странное видение, а в этот - собиралась убить. Я тяжело вздохнула.
   Зачем меня послали сюда? Директор наверняка знал, что узнай тайные организации о шпионе, тут же попытаются его устранить. А раз знал, где в таком случае помощь? Где хотя бы Берон? Самостоятельно из города мне не выбраться, стражники патрулируют каждую улицу, а уж около ворот их вообще не сосчитать! В Лораплине с этим шутки плохи, не стоило сюда вообще соваться. И о чем я только думала?!
   "О славе, об уважении, автоматическом переходе на последний, курс. О себе", - тут же отреагировал внутренний голос.
   Захотелось с силой кинуть что-нибудь тяжелое в стену, выплеснуть гнев. Мало того, что не справилась с заданием, так еще и месяц занятий пропустила! Теперь-то и последнего курса мне не видать! Самонадеянная идиотка. С самого же начала было понятно, что ничем хорошим это не закончится. Лунеров, Нуары, жемчуг этот дурацкий. Да какое мне вообще до них должно быть дело?! Ну существуют тайные организации, которые охотятся за Лунным жемчугом, ну и пусть охотятся, я-то зачем туда полезла? Отбыла бы наказание, ничего бы со мной не случилось, нет же, это надо иметь талант искать себе приключения на пятую точку! Не полезь Дина с этим Торпом в библиотеку ничего бы этого не было!
   Я ударила кулаком по стене, вымещая злость.
   "А кто тебя просил ее спасать?" - снова влез внутренний голос.
   "Никто! Я сама!" - мысленно огрызнулась я, и вдруг уверенности в своей правоте заметно поубавилось.
   Вспомнился день, когда меня впервые вызвали к директору. У Дины было такое виноватое лицо, как будто она провинилась не передо мной, а перед всем миром. А я ничего тогда не видела, ослепленная дикой яростью. Конечно, она же мне про парня не рассказала! Я мысленно улыбнулась. Тогда это действительно казалось ужасно оскорбительным. А теперь? Да лучше бы меня саму обвинили в нарушении табу на отношения с парнями, чем в шпионаже.
   Я сама спасла ее в библиотеке, никто меня не убеждал, никто не угрожал, я сама встала и перенесла удар на себя. Тогда казалось, что теперь я герой, и за это она должна мне по гроб жизни. В тот день я сказала ей: "Ненавижу!". Господи, какая муха меня укусила? Если бы можно было вернуться и все изменить!
   Я запустила пальцы в волосы.
   В Стродисе мы тренировались часами, но каждый раз возвращались в комнаты корпусов. Каждый раз мы смотрели на тренировку, как на что-то само собой разумеющееся, всегда знали, что никто нас не убьет. Сама эта мысль тогда казалась полным абсурдом. Тогда было легко.
   А сейчас? Я до сих пор находилась немного не в себе, пытаясь поверить в то, что это не игра. Это все на самом деле, и из этой ситуации нет выхода. Здесь я уже не смогу сказать, что мне плохо, и вернуться в корпус. Если меня поймают, то в лучшем случае посадят в темницу. Пытки - вот, что меня ждет. Без официального разрешения мне нельзя находиться на территории Лораплина, а это значит, что я шпион. Они пошлют запрос в мой родной город, и если придет подтверждение, мол, да, отправляли, то разбираться уже будут с властями Стродиса. А если нет, я перейду в распоряжение пострадавшей стороны. Как собственность.
   Я закрыла глаза и глубоко втянула воздух.
   Нельзя опускать руки, только не сейчас. Нужно купить еды, и устроиться на ночлег, а потом Берон заберет меня. Но теперь почему-то эта мысль уже не вызывала прежней радости. В животе образовался тугой комок, но я не стала обращать на него внимание, и быстро поднявшись, вышла в коридор. Из соседнего кабинета, там, где находился зал для тренировок, раздавались яростные вопли и крики. Наверное, опять строят интриги.
   Ворота уже были совсем недалеко, как вдруг я увидела карауливших у них стражников. Каждый из них досконально проверял всех входящих и выходящих. Я развернулась и спокойным шагом пошла в обход, к задней калитке. Вряд ли ради меня они изменят заклинание, и теперь оно уже никого не сможет выпустить.
   Я, опасливо озираясь по сторонам, осторожно кинула камешек в проход, и затаила дыхание. Как и следовало ожидать, ничего не произошло. Я шагнула вперед, и быстро пошла вдоль забора. Внезапно в кустах послышался какой-то шум.
   Замедлив шаг, я стала прислушиваться.
   - Хи-хи-хи, - раздал приглушенный женский смех. Я прищурилась и различила за забором двух парней. Они сидели, облокотившись на дерево, и попеременно пихали в рот какую-то свернутую белую бумажку.
   - Хи-хи-хи, - это смеялся парень, голосом, больше похожим на женское сопрано.
   Один из них поднял палец вверх и меня обдало новым писклявым хихиканьем. Я осторожно, чтобы не выдать себя, на цыпочках пошла дальше, и не заметила, как хихиканье прекратилось. Вместо этого кусты зашевелились, потом раздался приглушенный стук и жуткие ругательства. Я испуганно обернулась и увидела парня, сидевшего на земле и потиравшего ушибленный копчик. Второй уже перекинул ногу через забор, но тоже не сумел зацепиться руками и полетел вслед за своим товарищем вниз. Пару секунд они меня не замечали, а потом уставились так, что мне захотелось провалиться сквозь землю. Еще несколько мгновений мы глазели друг на друга и вдруг один из парней показал на меня пальцем и в очередной раз раздалось:
   - Хи-хи-хи.
   Сумасшедшие.
   - Хи-хи-хи-хи, - смех стал громче.
   Я закатила глаза, развернулась и пошла дальше. Интересно, что это с ними?
   На главной улице было шумно, поэтому я опустила голову ровно на столько, чтобы успевать замечать приближающиеся ноги и отходить в сторону. Последние пять минут в животе раздавалось такое бурчание, что я невольно поднимала глаза на окружающих - они тоже это слышали?
   Найти пекарню "Хлебец" оказалось непросто. Я слышала, как Слоф упоминала о ней при Тодде, но ее месторасположение так и не объяснила, ограничившись простым: "на главной улице". Я обошла ее вдоль раза три, но "Хлебца" не обнаружилось. Пока раздумывала: ориентироваться по запаху или спросить у кого-нибудь дорогу, заметила, что в углу улицы столпился народ. Я медленно подошла к этому сборищу и прислушалась:
   - Три часа, когда уже откроется?
   - У-у! Мне и постирать, и обед приготовить, а этот подлец словно нарочно нервы треплет!
   - Эй, уважаемый! Мы ждем!
   Я пригляделась к вывеске магазинчика. На ней коряво красовалась надпись "Хлебец", а рядом, словно в доказательство висел плоский, деревянный батон. Я еле успела прижаться к стене, как мимо пронеслось несколько человек. С разъяренными лицами они быстрым шагом дошли до небольшой лавки, и влетели в нее, с такой силой хлопнув дверью, что я поморщилась.
   За ними последовали еще несколько человек, и так, постепенно толпа рассосалась.
   В животе противно заурчало, и я вдохнула поглубже - то ли для храбрости, то ли надеясь, что этого моему желудку хватит. Мне нужна была именно эта пекарня, ведь она была единственной в городе, куда завозили мармеладки. Оглянувшись по сторонам, подошла к магазинчику и осторожно постучала в дверь. Потом еще и еще. Никто не открывал. Да что там с пекарем вообще? Судя по табличке на двери, обед кончился полчаса назад. Я заглянула в окно - грязное, и так в доме темно, а тут уж совсем ничего не увидеть. Похоже, торговец действительно куда-то ушел. Я решила попытать счастья в другом окне, скорее просто ради любопытства. Посмотрела на стекло, полностью покрытое разводами, и передумала.
   - Что бы получить выпечку, совсем не обязательно лазить в чужие пекарни! - раздался сзади грозный голос, явно обращавшийся ко мне.
   Я медленно повернула голову и увидела перед собой толстого мужика, с двумя подбородками (один небольшой, а второй доходил ему до груди), и огромным животом, на котором вполне можно было спать, не боясь свалиться на пол. Голову мужчины укрывала пекарная шапочка, по длине равной моему росту.
   "Пять таких шапочек, и я дотронусь до луны", - мрачно подумала я.
   - Извините, я ничего не хотела воровать.
   - Хотела - не хотела, а все равно бы не смогла! - заявил пекарь. - Еще не одному проклятому воришке не удалось сюда пролезть! - мужчина погрозил мне пальцем.
   - У меня деньги есть, - обиженно заявила я. - А вы не открывали, я и решила осмотреть дом. Ну, раз вас не интересуют голодные покупатели, то что ж, прошу разрешить откланяться...
   Прыти у пекаря заметно поубавилось.
   - Ну, раз с деньгами пришла - заходи, - пропыхтел мужчина.
   Я поморщилась. Деньги есть - и тебе везде рады. Ох уж эти печальные законы жизни.
   Пекарь развернулся и словно медведь, переваливаясь с одного бока на другой, побрел к входной двери. Бедный человек так запыхался, что на его лице выступила испарина. Он открыл дверь и тут же схватил полотенце, долго и усердно протирал измученное красное лицо.
   - А почему вы так долго не открывали? - между делом спросила я, оглядывая помещение.
   - Ел, - лаконично ответил мужчина.
   "Полтора часа?!" - успела подумать я, а следующий миг у меня глаза разбежались в разные стороны от изобилия пирожных. Маленькие, большие, длинные, в виде звездочек, с вареньем, капустой, курагой, ванилью... и мармеладки. Мармеладки!!! Я схватила в охапку половину лежащих в коробке жевательных змеек, и быстро положила торговцу на весы.
   - Мне этого, - жадно заявила я. - И того! И этого! И вот этого! А еще вон того! Нет-нет, ниже, ниже, еще ниже! Да вон же!!!
   И тут мне на глаза попались эклеры. Живот заурчал с тройной силой, и я опасливо оглянулась на взмокшего пекаря, вдруг он тоже услышал? О, я их пробовала всего однажды, когда мы всей группой во главе с проф-магом выезжали в центр города, и на пять минут зашли в булочную. До сих пор на языке чувствовался мягкий вкус ванили и тающая помадка... Ммм... Боже, как же мне тогда хотелось продлить удовольствие!
   Я набрала себе бессчетное количество этих эклеров и щедро вручила торговцу - пусть считает!
   Мда, сума вышла не маленькая. Что-то внутри меня проснулось и защемило сердце - жалко тратить столько денег на такую ерунду. Я достала монеты и пересчитала. Выходило, что на эти булочки я истрачу почти все сбережения! Жадность открыто взяла свое и я смущенно вернула на место половину всего, что набрала, не решаясь смотреть на злого торговца. Он снова все пересчитал, и на этот раз сумма меня устроила.
   - Тебя что, дома не кормят? - удивленно спросил пекарь, когда получил свои деньги.
   - Кормят, - пробурчала я, набивая рот мармеладками. - Просто я сладкоежка.
   - Сладкоежки столько не едят, - заявил мужчина.
   - Вы просто нас незнаете, - невнятно проговорила я.
   Я поблагодарила его за такую вкуснятину и накинув лямку сумки на плечо, побрела по улице. Ураган в животе потихоньку утихал, и на душе становилось все приятнее и приятнее.
   Немного подумав, я направилась в Академию.
  
   ***
   Всю неделю я проработала уборщицей в Академии. Почему-то никто не обратил внимания на мое внезапное появление, официально нигде не зарегистрированное. Я настоятельно попросила старую женщину, которую уже считала своей начальницей, не посылать меня в людные места, и оставить убираться здесь, в корпусе для боевых магов. По всей территории ходило столько уборщиц, что все опасения на счет вызова к директору, чтобы оформить мою должность сами собой отпадали. Однажды я поинтересовалась у начальницы - которая, оказывается, разговаривает на моем языке - все ли уборщицы, находящиеся здесь, официально работают? На что она ответила - да, так как им платят за это зарплату (ужасающе крошечную!), после чего я клятвенно заверила, что денег мне не надо, и немного приврала свою биографию. Опять. Начальница в упор посмотрела на меня, и последующие два дня не сводила пристального взгляда. Однажды она, с заметным акцентом, поинтересовалась:
   - Шпионку поймалити?
   Я протирала полы в рекреации, и не поднимая глаз, ответила:
   - Кажется, нет.
   - Боишити ее?
   - Шпионку? Нет, - неуверенно сказала я.
   - А если она в зыговыре с королем Стродиса и они готовит план нашего завоеванияти?
   Я пожала плечами.
   - Не думаю.
   - А что ти думаеши?
   - Что ее поймают, - твердо сказала я, и скрестила пальцы за спиной. На всякий случай.
   Начальница покачала головой.
   - Не поймаюти.
   - Почему? - Я удивленно уставилась на пожилую женщину.
   Та пожала плечами и склонила голову набок.
   - Чувствуюти.
   Я покачала головой.
   - Нельзя полагаться на чувства.
   - Почемуши?
   - Просто нельзя. Они могут подвести, основная информация здесь, - я указала на голову. - Верить можно только ей.
   Начальница хмыкнула, а я продолжила мыть полы.
   - Ти слишком много думаеши.
   И прежде чем я успела открыть рот, она взяла свое ведро с водой и ушла в другую рекреацию.
   Я выпрямилась и немигающим взглядом уставилась на стену. Воскресенье, мне нужно дождаться воскресенья, и тогда эти чертовы проблемы кончатся. Только бы выбраться отсюда, а дальше уже нечего будет опасаться. Берон один из шпионов Аспида Гаркова, он обязательно разрулит ситуацию, найдет выход. Что бы я еще хоть раз сунулась в Лораплин - черта-с два!
   Внезапно помещение заполнили радостные крики и вопли, что обычно означало - пришло время тренировки, и вся команда направляется в тренировочный зал. Я подняла глаза и увидела Золина, что-то сосредоточенно объясняющего Тодду, который в свою очередь шел с глупой улыбкой на лице и, казалось, готов был подпрыгнуть до потолка. За ними пристроились еще несколько парней, но как не присматривалась, Эстана не обнаружила. И словно угадав мои мысли он вылетел из-за угла, красный, растрепанный, и громко заорал:
   - Шпионку поймали!!!
   Все удивленно уставились на него. Он, наконец, добежал до товарищей и уже более спокойно пояснил:
   - Там листовка висит - казнь завтра утром!
   - Что-о?!
   - Это не шутка?
   - Наконец-то!
   - Ну твой отец дает!!
   Народ начал восторженно обсуждать эту тему, одновременно продвигаясь к залу. Как только дверь за ними захлопнулась, швабра из моих рук выпала, и я покачнулась. Меня поймали? Меня поймали?! На всякий случай пощупала себя по животу - кандалов вроде нет, обстановка вокруг тоже не напоминает тюрьму. В этот момент вернулась начальница.
   - Кхм, п-протите... - робко начала я. - А мы сейчас в Академии?
   - Ды.
   - А вот... ну, может такое быть, что меня, например, ударили, а я этого не заметила? Или вот например в тюрьму посадили?
   Начальница поперхнулась.
   - Што ти несеши?
   - Да так, не берите в голову. - Я легкомысленно тряхнула рукой и ударилась локтем о подоконник.
   - Шпионку поймалити.
   - Да я слышала уже, - буркнула я, потирая ушибленное место.
   - Эти не она.
   Я высоко подняла брови.
   - С чего вы взяли?
   Она в упор посмотрела на меня, и сказала:
   - Чувст... - но тут же умолкла. - Убериши тот кабинет.
   Я молча кивнула и, взяв ведро со шваброй, направилась в указанное место.
   Меня поймали. Вернее, не меня, а какого-то человека, притворившегося мной. Или не притворившегося, а не имеющего воли против властей. Короче, меня подменили. Вот только зачем? На площади народа будет больше, чем на Ярмарке (как же, шпионку, гадину этакую, поймали!), поэтому смысла высматривать меня в такой толпе я не видела. А в том, что я заявлюсь на площадь сомнений нет - замешательство от всего происходящего убавит мою внимательность, и меня загребут, как кошку в мешок. Хороший ход, вот только очки считать еще рано. Да, вы правы, я не могу пропустить собственную казнь. И не пропущу. Просто поступлю по-другому: тщательно разработаю план и буду очень осторожна.
  
   ***
   Вид с крыши открывался изумительный. На главной площади толпились люди, яростно обсуждающие казнь. Казалось, на такое событие решил собраться весь Лораплин, поэтому на площади, естественно, всем место не хватало. Вокруг стояли большие, трехэтажные дома, сделанные из чистого белого камня, что считалось очень дорогим по меркам города. Богатые хозяева были рады казни еще и потому, что теперь можно было сдавать места на балконе. Поэтому все балконы, выходившие на площадь, были забиты. Торговцы тоже не упустили случая и переместились поближе к столпотворению. То и дело слышались вопли: "Подходи, покупай!" и "Только вас тут не хватало, и так не протолкнуться!".
   Я обвела глазами площадь и сам эшафот. Если бы меня повели к этой палке с веревкой на конце, я бы обратилась к властям с просьбой утопить в реке - не так брезгливо будет. Казалось, что прогнившая деревяшка согнется пополам быстрее, чем пленника к ней подведут - от воздуха.
   Неужели они правда решили повесить другого человека? А может, они заявят что-то вроде: "выходи сейчас, или вместо тебя пострадает невинный человек"? Хотя, это вряд ли - не станут они прилюдно показывать, что их конс-маги обманули население и не справились с таким простым заданием. А может, станут?
   Я обратила внимание, что владельцы домов выбежали на балконы и теперь яростно просили денег за места на крыше. Дом, на котором сидела я, не стал исключением. Как только внизу показалась голова, вертящаяся в разные стороны, я соскользнула вниз. Человек поискал глазами посетителей и, никого не обнаружив, разочарованный вернулся в дом. Я снова залезла на прежнее место, тайно радуясь, что выбрала дом не прямо напротив площади, а чуть поодаль, - здесь было не так много людей. Буквально три человека, и те сидели с краю, чтобы лучше видеть.
   Я вновь обвела взглядом людей на площади - злые, злорадные ухмылки, победные кличи, нецензурные ругательства. А что, меня здесь любят. Хотя, если бы в Стродисе поймали лораплиновского предателя, я бы вела себя точно так же.
   На крышах народу становилось все больше. Внезапно на одной из них я увидела Эстана, целующегося с темноволосой девушкой. Золина поблизости не было. "Не то бы подключился", - мрачно подумала я.
   Внизу назрел какой-то скандал: один из торговцев поставил свою лавку на место прежнего арендатора, честно заверяющего, что у него есть официальные бумаги, но он оставил их дома и сейчас за ними не побежит. Я устало обвела взглядом раскрасневшихся людей, и уткнулась подбородком в кулак.
   - Мел! - крикнули сбоку. Кого-то звали очень знакомым голосом. - Мел!
   Я лениво повернула голову и увидела приближающегося Золина. Ах ну да, меня же зовут Мелинда.
   "Ой нет, только не Золин!" - запоздало опомнилась я. В панике покрутила головой - что делать? У меня не было абсолютно никакого желания разговаривать с кем бы то ни было, будь то даже Золин. Даже? Я сказала даже? Я имела в виду - в особенности с Золином.
   - Привет, - раздалось совсем рядом. Я вздрогнула и чуть не схватилась за голову, но вместо этого посмотрела на парня удивленным взглядом.
   - Я тебе махал-махал рукой с другой крыши, а ты хоть бы улыбнулась! - заявил он. - Мы во-о-о-н там сидели. - Он указал пальцем на какую-то крышу.
   Я понимающе кивнула. Мне было очень интересно, где они сидели. Скосила взгляд. Интересно, а падать с этой крыши больно?
   - Давно я тебя не видел, Слоф сказала, что ты уехала. Давно вернулась?
   Я пожала плечами, мол, да нет, не очень.
   - Чего это ты на себя нацепила?
   Он удивленно потрогал мои "волосы". Я лениво отстранилась.
   - А-а, это пари-и-ик, - протянул Золин. - Зачем он тебе?
   Я попыталась найти достойный ответ, в котором не было слов: "захотелось" и "залысина". Пауза затягивалась.
   - Чего, язык проглотила? - весело осведомился он.
   Я облизнула губы - да нет, на месте вроде.
   - Вши...- наконец выдавила я.
   - Чего? - не расслышал парень.
   - Вши, - более громко сказала я.
   Секунду он в упор смотрел на меня, а потом громко рассмеялся.
   - Все шутишь, - заключил он. - Ну ладно. Не хочешь к нам присоединиться?
   Я отрицательно покачала головой. Еще чего, очень охота смотреть на лобзания Эстана. Золин посмотрел на меня, удивленный странным молчанием.
   - Волнуешься из-за казни? - не правильно истолковал он. - Да ладно тебе, поймали же. Радоваться надо.
   - Ну и радуйся, - буркнула я.
   - М?
   Взгляд парня был устремлен куда-то в сторону. Я повернула голову и только тут заметила, что на площади становилось все тише и тише. На помост вышел человек облаченный в ярко-оранжевый жилет и синие штаны, на шляпе у него красовалось огромное перо. Он откашлялся, и все замолчали в предвкушении чего-то необыкновенного, словно он был ангелом, несущим благие вести.
   - Кхе-кхе. Именем Его Наместнического Величества, наместник Лораплина, Латгард Марте Лудакрис Восьмой, пожелал лично присутствовать на казни Стродисовской шпионки, посмевшей незаконно вторгнуться во владения Его Наместнического Величества и выкрасть ценные сведения о дальнейшей судьбе сего города. Разведка Его Наместнического Величества успела вовремя перехватить шпионку и посему она приговаривается к смертной казни. Да здравствует наместник Латгард Восьмой!
   - Да здравствует наместник Латгард Восьмой! - эхом ответил ему народ. - Да здравствует наместник Латгард Восьмой!! Да здравствует наместник Латгард Восьмой!!!
   Я зажала уши руками, чтобы не слышать этого ужасного клича, и не видеть лиц людей, на которых читалось обожание и искренняя преданность. Даже Золин рядом со мной во всю глотку орал приветствие, и я еле удержалась, чтобы не пнуть его. В голове крутились слова: "посмевшей выкрасть ценные сведения о дальнейшей судьбе сего города". Вот как они довели все до казни - я украла ценные сведения. Неужели ради смерти человека ему приписывают то, чего он не совершал? Я ничего не крала, моя миссия заключалась в помощи. Я должна была найти предателя, который состоит в Тайной Организации и пытается найти лунный жемчуг, что имеет необыкновенную силу порабощения, опасную для всего мира. Я действовала во благо всем - за это теперь меня повесят. Нет, даже не меня. Повесят невинного человека.
   И только тут до меня дошло насколько все серьезно. И хотя я по-прежнему свободна, официально повесят именно меня. Весь Стродис узнает о том, что их ученика публично повесили на главной площади Лораплина. И никто ничего не сделает. Просто будет не в праве. Берон не придет, ведь теперь он знает, что я умру. И директор тоже. По всему корпусу моей Академии будет висеть листовка: "Помним, любим, скорбим". Директор наверняка раскроет всем мое настоящее имя, и причину, по которой я оказалась в Лораплине. Перед глазами встала надпись: "Ученица Первой Академии Стродиса умерла, совершая правое дело. Мы запомним ее, как героя".
   Мир вокруг поплыл перед глазами. Через несколько секунд я умру. Навсегда уйду из жизни людей, которых люблю. Дина. Господи, что с ней будет, когда она узнает, что меня повесили? Я прикусила губу, чтобы не закричать в голос, чтобы не признаться - вот она я, не трогайте невинного человека! Нет, не ради этого я боролась. Не ради того, чтобы быть повешенной за то, чего не совершала.
   В голове мелькнула слабая надежда, что Берон придет, и спасет невинного от смерти. Появилась, и тут же с треском развеялась. Никто не придет, иначе Стродис будет обязан предоставить шпионку сам. Но они не предоставят, не сознаются. И даже если Берон появится на казни, увидит, что повесили не меня, он ничего не заявит - ведь в этом случае, опять же, Стродису придется искать "того" шпиона.
   Люди на площади расступились, пропуская наместника. Я увидела огромную золотую карету и бессчетное количество стражников, следовавших за ней. Ради того, чтобы эта громадина втиснулась среди людей, последним пришлось чуть ли не друг на дружке уживаться. Они начали пихаться, толкаться, а некоторые даже пустили в ход кулаки. Я в ужасе наблюдала за этим сыр бором, и тут меня осенило - вот она, давка. Ради места на земле они поголовно пытались придавить "соперника" к стене, или другому человеку. Многие не могли устоять на ногах, и тогда люди наступали прямо на них. Словно ослепленные, они давили друг друга.
   Наместник, делая вид, что ничего особенного вокруг не происходит, важно поднялся на помост и откашлялся. Его золотая мантия, расшитая пестрой вышивкой, была в два раза больше его самого и везлась за ним по земле, выполняя работу уборщиков. Он окинул подданных надменным взглядом и кивнул своим слугам. Те в свою очередь кивнули кучеру и он начал вывозить карету. Места стало гораздо больше, и люди повалили на свободную территорию, с обожанием смотря на наместника. Даже те, по которым недавно прошлись, поднялись с земли и уставились на помост.
   - Сегодня, - начал наместник громким басом. - Знаменательный день. Сегодня, будет повешен шпион из Стродиса. Этот город причинял нам достаточно бед за весь нелегкий год, но мы терпели все его выходки. Теперь же, друзья мои, мы не намерены больше терпеть. Пусть предатель получит по заслугам, пусть получит то, что заслужил за свои страшные деяния. Сегодня мы ответим Стродису его же монетой, мы совершим правое дело!
   - Да здравствует наместник Латгард Восьмой!!! - возопил народ.
   Наместнику на вид было лет шестьдесят, поэтому на лице с глубоко посаженными морщинами и тонкими губами, жесткая улыбка выглядела скорее, как хищный оскал. В выцветших глазах читалось торжество. Он едва заметно поклонился и нетвердой походкой удалился к концу помоста.
   Народ опять расступился, но теперь уже чтобы пропустить стражников, под локти ведущих тощую девушку с мешком на голове и кандалами на руках. Я повнимательнее пригляделась к ней, но ничего особенного так и не приметила. Вокруг раздавались ругательства и унизительное гудение, подчеркивающее, как сильно они ненавидят эту девушку.
   Я в ужасе взглянула на Золина, который вместе со всеми вопил ужасные слова, усиливая их яростными жестами.
   Когда с девушки сняли мешок, перед всеми предстало миленькое личико с огромными глазами, в которых виднелся жуткий страх, ненависть и слезы. Человек в пестрой одежде с пером на шляпе поднялся со своего места и поднял вверх руку. Люди постепенно умолкли. Девушка остановилась перед петлей, до сих пор не веря в происходящее, за что стражник подтолкнул ее коленом под зад, сопроводив это похабной шуточкой. Вокруг раздались смешки.
   Сердце замерло. Как будто все это происходит со мной, я словно на себе чувствовала все смешки и ругательства. Страх зародился в области живота - они не могут, она же ни в чем не виновата! Девушку подвели к бревну, с силой толкнули, чтобы быстрее забиралась, и накинули петлю на шею. По ее лицу градом катились слезы. Стражник отошел.
   - Умри, гадина!!! - заорал кто-то из людей.
   И как будто эта была та самая необходимая искра, чтобы разгорелось пламя. Это было похоже на ад - все орали, дергались, кидались кто чем мог, просили натянуть петлю. Ор был настолько силен, что некоторые охрипшие падали на колени и складывали ладошки вместе, будто молились за скорую смерть. В это время наместник со скучающим видом сидел в сторонке и отсутствующим взглядом наблюдал за происходящим. Было такое впечатление, что я погрузилась в омут с головой, и теперь задыхаюсь. И как бы сильно не барахталась, не пыталась найти силы выплыть - их не было.
   Наместник сделал жест рукой, словно насладился ликованием толпы и теперь решил приступать к действию. Стражник подошел к девушке, поднял руку вверх, и, когда толпа перестала бушевать, произнес:
   - Твое последнее слово!
   Девушка испуганно посмотрела на зверя, позорно называющего себя человеком, и... что-то изменилось в ее взгляде. Это было не смирение, нет - обреченность. Как бы сильно ей не было страшно, перед самой смертью она не могла сделать ничего. Только молиться.
   - Я не виновата... - прошептала она.
   Толпа вновь взорвалась:
   - Смерть, смерть, смерть!!!
   Я закрыла глаза.
   Послышался стук подающего бревна и оглушительный вой людей. Они радовались, словно голодная кошка новой рыбине. Вареной и без косточек.
   Я ожидала, что настоящую шпионку вызовут с чистосердечным признанием, а в место этого король разрешил повесить невинную девушку, у которой возможно была семья. Мама, которая каждое утро готовила ей бутерброды с маслом, папа, вечно ругающий ее за поздние гулянки, бабушка, дедушка, тетя, дядя... И теперь она мертва.
   Я подняла глаза: бесчувственное тело висело на жесткой веревке, впившейся ей в шею так, что образовались кожные складки. Человек, только начавший жить - умер из-за меня. Если бы не я, она бы не погибла. Если бы не я, ничего бы этого не было. Нужно было признаться сразу, нужно было спасти ее, нужно...
   Я опустила руки и скатилась по крыше вниз. Удачно приземлиться не получилось - ноги стали ватными, неуправляемыми. Кое-как поднялась и, пошатываясь, побрела вдоль узкой улицы.
   Из-за меня умер человек.
   - Мел, ты куда? - спросил сзади Золин.
   Я остановилась.
   - Не называй меня так... - пошептала я.
   - Что с тобой?
   Я повернулась к нему лицом и парень удивленно отшатнулся.
   - Вы убили ее... Вы ее убили!
   - Мел, ты чего?
   - Я чего?! На твоих глазах умер человек, и ты так спокойно об этом говоришь?!
   Парень осторожно приблизился.
   - Она ведь шпионка.
   - Откуда ты это знаешь? Ты веришь тому, что они говорят?
   - Ну... да.
   - А если не она шпионка? А если вы убили невинного человека? - Внезапно голова закружилась и я бессильно начала оседать. Золин осторожно взял меня за плечи, не давая упасть, и аккуратно усадил около стены.
   - Она заслужила это, - тихо сказал парень.
   - Нет. Никто такого не заслужил.
   Внешне - состояние полной отрешенности. И лишь чувство вины грызет изнутри. Как я могла так поступить с этой девушкой? Почему я сразу не призналась?
   Золин неловко кашлянул.
   - Мой отец никогда бы не позволил умереть невинному человеку.
   Я скептически подняла брови.
   - Она не шпионка, она просто человек. Такой же, как ты и как я. У нее была семья, была крыша над головой, у нее была жизнь, которой вы... я ее лишила.
   - Что за чушь? Она шпионка. И за это не прощают.
   - Не прощают, - эхом повторила я. - Ты прав. За это не прощают.
   Я понялась на ноги, слегка пошатнулась, но тут же приказала себе собраться с силами. Нет, только не перед этим... парнем. Его отец никогда не допустил бы смерти невинного человека. Да, это видно. Борцы за справедливость, мать его.
   - Мел, ты куда?
   - Пойду повешусь.
   - Что с тобой? Почему ты так реагируешь?
   - Как - так? Не воплю от счастья при виде мертвого тела? Да, ты прав. Я какая-то странная.
   Я продолжала идти по улице. Голос Золина не становился тише. Он шел за мной.
   - Да просто... она же шпионка.
   Я усмехнулась, обернулась и жестко сказала:
   - Оставь меня в покое.
   - Не вопрос.
   - Это значит, что не надо преследовать меня!
   - Я не преследую, - пожал плечами парень, шага, в общем, не сбавляя.
   - Преследуешь. - Эта фигурка позади меня начала изрядно раздражать. Так трудно понять, что мне нужно побыть одной?
   - Мне идти в этом направлении.
   Я закатила глаза. Вот гад. Не особо заботясь, о ранимых чувствах своего спутника, завернула за угол, прошлась вдоль домов довольно медленным шагом. Все это время слышала его дыхание позади себя. Зачем он это делает - оставалось загадкой. Я вышла из переулка и теперь уже чуть прибавила шагу. Если я не ошибаюсь, совсем близко была Ярмарка. Спасение на все случаи жизни. Как только увидела большое скопление людей (надо же, кто-то не пошел на казнь? А может, уже ушел с нее?), я обернулась и помахала рукой Золину. Парень опешил - не ожидал такой резкой смены моего настроения.
   Пока он прикидывал, в чем тут подвох, я прошмыгнула между какими-то личностями и затерялась в толпе. Мне было не привыкать к такому трюку.
   К тому же, сегодня было воскресенье. Пора уже кое в чем убедиться.
  
   Глава 12.
  
   Я знала, что Берон не придет, и все равно продолжала ждать. На данный момент это было лучше, чем сидеть без дела в Академии и думать о безжизненном теле, висящем на площади. Что он скажет Аспиду Гаркову? Вполне вероятно признается в том, что я жива. Но эта тайна останется с ними. Надеюсь, они додумаются сказать Дине. Хотя, с чего бы? Кто она им? Еще одна ученица, потерявшая друга. В Академии их множество. Не первый раз кто-то теряет своих близких, которые не возвращаются с заданий. Почему же Дина должна стать исключением?
   Я прислонилась к калитке. Холодные железные прутья приятно охлаждали кожу, правда, сильно вдавливались в голову.
   Я не знала, что делать. Просто не могла найти выхода. Может вернуться в Стродис к дяде? Вряд ли он, конечно, обрадуется моему визиту и уж точно не позволит мне остаться.
   Мои родители бросили меня еще в младенчестве. Подкинули на крыльцо бездетной паре. Дибл и Люти заменили мне маму и папу, но они отказывались, чтобы я называла их именно так. В конце концов, они стали мне просто тетей и дядей. Люти предусматрительно заполнила в документах по усыновлению графу, где я разрешаю своим родителям искать себя. Но прошло шестнадцать лет, и кроме Люти и Дибла, других родителей в моей жизни так и не появилось.
   Дар мага проснулся неожиданно. Я увидела будущее в семь лет. В тот день в зеркале умерла тетя.
   Знаю, нельзя так говорить о людях, которые тебя приютили. Но я ненавидела своего дядю. Иногда мне хотелось его убить. Это ужасные мысли, так думать нельзя. Но я думала, постоянно. Я ненавидела его всем сердцем. Он вечно пил, и в этом постянном беспаметстве нес всякую чушь, орал на весь дом. Он бил тетю. Иногда, если она пыталась успокоить его. А иногда просто так, ни за что. Однажды он зарезал соседского щенка. Просто тот визжал слишком громко.
   В день смерти тети, на его лице была лишь еле заметная усмешка. Он был пьян, как и последние лет пять. Не просыхал от этого тошнотворного запаха алкоголя. Дибл начал крушить весь наш дом, и когда тетя попыталась успокоить его, он ее избил. До смерти. Я все видела, но сделать ничего не могла. Только выбежала на улицу, позвала на помощь соседа. Но было поздно.
   У него оставалась одна проблема - я. Мне повезло, что именно в это время у меня прорезался дар водного мага. Счастье на лице дяди нельзя было сравнить ни с чем. Помню, я даже вещи собрать не успела, хорошо хоть в Академии мне предоставили некоторые помятые тряпки со склада.
   Я тяжело вздохнула. Ненавижу вспоминать об этом.
   Сбежать бы из Лораплина, а дальше можно и в Академию вернуться, или еще куда-нибудь. "Шпионку" повесили, теперь будут искать меня тайно. Или вообще не будут. Но в чем был смысл чужой смерти? Как будто от этого что-то изменится. Черт, где здесь логика? Может, это такой план? Если так, то это самый тупой план, который мне только представлялось видеть.
   Луна плавно перемещалась вправо, иногда встречаясь с мрачными, темными облаками. В такие моменты земля покрывалась мраком, а потом опять серебристый свет освещал поверхность. Постепенно начало клонить в сон, но еще сильнее захотелось есть. Я припасла несколько мармеладок в кармашке на груди комбинезона, и вдруг подумала, что не справедливо есть, когда вместо тебя убили человека. Я сижу здесь, живая и здоровая, а она висит там - мертвая.
   Неожиданно мне померещилось движение. Я проворно вскочила на ноги и посмотрела по сторонам. Никого. На всякий случай обошла кусты по кругу, но ничего подозрительного так и не обнаружила. Наверное, нервы потихоньку стали сдавать позиции. Я вернулась на прежнее место, и остро ощутила стаю мурашек, пробежавших по спине. Буквально через секунду чья-то тяжелая рука обвила мою шею сзади и зажала рот.
   - Ммм! - заорала я.
   - Цыц! Это я.
   Это заявление меня ни чуточки не успокоило, и я продолжала вырываться. Сильный удар между лопаток застал меня врасплох и заметно поубавил прыткости. Руку разжали, а я потеряла равновесие и грохнулась на колени.
   - Ты самый ужасный шпион, которого мне только приходилось видеть.
   - Берон?!
   Я подняла голову и действительно увидела огромную тень, возвышающуюся надо мной, словно каменная статуя. Своим телом он загородил свет луны, и весь мир вокруг меня погрузился во мрак.
   - Что. Ты. Натворила? - грозно, делая ударение на каждом слове, спросил мужчина.
   Я часто заморгала, не понимая, что он имеет в виду.
   - Я приезжаю в город, - пояснил он, - а там новость: шпионку поймали. Как ты думаешь, о ком я сразу подумал?
   Мне показалось, что это был риторический вопрос, поэтому я ждала продолжения, но видя, что он молчит, предположила:
   - Обо мне?
- Именно. Я оббежал все правительственные организации, но получил лишь один ответ: "информация засекречена". И вот, во время казни, я уже собираюсь послать сообщение о твоем "отстранении" Аспиду Гаркову, и тут на площадь выводят не тебя! Что, черт возьми, происходит?!
   - Ну-у, - растерялась я. - Даже не знаю, с чего начать...
   - Начни хоть с чего-нибудь! - Я вздрогнула от его громкого голоса. Весь его спокойный вид изначально был ложью.
   - Вообще, все началось с того, что на город напал фенрир, - брови Берона плавно поползли вверх. - Мы с Золином...
   - С кем?
   - Неважно, - отрезала я. - После того, как я "нечаянно" нарвалась на эту тварь, меня положили в лазарет, и там и раскрыли, что я из Стродиса. Ну, я сбежала, но они продолжали поиски. Мне пришлось скрываться в Академии под видом уборщицы, но тут всем объявили, что шпионку, то есть меня, поймали. Я была в таком же шоке, как и вы сейчас, потому что на самом деле меня никто не поймал! Я пришла на казнь, и увидела, что повесили другую девушку. Это все.
   - Вот почему ты не пришла в то воскресенье... - задумчиво протянул он.
   - Вас тоже не было в прошлое воскресенье!
   - Я был занят.
   Его брови свелись к переносице, и там образовалась глубокая складка. Берон обдумывал информацию.
   - Так... ты хочешь сказать, что ты "нечаянно нарвалась" на ферира, и... осталась жива?!
   - Я была не одна, - польщено отозвалась я.
   - Да, ты была с каким-то Золином. Но... - его голос прервался. Кажется, он не мог поверить в то, что только что услышал. - Как он вообще пробрался в город?
   - Она, - машинально поправила я. - Не знаю. С города сняли защиту.
   - Значит, это не случайность?
   Я отрицательно покачала головой.
   - Фенрира прислали за мной.
   - И по всему городу ищут тоже тебя.
   Я утвердительно кивнула головой. Мне нужно отсюда выбраться, любой ценой.
   - Вы поможете мне вернуться в Стродис?
   - В Стродис?! - ошеломленно воскликнул Берон. - Майки, ты стродисовская шпионка, это первый город после Лораплина, где тебя будут искать!
   На секунду меня прошибла нервная дрожь. Как я могла не подумать об этом? До этого момента у меня была маленькая надежда на скорое возвращение, что я смогу выбраться отсюда и забыть все это, словно ночной кошмар. И вот все рухнуло за какую-то долю секунды, из-за каких-то нескольких слов.
   - Что мне тогда делать? - Я спросла спокойно, голос не дрогнул ни на секунду. Если бы не комок, вставший поперек горла, я бы даже сама себе поверила.
   - Во-первых, не паниковать, - сказал Берон, грозно уставившись на меня. Я судорожно кивнула, опустив глаза вниз. - Во-вторых, тебе нужно переждать бурю в безопасном месте. Там, где тебя никто не найдет. Думаю, эту ситуацию Аспид Гарков сможет разрешить, но для этого нужно время. И возможно немало времени. А до этого момента тебе необходимо где-то скрыться.
   - Где? - тихо спросила я.
   Берон задумался. Конечно, он не рассчитывал, что по прибытию в Лораплин столкнется с такими проблемами. С одной стороны, мне было не понятно, как он мог бросить меня одну на произвол судьбы и уехать куда-то по своим делам. Однако сейчас я испытывала неимоверную радость, от того, что помощь все равно есть. Я не одна.
   - Конс-маги Лораплина сейчас отправляются в Долину Азур, за принцессой Криссэль, - задумчиво проговорил Берон. - Это довольно далеко от Лораплина. Если ты будешь следовать за ними на приличном расстоянии, то вполне сможешь добраться до места, не нажив приключений на... э-э... голову. Там устроишься, а как только все образуется, мы приедем за тобой, - Берон как-то странно посмотрел на меня. - Хотя, зная тебя, ты быстрее вернешься сама.
   Я почувствовала, как к горлу подкатывает комок. Покинуть родные места? Вот так просто взять и уехать? Как-никак, тут мои знакомые, совсем недалеко мой родной город, родная Академия, лучшая подруга. Я не могу все это бросить. В письме, которое так и лежало в нагрудном кармашке, я обещала Дине скоро вернуться. А получается, что уеду на неизвестное время. Возможно, навсегда. От этой мысли сердце упало в пятки. А что, если я никогда не вернусь?
   Пауза затягивалась. Берон ждал моего решения.
   - Наверное, - выдавила я из себя, - это единственный выход. Я согласна. Только пожалуйста, передайте вот это, - я достала письмо из кармана, - Дине и скажите, что я люблю ее. И что бы не случилось, я ее никогда не забуду.
   Он медленно кивнул и, приняв письмо, убрал его в карман штанов.
   - Удачи, Майки. Тебе понадобится вся твоя выдержка, чтобы пережить это путешествие.
  
   ***
   В честь казни занятия отменили, и коридоры были пустынны. В них присутствовала не свойственная им тишина, что было очень не привычно. Они скорее напоминали молитвенный храм, нежели Академию, и поэтому я чувствовала себя не в своей тарелке. Слабое эхо от моих шагов разносилось по всему помещению, зловеще отражаясь от стен. Каждый раз я резко вздрагивала, оглядывалась по сторонам, но в итоге, ничего не видела.
   Мне нечего было делать ни за пределами Академии, ни внутри. Чтобы отвлечься от происходящего кошмара вокруг, я взяла ведро, швабру и приступила к своей привычной работе.
   У меня было такое чувство, что я зомби. Кажется, это называется апатией. Руки двигались автоматически, швабра каталась туда-сюда со слабым писком - она давно уже высохла, а я все терла и терла и без того чистый пол. Можно сказать, я ни о чем не думала. Мне было уже все равно. Я сама вляпалась по самые уши, самой и вылезать.
   Берон объяснил мне маршрут, основные опасности, которые могут поджидать меня на пути, и в общих чертах описал Долину Азур. К сожалению, я слушала в пол уха, и теперь понимаю, что это еще сыграет со мной злую шутку. Боевые маги не могут быть такими безответственными. А я могла. Теперь я уже не боевой маг, и даже не шпионка. Кто я? Ни малейшего понятия. Но нюни распускать все равно не стоит.
   За окном сверкнула молния, и буквально через несколько секунд ударил раскатистый гром. Промежуток был маленький, значит, дождь близко. Я тяжело вздохнула. Как же я скучаю по солнечным дням в Стродисе. Дождь у нас был очень редким явлением, поэтому все фрукты и цитрусовые уживались именно там. Здесь же все наоборот. Увидеть солнышко равносильно тому, что увидел нежить в городе. Вроде существует, но встречается настолько редко, что тут же исчезает, практически так же неожиданно, как и появляется.
   На стекле появились тоненькие водные полоски. С каждой минутой их становилось все больше и больше, они набирали мощь, и вскоре дождь полил с такой силой, что вода стала ручьями скатываться с крыш. Серый оттенок неба сменился на темно-синий, гром гремел с такой силой, что казалось, будто Академия сотрясается от землетрясения.
   Я закончила работу и вернулась в помещение, специально отведенное для персонала. Моя "начальница" была на первом этаже, и что-то решала с остальным работниками. Мне было совершенно не интересно слушать о вечных проблемах служащих, и я осталась тут, работать.
   Как бы странно это не звучало, я привыкла к такой атмосфере оживленности. Бег, крики, шум, драки, ор - все это было особенностью лораплиновских учеников. Также, как тихое и умиротворенное спокойствие учеников в Стродисе. Я сама себе не верила, но мне до безумия не хотелось со всем эти расставаться, но выхода не было. Нет, на Стродис я бы страдостью обменяла Лораплин, но Лораплин на другое совершенно незнакомое место? Нет, это было уже слишком.
   И во что только меня угораздило ввязаться?
   Я в который раз стала перебирать содержимое давно собранной сумки. Экипаж конс-магов отправляется рано утром, до рассвета. Вещей у меня было немного, но меня не покидала мысль, что я что-то забыла. Это извечное чувство страха, преследующее меня перед любым ответственным шагом. Мыло, расческа, шампунь, штаны, водолазка, еда... Вроде все собрала.
   Я еще раз прокрутила в голове план.
   Как бы там не был прав Берон, внутреннее чутье подсказывало мне, что он что-то не договаривает. Иначе откуда он смог узнать засекреченную информацию, куда отправляются конс-маги? Конечно, это вполне реально, но почему-то мне не хотелось действовать по давно разработанному плану. Ведь в заранее заготовленные колеса легко вставить палки.
   Мне нужно договориться с Золином, чтобы они приняли меня к себе. Я неплохой воин, а лишние руки им не помешают. Если все получится, пристроюсь к ним, доеду до Долины Азур, а там по обстоятельствам. Уж эта компания точно сможет остаться незамеченными. И даже в случае провала, с них будут требовать меньше, чем с меня одной. Главное - покинуть Лораплин.
   Я закрыла сумку и вышла в пустой коридор.
   Дождь отбивал дробь по крыше, звук неприятно давил на уши. Казалось, что кто-то стучит молотком по твоей голове. Я решила отправиться к Золину прямо сейчас, чтобы понапрасну не терять время. Да и, тем более, в дождь народу на улице встречается в два раза меньше. Хотя, я сомневаюсь, что вообще еще кто-то остался под таким ливнем. Если только добегает до ближайшего укрытия.
   Я открыла дверь и вышла на улицу. Стоило только сделать пару шагов и вся одежда вместе с волосами промокли насквозь. Тяжелые капли больно ударялись о тело, на секунду захотелось сжаться, укрыться от впивающихся в тебя игл. Но лишь на секунду. Я откинула голову и с наслаждением подставила лицо дождевым каплям. Вода быстро стекала по щекам, образуя множество прозрачных дорожек, словно от слез. Я улыбнулась. Давно я вот так вот, абсолютно беззаботно, не стояла под дождем. А веди моя стихия вода...
   Как я и предполагала, улицы были пусты. Где находится дом Золина, я не знала, но найти его в дождь совсем не трудно. Особенно, когда ты маг воды. Я закрыла глаза и настроилась на образ парня. Темные волосы... прямой нос, с едва заметной горбинкой... немного впалые щеки... Я постаралась как можно четче воссоздать его в сознании. Надеюсь, получится. Такого мне еще ни разу не приходилось делать. Скорее, даже слышать о таком. Но, в отличие от лораплиновских учеников, я не пропускала уроков, и старалась по мере сил запомнить все, что нам говорили. Рано или поздно, любые, даже самые незначительные знания, могут помочь. Так вот, однажды учитель обмолвился, что стодисовские маги при помощи своей магии могут настраивать поисковую силу. Стихия, забирая энеригию мага, помогает ему найти нужного человека по образу, сформированному в его голове. Стоит ли говорить, что на этом уроке мы учили, как избежать подобного воздействия.
Надеюсь, в свое время Золин эту тему прогулял.
   По телу пробежалась легкая дрожь, я почувствовала, как каждая клеточка тела наполняется невидимой энергией. Ноги сами собой начали движение. Главное, не потерять образ человека, к которому мне нужно дойти. Вода словно подсказывала правильный путь. Я двигалась с закрытыми глазами, внутреннее чутье вело меня к нужному месту.
   Прямо надо мной громыхнул гром.
   Я открыла глаза и увидела, что нахожусь перед домом из темного, сверкающего камня, с двумя небольшими балкончиками, и большой, длинной лианой, свисающей на углу здания. С крыши, по водосточной трубе, струей стекала вода, ставни плотно закрыты, даже труба накрыта брезентом. То ли это место? Может, постучать? Но что сказать? А если откроет отец Золина, он же знает, кто я такая!
   В раздумьях я топталась возле входной двери, не решаясь войти. Перед дверью было небольшое крылечко, удачно укрывавшее меня от дождя. Можно было бы забраться по лиане, но, во-первых, я не знаю, в какой комнате живет Золин, а во-вторых, сейчас светло и заметить странную девушку, лезущую в чужое окно - раз плюнуть. Наконец, я приняла решение постучать, а то соседи точно подумают, что я начинающий воришка.
   На стук никто не откликнулся, даже шагов не раздалось. Наверное, подумали, что какой-то бомж ломиться - кому еще взбредет в голову идти в чужой дом в такой ливень? Я постучала еще раз. Не вежливо это все-таки. Я уже не надеялась застать кого-то дома, и только хотела развернуться, как дверь резко распахнулась. От неожиданности я испуганно подпрыгнула. Черт, из-за этого дождя даже шагов не услышала!
   На пороге стояла взрослая женщина в домашнем халате. Она была не полная, но и тощей ее не назовешь. Морщин на лице не наблюдалось, но видно было, что отпечаток времени оставил свое. Темные волосы явно были не натурально оттенка. На вид ей было лет тридцать пять - сорок. Она удивленно разглядывала меня, вопросительно подняв бровь.
   - Э-э-э... здрасте, - пролепетала я. Ох, представляю как я выгляжу! Волосы мокрые, одежда прилипла к телу, комбинезон весь обмяк. - А можно Золина?
   - Кого? - она удивленно распахнула глаза.
   - Ой, я, наверное, ошиблась!
   Я уже было раскрыла рот, чтобы извиниться, но женщина меня перебила:
   - Нет-нет, Золин живет здесь. Но вы уверены, что вам нужен именно он?
   Теперь уже я удивленно распахнула глаза. Странные тут люди живут все-таки! Что директор Академии, что эта тетенька... Если бы я не была уверена в том, что мне нужен Золин, я бы его не звала.
   - Ну... да.
   Женщина немного прикрыла дверь и громко позвала:
   - Сынок! Это к тебе!
   - Кто там, ма? - донеслось из глубин дома.
   - Это девушка!
   Откуда-то сверху раздался грохот от быстрых шагов. Как только парень увидел в дверях меня, удивленных глаз стало на две пары больше.
   - Если хочешь, я прогоню ее, - шепотом обратилась она к Золину.
   - Не волнуйся, все нормально, - так же шепотом он попытался ее успокоить.
   - Если что, я на кухне со скалкой.
   Парень кивнул и вышел на крыльцо, тихонько прикрыв за собой дверь.
   - Меня будут бить? - удивленно спросила я.
   - Если не будешь ко мне приставать - не будут, - усмехнулся он и добавил: - Не ожидал тебя здесь увидеть. Выглядишь неважно.
   Я неловко заправила мокрые пряди за уши. Вот ведь... какой обходительный человек. Прямо сама тактичность.
   - Под дождем не очень приятно бегать, - попыталась оправдаться я.
   - А как ты узнала, где я живу? - поднял бровь Золин.
Я переступила с ноги на ногу. Его место проживания было секретом?
   - Ну... в справочнике адрес был.
   - Где? - опешил мой собеседник.
   Я продолжала прямо смотреть на него, а внутри стушевалась. У них нет справочников?
   - Ну, в городской администрации.
   - Где?!
   У них нет городских администраций? Что ж это за город такой?
   - Слоф мне сказала.
   - А-а... - разом поскучнел парень. Разочарованно вздохнул, на секунду оглянувшись на дверь. На скалку надеется что ли?! - Что ты хотела?
   - По-оговорить, - от волнения чуть ли не пропела это слово я.
   - По-оговорить? - передразнил парень. - О чем?
   Неожиданно я почувствовала себя неловко. Как начать разговор? Сразу перейти к делу, или, может, нужно сперва поговорить о погоде?
   - Ну?
   - Э-э-э... - я начала переминаться с ноги на ногу. - Мне кажется твоей маме не терпится узнать, о чем мы говорим, - осторожно добавила я, испугавшись, что если женщина продолжит так высовываться из окна, то скоро вывалится.
   Золин оглянулся, и его мама тут же сделала вид, что просто любуется видом. Он тяжело вздохнул и сказал:
   - Все нормально, мам. Можешь идти.
   Женщина кивнула и скрылась в доме. Но окно не закрыла.
   - Она боится, что тебя похитят? - иронично изогнула бровь я.
   - Нет, скорее боится, что если ты ко мне прилипнешь, тебя придется выпроваживать силком. А отца дома нет.
   - Я... что?! - настала моя очередь удивленно таращиться на парня.
   - Обычно это заканчивается именно этим.
   - Ясно. Это ужасно. У меня клея с собой нет, поэтому могу поклястся, что не прилипну.
   - Без клея это тяжело, да, - кивнул Золин, улыбнувшись уголками губ. - Так зачем ты пришла?
   И опять настал этот неловкий момент молчания, пока я пыталась придумать, что сказать. Мозг, молю тебя, придумай что-нибудь нормальное!
   - Я знаю, что вы задумали, - выдала я, отказавшись от версии с погодой.
   - Что? - не понял парень.
   - То. Я знаю, куда и зачем вы едете. Завтра перед рассветом.
   Его лицо окаменело.
   - Не понимаю, о чем ты.
   - Ой, да ладно тебе. Мы оба прекрасно понимаем, о чем идет речь. Не прикидывайся дурачком.
   - Слушай, Мел, ты похоже немного не в себе. Иди домой, приляг, отдохни.
   - Ты же не хочешь, чтобы о вашей затее узнал твой отец?
   - Ты мне что, угрожаешь? - искренне изумился парень.
   Не отрицает. Уже хорошо.
   - Ха, - я легкомысленно махнула рукой, - нет, просто предупреждаю.
   Его рот открылся и закрылся в немом удивлении. Ну да, если бы ко мне заявилась абсолютно мокрая девица, еще и угрожающая помешать моим планам, я бы, наверное, тоже удивилась.
   - Как ты узнала? - отойдя от шока, спросил Золин.
   - Это секрет.
   - Как? - грозно повторил парень.
   Я бы не стала говорить, если бы того требовали обстоятельства. Но скрывать мне было особо нечего.
   - Я слышала ваш разговор.
   - Ясно. - Повисла пауза. - Ну и, чего ты хочешь?
   - Я хочу поехать с вами, - выпалила без обиняков.
   Сердец пропустило несколько ударов. Я сжала кулаки, мысленно воззвав к Небесным Силам. Только бы он согласился!
   Золин смотрел на меня немигающим взглядом. Долго смотрел. Я уже решила, что кто-то его заморозил, как парень вздохнул и сказал:
   - Ну ладно.
   - Что?! - возмутилась я. - И это все?!
   У меня даже грозная тирада из головы вылетела. Я так готовилась к этому моменту, подобрала столько аргументов, даже на шантаж решилась. А он так просто согласился?!
   - Ну да, а что тебе еще нужно?
   - Ты серьезно? Даже не спросишь, зачем мне это?
   - И зачем?
   - Это личное, - тут же набычилась я.
   - Вот видишь.
   Я не могла в это поверить. Просто уму не постежимо!
   - И что? Это все? Так просто возьмете меня к себе?
   Золин усмехнулся.
   - Тебя поуговаривать?
   - А может, я вас убить хочу, - ляпнула сдуру я.
   - Правда хочешь?
   - Нет, - нехотя ответила, - но ведь могла бы!
   Парень вздохнул.
   - Мел, ты мне не враг. К тому же, чем нас больше, тем лучше. А ты дерешься неплохо.
   - Но ведь... я думала, что...
   - Что? Что тут по особым приглашениям? Ой да ладно, угрожать необязательно было.
   Я смущенно посмотрела в пол.
   - Извини.
   - Думаю, тебе не стоит напоминать, что это должно остаться в тайне.
   - Шантаж? - удивилась я.
   - Поездка.
   - А, ну да. Так что, никакой проверки?
   - Иди уже. Завтра на рассвете на стоянке для экипажей. Там будет карета, с краю. И теплых вещей с собой захвати. - Золин схватился за ручку двери, дернул на себя, но вдруг остановился и добавил: - Только не опаздывай, а то без тебя уедем.
  
   Глава 13.
  
   После дождя на улице была такая слякоть, что вся нижняя часть штанов тут же стала мокрой и грязной, с прилипшими крупицами песка. Я пыталась кое-как обходить размокшую землю, превратившуюся в черное месиво, но каждый раз ноги разъезжались в стороны, или, что еще хуже, вязли в грязи, и я чудом "доезжала" до более менее твердого места. Господи, да это же целый полигон для испытаний!
   С такими дорогами времени на то чтобы думать о том, что что-то может сорваться, категорически не хватало. Пока я перепрыгивала лужи довольно крупных размеров, почувствовала себя воздушной гимнасткой. Ну и позорище. Хорошо хоть ранее утро, и никого нет, а то бы я совсем со стыда умерла.
   Стоянка, стоянка, стоянка. Нашли место, где встречаться. К сожалению, то, что в Лораплине, оказывается, существует стоянка для экипажей, я поняла только поздно ночью. Естественно, где она находится я даже представить себе не могла. Путем долгих вычислений, где логически можно было бы ее образовать, я вроде припомнила, что видела, как несколько экипажей останавливались чуть дальше Академии. Надеюсь, не ошиблась.
   Наконец, впереди показались массивные деревянные ворота. Я перекинула сумку на другое плечо и глубоко вздохнув, побрела вдоль ограды. Но, обойдя ее по кругу два раза, не обнаружила никакой стоянки. Черт, неужели мое путешествие даже не начнется из-за такой вот глупости? Если думать о стоянке, то определенно нужно много, очень много места. И оно должно находиться недалеко от въезда в город, потому что кареты могут приехать из разных мест, а ездить по улицам Лораплина им не удобно.
   Я стукнула себя по лбу. Вот дура! Мы же с Бероном, как только въехали в город, остановились на стоянке. Я круто развернулась и со всех ног побежала к главным воротам.
   Только бы успеть, только бы успеть! И почему я сразу не догадалась? Иногда мне казалось, что у меня в голове есть большущая дыра, и из-за нее какие-то важные детали постоянно доходят до меня в самый последний момент.
   Бежать пришлось далеко. Пот потек ручьем, щеки стали алыми, а майка прилипла к мокрой спине. Еще и через лужи пришлось перепрыгивать. Мы даже на тренировках так не разминались. Когда до стоянки оставалось преодолеть несколько улиц, я почувствовала, что начинаю задыхаться, ноги налились свинцом, в руках появилась странная слабость. Не задумываясь, я перешла на шаг.
   Похоже, я никогда не научусь бегать.
   Наконец, впереди показалась долгожданная стоянка. Вокруг стояла тишина, которая нарушалась лишь моим тяжелым дыханием. Я огляделась. Ни души. Экипажи стояли в несколько рядов, один за другим. Я вспомнила, что Золин сказал о карете, стоящей в последнем ряду, с краю, поэтому осторожно пошла мимо экипажей.
   У нас в Стродисе все кареты были белыми, их отличали только гербы богатых семей, так как только они могли позволить себе подобную роскошь. Здесь же каких только карет не было: белые, черные, серые, красные... Казалось, хозяева решили посоревноваться у кого пестрее будет экипаж. И чем они только не были напичканы! Я бы побоялась даже сесть в такой, мало ли чего может сломаться при езде!
   Я решила заглянуть в одну из карет, и проверить, такая ли она роскошная внутри, как и снаружи? Но только мне стоило встать на цыпочки, как тело внутри экипажа лениво перевернулось на другой бок, и с глупой улыбкой на лице зачмавкало. Я испуганно присела, и на корточках обползла карету. Кем бы ни был этот человек, мне он вряд ли обрадуется.
   Чем дальше я продвигалась, тем экипажи тускнели и тускнели. В последнем ряду вообще все только одного цвета были - черного. Заглядывать в кареты я больше не стала, вместо этого пошла к крайней. Но даже с такого расстояния было видно, что там никого нет. Неужели опоздала? Может они маскируются?
   Но, увы, около кареты и вправду никого не было.
   Пока я мысленно ругала себя самыми изощренными ругательствами, откуда-то с боку донеслось:
   - Пс-с! Мелинда!
   Я повернулась и увидела голову Тодда, торчащую из кустов. Откуда ни возьмись, высунулась его рука, оттопырила палец, и поманила меня к себе.
   - Ну чего ты вылупилась, как будто впервые увидела? - злобно шикнула голова. - Пошли уже.
   И исчезла.
   Пришлось идти. За кустами собралась целая компания. На лошадях. Почему-то я решила, что мы поедем в карете, поэтому о приобретении лошади даже не задумывалась.
   Ну, отлично.
   Я сделала еще пару шагов, и только тут заметила ошарашенные взгляды, устремленные на меня.
   - Это Мел, - подал голос Золин. - Она поедет с нами.
   Какой-то парень как раз зацепился за седло и просунул ногу в стремя, чтобы запрыгнуть на лошадь, но, услышав новость, так и застыл на месте. Кто-то еще поперхнулся. А вот Эстан сказал:
   - Золин, можно тебя на секунду?
   Пока парни шептались, сопровождая это яростными жестами, я топталась возле оставшихся людей. Их было всего трое: Тодд, за ним высокий темноволосый парень с синяком под глазом и девушка, которую я видела на тренировке. Странно, я думала она сочла их идею полным абсурдом.
   Наконец, братья вернулись. Эстан, не сказав ни слова, запрыгнул на лошадь. Золин подошел ко мне и заявил:
   - Вот твоя лошадь, - он указал пальцем на серую кобылу, с пятнышками по бокам. - Он спокойный, так что не волнуйся.
   Я кивнула, и побрела к животному. Оказывается, это жеребец. Перекинув лямку сумки через седло, я забралась на коня. Высоко однако. Падать будет больно...
   Народ попеременно кидал в мою сторону подозрительные взгляды. Чем им так не нравится пополнение? Наоборот же: пять голов хорошо, а шесть лучше!
   - Я на разведку, - нарушил молчание Тодд.
   - Давай, - кивнул Эстан.
   Темноволосая девушка развернула свою лошадь и подъехала ко мне.
   - Я Рьюити, - представилась она.
   - Мелинда. - Я вопросительно посмотрела на нее: чего ей от меня нужно?
   - Почему решила с нами поехать?
   Я хотела уже недружелюбно заявить: "Не твое дело!", но передумала. Все-таки не хорошо начинать разговор с грубостей.
   - Просто... - я пожала плечами. - А ты почему?
   Рьюити улыбнулась одним уголком губ, невероятно напомнив этим Дину. Она тоже так делала всякий раз, когда что-нибудь вызывало у нее подозрение.
   - Тоже "просто".
   Я опустила глаза и сжала челюсти, ясно давая понять, что не намеренна продолжать разговор.
   Кусты зашевелились и перед нами показался Тодд с озабоченным выражением лица.
   - Они здесь.
   - Так, - тут же отреагировал Золин, - повторяю для всех: будем двигаться от них на расстоянии не меньше пятисот метров, с помощью поискового амулета точно будем знать их местоположение. Старайтесь ничем себя не выдавать, и смотрите чтобы засекреченная ...
   "И незаконная" - мысленно добавила я.
   - ... поездка не превратилась во всеобщее достояние.
   Народ понимающе закивал.
   - Я активирую амулет, - подал голос Эстан.
   - Подожди, - остановил его брат. - Пускай сперва отъедут. Лишняя осторожность не помешает.
   Лица всех присутствующих приняли напряженно-предвкушенное выражение... кроме Рьюити. Кажется, она разделяла мою точку зрения о глупости самой этой идеи. Но тогда зачем она поехала? Впрочем, это не мое дело.
   - Активируй, - в напряженной тишине голос Золина прозучал настолько неожиданно, что все вздрогнули. И как-то сами же этого испугались - если уж от обычного голоса вздрагивают, что дальше будет?
   Эстан пробормотал несколько слов и амулет засветился красным. Парень достал из кармана небольшую стеклянную баночку с темно-красной жидкостью внутри, и, легонько стукнул по основанию. На артефакт упало три больших капли.
   - Ну что, в путь? - нарочито весело спросил парень и подстегнул своего коня.
  
   ***
  
   - Я забыл запасные штаны!!! - на весь лес заорал Вэн.
   Мы без приключений "сопровождали" команду конс-магов до привала, и, как только остановились недалеко от их лагеря, сразу принялись разбирать вещи. Выяснилось, что парень с синяком под глазом, которого звали Вэндиадур (или просто Вэн - полное имя звучало уж больно официально) забыл мыло, шампунь, рогатку и теперь еще и штаны.
   - Ты чего так орешь?! - взвыл Тодд за что тут же получил веткой по голове.
   - Сам-то чего орешь? - злобно прошипел Золин, изучая сломавшееся пополам "оружие". - А ты, - обратился он к опечаленному Вэну, - в следующий раз собирайся тщательней!
   Я устало перевела взгляд на свою сумку. Меня больше волновало, что с собой у меня не было ничего, что можно было бы использовать, как подстилку. Земля была холодная и промозглая, даже несмотря на сухую траву. Тем более, если к вечеру не выберемся из леса, к холодной земле добавится мокрая роса. Тогда единственным решением будет ночевать на дереве. А это уже слишком, даже для меня.
   - Но я точно клал и мыло, и шампунь! Я уверен!
   - Значит что-то пропустил, - раздраженно вставил Эстан. - Еще кто-нибудь что-то забыл?
   Все в сотый раз полезли проверять содержимое сумок, но даже если кто-то что-то и забыл, то виду не подал.
   - Предлагаю поесть, - сказал Тодд, вытаскивая из своей сумки небольшой сверток.
   - Газету? - недоверчиво поинтересовался Золин. - Не-ет, спасибо, я лучше что-нибудь съедобное.
   - Это не газета, а... - парень развернул "упаковку" и торжественно извлек вполне съедобные на вид котлеты.
   - О! Котлетки! - Эстан, не дожидаясь разрешения, тут же выхватил одну. - Что? Ты же не против?
   Когда твою котлету уже съели, быть против как-то глупо.
   - Нет... - вздохнул Тодд.
   Парни принялись поедать котлеты, а я решила рассчитать сколько примерно времени займет это дурацкое путешествие.
   - Есть у кого-нибудь карта? - обратилась я ко всем.
   Эстан с Золином как-то странно переглянулись и последний сказал:
   - Да, у меня.
   Он порылся в сумке и протянул мне свернутую бумагу. Я отошла в сторонку, облокотилась о ствол дерева и принялась изучать маршрут. Ехать придется относительно недалеко. Лес растянулся довольно широко и, как только мы его покинем, то упремся как раз в город наподобие Стродиса, с прилегающими к нему деревнями. За ним опять был лес, а там уже Долина Азур.
   В мое отсутствие между парнями завязался спор: какое оружие лучше использовать в борьбе с кентаврами - булаву или меч?
   - Что за город такой - Прушиск? - спросила я у Рьюити, понимая, что от других присутствующих здесь толку будет мало.
   Девушка удивленно на меня посмотрела - как можно такого не знать? - и снисходительно пояснила:
   - Там находятся самые известные оружейные палаты: "Багряная секира", "Секущая сабля"... Хотя сам по себе городок очень древний - дома там деревянные, а иногда встречаются даже глинные. И мода у них еще прошлого века...
   - Откуда ты это знаешь? - удивленно спросила я.
   Рьюити насмешливо хмыкнула.
   - А ты, подруга, похоже любишь прогуливать занятия!
   - Не чаще других, - холодно отозвалась я и отошла к месту, где лежала моя сумка.
   - Эй, они продолжают путь! - воскликнул Эстан.
   Все второпях начали засовывать вещи обратно в сумки, не забывая при этом поминать не очень хорошими словами "чертовых трудоголиков". (Только-только устроились, как снова пришлось собираться и продолжать путь!).
   Леса здесь были темные и густые. По дороге в Лораплин деревья (в основном березки) обосновались на обочине дороги, причем расстояние между ними достигало метра, а то и больше. Здесь же темной кучкой толпились ели и сосны. Огромные, мохнатые ветки были похожи на злобных диких зверей, и при каждом дуновении ветерка шевелили своими "лапами" так, словно хотели укрыть от холода. Навсегда.
   Я поежилась. Отчего-то стало зябко, кожа покрылась мурашками. Воздух становился все холоднее и холоднее, и я вдруг осознала, что руки покраснели и стали ледяными.
   - Да, вряд ли вы учли такую погоду, - промямлил Тодд синими от холода губами.
   - Надеюсь все догадались взять свитера. - Эстан сам еле сдерживал дрожь.
   Устроили привал. Но лишь для того, чтобы покопаться в сумках и выудить оттуда теплые кофты, которые никто явно не рассчитывал использовать.
   Я достала черный свитер. Теплее стало не намного, но, в принципе, было терпимо. Лошади попеременно фыркали, задирали ноги, то и дело спотыкаясь на ямках и кочках.
   - Если так и дальше будет продолжаться, - не выдержала я, видя, что никто не придает этому особое значение, - нас скоро обнаружат. По звуку.
   - И что ты предлагаешь? - обернулся ко мне Золин.
   - Идти пешком.
   - Совсем рехнулась? - воскликнул Тодд.
   - Я уверена, конс-маги тоже предпочли пешую прогулку. Лошади создают слишком много шума, а при их задании это очень, очень опасно.
   - Пф... - Тодд махнул в мою сторону рукой. - Вряд ли. Не думаю, что они решили променять седло на мозоли.
   "Наивный дурак" - пронеслось в голове.
   - А ведь Мел права, - неожиданно сказала Рьюити. Она пристроилась рядом с Этаном и внимательно наблюдала за траекторией движения кон-магов по данным амулета. - Они замедлили ход. Мы кстати находимся от них где-то метрах в трехстах, а это очень близко.
   Первым спешился Вэн. Он резко остановил лошадь и заявил:
   - Не знаю, как вы, а я не хочу так глупо проколоться.
   Его примеру последовали и остальные.
   Идти пешком оказалось на порядок сложнее. Ноги устали после первых двадцати минут ходьбы. И еще не известно, сколько нам оставалось так продолжать путь. То и дело раздавались возмущенные вздохи компании, вынужденной так жестоко насиловать свои конечности, и облегченные выдохи лошадей, освобожденных от обременительной ноши.
   Ямки и овраги все поросли травой и заметить их было очень сложно, практически невозможно. Надо сказать, конс-маги двигались тщательно, если бы не местами примятая трава, я бы и не подумала, что буквально несколько минут назад тут прошлась группа людей с лошадьми в придачу. Как им это удалось - осталось для меня загадкой.
   А вот у нас дела обстояли куда хуже.
   - Что делать с такой тропинкой?! - ошарашено просила Рьюити.
   "Тропинка" выглядела размером с море - вся трава в радиусе десяти метров была хорошенько примята.
   - Э-э-э, - Золин озадаченно сдвинут брови. - Применим магию?
   - Нет, тогда всколыхнется магический фон, - отрезал Эстан.
   - Но мы же не можем оставить все как есть! - Вэн был взволнован не меньше остальных.
   - Можно наложить иллюзию, - озарило Золина.
   - А магический фон?
- Если кто-то из вас наложит отражающий щит, то с фоном ничего не произойдет.
   - Ага, а ты не подумал, что такой высокий щит сам затронет магический фон? - язвительно вставила Рьюити.
   - А нам и не понадобится высокий. Хватит чуть выше травы.
   Я благоразумно присела на корточки, и попыталась сделать вид, что меня тут вообще нет. Не дай бог меня еще приплетут помогать им в их великих магических планах.
   - Рью, вы вместе с Вэном будете держать щит, Тодд - ты сделай его невидимым для подстраховки, а мы с Золином наложим иллюзию, - раздавал указания Эстан, и тут понял, что забыл про еще одного человека. - Не хочешь помочь? - недружелюбно обратился он ко мне.
   - Я лучше силы поберегу.
   Возражений не последовало.
   По правде сказать, управились они быстро. Я ожидала, что с этими заклинаниями ребята провозятся полдня. Да и как-то не верилось в удачный исход их задумки. Однако момент, когда наложили щит я проворонила, успев лишь увидеть, как дымок прошелся над травой, картинка покрылась рябью и в следующее мгновение зеленая растительность была как новенькая.
   - Меня выжали, как тряпку, - пожаловалась Рьюити.
   Под глазами у девушки залегли темные синяки, кожа побледнела, губы были сухие-сухие. Как только она подошла к своей сумке, тут же приложилась губами к спасительной бутылке с водой.
   Остальные выглядели не лучше, но жаловаться не стали. Они последовали примеру Рьюити и выдули почти все свои запасы воды. Было видно, что каждый из них прекрасно осознает - нужно экономить. Но никто ничего не мог с собой поделать.
   Я устало вздохнула.
   - Все могут продолжить путь? - спросил Золин.
   Парни закивали, девушка ничего не сказала, однако все поднялись и пошли уже колонной, со слабой надеждой в душе, что если кто-то и следит за конс-магами, то, может, подумает, что это лесник прошелся. Меня грызла совесть и нехорошее предчувствие, ведь мы здорово подставляли Главного конс-мага и его команду.
   Смеркалось.
   Практически из каждого куста доносился стрекот кузнечиков. Птицы не щебетали, но иногда, стоило задеть ветку какого-нибудь дерева, оттуда сразу же раздавалось возмущенное: "У! У!". Мы дружно подпрыгивали, а некоторые даже инстинктивно хватались за оружие. Но в целом, опасности не чувствовалось. Холод никуда не пропал, а даже наоборот, усилился. Зато ветер счел свою работу выполненной и убрался восвояси.
   - Они остановились, - объявил Эстан, ехавший впереди всех.
   - Наверное, на привал, - предположил Вэн.
   - На ночлег, - поправил его Золин. - Время позднее, дорогу не видно почти.
   - Получается, у нас тоже остановка на ночлег? - Тодд явно обрадовался возможности отдохнуть.
   - Получается, да.
   Как я и опасалась, роса не заставила себя ждать - земля была холодная и мокрая. Я присела на корточки и начала рыться в сумке. Ничего.
   - Ммм... А на чем мы будем спать? - наконец, решилась спросить я. Может кто-нибудь поделится?
   - У нас есть большой спальник, - ответил Золин после небольшой паузы.
   - Насколько большой?
   - Хватит на всех.
   - Серьезно? - удивилась я. - Так мы что, все вместе спать будем?!
   Парни переглянулись, явно удивленные моей реакцией.
   С тем, что в общежитиях парни и девушки живут вместе я уже смирилась, но чтобы вместе спать?! Это же кощунство!
   - Не волнуйся, они ничего с тобой не сделают, - сказала подошедшая ко мне Рьюити.
   - Если только сама не попросишь, - тут же вставил Эстан.
   - Ляжешь рядом со мной и все, - добавила девушка, пропустив замечание парня мимо ушей.
   - Я не об этом. - Уж чего-чего, а постоять за себя я смогу. - Это же...ну...не правильно.
   - Почему? - не поняла Рьюити.
   - Потому что нельзя чтобы парень и девушка спали вместе.
   - Почему? - еще больше удивилась она.
   - Ну это же... не эстетично, вот!
   - Мел, это прошлый век. Все давно уже спят друг с другом, не испытывая при этом неловкости. - Девушка насмешливо хмыкнула.
   - Э-э-э... спят? - Я почувствовала, как щеки становятся пунцовыми.
   - Да, храпят друг другу на ухо. А иногда, спят и в более полном смысле этого слова.
   - И что это значит? - вообще ничего не поняла я.
   - Если вдруг очень захочется, никто тебя не обвинит.
   Сумка вывалилась у меня из рук.
   - Я не это имела в виду!
   Но Рьюити меня уже не слушала.
   Ужинать мы уселись практически сразу. Костер разводить было опасно, поэтому все хрумкали сухарики и запивали их холодным молоком, отчего я всерьез опасалась за здоровье своего горла.
   - Эх, хорошо бы сюда стродисовского огненного мага, - мечтательно протянул Тодд.
   - Не-е-ет, - лица всех присутствующих приняли такой оскорбленный вид, как будто им предложили променять лошадь на утку.
   - Почему? - обиделась я. - Чем стродисовские маги хуже ва...нас?
   Взрыв хохота был таким неожиданным, что я выронила свой сухарик.
   Народ смеялся до такой степени, что у них слезы выступили на глазах. Золин с Эстаном по-братски схватили друг друга за плечи и завалились назад.
   - Ну? - холодно повторила я, когда все более менее угомонились.
   - Ты что, - Тодд старательно вытирал дорожки слез, - они же ту-пы-е!
   - И ненормальные! - добавил Золин.
   - Ага, ты не знала, что девушки у них отдельно от пацанов живут? - все еще смеясь, поддержал Эстан. - Говорят, если засекут парня, держащего девку за руку, обоим по пальцу отрубят!
   - А вот это наглая ложь! - моему возмущению не было предела. Это мы-то тупые?! Это мы ненормальные?! Да они себя в зеркало видели?
   - А я слышал, - в свою очередь заявил Вэн, - что они там живут в комнатах с решетками, и питаются только хлебом и водой!
   - Да-да, - посмеиваясь, подтвердила Рьюити. - Они еще и перед конс-магами на одно колено садятся. Прикинь, перед нашими присесть - они там сами, наверное, лягут! От удивления!
   - Вообще-то, - громко сказала я, едва сдерживая ярость, - пальцы там никому не отрубают и комнаты у них такие же, как у вас. Даже лучше. Просто дисциплина у учеников строже. И садясь на одно колено, они проявляют уважение к страшим по званию, к людям, которые достигли в своей жизни таких высот путем неимоверного труда и выносливости.
   - Откуда ты знаешь? - насмешливо спросила Рьюити.
   - А ты, подруга, похоже, любишь прогуливать занятия! - саркастически ответила я.
   - Ой, Мел, что ты несешь, какое у "петруш" может быть уважение? - Золин явно считал нас ничтожествами. - Они значение слова "спаривание" небось только из учебников биологии узнали.
   Я метнула в его сторону убийственный взгляд.
   - Можно подумать, что ты о значении этого слова из практики узнал.
   Улыбка медленно сползла с лица парня.
   - А ты в это не веришь?
   - Нет, - храбро заявила я.
   Народ приумолк, наблюдая за нашим "обменом любезностей".
   - Проверишь?
   - Меня не привлекают щупленькие мальчики.
   - Что ж, как встречу таких, я им передам. - Золин непроизвольно хмыкнул, но я видела, что задела его. Кулаки-то сжаты. Костяшки пальцев побледнели. Да ладно, неужели слово "щупленький" возымело такой эффект?
   - Не хотелось бы тебя разочаровывать, но со стороны лучше видно. - А нечего было меня злить. Оскорбляли бы не в моем присутствии - все бы обошлось. А так - сам нарвался. И виноват тоже он.
   Парни окружили Золина полукругом и кидали на меня злобные взгляды, явно намекая, что я переборщила. Но в полемику не вступали, оставляя эту честь Золину.
   - Неужели ты так хочешь увидеть меня в действии? - Парень лукаво улыбнулся, в то время, как его глаза пылали яростным огнем.
   - А там что-то есть? - удивленно воскликнула я и невинно похлопала глазками.
   - Мел, это уже слишком! - вступился за друга Вэн.
   - Тебе показать? - Золин прищурился.
   - А зачем? Мне и отсюда все видно. Не торчит вроде.
   Я не сводила взгляда с лица Золина, понимая, что если сейчас посмотрю туда, то щеки покроются предательской краской, и тогда конец игре. А проигрывать этому зазнайке мне ох как не хотелось. И вообще, молчал бы лучше. Тоже мне, борец за мужское достоинство - ну, за права, в смысле.
   - Да ты, похоже, всерьез решила меня скомпрометировать!
   Парень поднялся на ноги и... начал расстегивать ремень на штанах!
   Я чуть было не закричала: "Не надо!!!", но тут меня спасла Рьюити.
   - Опа, а ну-ка пошли со мной, соберем еловых веток, - девушка схватила меня под локоть и потащила подальше от парней. - А то тут назревает зрелище не для слабонервных, - язвительно добавила она.
   - Чего?! - возмутился Золин. - Все тут для слабонервных!
   Похмыкивая, мы углубились в чащу, и там уже рассмеялись в голос. Мне было немного неловко. У них это, может, и было нормально, но я к таким вещам не привыкла.
   - Спасибо, - искренне поблагодарила я несколько минут спустя.
   - Да не за что. - Рьюити, казалось, сама была не против пару раз настучать парню по темечку. - Он всех достал уже своей самооценкой.
   Мы насобирали еловых веток, чтобы теплее было спать, и счастливые вернулись к месту стоянки.
   Вот только теперь все парни (мужская дружба, что б ее!) смотрели на меня косыми взглядами, а разговаривать и вовсе перестали.
   Кажется, я нажила себе новых врагов. Поехала в путешествие, е-мое!
  
  
   Глава 14.
  
   Спальник и впрямь был огромным. Двойное шерстяное одеяло, между слоями вата и плюс ко всему заклинание поддержания тепла хорошо сделали свое дело. Даже еловые ветки не пригодились. Как только я под него залезла, желание вылезать, куда-то идти, и вообще что-то делать, отпало напрочь.
   Рядом со мной действительно лежала Рьюити. С одной стороны.
   А с другой разместился Золин.
   Мы взаимно недружелюбно попыхтели, но желание спать взяло свое. У Золина. Я же полночи проворочалась - мне не давало покоя осознание того, что рядом кто-то лежит. Причем не просто кто-то, а парень! Какие только ужасные картины не возникали у меня в уме, преподнесенные моей бурной фантазией. Нет, они были не пошлыми, но все равно ужасными.
   В итоге, я уснула далеко за полночь.
   И разбудили меня перед рассветом. Вернее, я проснулась оттого, что что-то упиралось мне в бок. Я повернула голову, и увидела, что с этой стороны спит Золин, очень смешно приоткрыв рот.
   - Эй, проснись! - Я пихнула его в корпус.
   - А?.. Да?.. Что?.. - сонно забормотал он.
   - Прекрати в меня тыкать этой штуковиной! Ты мне мешаешь спать!
   - Какой штуковиной? Я в тебя ничем не тыкаю, - промямлил он с закрытыми глазами и немножко подвинулся.
   - Да хватит! Мне же больно! - Я злобно лягнула его ногой. Мстил бы мне днем, но не в такую же рань!
   От моего пинка Золин окончательно проснулся.
   - Ты чего? - удивился он.
   - Я чего? Это ты чего! Убери эту штуку!
   - Какую штуку? - совсем растерялся парень, а потом его лицо озарилось догадкой. И почти сразу же на нем появилась гаденькая ухмылочка (так бы и убила, честное слово!). Серо-голубые глаза внимательно наблюдали за моей реакцией. Золин чуть-чуть отодвинулся и причина моего возмущения сама собой исчезла.
   - Что это? - Я подозрительно прищурилась.
   - Это утро. - Он заулыбался еще шире.
   Парень лениво, словно царский кот, наслаждаясь каждым мгновением, медленно перевернулся на спину и заложил руки за голову. Одеяло внизу подозрительно поднялось.
   Наконец до меня дошло что это, и чем он в меня тыкал.
   - Ах ты извращенец!!! Фу-фу-фу, уберись от меня!!! Отодвинься!!! Отодвинься я сказала!!! - Мой вопль и отчаянные попытки отпихнуть парня явно не увенчались успехом. Я была зажата между двумя телами, и но пихать старалась, как можно сильнее.
   - Ну что, похоже, что у меня там ничего нет, а? - Лицо Золина просто светилось триумфом. И мои попытки его избить, кажется, только забавляли.
   - Отодвинься!!!
   Довольный результатом, парень, с победной улыбкой, медленно перевернулся на другой бок. Буквально сразу же послышалось издевательское: "Ха-ха".
   - Ы-ы... Да что у вас там? - сонно спросил кто-то из разбуженных моим воплем.
   - Мел без ума от меня. - Сарказма в голосе парня хватило бы на двоих. - Она согласилась стать моей женой.
   - Что?! - опешила я.
   - Ой, да не обращай ты на него внимания, - раздраженно сказала Рьюити, которую мой вопль разбудил раньше всех. - Он шутит. Спи давай.
   Я не удержалась и стукнула его ладошкой по голове. Парня это только вновь позабавило, и он снова рассмеялся.
   Уснуть так и не получилось, хотя и очень хотелось. Человек, лежащий справа от меня, вечно ворочался, чмавкал, храпел - все, естественно, назло мне. Сперва я терпела-терпела, но в итоге не выдержала.
   - Да хватит уже!!
   - Мне холодно, - заявил Золин. - Согрей меня.
   И, не дав мне одуматься, прижался сзади и обхватил меня руками. Упираться в меня ничего не упиралось, но я взвизгнула и с размаху заехала ему локтем по челюсти - больше случайно, чем намеренно.
   Из спальника я вылетела стрелой. Давно надо было это сделать!
   - Господи Золин, не приставай к ней, - взмолилась Рьюити, мечтавшая, наконец, уснуть.
   Парень приложил ладошку к губе и ничего не ответил.
   - Мел, ложись обратно, - добавила девушка.
   - Нет уж, спасибо.
   Я решила походить по лесу, мало ли что можно найти. Все равно уснуть уже не удастся. Вот нахал! Сразу видно Лораплиновское воспитание! "Если вдруг очень захочется, никто тебя не обвинит". А если не захочется?! Убивать можно?
   По мере того, как я шла, дыхание вновь становилось нормальным. Мысли устоканились. Даже на душе легче стало.
   Меня окружали в осном темные, хвойные деревья, создавая впечатления, что я нахожусь в подземном царстве. По лесу получилось походить минут двадцать. Я нарезала круги, чтобы далеко не уйти от места стоянки. Несмотря на холод, мне почему-то было очень жарко. Я ускорила темп и, не заметив яму, грохнулась носом в землю. Перевернувшись на спину, посмотрела на небо. Кроны деревьев клонились друг к другу и закрывали собой весь обзор. Эх, хорошо бы вот так лежать и не о чем не думать... Только слушать приятный шелест листьев, щебетание ранних пташек, металлический звон клинков... Клинков?!
   Я резко села и прислушалась. Действительно, неподалеку явно были слышны звуки боя. Причем "неподалеку" - это в нашем лагере. Я вскочила на ноги и побежала к ребятам. Как можно им помочь я не знала, особенно даже не видя самой ситуации, но что-то предпринять я была обязана. Кочки застенчиво прятались в густой траве, и несколько раз я спотыкалась, падала на колени, но снова вставала и бежала вперед.
   Как только я выбралась к месту стоянки, моему взору предстала странная картина: Вэн быстро, резко, и, в тоже время явно контролируя свои движения, нападал на Тодда. Последний отбивался вяло, неумело, словно даже неохотно.
   - Что здесь происходит? - ошарашено спросила я.
   - Тодд учится самообороне, - ответила Рьюити, внимательно наблюдавшая за боем. Ничего себе, быстро же они проснулись и даже вещи собрали уже!
   Вэн сделал резкий выпад вправо, вернулся в стойку и тут же ударил противнику в ноги. Тодд не сориентировался сразу, пропустил удар, и плюхнулся на землю, явно больно ударившись спиной.
   - Дурак. - Вэн сплюнул рядом с парнем.
   - Пошел ты, - резко бросил Тодд, пытаясь встать.
   Я с жалостью взглянула на парня. Когда я только-только начинала учиться драться, это выглядело примерно так же. Стоило мне оказаться на земле, как внутри меня поднималась дикая ярость за свою неумелость и неосторожность. Вот только мне было легче: вокруг меня не было ровесников выше меня по уровню, все мои одноклассники были такими же неумехами, как я. И смеяться там было некому.
   Тодд поднялся и снова принял исходную позицию.
   - Мел, а ты дерешься? - спросила Рьюити.
   - Я? Нет, - закрутила головой я, принявшись рассматривать верхушку высокой ели.
   - Вообще-то не думаю, что ты будешь принимать участие в бое, если он вообще будет. Но на всякий случай нужно выучить основы самообороны.
   - Э-э-э... Ну ладно. Потом можно будет попробовать...
   - Почему потом? Потом может быть слишком поздно. Давай сейчас, а?
   - Я...я...я даже не знаю. - Мне почему-то стало не на шутку страшно. А если они поймут, что я в этом деле не новичок? Поверят ли той же легенде, что я наплела Золину?
   - Не бойся, это не так страшно, как выглядит на первый взгляд, - ободряюще сказала девушка. Я сглотнула. Страшно? Еще как! Только не за то, что все подумали.
   - Нет-нет, я лучше со стороны понаблюдаю, - я нервно улыбнулась.
   - Мел, если вдруг, что случись - ты должна уметь постоять за себя, - напутствовала упорная девушка.
   - Да я... я умею вроде.
   - Нет, мы покажем элементарные приемы самообороны. Это не сложно.
   Все выжидательно уставились на меня. Ну за что мне это?! Деваться было некуда.
   - Ну давай, - нехотя сказала я.
   - Золин или Эстан позанимайтесь с Мелиндой, пока я готовлю поесть, - крикнула Рьюити.
   Вот вляпалась, так вляпалась.
   - Ну что, иди, - сказал Эстан Золину.
   - Не-не, - замахал руками парень, прекрасно помнивший о "нашей маленькой тайне". Или о моих вчерашних словах. Неужели еще дуется? - Я могу и переборщить. Иди ты, у тебя... рука легче.
   Эстан злобно посмотрел на брата, но все-таки взял два меча, одни из которых кинул мне. Я деликатно отошла в сторонку, и железяка грохнулась рядом с моими ногами.
   Мельком взглянув на Золина, я отметила, что он очень внимательно за нами наблюдает. Вот и ладненько, собранность никогда не помешает. Ведь камень из-под моих ног в любой момент может впечататься кому-нибудь... вернее - кое-кому, в лоб.
   - Вот смотри, - начал Эстан. - Я бью сюда, сюда и сюда - это основные точки ударов. Твоя задача состоит в том, чтобы...
   В общем, я все прослушала. Объясняет мне, как дуре - эти детские удары я еще на первом курсе освоила.
   - ... Поняла?
   - Э-э-э, да.
   - Ну тогда начнем.
   И он замахнулся. Секунда ушла на то, чтобы подумать, как в таких ситуациях ведут себя обычные девушки, и, не придумав ничего лучше, я в самый последний момент просто отошла в сторонку.
   Эстан замер.
   - Нужно отбиваться, а не убегать! - возмутился он.
   Я пожала плечами. Иногда бегство - единственный выход.
   Парень еще раз замахнулся, и на этот раз, я с криком: "Ой мамочки!!!" отразила верхний, а затем и нижний удары. От последнего пришлось уклониться.
   - Я же сказал отбиваться!!!
   - Чего орать-то? - удивилась я.
   - Так, а ну-ка дай сюда. - Золин выхватил меч у брата и, не дав мне одуматься, ринулся в бой. Нет, ну правда дуется до сих пор!
   Влево вверх, вправо вниз, середина, разворот, вправо вверх, влево вниз, середина, разворот... Золин все наступал и наступал, я еле успевала приседать и подпрыгивать - он явно выходил за рамки "трех ударов". Он бил четко, резко и на поражение, не собираясь уступать. Я присела, и сделав кувырок в сторону "рыбкой" нырнула ему под ноги. Два удара в хрящевые суставы на коленках и парень согнулся пополам.
   - Вау, - присвистнула Рьюити. - А говорила не дерешься.
   Я пыталась отдышаться. Отомстил, ничего не скажешь. Условились же держать все в тайне. В душе я понимала - око за око, но все равно было очень, очень обидно.
   - Ты ведь обещал, - прошептала я.
   - Это я в Лораплине с ней занимался, - сквозь отдышку сказал Золин, обращаясь ко всем. - Просто решил проверить усвоила ли она уроки.
   - Неплохо, - одобрил Вэн. - Покажешь, что ты там с коленками сделала?
   - Угу, - ответила я, кинув благодарный взгляд на Золина. Все-таки ошиблась - не дуется.
   - Можете идти есть, - позвала всех Рьюити.
   - Не можем, - разочарованно сказал Эстан. - Конс-маги двинулись в путь.
   - О не-е-ет, - нашему единодушию можно было только позавидовать.
  
   ***
   Тяжело сдерживать смех. Особенно когда рядом с тобой едет человек, который так же, как и ты, готов в любую минуту разразиться громким и искренним: "Ха-ха-ха!". А пока мы с Рьюити только прятали улыбки или, когда желание становилось невыносимым, хмыкали в кулак.
   Золин, ехавший впереди, то и дело оглядывался и кидал на нас недоуменные взгляды.
   - Хи-хи, - не выдержала я.
   - Да что с вами? - в свою очередь не выдержал парень.
   Мы с Рьюити сделали вид, что очень заняты поиском какой-то безумно важной вещи в своих сумках.
   Прическу Золина просто надо было видеть. Описать это не смог бы даже самый талантливый поэт с самой извращенной фантазией. Его волосы, они были похожи просто на нечто. Вроде огромного пчелиного улея, только обмотанного жесткой веревкой, частички которой также были спутаны между собой.
   О расческе парень, похоже, вообще никогда не слышал.
   - Хи-хи, - на тот раз не сдержалась Рьюити.
   - Пф-ф, - тут же прыснула я.
   - Ахах, - сдалась девушка.
   - Ахахаха, - поддержала ее я.
   - Да что с вами? - обернулся Тодд. - Грибов по дороге насобирали, что ли?
   Я была не в состоянии вымолвить ни слова, поэтому ему ответила Рьюити.
   - Сам ты наркоман.
   - Чего? - возмутился парень. Если от своих друзей он еще терпел насмешки, то от девушек - никогда. - Наркоман наркомана за версту чует.
   Теперь надулась Рьюити. Между ребятами завязался не шуточный спор, никто из них не собирался сдавать позиции. Я устало вздохнула - смеяться уже перехотелось.
   - Эй, - крикнул Эстан. - У них кажется что-то случилось.
   Все разом смолкли.
   - Что ты имеешь в виду? - решился спросить Золин после минутного молчания.
   Я видела - все они хотели в бой. Теоретически. Заявление Эстана вполне могло осуществлению их мечты, но с практической точки зрения, они предстали перед чем-то невероятным. Они никогда не учавствовали в настоящей схватке. Когда нет рядом отца, который в любой момент может сказать: "Стоп!", и все прекратится. Все останутся целы и невридимы.
   - Они не остановились на привал. - Эстан был взволнован не меньше остальных. - Скорее мешкаются, фигуры расплывчатые, как будто у них там драка.
   Секунда понадобилась, чтобы собраться с силами, а потом Золин нерешительно выдавил:
   - Едем к ним.
   Путь до поляны, на которой остановились конс-маги, показался мне вечностью. Стыдно признаться, но и у меня кровь в жилах кипела. Хотелось скорее узнать, что же случилось. Даже птицы, казалось, чирикали громче, чем обычно.
   Вот только было одно "но" - если там ничего не случилось, и они просто бранятся между собой, то мы выдадим себя с головой. Причем ничем хорошим это не кончится, в особенности для меня - они-то знают, что шпионка я.
   ...Из кустов мы взирали на одинокую поляну. Ни души.
   Все осторожно выкарабкались из зарослей, и втихомолку обследовали местность. Амулет Эстана категорично заявлял, что наши дорогие друзья здесь, однако ненужно было быть гением, чтобы понять - тут никого нет.
   Все разочарованно возвратились к своим лошадям. Я хотела последовать их примеру, но меня что-то остановило. Мне не давало покоя чувство, что тут что-то не так. Вот только что?
   - Идешь? - крикнул мне Тодд.
   - Секунду.
   Я присела. Трава была мокрой. С виду ничего особенно. Но только с виду. Я помнила, как искусно конс-маги маскируют свое передвижение, и внимательно ощупала каждый сантиметр земли вокруг меня. Ничего. Как будто и не было тут людей.
   Что же не так?
   - Ме-ел, мы как бы спешим, - поторопил меня Золин.
   - Сейчас, одну секунду.
   Я принюхалась. Воздух был свежим и чистым. Ничего необычного, ничего неправильного. Пахло хвоей и мокрой землей.
   - Что ты там делаешь?! - крикнула Рьюити. Мое поведение начинало их раздражать.
   Я прислушалась.
   Вот оно.
   Было тихо-тихо. Слишком тихо.
   Вокруг не было ни звука.
   Я вскочила и почти бегом направилась к лесу. Где сидят птицы? На деревьях. А раз их там нет, значит, их кто-то спугнул.
   У самого входа в лес выявилась едва заметная тропинка. Я мысленно улыбнулась - кажется, это верный путь. Что же там такого может быть? Я так боялась потерять едва заметную тропинку, что чуть не пропустила кое-что очень важное - в одном месте она становилась немного шире. Приглядевшись, поняла, что на одном из лепестков цветка виднеется кровь. Ускорила шаг и... увидела это.
   - Эй, идите сюда, - мой голос почему-то охрип.
   - Что там?
   Послышались приближающиеся шаги, и в этот момент кто-то вскрикнул.
   Тот, кто сделал это, явно торопился. Слишком неловко, неаккуратно. Как будто просто вид хотели сделать. А может, хотели поскорее убраться отсюда.
   Среди деревьев, неаккуратно присыпанный землей, лежал труп одного из конс-магов.
  
   ***
  
   В город мы выбрались уже ближе к вечеру.
   Всю дорогу никто не произнес ни слова. Все были подавлены и озадачены - почему убили конс-мага? Неужели это сделали "свои же"? Но зачем?
   Я ушла в себя ни чуть не меньше остальных, поэтому то, что по спине пот льется ручьем, сообразила не сразу. Оглянувшись по сторонам, поняла, что больше не вижу хвойных деревьев. Вместо них свои ветки к нам протягивали тополя и клены. Пахло летними цветами, зеленая травка раскачивалась на ветру. Этот пейзаж разительно отличался от прежнего. На небе выглядывало солнышко.
   Наконец, ребята сообразили, что холод уступил место теплу и принялись стягивать верхнюю одежду.
   Как и в Стродисе, к городу прилегали деревеньки. Мы решили не светиться и благоразумно объехали их стороной, несмотря на протесты Рьюити, утверждавшей, что мы только удлиним себе путь.
   Амулет Эстана перестал барахлить и снова принялся выполнять роль проводника. Как впоследствии выяснилось, на поляне стояло охранное заклинание, которое было предназначено для того, чтобы сбивать с толку таких недотеп, как мы.
   Неожиданно для всех, Эстан остановил лошадь.
   - Э-э-э, привал? - удивился Тодд.
   Его белокурые волосы тоже находились в удивительно беспорядке. Мне повезло больше - у меня был неизменный хвостик. А вот Рьюити свои пышные темные пряди пришлось завязать в узел, и на голове у нее красовались выпирающие петухи.
   - Нет. Пятиминутная остановка.
   - Надо все обговорить. - Золин повернул свою лошадь к нам.
   - Начнем с одежды. Такие вот штаны, - Эстан окинул меня презрительным взглядом, - у них считаются верхом безрассудства и неуважения. В отличие от Лораплина, у них нет коротких юбок. Единственное, что позволено носить девушкам - длинные платья, полностью закрывающие ноги.
   - А какие нормы одежды у мужчин? - удивленно спросила я, ожидая услышать что-то вроде: "туфли на каблуке и мини-юбки".
   - Никаких.
   - Что?! - возмутилась я. И так настроение было ужасным, а тут еще такая новость. - Это ведь не честно!
   - Почему? - удивился Золин. - Мне нравится.
   Я прищурилась.
   - Посмотрела бы я на тебя, будь ты женщиной.
   - К счастью, я мужчина, - содрогнулся парень.
   - Короче, - встрял Эстан, - нужно девушкам одежду раздобыть.
   - Где?
   - Заедем в деревню, выкупим какое-нибудь барахло, - пожал плечами Золин.
   Возражений не последовало.
   Так как деревни мы объезжали, то чтобы к ним снова выехать, пришлось прибегнуть к помощи карты.
   Я не представляла, как буду ходить в длинном платье, ведь я всегда носила только штаны - так намного практичнее. К тому же, даже в этой своей одежде мне было душно. Тяжело было переносить такую жару после холодного лесного воздуха. Все сильнее хотелось пить, но уж чего-чего, а экономия воды стояла на первом месте.
   Наконец, мы нашли дом, в котором хозяин согласился выделить нам подходящую одежду (не забесплатно, конечно). Взрослый мужчина с густой черной бородой нисколько не удивился, услышав нашу странную просьбу. Не мы первые, наверное.
   В итоге на мне висела (в прямом смысле) яркая, в цветочек, тряпка. Талия, как в прочем и все остальное, безнадежно затерялась в многочисленных складках. Рьюити повезло больше - у нее были ленточки, более менее выделяющие фигуру.
   Ходить в этом одеянии было просто невозможно. Подол тряпки вечно застревал между ногами, его приходилось выправлять, но это помогало от силы минуты на три. Я ощущала некий дискомфорт от того, что ноги ничто не обтягивало. И это действовало на нервы.
   Мы без приключений добрались и до самого города.
   По словам Эстана, конс-маги уже остановились в трактире. Следовательно нам оставалось найти здание неподалеку и заночевать там.
   Я удивилась еще тогда, когда перед въездом в город увидела указатель. Добрая половина букв стерлась, остальную же я попыталась разобрать.
   - Про...гро...черт, что за буква такая?! Шой...
   - "Прушиск. Прямо", - помог мне Золин.
   - Как ты смог это прочитать? - недоумевала я.
   - А, - отмахнулся тот. - Это везде так пишут.
   - Не везде, - сказала я, точно помня, что перед Стродисом никаких указателей не было.
   - Не везде, - согласился парень. - Но у большинства.
   Я не стала спорить.
   Главными воротами при въезде служили две гнилые, но все же упорно сопротивляющиеся времени, палки. Я осторожно пристроила коня точно посередине, чтобы, ни дай бог, не задеть это архитектурное достояние.
   Город был не просто старым, он был древним. Кирпичный дом здесь приписывался к чему-то невиданному, построенному самим Создателем. Мы спешились и пошли по улице, ведя коней под узду. Девушки тут и впрямь носили длинные платья, полностью скрывающие их тело. С корзиной на голове. Стоило мне увидеть сию традицию, я тут же остановилась, как вкопанная, и вылупилась на них с открытым ртом. Ко мне подошел Тодд и схватил за руку, заставив идти за ним следом.
   Сказать, что я была в шоке - не сказать ничего.
   Мало того, что женщины насилуют себя, надевая эти длинные тряпки, так они еще и тяжеленные вещи таскают (причем не в руках, а на голове). В то время как, с позволения сказать, мужчины, ходят по улицам в том, в чем им нравится, и ни у одного я еще не заметила в руках что-то тяжелее меча.
   За девушек было обидно. В этот момент я искренне порадовалась, что в Стродисе равноправие полов.
   Трактиров тут не было, был только один кабачок, работающий до восьми вечера.
   Конс-маги пристроились в деревянном домике, видно, банально запросившись на ночлег. Мы последовали их примеру, и, когда солнце опустилось за горизонт, уже удачно устроились на своих постелях. Люди здесь были добрые, вежливые и отзывчивые, что не могло ни радовать.
   - Кто будет часовым? - спросил Золин после того, как нас накормили очень вкусной кашей.
   Посуда у хозяев была из глины, и мне почему-то казалось, что моя порция еды перемешана с землей. Зато тарелки у них были ого-го! Трех накормить можно и собаке еще останется.
   - Э-э, а это обязательно? - устало спросил Тодд.
   - Я точно нет, - заявил Вэн.
   - Ладно, подежурю я, - сказал Золин, не собираясь выслушивать отговорки остальных.
   - Ну, раз так, тогда всем спокойной ночи, - обрадовалась Рьюити.
   - Пока. - Эстан тоже встал.
   Нам выделили две комнаты. Вернее нишу и чердак. В таком маленьком домике была одна спальня - для хозяев. Поэтому пришлось довольствоваться тем, что есть. Мы решили лечь три на три - Я, Рьюити, Тодд и Эстан, Золин, Вэн. Кто где, я так и не поняла.
   Несмотря на то, что все разошлись, я продолжала сидеть за столом. Золин караулил на крыльце, так что мое одиночество никто не нарушал. На самом деле, мне просто было тяжело спать на новом месте, пока не утомлюсь - не усну. Меня будут одолевать всякие гадкие мысли, буду ворочаться, раздражаться, и в итоге все равно сомкну глаза ближе к утру. А мне нужны силы.
   Обычно я спасаюсь только одним проверенным способом.
   Я вышла на крыльцо, вдохнула теплый ночной воздух. Звезды заполонили небо, словно тысячи огоньков, предназначенных для красоты. Где-то неподалеку стрекотали кузнечики - неизменные слуги ночи. Вряд ли днем их пение принимало бы такое же очарование. Правда, впечатление омрачало фырканье лошадей, которых мы пристроили на заднем дворе.
   - Ты чего? - удивился Золин.
   - Пойду свежим воздухом подышу, - сказала я.
   - Смотри осторожнее, - ответил парень и ехидно добавил: - Мало ли, маньяки.
   - Ничего. Я дураков не бью.
   Я спустилась по лестнице и направилась вдоль маленькой улицы. Дом, в котором разместились конс-маги, находился как раз в конце нее, и несмотря на то, что свет везде был погашен, я знала - кто-то из них все равно караулит. Поэтому решила не привлекать к себе лишнего внимания, и пошла в другую сторону.
   Все-таки ночь - удивительное время. Почему-то днем ты не можешь проявить себя так, как ночью. Не можешь распустить крылья возможностей на полную катушку. Солнечный свет ослепляет, при нем все видно. Другое дело темнота. Ты можешь спрятаться, укрыться, или, наоборот, совершать абсолютные безрассудства - ночью не видно. Тьма скроет тебя от любопытных глаз.
   Тот, кто сидел в прилегающих к дому кустах, предпочел первый вариант. Он выжидал. Напасть на меня? Нет, это не входило в его планы. Он следил. Собирал информацию. Это не вор. Слишком тихо сидит. Наверняка долго. Вот только дышит прерывисто, громко. За конс-магами шли попятам.
   Я брела медленно, закинув голову назад. Я не показала, что знаю, где он. Это тоже не входило в мои планы. Опасно кидаться в бой, не представляя, кто твой противник. Он понял, кто я. Понял, что не один преследует конс-магов. Догадался ли, что мы за них? Вряд ли.
   Едва уловимый шелест.
   Я не поворачивала головы - зачем? Не требовалось особых усилий, чтобы понять - ушел. Он выяснил, что хотел. Пошел докладывать. Глупец.
   К дому я вернулась спустя четверть часа. Золина видно не было, но я знала, что он где-то здесь.
   - О, вернулась, - не заставил себя ждать парень. - Наконец-то, я думал тебя съели.
   - Ага, - мрачно сказала я. - Пошли в дом.
   - Зачем? - удивился он.
   В этот момент расстояние между нами сократилось настолько, что он смог разглядеть мое лицо. Парень тут же растерял остатки прыти, на его губах застыл немой вопрос: "Что случилось?".
   - У нас проблема. - Я прислонилась к уху парня и прошептала: - За конс-магами хвост. Хотя, - осеклась я, - теперь за нами всеми следят.
  
   Глава 15.
  
   - Хочешь сказать, что до этого момента они про нас не знали? - сонно пробормотал Вэн.
   Всех в скором порядке разбудили и собрали за кухонным столом. То и дело слышались усталые зевки.
   - Нет, - уверенно кивнула я.
   - С чего ты так решила? - Рьюити сидела с закрытыми глазами, запустив пальцы в темные волосы.
   - Знаю и все. - Мне не хотелось объяснять им свои ощущения. Знаю, просто знаю.
   - Но как тогда они следили за конс-магами, и не заметили нас?! - встрял Тодд. Он единственный не выглядел уставшим, наоборот, его зеленые глаза светились озорным огоньком - наконец-то в нашем путешествии появилось разнообразие.
   - Мы шли за ними, - ответил Золин. - А они, скорее всего, параллельно им. По-другому никак.
   - Все равно, - не унимался белокурый парень. - Будья на их месте, я бы точно понял, что что-то не так.
   - Ага, - согласился Эстан. - Будучи нами, их ты не заметил. Но будь ты ими, нас бы за три секунды вычислил.
   - Да какая разница, - не выдержала я. - Важно сейчас то, что за конс-магами все-таки следят. Сомневаюсь я, что они так просто дадут им добраться до долины Азур. Учитывая, что осталось пересечь лесок, да и о нас теперь знают, они точно что-нибудь предпринимут.
   - Что, например? - заволновался Золин. Его состояние можно было понять - все-таки среди конс-магов находился его отец.
   - Будь я наемником, а это бесспорно они, то... - я запнулась. - То... я бы их убила.
   - Что?! - вскочил Тодд.
   - Бред, - уверенно возразил Эстан. - Зачем?
   - Как это зачем? - удивилась я. - Что бы они миссию не выполнили. Но, на самом деле, я бы сделала это раньше. Еще в лесу. Так надежнее.
   - Но раз не убили раньше, значит, и сейчас вряд ли попытаются, - предположил Вэн.
   - Они на это и рассчитывают, - догадался Золин. - Все ожидали нападения в лесу. Но раз не напали, значит, основная опасность миновала, и теперь конс-маги будут менее бдительны. Вот тогда-то в игру вступят наемники.
   Надо признать, что логика в словах парня была неоспоримая.
   - И... что же делать? - нерешительно спросил Тодд.
   - Не дадим им спуску! - заявил Эстан.
   - Да! Пусть узнают, с кем связались! - тут же поддержала Рьюити.
   - Стойте-стойте, - опешила я. - Надо предупредить конс-магов об опасности!
   - Зачем? - не понял Золин.
   Я глубоко вдохнула.
   - Так. Во-первых, мы лишились эффекта неожиданности. Те, кто следят за конс-магами, все тщательно просчитают. Они же профессионалы! Я бы и не догадалась, что в кустах кто-то есть, если бы не его дыхание. А во-вторых: предупрежден, значит вооружен. Конс-маги должны успеть защитить себя, если наемники решат неожиданно появиться из-за кустов.
   К сожалению, всем нетерпелось поучаствовать в бою. Ну да, как же, столько лет заниматься, надеяться, ждать настоящей схватки, и вот, наконец, появляется такая возможность, а какая-то девчонка решила разрушить все, к чему они так стремились.
   - Мы подоспеем раньше. Спасем их и станем героями. - Золин похоже успел стукнуться головой обо что-то тяжелое, и, скорее всего, железное. Мозгов в этой волосатой субстанции не осталось вообще.
   - Как же ты раньше подоспеешь? - саркастически поинтересовалась я. - Мы от них на пятьсот метров дальше едем.
   - Значит, будем ехать ближе.
   - Что бы нас обнаружили?
   - Нет, чтобы успеть помочь им.
   - Но до этого они тебя сами обнаружат, наорут и домой отправят.
   - Получается, лучше сейчас выдать себя и все равно домой поехать?
   - Так хотя бы мы сможем помочь твоему отцу!
   - Мы ему и так сможем помочь.
   Этот спор изначально был бессмысленным. Они не станут слушать. Им важно лишь то, что скоро они смогут испытать свои силы. О том, чем это может закончиться, они даже не думают.
   - Ну что ж, - обиженно сказала я. - Поступайте, как знаете.
   - Мел, не смей их предупреждать, - угрожающе предупредил Эстан.
   - И не собираюсь, - огрызнулась я.
   Как они не понимают? Мы либо просто-напросто не успеем вовремя добраться и помочь конс-магам, либо успеем, но все равно не поможем, только под ногами путаться будем. Даже стая кошек не победит трех боксерских собак. Особенно, если половина семейства мяукающих глупые, облезлые и необученные.
   Я поднялась из-за стола и отправилась спать, при этом чуть не навернувшись из-за ужасного длинного платья. Так и не разобравшись, куда именно положено идти, из двух зол я выбрала меньшее, - то есть чердак.
   Но уснуть так и не получилось.
   Народ оживленно обсуждал предстоящие события, предполагал возможные ситуации, бурно спорил на счет более эффективных тактик. Потом все стали расходиться: сперва топали в коридоре, затем перелезали через меня, не забывая при этом спотыкаться о мою спину (я начала всерьез опасаться перелома позвоночника).
   Спустя час я решила, что это судьба. Раз не получается уснуть, значит, нужно попробовать хоть что-то предпринять, чтобы предостеречь конс-магов.
   По лестнице спускаться было трудно. Ноги то и дело путались в подоле ненавистной одежды. Я успела проклясть всех, кто пришел на ум, в том числе и тех, кому вообще пришла в голову идея выкройки платья.
   Золин честно выполнял свою работу, поэтому выходить на крыльцо было бы верхом безрассудства. Я на цыпочках прокралась к кухонному окну, открыла ставни, и выпрыгнула на темную улицу. Голые ступни тут же промокли - надевать обувь было слишком долго, да и шуму много, поэтому я решила, что безопаснее будет без нее.
   Лошади возмущенно зафыркали. Пока они не привлекли ненужного внимания кое-кого, я, пригнувшись, быстренько побежала наискосок так, чтобы с крыльца увидеть меня было невозможно.
   На самом деле, шаги я услышала за несколько секунд до того, как меня настигли. Поэтому, не раздумывая, замахнулась и с разворота врезала незнакомцу. Вернее, попыталась. Мой кулак прочертил косую линию и рассек только воздух. Человек, уклонившийся от удара, выпрямился во весь рост.
   - Я так и знал! - возмущенно, но достаточно тихо, чтобы никого не разбудить, воскликнул Золин. - Хоть бы раз эта безмозглая девчонка подумала о ком-то, кроме себя!
   - Я и думаю! - так же приглушенно отозвалась я. - В отличие от тебя, я беспокоюсь за жизнь конс-магов и твоего отца в том числе!
   - Что значит "в отличие от тебя"?! Ты думаешь, я не беспокоюсь за своего отца?!
   - Тогда почему, почему ты не позволяешь мне предупредить их?
   - О господи, зачем? Объясни, чем это им поможет? - Золин схватил меня за плечи и встряхнул. Вот черт, аж мир перед глазами на секунду дернулся!
   - Они будут ожидать атаку. - Я вывернулась из-под его цепких пальцев. - Иначе они могут не сориентироваться, а мы можем не успеть. Пойми ты наконец!
   - Откуда в твоей головке столько расчетливости и пессимизма? - недоумевал Золин.
   Я не стала отвечать на его колкость, сейчас важнее было убедить его не посылать своего отца на верную смерть.
   - Дай им шанс спастись, - умоляюще прошептала я.
   Золин замолчал. То ли обдумывал, что сказать дальше, то ли решался на что-то.
   - Солнце, послушай, - при этом обращении меня передернуло, - мы и поехали ради того, чтобы поучаствовать в битве, пойми. Ты не знаешь моего отца, а я знаю. Он справится, он всегда ко всему готов, потому что он - воин. А мы просто поможем ему, вот и все. Не знаю, почему ты мне не веришь, но просто знай, я верю в своего отца.
   Голос его с грубо-приказного неожиданно стал бархатисто-нежным. Он опять положил руки мне на плечи, но на этот раз не жестко сжимая пальцы, а аккуратно поглаживая ткань, облегающую кожу. Почему-то казалось, что слова у него волшебные, они обращаются к тебе, к тебе одной. И уже не важно что он говорит, важно как.
   Я бы купилась, если бы не одно "но": так со мной говорил Тодд, когда хотел, чтобы я ему погадала на кофейной гуще.
   - Солнце? Ты серьезно? - Я насмешливо хмыкнула.
   - Солнце, - кивнул парень. - Почему бы и нет.
   - А что ж не Луна, например?
   Золин растерянно посмотрел на меня. Даже руки с плеч убрал.
   - Что, прости?
   - Ну как, солнце, зайчик, котенок - настолько устарело, что аж тошно. - Я так презрительно закатила глаза, что почувствовала себя в театре одного актера. Зато парень удивленно поднял брови. Ну и ладно, я тоже умею зубы заговаривать. - Вот почему никто не называет друг друга Луной? Или Змейкой? Или тазиком? Ах, тазик мой, как ты себя чувствуешь? - Я очаровательно захлопала глазками.
   Золин поджал губы. Скосил взгляд в сторону. Вновь посмотрел на меня. Да реагируй же ты быстрее, у меня сейчас голова закружится от такого перенапряжения глазных век!
   - Что ты делаешь? - наконец, выдавил он.
   - То же, что и ты.
   - И что я делаю?
   - Зубы мне заговариваешь.
   - И ты решила тоже... позаговаривать?
   Я непонимающе подняла одну бровь.
   - Это было очень странно, - пояснил свою мысль парень.
   - Я рада. Позволь пройти.
   - Нет, Мел, ты же знаешь, что я тебя не пропущу.
   Я почему-то вспомнила, как он искал у меня на теле татуировку Демхолта. Но тут же одернула себя. И почему я вообще об этом вспомнила?
   - Можем подраться, - предложила я, хищно улыбнувшись.
   - Можем. Но у меня есть другой план.
   Его взгляд мне очень, очень не понравился. В душе появилось нехорошее предчувствие. Ой чует мой копчик, не к добру Золин так медленно вернул свои руки на мои плечи. Я скосила взгляд на его пальцы. Длинные, из лука часто, наверное, стреляет... так, Майки, соберись! Чего это он так голову свою ко мне приблизил?! Я видела его уже вблизи, мне больше не надо!
   - Что ты делаешь? - выдохнула я ему в нос.
   - Тебе не нравится?
   Почему он так на меня смотрит? Несмотря на то, что на мне было длиннющее платье, я почувствовала себя голой. Непроизвольно поежилась.
   - Чего ты добиваешься? - Я отклонилась. Ха, не тут-то было! Кто бы мог знать, что руки на плечах так парализуют движения?
   Он не ответил, просто с силой притянул к себе. Знаете, я где-то читала, что это очень романтично. Ничего подобного. Когда твоя голова дергается назад от такого движения, а глаза вылупляются от удивления - это скорее смешно, но никак не романтично. Быстро сообразив, чего же все-таки добивается Золин, я уперлась руками ему в грудь, пытаясь отстраниться, но парень только сильнее сжал свои объятья. Со стороны мы, наверное, выглядели, как ссорящаяся парочка. Или страстно обнимающаяся (особенно учитывая резкие маневры моего "партнера"). От последней мысли стало тошно.
   Пока я размышляла над несуразностью происходящего, парень осторожно прислонился к мочке моего уха, и завораживающе, очень-очень нежно прошептал:
   - Тебе понравится.
   Ради любопытства, я не стала сопротивляться. В голове уже созрел план. Золин осторожно коснулся губами моей шеи. Как там в романах пишут? Мурашки по коже, бабочки в животе, срывающееся дыхание? Ну и где это все? Ноги затекли. Куда мне смотреть? На мукушку парня или на небо? Да хватит уже лобзать мою шею! Фу, слюняво как-то и немного щекотно. Кому это вообще нравится?!
   Но я томно вздохнула. Создаем впечатления разомлевшей девушки. Чуть отклонила голову в сторону. Ой, а что это его руки делают на моей по... ну, там, внизу? Это нормально? Так и должно быть?
   Вдруг я почувствовала боль в ноге. Небольшую, но очень ощутимую, и до ужаса знакомую. Комар. Чертовы кровопийцы, пока этот идиот медленно целует мне подбородок, небось, уже всю кровь из меня высосали!
   У меня случайно вырвалось:
   - Ах...
   - Я же говорил - тебе понравится, - слегка улыбнулся Золин.
   Больно-больно-больно! Дайте прихлопнуть комара! А-а-ай!
   Я не стала больше ждать. Положила ладошки парню на шею. Улыбнулась.
   - Мне правда очень понравилось, - с придыханием сказала я. И с размаху врезала ему коленкой в живот. Золин согнулся пополам. Держа его за шею, я ребром ладони поддала еще сверху. Чтобы наверняка. С неимоверным наслаждением хлопнула себя по ноге. Вот тварь, теперь прыщ выскочит размером с озеро.
   Отступила на шаг.
   - Ты серьезно думал, что твои поцелуйчики сработают? - насмешливо спросила я у поднимающегося с травы парня. - Надо было сразу выбирать драку. Спокойной ночи. - Я обошла его и направилась к дому.
   Все-таки хорошо, что я из Стродиса. Повезло, можно сказать. Золин может проделать этот фокус с любой лораплиновской девушкой, и любая купится. Но для меня все эти приемчики были чужды. И от этого почему-то так радостно на душе стало, я даже сама удивилась. Внутри появилось стойкое ощущение, что сегодня ночью я кому-то уела нос. Пусть мучается. Если он, конечно, будет мучаться. Надеюсь, будет.
   Интересно, он отомстит? Да и пускай мстит. Хуже того, что было в спальнике все равно уже быть не может. Вспомнив события той ночи, я непроизвольно почувствовала жар. Выпустите меня на арену со львами, я и то собраннее буду, чем с этими лораплиновскими парнями!
   - Мел! - крикнул сзади Золин, заставив меня вздрогнуть. Не обернусь. Ни за что.
   - Мелинда! - звал он. Такими темпами сейчас ведь всех разбудит!
   - Мелида как-тебя-там Семга!
   - Шпрот! - возмутилась я и обернулась. Нет, ну что это за человек!
   Дошел до меня. Вплотную больше не подходил. Хорошо. Наигрался? Надеюсь.
   - Чего тебе? - хмуро спросила я.
   - Извини.
   - Это все?
   - Ты скажешь конс-магам?
   - Нет, - усмехнулась я.
   Золин недоверчиво прищурился.
   - Серьезно?
   - Более чем. - До меня вдруг дошло, что это вообще не мои проблемы. Мне важно добраться до долины Азур. А уж какие тут будут жертвы - ну, без них ведь никак, правда? Может, эти ребята и думать научатся после своей ошибки. А в том, что они ошибутся, я не сомневалась.
   - Хороший был удар, - похвалил Золин, поднимаясь вместе со мной по ступенькам.
   - Спасибо. Не достаточно отточен еще. Не на ком было тренироваться, - не весть зачем ляпнула я.
   - У меня есть кое-кто на примете.
   - Да ну? - Я удивленно посмотрела на парня. Предлагает себя в роли... хм... как ее там... боксерской груши? - И кто же это?
   - Эстан. Врежешь ему также и получишь от меня конфетку.
   - Ну нет! - возмутилась я. Не очень искренне, если честно. - Если он обслюнявит мне шею так же, как и ты, я вообще никогда не отмоюсь от этого ужаса!
   - Обслюнявит? - переспросил парень.
   Мы зашли внутрь.
   - А что? У твоих действий есть другое объяснение?
   - Поцелуи.
   - Поцелуи - это, когда красиво. А ты мне всю шею помыл.
   - Мел, ты очень, очень странная, - покачал головой Золин, останавливаясь напротив меня, рядом с лестницей.
   - Зато у меня удар хороший.
   - Этого у тебя не отнять.
   Я не ответила. Парень тоже молчал. Решив, что на этой не слишком приятной ноте, наш разговор окончен, я развернулась, чтобы подняться наверх. Но вдруг Золин удержал меня за руку.
   - Хочешь, могу показать, что такое красивые поцелуи.
   - Лучше расчешись.
   - Что? - второй раз за эту ночь совсем растерялся парень.
   - Твои волосы. Они похожи на метлу, расчешись и не укладывай их, путь все будет естественно.
   Люди говорят, на правду не обижаются. Судя по вытянувшемуся лицу моего собеседника - люди врут. Но я все равно с чистой совестью отправилась спать, не обращая внимания на гневное восклицание: "Мел!".
  
   ***
   Наконец-то. Как давно я не видела эту поляну. Уже не помню.
   Вороны кричат надо мной, но я не боюсь. С каждым разом становится все проще. Проще переносить все это. Солнца не видно. Вороны обволакивают меня кольцом своих крыльев, кружат, то взмываясь ввысь, то вновь опускаясь, словно темный неукротимый ураган. Я не двигаюсь. Нужно просто перетерпеть.
   Один из них выбивается из общего потока. Он летит поперек, посередине. Его клюв направлен прямо на меня, еще чуть-чуть... Ноги онемели, но корпусом двигать почему-то могу. Раньше такого не было. В самый последний момент уворачиваюсь. Вдруг становится страшно. Вспоминаю, как однажды меня уже укусили. В тот раз зеркало не показало будущего. Только надпись.
   Закрываю глаза.
   Чувствую, как меня переносит куда-то. Легкое дуновение ветерка и становится тихо-тихо. Осматриваюсь. Та же комната. То же зеркало.
   Хочу подбежать к нему, чтобы скорее увидеть действие. Но вместо этого иду медленно, еле переставляя ноги. Внутри зарождается страх. Осознаю, что не хочу этого видеть. Не хочу знать, что будет. Потому что там что-то ужасное, что-то, что заставит меня кричать от боли и несправедливости. Откуда я это знаю? Понятия не имею. Вся эта гамма чувств бушует внутри меня.
   И, тем не менее, я стою перед зеркалом. Я всегду буду стоять здесь, что бы оно ни показывало.
   Лес. Тишина. Никого.
   В недоумении осматриваюсь. Это все? Проходит время, а картинка не меняется. Протягиваю руку... Зачем? Просто чувствую, что так надо. Пальцы словно погружаются в липкое желе. Рука проходит сквозь зеркало.
   Секунду размышляю, а потом "погружаюсь" в него целиком. Передо мной словно распахивается дверь, и вот я уже стою в этом лесу. Все также тихо. Ни звука. Вспоминаю, чем тишина оказалась в прошлый раз - тогда я нашла труп конс-мага.
   Начинаю отступать. Тут опасно. Что-то не так.
   Наконец, слышатся звуки. Голоса каких-то людей. Спустя несколько мгновений из-за деревьев показываются конс-маги. И их только шесть, вместо положенных семи. Они ведут лошадей под узду. Идут друг за другом. Всё, как делали мы.
   Они подавлены... сбиты с толку... невнимательны.
   Вдруг слышу шелест. Поворачиваю голову и замечаю на дереве промелькнувшую тень. Кто-то прячется. Вернее, сидит в засаде. Их много.
   - Эй!!! Уходите отсюда!!! Вас всех перестреляют!!! Бегите!!! - кричу, срывая голос. Но меня никто не слышит. Меня для них нет.
   Первая стрела вырывается спустя мгновение и попадает точно в цель. Женщина издает порывистый вздох и начинает оседать. Остальные мешкаются, не понимают, что происходит... Следующим выстрелом выводят из строя мужчину справа. Пока остальные выхватывают оружия убивают еще двоих.
   - Нет!!! - в отчаянии кричу я.
   Осталось только двое. Отец братьев ловко уворачивается от двух стрел, еще несколько отбивает мечом. Его напарнику везет меньше. Стрела попадает в ногу. Несколько ударов он в состоянии отбить, но со спины летит нож, врезается в глотку и проходит насквозь.
   - Нет, - шепчу, падая на колени. - Нет-нет-нет, где же вы, тупые "помощники", где?! Где?!
   Главный конс-маг еще борется.
   С дерева спрыгивает девушка. Почему-то не могу полностью рассмотреть ее. Только лишь большую медвежью шкуру и кажется темные-темные глаза, словно на них были татуировки. Волосы толстыми прядями скреплены на затылке, остальная часть свободно спадает вниз.
   Она приближается к конс-магу. Выхватывает меч. Отец братьев с легкостью уворачивается от прямых ударов, но она сильна. Очень сильна. Меч в ее руках выглядит так, словно является продолжением этой самой руки. Между ударами она умудряется прокручивать его в руках, хотя я прекрасно знаю, насколько он тяжелый... Взмах, удар и меч конс-мага летит в сторону. Далеко. Девушка разбегается, подпрыгивает и двумя ногами врезается ему в грудь. Мужчина даже не пытается устоять, он заваливается назад и падает на спину. Она походит к нему и ногой зажимает горло.
   - Где девчонка? - голос странный, с хрипцой, как у старухи.
   - Вы... не дали нам ее забрать... - с ненавистью выплевывает конс-маг.
   - Не та, - нога вдавливается сильнее, - другая. Где?!
   - О...ком...вы... - он больше не может говорить.
   Девушка убирает ногу и зажимает его голову в руках, немного приподняв тело.
   - НЕТ!!! - мой собственный крик закладывает уши.
   Но что может сделать невидимка?
   Убийца одним легким движением сворачивает его шею, слышится хруст, и Главный конс-маг падает на землю. Навсегда.
   Я, не раздумывая ни секунды, бегу к безжизненному телу. Опускаюсь рядом с ним на колени. Бледное лицо, посиневшие губы, выпирающая на шее кость. Мертв. Окончательно и бесповоротно. Мертв. Умер с честью. Преследуя благую цель. Умер в бою - вот она смерть героя.
   Но как же Золин и Эстан?! Как же они переживут смерть родного отца?! Что с ними теперь будет? Как же так?
   Картинка плывет перед глазами, но не из-за слез. Что-то меняется. Меня что-то вытягивает, поднимает вверх, уносит... Тело Главного конс-мага все больше удаляется. В последний момент сажусь на одно колено, отдавая честь.
   Во всяком случае, мне так кажется.
  
  
   ***
   Утром все были такими возбужденными, что я просто-напросто боялась попасться им под ноги. Если я и кричала во сне, то никто мне об этом не сказал. Может, решили, что приснился кошмар? Хотя, в какой-то степени, так и было.
   Хозяйка любезно пригласила нас позавтракать и все накинулись на еду так, словно всю неделю ничего не ели. Мне кусок в горло не лез, почему-то все время грызло что-то внутри. Я понимала, что это из-за сна. Нужно было что-то делать, так как теперь мои опасения окончательно подтвердились. Во-первых, на конс-магов нападут, это точно. И во-вторых, эти самонадеянные идиоты не успеют. Но знать правду - это одно. А что мне делать с этой правдой?
   Золин с Эстаном еще не спустились, и я в тайне была этому крайне рада. Было стыдно смотреть им в глаза, тем более, меня еще потряхивало после сна. Утром я проснулась вся зареванная, да и в душе зародился неприятный осадок. Этот сон напомнил мне о том, кто я. Маг воды. Сколько же в этом словосочетании было призыва, я так долго не пользовалась своей магией! Не забыть бы, как вообще это делается!
   Пока все усиленно занимались трапезой, я болтала кружку с молоком туда сюда, заставляя жидкость раскачиваться из стороны в сторону. Может, попробовать? Один разочек, всего один, ведь никому от этого ничего не будет... как я соскучилась по этим ощущениям магии внутри себя, энергетическим потокам... От жидкости отделился маленький белый шарик, немного покувыркался, и я позволила ему упасть обратно.
   Парни и Рьюити, сидящие напротив меня, перестали жевать и настороженно переглядывались.
   - Что это? - осторожно поинтересовалась девушка.
   - Ты тоже это почувствовала? - спросил Тодд и глотнул молока. - Это же магия, да?
   - Э-э-э, - растерялась девушка, - не знаю... Не похоже что-то. Меня как будто встряхнули.
   - Ага, и по голове еще приложили.
   Я удивленно уставилась на ребят. Это из-за моей магии? Не знала, что лораплиновские маги могут на нее реагировать. Я, например, от их магии никакого воздествия не ощущала.
   К счастью, в этот момент спустились Золин с Эстаном и отвлекли внимание от этой скользкой темы. И если Эстан по-прежнему следовал своим принципам и превратил свои волосы в спутанные клочья, то Золин, кажется, прислушался к моему совету. Дыбом его прическа больше не стояла, и даже обнаружилась челка. Правда, он изменил пробор и теперь она была зачесана сбоку, но зато он стал... ну, нормальным! Волосы немного курчавились, но больше не блестели от лака, и были такими... настоящими.
   Парень озорно мне подмигнул. Я отвела взгляд.
   - Так, - потирая руки сказал он. - Что у нас тут? О, картошечка.
   Я не поднимала головы. Мне было так страшно смотреть им в глаза... Вроде же они мне никто, пустое место, просто сопровождающие, но все равно меня грызла совесть. Нужно все рассказать. Нет-нет, это бессмысленно. Они не поверят, только посмеются... Нет, Майки, это не честно по отношению к ним.
   - Кхе-кхе, - прокашлялась я. - Э-э-э... - и запнулась. Как это сказать? "А знаете, я видела, как всех конс-магов перестреляют, правда, это было во сне, но вы не волнуйтесь, сон-то вещий!". Да, прав был Золин, когда сказал, что я странная. После этих слов вообще решит, что окончательно чокнулась.
   - Апчхи, - чихнул Тодд. - Эстан, что там с конс-магами?
   Парень полез за амулетом. Я мельком глянула на него, и случайно наткнулась на настороженный взгляд Золина. Он так серьезно смотрел на меня, что я поежилась.
   - Апчхи, - снова чихнул-кашлянул Тодд.
   - Будь здоров, - буркнула я.
   В Стродисе мы обычно отвечали: "Буду!", но тут меня одарили простым "спасибо".
   Эстан напряженно всматривался в амулет, потом поднял на нас прищуренные глаза и выдавил:
   - Они, кажется, поехали...
   - Что?! - вскочила я. Сердце ухнуло. - Быстрее, быстрее, собирайтесь!!!
   - Апчхи, - подтвердил мои слова Тодд.
   Все уставились на меня в недоумении.
   - За ними следят, вы забыли?!
   И тут же они забегали, замельтешили, крича что-то на ходу. Вещи мы особо не распаковывали, но то, что осталось, нужно было убрать обратно, и главное - ничего не забыть. Потом-то уже не вернемся сюда. В доме поднялся балаган, хозяева еле успевали шарахаться от нас в сторону. Несмотря на всеобщую беготню, мне казалось, что все происходит слишком медленно. Нужно было быть готовыми к этому, чтобы тут же выехать, а не терять времени на глупую суету.
   Я выскочила на крыльцо и вывела лошадь во двор. Справедливо полагая, что эти капуши сами поблагодарят хозяев, вскочила в седло и понеслась галопом к лесу.
   - Эй! Ты куда? - окрикнула меня Рьюити.
   Она последовала за мной, тоже верхом на своей лошади.
   - В лес.
   - Подожди остальных! - пыталась перекричать ветер девушка. Она, наконец, догнала меня и теперь ехала наравне.
   - Нет. Тогда будет уже поздно.
   - Поздно для чего?
   Я не ответила. Мы подъехали к лесу. Я спешилась, мысленно надеясь, что не опоздаю. Неужели я собиралась бороться против невидимых противников? Нет, нужно успеть предупредить конс-магов об опасности. Только предупредить.
   Быстрым шагом направилась вглубь леса.
   - Куда ты так спешишь?! - запыхавшись, спросила Рьюити.
   Я не обращала на нее внимания. Главным было найти конс-магов. Земля была неровная, бугристая, я то и дело спотыкалась, вставала, снова спотыкалась, но все равно упорно шла вперед. Если они погибнут, в этом буду виновата я. Остальные, конечно, тоже, но первым делом - я. Знала и не сказала. Знала ведь. Если я не успею, ни Золин, ни, тем более, Эстан, мне никогда этого не простят.
   - Эй, - рыкнула Рьюити и схватила меня за плечи, заставив остановиться. - О чем ты молчишь?! Что ты знаешь? Что-то должно произойти?! Скажи мне!
   И тут я услышала тоненький звук рассекаемого воздуха. Стрелы. Это были стрелы. Я вывернулась из ее хватки, кинула поводья и бросилась на помощь. Сумка с боласом внутри осталась висеть на седле, но теперь мне было уже все равно. Я словно лишилась рассудка и бежала-бежала-бежала, с одной единственной целью: спасти тех, кого еще можно спасти. Не дать отцу Золина умереть.
   Противников могло быть десять человек, может, даже двадцать. А я одна. Но теперь я об этом не думала. Я вообще ни о чем не думала. Может быть, именно поэтому и не заметила яму, споткнулась и кубарем покатилась по жесткой земле. Удар головы об огромный булыжник был настолько сильным, что я почувствовала, как по щеке поползло что-то теплое.
   Где-то рядом раздавались звонкие удары железа.
   Нет-нет-нет, не может быть.
   С трудом перевернувшись на живот, увидела, как женщина прыжком сбила Главного конс-мага с ног. Он упал. С моей стороны было видно, насколько сильный удар пришелся на его голову.
   - Нет!!! - Я вскочила на ноги, и, несмотря на жуткую тошноту, кинулась на помощь.
   Она подняла голову.
   - А вот и подкрепление, - прошипела змеюка. - Иди ко мне, детка.
   И я пошла. Перед глазами все плыло, меня тошнило, голова кружилась, но я все равно разбежалась и уже хотела прыгнуть на нее. Мне нужно было отвлечь эту тварь от конс-мага. Выиграть время, хотя бы несколько секунд. Не знаю, откуда во мне появилось столько благородства, но там, на земле, лежал конс-маг. Может, нас не правильно обучали в Стродисе, но я прекрасно понимала одно: они - лучшие. И за таких воинов не страшно пожертвовать своей жизнью.
   Я могла бы спасти его. Могла. Если бы не удар.
   Нас унесло в сторону, и мы вместе несколько раз перевернулись на земле.
   - Совсем спятила?! - заорала Рьюити.
   - Отпусти идиотка!!! Ты что наделала?!
   Я вскочила на ноги, и вдруг заметила, как конс-маг поднялся и теперь пытался в рукопашную победить женщину. Я сделала шаг вперед. В этот момент сбоку промелькнула тень. К сожалению, она была не рядом со мной. Рядом с конс-магом. Человек натянул тетиву, прицелился, и выпустил ее точно в цель.
   - Нет!!! - это был не мой голос. Чей-то другой.
   Я выхватила у поднимающейся с земли Рьюити ее меч, и со всей злостью и ненавистью замахнулась и запустила им в чертова лучника. Меч - не кинжал. Его практически невозможно кинуть. Но во мне кипела даже не злость... это была животная ярость. Лезвие пронзило грудь убийцы, и он, одновременно с конс-магом, начал заваливаться назад.
   Женщина развернулась и так грациозно скрылась среди листвы, что мне показалось, будто где-то я уже видела подобное.
   В этот момент кто-то подбежал к отцу Золина и Эстана. Тряс его, звал. У меня все шумело в ушах. Я ничего не могла понять, не могла увидеть, перед глазами все плыло. Кое-как сделав несколько шагов вперед, я, на негнущихся ногах, приблизилась к трупу.
   Золин и Эстан кричали что-то, били его в грудь, Тодд пытался вытащить стрелу. Но я знала - он мертв. И его уже не спасти.
   - Прости, - сквозь слезы прошептала я.
   Но никто не обратил на меня внимания.
   Подбежала Рьюити. Она, так же, как и все, не хотела верить в очевидное. Никто не верил, кроме меня. Я знала, что случится и оно случилось, а я ничего не сделала. Ничего! Ничего!!!
   Присела на корточки и меня стошнило. Закашлялась, и тут мне в рот попало что-то соленое, с каким-то отвратительным привкусом ржавчины. Кровь. В этот момент меня настиг еще один приступ. Вроде и не ела ничего, а тошнит так, как будто полдеревни находилось у меня в желудке.
   Когда все закончилось, я бессильно перевернулась на спину и закрыла глаза. Впервые за долгое время мне стало хорошо. Не нужно было волноваться, беспокоиться. Просто лежать, и смотреть, как темнота постепенно затягивает в свою пучину.
  
  
   Глава 16.
  
   Солнечные лучики свободно гуляли по моему телу. Коже было тепло и очень приятно. Кто-то подложил мне под голову что-то мягкое и заботливо укрыл шерстяным одеялом.
   У нас в Стродисе за Академией был большой луг. Мы частенько бегали туда с Диной после занятий. Я расстилала широкое покрывало и ложилась на него, подставляя свое лицо солнечному свету. Подруга садилась рядом и начинала собирать цветы, растущие вокруг нас. Почему-то она просто обожала их - всегда умудрялась совмещать такие удивительные комбинации цветовых гамм! Никогда бы раньше не подумала, что коричневый так мило смотрится с синим, а красный с зеленым... В комнате было столько ее букетов! А как уж я любила этот вечный запах луга - это было волшебно...
   Куда делось то время? Мне иногда казалось, что я постарела лет на десять. Столько всего произошло. Тогда мы были такими глупыми детишками, верившими в сказки, мечтавшими побывать в бою. Нам тогда казалось, что это престижно, это весело и круто.
   Но я побывала в настоящем бою.
   И это совсем не весело.
   Смерть не может быть веселой.
   Интересно, задумывался ли тот убийца, что выпуская стрелу, он навсегда обрывает чью-то судьбу? Что у этого человека может быть жена, которая ждет его возращения? Подумал ли он, что будет с ней, когда она узнает, что ее муж больше никогда, никогда не вернется? Двое детей больше никогда не услышат голоса родного папы, никогда не заглянут ему в глаза, не возьмут его за руку. Задумывался ли он, что ломая жизнь одному, он сломал жизнь еще троим?
   Точно так же, как я сломала жизнь этого убийцы.
   Не знаю, в чем состоит истинное предназначение боевого мага. Нас с детства готовят убивать нежить. Почему? Потому что эта самая нежить убивает невинных людей. Наверное, после того, что я сделала, стоило испытывать чувство вины или угрызение совести. Но я не чувствовала ничего. Я лишила человека жизни, но это было заслуженно. Он тоже убивал невинных людей. Нет, не так. Конс-магов не убивали... их просто перебили. Они даже до цели не добрались. Раз - один взмах, и они больше никогда не поднимутся с земли.
   Наверное, в такие моменты начинаешь ценить жизнь. Еще вчера ты думал, что дома тебя ждут аппетитные пончики, а сегодня твой сын сидит рядом с твоим безжизненным телом. Он видел твою смерть, видел, как ты - великий конс-маг, не смог увернуться от стрелы. Видел, и так же, как и ты, ничего не мог сделать.
   Зато я могла.
   Чтобы отогнать от себя эти мысли, пришлось собраться с силами и открыть глаза.
   Яркое солнце тут же ослепило. Я резко сощурилась, привыкая к свету. Как только удалось сфокусировать зрение, выяснилось, что рядом со мной сидела Рьюити, которая, наверное, и укрыла меня одеялом.
   Я грустно улыбнулась.
   - Что? - всполошилась она.
   - Ничего, - говорить было очень непривычно, - просто ты напоминаешь мне одну девушку.
   - Это хорошо, - обрадовалась Рьюити. - Значит, ты идешь на поправку.
   Я устало вздохнула и отвернулась. Сколько у меня уже этих поправок было...
   - Что со мной? Голова кружится.
   - У тебя легкое сотрясение.
   Ну вот. Еще одна травма. Такими темпами я до долины Азур вообще не доберусь.
   - А где Золин с Эстаном? - не поворачивая головы, глухо спросила я.
   - У реки, - вздохнула девушка. Парней ей было жаль ни чуть не меньше меня. - Во всяком случае, Золин точно.
   - Ясно, спасибо.
   Девушка еще немного покопошилась возле меня, а потом спросила:
   - Ты не против, если я отойду? Нужно помочь Тодду с Вэном палатку поставить. Ты сама тут справишься?
   - Конечно.
   Не стоило уточнять, зачем они ставили палатку. Нужно было все обсудить, ведь со смертью всех конс-магов, умерла и главная цель.
   Я осторожно села, голова кружилась, но все же не так, как в первый раз. Да и не тошнило больше. Я решила сходить к реке, попить воды да и заодно проверить Золина.
   В принципе, мое состояние было терпимым. Перед глазами ничего не расплывалось, меня не тошнило, правда, голова болела. Кое-как я доковыляла до склона - река находилась в низине. Спускаться пришлось чуть ли не на попе, держась руками за соседние кустики или просто выпирающую траву.
   Золина я увидела не сразу. Он одиноко пристроился на самом крутом месте берега. Речушка была совсем неглубокая, однако течение в ней было быстрое.
   Я медленно приблизилась к парню и пристроилась рядом.
   - Мне очень жаль, - нарушила молчание я.
   Лицо у Золина было такое бледное, что я испугалась, жив ли он вообще. Под глазами залегли темные круги, а нижние веки покраснели. Он плакал. Осознание этого факта настолько поразило меня, что на секунду я потеряла дар речи. Конечно же он плакал, а кто бы не плакал, если бы потерял родного отца?!
   - Мне очень жаль, - повторила я. - Я понимаю, как тебе плохо, и...
   - Да, - холодно отозвался парень, перебивая. Слова застряли у меня поперек горла. Что сказать? Как утешить человека? И нужны ли ему вообще мои слова?
   Молчание давило с такой силой, что, казалось, мне на плечи положили все небо.
   - Хочешь, поговорим об этом? - Я поджала губы. Ничего умнее в голову не приходило. Но это равнодушие... оно было просто отвратительным. Люди не должны так себя вести, даже... нет, особенно, когда умирает кто-то близкий.
   - Нет.
   Его нужно расшевелить. Такой Золин был еще хуже Золина беззаботного. Он всегда был веселым, приветливым, в чем-то эгоистичным. Но он никогда не был таким отрешенным. На это было просто невозможно смотреть.
   - Давай поговорим.
   - Зачем?
   - Легче станет.
   - Уже стало. Иди гуляй.
   Что это? Эмоция? Он злится? Нет, не похоже. Лицо по-прежнему безжизненное.
   - Надо двигаться дальше. - Сказала и поняла, какую глупость все-таки сморозила. Золин, естественно, понял не правильно.
   - Нет. Останемся тут. Или вернемся.
   - Я не про поездку, - тихо ответила я, наблюдая за этой безэмоциональной статуей. - Я про тебя. Тебе нужно двигаться дальше.
   - Может быть. - Ни злости, ни ярости, ни элементарного удивления.
   Раньше я всегда считала, что люди не куклы, у них есть чувства. И эти чувства всегда будут требовать выхода. Но я ошиблась. Сейчас передо мной сидела настоящая кукла - ни единого мускула на лице не дергается. Разве что моргает иногда. И смотрит в одну точку, но во взгляде нет безнадежности. В этом взгляде вообще ничего нет.
   - У тебя есть брат, - продолжила давить на самое больное я.
   Ну скажи же ты хоть что-нибудь!
   - Знаю.
   - И мама.
   - Да.
   - Ты винишь во всем себя?
   - Какая разница?
   - Большая. Я ведь понимаю, что...
   - Да хватит уже!!! - его яростный возглас был настолько неожиданным, что я подскочила. - Хватит говорить, что вы все понимаете! Вы ничего не понимаете! Ты даже не представляешь, каково мне! Ты не знаешь, что такое потерять родного отца!!! Еще вчера он был, а сегодня его уже нет, и больше никогда не будет, понимаешь?! Никогда!!!
   Злится. Хорошо. Очень хорошо.
   Я молча смотрела на игру водных бликов. Там, в реке беззаботно плавали маленькие рыбки. Они даже не представляли, что тут, у них на берегу сидит сломленный судьбой парень, и орет на ту, которая все это допустила.
   - Ты прав, - проговорила я. - У меня никогда не было родителей. Тетя либо просто говорила, что еще не время для этого разговора, либо банально переводила тему. Она умерла, когда мне было семь. Я не знаю, что такое потерять родного отца. Но я знаю, какие чувства испытывают люди, когда теряют дорогих им людей. Это очень, очень больно. Это не описать словами. Как будто у тебя вырвали часть души, и ее больше не вернуть. Там, внутри осталась брешь на всю жизнь, Золин, но это не значит, что у тебя вырвали всю душу. Душа еще живет, понимаешь? И ты должен жить вместе с ней. Не ради себя, ради родных. Ради мамы, Золин.
   - У меня вырвали всю душу, - наконец, выдавил парень.
   - Это пройдет, - я пыталась найти подходящие слова. - Время лечит.
   - Ничего оно не лечит!!! - снова взорвался он. Пусть выговорится. Это полезно. - Оно зашивает раны, понимаешь, не лечит!!! Стоит потянуть за ниточку и всем швам конец! Рана разойдется снова!
   - Любой шов не вечен. Рано или поздно рана зарастет.
   - А маме мне как теперь в глаза смотреть?! Мам, ты знаешь, твой сын полный идиот, и теперь твой муж мертв!!!
   - Не вини себя, - тихо сказала я. - Это не твоя вина.
   - Если бы тогда я тебя послушал... - сокрушенно покачал головой Золин. - Ничего бы не случилось, мы бы успели, и он сейчас стоял бы здесь, живой. Орал бы, но зато мог бы орать.
   - Я уже пыталась изменить судьбу, - едва слышно сказала я. - Ничего не получилось. - Наверное, эти слова были просто ужасными. Неужели я и впрямь хотела сказать, что смерть ни в чем не повинных людей - злой рок Судьбы и не более того?!
   - Мы сами творим свою судьбу, - грубо бросил Золин. - Я должен был его спасти, именно из-за этого мы и поехали! А ничего не сделал! Ты ведь могла тогда нас всех переубедить! Но не сделала этого! А ведь он бы мог быть живым сейчас, стоять здесь и разговаривать!! Стоять, и... и...
   Я молча пережидала бурю, стараясь не показать, насколько сильно меня задели его слова. Могла. Да, могла. Но, оказывается, я тоже эгоист. Парню нужно было выговориться, он искал виновных, а я попалась под горячую руку. Буря пройдет. Должна пройти.
   - Мне очень жаль... Прости меня Золин, я этого не хотела...
   - Ты-то здесь причем?! - кажется, он только сейчас понял, что сказал до этого. - Это ты прости. Это не твои проблемы.
   - Я верю, что ты справишься. Ради мамы. Ради брата. Если не можешь жить ради себя, живи ради других. Будь сильным. Не дай горю завладеть собой.
   С этими словами я поднялась и медленно пошла вдоль берега. При мне он старался казаться сильным, но все держать в себе столько времени невозможно. Пускай выпустит пар. Он сильный, он должен справиться. Главное, чтобы Эстан ничего с собой не сделал. Я к нему не подойду, он меня с самого начала недолюбливал. Лучше пусть Рьюити с ним поговорит. Если она, конечно, захочет поговорить.
   Я хотела уже пойти обратно на место стоянки, но тут поняла, что ужасно хочу пить. Ручей был всего в паре метров от меня, а в другой раз я могу и не спуститься сюда. Рьюити явно применила ко мне магию, потому что при сотрясении, даже легком, ходить невозможно - голова ужасно кружиться. Я же чувствовала себя относительно хорошо.
   Возле берега вода была мутная, с примесью глины. Я сняла свои ботинки, подняла подол платья и зашла в воду. Течение было очень сильным, будь воды чуточку больше - сбило бы с ног. Я наклонилась и вдоволь напилась, на секунду даже показалось, что сейчас стошнит.
   Сколько дней я уже не мылась? Тело предательски начало зудеть. Особенно сальная голова. Нет, мне срочно нужен душ. Больше это терпеть было невозможно.
   Только для этого придется вернуться к стоянке, взять мыло, шампунь и полотенце... Как лениво. Может, ну его? Нет, нужно помыться.
   Подниматься было трудно. Кое-как я выбралась из колючих зарослей, на ровную дорогу.
   - Фух, - облегченно выдохнула я.
   - Ты где была?! - встретила меня Рьюити.
   - А я... помыться решила, - пробормотала я.
   - В грязи?!
   Я оглядела себя: все платье было напрочь измазано землей. Цветное до этого, теперь оно было черным и выцветшим. Ну что ж, значит, снова можно надеть привычные штаны с кофтой.
   - Я еще не мылась. Сейчас пойду.
   - Никуда ты не пойдешь! Тебе лежать нужно! - тут же возмутилась девушка.
   - Еще немного и у меня заведутся вши, - буркнула я. - В общем, я все равно пойду.
   Она внимательно посмотрела на мою фигурку. Видимо, женская часть девушки начала совестливо душить, и, в конце концов, победила.
   - Ну ладно, но за последствия я не отвечаю, - сдалась Рьюити. Наверное, я и вправду выглядела паршиво. - Может, тебе помочь?
   - Я справлюсь, спасибо.
   Быстро подошла к своим сумкам и начала копаться в них в поисках нужных мне вещей. Правда, полотенчико у меня было такое маленькое - дай бог полруки закроет, что уж говорить обо всем теле.
   - У тебя полотенце большое? - смущено спросила я. Рьюити кивнула. - Одолжишь?
   Девушка без слов достала свое огромное, мягкое, ворсистое полотенце и вручила мне. Только я взяла его в руку, как она спросила:
   - Как он?
   Не стоило уточнять, о ком она говорит.
   - Держится.
   - Я с Эстаном поговорила. Он тоже пытается.
   - Они справятся, - уверенно кивнула я, сама снедаемая сомнениями.
   - Да. Должны.
   Я взяла в охапку все вещи, и пошла к ужасному спуску. На корточках, с горем пополам, я все же съехала, умудрившись ничего не потерять. Мыться прямо тут было просто глупо, и я пошла вдоль берега в другую сторону от того места, где сидел Золин. Наконец, мне приглянулось местечко, удачно скрытое с одной стороны небольшими кустами.
   Солнце нещадно палило. Все-таки чувствовать солнечные лучи было немного непривычно.
   Я быстренько разделась и осторожно начала входить в холодную речку. Несмотря на маленькую глубину, течение в ней было быстрое и явно из холодного озера. Я медленно села в бурный поток и почувствовала, как вода врезалась в спину, огибая ее. Это было так приятно, как будто тебе делают расслабляющий массаж. Я блаженно растянулась на маленьких камешках. Мне почему-то стало так безмятежно. Столько проблем на меня свалилось в последнее время, что хотелось просто лечь и ни о чем не думать. Забыть обо всем.
   Навалявшись в свое удовольствие, я помыла голову, тело, и решила, что пора выбираться. Вышла на берег и только схватилась за полотенце, как послышались чьи-то шаги. Буквально спустя мгновенье из кустов высунулся Золин.
   - Привет.
   - А-а-а! - завизжала я, неуклюже отскочив назад и молниеносным движением прикрываясь полотенцем. - Ты чего?! - мой крик смело можно было приписать к категории истерических.
   Жить вместе в общежитии - я смирилась. Спать вместе - я стоически перетерпела. Но подглядывать?! Нет, это уже слишком!
   Однако Золин похоже ничего не заметил.
   - Я хотел поговорить.
   И медленно опустился на небольшой бугорок рядом со мной. Согнув ноги в коленях, он положил на них руки и отсутствующим взглядом посмотрел куда-то вдаль.
   - Прямо сейчас?!
   - Я тебе помешал? - тихо спросил Золин. - Мне показалось, ты просто моешься.
   - Вот именно! - Мне стало стыдно за эту истерику, но я ничего не могла с собой поделать. - Я мылась. Ты не мог выбрать немного другой момент?!
   - Какой? - не понял он.
   - Можно я хотя бы оденусь! - Какой ужас! Еще и в полотенце перед ним стою!
   - А, ну конечно, я подожду, - разрешил парень и лег на землю, закинув руки за голову.
   Такого я не ожидала.
   - Может, ты уйдешь?!
   - Зачем? - устало спросил он. - Я поговорить хотел.
   - Что значит, зачем?! Я...я... при тебе я не буду переодеваться!
   - Ладно, тогда давай поговорим. Знаешь, мой отец умер не просто так, - Золин выдержал паузу. - Его убили. Он шел выполнять задание, у него была цель. Он не смог... Вернее, ему помешали.
   Я стояла и честно пыталась слушать, чтобы проникнуться проблемой, сопереживать, и если понадобиться - помочь. Но мысли не хотели сосредотачиваться на этой теме, наоборот, они возвращались к тому, что я тут перед ним почти голая стою! Однажды я уже предстала перед ним в полотенце, но там хоть темно было! Вряд ли не видно, конечно, но сейчас мне было так стыдно, что я почувствовала, как щеки покрываются предательской краской.
   - Мы должны продолжить то, что он начал! Он бы хотел этого! - Щеки становились пунцовыми. Чего это он на меня так смотрит? - Не надо так на меня смотреть, пойми, что я не могу вернуться к матери с такой новостью, зная, что я ничего не сделал... На этот раз мы не можем так просто сдаться, понимаешь? Мы должны найти принцессу долины Азур и выполнить задание отца. - Я почувствовала, как жар постепенно стал перебираться к ушам. Стою тут, как девушка облегченного поведения, хоть бы полотенце не упало, вот позор-то будет! - Мел, что с тобой? - всполошился парень.
   - Ы? - ляпнула я, и тут же прикусила язык. Господи, что я несу?
   - Ты чего такая красная? Я понимаю, что выслушивать других - это, видно, очень трудно для тебя. Но, может, ты хотя бы не будешь так злиться, а?! - оскорбился он, похоже решив, что я покрылась краской злости.
   В отчаянии замотала головой, тщетно пытаясь показать, что я вовсе не злюсь.
   - Знаешь, - еще сильнее возмутился он. - От тебя я такого не ожидал. Ты, конечно, особыми способностями не блещешь, но расчетливости у тебя не занимать.
   Он непроизвольно поддался вперед, и я шарахнулась в сторону, как от огня.
   - Ты чего? - опешил парень.
   Я замотала головой. Стоит, смотрит на меня, нет бы отвернулся! Еще и разговаривает! Неужели не видно, что мне ну совсем не до разговоров?!
   - Да что с тобой?! - растерялся Золин.
   Он начал подходить ко мне, и единственным моим желанием стало провалиться сквозь землю.
   - Стой там! - в отчаянии крикнула я.
   Секунду он глупо смотрел на меня, и вот до него стало постепенно доходить... а затем, когда он окончательно понял причину моего "красноречивого лица", то грустно усмехнулся.
   - Я не буду к тебе приставать, - заверил меня парень.
   - Приставать?! Я тебе сейчас как пристану!! Совсем сдурел?! Ты только попробуй прикоснуться ко мне, тут же в реке искупаешься!!
   Золин недоуменно посмотрел на меня и спросил:
   - А чего ты тогда такая красная?
   - А чего ты так пялишься на меня? - вопросом на вопрос ответила я.
   Брови Золина плавно поползли вверх.
   - Это что, запрещено?
   - Это неприлично.
   - Это нормально.
   - Отвернись, - зло сказала я. Ух, как же я ненавижу Лораплин! И спустя секунду добавила: - Пожалуйста.
   - Ладно. Как скажешь, - немного ошарашено сказал парень. Похоже, мои заморочки чуть отодвинули его собственные переживания. Даже кожа у него стала более менее походить на человеческую.
   - Спасибо, - сдержанно отозвалась я. Они привыкли к такому отношению между мужчинами и женщинами. Я - нет. И привыкать не собираюсь. Эта пошлость - просто верх всякого абсурда.
   Золин вздохнул и в тот момент, когда я натягивала штаны (предусмотрительно не сняв полотенца, так что выглядело это очень впечатляюще), не поворачивая головы, спросил:
   - Так ты согласна?
   - С чем? - пропыхтела в ответ я. Полотенце завернулось в штаны. Пришлось выуживать его оттуда.
   - С планом. Мы продолжим дело моего отца.
   - Ты у остальных уже спрашивал?
   Дурацкое полотенце! Вытаскивать его из штанов, при этом второй рукой пытаясь удержать его у груди, было очень-очень непросто!
   - Нет еще. - Я видела, как Золин чуть повернул голову. Хотела уже возмутиться, но не успела. Во-первых, он, конечно же, подглядел. Во-вторых, подглядел он поистине впечатляющую картину: я, с натянутыми лишь до середины бедра штанами, пытаюсь заправить в них полотенце. Плюсануть к этому мою полусогнутую позу, и почти выбившийся конец этого воистину "надежного" полотенца у груди. От такого даже у меня бы волосы дыбом встали.
   - Тебе помочь? - пряча улыбку, спросил парень, поворачиваясь уже всем корпусом.
   Мне бы порадоваться, что он вот уже улыбается. Но нет, я же так не могу.
   - Отвернись!!!
   - Ладно, Мел, прекрати. Обещаю не смотреть.
   - Ты уже смотришь!
   - Смотрю, но не туда, куда ты думаешь.
   Золин подошел ко мне, и без тени иронии или улыбки, довольно резким движением выудил полотенце из штанов. Я стыдливо попыталась отодвинуться, но парень схватил ремень моих штанов и дернул их вверх. Я непроизвольно подпрыгнула вслед за этим движением. Удивленно отметила, что Золин взгляда не опустил. Вообще ни разу. Даже когда с силой оторвал мои судорожно вцепившиеся в полотенце пальцы, и кинул это самое полотенце на землю. Наклонился за футболкой, пока я прикрывала ладошками наготу.
   - Руки вверх, - приказал он, закатав низ рубашки так, чтобы без проблем надеть ее на меня. Я отчаянно завертела головой. - Вверх!
   Чувствуя себя последней продажной... кхм... женщиной, отцепила руки от груди и исполнила приказ парня. Тут же почувствовала теплую ткань, затем пришлось повозиться с воротом - моя голова не хотела лезть. Но в целом, все оказалось не так страшно, как нарисовала мне моя бурная фантазия.
   - Мои аплодисменты, - похвалила я.
   - Ага. Идем. Ты же едешь с нами? - спросил он, поворачиваясь.
   - Куда я денусь, - вздохнула я и поплелась вслед за парнем.
   Ведь действительно - даже не взглянул. Ну и выдержка.
  
   ***
   Мы выехали на рассвете.
   Все единогласно согласились, что продолжить начатое - лучший подарок усопшим. Но перед путешествием нужно было выспаться и набраться сил. Вот только уснуть после того, что произошло, не смог никто. Пришлось наложить усыпляющее заклинание. Удивительно, но на этот раз магия и на меня подействовала. Правда, все отрубились сразу, а я полежала еще немного и тоже провалилась в сон.
   Вопреки моим ожиданиям, лучше не стало. Наоборот, становилось только хуже. Я думала, что самое трудное - это первый день. Но чем дальше шло время, тем сильнее приходило осознание того, что их действительно больше нет.
   Золин теперь разговаривал только с Эстаном. Редко, когда он мог обратиться к кому-то с просьбой или с указанием. Еще недавно горевший огонек в его глазах теперь потух. Эстан же вообще, казалось, не дышал. Не ел, даже не пил. Двигался, как кукла.
   Было так больно сознавать, что я могла их всех предупредить о том, что произойдет, и не сделала этого. Они едут тут рядом со мной, каждый из них чувствует себя виноватым - кто-то в большей степени, кто-то в меньшей. И никто не догадывается, что на самом-то деле все произошло из-за глупости. Моей глупости, которая стала роковой.
   Я все время раздумывала над случившемся с точки зрения трагедии. Но почему-то мне и в голову не приходило рассмотреть другую сторону. Сторону убийц. Их мотивы, методы, но главное - цели. И когда до меня дошло, какая цель была у наемников, я чуть не вывалилась из седла. А что, если они не выполнили задание? То есть, что, если их целью была не смерть конс-магов? Вдруг им приказали никому не позволить добраться до долины Азур? И конс-маги были лишь частью этой категории "никого".
   Так, Майки, соберись. Если это так, то нужно быть предельно внимательной.
   Я оглядела остальных. Такие подавленные лица, виноватый взгляд, даже небольшое волнение. Вряд ли можно сказать, что они ко всему готовы. Если бы я сейчас упала с лошади, думаю, они бы и не заметили.
   Мой взгляд остановился на Рьюити. Обиделась ли она, когда я закричала на нее? Не знаю, что на меня нашло. Почему-то я решила, что смогу остановить вооруженную убийцу голыми руками. Вернее, одним прыжком. А она спасла меня. И я ей была искренне благодарна.
   Поначалу мне казалось, что до долины Азур осталось совсем ничего. Но время, еще недавно бежавшее так стремительно, теперь как будто остановилось.
   В этот день солнце было снисходительнее к блуждающим путникам. Теперь мне было не так жарко в темных штанах, дышать стало в два раза легче, и ветер, неожиданно подувший с востока, приятно охлаждал кожу.
   Я молча задавалась вопросом: что такого в этой принцессе Криссэль, если за ней отправили семерых конс-магов, да и наемники так рьяно пытались им помешать? Но не найдя вообще никаких зацепок, озвучила этот вопрос.
   - Я вообще о ней первый раз слышу, - пожала плечами Рьюити.
   - Может, она очень важна "петрушам"? - предположил Вэн.
   Почему стродисовцев они называют "петрушами", я так и не поняла. Сколько не пыталась проследить их логику, ничего не получилось.
   - Наверное, в ней есть что-то особенное, - с придыханием заикнулся Тодд.
   - В смысле? - не поняла я.
   - А вдруг она неземная красавица? - Парень заискивающе улыбнулся.
   То ли он пытался поднять всем настроение, то ли он это серьезно. На такое заявление никто даже не улыбнулся.
   - Ага, а еще у нее золотые зубы, - скептически отозвалась Рьюити.
   - Она может владеть каким-то необыкновенным даром, - разошелся Тодд.
   Было видно, что он пытается как-то всех поддержать, разогнать эту гнетущую обстановку. Вот только жаждали ли мы его слышать?
   - Каким, например? - вклинился Вэн. Неужели решил подыграть?
   - Ну скажем: управлять четырьмя стихиями и одновременно произносить заклинания.
   - Что-то ты шибко замахнулся, - покачала головой Рьюити.
   - Да-да, это точно невозможно, - поддержал Вэн.
   - Тогда, она может сразить мужчину одним взглядом...
   - Опять ты за свое! - разозлилась девушка. - Мы недавно видели смерть семе... шестерых конс-магов, а ты тут со своими девушками! Не надоело еще, а?
   - Я только помочь хотел. - Тодд обиженно сощурил глаза, и сделал вид, что его здесь вообще нет.
   - Ладно, извини, - покаянно сказала Рьюити, после небольшой паузы. - Я что-то сама не своя последнее время.
   - Забудем, - буркнул Тодд.
   - Больше предположений на счет принцессы не будет?
   - Она могла бы быть наследницей престола...
   Парень, похоже, решил перечислить все стандартные рояли приключенческих книг. Принцессу похитил огнедышащий дракон, и конс-маги отправились на ее спасение. В принцессе текла особая кровь, и она одна могла спасти мир от хаоса и разрушения. До этого момента принцесса вообще не догадывалась о том, что она принцесса, и конс-маги должны были вернуть ей законный титул...
   Чего я только не услышала из его уст, кое-что даже вызвало улыбку.
   - Она сумасшедшая, - буркнул Эстан.
   Все разом смолкли - первые его слова за этот день - и удивленно уставились на парня. Но этим предложением он и ограничился.
   - Что ты имеешь в виду? - наконец решилась спросить Рьюити.
   - Сумасшедшая она, чего не понятного, - не поворачивая головы, ответил он.
   Мы непонимающе переглянулись. Это он так шутит что ли?
   - Откуда ты знаешь? - настороженно спросил Тодд.
   - Услышал.
   - Но чем она тогда так важна? - недоумевал Вэн.
   - Нам нужно будет спасать... сумасшедшую? - дрожащим голосом спросила Рьюити, не обратив внимания на вопрос парня.
   Наступила гнетущая тишина. Еще более гнетущая, чем до этого. Принцесса Криссэль не обладала сверхъестественными способностями. Не была красавицей. Не могла совмещать несовместимое. Она была не в своем уме. И нам придется с ней возиться, чтобы доставить туда, куда было нужно.
   - Ну чего вы молчите?! - неожиданно резко гаркнул Эстан, поворачиваясь к нам. - Да, именно! Соглашаясь ехать с нами дальше, вы подписали себе приговор!
  
   Глава 17.
  
   В отличие от Прушиска, перед долиной Азур не было указателей.
   Только небольшой овражек на выходе из леса.
   Пришлось спешиться, осторожно перепрыгивать его, и переводить лошадей. По всей долине раскинулась длинная утоптанная дорога. По ней явно часто проезжали телеги - выделялась колея, с пролегающей посередине полосой травы.
   Я огляделась. Все пространство было засеяно ромашками и одуванчиками. И лишь присмотревшись, можно было увидеть колокольчики, ирисы, и анютины глазки. Дорога тянулась далеко вдаль, огибая небольшие липы и дикие яблони. Казалось, они являлись своеобразным выступом из целого леса, который уходил в другую сторону.
   Мы двинулись вперед, наслаждаясь необычным запахом полевых цветов. Шмелей здесь было немерено, да и мошкара не обделила нас своим вниманием. Чтобы вся эта живность не попадала в глаза или в нос, приходилось попеременно отмахиваться от нее руками, или, если повезет, какой-нибудь тканью.
   Я ожидала, что нас (в сущности-то команду конс-магов) должна была встретить делегация, или хотя бы десяток воинов. В конце концов, хоть кто-нибудь. Но чем дальше мы двигались, тем сильнее я сомневалась в своих предположениях.
   Еще больше смущало то, что пока никакой деревни нам не встретилось.
   Трава становилась выше и выше, лес совсем исчез из виду. Еще недавно вспыхнувший порыв хоть как-то искупить свою вину, и хоть что-то сделать в свое оправдание, теперь таял на глазах. Надежда уходила с каждой минутой. А что, если вся это история - лишь глупая ловушка? Что, если нет никакой долины Азур и принцессы Криссэль? К чему тогда был этот путь?
   Неожиданно Вэн остановился.
   - Все напрасно, - едва слышно выдавил он.
   - Еще не все потерянно, - ободряюще сказала Рьюити, хотя сама выглядела понуро и вряд ли верила своим словам.
   Я огляделась. А вдруг Вэн прав? Получается, мы ехали в несуществующую долину? Мне положено было скрыться в ней. Переждать бурю и вернуться. А теперь выходит, что скрываться-то негде.
   Внезапно послышался шорох. Недалеко, среди высокой травы. Я попыталась прислушаться, но разговор остальных существенно мешал это сделать.
   - Мел, - окликнул меня Золин. - Ты чего?
   Я взглянула на него. Пока все рассуждали на счет того, что делать дальше, он внимательно наблюдал за мной.
   - Прислушайся, - одними губами прошептала я.
   На переносице парня залегла глубокая морщинка. Я сама напрягла слух. Первое время ничего не происходило, но вдруг опять послышалось слабое шуршание. Этот кто-то передвигался маленькими шажками, делая между ними небольшие перерывы.
   Лошади возмущенно зафыркали.
   Рука Золина легла на рукоятку меча. Я отрицательно покачала головой - спугнет. Парень сощурился, однако лезвие не вытащил, но и руку не убрал. Я пригнулась и пощупала землю. Под ладошкой ясно чувствовались изгибы следов, значит, по дороге кто-то недавно ходил.
   - Закройте рты, - скомандовал Золин.
   Все удивленно уставились на него, потом сообразили и перевели взгляд на меня. Я выпрямилась, мотнула головой в сторону, откуда слышался звук, и попыталась на жестах показать, что нужно разойтись и приготовиться.
   Эстан схватился за меч, но на этот раз Золин покачал головой.
   - Думаю, нам нужно возвращаться, - громко сказала я, имитируя разговор.
   - Ты права, нам тут делать нечего, - подыграл мне Золин.
   Шаги начали приближаться стремительнее, видно, кто-то испугался, что мы уйдем. Все напряженно замерли. Около нас трава зашевелилась, зашуршала, и как только противник вырвался на дорогу, все молниеносно обнажили клинки.
   - И-и! - вскрикнул ребенок, упираясь носом в пять острых железных концов.
   Мы удивленно переглянулись.
   Перед нами стояла маленькая белокурая девчушка, в беленьком платьице и с небольшой серой сумкой на плече. Она испугано взирала на варваров, посмевших поднять руку на беззащитное дитя. Рьюити первой стало стыдно, и она смущенно опустила свое оружие.
   - Кто ты? - решилась спросить я.
   Она, казалось, испугалась еще больше.
   - Вы что, не конс-маги? - тоненько пискнула она.
   - Мы что, так на них похожи? - грубо бросил Эстан.
   Я метнула в его сторону убийственный взгляд. Он не остался в долгу и окатил меня целой волной презрения.
   - Мы пришли вместо них, - ответила девочке Рьюити.
   - Но...но...мне сказали, что должны быть конс-маги...
   - Умерли твои конс-маги! Нет их больше! Теперь ты нас должна проводить в долину Азур, понятно?! - взорвался Эстан.
   - Не кипятись, - спокойно сказал Золин. - Дети - цветы жизни, не забывай.
   Удивительно, но Эстан, если и не успокоился, то лезть перестал.
   - Они правда умерли? - всхлипнула малютка. - А кто же теперь...
   - Мы, - вставила я, не дав ей закончить мысль. - Теперь мы спасем принцессу Криссэль.
   - Спасете? - удивилась девочка.
   - Э-э-э, думаю, не стоит тратить время на пустые разговоры, - вмешался Тодд. - Не соизволит ли эта маленькая принцесса проводить недостойных ее внимания путников до большого королевского замка, а? - озорно подмигнул он.
   - Хи-хи, - засмущался ребенок.
   И скрылся среди травы.
   - Не такой реакции я ожидал, - прокомментировал Тодд.
   Вдруг откуда ни возьмись, появилась белокурая головка.
   - Ну, вы идете? - поторопила нас девочка. - Тарлех ждать не любит.
  
   ***
   Девочка довела нас до деревни, где местные жители встретили (и даже проводили) гостей настороженными взглядами. Мы почти моментально были представлены некоему Тарлеху. Он радушно нас приветствовал, и поинтересовался, куда подевались конс-маги. В ответ мы грустно потупили взоры, и сказали, что лучше об этом поговорить наедине.
   В деревне он являлся кем-то вроде градоправителя.
   Пришлось рассказать ему всю историю от начала до конца, не упустив, естественно, с чего мы вообще последовали за конс-магами.
   - Значит, теперь в руках подростков жизнь моей дочери... - кисло заключил Тарлех.
   Он сидел, одной рукой подложив под щеку кулак, а другой теребя свою довольно длинную седую бороду.
   - Мы не подростки! - зло отозвался Эстан.
   Золин положил ему руку на плечо, тем самым пытаясь успокоить. Я понимала, что его поведение только доказывает слова Тарлеха.
   - Мне... мне нужно все обдумать, - в немом отчаянии проговорил мужчина. - До завтра. Вы же никуда не торопитесь? Вот и отлично. Жена устроит вас на ночлег.
   Мы поднялись и молча вышли из-за стола. Было так жалко смотреть на понурого человека, что я опустила глаза и не решалась их поднять до тех пор, пока нас не довели до комнаты.
   Жена у Тарлеха была седовласой женщиной, лет пятидесяти, с длиной-длиной, до колен, косой. Маленькая и толстая, она, однако, передвигалась быстро, мы еле за ней поспевали.
   Нас с Рьюити разместили в отдельной комнате. Кроватями служили медвежьи шкуры, заботливо постеленные в углу комнаты. Посередине стоял деревянный стол, вокруг него два стула. Этим интерьер и ограничился.
   Люди здесь вообще были странные. Женщины ходили в длинных платьях, в основном с одной только лямкой, обтягивающей плечо. Те, что были помоложе укорачивали длину одежды насколько им вздумается - встречалось даже, что и до колен. Мужчины неизменно носили при себе кожаный ремень с кармашком для складного ножа. Обувь у них тоже странная была - тонкая подошва, а от нее вверх шли вязаные нитки, плотно облегающие ногу, и завязывающиеся в надежный узел.
   Поэтому нашей "постели" я не удивилась.
   Рьюити постояла-постояла, но все же решила подойти и опасливо присесть.
   - О, да тут мягко! - обрадовалась она.
   - Такая лоснящаяся шкура, - скривилась я. - Вся шерсть на нас останется.
   - Да ладно тебе, главное, что хоть не в лесу спим.
   Здесь я была с ней полностью согласна. Лучше уж так, чем, как в прошлый раз.
   Я быстренько разделась и залезла под шерстяное одеяло. Рьюити последовала моему примеру, заодно потушив почти догоревшую свечу, которую мы принесли с собой. Комната погрузилась во мрак, и мне внезапно представились глаза черной кошки. Той, что показала мне странное видение.
   Я попыталась его вспомнить. Сперва история про девушку и мужчину... потом лунеры пришли к какому-то племени, обещали детей и женщин не трогать... А, еще что-то про виселицу было... Да-да девушку повесили. Потом битва. Блондин превращался в птицу... белую...большую...
   Я резко села.
   В памяти всплыли слова Аспида Гаркова: "А то, что ребенок был мальчиком. Потом, уже на эшафоте девушка призналась, что изменила мужу с нуаровцем".
   Эшафот?
   "Но, однажды, в дом к начальнику отряда ввалился раненый разведчик. Впоследствии он рассказал о том, что каждое полнолуние нуары превращаются в Белых Алконостов, чтобы собираться вокруг пещеры, и охранять Лунный жемчуг, который приходит в действие именно в полнолуние, и дает небывалую мощь".
   Вот, что это была за птица. Белый алконост. Но... но ведь в него превратился лунер! Что-то неувязочка тут.
   - Мел, ложись спать... В конце концов, можем мы хоть одну ночь нормально выспаться? - мученически простонала Рьюити.
   Я снова легла под теплое одеяло. Мысли о лунерах и нуарах не давали покоя, я все никак не могла уловить ускользающую от меня деталь. Что-то в этой истории было не так, вот только что?
   Я начала вспоминать, как меня отослали в Лораплин, наградив статусом шпионки. Как я тогда гордилась! При одном воспоминании мурашки по коже проползают. Встретила Слоф, Тодда... А еще я спасла Эстана - лучше б не делала этого. Потом познакомилась с Золином. Мда, это было впечатляющее знакомство... А дальше на меня напал фенрир, и вот тогда-то глупую Майки и обнаружили... Сколько времени прошло с того момента? Как будто вечность. Объявили шпионкой невинную девушку, а мне пришлось скрываться вместе с этими разгильдяями.
   И вот я лежу тут и раздумываю над своей судьбой. А толку-то? Все равно ничего уже не вернешь. Эх, Майки, скоро привыкнешь к имени "Мелинда", да погрязнешь в своей лжи окончательно.
   Мне не хотелось ехать с ребятами, чтобы доставить куда-то принцессу Криссэль. Но оставлять их одних... на произвол судьбы... Этого мне тоже не хотелось. С другой стороны, я бы могла помочь им, а потом с чистой совестью вернуться обратно сюда. Без меня они не справятся.
   "Ну и самомнение" - прорезался внутренний голос.
   Действительно, что-то я разошлась. Справятся они и без меня, ничего, конечно справятся. Куда они денутся.
   Уносимая бурными потоками своих мыслей, я так и не сумела заснуть. Зато захотелось в туалет. Причем настойчиво.
   Все бы ничего, но кабинка для "справления нужды" находилась на улице. А вылезать из-под такого теплого одеяла мне очень не хотелось. Я полежала немного, подумала, но потом поняла, что вставать все равно придется.
   По лестнице пришлось спускаться как можно тише, чтобы никого не разбудить. Хозяева наверняка уже спят, да и парни вряд ли бодрствуют. И словно в опровержение моим мыслям из комнаты, которую мне нужно было пересечь, донеслись голоса.
   - Я не могу отдать Крис в руки детям! - громким шепотом возопил Тарлех.
   - Они не дети, они уже подростки, - успокаивающе сказала его жена.
   - Подростки, - хмыкнул мужчина. - Вроде уже не дети, но еще и не взрослые. Самомнивые амбициозы на тоненьких ножках.
   - Ну зачем ты так... - ласково упрекнула женщина своего мужа. - Эти, по-моему, вполне умные.
   - Умные! - скептически повторил Тарлех. - Одного ума мало! Нужна сила! Нужен опыт, понимаешь? Толку от твоего ума, если нуары пошлют за ней фенрира?! И пропадет твоя дочурка, и никто о ней не узнает, даже не похороним ее как следует, с потрохами сожрет это земное отродье дьявола...
   Я недоуменно свела брови. Фенрир? Они о них знают?
   - Хватит! - перебила его жена. - Не смей так говорить! А ну-ка сплюнь! Сплюнь, я сказала! - До меня донеслось возмущенное рычание и "тьфу-тьфу-тьфу". - Ишь чего удумал, старый, "с потрохами сожрет"... Надо ж было так сказать. Все с ней хорошо будет, она у нас девочка умная, славная, ребяткам точно понравится. А раз им смелости хватило сюда прийти, то и защитить они ее смогут...
   Я присела на ступеньку, подперев голову руками. Послушаю чуть-чуть и пойду в туалет. Авось к тому времени они закончат рассуждать.
   - Эх ты, пустоголовая моя... Прекращай верить в эти бабьи сказки о прекрасном принце. Криссэль - наша единственная надежда. Она особенная. А особенные всегда были странными. Эти ребята с ней не справятся. Она другая, не такая, как они. Конс-маги отнеслись бы к ней, как к дочери. А эти отнесутся, как к равной. И не примут ее, понимаешь?
   Женщина кивнула.
   - Может быть, ты и прав. Но Криссэль сильная, наша девочка справится. Если мы не отправим ее с ребятами, придется либо самим везти ее к Аде, либо обращаться к Патрику Доротео Моралесу IV...
   Я поддалась вперед - они говорили о наместнике Стродиса.
   - К этому предателю и шарлатану?! Ни за что! Лучше умереть! Никогда не произноси его имени в моем доме!!
   Я опешила от таких слов, брошенных в адрес моего наместника. Да как можно называть его шарлатаном? Стродисовские Академии - лучшие Академии в мире, и все благодаря Патрику! Да если бы не его нововведенный принцип - жесткие правила устанавливают порядок - то были бы мы такими же распущенными, как лораплиновцы!
   - А подслушивать нехорошо, - прошептали мне на ухо.
   Я вздрогнула, но не повернулась. Я слышала его шаги. Ну, последние - точно. Вместо этого спросила:
   - Почему не спишь?
   - Не спиться, - шепотом ответил Золин. - А ты чего тут забыла?
   - В туалет иду... шла.
   - Ты, похоже, любишь ночные прогулки, - без тени иронии заметил парень.
   - Лучше иди спать. Не выспишься, а завтра трудный день, - устало ответила я.
   - Не могу.
   - Что не можешь? - не поняла я.
   - Закрыть глаза не могу.
   Я посмотрела на Золина. Какого это - потерять отца? Бессонные ночи, проведенные в постели в надежде закрыть глаза и не увидеть мертвого тела. Каждый день вставать и понимать, что мог спасти его, и не спас... Идти к цели с холодной яростью охотника, и смертельным страхом жертвы. Страхом перед неудачей.
   - Это пройдет, - попыталась утешить я. - Нужно только время.
   - Ты о чем? Я боюсь, что мне овсянка приснится, - попытался отшутиться парень, но как-то вяло, неубедительно. - С детства ее терпеть не могу.
   - Погуляй. - Слова сами слетели с губ, я даже не сообразила, как это произошло.
   - Зачем? - удивился Золин.
   - Мне всегда помогало от бессонницы, - смущенно пояснила я.
   - Вот почему ты все время... лунатишь? Каюсь, в один момент мне показалось, что ты вообще зомби.
   Я заморгала, пытаясь скрыть удивление. Это говорит человек, который еще вчера сидел рядом с мертвым телом собственного отца? Зачем он притворяется? Чего он хочет этим добиться? Как бы он не ненавидел чужую жалость, я все равно буду жалеть его. Потому что я знаю, что он пережил. Вернее, пытается.
   - Я... э-э-э, думаю, тебе пора, - пролепетала я.
   Он посмотрел на меня, и на секунду в его взгляде промелькнула какая-то злость... Злость? Он злится на меня? Да за что?
   - Ты права. Оставляю тебя наедине с твоими мыслями. Подслушивай дальше.
   Он поднялся, и уже хотел отправиться восвояси, но вдруг снова повернулся ко мне.
   - Перед тем, как к нам выбежал ребенок, - шепотом заговорил он, - тогда, на поляне, ты остановила меня и я не вытащил меч. Только потом я понял, что мог спугнуть ту девчушку. Но в тот момент я очень удивился. Я не понимал, зачем ты это сделала. И решил прочитать твои мысли.
   Я удивленно уставилась на него.
   - Но знаешь, - продолжил он. - У меня ничего не получилось. На тебе стоит защита, и, вопреки моим ожиданиям, она не от амулетов. Ни одного магического заклятия на тебе не было. Твоя защита природного происхождения. Тогда я решил посмотреть на твою ауру. И впервые в жизни я вообще увидел в ней помехи.
   Золин замолчал и выжидающе посмотрел на меня.
   Я испуганно сглотнула.
   - К чему ты клонишь? - Постаралась выглядеть как можно увереннее. Ну и подумаешь, помехи в ауре? Меня вон вообще кошка убить пыталась.
   Парень снова присел на корточки.
   - Ты слышишь дыхание людей. Всегда обращаешь внимание на мелкие детали. Ночью ходишь, как кошка. А меч держишь, как профессиональный боец. Дерешься такими ударами, о которых я и в помине не знаю. Да и в сумке зачем-то болас таскаешь.
   - Ты рылся в моей сумке?! - опешила я.
   - Больше нечего сказать?
   - Намекаешь, что я шпионка? - в лоб спросила я.
   Золин фыркнул.
   - Была бы ею, не стала бы нас защищать. Просто интересно, где ты этому научилась? То, что не у деревенских мальчишек - это очевидно. И чего ты за нами увязалась?
   - Кто-то сам не хотел мне вопросов задавать, - не без злорадства ответила я полушепотом.
   - Не хотел. Теперь хочу.
   - Ну и хоти.
   - Тебя отец подослал?
   - Что? Н-нет. Никто никуда меня не посылал.
   - Ладно, рано или поздно любой подводный камень вынесет на берег. Тогда и поговорим.
   - Но...
   Однако на этот раз парень решительно развернулся, и ушел обратно в свою комнату. Мне оставалось только наблюдать за его удаляющейся тенью.
   Я прислушалась. Голоса стихли, и, выглянув из-за угла, убедилась, что Тарлех с женой отправились спать. Больше никого не опасаясь, я пересекла комнату и вышла на улицу. Лошадей у нас отобрали и отвели пастись к общему стаду, поэтому привычного фырканья не раздавалось. Быстренько облегчив естественные потребности моего организма, я побежала обратно в дом, мечтая как можно скорее оказаться в постели и уснуть.
   Неожиданно по спине прошелся холодок. Я резко остановилась. Обернулась. В темноте увидеть что-то было очень трудно. Но эти мурашки... они появляются тогда, когда за мной кто-то наблюдает. Я всматривалась в темноту, но ничего подозрительного не увидела. Ох, надеюсь, это просто нервы.
   Я вздохнула и пошла в дом. В комнате было темно, Рьюити мирно посапывала на нашей общей постели.
   Уже залезая под одеяло, я вдруг вспомнила, где видела плавную походку девушки-убийцы, что дралась с Главным конс-магом.
   Так двигалась волчица, когда напала на меня в Лораплине.
  
   ***
   За ночь я придумала себя достойное оправдание: поеду вместе со всеми, чтобы не было лишних вопросов. Заодно и руки лишние пригодятся. По-моему, хороший план.
   Утром, когда все спустились завтракать, Тарлех скорбно объявил.
   - Криссэль поедет с вами.
   Все серьезно переглянулись. Я удивилась. Думала, они рады будут, даже гордится, а тут так настороженно смотрят, как будто сомневаются в своих силах.
   Тарлех, казалось, наоборот приободрился.
   - Ну хоть не вопите от счастья. Похоже, смерть конс-магов серьезно на вас отразилась.
   - Какова цель? - спросил Золин.
   - Не гони коней, парень, сперва вы должны кое-что узнать. Крис... она больна. Ее рассудок... особенный. Она не такая, как вы.
   - Не напрягайтесь, мы знаем, что она сумасшедшая, - как-то раздраженно сказал Эстан. Вот уж ему бы роль злодея подошла просто идеально. Может, он в душе фенрир?
   - Она не сумасшедшая! - вскочил Тарлех. - Не смей так называть ее! Ты ничего не знаешь!
   - Ладно-ладно, - примиряющее поднял руки парень. - Простите.
   - Она не сумасшедшая! Она отличается от всех, но она не сумасшедшая!
   - Сядь, дорогой, сядь, - тут же замельтешила его жена, поглаживая мужа по голове. - Мальчик совсем не это хотел сказать. Как только они увидят Крис, они все поймут. Не злись, все хорошо.
   Тарлех понемногу начал успокаиваться, и, когда понял, что снова держит себя в руках, продолжил:
   - Вы должны добраться до реки Ада. - Я удивленно взглянула на мужчину. Это название... где-то я его уже слышала. - Там вас будут ждать. Но помните, нужно быть предельно внимательными. Крис - это ангел, то есть в том смысле, что она особенная. И она очень, очень важна для нас всех. Можно сказать, что она наша последняя надежда. - Мы непонимающе переглянулись. - И ее попытаются убить. Это точно. Берегите ее, и себя. Вы еще дети, но кроме вас никто не сможет переправить ее через Аду.
   - Где находится это река? - настороженно спросил Золин.
   Тарлех вскочил с места и развернул карту.
   - Мы вот здесь. - Он грубо ткнул пальцем в указанное место. - А вам вот сюда. Заходите в лес. Там будет меняться климатическая зона. Скорее всего, придется одеться потеплее. Следуйте вот по этой тропинке, никуда не сворачивайте и она выведет вас прямиком к реке Версянке. За ней наткнетесь на небольшую деревеньку, желательно в ней не светиться. Обойдете ее и примерно через полчаса пути упретесь в реку Ада. Там вас будут ждать. Опасайтесь охотницы. Она будет следить за вами, и нападет в тот момент, когда вы будете меньше всего к этому готовы. Это живое отродье дьявола, запомните: она совсем не то, чем кажется. У нее два обличья, и оба обманчивы. Берегите мою дочь, и себя.
   Мы молчали. На нас возлагали такую ответственность, о какой никто и подумать не мог. Причем, на этот раз жизнь каждого из нас находилась под угрозой. Согласившись доставить принцессу к реке Аде, мы мысленно встали на тонкую ниточку Госпожи Судьбы, один конец которой вел к Удаче, а другой заканчивался Смертью.
   - Ах да, забыл сказать - пойдете вы пешком. Крис до ужаса боится лошадей, она думает, что они хотят ее съесть.
   - Но как же... - заикнулся Тодд.
   - Заберете их, когда вернетесь. - Мне показалось, Тархлех хотел добавить: "Если вернетесь", но передумал. - Идите во двор, а я приведу Криссэль.
   Мы встали из-за стола, поднялись наверх, взяли сумки и вышли на улицу. Вокруг дома Тарлеха постепенно собирались люди. Кто-то кидал на нас удивленные взгляды, кто-то осуждающе качал головой, кто-то сочувствующе прижимал руки к груди.
   - Идите, идите отсюда! - грозно заголосила жена Тарлеха. - Не на что тут глазеть!
   Свои слова она красноречиво подтвердила грозным взмахом скалки, и народ разочарованно начал расходиться.
   - Крис, посмотри, это твои друзья. Они помогут тебе добраться к Аде, - раздался сзади нас голос Тарлеха.
   Я быстро обернулась и... так и замерла. Передо мной стоял настоящий ангел. Белые-белые, практически прозрачные волосы обрамляли маленькие личико с большими наивными синими глазами. Серьезно, они были темно синими, меня даже жуть на мгновение пробрала. Они так по-детски взирали на нас, что я тут же пропиталась симпатией к их обладательнице. На ней было белое платьице, доходившее ей чуть ниже колен, и оно только добавляло ей необычного ангельского сияния. Она казалось такой маленькой... доброй и наивной, что я бы не удивилась, будь ей пять лет.
   Криссэль застенчиво улыбнулась, опустила глаза, и нерешительно приблизилась к нам.
   - Привет. - Она протянула руку Эстану. Тот медленно ее пожал. - Я Криссэль.
   - Эстан.
   - Привет. - Она подошла к Тодду, и так же протянула ему руку. - Я Криссэль.
   - Привет, я Тодд.
   И так она поздоровалась с каждым из нас.
   - Крис, твоя сумочка-выручалочка, - тихо сказал Тарлех.
   - Спасибо, - виновато ответила она, принимая вещицу из рук отца. Тот не удержался и заключил дочь в крепкие объятия. Потом с ней попрощалась и мать.
   Я обратила внимание, что все это время у Криссэль был какой-то отстраненный взгляд, в котором не было ни капли грусти. Она снова смущенно улыбнулась и побежала к нам. Схватила Рьюити за руку и радостно подпрыгивая, потащила ее в сторону леса.
   Мы удивленно поплелись следом.
   - А все-таки, дружище, в одном ты был прав, - заключил Эстан, обращаясь к Тодду.
   - В чем? - удивился тот.
   - Она действительно красотка.
  
   Глава 18.
  
   На привал пришлось остановиться буквально спустя час, после того, как мы вышли из долины Азур. Счастливая принцесса кружила вокруг нашей компании, напевая какую-то незамысловатую песенку, и все время теребила волосы Вэна. Мне лично она ни капельки не мешала, но Рьюити почему-то злилась. Лицо у нее такое грозное было, что Эстан явно уступал ей по части мрачности.
   Принцесса выбежала вперед, раскинула руки в стороны, и закружилась вокруг собственной оси. Потом плюхнулась на землю и радостно заявила:
   - Я устала.
   Все удивленно уставились на нее.
   - Нам нужно двигаться дальше, на привал останавливаться опасно, - попытался воззвать к ее разуму Тодд.
   Криссэль надула губки и начала водить пальчиком по земле.
   - Я хотела отдохнуть... я проголодалась...
   - Принцесса, тут небезопасно. - На этот раз в роли грозного папы выступил Золин.
   Она подняла на нас свои синие глаза, и я с непривычки вздрогнула. Ее взгляд излучал такую мольбу, как будто мы запрещали ей съесть конфету, а не беспокоились о сохранности ее (и своей) жизни.
   - Пожа-а-алуйста... - чуть не плача всхлипнула она.
   - Пять минут, - решил за всех Эстан.
   Принцесса радостно захлопала в ладоши и кинулась к нему на шею с криками: "Спасибо-спасибо-спасибо!!!". Кое-как отодрав ее от себя, парень мрачно заявил:
   - Отдыхай. Больше до вечера привалов не будет.
   - А можно мне покушать? - захлопала глазками Криссэль.
   Эстан немного удивился такому вопросу.
   - Э-э-э, ну конечно.
   - А у тебя есть терь?
   - Нет. Тебе придется питаться чем-то другим.
   Принцесса разочарованно опустилась на землю и принялась меланхолично копаться в своей "сумочке-выручалочке".
   - Что такое терь? - спросила я у стоящего рядом Тодда.
   - Рыба такая, - удивленно ответил он. - Ты что не знаешь? Ее сырой едят, но, правда, только любители. Процедура "поедания" уж больно сложна.
   - А если не соблюдать "процедуру", то вкус у нее становится такой, словно драную кошку ешь, - добавил Золин.
   - Фе, - искренне скривилась я.
   - Вот-вот, - подтвердил Тодд.
   - Все отдохнули? - крикнула Рьюити, в общем-то, обращаясь только к одному человеку. Принцесса подняла голову и часто закивала. - Отлично, тогда двигаемся дальше.
   Мы водрузили сумки на плечи и пошли по указанной Тарлехом тропинке. Действительно становилось все холоднее. Я надела свитер сразу, как почувствовала, что пальцы превращаются в ледышки. Остальные сделали это чуть позже, а вот у принцессы теплой одежды при себе не оказалось. И как это Тарлех такое допустил? Все начали рыться в поисках чего-то теплого у себя и, в конце концов, Тодд вручил Криссэль найденную кофту. Она закуталась в нее, как в кокон, и, дрожа всем телом, продолжила путь.
   Я внимательно следила за окружающей природой, силясь замечать все ее изменения. А вот Золин внимательно наблюдал за мной. В какой-то момент мне даже показалось, что от его взгляда на моем теле медленно начнут появляться дырки.
   Внезапно с дерева вспорхнула птица и устремилась высоко ввысь. От неожиданности я подпрыгнула, и чуть не споткнулась о торчащий из земли корень дерева.
   - Что это? - испугалась Криссэль и прижалась к Золину. Он ободряюще погладил ее по плечу и сказал:
   - Просто птица.
   - Большая? - округлила глаза девушка.
   - Нет, совсем маленькая, - и очаровательно улыбнулся.
   - Фу-у-ух, - выдохнула она. - А то я подумала, что орел.
   Не удержавшись, Вэн прыснул.
   - Не бойся, тебе ничего не угрожает. Мы можем идти дальше? - вежливо осведомился Золин.
   - Угу, только если эта птица захочет скушать мышку, вы же ее остановите? - невинно поинтересовалась Криссэль.
   - Непременно.
   Мы пошли дальше, не забывая поминать недобрым словом напугавшую всех птицу. Клены и березы, несмотря на холод, никуда не делись. Ветер свободно гулял по земным просторам, предвещая смену климатических условий.
   Я внимательно прислушивалась к окружающим нас звукам, и с каждой минутой мне все больше становилось не по себе. Тело пробила нервная дрожь. Меня не покидало предчувствие чего-то недоброго.
   - Стойте, - огорошила всех принцесса. - Нельзя дальше идти, - панически заявила она. - Там опасно, там страшно, нельзя, не ходите туда! Там волки, они едят зверюшек! Не надо, не ходите!
   - Эй, - ласково обнял девушку Тодд. - Не бойся, там никого нет.
   - Есть!
   - Да даже если и есть, мы всех победим. Тебе ничего не угрожает.
   - Нет-нет-нет, не надо, там зло, - в страхе залепетала Криссэль.
   - Не бойся. Тебя они не тронут, - подключился Эстан.
   - Нельзя идти! - в отчаянии воскликнула девушка.
   - Она права. - Мой голос почему-то осип. - Нельзя идти.
   - Что случилось, Мел? - тут же всполошился Золин. - Кто там?
   - Не знаю. У меня плохое предчувствие. - Мне стало страшно. По-настоящему страшно. - Обойдем это место, пожалуйста.
   - Хорошо, обойдем, - незамедлительно среагировал он.
   Все недоуменно уставились на парня. Не терпя возражений, он схватил Криссэль за руку и сошел с тропинки, намереваясь обойти злополучное место. Я тут же пошла за ним. Остальным ничего не оставалось, как последовать нашему примеру. Эстан злобно обогнал нашу процессию, и жестко схватив брата за плечо, остановил его.
   - Ты так веришь ей, что готов из-за двух слов сойти с маршрута?! - бесился он.
   - Она знает, что говорит.
   - Да откуда тебе знать? Почему ты так рьяно ей предан?!
   - Я никому не предан. Прекрати. Нас могу услышать.
   - Кто? Тут нет никого! - еще больше разъярился Эстан.
   - Вот из-за этого и погиб отец. Учись не просто слушать, но и слышать.
   - Ты меня винишь в смерти отца?! - опешил от таких слов парень.
   - Нет, - устало ответил Золин. - Наша невнимательность всему виной. Пошли. Мы задерживаем остальных.
   Он отпустил Криссэль и, осторожно ступая по промозглой земле, продолжил путь, перед этим заявив:
   - Старайтесь идти как можно тише и не разговаривайте.
   Все в удивлении посмотрели на него, но спорить не стали. После небольшого ступора, они все же решили пойти за парнем. Эстан не двигался с места. Как только я приблизилась к нему, он наградил меня таким убийственным взглядом, что я чуть не споткнулась.
   - Не злись, - ласково проворковала Криссэль, - злиться плохо.
   Эстан повернулся к ней и буркнул:
   - На будущее: не суй нос не в свои дела.
   Мы шли в полном молчании. Даже принцесса прониклась серьезностью ситуации и больше не разговаривала, только жалась к Эстану, словно утопающий к деревянной доске.
   Золин честно старался двигаться параллельно тропинке. Откуда ему было знать, что она виляет? Через час он решил вывести нас обратно, но тропинки не обнаружилось. Пришлось плутать. Еще час мы потратили на то, чтобы найти "беглянку", под ужасно недоевшее ворчание Эстана. Наконец, тропинка нашлась и, облегченно выдохнув, мы продолжили путь.
   Смеркалось. Серые облака давно закрыли солнце, и теперь угрожающе предвещали дождь. Я мрачно наблюдала за приближающейся темной тучей. Только дождя нам не хватало! Все спальники промокнут за несколько минут, вот весело-то будет!
   Как только мы остановились на ночлег, сразу возник вопрос: где спать? Спальник был рассчитан на пять человек, мы вшестером-то еле в нем помещались, что уж говорить, про семерых! В принципе, ответ нашелся быстро - кто-то все равно будет часовым.
   Вечером стало действительно холодно. Откуда ни возьмись, появилась роса. Я искренне этому удивилась, так как днем было относительно тепло. Волей не волей, а костер просто необходимо было развести.
   - Нет, - отрезал Золин. - Увидят дым.
   Кто его увидит, он не уточнил.
   - Но мы окоченеем от холода! - зашлась Рьюити. Ее кофта была самая тонкая из всех.
   - Это опасно!
   - Как на счет фокуса с магическим щитом? - предложил Тодд.
   Немного подумав, они единодушно согласились.
   - Я займусь блокировочным щитом, чтобы ни дыма ни света не было видно, - решила Рьюити.
   - Я тогда наложу заклинание невидимости, чтобы магический фон его не обнаружил, - нехотя сказал Золин. И хотя в их магии я не знаток, но тут и дураку понятно, что энергии он затратит оё-ёй-ой.
   - А я могу заняться разведением костра, - вклинился Вэн.
   - Отлично, за работу.
   Я снова сделала вид, что меня тут нет, и решила пока прогуляться вокруг нашего временного лагеря. Заодно осмотрюсь.
   Или сделаю так, чтобы их затеи не рухнули из-за банального дождя.
   Эта мысль пришла как-то неожиданно и глубоко поразила меня. А почему бы и нет? В облаках же содержатся капли воды, значит, теоретически, я могу отогнать их в сторону, и тем самым задержать дождь. Вот только может ли моя магия затронуть магический фон? Если честно, я про него узнала, лишь побывав на уроках в Лораплине. У нас, мне кажется, и словосочетания-то такого не знают.
   А, была не была!
   Я отошла немного в сторонку и сосредоточилась. Магия скучала по мне так же, как и я по ней. Вода тут же установила со мной связь. Внутри зародилось знакомое, приятное тепло. Пришлось немного поднапрячься - все-таки давно я не практиковалась. Сосредоточившись, мысленно начала отодвигать воду подальше от нас, но та сопротивлялась. Нужно было приложить немало сил, чтобы туча, наконец, сдвинулась с места. Ух, а изменять погоду это, оказывается, сложнее, чем я себе представляла.
   - Не любишь дождь? - спросила Криссэль.
   От неожиданности я испуганно развернулась.
   - Давно ты тут?
   - С тех пор как ты дождик прогнала, - грустно сообщила принцесса.
   - Я...я его не прогоняла... - залепетала я, пытаясь как-то найти оправдание происходящему.
   - Но он ушел, - удивилась девушка. - Я видела, как ты любишь воду. И она тебя любит. А дождик ты все равно прогнала... он же цветочки поливает... Зачем?
   - Крис, - впервые обратилась к ней, назвав ее сокращенным именем, - не говори никому, что это я дождик прогнала. Они будут злиться на меня. А я этого не хочу...
   - Хорошо, но только если ты мне пообещаешь...
   - Что? - тут же напряглась я.
   - Верни потом дождик обратно.
   - Конечно верну, не переживай, - облегченно выдохнула я.
   - Он цветочки поливает, и зверям пить дает. Он хороший, не обижай его. - Она подняла на меня взгляд своих наивных синих глаз, и я непроизвольно вздрогнула. До чего же они синие! И цвет такой насыщенный. Интересно, к этому вообще можно привыкнуть?
   Поднялся ветер и растрепал прямые, почти прозрачные волосы девушки. В этот момент она действительно стала похожа на ангела. Крис начала нервно что-то делать со своими ногтями, потом застенчиво улыбнулась и умоляюще посмотрела на меня.
   - Можно мне показать тебе кое-что? - робко спросила она.
   Я медленно кивнула. Девушка схватила меня за руку и потащила куда-то в обход нашего лагеря. Она так быстро неслась вперед, что я еле поспевала за ней, при этом пытаясь не споткнуться о кочки, ямы, и корни деревьев. Наконец, Крис остановилась и указала пальцем куда-то в землю.
   - Что? - не поняла я.
   - Цветок, - пояснила девушка. - Он умирает.
   Я недоуменно посмотрела на землю, потом на принцессу. Не понимая, чего она от меня хочет, я честно сказала:
   - Мне очень жаль.
   - Это Маргарито-эло-Леонес. Они живут пять дней, а потом погибают, - печально вздохнула девушка. - Потому что их корни и стебель покрыты жесткой чешуей, которая не дает им покушать. Помоги ему.
   - Что? - опешила я. - Но как?
   При всем желании помочь, в голове вообще никаких идей не было. Я даже цветка-то не видела.
   - Он хочет пить. Попроси воду напоить его.
   - Крис, э-э-э... думаю, если вода сама по себе не может туда попасть, то я вряд ли смогу чем-то помочь.
   - Чешуя впитывает всю воду в себя не оставляя ничего цветку, - всхлипнула принцесса.
   Она присела на корточки и оторвала от земли темный, практически черный стебель, покрытый жесткой на вид чешуей. Ничего себе, я бы никогда его и не заметила. Из него выглядывали три маленьких высохших листочка, так и не успевших вырасти из-за нехватки пищеварительных веществ.
   - Наверху она не такая твердая, пожалуйста... попробуй...
   - Крис, откуда мне взять воду? - Вся эта затея казалась полным абсурдом.
   - Из листьев деревьев. Я спрошу у них разрешения.
   Она вскочила и подбежала к ближайшей березе. Прислонилась к ней всей телом, обхватив ее руками, и что-то зашептала. Потом отстранилась, улыбнулась и заявила:
   - Она не против помочь цветку!
   Лицо у меня, наверное, было, как у остолбеневшего мертвеца.
   - Ясно, - выдавила я.
   - Бери же у нее воду, скорее!
   Я попыталась сосредоточиться, и кое-как сконцентрировавшись на конечной цели, начала вытягивать воду из тысячи листиков по несколько капель воды - не в ущерб каждому из них. Наконец над моими ладошками образовался объемный водяной шар.
   - Сюда, - позвала Крис.
   Я направила его в указанное принцессой место. Опустила. И вдруг почувствовала, как воду начинает поглощать что-то мерзкое и гадкое. Я тут же одернула шар - он заметно уменьшился в размерах. Будем надеяться, что этого цветку хватит. Как же пробить воду сквозь чешую, но так, чтобы она не сумела ее в себя впитать? И тут мне в голову пришла идея. Я покрутила шар в руках, пытаясь сделать то же, что в тот раз, когда на меня напала волчица - затвердеть воду. На такой фокус ушло много сил, но я надеялась, что справилась. Шар полетел к ненасытной чешуе, которая тут же попыталась его сожрать. Я удвоила силы, напор стал сильнее, и, в конце концов, чешуя треснула. Шар снова стал жидким и проник внутрь.
   - Но как он попадет в листья? Это же все через корни должно происходить.
   - Береза сказала, что ее вода знает, что делать, - радостно воскликнула принцесса и полезла меня обнимать. - Спасибо, ты спасла его! Спасибо-спасибо!
   - Кого она спасла? - спросил сзади Золин.
   Мы обе резко повернули головы. Парень выглядел очень взволнованным, и я тут же испугалась, что с остальными что-то произошло.
   - Что случилось, Золин? - серьезно спросила я.
   - Вас долго не было, - пояснил он. - И мы пошли вас искать. Предупреждать надо, когда уходите!! - вдруг резко крикнул он. Принцесса испуганно вцепилась в мою руку. - Ты хоть понимаешь, что за нами могут охотиться, и ходить поодиночке нельзя?!
   - Ты чего орешь-то? - удивилась я. - Мы же недалеко ушли.
   - Какая разница, Мел?! - "Майки" - мысленно поправила я. - Если с принцессой что-то случиться, это отразится на всех нас!!!
   - Не кричи, пожалуйста, - с нажимом сказала я. Крис всхлипнула.
   Золин понял, что переборщил, и уже спокойно добавил:
   - Пора возвращаться. Идемте.
   Мы молча последовали за ним, и, к моему удивлению, оказалось, что ушли мы довольно далеко. Вот курица тупая, а если бы на нас и вправду напали? Чтобы мы вдвоем... вернее, чтобы я одна сделала? Да ничего.
   В лагере нашему исчезновению возмущались чуть ли не больше Золина. Так как считалось, что Криссэль душевнобольная и не в состоянии отвечать за свои действия, то всю ответственность возложили на меня. Эстан схватил принцессу, и увел ее подальше от "потенциального носителя опасности и неприятностей", а Рьюити с Вэном еще полчаса грозно втюхивали мне, что я совершила непростительную ошибку и красочно расписывали, чем это могло грозить. Я и сама прекрасно понимала, что повела себя как полная идиотка, но когда еще и они принялись меня ругать, внутри зародилась злость.
   И зачем я увязалась за ними? Они вон все прекрасно знают и так.
   - Хорошо хоть туча в другую сторону ушла, - заявил Золин. - Накладывать заклинание еще и на спальники у меня бы уже сил не хватило.
   - Подозрительно гладко все обошлось, - заметил Эстан.
   - Просто везенье, - пожал плечами Золин.
   Братья как-то приободрились в последнее время. И я не могла понять - в чем дело? Что заставило их измениться? Явно не возможность продолжить задание конс-магов. Тогда что?
   Мы уселись ужинать вокруг костра.
   Рьюити извлекла из сумки бутылку вина - к всеобщей радости, и моему удивлению.
   - Как она не разбилась? - ошарашено воскликнула я.
   Все, кроме Криссэль, уставились на меня, нет, не как на дуру, а как на пещерного человека.
   - Мел, ты хоть одно занятие в Академии посещала? - наконец спросила Рьюити.
   - Конечно. Все.
   Народ удивительно синхронно поперхнулся и закашлялся.
   - Все-е? - протянул Вэн. - Ну, тогда ты сможешь переместить, скажем, свою сумку, во-о-он к тому дереву?
   Теперь поперхнулась и закашлялась я.
   - Нет. - Мои кулаки непроизвольно сжались. - Зато я могу вылить на твою голову все это вино. Не руками, - опередила я открывшего рот парня. - Взглядом.
   Секунду все молчали, а в следующий миг раздался оглушительный взрыв хохота.
   - Девочка совсем зазналась, - констатировал Эстан.
   Я упрямо сжала челюсти, вода в бутылке начала раскачиваться, капли поднимались выше и выше... Неизвестно, чем бы это все закончилось, если бы мне на руку не легла холодная ладонь Крис.
   - Они же разозлятся, - прошептала она.
   Эти слова отрезвили похлеще ведра с ледяной водой.
   - Ты прав, - холодно сказала я, ни к кому, в общем-то, не обращаясь. - Я неуч.
   И отправилась к уже расстеленному спальнику. Легла с краю и еле удержалась, чтобы не треснуть себя кулаком по голове. Господи, что я творю? Чуть не выдала себя! Идиотка!
   Народ продолжил ужинать, и отсюда мне было слышно, о чем они разговаривают.
   - Предлагаю тост, - поднял кружку Вэн, после того, как они перестали посмеиваться надо мной.
   Все дружно последовали его примеру. Даже Криссэль, которой заботливо налили воды.
   - Помянем конс-магов. Пусть земля им будет...
   - Нет! - грозно перебил Эстан. - Таких тостов нам не надо.
   Парень сник и уселся на свое место, виновато опустив голову. Повисло тяжелое молчание.
   - А давайте выпьем за то, что бы все были счастливы! - резво заявила Крис, видимо, не понимая всеобщего настроения.
   Ребята невесело поддержали ее идею и опустошили свои кружки. Благо все догадались их взять. Кстати, оказалось, Вэн не забывал мыло, шампунь, рогатку и штаны. Просто его сумка порвалась и все это нахально валялось под тканью, на дне.
   - Так, ну что ж, кто на этот раз будет часовым? - меланхолично спросил Золин.
   - Давайте я, - вызвался Тодд.
   - Нет, ты еще не готов. - На секунду мне показалось, что Золин посмотрел в мою сторону, но нет, исключено.
   - Я подежурю, - мрачно сказал Эстан.
   Золин неуверенно кивнул. Они принялись за яичницу (пока мы мило кушали в чьих-то домах, все остальное испортилось) и слышался лишь хруст не до конца очищенной скорлупы. До тех пор, пока принцесса не заявила:
   - Я хочу терь.
   - Тери твоей нет, - ответил Эстан.
   - Но я хочу терь! - заканючила Крис.
   - Я же сказал: нет у нас этой рыбы! - набычился парень. - Если невтерпеж, иди сама лови!
   - Но... - понуро сказала девушка. - У нас всегда на ужин подавали терь. Я хочу домой. Я хочу терь!
   Первые минуты народ усиленно делал вид, что не слышит причитаний принцессы. Но когда та разревелась и начала несуразно вопить, пришлось как-то исправлять ситуацию.
   - Эй, - ободряюще начала Рьюити. - Ты можешь попробовать яичницу. Она ничем не хуже рыбы.
   - Я сказала терь! Верните меня домой! Я хочу домой!
   - Она сейчас нас выдаст, - безрадостно сообщил Золин.
   - А что я-то? Она не слушает никого! - взорвалась Рьюити.
   - Домой!!! - вскричала принцесса. - Я хочу к маме с папой! Верните меня домой!!!
   - Как она меня достала, - сплюнул Эстан. - Сейчас я с ней разберусь!
   Парень вспыльчиво поднялся и направился к девушке. К нему подошел Золин, но вместо того, чтобы остановить, грубо бросил:
   - Только без глупостей.
   Я внимательно наблюдала за приближающимся к принцессе парнем. Он смотрел на нее так сурово, что она тут же перестала плакать, и испуганно уставилась на него. Эстан схватил ее за плечи, резко поднял с деревяшки, на которой она устроилась, и потащил подальше от костра. Остановился возле сгущающегося леса, положил руки на маленькие, хрупкие плечи и, внимательно глядя ей в глаза, что-то отрывисто сказал. Девушка боязливо закивала, после чего парень, похоже, разразился забористой речью. С каждой секундой лицо принцессы становилось всё жалостливее и жалостливее, пока, наконец, она не уткнулась носом ему в грудь и не заплакала. Эстан сокрушенно погладил ее по спине, и, когда девушка более менее пришла в себя, они вернулись к костру.
   - Я больше так не буду, - виновато сказала Криссэль и опустилась на небольшую подстилку рядом с Эстаном.
   И без того любопытные взгляды, теперь превратились в хищные окуляры. Однако ни Эстан, ни Крис, похоже, не собирались раскрывать тему своего конфиденциального разговора. Они, как ни в чем не бывало, принялись за яичницу, и только девушка иногда жалобно улыбалась всем присутствующим.
   Ответа на вопрос, что же такого все-таки сказал Эстан нашему капризному ангелу, никто так и не получил.
   Я закрыла глаза и попыталась заснуть, но как назло, противные мысли тут же полезли в голову. Мне казалось, что я чего-то не понимаю. Вот-вот какая-то деталь крутилась у меня прямо под носом, но каждый раз, стоило мне попробовать зацепиться за нее, как она тут же ускользала. Еще немного покрутившись из стороны в сторону, я заснула.
   И проснулась из-за неприятного ощущения в животе. Первой мыслью было, что у меня начались эти дни, красноречиво именуемые "красными днями календаря", но прислушавшись к своим ощущениям, поняла, что я просто голодная. Вылезать из спальника не хотелось, тем более, на моем плече мирно устроилась голова Золина. Но живот бурно протестовал, отвергая внеплановую голодовку. Пришлось вставать.
   Ночью было холодно. Луна скрылась за облаками, ветер колыхал верхушки деревьев, издавая зловещие завывания. Тело пробила мелкая дрожь.
   У костра дежурил Эстан. Я спокойно подошла к нему и поинтересовалась:
   - Какая-нибудь еда осталась еще?
   Он медленно поднял голову.
   - Попробуй наколдовать. - И вновь перевел взгляд на костер.
   - Очень смешно. Я серьезно.
   - Неужели ты проголодалась? - с издевкой спросил парень, не поднимая глаз.
   - Да, представь себе.
   - Нет, не могу. Такое никто не сможет представить.
   - Ха-ха, какой ты остроумный. Если сейчас же не скажешь мне, где еда, я отрежу твою голову и пожарю ее в костре. Всегда мечтала попробовать человечины.
   Эстан удивленно поднял брови.
   - Я всегда знал, что ты зверь в душе.
   - Ты даже не представляешь, кто я в душе, когда голодная.
   В ответ на свою реплику получила лишь усмешку. Ну и? Неужели ему так нравится слушать завывания моего живота? Видимо, не нравится.
   - В той сумке посмотри, - наконец, выдал Эстан.
   Я вытащила какую-то железную банку, покрутила ее в руках, и удивленно уставилась на парня.
   - Что это?
   - Консервы. Вот нож, - он небрежно кинул его в мою сторону. Я автоматически поймала. - Открывай.
   Я слышала про эти странные пищеварительные продукты, но ни разу не пробовала их. Зато видела, как они открываются - Дина однажды притащила консервы, не желая идти в столовую, потому что до жути устала на тренировке. Я тогда брезгливо отказалась.
   Моя рука сама собой дернулась к железному дну, но тут я почувствовала на себе настороженный взгляд Эстана. Это проверка. Рассказал ли ему Золин о своих опасениях?
   - Я не могу, - сказала я и протянула ему банку с ножом. - Открой, пожалуйста.
   - Мне что, заняться больше нечем? - презрительно отмахнулся Эстан.
   - Ну, ты же мужчина. Неужели не поможешь слабой, беспомощной девушке?
   - Кому-кому? Это ты слабая и беззащитная?!
   - Беспомощная, - поправила я и потрясла консервой.
   - Слабой и беспомощной помогу. Тебе - нет.
   - Ясно, - кивнула я. Парень недоверчиво посмотрел на меня. Ох, молодец, сразу подвох чует. Я улыбнулась и добавила: - Значит, ты не мужчина.
   - Мелинда, скажи, у тебя когда что-то не получается, ты всегда начинаешь намекать на мужскую несостоятельность? - Я возмущенно открыла рот, но мне не дали и слова вставить. - А ты не думала, что дело в тебе? Может, просто парням не нравятся такие, как ты? И дело тут вовсе не в том, мужчина он, или нет.
   - Молодец, - уважительно кивнула я, спустя несколько секунд. - Хорошее оправдание себе придумал. Ну так как, откроешь?
   Эстан раздраженно что-то пробурачал, однако консервы открыл.
   Я взяла из своей сумки ложку, и уселась напротив парня. Он не поднимал глаз, заворожено наблюдая за яркой игрой языков пламени. Так прошло несколько минут, в течение которых я жадно поедала мясное рагу. Вкус был несравним со свежеприготовленным, однако на голодный желудок любая еда казалась роскошью. Засовывая очередную ложку в рот, я услышала насмешливое замечание Эстана:
   - Ты похожа на хомяка.
   - А ты на павлина, но я же молчу, - пробурчала я.
   Внезапно мне в голову пришла идея.
   - Сладости любишь?
   - Причем здесь это? - не понял парень.
   - Просто. Так что, любишь?
   - Что бы ты ни задумала, знай: меня сладостями не подкупить.
   - Ясно. Значит, любишь.
   Я вскочила на ноги и подбежала к сумке - в кармашке комбинезона остались мармеладки. Одна их все равно не съем, а так хоть поделюсь.
   - Зеленые или красные? Змейки, палочки, пальцы, - я запнулась, пытаясь понять "пальцы" ли это, - вернее, ноги. Или лапы. Ну, еще есть цветочки и бабочки.
   - Отравлены? - осведомился Эстан.
   - Если только временем, - заверила я.
   Он настороженно взял из моих рук "лапу", и сунул в рот. Пожевал.
   - А ты чего не ешь? - настороженно прищурился парень.
   - Ем.- Я схватила первую попавшуюся мармеладку и испробовала ее на вкус. С тех пор, как я их купила, они стали намного жестче, но я бодро заявила: - По-моему, вкусные.
   - По-твоему. А по-моему, тут что-то не так.
   - Не хочешь - не ешь, я же не заставляю, - пожала плечами я и съела еще несколько штучек.
   - Ты мне с самого начала не понравилась, - хлестко заявил Эстан. - С того момента, как вместе с братом победила волка.
   Я стоически выдержала его напористый взгляд, и желчно ответила:
   - А ты мне с того момента, когда я тебя спасла. - Еще одна мармеладка отправилась ко мне в рот.
   - Я тебя не просил делать мне такое одолжение, - провокационно возразил парень.
   - Не волнуйся, это безвозмездно.
   Я поднялась с деревяшки и засунула ложку в сумку, не обращая внимания на наблюдавшего за мной парня. Мыть посуду сейчас не было смысла, и оставалось только надеяться, что потом всю грязь еще возможно будет "вывести". Я уже почти развернулся, но в последний момент остановилась, и довольно сухо сказала:
   - Знаешь, ты, конечно, сволочь, но мне тебя искренне жаль. Нет смысла притворяться, что тебе все равно, и уж тем более - переводить стрелки на меня. Не знаю, что вы с Золином задумали, но в любом случае сперва хорошенько подумайте - а оно того стоит?
   - На что намек? - поднял бровь Эстан.
   - Ты знаешь, о чем я.
   Не желая больше продолжать глупый разговор, я развернулась и отправилась спать.
   Если братья думали, что смогут провести нас, то жестко просчитались. Во всяком случае, со мной - точно. Живой огонек в глазах явно намекал на появившуюся цель. А какая цель может преследовать людей, у которых убили отца?
   Правильно, они хотели отомстить.
  
   Глава 19.
  
   Мы выехали утром. Небо было пасмурным и серым, явно давая понять, что скоро нас ожидает дождь. Теплее не стало, скорее, было промозгло. Ветер обыденно гулял между деревьями, раскачивая лишь ветки, и листья зловеще шептались за нашими спинами. Я безрадостно оглядывалась вокруг, в груди настойчиво зарождалось плохое предчувствие. Погода мне совсем не нравилась, и животным тоже - в преддверье дождя одни попрятались в норках, другие в гнездах или дуплах. Теперь необычное молчание леса нельзя было приписать к надвигающейся опасности.
   - До реки еще не скоро, - как бы между прочим заметил Тодд.
   Да, с лошадьми наш путь закончился бы быстрее.
   Криссэль была подозрительно молчаливой и время от времени боязливо жалась к Эстану. Тот не мог этого не заметить, и каждый раз презрительно закатывал глаза.
   - Чувствуешь что-нибудь? - тихо спросил рядом Золин.
   Я отрицательно покачала головой. Неожиданно мне стало не по себе - он же недавно намекал, что не верит моим словам. Чего же тогда спрашивает?
   Пейзаж вокруг не менялся. Вдалеке послышался раскатистый гром, мне на руку упали несколько прозрачных капель.
   - Только этого нам не хватало, - проворчала Рьюити, тоже получившая несколько "подарочков с неба".
   - Останавливаться нельзя, пойдем под дождем, - сказал Золин.
   - Дьявол вас всех побери! - резко остановился Вэн. - Какого черта мы вообще обязаны ей помогать?! Уговорено было только сопроводить конс-магов до долины Азур!
   - Что?! - споткнулся Золин. - Ты чего?
   - Да идите вы со своей миссией знаете куда?! Мне надело! Тарлех ясно сказал, что на нее нападут! Я не хочу из-за какой-то идиотки прощаться с жизнью!
   - Тебя никто не заставлял с нами идти!
   - Я на такое не подписывался! Всех конс-магов перебили, как мух! А с нами они, что сделают?! Разворачиваемся, и идем назад! Это уже совершенно не смешно!
   Я вздохнула. Такой реакции следовало ожидать. Они не понимали, с какой опасностью столкнутся. Для них это все была игра. Вот и доигрались.
   - Что ты сказал? - опешил Эстан. - Да кто ты такой, чтобы решать, что делать и куда идти?!
   - А ты кто? Сынишка конс-мага? Да никто. Ослепленные своей ненавистью, вы толкаете всех на смерть!
   - Ах ты сволочь. - Золин резко приблизился к Вэну и толкнул последнего в плечи.
   - Прекратите! - воскликнула Рьюити.
   - Почему мы должны рисковать своей жизнью из-за вас?! - все никак не мог успокоиться Вэн. И вдруг, совершенно неожиданно для всех нас, врезал Золину.
   Парень опомнился от удара и замахнулся для ответного, но Вэн увернулся и сам заехал ему по скуле. Тут же переключился на лопатки и добил ударом в хрящевой сустав на коленке. А он быстро учиться. Золин грохнулся на спину, попытался дотянуться ногами, но Вэн увернулся и, буквально в это же мгновение, получил хлесткий удар сзади. Эстан нападал напористее брата, уворачивался и снова атаковал. На ноги поднялся Золин, но "в команду" Вэна включился Тодд, аргументировав это простым:
   - Вы оба меня бесите!
   - Да ты мразь. - Золин сплюнул слюну вперемешку с кровью.
   Каждый взял на себя одного противника. Тодда Золин вывел буквально двумя ударами, и, скрутив ему руку за спиной, опрокинул на твердую землю, закончив сопротивление тяжелым ударом локтя по позвоночнику. Тодд взвыл, а Золин переключился на Вэна. Последний напомнил мне Битри, и то, как она боролась с Флури и Эрни. Два опытных противника, и ты - один. Нужно следить на два фронта, сражаться за честь, за право голоса. Братья атаковали так, словно с детства все делали вместе - один нападал, другой добивал. Но Вэн не собирался так просто сдавать позиции.
   Не скажу, что я болела за Вэна, но его техника мне определенно импонировала.
   Рядом скакала Рьюити и истошно вопила:
   - Хватит! Вы взрослые люди! Прекратите! Успокойтесь!
   Криссэль в страхе жалась к дереву, закрыв лицо руками, и тихонечко выла.
   Хорошо хоть эти глупцы не с мечами дрались - без трупов бы не обошлось.
   - Хватит все за нас решать! - зарычал Вэн, когда удалось выиграть момент, пока братья переводили дух.
   - Умер мой отец, тварь ты безмозглая!!! - заорал Эстан и снова ринулся в бой.
   - Прекратите!!! - Рьюити еще пыталась достучаться до разума парней. Я же, видевшая немало боев между мужским полом, знала, что это невозможно. Как только они вступают в бой, мозги разом отключаются, и пока драколюбы не победят - не остановятся.
   Тодд начал подниматься с земли, но Рьюити сама заехала ему ногой в живот.
   - Лежи! Больше толку будет!
   - Не надо... - сквозь слезы провыла Криссэль.
   В драку я не вмешивалась, хотя и очень хотелось. Врезать всем. Что за бред они устраивают, неужели нельзя обойтись без кулаков?
   Криссэль в отчаянии начала биться головой об ствол. Я перевела взгляд наверх - листья загадочно шевелились без помощи ветра. Твердая у нее, однако, голова, раз сумела дерево раскачать. Или... я пригляделась повнимательнее. О, ну точно. Сквозь листву за мной наблюдали два черных зрачка. Его лица видно не было, но зверская ухмылка сверкнула в темноте, как многогранный алмаз на солнце. Убийцы не используют один метод дважды. Он не нападал. Неужели тоже за дракой наблюдал? Да ладно, в ней же ничего интересного. Побьют друг друга и успокоятся. Я вздохнула, понимая, что убийца давал мне шанс предупредить остальных о приближающейся смерти.
   - Эй!!! - крикнула я. Никто не обратил на меня внимания. - Поберегите силы, у нас гости!
   Парни, кажется, реально оглохли. Даже Рьюити не повернула головы. Я сложила пальцы и оглушительно свистнула, сумев наконец-то прилечь внимание.
   - Ку-ку! Убийцы тут! Хватит валять дурака, лучше позаботьтесь о принцессе!
   Сказать по правде, вся эта свора жестко тупила. Встали, оглянулись, недоверчиво посмотрели на меня. Думают, я шучу? Хотела бы действительно шутить. Не дожидаясь, пока этим идиотам стукнет по мозгам, я подошла к Криссэль, схватила ее за руку и подвела к нам.
   Почему-то я не испытывала страха. Мне казалось, что все нереально, что это не со мной происходит. Как будто игра.
   Народ, наконец, понял, что произошло. Они быстро переглянулись и... начали расходиться. Эстан приблизился к Крис и завел ее себе за спину. Вэн подошел к Рьюити и Тодду, осторожно поднял ножны и обнажил меч. Золин подошел ко мне и прикрыл спиной.
   Я озадаченно сдвинула брови, не понимая, что происходит.
   Послышался глухой звук приземлившихся на землю ступней. Я почему-то решила, что в листве скрывается он, а не она. С дерева, о которое так усиленно билась Крис, спрыгнула наша давняя знакомая. Фенрир. Женщина зловеще прищурилась, и колко выдавила, обращаясь ко мне:
   - Он передает привет.
   "Кто?" - мысленно удивилась я.
   - Ну что, ребятки, - ласково проговорила она. С ее хриплым голосом получилось, мягко говоря, не очень. - Никто не хочет отомстить мне?
   Эстан дернулся, но Золин его остановил.
   - Нет. Не надо.
   Парень заскрежетал зубами, но остался на месте.
   Позади нас появились тени, плавно принимающие очертания человеческих фигур. Все они уверено раскручивали в руках длинные железяки. Я почувствовала на затылке чье-то равномерное дыхание. Быстро же они подошли к нам, главное - бесшумно. Сопротивляться? Бесполезно. Со спины порежут всех - и пискнуть не успеем.
   - Никто не хочет написать письмо? - издевательски поинтересовалась змеюка, почему-то внимательно наблюдая за мной. - Я передам.
   Я вздрогнула. Откуда она про это знает?
   Золин едва заметно кивнул, красноречиво глядя на Эстана. Я прикрыла глаза, понимая, что сейчас у меня на глазах убьют моих дру... товарищей. Послышался удар, возмущенное мычание, а в следующую секунду меня резко дернули за руку. Я открыла глаза и поняла, что мы убегаем. Вдвоем с Золином. Как?! Времени на расспросы не было, и я прибавила ходу.
   Сзади раздавались отчетливые звуки погони. Мы неслись так стремительно, что едва успевали петлять и оббегать деревья. Кочки предательски не давали возможност бежать ровно, в то время, как шаги сзади все приближались. Как им это удается? Если только... нет, не возможно.
   - Не убежим! - крикнула я Золину, ошеломленная своей догадкой.
   Но парень меня не послушал, он упрямо бежал вперед, сцепив зубы. Я крикнула еще раз, отчетливее. Но реакции по-прежнему было ноль. Что ж, не буду убивать его последнюю надежду. Раз пока бежим, значит, будем бежать до последнего.
   Неожиданно справа от моего уха что-то со свистом пролетело и врезалось в близстоящее дерево. Они пустили в ход кинжалы.
   - Петляй!!! - что есть мочи заорала я.
   Мы начали бежать по такой траектории, что определение "змея" было бы для нее не то что жалким и мелочным, оно вообще было бы оскорбительным. В какой-то момент, мне показалось, что ноги у меня закрутятся в спираль. Кинжалы с ужасающим свистом проносились буквально в паре сантиметров от тела. Да сколько же их?! Внезапно меня за руку схватил Золин и упрямо рявкнул:
   - Ты замедляешься!
   - Я не могу...
   В боку закололо. Дыхание сбилось. Икры... боже, в какой-то момент показалось, что они сейчас отвалятся. Отлично, мы умрем из-за глупого организма Майки.
   - Я больше не могу, - пропыхтела я сквозь дикий ор:
   - Держи их!!! Быстрее!!!
   - Давай, немного осталось, - подбодрил Золин.
   - До чего?
   Но мой вопрос остался без ответа. Внезапно зеленая трава под ногами сменилась утоптанным песком. Впереди показался один конец земли, и через большое, нет, просто огромное расстояние другой... Мы приближались к обрыву. Как он узнал о нем?!
   - На счет три создаем заклинание левитации! - крикнул парень. - Три!!!
   Заорать: "Я НЕ УМЕЮ!!!", я не успела. Мы прыгнули.
   Меня подняло в воздух, словно невесомую пушинку, я поймала недоуменный взгляд парня. И поняла, что сила тяжести тела берет свое. Сердце замерло. Самое страшное в падении - это падать вниз спиной. Ты не видишь, когда произойдет удар, и все, что тебе остается истошно вопить бесполезное: "Помогите!!!", понимая, что помочь-то некому. За долю секунды, я перевернулась в воздухе, и когда до земли оставалось не больше десяти метров, закрыла лицо руками.
   Говорят, перед смертью вся жизнь проносится перед глазами.
   Это правда.
   Я вспомнила все: Дину, Битри, Агнес, Торпа, Тодда, Золина, Эстана, Вэна, Рьюити, Аспида Гаркова... Лунеров и Нуаров... кошку. В сознании сформировался образ зловещих кошачьих глаз.
   Удар. Адская боль. Заболели руки, живот, даже копчик. Голова кружится, и тело вместе с ней. Что это? Водоворот в рай? Это не справедливо - на Небесах должно было быть спокойно и безмятежно. Неожиданно что-то очень сильно ударилось в грудь. Чуть приоткрыв глаза, заметила острый выступ. Дышать стало очень тяжело. Мне что теперь, так все время и терпеть эту боль?
   - Вставай, идиотка! - как будто сквозь завесу, послышался знакомый голос Золина.
   Как жаль. Он ведь мог бы еще пожить. Если бы не я. Я всегда все порчу.
   Моя душа начала подниматься вверх, меня затошнило и спину больно защипало. Разве так душа отделяется от тела? А это больно. Почему-то стало темно. Раньше сквозь закрытые веки чувствовалось, что светло, а теперь... Я попала в Ад?!
   - Ы-ы, - попыталась возмутиться я, но неожиданно начала задыхаться. На губы легла теплая ладонь - вполне настоящая, - и с силой придавила голову к земле.
   - Заткнись! - грубо прошептали мне на ухо.
   Зачем? Я не хочу молчать! Теперь-то мне уж точно ничего не грозит за свои слова!
   Но ладонь не спешила убираться с моего лица. Пришлось открывать глаза. Надо мной зловеще возвышалась каменная скала. Пески Подземного мира, ведомые ветром, летали по моему телу, словно маленькие мотыльки. Жутковато, если честно. А где Дьявол? Вместо Дьявола обнаружился Золин. Он сидел рядом и зажимал мне ладонью рот. Прошло несколько минут. Наконец, он перевел взгляд на меня, одернул руку и принялся усаживать так, чтобы я опиралась о каменную стену. Или это большой булыжник? Надо же, в Аду есть булыжники?
   - Мне очень жаль, - задыхаясь, выдавила я. - Я не хотела...
   - Забудь. - Он серьезным взглядом осматривал мое тело. - Дышать тяжело?
   - Есть немного.
   - Кажется, легкие повреждены.
   - Ой, да ладно, - легкомысленно попыталась возразить я, но дышать действительно было тяжело. - В Раю все заживет.
   - Ага, - мрачно согласился парень. - Попади туда сперва.
   - И попаду! - обиделась я и закрыла глаза, надеясь, что станет легче.
   - Э, э, э! Ты чего, помирать собралась? Открой глаза, глаза открой! - затормошил меня Золин.
   - Дважды умереть невозможно, - удрученно отозвалась я, когда поняла, что меня стошнит, если он не прекратит трясти мое бедное тело.
   - Увы, - печально отозвался Золин. - Ты еще жива. Пока.
   Я распахнула глаза. Жива?! Но ведь после такого выжить невозможно! Я непонимающе взглянула на парня.
   - Неуч. - Золин уселся рядом, положил свои ладони мне на грудь и что-то зашептал.
   - Эй! - возмутилась я. Но он не обратил внимания на мое восклицание.
   По телу разлилось тепло, дышать постепенно становилось легче, пока, наконец, боль совсем не прошла.
   - Что за... - непонимающе начал парень.
   Магия! Он применяет ко мне магию! Вот дьявол, она же на меня частично действует!
   Я стремительно села - коленки защипало, а с рук как будто всю кожу содрали.
   - А-ай, - жалобно взвыла я. - Господи, мама родная...
   - Твои раны... они должны были...
   - Ой, что это там? - вскрикнула я.
   - Где? - тут же всполошился парень.
   - Да вон! Вон там! - я ткнула пальцем прямо перед собой, никуда особо не прицеливаясь.
   - Там? Там ничего нет.
   - Да? Показалось, наверное. А как я смогла выжить? - перевела я скользкую тему, осматривая повреждения. Штаны порвались в нескольких местах, из дыр отчетливо виднелись глубокие борозды кровоточащих ран, на руках пострадали только локти. И еще легкие. Хотя, последнее уже нет. Дышала я нормально. По сравнению со смертью, вообще легко отделалась!
   Золин поднял на меня удивленный взгляд, постепенно сменяющийся злостью.
   - Ты, дура безмозглая, почему не создала заклинание левитации?!
   - Я растерялась, - пролепетала я, пытаясь придумать более достойное оправдание.
   - Закрой рот, Мел. Неужели ты серьезно считаешь меня полным идиотом? Ты можешь хоть раз в жизни сказать мне правду?! Хоть раз, в конце концов! Я жизнь тебе спас! Хотя бы за это я заслужил услышать от тебя эту гребаную правду!
   Мне вдруг очень-очень захотелось все ему рассказать. Что я никакая не знахарка, что училась в Стродисе, что я вообще не Мелинда. Он меня возненавидит - за вранье, за шпионаж, за все. Но мне так осточертело врать, он прав - эту правду он заслужил.
   - Давай убедимся, что наемников больше нет. И я тебе все скажу.
   - Они ушли.
   - Что?
   - Ушли, я видел. Твой трюк никто не рискнет повторять, - саркастически добавил Золин.
   Я смущенно кашлянула. Кто бы мог подумать, что за одним разоблачением, последует другое, причем намного хуже прежнего. Ибо мне действительно очень-очень стыдно и неловко. Из-за меня Золин мог пострадать. Вот уж точно - не только притягиваю неприятности, но еще и распространяю их.
   - Ну так что, правды я сегодня дождусь? - прервал молчание парень.
   - Я не умею создавать заклинания, - просто сказала я.
   - Что? - не понял парень. - Как это?
   - Очень просто. Я не маг. - В конце концов, я же говорила правду, просто не всю.
   Золин уставился на меня так, словно я только что сообщила ему, что я парень.
   - Но... ты же училась в Академии. Что за бред ты несешь? Я же просил...
   - Мне организовали поступление, - перебила я. - У меня нет дара.
   Возникла пауза, пока Золин пытался понять, говорю ли я правду, или снова вру. А я напряженно ожидала приговор.
   - Мел, да ты чокнутая на всю голову! - наконец, выдавил парень. - Если ты думаешь, что я поверю в эту белиберду, то ты просто...
   - Ты хоть раз видел, чтобы я использовала магию? - Да, эта ситуация достойна лучшего художника. Шпионка доказывает парню, что она шпионка. А он не верит еще. Ох, и сказать бы мне, что "да-да, ты прав, я просто ступила", но Майки же у нас честная. Относительно. - Помнишь, как мы встретились? Тогда ты применил к моим ранам самовосстанавливающее заклинание, и знаешь, я тогда сказала правду - я его не освоила. Я с тобой не заигрывала, я действительно не знала, как его применять. Правда в том, Золин, что у меня нет дара. При всем желании, я никогда не смогу создать ни одного магического заклятия.
   Он, не моргая, смотрел на меня.
   - Ты не врешь?
   - Нет, да и зачем?
   - Этого не может быть, - покачал головой парень. - Зачем тогда все это? Зачем ты поступила в Академию? Зачем за нами увязалась?
   - Просто... профессор понял, что я не маг. Рассказал твоему отцу, и они решили наказать меня. Я сбежала из лазарета и переоделась в уборщицу, так и услышала, куда вы собираетесь. Терять мне нечего было. - Да, одного потрясения ему было мало. Майки решила добить. Умница.
   По его взгляду ничего нельзя было прочесть. Лицо парня словно окаменело.
   - Но... - он запнулся, не зная, как реагировать и что сказать. - Почему ты раньше не рассказала?
   - Что рассказать? Ребят, я не маг, но можно мне с вами? И как бы вы это восприняли?
   Да. Глупая отговорка. Золин, естественно, начал говорить, что в этом ничего такого нет. Если бы он только знал, что я маг. Только из Стродиса. Моя стихия - вода. И я Шпионка. Вся их команда, это путешествие, - были всего лишь предлогом, чтобы добраться до безопасного места. А еще я видела смерть всех конс-магов, и должна была всех предупредить. Вместе мы бы справились. Но я молчала. Так что Золин не прав. Я действительно лгунья, и моя ложь по-настоящему страшная.
   - Золин, прекрати. Прости, что не сказала раньше, - прервала я забористую речь парня, убеждающего меня в том, что маг человек, или не маг - особого значения не имеет. К тому же, я, по его мнению, неплохо дерусь.
   - Мел, ты понимаешь, что твоя ложь отразилась на всех нас?
   - Понимаю.
   - Правда? Я ведь думал, что ты маг. И весь план был рассчитан именно на это!
   - Какой план? - удивилась я.
   - Запасной.
   - У тебя был запасной план?
   - Ключевое слово - был.
   Я ошарашенно уставилась на него. Золин, вот этот вот образец несобранности, разработал запасной план?
   - Что ты имеешь в виду? - спросила я, пытаясь подобрать отвисшую челюсть.
   Он тяжело вздохнул и нехотя принялся рассказывать:
   - После смерти конс-магов, - парень поджал губы, - нельзя было просчитаться еще раз. Мы все продумали. Почти все... Как думаешь, где бы охотница на нас напала?
   - Где? - подняла я брови. Мозг от такой новости работать отказывался.
   - У реки. Самая опасная часть всего пути. Перебираться через реку очень тяжело, в этот момент они бы и напали. Мой отец с ними не справился. Нам и подавно этого не сделать. А уж на реке - тем более. И я решил предоставить им шанс пораньше.
   - Что? - опешила я.
   - Они следили за нами от самой долины Азур. Каждый раз, в темноте, я чувствовал их присутствие. Используя телепатию, мы с парнями составили план: эмитируем ссору, предоставляем им возможность нас убить, но вместо того, чтобы сопротивляться - хватаем вас и бежим. Поодиночке, ну или вдвоем, скрываться намного легче, чем всей компанией. Мы выбрали сторону, куда побежит каждый, проделали маршрут в обход главной тропы, просчитали методы, как укрыться от погони. Через несколько дней мы встречаемся у Версянки. Мы рассчитали все. И если бы не твоя ложь, этого бы не произошло.
   - Они ушли? - тихо спросила я. Другого вопроса у меня не было. Да, он прав - из-за меня рухнул план. От этого не легче, но я бы все равно ни за что не призналась раньше. Да и сейчас я тоже не призналась.
   - Кто? Охотники? Да.
   - А остальные? Они сумели уйти?
   - Не знаю. Вставай, пора двигаться. Нужно выбраться из этой лощины, пока нас не обнаружили.
   Я с трудом, не без помощи Золина, поднялась на ноги и, выглянув из-за каменного выступа, вышла на свет. Правда, тучи заволокли небо, и, говоря "на свет", я немного преувеличила. Парень укрыл нас так, что охотники, наверное, подумали, что мы сбежали (или умерли - после такого-то падения). Но чтобы удостовериться наверняка, отправились пересекать обрыв, чтобы нагнать нас на другой стороне. Во всяком случае, я бы именно так и сделала.
   - Эх, Мел, из-за тебя такой гениальный план провалился! - вздохнул Золин, выбираясь вместе со мной.
   - Всех надо было предупреждать, - огрызнулась я, заталкивая чувство вины куда подальше. За последние несколько дней оно мне изрядно надоело.
   - Так я же сказал, что не могу к тебе в голову залезть! - возмутился парень.
   "И Слава Богу!" - подумала я. А ведь если бы мог... ох сколько бы интересного он узнал, представить страшно.
   - Давай потом разберемся, кто первый начал. У нас есть проблемы посерьезнее.
   Надеюсь, Крисс сумела скрыться, ведь все это было затеяно ради нее.
   Я, хромая на обе ноги и опираясь на плечо Золина, заковыляла вперед. Парень объяснил, что, как только соберется с силами, постарается вытащить нас с помощью заклинания левитации. На мое возмущенное: "А ты с самого начала этого сделать не мог?", он издевательски сообщил мне, что "растерялся".
   Совсем близко прогремел гром. Я только сейчас обратила внимание на редкие крапинки дождя. Снова сверкнула молния.
   - Мы пойдем под дождем? - спросила я.
   - Да. С такой скоростью ни о каком привале и речи быть не может.
   Идти было больно, раны ныли. Каждый шаг давался с трудом, но, стиснув зубы, я продолжала двигаться. Иначе не выжить. По сторонам мы озирались вместе с Золином. Он тоже боялся, что убийцы решат вернуться. Страшно было представить, что тогда случится.
   Прогремел гром, и в следующую секунду полило, как из ведра. Штаны и футболка тут же промокли, волосы прилипли к лицу. Золин выглядел ни чуть не лучше, вот только ему с мокрыми волосами было неплохо, а у меня, небось, вырисовался огромный лоб.
   Парень посмотрел на меня и улыбнулся.
   - Что? - тут же отреагировала я.
   - С мокрыми волосами ты похожа на мальчика.
   Я насупилась, и хотела обиженно бросить: "А ты на девочку", но не стала. Глупо.
   Разговаривать, по сути, было не о чем. Я лишь надеялась, что остальные сумели скрыться, и у них не произошло никаких фарс мажорных обстоятельств.
   Факт того, что парни все рассчитали, несказанно радовал. Молодцы, учатся на своих ошибках. И в паре, оказывается, драться умеют. Может, мне следовало остаться в долине Азур? Все равно только мешаю - магией не воспользуешься, силу не покажешь. Чего я вообще с ними пошла? Надеюсь, Берон скоро все уладит, и я смогу вернуться в Стродис. Надоело врать и притворяться. От имени "Мелинда" меня скоро будет тошнить.
   Я не заметила камень, споткнулась, и упала бы носом в землю, если бы меня не удержал Золин.
   - Нет, так больше продолжаться не может! - воскликнул он. - Садись.
   - Зачем? - удивилась я.
   - За надом!
   - Скажи, что ты хочешь, - не собиралась сдаваться я.
   - Мел, просто сядь. Я вылечу твои раны.
   Я сглотнула.
   - Ты не сможешь.
   - Почему? - удивился парень. - Энергии потребуется много, но я хороший маг. Или опять сомневаешься?
   Против воли усмехнулась. Кто бы мог подумать, что он такой злопамятный.
   - Не сомневаюсь. На мне защита. - Ну вот, опять врать придется. Да что ж это такое!
   - Снимем.
   - Нет, это защита с рождения. Ее поставил... очень сильный маг. Он не хотел, чтобы кто-то мог воздействовать на меня.
   - Твой отец?
   - Дядя.
   - Странно. Тогда по прямой линии дар должен был передаться и тебе.
   - Четвероюродный дядя. Крестный сестры моей бабушки.
   Золин усмехнулся.
   - Ладно, но все равно попробовать стоит.
   - Да не выйдет ничего, говорю же, - сварливо отозвалась я.
   Но парню моя ковыляющая персона определенно надоела, и он не оставил мне выбора. В противном случае, тут разразился бы такой скандал, что меня даже Дина в Стродисе услышала бы.
   Я раздраженно втянула воздух, всем своим видом пытаясь показать, как я отношусь к подобной затее. Но Золин на мои пыхтения не обращал внимания. Ну и ладно, сам же потом убедится, что я была права. Пока же я с интересом принялась наблюдать за этим ужасно упертым парнем. Капли дождя струйками стекали по его лицу, отдельные пряди прилипли ко лбу, и без солнечного света его кожа выглядела бледной и неестественной. Рубашка прилипла к телу и облегала тощую фигуру. Он вообще ест? - пронеслось в голове.
   - Сядешь? - прервал Золин мои мысли своим вопросом.
   Я вздохнула и плюхнулась на мокрый песок, скорее напоминающий грязную жижу. Парень присел рядом и положил ладошки на мои ноги (там были самые сильные раны), закрыв глаза. Что-то зашептал. Я затаила дыхание, ожидая разоблачения, которое не заставило себя ждать: я ничего не почувствовала. Золин открыл глаза.
   - Не получается, - так озадачено сказал он, как будто я не пыталась целую четверть часа убедить его, что ничего не выйдет.
   Выругалась про себя. Могла бы моя магия так же лечить - проблем бы стало в два раза меньше! И в этот момент мне в голову пришла просто абсолютно безумная идея. Не знаю, как уж так получилось, что мой мозг сгенерировал настолько невероятно, но я чуть не подпрыгнула на месте. То, что я собиралась сделать - было верхом психически нездорового человека. Но ведь у меня и так уже крыша поехала, правильно? Так что боятся нечего.
   - Попробуй еще раз, - ободряюще подсказала я.
   Золин напряженно смотрел на мои ноги. Я бы заерзала, но в этот момент мой взгляд был устремлен на макушку парня. Когда он начал произносить заклинание, я закрыла глаза и сосредоточилась на хлестких, но достаточно легких прозрачных каплях, облепляющих нас, словно кокон. Я просила у воды энергии. Впервые в жизни я не отдавала ее, чтобы контролировать поток, а забирала из своей же стихии.
   А потом что-то произошло. Меня словно что-то толкнуло, если бы я стояла на ногах, точно упала бы! Не знаю, получилось ли, но нас с Золином ослепила мощная, яркая вспышка света. Когда глаза привыкли к темноте вокруг, я взглянула на раны, и, о чудо, их не было!
   - Вау! - удивленно сказал Золин. - Ничего себе!
   Его кожа больше не выглядела мертвенно-бледной, вместо этого приняла здоровый, розово-бежевый оттенок. Проведя взглядом по его телу, я отметила, что кости больше не выпирают, и рубашка обтягивает совсем не плоскую фигурку мальчика-дистрофика. Кажется, энергия моей стихии вылечила не только меня, но и его. Невероятно!
   - Как ты? - спросил он.
   - Как будто в меня сто энергетиков разом влили, - честно ответила.
   - Удивительно, но у меня такие же ощущения. - Парень был явно сбит с толку.
   - Ладно, пошли. Вспышку света могли заметить. - Не хотелось акцентировать на этом внимание. Да, он все равно будет думать об этом. Но хотя бы не рассуждать вслух.
   - Угу.
   Мы встали и быстро пошли подальше от этого места. Дождь становился все сильнее, пока зона видимости не сократилась до нескольких метров. Капли больно ударяли по лицу, приходилось жмуриться. Продвигаться было все тяжелее и тяжелее, штаны промокли и облепили кожу, вызывая острое желание снять их вообще. Обувь хлюпала при каждом шаге и вязла в размокшем песке.
   В конце концов, я не выдержала и снова уселась посреди дороги.
   Золин моего маневра не заметил и продолжил прорываться сквозь сплошной поток капель.
   - Эй! - крикнула я. - Остановись!
   Тарабанивший дождь заглушил мой голос, но Золин все-таки умудрился услышать. Развернулся, удивленно поднял брови и подошел ко мне.
   - Ты чего?
   - Я больше не могу.
   - Вставай, надо двигаться дальше.
   - Зачем? Ни черта не видно. Такую погоду нормальные люди пережидают под крышей.
   Парень постоял немного и упрямо сказал:
   - Так у нас больше шансов добраться до верха первыми.
   Я издала гортанный звук, больше похожий на рычание.
   - Давай хоть подождем, пока дождь ослабнет немного.
   - О боже... ну ладно. - Золин нехотя уселся рядом.
   Я украдкой взглянула на него. О чем он думал? Скорее всего, о том, что могло случиться с его магией, и почему произошла такая реакция. А может, он думал о том, зачем я, не имеющая дара, вообще ввязалась во все это? Где обучалась боевым искусствам, и какого черта сунулась в Академию? Кстати, на эти вопросы я бы тоже хотела знать ответы.
   - Я только одного не могу понять, - вдруг сказал он. - Зачем тебе все это?
   Он повернул ко мне голову - по лицу бежали нескончаемые водные струйки, темные волосы отдельными прядями прилипли к довольно большому лбу. Ему определенно лучше, когда они прямые.
   - Ты хочешь об этом поговорить? - не поднимая взгляда, спросила я.
   - Просто ответь.
   Придвинула коленки к подбородку и обхватила ноги руками. А под дождем все-таки холодно. И мокро, очень мокро.
   - Это не моя тайна.
   - А чья?
   Я непроизвольно хмыкнула. Чья? Ох, если бы ты только знал, чья это тайна...
   - Ты серьезно думаешь, что я отвечу?
   Золин замолчал. Я закрыла глаза и чуть-чуть приподняла голову, подставляя лицо острым каплям. Вот она моя стихия. Вода. Такая чистая и бескорыстная, не способная предать, всегда придет на помощь, когда я в ней нуждаюсь. Вода...
   - Где твоя семья? - огорошил меня Золин.
   Я открыла глаза.
   - Что?
   - Семья твоя где? Где ты жила до того, как в Академию "поступила"? И с кем?
   Я непонимающе взглянула на него. К чему этот вопрос? Я же ему уже рассказывала свою придуманную историю.
   - Ты не помнишь? - постаралась сделать оскорбленный вид. - Деревня Малые Бычки, пьяный отец...
   - Это я уже слышал, - довольно резко перебил парень. - Но лучше расскажи мне про тетю с дядей.
   - Откуда ты... - опешила я, и тут же в памяти всплыл наш с ним разговор. Тогда, у реки, после того злополучного дня. Я пыталась как-то успокоить Золина, и сказала, что не знаю, что такое потерять отца, ведь у меня его никогда не было. Только тетя с дядей.
   - Ох... - выдавила я.
   - Да, - согласился Золин. - Конспирироваться ты не умеешь.
   Я молчала. Почему-то не было никакого желания распространяться о своей семейной жизни, ведь тогда получится, что в восемь лет дома меня уже не было. Я училась в Академии в Стродисе. Но вся эта информация не для его ранимых ушек. Если повезет, мы разойдемся раньше, чем он узнает всю правду.
   При этой мысли на душе стало как-то мерзко, ведь, по правде сказать, вместе мы пережили немало. И так просто все забыть? Сделать вид, что мы лишь случайные знакомые? Случайно встретились, случайно поехали вместе в это авантюрное путешествие, случайно спасли друг другу жизнь... А, и ладно. Нашла, о чем грустить. С самого же начала ты, Майки, знала, что они тебе даже не друзья. Так, простые товарищи по несчастью.
   - Ну? - не выдержал Золин.
   Я вздохнула. Этот парень совершенно не видел границы между личным, самым сокровенным, и тем, чем люди могут поделиться. Для них, в Лораплине, и личного-то не существовало. Вся их жизнь - достояние общественности. Даже сплетни там какие-то особенные. Я усмехнулась, и вместо прямого ответа сказала:
   - Дождь стал заметно реже. Думаю, можно двигаться дальше.
   После этого порывисто поднялась. Золин неохотно последовал за мной. Куда и зачем мы идем по этой лощине, я так и не поняла. Мы медленно побрели вперед, хлюпая промокшими ботинками. Мои штаны все были извазюканы в песке, а волосы превратились в мокрые сосульки. Успокаивало только то, что Золин выглядел не лучше.
   Дождь прекращал свой напор медленно, словно не хотел прощаться со своими "жертвами". Когда, наконец, он закончился, парень остановился и протянул мне руку.
   Я вопросительно подняла бровь.
   - Пора выбираться отсюда, - пояснил он.
   Недоверчиво вложила свою руку в его, и не успела опомниться, как меня подняло в воздух. Дыхание захватило, в лицо ударил сильный порыв ветра, и вот я уже почувствовала крепкую опору под ногами. Голова немного кружилась, внутри появилось некое ощущение тошноты, но, в целом, все было хорошо.
   - А почему ты раньше этого не сделал? - спросила я, когда мы передвигались по уже знакомому нам лесу. Моя магия точно исцелила парня не только с внешней стороны, но и энергетический запас пополнила - в этом я не сомневалась, так как сама чувствовала прилив сил.
   - Сделаем небольшой круг.
   - Зачем? - удивилась я.
   - Охотники наверняка подумают, что мы в тот же момент и выбрались из лощины. Ну, или прошли немного. Но суть в том, что мы должны выйти на главную тропинку. Там-то они нас и будут поджидать.
   - Думаешь, они такие глупые? - недоверчиво поморщилась я.
   Одно из главных правил любого воина - никогда нельзя недооценивать своего противника. И, так как я сама несколько раз убеждалась в этом на своей шкуре, то мое опасение только усилилось.
   - Вряд ли. - Золин провел рукой по мокрым волосам. Они улеглись на его голове настолько ровно, словно он их только что прилизал каким-то лаком. - Но идти по тропинке будет еще глупее.
   Я не стала спорить. В конце концов, в любом случае нам вдвоем их не победить. Они слишком выносливые. При погоне никто из них практически не дышал, только бежал громко. В то время как мы с Золином спотыкались буквально обо все кочки, они обскакивали их так, словно выучили наизусть. Или просто были очень ловкими. Как звери. Вернее, как фенриры. Я догадывалась об этом уже давно. Но сейчас поняла это наверняка. Фенриры. Прирожденные убийцы. Откуда они взялись и что им нужно? Неужели принцесса? Но зачем? У меня был уже достаточно большой опыт общения с этими тварями. Правда, в тот единственный раз, когда я столкнулась с волчицей лицом к лицу, она была одна, а нас было двое - я и Золин. Но теперь за нами послали не одного фенрира, а нескольких.
   Если они нападут - мы покойники.
  
   Глава 20.
  
   Спустя несколько часов мы вышли к реке. На мой обрадованный возглас, Золин угрюмо сказал, что это не Версянка. Я с понуренным видом спустилась вниз и попила. Магия подсказывала, что вода совсем не грязная, если не считать землю, песок, камни и другие природные ресурсы.
   Золин отважно вызвался ловить рыбу, так как свои сумки с продуктами мы оставили на месте побега. Удочек ни у кого, естественно, не было, и он решил ограбить водоем руками и преждевременно заточенной палкой, изображающей копье. После двадцати минут нещадной брани парня, я разозлилась и, спрятавшись за деревом, применила магию. Рыбки, подталкиваемые мощными потоками воды, сами поплыли к нему в руки. По мере того, как на берегу скапливалась горка из водных обитателей, Золин все больше раздувался от гордости. Решив, что на обед нам хватит, я сжала пальцы, прерывая текущую энергию. Вернулась к месту нашей стоянки и плюхнулась на траву, надеясь, что никто меня не видел.
   Вскоре ко мне присоединился немного раздосадованный (он-то думал, больше будет!) парень. Разводить костер из сырых веток было бессмысленно, и мы единодушно согласились оставить добычу до лучших времен. Золин развязал шнурок на ботинке и, привязав рыбу за хвосты, торжественно ею помахал. И мы пошли дальше.
   К вечеру выглянуло солнышко. Выглянуло и снова зашло, как будто убедилось, что на земле все стабильно и отправилось спать. Естественно, высохнуть ничего не успело. Развести костер мы даже не пытались - гиблое дело. Эх, если бы с нами рядом была Дина, скольких проблем удалось бы избежать! На ночлег пристроились под дубом, облокотившись об огромный ствол. Там, где я сидела, было относительно сухо.
   С Золином мы почти не разговаривали. Так, перекинулись парой стандартных фразочек и все. Даже спокойной ночи друг другу не пожелали. Каждый думал о своем - он о чем-то, я ни о чем. Надоело все время переживать.
   Утро встретило нас теплым, лучистым солнышком. Глаза долго привыкали к свету. Оглядевшись, я заметила, что все вокруг словно заново расцвело - птицы возобновили свое пение, то и дело шевелилась просохшая трава, мелькал лысый хвостик какого-то зверька.
   Поднявшееся настроение упало ниже некуда, когда я поняла, что спина, шея, ноги и руки до онемения затекли. Шевелить ими было ужасающе больно. Повернув голову в ту сторону, где должен был быть Золин, я оного не обнаружила. Со слабым стоном повертела головой туда-сюда, но поблизости парня не было.
   Куда он делся? Конечно, он мог отойти справить естественные позывы, или насобирать щепок, или еще чего, но в свете последних событий я серьезно насторожилась. Черт, неужели я так крепко спала, что он смог встать и уйти совершенно незамеченным? Или ему помогли это сделать? Тогда почему меня не тронули?
   Я вскочила на ноги, непроизвольно потянулась, и начала осматривать местность. Драки не было - трава не примята. Виднелась дорожка, но ее мы сами могли протоптать, когда пришли. Тем не менее, я пошла по ней и только сейчас услышала потрескивание щепок. Ускорив шаг, выбралась к месту, где Золин развел костер. По краям от пламени стояли две скрещенные палки, между ними поперек весела еще одна, на которой аппетитно крутилась наша (именно наша!) вчерашняя добыча.
   - Доброе утро, - поздоровался парень.
   На меня навалилось такое облегчение (никого не похитили!), что даже закружилась голова.
   - Что-то случилось? - поднял на меня взгляд Золин. - Выглядишь так, будто тебя сейчас стошнит.
   - Просто жутко проголодалась, - отмахнулась я.
   - Ну, тогда ты вовремя - угощайся. - Золин аккуратно снял "насаженных рыбок" и протянул свободный конец мне, чтобы я стянула одну.
   Рыба до конца не прожарилась, но я была так измучена голодом, что придираться не стала - ела прямо с мелкими косточками, облизывая пальцы.
   - Как не эстетично, - скривился парень, но не удержался и сам облизнул указательный.
   - Кто бы говорил! - пробубнила я.
   Он облокотился на локоть и свободной рукой принялся поглощать "деликатес". В его взгляде сквозила какая-то отрешенность. Как будто он на миг переместился куда-то далеко-далеко отсюда. И вспомнил что-то. Вдруг парень заметил, что я за ним наблюдаю, отвернулся, и палкой пошевелил костер.
   Я, конечно, не экстрасенс, но и ежу понятно, что ему было тяжело. Он старался сделать вид, будто ничего не произошло. Но с этим так просто не смириться, уж я-то это знала не понаслышке.
   - Ну, так что на счет твоих родителей? - как можно беззаботнее спросил он.
   - А что? Хочется всю мою подноготную узнать? - подражая его тону, осведомилась я. Зря надеялась, что он оставит эту тему. Почему-то именно в плане настырности ему не было равных.
   - Ага, - кивнул Золин. - "От" и "до". Составлю личное дело, кстати, у тебя есть какие-нибудь заслуги перед родиной?
   - Да, - охотно кивнула я. - Однажды я побила одного зарвавшегося идиота. Он думал, что я шпионка Демхолта и начал ко мне приставать.
   - Я к тебе не приставал, - возмутился парень.
   - Да? А кто меня всю облапал?
   - Это было сделано в интересах родины!
   - У твоей родины какие-то странные интересы, - ехидно отозвалась я и, пока мой собеседник на секунду сбился с толку, поспешила сменить тему: - Что это мы все обо мне, да обо мне, давай лучше поговорим о тебе! - хлопнула я себя по коленке.
   - Нет, прости, о себе не рассказываю, - покачал головой Золин.
   - Почему? - озадаченно спросила я.
   - Такой принцип, что поделать.
   Я удивленно уставилась на вальяжно лежащего парня.
   - Ты что, убил кого-то?
   Теперь настала очередь Золина удивленно смотреть на меня.
   - Нет.
   - У тебя пять внебрачных детей?
   - Слава Небесам, нет, - открестился, вздрогнувший парень.
   - Ты... ты смертельно болен?
   - Мел, что у тебя за вопросы?!
   - Тогда какой смысл не рассказывать о себе? - не могла понять я. - Вроде никакой секретной тайны нет.
   Золин как-то очень странно посмотрел на меня. Словно пытался понять - я действительно не понимаю или просто разыгрываю его? Под его тяжелым взглядом пришлось сделать вид, что выводить каракули веточкой по земле - все, о чем я когда-либо мечтала. Нет, и что такого? Что я опять умудрилась испортить? Неужели это в Лораплине все так умолчивают о своей биографии? Да вроде нет, не припомню я их такой особенности. Если только Золин тоже не шпион... хах, было бы забавно.
   Я подняла взгляд и наткнулась на другой, более настороженый. Да хватит уже на меня так смотреть!
   - Ну что? У тебя в биографии по-прежнему есть что-то...ууу... секретное? - после того, как желудок наполнился сытной едой, настроение плавно поползло вверх.
   - Нет, там все не так уж плохо, как тебе кажется, - наконец, соизволил ответить парень. - Я родился в Лораплине. Рос тоже там. Учился, соответственно, в Академии. Так как мой отец конс-маг, меня отправили на факультет боевой магии. На самом деле, - он усмехнулся, - в детстве я много болел, а на этом факультете мы не только занимаемся физической подготовкой, но и изучаем боевые заклинания, на которые приходится тратить в два раза больше энергии, чем обычно. Но отец был непреклонен.
   В его тоне чувствовалась некая беззаботность.
   - Ты жалеешь? - спросила я.
   Парень поднял на меня удивленный взгляд.
   - С чего бы это? У меня было все, о чем можно мечтать.
   - И о чем, по-твоему, можно мечтать? - едко спросила я, понимая, что наткнулась на еще одну особенность парня - удивительное самомнение.
   - В смысле? А так не ясно? У меня богатые родители, деньги в семье всегда есть. Боевой факультет гарантирует уважение среди сверстников. Ну и... - Золин запнулся, посмотрел на меня, словно раздумывая, как я отреагирую на его следующие слова, но все же закончил: - и много девушек.
   Я поперхнулась.
   - Думаешь, об этом мечтают все?
   - Да, - озадачено ответил парень. - По-моему, прекрасная мечта.
   - А по-моему, глупая мечта. - Я схватила щепку, лежащую рядом со мной, и кинула ее в костер. - С такой мечтой далеко не уйдешь.
   - А с какой уйдешь? - усмехнулся в ответ Золин, словно только что ненавязчиво намекнул: "ничего ты не понимаешь в жизни, дурочка".
   - Уж точно не с мечтой о девушках. Это не мечта, это вообще не пойми что. Нужно стремиться выше, чтобы чего-то достичь. А не... ну ты понял.
   - Нет, не понял. Просвети меня, - довольно резко сказал Золин. Сжал губы. Похоже, в его глазах я скоро превращусь просто во Вселенское Зло. Достоинство его оскорбляю, мечту вообще унижаю... даже мне самой неловко как-то стало.
   Непроизвольно вздохнула. Интересно, как он отреагирует на мои следующие слова? Стоит ли ему вообще говорить, что я о нем думаю? Да, наверное, стоит. Может, выводы какие-нибудь сделает? Хотя вряд ли. Никто не любит поучений.
   - Девушка не сможет дать тебе славы. Или уважения. Это ты думаешь, что тебя в Лораплине уважают, ведь ты же на факультете боевой магии учишься. Но ведь, по сути, ты ничего из себя не представляешь, - при этих словах палка с рыбой красноречиво вывалилась у Золина из рук. - Тебя уважают только из-за твоего отца. Он - Главный Конс-маг, он добился чего-то в жизни. А ты его сынок, пожинающий плоды отцовского труда. Да, может, среди сверстников тебя и уважают, и девушки липнут, как пчелы на мед, но среди взрослых людей ты просто еще один "золотой мальчик". Ничего в этой жизни не делающий сам, только прожигающий отцовские деньги, отцовское уважение, и считающий, что весь мир крутится вокруг тебя одного. Девушка, деньги, - это не мечта. Это больная фантазия человека, которому просто больше заняться нечем. Тем более, если мечтать о таких девушках, как Слоф. Ты ничего не достиг. И, сказать по правде, уважение это принадлежит вообще не тебе, а твоему отцу.
   Повисло гробовое молчание. Где-то вдалеке пискнула птичка.
   - Это было... впечатляюще, - наконец, выдавил парень.
   Не знаю, прислушался он к моим словам, или нет, но обиды в его взгляде точно не было. На секунду мне вдруг показалось, что Золин был полностью согласен с моими словами. Как будто он и сам это прекрасно понимал, мне даже распинаться не было необходимости. Хотя, он вроде не дурак, должен же был заметить отношение окружающих.
   - Ну и, какая же мечта у тебя? - спросил парень, подбирая с землю грязную рыбину.
   Я пожала плечами. У меня была достойная мечта. Правда, не я одна лелеяла ее у себя в душе.
   - Я хочу быть конс-магом.
   - Ты что, смеешься? - удивленно поднял брови Золин. Интересно, сколько раз за наше путешествие я его уже огорошила? Может, стоит завести какую-нибудь таблицу, чтобы посчитать?
   - Отнюдь.
   Парень уставился на меня, как на оленя, скачущего по деревьям. То есть так, словно меня только что выписали из психушки.
   - Почти ни одна девушка еще не была конс-магом.
   - Ключевое слово - "почти".
   - Для того, чтобы стать конс-магом нужно учиться в Академии и на последнем испытании показать не только физические способности, но и магические. Как ты собираешься это провернуть, не владея магией? - Золин говорил так, словно пытался донести до меня самые элементарные истины. Ну, в общем, он своей лораплиновской логикой решил разрушить мою мечту.
   - Как-нибудь выкручусь, - отмахнулась я.
   - Не говоря уже об идеальном личном деле, - добавил парень, не обратив внимания на мою реплику.
   - Это на что намек?
   - В данный момент ты уже нарушаешь правила Академии. Когда вернемся, нам такое устроят, что о прекрасных рекомендациях можешь забыть. Навсегда.
   Я непроизвольно вздрогнула. Аспид Гарков обещал мне, что это поездка станет большим плюсом в моем личном деле. Я автоматически перескачу на последний курс. Да... интересно, что станет с моим личным делом после всего этого? Еще и лораплиновские конс-маги умерли у нас на руках... их смерть сочтут убийством? Несчастным случаем? Или ее припишут нам?
   - Я хотя бы попытаюсь, - уклончиво ответила я, не испытывая совершенно никакого желания вдаваться в подробности.
   - Мел, зачем вообще быть конс-магом?
   Сказать по правде, я чуть не завалилась набок от удивления.
   - Что?! Ты серьезно?!
   - Это же глупо. Все говорят, что их уважают, почитают и прочую ересь, но неужели тебе так не терпится испытать на себе все насмешки учеников? Находить протухшую курицу в кабинете? Постоянно держать защиту от заклинания левитации? Просыпаться от каждого шороха и ставить охранные заклятия, чтобы, не дай Бог, ученики не натравили на тебя стаю крыс? Ты этого хочешь?
   Я не сводила взгляда со своих рук. Как же хорошо, что я родилась в Стродисе.
   - Нет, такого не хочу, - честно ответила ему.
   - А так будет всегда.
   - Да с чего ты взял? Может, я не хочу оставаться в Академии? Конс-маги - воины, им не обязательно находиться там же, где они выучились!
   - Ладно, пусть так. Но зачем тебе это?
   - Потому что конс-маги - великие люди, понятно? Да, может, тут над ними и насмехаются, но я уеду туда, где меня будут уважать. И при виде меня ученики будут вставать на одно колено, потому что они будут знать, каким трудом я смогла этого добиться! - После этих, вырвавшихся сгоряча слов, я чуть с силой не треснула себя по лбу! Отлично! Прозрачнее намеков в мире не существует, если только в лоб не сказать: а ты знаешь, я из Стродиса!
   - Ты собралась в Стродис? - опешил парень.
   - Нет, - поспешила заверить его с самым невинным взглядом, - но туда, где к конс-магам относятся так же.
   - В любом случае, тебе нужна магия. А у тебя ее нет.
   - Ну и ладно, найду, - пошутила я, лихорадочно придумывая, как бы перевести тему.
   - Но...
   - А как получилось, что вы с Эстаном учитесь на одном курсе? - выпалила я, пока не посыпалось еще куча заверений, что мне не стать конс-магом.
   Золин удивленно поднял бровь, но все же ответил:
   - Мы двойняшки. - И надменно добавил: - Я на две минуты старше его.
   - О, так Эстан младший? - удивилась я.
   - Да, а почему это вызывает у тебя такое удивление?
   - Ну... - замялась я. - Он больше похож на...
   - Ворчливого прокуренного деда? - подсказал Золин.
   - Я бы не смогла сказать лучше.
   - Не вини его. Его бросила девушка. - Я подумала, что парень шутит, и поэтому усмехнулась, но тут же поймала на себе обвиняющий взгляд. - Это, по-твоему, смешно?
   - Ты серьезно?
   - Мел, такими вещами не шутят.
   - Он такой из-за девушки?! - Я вылупилась на Золина так, словно впервые его увидела. - Правда?!
   - Да, правда. С чего вдруг такая реакция?
   - Ахахахаха!
   Я выронила свою палку, на которой некогда покоилась рыба, и завалилась набок, уткнувшись носом в локоть. Не знаю, сколько времени я так просмеялась, но когда вернулась в прежнее положение, у Золина был такой огорошенный вид, что захотелось завалиться набок снова.
   - Извини, - я попыталась изобразить на лице мировую скорбь. - Я не должна была. Мне очень его жаль.
   И, не удержавшись, прыснула. Но тут же прикрыла рот рукой, мол, не обращай внимания - вырвалось.
   - Это не смешно, - с более чем серьезным видом пожурил меня парень.
   - Я понимаю.
   - Судя по твоей реакции - нет.
   - Да ладно, неужели, расставание с какой-то девушкой может так повлиять на человека? - усмехнулась я.
   - У тебя есть парень?
   - Нет, - честно ответила я.
   - Почему? - удивился Золин.
   - В смысле почему? За это еще и отчитываться надо?! - Я, мягко говоря, выпала в осадок.
   - Мел, я тебе уже говорил, что ты очень странная? Тебе сколько? Шестнадцать, семнадцать?
   - Шестнадцать.
   - И у тебя нет парня?
   - Золин, если не прекратишь нести эту чушь, ты очень сильно заболеешь. - Я хотела сказать "пожалеешь", но у меня случайно вырвалось похожее по звучанию, но совершенно разное по значению слово. Пришлось выкручиваться.
   - Заболею? Чем это?
   - Переломом челюсти.
   - Не злись ты так. Я просто думал, у тебя уже были отношения.
   - Ага, я шпионка Демхолта, забыл? Каждую ночь мы с ним любовались звездами. Я лежала в полотенце. А он искал на мне свою татуировку.
   Золин усмехнулся.
   - Ты теперь всю жизнь это припоминать будешь?
   - Если понадобится, то да.
   Я еще в Лораплине приметила эту дерзкую особенность - даже если тебе не надо, парня или девушку иметь обязательно, чисто для вида. К счастью, у нас в Стродисе все понимали две вещи: первая - нужно учиться, чтобы в будущем стать престижным воином, и вторая - на задании маги погибают. Я видела, как женщины годами оплакивают любимых. Те, кому есть ради чего существовать - существуют, а остальные ищут смерти. Такой участи я не желала никому. И себе в том числе. В Академии мы смотрели друг на друга, как на что-то запретное, то, к чему приближаться нельзя. Только такие рисковые, как Дина, решались совершать эксперименты.
   - Так все-таки - почему? - не отставал от меня Золин.
   - Почему у меня нет парня?
   - Да.
   - А что, без этого пунктика в моей скромной биографии ты со мной общаться не будешь?
   - Что за вопрос? Конечно, буду. Просто я не могу тебя понять. Обычно это бывает частично и во всяких мелочах, но тебя мне, наверное, не понять вообще.
   - Вот и смирись с этим.
   - Мел, просто ответь. Хотя бы ради интереса - почему?
   Ну что значит почему?! Потому что!!! Не говорить же ему, что я о парнях, как об объекте каких-либо отношений вообще не думала! И не думаю! Вспомнились слова какой-то тетки из Дининого любовного романа: "Я хочу видеть рядом мужчину, вместе с которым мы станем единым целым, чтобы я была продолжением его, а он меня. Чтобы при виде него мое сердце замирало..." ну и так далее. Я бы могла наплести ему этой чепухи, но вместо этого сказала:
   - Нет пока такого человека, которому не нужно было бы врать.
   Золин удивленно приподнял бровь и усмехнулся уголками губ.
   - Ненавижу врать, - согласился он. - И еще овсянку.
   - И которому не нужно было бы готовить по утрам, - продолжила я, надеясь, что в скором времени от меня отстанут.
   - Фе, - скривился он. - Что может быть ужаснее, чем завтрак?
   - И которому вообще не нужно было бы готовить.
   - Ненавижу есть, - поддержал парень.
   - Ты серьезно? - не поверила я.
   - Нет, - немного подумав, ответил он. - Ты что, готовить не умеешь?
   Я покачала головой. Когда мы уже двинемся в путь? Мне как-то надоело откровенничать.
   - Я многое в жизни повидал, но не умеющая готовить девушка - это даже круче, чем девушка без парня, - издевательски сообщил мне Золин. Почему-то я вдруг подумала, что он просто смеется надо мной. И все эти заморочки с парнем, теперь с готовкой... не может же он серьезно так к этому относиться!
   - Да что вы пристали ко мне с этой готовкой! - не выдержала я. - Я замуж не собираюсь, мне этот навык ни к чему!
- Ты еще и замуж не собираешься?! Мелинда Шпрот, ты вообще настоящая?! - И в этот момент я убедилась абсолютно точно - издевается.
   - По-твоему, мужчина никогда в своей жизни не должен подходить к плите? - решила поддержать его игру.
   - Нет, - уверенно заявил Золин.
   - Ты сам недавно готовил тут, - не без злорадства напомнила ему я.
   - Это были вынужденные меры! И вообще, это было на костре, а не на плите. Но девушка обязана уметь готовить.
   - Зачем?
   - Ну как тебе сказать... вообще, девушка обязана уметь делать много вещей, например, ночью ей следует...
   - Не хочу знать! - тут же воскликнула я, стараясь успокоиться - не хватало еще, чтобы щеки снова покрылись краской. - Эти подробности оставь при себе!
   - Ладно, как скажешь, - усмехнулся парень, и в его взгляде проскользнуло удовлетворение. Вот гад!!! Нет, серьезно издевается!!! - Но у девушки готовка с рождения в генах заложена. И только девушка сможет приготовить самые вкусные блюда.
   - Да ты гурман.
   - А ты нет?
   - Мне достаточно и бутербродов с колбасой. Ну и мармеладок.
   - А ведь в мире есть столько интересных блюд... тебе бы стоило поучиться, - добродушно сжалился над моим неумением Золин.
   И вдруг он посмотрел на меня так, словно в уме уже что-то обдумал на счет моей персоны.
   - Что ты задумал? - прищурилась я.
   - Есть одна идея.
   - Даже не думай! - вскрикнула я, когда он поднялся на ноги и начал подходить ко мне.
   - Пошли, - сказал парень, сделав вид, что не замечает моего сопротивления. - Я покажу тебе кое-что. Как раз опыта наберешься.
   Он схватил меня за руку и потащил в сторону дуба, где мы недавно ночевали.
   - Опыта в чем? - опешила я.
   - В том, что любая девушка должна уметь, - коварно улыбнулся Золин.
  
   ***
   - Вот, обхвати рукой, - ухмыльнулся парень.
   - Так? - боязливо спросила я.
   - Чуть крепче сожми.
   - Ребристое, - передернуло меня.
   - Ну, что поделать, такая вот физиология. Теперь пальчиками поводи.
   - Зачем? - не поняла я.
   - Поводи. Так надо.
   - Как странно, - удивилась я.
   - Теперь полностью сожми и проведи рукой вверх и вниз.
   - О боже, эта штука толще становится! - с примесью восхищения и отторжения выдавила я.
   - Ну да, не волнуйся, ты все правильно делаешь, - заверил меня парень.
   - Может не надо? - жалостливо спросила я.
   - В этом нет ничего такого. Тебе понравится.
   - Что дальше делать?
   - Теперь оближи языком.
   - Эту гадость? - скривилась я.
   - Это не гадость! Попробуй.
   Я провела языком вверх и вниз.
   - Соленый какой-то вкус.
   - Ничего, привыкнешь. Теперь губами сожми.
   - Как? И с какой стороны?!
   - Ну хотя бы наверху.
   Я послушалась.
   - Ну, какие ощущения? - спросил парень.
   - Не так уж мерзко, - призналась я.
   - Попробуй еще раз, только зубами не прикусывай!
   - Сам бы этим и занимался! - разозлилась я.
   - Как? - удивился Золин. - У нас только один экземпляр.
   - И ты его мне пожертвовал!
   - Учись лучше.
   - Я могла бы и так посмотреть, - проворчала в ответ я.
   Нет, ну редкостная же гадость.
   - Сейчас белая жидкость выделится, ее лучше не трогать, - комментировал парень.
   - Почему? - спросила я.
   - Она не всем нравится.
   - Ладно, - согласилась я.
   И правда, через некоторое время сверху выделилось немного жидкости, больше напоминающей молоко.
   - Фе-е, - искренне выдала я, - не могу больше на это смотреть!
   - Ну как? - нетерпеливо поинтересовался парень.
   - Слишком сложно. И гадко, - разочаровала я парня.
   Золин, похоже, ожидал от меня воплей восторга и потому выглядел немного раздосадованным.
   - Без этого никак, иначе вкус драной кошки будет! Забыла?
   - Ну и... не угощал бы меня этой терью.
   - Мел, все эту рыбу так едят!
   - Я не люблю соленую рыбу, - попыталась как-то смягчить удар я.
   - Это только вначале кажется, что она соленая.
   - Ну зачем ее все время облизывать? Нельзя сразу съесть?
   - Тебе так не терпится почувствовать, какова на вкус драная кошка? - иронично спросил у меня Золин.
   - Почему ты все время сравниваешь терь с драной кошкой? - и тут я ахнула и расхохоталась. - Значит, кое-кто эту процедуру уже успел нарушить? И как? Вкусно было? - Я снова рассмеялась.
   - Ага. Драные кошки, наверное, вкуснее будут.
   - Как ты вообще умудрился ее выловить?
   - Случайность, - уныло ответил парень. - Ладно, вставай, пора идти дальше.
   Я кивнула, почему-то чувствуя вину. Все-таки он для меня специально ее приберег. Эх, я.
  
   ***
   По лесу мы старались идти тихо, но не слишком медленно. Я, как обычно, прислушивалась к звукам вокруг. Золин сказал, что идти придется до следующего утра. Может, и меньше, конечно, но на ночлег мы остановиться должны.
   Я шла, опустив голову и мучаясь от двух вещей сразу. Во-первых, очень хотелось пить. Что бы Золин там ни говорил, а рыба была соленой, и привкус во рту оставила совершенно гадкий. А во-вторых... в душе поселилось какое-то странное щекочущее чувство. Мысли не давали покоя моей бедной голове. Я все время думала о том, что лгу не просто "по чуть-чуть", а лгу вообще обо всем. Даже тогда, когда меня уличают во лжи и просят сказать правду, я снова вру. Золин как-то сказал: "рано или поздно любой подводный камень вынесет на берег". Что случится, когда правда всплывет на поверхность? Насколько мне не хотелось об этом думать, ровно с такой же силой мысли лезли в голову.
   После тери меня немного подташнивало (что б ее, а!), и когда Золин объявил привал и предложил мне каких-то ягод, я с мученическим видом отказалась. Не хватало еще все смешать и последующие несколько дней ходить с расстройством желудка.
   Вечер приближался постепенно. Сначала потихоньку утихало птичье пение, затем я заметила нескольких белок, запрыгивающих в дупло. Небо, из голубого постепенно принимало красно-оранжевый оттенок, все больше приближаясь к горизонту. Земля ложилась спать, давая возможность поживиться ночному зверью.
   - Ну что, остановимся здесь? - спросил Золин, указывая на дерево.
   - Опять? - вырвалось у меня.
   - А что делать, - вздохнул он.
   На этот раз я нарвала веток орешника и соорудила из них что-то вроде спальника, жесткого и шершавого, однако это было лучше, чем спать в сидячем положении. Вопреки моим ожиданиям, Золин моему примеру не последовал. Он уселся под деревом и закрыл глаза.
   - Не хочешь веток постелить? - спросила я.
   - Зачем? Все равно кому-то дежурить нужно.
   - Можем сменять друг друга.
   - Ладно, я разбужу.
   Сперва мы не хотели разводить костер, чтобы парень не тратил силы на щит, но после захода солнца стало до дрожи холодно и пришлось от экономии сил отказаться. Посидев немного у костра и понаблюдав за пляшущими огоньками, я улеглась на свою "постель" и попыталась уснуть. Мирный треск щепок неожиданным образом убаюкивал. Немного поворочавшись, я провалилась в сон.
  
   ***
   В вещих снах вороны обычно кричат своим каркающим голосом. Он всегда вызывал во мне дрожь и желание бежать как можно дальше. Но на этот раз все по-другому. Они не каркают. Они вопят. Представляю беременную женщину, которой режут живот без морфина, чтобы она смогла вытолкнуть ребенка. Вот такой звук слышу я. Он настолько отчаянный и безнадежный, пробирает до костей, заселяется в мозгу и повторяется, повторяется. Повторяется. Хочу сесть на колени, закрыть уши руками, но не могу. Ничего не могу. Как больно. Как будто на себе ощущаю муки вопля.
   - Прекратите! - шепчу из последних сил.
   Замечаю, как темнота движется на меня, окрашивая красные маки в черный - злой, беспощадный цвет. Она доходит до меня, огибает ступни, плывет дальше. Вороны, не прекращая кричать, окутывают меня в плотный кокон своих крыльев.
   - А-а-а! - вырывается у меня, и я начинаю оседать.
   Открываю глаза. Оглядываюсь. Комната. Зеркало. Я лежу на полу, переворачиваюсь, пытаюсь встать. Мне нужно увидеть, что там, в этом зеркале. Ведь должно случиться что-то плохое. Я всегда вижу что-то плохое.
   Там мы. Мы все.
   Небольшой песчаный берег, на котором воюет наша компания. С фенрирами. Эстан и Золин постепенно выдыхаются. Что они могут против фенриров? Ничего. Почему-то картинка вдруг начинает трястись. Меня как будто укачивает. Изображение плывет, переворачивается, и следующее, что вижу, это Золин.
   Он называет мое имя. Мое. Именно мое.
   - Ладно, Майки, используй свою силу.
   А затем я вижу, как там, в зеркале, кто-то выпускает стрелу. В кого?
   Картинка пошла рябью, зеркало треснуло и меня вытянуло наружу.
  
   ***
   - Мел!!! - кричали надо мной.
   Я открыла глаза, но взгляд сфокусировать не смогла. Мир вокруг трясся так же, как недавно изображение в зеркале. И тут я поняла, что это Золин трясет меня за плечи.
   - Слава богу, очнулась, я думал, никогда не разбужу тебя!
   - Ты...ты что наделал?! - тихо спросила я. Злость никогда не приходит в одночасье, она всегда постепенно набирает обороты.
   - Разбудил тебя! Ты так орала, я уж подумал, тебя кто-то убивает!
   - Ты... ты... ты зачем это сделал?! - мой голос становился все громче и громче. Ярость пропитывала каждую клеточку тела. - Меня нельзя будить в такие моменты!!! - и сорвалась на крик.
   - Что? - опешил Золин. - А что мне нужно было делать? Терпеть?!
   - Мог бы и потерпеть!
   - Это такое спасибо?!
   Я издала какой-то мученический стон. Уже ничего не исправить. Одно видение не повторяется дважды. Я никогда не узнаю, кому предназначалась стрела. Вернее, узнаю. Когда придет время.
   - Из-за тебя кто-то умрет, - выдавила я и отпихнула его руки со своих плеч.
   Вскочила на ноги и быстрым шагом пошла подальше от этого места. Перед глазами все плыло, окружающий мир вдруг стал совсем расплывчатым, дорога слилась с листвой. В недоумении я провела ладошками по глазам и почувствовала, как намокли пальцы. Я плачу?! Наверное, последствия сна. А может, и нет, потому что пелена вернулась. Я не стала искать себе уютное местечко, плюхнулась прямо под ближайшим деревом. И вдруг почувствовала, как слезы покатились по щекам. В носу засвербело, и дышать стало тяжело. Я непроизвольно начала всхлипывать, пытаясь успокоиться, но это все продолжалось и продолжалось, ровно до тех пор, пока на мои плечи не легли чьи-то руки. Вздрогнула, вдруг подумав о волчице. Эта охотница могла следить за нами все это время... и сейчас был лучший момент, что бы напасть.
   Но рядом со мной сидел Золин.
   - Ладно тебе, это же всего лишь сон, - попытался он меня успокоить.
   Сон. Если бы. Если бы это был только сон...
   Я покачала головой.
   - Успокойся. - Парень продолжал гладить меня по спине.
   Успокойся. Ха, очень легко сказать "успокойся"! А каково так легко согласиться с тем, что кого-то из твоих друзей убьют?
   Я резко перестала шмыгать носом и удивленно подняла голову.
   Неужели я только что назвала их друзьями?!
   В этот момент Золин, видимо решивший, что это его поглаживания возымели эффект, аккуратно придвинулся ко мне еще ближе и притянул меня к себе. Вернее, попытался. Потому что это движение точно возымело эффект. Я резко отстранилась и недружелюбно зашипела:
   - Не прикасайся ко мне!
   Парень тут же мирно поднял руки.
   - Ну, хотя бы это тебя отрезвило, - сказал он.
   Я со слабым, беспомощным стоном уткнулась носом в коленки. Меня пробила мелкая дрожь. Нужно было взять себя в руки, но еще никогда меня настолько эмоционально не выжимали. Казалось, мир сузился только до меня и моих дурацких судорожных вздохов. Я не знаю, сколько времени прошло. Вроде бы и немного, но Золин уже несколько раз сменил сидячую позу. Может, и больше, чем мне казалось. В конец концов, я начала успокаиваться. Дрожь, наконец, отступила, да и не было больше этого удушающего страха внутри, сворачивающего кишки в желудке. Я отняла голову от колен и прислонилась затылком к шершавому стволу дерева.
   - Что с тобой происходит, Мел? - спокойно спросил Золин спустя некоторое время.
   - Ничего, уже прошло, - гнусаво ответила я.
   - Да нет, я не про сейчас, а про вообще. Ты ведь не в первый раз так кричишь. Из-за чего? У тебя какой-то навязчивый кошмар?
   - Не в первый раз... - глухо повторила я, удивленно поднимая голову. - Ты о чем?
   - В Прушиске ты тоже орала, как резаная. Мы сначала испугались, а когда решились тебя разбудить, ты уже и сама успокоилась. Что происходит? - повторил он свой вопрос.
   - Что-что, - проворчала в ответ я. - Кошмар.
   - Ты ведь иногда и спокойно спишь. Мел, серьезно, что с тобой?
   Это был намек на то, что я совсем ненормальная? Интересно, что он вообще обо мне думает? Ну, после всего того, что я ему наговорила... да и сделала я тоже немало.
   - Золин, если я скажу, что со мной, мне придется тебя убить.
   - Все настолько плохо?
   - Все просто ужасно.
   - Я буду защищаться.
   - Не сможешь. Я дерусь лучше тебя.
   - С чего ты взяла? Мы дрались всего два раза. И то, во второй раз на твоей стороне был эффект неожиданности.
   - На этот раз, на моей стороне будет отвлекающий маневр.
   - Боюсь спросить, что же за маневр это будет?
   - Он отвлекающий, Золин, - закатила я глаза. - Если ты будешь о нем знать, ты не отвлечешься.
   - Поцелуй? - рискнул предположить парень.
   - Жаль, что ты это сказал. Придется придумывать другой отвлекающий маневр.
   Золин усмехнулся и раздосадовано треснул себя по лбу.
   - Как я мог! Давай я сотру тебе память? Ах да, моя магия на тебя как-то странно действует... - Лицо парня вмиг стало серьезным. - Знаешь, Мел, ты не человек, ты просто одна сплошная странность.
   - Я знаю, - тупо ответила я, уставившись в одну точку.
   - Рассказывай, что с тобой. - Золин миролюбиво пихнул меня в плечо своим кулаком.
   - Знаешь, то, что я сейчас скажу, будет выглядеть немного странно, но я все равно скажу. Ты только не обижайся. Когда я вас только увидела, вы мне показались... ну, как бы это сказать, глупыми людьми. Вы, как идиоты малолетние, бросились в погоню за своим отцом, и ради чего? Что бы стать героями! Да уж, ну и цель. Короче, я не думала, что вы сможете план побега разработать, чтобы обмануть охотников. Ну и вообще... что заметите, что я кричала ночью. Я ведь думала, что вы не заметили. А кричу я громко, и если уж это не услышали, то что уж говорить про настоящий бой. А вы... вы меня удивили.
   Парень слушал меня с довольно оскорбленным видом. А когда я закончила свою патетическую речь, немного ошарашено сказал:
   - Только ты так можешь. Вроде гадостей наговорила, а вроде и комплиментов. Зачем ты тогда за нами пошла?
   Я хотела уже раздраженно бросить: "от учителя сбегала, не помнишь?!". Но потом решила, что хватит с меня лжи.
   - Я тебе потом как-нибудь расскажу.
   - Господи, что это за тайны постоянно?!
   - Ну, извини. Так получилось. - Я развела руками в стороны. Никто ж не виноват, что именно мне приспичило информацию о Лунерах и Нуарах найти, а потом еще и Дину бежать спасать. Кстати, на счет Лунеров... Золин должен узнать про фенриров. Может, его отца я и не предупредила, но с парнем уж точно так не поступлю.
   - Но кое-что я могу тебе рассказать. Только это не все, - поспешила предупредить я, чтобы он не посмел потом клеветать на меня за вранье.
   - Опять тайны? - вздохнул парень, но посмотрел на меня с интересом.
   - Ага, куда уж без них.
   - Ну ладно, рассказывай.
   - Может, ты не знаешь, но в Лораплине меня считали ясновидящей...
   Золин усмехнулся и вставил:
   - Все об этом знали.
   Я поджала губы. Ну да, это же Лораплин. Помню, новость, что какая-то девочка покрасила волосы в зеленый, там обсуждали дня три, наверное.
   - Ну, в общем, я не совсем ясновидящая. То есть я не нормальная ясновидящая. Слоф я вообще обманула, потому что она меня достала. Но будущее я действительно вижу.
   - Так ты ясновидящая или нет? - запутался парень.
   - Да. Нет. Не совсем. Р-р! Это сложно объяснить. Я не такая ясновидящая, как остальные, понимаешь? То, что происходит со мной... ни у кого такого больше нет. И не было. Поверь мне, я спрашивала. Я вижу будущее во сне. В нем я стою на поляне, а вокруг меня кружат вороны. Потом я перемещаюсь в комнату с зеркалом. И в нем отражается будущее. Оно всегда сбывается, Золин. Всегда.
   Ну вот. Теперь он тоже знает. До этого знала только Дина.
   - Сейчас ты тоже видела будущее?
   Я кивнула.
   - Когда мне снится вещий сон, я кричу. Но сейчас не об этом. Я должна тебе кое-что сказать.
   Золин напрягся. Спина резко стала прямой, а пальцы рук вцепились в траву.
   - Эти охотники, они нападут у реки. Я не знаю, у какой. У Версянки, или у Ады. Но они нападут.
   Парень смачно выругался. Мы ведь и разделялись для того, чтобы охотники показали свои лица. Чтобы знать наверняка - да, за нами следят. На что Золин рассчитывал, собирая нас всех у реки? Ведь мы не хотели, чтобы напали там. Но именно там на нас и нападут. С другой стороны, так даже лучше... охотники не дадут нам перейти реку, тем более, поодиночке. А так хотя бы будем отбиваться все вместе.
   - Это еще не все.
   - О, есть что-то еще? - Кажется, хуже этой новости для него уже ничего не могло быть. Знал бы он, что я видела смерть конс-магов, мы бы еще поспорили, какая новость хуже. - За нами охотятся фенриры.
   - Кто?
   - Помнишь волчицу, что мы убили в Лораплине?
   Золин кивнул.
   - Это был фенрир. Самый кровожадный волк на земле. По легенде все началось с того, что...
   И я принялась рассказывать. О Лунерах и Нуарах, о лучном жемчуге и проклятие. По мере моего повествования челюсть парня падала все ниже и ниже. Он тоже понял, что в тот раз мы спаслись чудом.
   - ... и они нападут у реки. Я видела это. Мы должны предупредить остальных.
   - Им нужна Криссэль?
   Я покачала головой.
   - Им нужны все.
   Золин молча смотрел куда-то вдаль. Думаю, он осознавал, что нам не победить. Только не этих волков.
   - Ладно, вставай, еще немного поспим и двинемся дальше.
   Я кивнула и поднялась на ноги.
   Листья орешника шелестели, не давая сосредоточить свои мысли на опасности. А может, это не листья виноваты. Как-то вдруг стало очень тоскливо на душе. Я отказывалась верить, что мы все умрем. Но и в нашу победу не верила. Это было бы за гранью понимания - семеро идиотов победили профессиональных убийц. Нет, фенриры слишком сильны. Мы не отобьемся. Единственное, что можно сделать - это выиграть время, чтобы ребята сумели уйти. Но время выигрывать должен был кто-то один... а если учесть, что битва будет на берегу реки. Да, Майки, ты просто дура. По-другому и не скажешь. Нашла ради кого жертвовать жизнью.
   Я посмотрела на Золина. Парень зачем-то ножом стругал по небольшой веточке, затачивая ее конец. Копье из этого явно не получилось, но зато нашлось занятие для рук. Хотя бы без дела не сидел.
   Интересно, он правда меня считает странной? Каждый раз, стоит мне что-нибудь сказать, он начинает смотреть на меня, как на пещерного человека. Наверное, стоит спросить. Да, я должна спросить. В конце концов, что я теряю? Имею же право знать, верно?
   - Золин... - тихо позвала я.
   - Что? - Парень оторвался от своего занятия и удивленно посмотрел на меня.
   Я замялась. Но вспомнив, что терять-то нечего уже, все-таки спросила:
   - А когда ты впервые меня увидел, ты что подумал?
   Парень поперхнулся. Он ожидал всякого, но явно не такого. Последовала длительная пауза, пока он усиленно вспоминал обстоятельства нашей встречи.
   - Это так важно для тебя? - вместо ответа спросил Золин.
   - Ну не то чтобы очень... но ответ все же хотелось бы услышать.
   - По-моему, я тогда подумал: "что за идиотка ночью разгуливает в одном полотенце?".
  
   ***
   Утро было пасмурным. Небо окрасилось в такой серый цвет, что хотелось просто завыть от тоски. Своей унылостью оно скрывало от нас солнышко. Вряд ли будет дождь, но саму погоду я восприняла, как дурной знак. Золин тоже не был рад неожиданному исчезновению солнечный лучей. Хорошо хоть ветра не было - мигом бы тучи пригнал.
   Мы старались идти быстро, не особо заморачиваясь на счет шума - и так было ясно, что нападение будет у реки, как бы парни не хотели его избежать.
   Золин меня о моей ясновидящей особенности не расспрашивал. Даже странно немного. Я ожидала, что посыпется куча вопросов: а как? А что чувствуешь? А что видишь? А что еще видела? Но Золин молчал. До некоторого времени, конечно.
   - Ты чего такая хмурая? - спросил он так неожиданно, что я чуть не подпрыгнула. Ну что поделать, привыкла уже идти в тишине.
   - Да вот думаю, чем отбиваться от фенриров. - Я вопросительно посмотрела на парня. Тот тоже задумался.
   - Мда, и правда. У меня-то меч при себе. А ты... ну, постоишь в сторонке, - пожал плечами Золин.
   Я так возмущенно уставилась на него, что тот рассмеялся.
   - Ну ладно-ладно, я могу дать тебе нож.
   Парень шутил довольно беззаботно. Я, конечно, не эксперт в плане смертельных битв, но перед тренировками мы с девчонками тоже так расслаблялись. Чем больше ты напряжен, тем хуже тебе будет. Расслабиться и принять все таким, какое оно есть... да, так будет легче.
   - О, смотри, что я нашел, - воскликнул Золин, и в этот же момент мне в плечо врезалось что-то очень колючее. Я подпрыгнула от неожиданности и зашипела от боли, прикасаясь рукой к ушибленному месту. И тут же почувствовала в ладошке что-то маленькое, но вместе с тем шершавое, липнущее к пальцам... репейник.
   - Совсем сдурел?! - завопила я. - Репейником?!
   - Да ты глянь! Оно реально, как метальное оружие сгодится! Больно же, да?
   - А вот ты сейчас это и узнаешь!
   Я злобно сорвала со своей стороны дороги кучу цветков, слепила их вместе так, что получилась какая-то картошка-мутант. И безошибочно запульнула "снаряд" в цель. Золин, хоть и пытался увернуться, все равно сдавлено охнул от боли в пояснице.
   - Ну как тебе Зловещая Сила Репейника?!
   - Фенриры оценят, поверь, - сквозь зубы ответил парень, пытаясь отлепить растение от своей кофты.
   И в этот момент мне послышался едва заметный шелест. Ветра не было. Это, конечно, могла быть белка, или заяц, или еще кто, но Золин повернул ко мне настороженное лицо и одними губами спросил:
   - Ты тоже слышала?
   Я легонько кивнула, и, не раздумывая, мы кинулись наутек. Сзади нас послышались шаги погони, прямо как в прошлый раз. Мы летели так стремительно, что, встреться нам на пути, к примеру, рысь, она бы дико обзавидовалась. А может, и в вожаки стаи приняла. Я чуть было не усмехнулась собственной мысли, как меня озарила догадка.
   Позади нас слышались лишь тяжелые шаги. Ни стрел. Ни кинжалов. Конечно, вероятность попасть небольшая, учитывая деревья, но она есть. Значит, нас загоняют в угол.
   - Золин, дальше бежать нельзя! - крикнула я, но он уже и сам это понял.
   Впереди показался обрыв.
   Мы одновременно резко остановились, пропахав пятками кусок земли. Высота была не маленькая, прыгать нельзя - убьешься насмерть.
   Мы успели одарить друг друга отчаянными взглядами, как затрещали кусты, и из них плавно вышла тень. Мужчина. На нем был большой, черный плащ с капюшоном, закрывающим его лицо. Но что-то мне показалось в нем знакомым. Он двигался грациозно, и одновременно резко, словно хищник. Это был фенрир.
   Решив, что пора бы удовлетворить любопытство своих жертв, он поднял руку и стянул капюшон.
   Передо мной стоял Аспид Гарков.
  
   Глава 21.
  
   - Ну, здравствуй, Майки.
   В другое время я бы тут же опустилась перед ним на одно колено. Но не сейчас.
   - Понимаю твое замешательство. Полагаю, ты хочешь во всем разобраться.
   Я не могла ничего сказать. Передо мной стоял директор. Человек, которому я верила. Нет, не человек - фенрир.
   - Кто вы? - выдавила я каким-то осипшим голосом.
   - Аспид Гарков, твой директор, неужели не помнишь?
   Я покачала головой.
   - Я вас не знаю.
   Он раскатисто рассмеялся.
   - Наивное дитя. Пора бы уже смириться с участью пешки.
   - Что все это значит? - недоумевала я.
   - Это значит, дорогая, что тебе уже пора отойти в мир иной. Еще в тот момент, когда на тебя напала Линда. Прекрасная девушка, правда, молодая. Была. Пока вы вдвоем ее не убили. Как она рвалась в бой! Вот и дорвалась.
   - Так это вы послали фенрира убить меня?
   - Видишь ли, ты большая, нет, огромная брешь в моих планах. Оставить тебя живой я не могу. Уж извини.
   - Не извиняю, - выплюнула я.
   Милая улыбка разом сползла с его лица.
   - Грубить старшим нехорошо, Майки.
   - Мел, что это за тип? Вы знакомы? - подал голос Золин.
   - О-о-о, так наш ухажер не знает всю печальную правду о водном маге Майки, по имени Мелинда? Кажется, я только что раскрыл твою тайну. Мне так жаль.
   Судя по его тону - жаль ему не было ни на грошь.
   - Это вы охотитесь за лунным жемчугом, да? - Я старалась не обращать внимания на его издевки. - А когда я нашла информацию о Лунерах, вы решили выкинуть меня из Стродиса и убить. Чтобы не на вашей территории. Меньше шума. Так?
   Снова раскатистый хохот.
   - Все намного проще, чем ты думаешь. Лунный жемчуг уже у меня. Хочу открыть тебе маленькую тайну: на самом деле Лунеры пытались его спасти. А вот Нуары как раз и есть фенриры. Как там молодежь говорит: сечешь? История одна и та же - действующие лица поменялись местами. Никто не охотится за лунным жемчугом. Тодд Брзеский никакой не шпион. Нет никаких тайных организаций. Тебя отправили в Лораплин, чтобы ты не путалась под ногами, вот и все. А ты напридумывала, нафантазировала... Но потом ты стала мешать. Из-за тебя могли раскрыть настоящую шпионку, которую мы послали, чтобы она выкрала ценные бумаги из архивов Лораплина. Но вот беда - и ее обнаружили! Я никогда не доверял Демхолту.
   - Она была шпионкой Демхолта? - глупо повторила я, чувствуя, как к горлу подкатывает смех. Вот черт.
   - Да, была. Но и среди шпионов есть предатели. Уж ты-то об этом знаешь лучше всех, верно?
   - Я никого и никогда не предавала. Я была верна вам. Уж если кто из нас двоих и предатель, так это вы.
   - Незадачливая Майки... - "сочувствующе" покачал головой мой бывший директор, - ты всегда все воспринимаешь на свой счет. Когда ты очутилась в лазарете, и конс-маги с докторами поняли, что ты из Стродиса, они просто выслали нам письмо, спрашивая о цели пребывания тебя у них. Ты несовершеннолетняя. Все вопросы о тебе решали мы. Но у нашей Майки разыгралась мания величия, и она опять восприняла все на свой счет. Влилась в команду детишек, следующих за конс-магами, и вот теперь вмешалась в еще одну игру. Эх ты, Майки-Майки, а ведь у тебя было такое замечательное будущее! Но на этот раз, ты не помешаешь моим планам. Никто не помешает. Вы все, вместе с принцессой, умрете здесь, и никто вас не найдет. Нечего будет находить.
   Я немигающим взглядом смотрела в глаза твари, принявшей человеческое обличие. "Учти, я держу тебя под контролем, так что твое дальнейшее поведение может сыграть особую роль" - эти слова директор сказал мне, когда я впервые попала к нему в кабинет. Теперь до меня дошел их истинный смысл.
   - Мел, что несет этот больной? - спросил Золин.
   - Следите за словами юноша! - наигранно оскорбился директор.
   - Зачем вам это? - жестко спросила я, пытаясь не обращать внимания на растерянного парня.
   - Я спасу мир, - просто ответил Аспид Гарков.
   - От кого? - скептически изогнула бровь я, следя за каждым движением охотников, окруживших своего предводителя полукругом. Убьют нас? О да, именно за этим они нас и преследовали. Я лихорадочно придумывала пути отступления.
   - От таких, как ты, как он. От непокорных учеников, Майки! Посмотри на себя. Да ты же просто образец того, каким не надо быть.
   Сказать по правде, это было обидно.
   - Кто вы вообще такой? - спросил Золин, переводя недоуменный взгляд с меня на директора и обратно.
   - Аспид Гарков, директор Стродисовской Магической Академии. В данный момент я разговариваю со своей бывшей ученицей, поэтому не перебивайте, пожалуйста, старших.
   - А вы хорошо сработали. Берон ведь знал? - жестко спросила я.
   - Конечно, знал, - рассмеялся моей недогадливости директор.
   Нужно потянуть время... еще немного времени. Эти тени за его спиной, словно неживые, но я знала: одно неверное движение, и мы точно покойники.
   - Так ты что, из Стродиса? - услышала я ошарашенный голос Золина.
   Чуть повернула голову. Просто, чтобы убедиться - смотрит осуждающе.
   - Да, - коротко ответила я.
   - И ты все это время врала мне? - Он сказал не "нам". Он сказал "мне".
   Теперь уже я посмотрела на него с удивлением.
   - Прости, - выдавила как-то неестественно.
   - Я верил тебе... - прошептал он.
   Я вылупилась на парня так, словно он только что сказал мне, что тоже из Стродиса.
   - Майки, что ж ты не объяснила своему пареньку, кто ты такая, - патетически воскликнул Аспид Гарков. Он наслаждался представлением. Явно наслаждался.
   - Я ведь любил тебя, - с такой горечью в голосе сказал мне Золин, что я чуть не села прямо тут, на краю обрыва. А уж этот взгляд... я почувствовала себя не то что бы шпионкой, а вообще врагом народа.
   - Я... я... - ну что тут сказать? Признание в любви под взглядами десятка убийц - самое романтичное, что я когда-либо видела.
   - Мел, а как же теперь мы?! Как же наше будущее?! - Вот тут я точно поняла - что-то не так. - Ты - водный маг! Я лишь создаю заклинания, а ты управляешь водой!
   Последнее слово он выдавил так, словно это было самым важным словом на свете. И тут до меня дошло. Туго, каюсь, но все же дошло. Я чуть было не кинулась расцеловать парня! Он разыгрывает драму! Влюбленный, узнающий, что его возлюбленная врала ему! И кто не захочет на это взглянуть? Прекрасная возможность потянуть время.
   - Я не хотела так поступать с тобой... но это была не моя тайна! - Ну ладно, немного перестаралась. Так, делаем самый честный взгляд. Давай, Майки, внутри тебя должна жить женщина! Она нужна тебе, чтобы выжить! - Я верила этим людям! Я не думала, что мое сердце сможет быть...эээ... что я смогу его кому-нибудь отдать!
   - Ты понимаешь, что нам больше не быть вместе? Ты предала меня. Мою веру тебе.
   - Нет! Не говори так! Твои слова бьют по мне, точно булава!
   - Из-за тебя мы все умрем, ты понимаешь?! - так драматично воскликнул Золин, что я чуть не прослезилась. - Ты разрушила все, что нас связывало! А наши ночи, проведенные вместе, неужели они для тебя больше ничего не значат?!
   Я чуть не поперхнулась. Но роль выдержала, хотя и очень хотелось запульнуть чем-нибудь в эту наглую рожу.
   - Помню, родной, помню! Не скажу, что ты был лучшим, но ты стал мне единственным!
   Хорошо, что после этих слов Аспид Гарков возмущенно уставился на меня и не заметил удивленно взлетевших бровей Золина.
   - Майки, я не думал, что ты настолько невоспитанна.
   - Я не обязана перед вами отчитываться, мое тело - только мое! - Я посмотрела на директора с ненавистью. С искренней, кстати сказать, ненавистью. - Вы пришли сюда, чтобы убить меня и моего... возлюбленного, - надеюсь, никто не заметил паузы? - и еще в чем-то обвиняете меня?!
   - Да, ты всегда была самой проблемной ученицей. Не зря Виолла постоянно на тебя жаловалась.
   А говорил, что я лучшая! Найду - убью паскуду!
   - Ладно, хватит с вас этих речей, - вздохнул Аспид Гарков. - У нас нет времени слушать все ваши слезные препирательства.
   Он сделал знак рукой, и люди, стоявшие позади него, натянули тетиву и прицелились. Мой мозг лихорадочно соображал. Я не сдамся этому уроду! Не так просто!
   - Можно попрощаться с Золином? - жалостливо, чуть не плача спросила я.
   Директор картинно вздохнул.
   - Как печальна эта юношеская любовь. Давай-давай, быстрее. Раньше ты никогда не отличалась медлительностью.
   Я подошла к парню, который дернулся от меня, как от раскаленного металла. Черт, я почти поверила! А может, он и не притворяется? На его лице застыла гримаса отвращения. Не обращая внимания на сопротивление, схватила его за руки и дернула на себя.
   - Ну что, полетаем? - шепотом осведомилась я, больше для вида, чтобы остальные подумали, будто мы прощаемся.
   - Надеюсь, у тебя надежный план?
   - Нет, но другого все равно нет.
   Повернула голову в сторону Аспида Гаркова и наградила его презрительной усмешкой.
   - Стреляй!!! - заорал директор.
   Слишком поздно. Я толкнула Золина и сама прыгнула за ним. Где-то рядом с ухом просвистела стрела. Мы летели вниз быстрее, чем в тот раз, когда падали в лощину. Вода смертельным потоком бурлила внизу. Мимо проносились выступы скал, чудо, что я их не задела. Золин летел рядом, растопырив руки в стороны.
   Мне правда было жаль.
   Мы оба понимали, что если не умрем от удара о воду, то течение хорошенько приложит нас о выпирающие булыжники.
   Если только нам не поможет вода.
   Еще чуть-чуть... совсем чуть-чуть. Когда до столкновения оставались считанные секунды я, не чувствуя пальцев, выставила руки вперед и взяла под контроль всю воду. Под нами образовались два огромных водоворота, в каждый из которых мы вошли, словно меч в ножны. Полетели по водным туннелям, создавая ногами и руками многочисленные брызги. Меня раскрутило по кругу, в животе образовалась тугая струна. Но я не прерывала контроля. Иначе нас просто разорвет на части.
   Резкий взмах рук, и "туннель" кончился, оставив после себя лишь раскачивающиеся из стороны в сторону волны, и маленькие пузырьки.
   Меня еще несколько раз перевернуло под водой, я забултыхала ногами и руками, пытаясь выбраться на поверхность. Воздух в легких неумолимо заканчивался. Прибавила сил, отчаянно надеясь успеть.
   - И-и! - облегченно вдохнула я, стоило голове показаться над водой.
   Течение было стремительным. Вопреки моим стараниям, меня все сильнее уносило вперед, когда берег находился справа. Рядом со мной слышались бултыхания Золина, мучившегося той же проблемой. Из последних сил я сконцентрировалась на энергии своей стихии и выставила руку вперед, возводя водную стену, преграждающую путь течению.
   - Плыви! - крикнула я Золину.
   Он не растерялся и тут же заработал руками. Мне было труднее: нужно было держать стихию и плыть одновременно. Наконец, когда под ногами появилась земля, я облегченно опустила руку, разрешая воде продолжать свой путь.
   На берег грохнулась плашмя, перевернулась на спину и тяжело задышала. Никогда еще подобного мне делать не приходилось, поэтому сейчас я чувствовала себя, как выжатый лимон.
   Через некоторое время пришлось сесть и оглядеться. Только у самой воды берег был песчаный, дальше начиналась трава, а за ней лес. Золин устроился вблизи реки, недалеко от меня. Я не знала, как он отреагирует на ту правду, что вылилась на него благодаря директору. Но, все-таки, парень же помог нам сбежать, а это давало надежду. Я встала и пошла к нему, чтобы хотя бы попытаться все объяснить. Он заметил мою приближающуюся фигуру, кажется, мученически вздохнул и поднялся на ноги.
   Я остановилась напротив него.
   - Слушай, я...
   - Подожди, - остановил он меня.
   Слова застряли в горле. А в следующую секунду парень влепил мне такую сильную пощечину, что голова дернулась в сторону, а щеку защипало так, словно по ней с размаху заехали кирпичом.
   - Это тебе за вранье, - пояснил он.
   - Ладно, я это заслужила, - согласилась я, потирая щеку.
   - Теперь можешь продолжать.
   Я удивленно посмотрела на Золина. В его взгляде не было ни ненависти, ни отвращения. Что все это значит?
   - Ты не злишься на меня? - немного хрипло выдавила я. Щека загорела огнем. Теперь я понимаю, что чувствуют парни, которых вот так вот девушки бьют. Честно скажу: это очень жестоко.
   - Злюсь, - кивнул Золин. - Но только за то, что я столько раз просил сказать правду, и столько же раз натыкался на новую ложь.
   - Ты не выглядишь удивленным. - Я констатировала факт.
   - Ну, я догадывался, - признался парень.
   - Правда? - не поверила я.
   - Конечно. Ты так рьяно защищала конс-магов, что я сразу не поверил, что ты из Лораплина. Дралась ты очень круто, а уж твои легенды сначала про родителей, потом нежелание откровенничать на счет дяди с тетей, буквально перед фактом могли поставить. Ты никогда не применяла при нас магию. Но знаешь, когда я абсолютно уверился в своей догадке? - После этих слов парень замолчал.
   - Ну? - нетерпеливо поторопила я.
   - После твоего удивительно пунцового лица на озере. Мел... кхм, прости, Майки? Это просто вообще логике не поддавалось. Поверь, никто из лораплиновских девушек себя так не ведет.
   Я почувствовала себя уязвленной. Мне-то казалось, что я законспирировалась, как настоящая шпионка... а вот оно как.
   - Ясно, - каким-то отрешенным голосом выдавила я. - И что дальше?
   - А что дальше?
   - Что делать? С моей магией? С фенрирами? Каков план?
   - Судя по тому, что я слышал на обрыве, ты не откажешься бороться против них?
   - Не откажусь, - уверенно заявила я.
   - Вот и славно. Водный маг нам не помешает.
   Мы решили отойти от берега. Скоро сюда спустятся охотники, и не хотелось бы получить стрелу прямо в лоб.
   Я шла, опустив голову и пиная попадающиеся камушки. Иногда поглядывала на приумолкшего парня. Он не врал? Серьезно догадывался? Ну да, конечно не врал. Ему в этом не было необходимости.
   - Такого я не ожидала, - призналась я через несколько минут. Молчание давило со страшной силой.
   - Какого?
   - Ты так спокойно все воспринял. Я думала, будут крики и ор, а мне в итоге просто сказали: Майки, ты дура, если думала, что мы не поняли.
   - Я не говорил "дура", - возразил Золин. - Но из того, что я услышал на обрыве, ты, похоже, и впрямь дура.
   - Почему это? - удивилась я. Мне было не обидно, просто интересно.
   - Как ты могла ему поверить? У него же на роже написано: "не верь, я подрабатываю у Дьявола".
   Подул слабый ветерок, и я поежилась - мокрая одежда совершенно не располагала к теплу. Еще и ботинки противно чмавкали от каждого шага. Так и простыть недолго.
   - Мы к директорам относимся не так, как вы, - грустно усмехнулась я, - все, что он говорит и делает априори правильно и сомнению не подлежит.
   - Глупость какая. Это он рассказал тебе историю про фенриров?
   - Ага.
   - Ты, конечно, нашла, чему верить.
   - Ой, да ладно, а кто поехал за конс-магами, аргументируя это: "мы станем героями!".
   - Ну и что? Мы же не поверили в сказку про "хороших" и "плохих", и не кинулись спасать мир, безоговорочно следуя каждому слову своего любимого директора!
   Я возмущенно открыла рот, чтобы высказать все, что я думаю по этому поводу, но парень меня перебил:
   - Зато хотя бы понятно, почему моя магия на тебя не действует.
   - Она действует, - ворчливо отозвалась я. - Но недолго. Успевает залечить некоторые раны, а потом хоп - и все, словно какой-то барьер воздвигается.
   - Ладно, - согласился Золин. - С этим по-прежнему не понятно. Кстати, а почему...
   Но договорить он не успел. Неожиданно из леса донеслись голоса. Их было несколько, они постепенно приближались. Мы одновременно повернули головы. Наконец, я смогла различить очертания белой фигурки и узнала в ней Крис. Слава богу - живы.
   - Эй! А вот и вы! - радостно воскликнула девушка. Сорвалась с места и побежала к нам, а добежав, повисла у меня на шее. - Ура-ура! Я так волновалась!
   Из-за такого тесного контакта с моей одеждой ее платье тут же промокло, но она, казалось, ничего не замечала.
   К Золину подошел Эстан и они по-братски обнялись. А вот Тодд и Вэн приблизились к нам на достаточно близкое расстояние и остановились. Я недоуменно посмотрела на ребят. Кожа бледная, под глазами залегли темные круги, и было у парней какое-то отрешенное выражение лица.
   - Что с вами? - взволнованно спросила я, подходя к ним. И только тут заметила, что одного человека среди нас нет. - А где Рьюити?!
   Тодд с Вэном одинаково виновато переглянулись. У меня сердце замерло.
   - Она... она пропала, - выдавил Тодд.
   - Что значит пропала? - недоуменно спросил Золин, услышавший наш разговор.
   - Да мы не знаем, честное слово! - воскликнул Вэн. Он говорил таким тоном, словно уже очень давно копил это в себе и теперь решил, наконец, излить свои мучения нам. - На нас напали в лесу. Мы сделали все, как и договаривались, даже булыжники не понадобились - отделались парой стрел. Охотники преследовали нас еще долго, но мы окружали себя линией огня, и они просто не могли подойти! А потом, утром, мы проснулись, а Рьюити рядом не было. И охотников тоже.
   - Они забрали ее?! - опешила я. Но зачем? Неужели не проще разделаться с нами со всеми тут, у реки?
   - Может, и забрали, - выдавил Тодд.
   Повисло гробовое молчание.
   - А... труп? - Это спросила я, потому что остальные просто не могли решиться произнести такое.
   - Мы не нашли. Ее не было поблизости. А дальше мы не искали.
   Ясно. Они чувствовали вину за это - за то, что не искали.
   - Не вините себя, - поспешила сказать я. - Охотники не убили ее, им это не выгодно. Тем более, прятать труп где-то в глуши. Зачем? Мне кажется, скоро к нам поступит интересное предложение.
   - Какое? - не понял Золин.
   - Жизнь Рьюити в обмен на Криссэль, - пояснила я.
   - Меня?! - опешила принцесса.
   Но на нее никто не обратил внимания.
   - И как нам тогда поступить? - озадаченно спросил Тодд.
   Мы переглянулись. Решение должно был быть правильным, но если согласимся на условия охотников - потеряем либо Крис, либо Рьюити. А это уж точно не могло быть правильным.
   - Надо что-то придумать, - сказал Эстан. - Если они пошлют к нам человека, будем вести переговоры.
   - Кто будет вести? - повернулась я к нему.
   - Предоставьте это мне. - Странно, но эти слова ни у кого не вызвали сомнения. Неужели Эстан в душе дипломат?
   - И каков план? - спросил за всех Вэн.
   - Кстати, о плане. К нам сюда спускаются убийцы.
   - О, дьявол, опять будем драться? - с мученическим стоном вопросил Тодд.
   - Можешь постоять в сторонке, - предложил ему Золин.
   - Еще чего, - буркнул в ответ светловолосый парень.
   - Нам нужно подготовиться, у них там такая адская мощь, что выстоять будет непросто.
   - Откуда ты знаешь? - подозрительно прищурившись, спросил Эстан.
   - Мы с Мел наткнулись на них прямо там, на обрыве. - Золин показал рукой в упомянутое место.
   "Майки!", - мысленно исправила я.
   Ребята же уставились на нас в немом удивлении.
   - Ого, ну вы даете! С обрыва сиганули? - опешил Вэн. - Как вы только выбрались из реки? Течение тут что надо!
   На этот раз переглянулись уже мы с Золином.
   - Это долгая история, - ответил парень, - давайте лучше подготовимся.
   - Да, кстати, на счет охотников. Вы должны кое-что знать, - сказала я. - Они не люди. Они... оборотни.
   - Оборотни? - удивился Эстан.
   - Почти. Они намного сильнее оборотней, и трансформируются буквально за полсекунды.
   - Так быстро? - воскликнул Вэн. Почему-то они вместе с Эстаном уставились на меня с осуждением. Они думают, я вру?!
   - Да. Будьте готовы, - сказала совершенно серьезным тоном.
   - За полсекунды говоришь? - подал голос Тодд. - Неужели это...
   - Фенриры? - подсказал Золин.
   - Не может быть... - прошептал парень. - Я думал это легенда...
   - Ты что-то знаешь? - подалась вперед я.
   Тодд на секунду замолчал.
   - Если это правда, то они ужасно сильны. Вы даже не можете себе представить насколько.
   - Прекрасно! - обреченно сказал Эстан. Вот здорово! Мне не верит, а Тодду запросто! - Как их хоть убить?
   - Голову с плеч, - безрадостно пошутил Золин.
   После этих слов началась подготовка к обороне. Верила ли я, что мы справимся? Нет. Но теперь у меня была моя магия, и уж на этот раз я не поскуплюсь на ее использование. Не знаю, догадывались ли остальные о моей сущности, но в любом случае, сегодня правда действительно выплывет наружу.
   Нами командовал Золин, а Эстан мрачно следил, чтобы все беспрекословно подчинялись. Да мы особо и не возмущались. Пусть уж хоть кто-нибудь возьмет ответственность на себя, тем более тот, у кого хотя бы есть план.
   В лесу, между деревьями, Тодд и Вэн понаставили магических ловушек. Не знаю, как они должны были сработать, но парни после всех покачиваний руками и заговорщицких шепотков выглядели довольно измотанными. Именно из-за этого им было приказано соорудить на скорую руку по луку, деревянные стрелы подравнять при помощи магии и залечь в лесу. Золин и Эстан остались на берегу, и, кажется, тоже плели какие-то магические заклятия. Мне же полагалось защищать Крис.
   Я взяла девушку за руку и тоже отвела подальше в лес. Вэн помог нам обойти ловушки. И хотя наличие оных вроде как нас защищало, я этой магии доверяла слабо, тем более понятия не имея, как она работает. Поэтому мы с Крис остановились как можно ближе к берегу, но из-за деревьев не высовывались.
   - Эй, Крис, не бойся, ладно? - немного глупо попросила я. - Все будет хорошо.
   - Мы будем драться? - удрученно спросила она.
   - Я буду, а ты нет. - Нет, все-таки никогда мне не привыкнуть к этим ее синим глазам! Меня даже дрожь на секунду пробила, когда девушка посмотрела на меня с беспокойством.
   - Они за мной пришли, да?
   - Не совсем. За всеми нами.
   - Папа говорил, что за мной будут охотиться... но мы ведь победим?
   - Слушай, Крис, - я жестом попросила ее присесть за зеленым кустарником и сама опустилась рядом на корточки, - ты должна кое-что сделать, обещай мне.
   - Обещаю, - тут же кивнула блондинка. - А что сделать?
   - Не издавай ни звука. Должно быть тихо-тихо, поняла?
   Криссэль испугано заозиралась.
   - Почему?
   - Крис, от этого зависит наша жизнь. Не вой, как тогда, в лесу, хорошо?
   - А если мне будет страшно?
   Я растерялась.
   - Э-э-э... ну подумай о чем-нибудь хорошем.
   - О чем? - жалобно спросила блондинка.
   - Ну, о чем-то, что вызывает у тебя на лице улыбку.
   Именно в этот момент рядом с нами раздались шаги. Я моментально вскочила на ноги и приготовилась атаковать. Но еще даже не доходя до наших кустов, Эстан мрачно предупредил, что это Его Светлость заявилась проведать нас. Когда парень выполз из листвы, лицо Крис озарила такая счастливая улыбка, что я чуть не села от удивления. Принцесса и сама осознала, что, кажется, теперь нашла, о чем таком хорошем может думать, и радостно нас об этом известила:
   - Ой, я же могу думать об Эстане!
   Парень хотел что-то сказать, но после этих слов поперхнулся воздухом. Недоуменно посмотрел на меня. А я-то что? Это она сказала! Я попыталась притвориться деревом, но не тут-то было.
   - О чем это вы говорите? - удивленно спросил Эстан.
   - Мелинда предложила мне думать о чем-то хорошем. А мысли о тебе вызывают у меня улыбку. - И Крис очаровательно и вместе с тем нежно улыбнулась, подтверждая свои слова.
   Я чуть не поседела от этих слов. На секунду мне показалось, что это были мои последние мгновения жизни. Однако, взглянув на Эстана, я чуть не поседела уже во второй раз. Он смущался!!! Вы когда-нибудь видели темного, мрачного, злобного, недружелюбного парня, который стоит перед тобой и судорожно пытается придумать, что сказать, при этом неловко поглядывая на объект своего смущения?! Вот и я нет!!! Это было настолько впечатляюще, что я даже не знаю, каким образом умудрилась сразу же не рассмеяться парню в лицо! Мне-то казалось, что он сейчас разозлится от таких слов, а оказывается, это я невольно стала свидетелем очень странной и воистину необыкновенной сцены. Сжалившись над приумолкшими ребятами, я спокойно заявила:
   - Пойду, посмотрю, как там подготовка к битве продвигается.
   И оставила их. Ладно уж, пусть сами разбираются. Может, Эстан сможет сделать так, чтобы Крис успокоилась? Что вообще между ними происходит?! Но поразмыслив, решила, что это не мое дело. Сейчас важнее было быть начеку.
   Я практически выбралась из леса, цепляясь одеждой буквально за каждую торчащую ветку, как услышала какой-то боевой клич и непроизвольно подняла взгляд. Застыла на секунду. Спуск с обрыва находился довольно далеко от нас, а переправа и того дальше. Однако фенриры продвигались уже по нашему берегу. Вот это скорость. Я сделала шаг, еще один, не сводя пристального взгляда с расплывчатых фигур, да так и застыла от крика сразу троих парней, заложившего мне уши:
   - Ловушка!!!
   Моя нога, занесенная для очередного шага, остановилась в нескольких сантиметрах от земли. Я недоуменно посмотрела прямо перед собой и ничего не увидела. В этот же момент меня дернули сразу за две руки и оттащили как можно дальше от опасного места.
   С одной стороны мой локоть сжимал Золин, с другой - Вэн.
   - Мел! - воскликнул Вэн, чуть встряхивая мою тушку. - Ты что, ослепла?! Неужели ты вообще ловушки не видишь?!
   - Э-э... проглядела, - промямлила я.
   - Тебя могло на части разорвать! - словно нашкодившему ребенку, принялся объяснять парень. Слава Богу, в этот момент Золин взял инициативу на себя:
   - Да ладно, с кем не бывает. Идем.
   Он, не выпуская из своих длинных пальцев моего локтя, потащил меня ближе к берегу. Я шагала ровно по его следам, чтобы не лишиться какой-нибудь жизненно важной конечности.
   - Ты почему не с Крис? - спросил меня парень, останавливаясь, как только мы шагнули на песок.
   - С ней Эстан.
   - И что?
   - И то.
   - Мел, тьфу, Майки. Извини, очень непривычно на два имени разрываться. Ты должна быть с ней. А если те, - Золин кивнул в сторону приближающихся фигур, - не единственные? Ты понимаешь, что Крис нужно защитить любой ценой?
   - Что ты мне, как маленькой, - злобно воскликнула я и не менее злобно выдернула свою руку. - Знаю я, понятно? Но у них там... я... не знаю! Короче, мне нужно было оставить их одних, ясно?
   Золин удивленно воззрился на меня.
   - Ты не шутишь?
   - Я что, похожа на клоуна?
   - О... я не думал, что они...
   - Ладно, - перебила его я. - Это уже их дело. С этими что делать? - Я вновь обернулась, чтобы в который раз удивиться, насколько же охотники быстры. У нас осталось совсем немного времени.
   - В смысле, "что"? Действуем по плану.
   - А если у них маг из Лораплина? - выдвинула я свое опасение. - Или они принудят Рьюити поспособствовать им? Ваши ловушки полетят к чертям собачьим. А нам с фенрирами не справиться.
   - Так, Майки, мне очень не нравится этот огонек в твоих глазах. Что ты задумала?
   Я улыбнулась уголками губ.
   - Если завести охотников в реку, я смогу их утопить.
   Брови Золина удивленно взлетели вверх. Кажется, о таком пути решения нашей проблемы, он и не думал. Ну да, нельзя же так просто смириться с тем, что среди вас есть стродисовский маг. Однако мой триумф был недолгим.
   - А как ты заведешь их в реку? - Вот, зараза! Ну почему его мозги заработали именно сейчас?!
   - Предоставь это мне.
   - Мел, нет.
   - Майки.
   - Неважно. Это самоубийство!
   - Вода - моя стихия! Я с рождения живу в ней, чувствую ее! Я справлюсь!
   - Нет, я сказал, - жестко оборвал меня Золин. - И точка. У тебя не хватит на такое сил.
   - Откуда такая уверенность?! Да ты про нас вообще ничего не знаешь!
   - Мел, тьфу, Майки! Вопреки твоим убеждениям, я в Академии тоже кое-что учил. Ваша энергия - это не отдельный сосуд. Она зарождается вместе с магией и подпитывается жизненными силами. Прости, если я не прав, но как ты сможешь заставить воду заполнить легкие всех этих тварей, не истратив жизненного запаса?!
   - Я... да я...! - но я запнулась, не придумав достойного ответа.
   - Вот именно. Это не обсуждается. Твоя задача - защитить Крис. С остальным мы разберемся сами. Возвращайся обратно.
   Золин обошел меня по кругу и направился туда, где они с Эстаном заготовили место для оборонительных позиций. Я вздохнула, наблюдая за удаляющейся спиной. Не справятся они с остальным. Он и сам это понимал. Поэтому и посадил меня с Крис. Когда что-то пойдет не так, я смогу увести ее отсюда - ловушки дадут нам время для форы, а мои знания и магия помогут нам спастись. Логично, но не бывать этому. Я не оставлю их тут умирать.
   Возвращаться к Крис было довольно тяжело. Чтобы не наткнуться на разрывную силу лораплиновской магии, пришлось обходить место расстановки ловушек стороной. Я не плутала, но тропинки в этой части леса не было, поэтому к принцессе я вывалилась, точно черт из Преисподние.
   Эстана рядом с девушкой уже не было, и я присела рядом с ней, ободряюще сжав ее руку. Но Крис явно была спокойна и ни в каких утешениях не нуждалась. Мда, даже подумать страшно, что с ней такого сделал Эстан.
   И мы стали ждать.
   Что может быть ужаснее для боевого мага, чем невозможность принять участие в бою? Ожидание. Ждать чего-то всегда невыносимо. Сидеть на холодной земле и гадать: уже ранены? Или еще держатся? А что, если кто-то умер? Мы сидели довольно недалеко, и слышали практически все. Меня так и подмывало вскочить и помочь ребятам, но я сжимала зубы и продолжала сидеть с Крис. Все еще впереди. Моя магия сыграет сегодня не последнюю роль.
   Я слышала голос Аспида Гаркова. Что он говорил, понять не могла, но и одной интонации мне хватило, чтобы меня обуяла ярость. Ненавижу эту тварь. Мир он спасти решил, мать его. Банально даже как-то. Раз уж взял на себя роль злодея, так и выбирай себе нормальную цель, чтобы твоим ученицам потом хоть не стыдно за тебя было!
   Невдалеке от нас хрустнула ветка.
   Убийца просчитался. Нюх, конечно, не мог подвести фенриров. Они спокойно нас обнаружили. Но где обещанные ловушки и разорванные на части куски тела?! Не знаю, что пошло не так, но на волка ловушки не подействовали. А уж хрустнувшая ветка и так выдала его с головой. Больше не таясь, он с разъяренным рыком кинулся на нас.
   Я толкнула Крис в сторону и приказала лежать на земле, прикрыв голову руками.
   Как бороться с этой тварью, не имела ни малейшего понятия. Волчара обнажил клыки, и я непроизвольно вздрогнула. Огромные, что б его! Разорвет нас всех тут за секунду. Пока он чуть опустил морду и медленно делал несколько шагов в сторону принцессы, меня вдруг осенило. Разорвет!
   - Говорят, - медленно и совершенно спокойно сказала я (волк удивленно навострил свои уши), - что тело человека на 95% состоит из воды. Проверим, сколько процентов воды содержится в теле волка?
   И пока эта тварь даже одуматься не успела, я установила связь с жидкостью его мохнатой тушки. Ощущения были странные, как будто я полезла туда, куда не следовало. Чем сильнее я управляла кровью животного, тем хуже становилось мне самой. Я попыталась сделать так, чтобы его кровь прилила к мозгу, и произошло резкое кровоизлияние. Волк отчаянно заскулил, а затем и вовсе взвыл. Лапы подкосились, он упал плашмя на землю. Из ушей потекла кровь. Когда он, наконец, перестал брыкаться, я опустила руки, чувствуя, как из носа что-то потекло.
   У меня было такое чувство, словно я только что совершила запрещенный обряд. Нет, такого точно не следует больше повторять. Я подошла к лежащей Крис, которая, на удивление, не издала ни звука и ободряюще сказала:
   - Вставай, все уже закончилось.
   Не было смысла больше таиться. Раз нашел один, найдет и еще десяток охотников.
   - Твоя стихия вода, - улыбнулась мне блондинка.
   - Да, вода.
   - Эстан сказал, что ты справишься, - счастливо огорошила меня принцесса.
   - Он так и сказал? - чуть не села от удивления я.
   Но Крис мне не ответила. Она вдруг испуганно взглянула куда-то мне за спину. Я резко обернулась, но никого не обнаружила. Черт, надо убираться отсюда! Что-то с этими ловушками совсем не то!
   Однако я и шага не успела сделать, как услышала чужое дыхание за спиной. Мысленно приготовилась черпать воду из реки и защищаться всеми возможными способами. На этот раз повернулась медленно. И удивленно уставилась на Рьюити.
   - Рью? - опешила я и облегченно прикрыла глаза. Слава Богу, ребятам удалось вытащить ее. - Как ты?
   - Спасибо, Майки, неплохо - улыбнулась в ответ она.
   - Хорошо, что ты нас нашла. Нужно увести Крис подальше отсюда.
   В этот момент принцесса позади меня жалобно завыла. Я удивленно обернулась. Она что, совсем уже?! Молчала, когда на нее смотрел кровожадный волк, и воет, когда ничего не происходит?!
   И тут я резко развернулась к вскинувшей руки Рьюити. Она сказала не Мел. Она сказал Майки. Ох, Крис, век тебе буду должна. Не знаю, как уж так получилось, что блондинка смогла почувствовать то, чего не почувствовала я, но именно благодаря ей, у меня в груди не образовалась огромная дырка. Крис почувствовала опасность. Смертельную опасность.
   В одну секунду до меня вдруг дошло, что Рьюити никто не похищал.
   Она сама была одной из них.
   И это она дезакритивировала ловушки.
   Мы с Крис присели одновременно, и боевое заклятие пронеслось мимо. Я резко вскочила на ноги, чтобы отвлечь внимание на себя и сделала короткий взмах рукой. Рьюити хотела пульнуть еще одно заклинание, но не успела и слова прошептать, как ей в спину врезались мощные потоки воды. Девушка опешила, закричала, когда вода окутала все тело целиком и начала зажимать ее в тиски. Я не испытывала жалости. К предателям не чувствуют жалость.
   Но в какой-то момент что-то сорвалось с ее рук, и меня мощной волной откинуло в сторону. Спиной почувствовала адскую боль, впившихся в кожу деревянных сучьев. Естественно, контроль над водой я потеряла. Грохнулась на землю буквально носом. Почувствовала на губах привкус крови. Вот и доверяй после такого всяким.
   Я подняла голову, и увидела, как Рьюити переместилась к Крис. Именно переместилась. Я была уверенна, что не подпущу ее к девушке, но к такому повороту готова не была. Рьюити занесла руку над жалобно скулившей блондинкой, и в этот момент за ее спиной промелькнула чья-то тень. Эстан особо не церемонился. Он резко взмахнул руками и теперь в дерево впечаталась уже эта предательница. Я злорадно хмыкнула, вскочила на ноги и искренне поблагодарила парня:
   - Спасибо.
   - Ага, идем. Пора сваливать.
   Он поднял Крис и повел ее за собой, держа за руку. Я поплелась следом. Говорила же, надо было с самого начала мой план использовать.
   Меня еще потряхивало после всех этих потасовок, поэтому, наверное, этим можно объяснить мою вопиющую невнимательность. Честно, я не знаю, что произошло. Хотелось бы сказать, что голова кружилась от удара о дерево, но я не хотела искать себе оправданий. Мой просчет - только мой просчет.
   Волчара запрыгнул на меня с такой скоростью, что я не успела даже руки выставить вперед. Почувствовала лишь теплое дыхание на своей шее, непроизвольно прикрыла глаза, и в следующую секунду меня забрызгало чем-то очень мокрым. Хотя, это "что-то" в уточнении явно не нуждалось.
   Эстан протянул мне руку, помогая подняться.
   - Теперь мы в расчете.
   Я кивнула, не желая смотреть ни на забрызганную кровью одежду, ни на обезглавленную тушку.
   - Где Золин? - глухо спросила я, добавив спустя мгновение: - И Вэн с Тоддом?
   - Оборону держат. Мы ж не думали, что у них... ну, ты поняла.
   Я поняла. Как никто другой поняла. Их предала Рьюити. Меня, можно сказать, предали все. Не удивлюсь, если из-за кустов сейчас появится Дина и объявит мне, что все это время лишь притворялась моей подругой. Но, Слава Богу, из-за кустов высунулась лишь голова Тодда.
   - Давайте сюда! Чем уже щит, тем нам легче!
   Парни прятались за деревьями, все вместе удерживая магическое защитное поле, не пропускавшее внутрь себя ни фенриров, ни магов. Сколько ребята так решили держаться, я даже спрашивать не стала. Подошла к тому дереву, где сидел Золин, и опустилась на колени рядом с ним.
   - Мы должны сделать так, как я предлагала.
   Парень даже головы в мою сторону не повернул, усиленно наблюдая за своими пальцами.
   - Нет.
   - Золин, у нас нет выбора.
   - Есть. Все под контролем.
   - Да? - удивилась я. - И сколько это "под контролем" будет продолжаться? Когда израсходуете весь свой энергетический запас, нас тут же убьют, как кроликов.
   - Майки, все нормально. Успокойся.
   Золин вдруг вздрогнул. В том месте, где стояли охотники, послышался жалобный скулеж. Похоже, защиту пытались прорвать живьем.
   - Я спокойна. Я знаю, что справлюсь.
   - Нет.
   - Прекрати. Ты что, хочешь, чтобы они все умерли? Они верят тебе, Золин. Дай им шанс спастись!
   Парень упрямо сжал челюсть.
   - Ты не выживешь.
   - Выживу. Волков стало меньше. Я справлюсь.
   Золин перевел на меня обреченный взгляд. Посмотрел так всего какую-то долю секунды, а затем обвел таким же взглядом своих друзей. Он не имел права так с ними поступать, и он это понимал. Единственный, кто мог нас спасти - была я. Но Золин понимал и еще кое-что: какие бы патетические речи я не разводила, с этой магией мне не справиться. Не выдержать такого количества энергии. Тем более, что уже очень много я потратила на борьбу с волком и Рьюити.
   Но парень все равно кивнул.
   - Что ты предлагаешь?
   Я облегченно улыбнулась. Он молодец. Из него получится хороший конс-маг.
   - Нужно чем-то отвлечь волков от всех остальных. На берег не выбежать, они сразу заподозрят что-то неладное. К тому же Аспид Гарков. Неизвестно, какой силой обладает он.
   Да, это было самой сложной частью плана. Мне придется бежать в обход, по лесу, чтобы достигнуть другого края берега.
   - Мы можем сделать вид, что убегаем.
   - Мы?! - опешила я. - Никаких мы! Я сделаю это одна.
   - Майки, вот теперь можешь точно быть уверена, что на счет этого я не уступлю. Либо так, либо ждем, пока наша энергия кончится.
   Я так злобно глянула на него, что губы парня тронула улыбка.
   - Ладно, - проворчала я. - Думай, чем их отвлечь.
   Мы замолчали. Слышалось жалобное поскуливание пытавшихся пробиться сквозь щит волков. А еще кто-то с кем-то разговаривал. Я даже сумела расслышать, как Эстан успокаивает Крис недалеко от нас. А в голову так ничего путного и не пришло.
   Неожиданно плечо пронзила такая резкая боль, что я чуть не закричала.
   - Прости, - покаялся Золин. - Другого не придумал.
   Я опустила взгляд и увидела... нет, ну что этот дундук мог еще придумать! Конечно! Если бы у нас устроили соревнования, по самым глупым маневрам в битве, Золин бы занял даже не первое место! Ему бы все судьи в ноги поклонились!
   - Репейник?! - так громко зашипела я, что если бы это не было полным абсурдом, наши планы раскрыли бы все фенриры, включая Аспида Гаркова.
   - Ну а что! Сама же говорила, что они оценят Великую Силу Репейника.
   - Я такого не говорила!
   - У тебя есть другой план?
   - Да это же вообще! Они там упадут, когда это увидят!
   - Ну так, а мы чего добиваемся?
   Я испустила мученический стон.
   ... Золин мысленно объяснил остальным план наших действий. Ну, то есть, про репейник он деликатно промолчал.
   Мы насобирали кучу снарядов и приготовились.
   - Ты первый, - сообщила ему я.
   - Дамы вперед, - покачал головой парень.
   - Ты это придумал, ты и иди! - так грозно зашипела я, что Золин понял: если не пойдет сам, я его подпихну.
   - Ладно. А что мне им сказать?
   - Попробуй их чем-нибудь удивить. Это ты умеешь.
   - Может, лучше ты?
   - Вперед! - рыкнула я.
   ... Когда из-за деревьев вылетел парень с сумасшедшим воплем: "Хей-хей, придурки!!!", вся команда фенриров удивленно замерла. Кто-то с поднятой лапой, а кто-то, из магов, с занесенной кверху рукой.
   - Ну что застыли, неудачники?! - такой интонацией спросил парень, словно только что измазал их всех говном. - Даже сквозь щит пробиться не сумели, а?!
   Я обреченно прикрыла глаза, понимая, что Аспид Гарков сейчас просто не нарадуется, что избавился от такой ученицы, как я. Ну и терять, собственно, уже было нечего.
   Я вышла к Золину и радостно запрыгала рядом.
   - Нет, ну ты только глянь! Вылупились, как бараны на новые ворота!
   - Приду-у-урки, - помахал рукой отвалившимся челюстям застывших волков парень. - Связались с Великими Магами, а теперь еще думают, че это они победить не могут!
   - Зато смотри, какая у них шкурка лоснящаяся! А давай ты мне шубку сделаешь! - заканючила я, радостно подпрыгивая на месте.
   - Да тут и на диванчик останется! И плед можно будет сделать! Ты глянь, у этого сейчас зенки из орбит вывалятся!
   - Да они все тут ненормальные! Вон слюна у кого-то даже потекла!
   - Эууу! - обратился Золин к особо впечатлительному волку, - ротик-то прикрой! А то муха залетит, а ты и не заметишь!
   Но судя по состоянию волка, он сейчас не заметил бы даже упавшего с неба золота фей.
   - А давай мы их - уух!!! - Я выпятила вперед грудь и очаровательно похлопала глазками. Кто-то из людей в капюшонах грохнулся в обморок.
   - Сразу со всеми?! - в праведном ужасе воскликнул Золин. - Давай хоть по очереди!
   - По очереди не интересно! Давай я начну, а ты закончишь!
   - Майки, ты просто не оставляешь мне выбора! А ну-ка покажи этим недотепам, как нужно вести себя с девушками!
   - А мне и показывать не нужно! Они не реагируют на мое обаяние!
   - Тогда их нужно наказать!
   - Наказать!!! - подтвердила я грозным кличем и первая запульнула репейником в волка. Волк мне попался как раз тот, что стоял с разинутой пастью, и потому репейником он просто-напросто подавился.
   Жалкое отплевывание и "кхе-кхе-кхе" более менее отрезвило остальных охотников. Мы с Золином драму дальше разыгрывать не стали и кинулись наутек. Понятое дело, что фенриры ринулась за нами почти сразу же. Но репейника у нас в руках было просто завались, и потому отбивались мы с честью и достоинством. Оборачиваться, правда, чтобы запустить цветком в отбрыкивающегося волка, было трудновато, но зато мы реально смогли увеличить дистанцию между нами. Краем глаза я заметила, как вывалились луки у Тодда и Вэна, и все четверо, включая Эстана и Крис, поворачивались вместе с нами, наблюдая за нашим круговым маневром.
   Мы оббежали место нашей стоянки, ну то есть щит, по кругу, перепрыгивая кочки и ямки, при этом грозно вопя что-то о несостоятельности мужиков-оборотней. А выбежав на песок, Золин так вообще такое им матом сказанул, что я бы его уже чисто из принципа прибила.
   Вообще-то, у меня был план. Мы должны были подбежать к реке, а там уж я бы Золина не пустила в воду при помощи своей магии, а вот с фенрирами разобралась бы по-мужски. Но стоило нам чуть приблизиться к реке, как меня обдало невыносимой волной жара. Если бы не Золин, успевший вовремя выставить щит, мы бы точно сгорели.
   С этой стороны берега стояла Битри. Все, что я успела заметить, прежде чем меня оттащили в сторону, это ее взгляд. Безжизненный. Стеклянный. Неживой.
   Битри была магом огня. Она всегда была лучшей на нашем факультете. Она всегда била точно в цель.
   Мы с Золином грохнулись на живот, уворачиваясь от очередной порции пламени, и в этот момент из леса выбежали оскорбленные волки. Они попали как раз под раздачу. Шерсть вспыхнула ярким пламенем и оставила о себе лишь одно напоминание в виде черного пепла.
   Лысые волки выглядели еще даже смешнее, чем волки с застрявшим репейником в пасти. Кстати, из-за Бирти, все наши труды пошли насмарку. Ради чего мы закидали волков репейником? Чтобы он сгорел?!
   У меня в ладошке остался последний снаряд, больше не было. К реке теперь не подобраться. Золин схватил меня за руку и потащил обратно в лес. Волки, теперь полностью оскорбленные до глубины души, с яростным рыком кинулись за нами. Наверное, это было наше возмездие. Особенно за те слова, что Золин крикнул им, когда мы выбежали из леса. Дерево укрывало нас от огня, а вот от волков укрыть, к сожалению, не смогло.
   И я уже поверила, что это конец, даже открыла рот, чтобы попрощаться с Золином, но в этот момент случилось чудо. Правда, чудо. В каждого волка врезалось по одной стреле. Я думала, это Тодд или Вэн. Хотела уже заорать, что обычной стрелой фенриров не убить. Но стрела было не обычной. Она светилась. И стреляли в фенриров далеко не Вэн и не Тодд. К нам приближались люди, которых я видела в том самом видении, что показала мне кошка у мусорки. Это действительно были Лунеры.
   Я не успела их рассмотреть, прикрывая голову, чтобы новый поток пламени не задел волосы. Волки в это время упали к нашим ногам замертво. Надо же, мне было почти приятно. Лунеры приблизились к нам достаточно близко, один из мужчин схватил меня за руку, другой - Золина. Они потащили нас чуть дальше, за другие деревья, которые еще не опалило пламя.
   Наверное, стоило бы посопротивляться. Но я почему-то знала, что эти люди точно не желают нам зла. Иначе не стали бы спасать от волков.
   Мы еле успели спрятаться за очередным деревом, как меня обдало невыносимым жаром. Что творит моя бывшая однокурсница?! Это директор ей так промыл мозги, превратив в ходячего зомби?! Рядом с нами, за соседним деревом, прятался Золин со "своим хранителем".
   - Перебираемся дальше! - скомандовал тот мужчина, что помогал мне.
   Меня снова дернули за руку и перетащили к другому дереву.
   - Она спалит тут все к чертовой матери! - заорал кто-то из-за другого дерева.
   - Эй, - услышала я знакомый голос Золина. Он обращался ко мне. - Ты же ведь маг воды? - Он меня не спрашивал, он просто наталкивал на мысль.
   Я медленно кивнула. Ему не требовалось уточнять, я поняла все без слов, однако он все равно продолжил:
   - Ладно, Майки, используй свою силу.
   Вырываться из захвата было ни к чему. Лунер просто придерживал меня за плечи. Дождавшись, когда Битри возьмет передышку, я вскочила на ноги и побежала вперед.
   - Стой, куда ты?! - закричали мне вслед.
   И тут я поняла одну вещь.
   Я делала это не ради спасения людей.
   Я не геройствовала.
   Я просто поступала правильно. Так, как должна была поступить. Так, как учили нас с самого детства. Если бы директор не был предателем, и действительно заботился о моей судьбе, он бы, наверное, загордился мной.
   Битри спалила всю траву и близстоящие деревья. Остро пахло гарью. Дым застилал глаза. Девушка словно не заметила меня. Она снова взмахнула руками, вызывая разрушающее пламя. Оно точно ветер ринулось на живой лес, туда, где прятались мои дру... товарищи. Со всей ненавистью я подняла речную воду, преграждая путь этому смертельному огню.
   Вот, что бывает, когда соединяют две несовместимые стихии. Пламя не потухает. Оно вступает в борьбу. Битри почувствовала что-то неладное, но я не дала ей возможности одуматься - усилила поток, и, чувствуя себя живым мертвецом, подняла небольшую струю воды позади девушки. Контролировать энергию на два фронта было практически невозможно, я с трудом удерживала огромный поток, пытаясь при этом обезвредить девушку. Струя метнулась к моей бывшей однокашнице и сбила ее с ног. Та вскрикнула, не удержалась на ногах, и упала на землю, потеряв контроль над стихией. Моя магия тут же потушила ее огонь.
   Я не дала себе поблажки так же просто поступить со своей стихией. Вода вернулась туда, откуда я ее взяла. А вот Битри начала подниматься на ноги. Если бы кто только знал, какая ярость поднялась во мне в этот момент. Не скрывая своих эмоций, я заорала во всю глотку:
   - Вот тебе немного репейника, тварь!!! - И запустила в девушку последний своим снарядом.
   Почувствовала, как из носа что-то потекло. Слишком много сил потребовалось...
   Сзади послышались голоса. Рядом со мной кто-то встал, что-то спрашивал... Но я смотрела на кое-кого другого.
   - Закончи игру, - скомандовал Аспид Гарков.
   Кому он это сказал? Я не знаю. Я не видела. Я начала оседать на землю.
   Чей-то крик: "Берегите принцессу!!!" затерялся в пустоте.
   Потом кто-то кричал слово "нет". Кажется. В голове аж загудело от мельтешащих вокруг теней.
   - Эстан! - почти тут же крикнул Золин.
   Я обессилено закрыла глаза.
   Вокруг меня люди что-то кричали, звали, командовали. Но я слышала лишь один голос. Полный отчаяния и безнадежности. Голос, который я запомнила навсегда.
   Это был голос Эстана.
   - Я не чувствую своих ног...
   - Эстан держись!
   - Золин... я не чувствую своих ног! Я их не чувствую!!!
   - Держись, брат...
   - Помоги мне, Золин, я не чувствую ног...
   Эстан... как же ты мог. Закрыть собой Крис. Это ведь была ее стрела. Охотники напали лишь из-за нее, и такие, как они не промахиваются.
   Если бы Золин тогда не разбудил меня, я бы помогла тебе, парень. Но теперь мы все узнали, кому предназначалась стрела.
  
   Глава 22.
  
   Я очнулась в какой-то комнате, лежа на кровати. Рядом стояла деревянная тумбочка, на ней стакан воды, к которому я тут же присосалась, словно не пила целую вечность. Окна были закрыты занавесками, отчего в комнате было как-то темно и страшновато. Оглядев себя, увидела, что мои руки почти полностью обвязаны бинтами, на ногах красовались ссадины и синяки. Кто-то заботливо надел на меня ночную сорочку, размера на три больше, чем нужно.
   Голова, на удивление, совершенно не болела. Только во всем теле чувствовалась какая-то слабость. Ну да, столько энергии потратить. Подробности вчерашней битвы ворвались в сознание, словно тайфун. В душе зародилось странное, удушающее беспокойство, побуждавшее меня вскочить на ноги и бежать туда, где я могла бы хоть что-то узнать о дру... товарищах. Все ли выжили? Как я потеряла сознание? Что случилось потом? Аспид Гарков сбежал?
   В этот момент за дверью раздались шаги. Я мысленно напряглась, обдумывая, чем бы можно было защищаться. В комнату вошел коренастый мужчина. На вид ему было лет сорок. Он был обнажен по пояс, что привело меня в некоторое смущение. Вопреки возрасту, держал он себя в форме - широкоплечный, подтянутый. Если бы не отпечаток времени, оставшийся на лице, я бы и не сказала, что он уже взрослый мужчина. По его плечам водопадом спадали длинные белые, почти прозрачные волосы. Как у Крис.
   Он подошел ближе, схватил ближайший стул и одним движением поставил его рядом с кроватью. Когда мужчина поднял взгляд, меня пробила мелкая, коварная дрожь. Эти глаза - они были такими прекрасными, такими... знакомыми. Где же я его видела?
   - Как ты себя чувствуешь? - спросил он.
   И голос. Низкий, словно игра виолончели, и почему-то до боли знакомый.
   - Бывало и хуже, - выдавила я. Ему можно верить? Кто он вообще такой? - Это вы должны были встретить нас у Ады? - вдруг спросила я, ошеломленная догадкой.
   Мужчина кивнул. На миг мне показалось, что его лицо высечено из мрамора - не двигается, не пропускает эмоции, словно неживое. Они должны были встретить конс-магов у реки Ады. А встретили у Версянки, да и не конс-магов, а нас. И мы чуть не погубили Крис. У меня в голове сразу закрутилось столько вопросов: где мои спутники? Кто все эти люди? В порядке ли Криссэль? И чем она так важна?
   - Что случилось с конс-магами? - в свою очередь спросил этот беловолосый мужчина.
   Я опустила глаза и посмотрела на свои руки. Нечего было уточнять, он и так все понял без слов. Конс-магам нужно было доставить Криссэль к Аде... но они даже до самой принцессы не добрались. Это была жестокая смерть... Не потому, что они умирали в муках, или так и не выполнили задание, нет. Главный конс-маг умер на глазах у своих детей. В этом состояла отвратительная для человека, и такая соблазнительная для убийц жестокость. Золин ведь так хотел искупить свою вину перед отцом. Искупил ли? Да. Возможно. Вот только вряд ли сам Золин согласен с этим.
   - В последнем письме Главный конс-маг написал, что в их рядах завелся шпион. Это сделал он?
   Я вспомнила труп на поляне. Вот почему они его убили. Он сливал информацию охотникам... Еще один предатель. Чем его подкупили? Наверняка деньгами. Какое же открытое, легко поддающееся соблазнам у человека сознание, раз вопреки мукам совести он способен убить шестерых товарищей. Я покачала головой.
   - Значит, Нуары. - Мужчина провел рукой по волосам.
   Я вскинула на него удивленный взгляд. Нуары? Люди, продавшие душу Дьяволу, обрекшие себя на вечные муки... фенриры. Нуары.
   - Вы Лунеры. - Я знала это с самого начала, но почему-то все равно решила озвучить ему эти слова.
   Мужчина тяжело вздохнул и медленно кивнул, внимательно всматриваясь в мое лицо. Я мысленно вздрогнула. Ну где, где я могла его видеть?
   - За что они охотились за Криссэль? - Вопрос слетел с губ, прежде, чем я успела одуматься.
   - Ты что-нибудь слышала про Лунный жемчуг? - после недолго молчания огорошил меня мужчина.
   - Кое-что, - настороженно ответила я.
   - Принцесса Криссэль единственная может остановить его силу, - сухим, ничего не выражающим голосом, сказал он. - Точнее, ее кровь может это сделать.
   - Какую силу? - вырвалось у меня.
   - Порабощения, - коротко ответил беловолосый и добавил: - Кстати, твои друзья просили тебе передать, что они у Тодда.
   - Они в порядке? - обеспокоенно спросила я и приподнялась на локтях.
   - Думаю, они сами тебе все расскажут.
   Он поднялся и пошел к двери, но вдруг обернулся и грубо поинтересовался:
   - Идешь? Ты пострадала чуть ли не меньше всех, а дрыхла столько, что мама не горюй.
   Вот тебе и люди из легенд. Я думала, они хотя бы вежливее будут.
   Вскочила с кровати и на негнущихся ногах подошла к беловолосому мужчине. Он окинул меня усталым взглядом.
   - Надень халат. Он висит в углу.
   Я послушалась. Сорочка действительно не располагала к похождениям при людях.
   Мужчина довел меня до небольшого домика, построенного из больших, круглых бревен, которые, по-моему, даже гвоздями друг к другу не прибивали - в каждом из них были выступы, на которых и держалась вся конструкция. Крылечко было маленьким, к нему вели всего три ступеньки, но перила были увиты плющом, как-то по-своему украшавшим непримечательный вход.
   Я с размаху запрыгнула сразу на последнюю ступеньку и в нерешительности остановилась перед дверью. Желание узнать, все ли с ребятами в порядке было сильным, но теперь его смещал страх. Вряд ли они мне обрадуются. За такое-то вранье.
   В конце концов, решившись, я схватила ручку и открыла дверь.
   В прихожей было тихо и пусто. Передо мной висела вешалка с какими-то вещами, под ней стояла чья-то обувь. Я была босиком, поэтому, не раздумывая, пошла дальше. В одной из комнат послышались голоса. Чем ближе я к ней подходила, тем отчетливее различала разговор Золина, Тодда и, кажется, Вэна.
   - Где она откопала запрещенные заклинания? - это спросил Золин.
   - В библиотеке, наверное. - Это был голос Тодда.
   - Как она могла? - Это, кажется, Вэн.
   - А что, кто-то из нас не смог бы? - Это снова Тодд. Он злится.
   - Слышь ты! - Голос Золина. Судя по звукам, он вскочил на ноги, но споткнулся и грохнулся на пол, увлекая за собой какую-то посуду.
   Я осторожно открыла дверь. В комнате было светло, посередине разместился стол, на котором стояло пять кувшинов с неизвестной мне жидкостью. Рядом была постель, на ней лежал Тодд с перевязанной шеей и головой. Бедняга. Досталось же ему. За столом сидел Вэн с отрешенным взглядом, но услышав звук шагов, поднял глаза и приветливо улыбнулся.
   - Я в порядке! - Из-под стола на корачках выкарабкался Золин. - Но ты все равно за это ответишь! - Он ткнул пальцем в Вэна, прищурился, понял, что немного ошибся и перевел его на лежачего Тодда.
   - Мел пришла, - сообщил Вэн.
   - О-о-о! - развел руками Золин. - Наконец-то ты пришла! Чего стоишь, как не родная? Да ты проходи, не стесняйся!
   Он нетвердым шагом направился ко мне, положил руку на плечо и потащил в сторону стола. Да, вот это он не хило напился. Ничего не скажешь.
   - Дрыхнешь ты конечно... долго. - Парень поставил передо мной стакан и вежливо осведомился: - Вина?
   - Нет-нет, - замотала я головой, - я не пью.
   - А это правильно! - Золин с размаху стукнул себя по лбу так, что голова у него дернулась в сторону. Когда он сфокусировал взгляд на мне, то продолжил мысль: - Я-то все думал, чего ты такая странная! Не пьешь, не спишь с...
   - Вина? - сунула я ему кувшин под нос.
   - Да! Вина! Вина всем!
   Пока он разливал этот отвратный напиток по стаканам, я задала вопрос, давно мучивший меня:
   - Где Эстан?
   Вэн поморгал, открыл рот, но передумал отвечать и уткнулся носом в руки, кольцом сложенные на столе.
   - Он не придет, - вместо него ответил Тодд.
   - То есть? - с замиранием сердца спросила я. Когда я теряла сознание, то слышала некоторые обрывки фраз. И, в общем-то, догадывалась, в чем дело.
   - Эстан... - Тодд запнулся. - Его эта сволочь... то есть не его, а Крис, но он короче... Эй, мне тоже налей! - крикнул он, обращаясь к Золину.
   - Тодд! Что с Эстаном? - поторопила я.
   В этот момент Золин протянул парню стакан с темно-красной жидкостью. Тот приподнялся на локтях и сделал большой, долгий глоток. Наконец, поднял взгляд на меня, терпеливо ожидающую объяснений.
   - Стрела повредила позвоночник. Эти говорят, что он уже не сможет ходить.
   - Как это не сможет? - прошептала я.
   - Да что ты их слушаешь. - Золин резко поставил свой стакан на стол. - Лораплиновские маги за минуту его вылечат.
   В его голосе звучала твердая уверенность в своих словах. Он верил в это, верил, как утопающий верит в спасательный круг.
   - Ясно, - глухо ответила я. Не знаю, прав ли он. Я вообще ничего не знаю.
   В этот момент Золин хотел было облокотиться на спинку скамейки, но его рука этой самой спинки не нашла, и парень начал заваливаться назад. Вэн услужливо помог товарищу принять прежний сидячий вид.
   - Мел, - сказал он, все еще придерживая Золина. - Ты ведь из Стродиса, да?
   Я вздрогнула. А собственно, зачем еще я сюда пришла?
   - Да. Из Стродиса.
   - Мы догадывались, - после небольшой паузы сказал Тодд. - Ты всегда вела себя очень странно. А у реки мы видели, как ты управляла водой. Жуткое зрелище.
   - Угу, - подтвердил Вэн. - У тебя потом все руки в ожогах были.
   Я посмотрела на перебинтованные конечности. Ведь это сделала Битри. Моя сокурсница, молодая и красивая. Что эта тварь с ней сделала? За что?!
   - Я шпионка.
   - В смысле? - не понял Вэн.
   - Нет, - влез Золин. - Она и-ди-от-ка! Она поверила какому-то хмырю, и...
   - В Стродисе, - перебила я, не желая, чтобы Золин обманывался каким-то глупыми доводами, которые сам же себе и придумал. - Я завалила командные испытания... И еще кое-что сделала. Дисциплина у нас очень строгая, да вы знаете. В общем, меня вызвали к директору, а он предложил "подработать" шпионкой. Он рассказал историю про Лунеров и Нуаров... - я вкратце пересказала им то, что сама знаю, не забыв упомянуть про подлый обман. - Директор заверил меня, что существуют Тайные организации, которые охотятся за Лунным жемчугом, и что в Лораплине есть мальчик, входящий в них. Он сказал, что это Тодд Брзеский.
   Тодд подавился вином и пролил немного на грудь.
   - Что?!
   - Я познакомилась со Слоф, - продолжила я, не обращая внимания на выпучившего глаза парня. - А она, оказывается, с тобой встречалась. "Вот так удача" - подумала я, а ты оказался на три курса выше меня... А потом на нас с Золином напал фенрир... И понеслось...
   Я потихоньку рассказывала им о своем кретинизме. По мере моего повествования лица парней вытягивались все больше и больше, а челюсть сползала вниз. Под конец мой голос звучал совсем глухо. Мне вдруг стало жаль себя. За всю свою ничтожность, свою глупость и беспомощность. Я, как дура, все время молчала - о том, что из Стродиса, о снах - а ведь можно было избежать стольких проблем. Если бы после нападения фенрира в Лораплине, я не убежала из лазарета, ничего бы этого не было. Если бы сказала о смерти конс-магов, они бы не умерли. Если бы...
   "Если бы да кабы, то во рту росли грибы бы" - любимая фраза Дины.
   - Э-э-э, - первым нарушил молчание Вэн. - Это какая-то странная история. Вообще, Мел, все, что с тобой связанно, очень странное.
   - Майки. Мое настоящее имя Майки.
   Я слабо улыбнулась. Могла ли я подумать, что буду оправдываться в своих поступках перед лораплиновцами?
   - Я только одного не понимаю, - вдруг сказала я. - В Лораплине, когда я шла по Красной улице, на ней сработало оповещение. Меня чуть не убили эти чертовы молнии, но почему они активировались? По словам директора, официальной шпионкой была не я.
   - "Оповещалки" реагируют на тех, кого запрограммирует маг, - не поднимая головы, пояснил Вэн. - Скорее всего, он хотел поймать стродисовского мага, официально нигде не зарегистрированного... - парень немного помолчал и вдруг вспомнил: - Получается... ты правда тогда могла на меня вино вылить?
   - Получается, да.
   - Это вообще-то, знаешь... подло, - хлестко вставил Тодд.
   Я подняла глаза - парень смотрел на меня не с осуждением. Скорее, с обидой. Ведь он же не был членом тайной организации, а вся эта заварушка началась именно с этого. Я грустно усмехнулась. Получается, во всем был виноват Тодд Брзеский.
   - Как думаете, - тихо спросила я, - Рьюити все это время была с ними заодно?
   - Лучшего маячка и не придумать, - с нескрываемой злостью ответил Вэн. - Если только самим не крикнуть: эй, а мы тут!
   - Она ведь всегда поддерживала нас, - выдавила я.
   А в памяти всплыл момент, когда я хотела кинуться на волчицу, чтобы спасти отца Золина и Эстана, тогда, в лесу. И Рьюити упала на меня, не давая мне кинуться в бой. Действительно ли она заботилась о моей жизни? Или спасала жизнь волчицы? Ведь у Битри глаза были неживые... а у Рьюити взгляд был свой собственный, осознанный.
   - Люди иногда неплохо играют предложенные им роли, - сказал Золин, уставившись непроницаемым взглядом к себе в стакан. - Но даже несмотря на эту тварь, мы задание выполнили.
   - Давайте не будем об этом, - попросил Тодд. Ах да, ему же Рьюити вообще очень нравилась. Он из-за нее и перевелся на боевой факультет.
   Парни запивали предательство подруги и травму Эстана, и, наверное, даже смерть конс-магов, вином. А я вдруг остро почувствовала себя здесь лишней. Мир забытья был не для меня. Я никогда не теряла контроль. А алкоголь именно это и ставит своей главной целью.
   - Мне пора. Много не пейте, - грустно улыбнулась я.
   - Ты уверена? Может, останешься? Мы и тебе нальем, - предложил Золин.
   - Нет. Мне действительно пора.
   Я встала из-за стола, прошлепала босиком по коридору и вышла на крылечко. Деревянные доски жалобно скрипнули, стоило мне на них наступить. Постояла немного, и, так и не решив, что делать, уселась прямо здесь. Идти все равно некуда. Я тут никого не знаю. Да и вряд ли когда-нибудь узнаю.
   Везде чужая...
   Только мне на ум пришла родная Академия, как краем глаза я заметила тень справа от себя. Тут же вскочила на ноги.
   - Ты чего такая нервная?
   Мужчина, посетивший меня утром, стоял, облокотившись на перила, и сверлил мою персону подозрительным взглядом.
   - Привычка, - пожала плечами я, и снова села на ступеньку, подперев голову руками.
   - Поговорили? - коротко осведомился беловолосый.
   - Вам-то какое дело? - грубо отмахнулась я. - Чего вы вообще сюда пришли?
   - Судя по всему, у вас друг к другу полно претензий. Хотел убедиться, что ты осталась жива.
   - Да лучше бы я сдохла, - честно ответила я. - Вы шпионите за мной?
   - С какой стати? - искренне удивился мужчина. - Вы орете, как стадо голодных кошек. Не услышать вас просто невозможно.
   - Кто вы вообще такой? - вспылила я. Стоит тут над душой, неужели не видно, что мне и без того плохо?
   - Алан.
   Ох... Это мне, конечно, о многом говорит. Я уткнулась лбом в коленки, не желая больше попусту тратить слова на ненужные предложения. Надоело, ей богу. Может, будет лучше, если я сейчас же соберу вещи и сбегу? Никто не вспомнит о беглой предательнице и всем станет лучше, и легче. Эта мысль накрепко поселилась в моем мозгу. Но ведь... нельзя убегать, не попрощавшись с Эстаном. Он мне жизнь спас... и хотя сказал, что око за око, но что-то не чувствовала я этого. Как будто, это я ему должна осталась.
   Я повернула голову, но Алан уже ушел. Кто знает, возможно, он смог бы организовать мне встречу с ним. Я вскочила на ноги и огляделась - вдалеке виднелась удаляющаяся беловолосая голова. Не раздумывая, я побежала вслед за мужчиной.
   - Алан, постойте! - крикнула я, когда поняла, что он направляется в избу.
   Мужчина повернулся и, прищурившись, понаблюдал за моим марафоном. Наконец, когда я, запыхавшись, добежала до него, он высоко изогнул бровь и посмотрел на меня таким взглядом, который явно вопрошал: "Чего тебе еще-то?!".
   - Вы не могли бы устроить мне встречу с... ну, с парнем. Он тоже был с нами. У него парализованы ноги.
   - С Эстаном, - догадался мужчина.
   - Да.
   - Нет.
   Алан развернулся и с видом человека, которого оторвали от важного занятия из-за какого-то пустяка, пошел в избу.
   - Но почему? - Я пошла следом.
   - Потому что.
   Он поднялся на крыльцо и зашел внутрь. Недолго думая, я проследовала за ним. Внутри все было очень похоже на избу, в которой сидели Золин, Тодд и Вэн. Такой же коридорчик, вешалка и тряпка для обуви.
   - Пожалуйста, это очень важно, - продолжала я.
   Алан, казалось, не удивился и не возмутился моему присутствию. Он, как ни в чем не бывало, прошел в комнату - я прошлепала за ним. На стене здесь висел большой, огромный ковер, расписанный ярким узором, напоминающий лабиринт. Прямо под ним расположилась кровать, напротив нее стол и два стула. Сбоку стоял длинный коричневый шкаф.
   - Нет.
   - Вы можете объяснить - почему?! - разозлилась я.
   Он остановился. Повернулся и грозно посмотрел на меня.
   - Сейчас рядом с ним принцесса Криссэль. Она единственная, кто может его посещать.
   - Почему? - опешила я.
   - Потому что он сам так решил. Наши законы не позволяют нам нарушить волю больного. Я не отведу тебя к нему, и никто не отведет.
   Я открыла было рот, чтобы злобно высказать все, что я думаю, по поводу их законов, но неожиданно что-то прошмыгнуло над моим плечом. Я резко развернулась и увидела кошку. Ту самую. Ту кошку, что показала мне видение про Лунеров и Нуаров. Нет, я не ошиблась, эту кошку я узнала бы из тысячи других.
   - Эта кошка... - выдавила я.
   - Полночь. Вечно где-то шляется. Пойдем. Да не смотри ты так на нее, после твоего взгляда она может вообще домой не вернуться.
   Он схватил меня за руку и потащил к двери.
   - Куда вы меня ведете? - опешила от такой наглости я.
   - На улицу. Ты в чужом доме.
   - Мне... мне некуда идти... - выдавила я. - Они... они там свое горе запивают, а мне ведь... я... а, впрочем, неважно.
   Я поджала губы, вырывая руку из пальцев Алана.
   Нетвердым шагом спустилась с крыльца и пошла в сторону леса - эта изба находилась как раз рядом с ним. Выбрав самое непримечательное дерево, я прислонилась к нему и сползла вниз.
   Прижала коленки к подбородку и заплакала.
   Парни запивают свое горе вином. А я вот плачу.
   Нет, я больше не винила себя во всем, не обижалась на судьбу, не хотела повернуть время вспять. Я просто плакала, горько и искренне. Мне вдруг захотелось что-то разбить, сильно и жестко. Или закричать. Я обмотала руку подолом сорочки и закусила ее зубами, чтобы заглушить свой душераздирающий крик.
   Но легче не стало. Слезы не кончались, я обессилено легла на землю и закрыла глаза. Обычно после всех этих слабостей в душе остается чувство опустошения. Но я вдруг осознала, что совершенно и безнадежно одна. В Стродис мне путь заказан, в Лораплин - тем более. Мне некуда идти.
   И вдруг, среди этих мыслей, вылезла еще одна. Я, неожиданно для самой себя, вспомнила, почему мне так знакомы глаза Алана. Я вспомнила, где их уже видела.
   Когда Полночь показывала мне видение, у предводителя Лунеров глаза были точь-в-точь такие же.
  
   Эпилог.
  
   Я стояла и с каким-то удушающим спокойствием наблюдала за тем, как парни собираются в путь. Здесь их больше ничего не держало - Золин рвался в Лораплин, чтобы целители смогли помочь Эстану, а у остальных там был дом.
   Я же оставалась здесь. Вместе с Крис - единственным знакомым человеком.
   Эстана уже перенесли в телегу, которую им по доброте душевной одолжили Лунеры. Последние даже вызвались проводить ребят до Прушиска, ведь ввиду недавних событий, в лесу было небезопасно. Золин принял кулек с продуктами, который ему протянула какая-то старушка, Тодд запихнул покрывала, Вэн уселся на место кучера.
   Неужели они так и уедут, не попрощавшись? Конечно, я врала им, но ведь мы вместе столько всего пережили... Мне стало до слез обидно, но на лице я сохраняла спокойно-отрешенное выражение.
   Словно в ответ на мои мысли, Золин повернул голову и посмотрел на меня. Я мысленно вздрогнула. Он что-то сказал Тодду, махнул рукой, и они все вместе направились в мою сторону. Я скрестила руки на груди, а Золин в это же время засунул свои в карманы брюк. Когда расстояние между нами сократилось до метра, парни остановились.
   - Ты точно не поедешь? - спросил Золин.
   Я покачала головой. Куда?
   - Ну что ж, тогда удачи тебе.
   - И тебе, - глухо повторила я.
   - Удачи, Мел. Ой, то есть Майки, - улыбнулся Тодд. - Это было тяжелое приключение.
   - Да уж, не то слово, - поддержал его Вэн. - Приезжай к нам. Научишь меня новым приемчикам.
   Я против воли усмехнулась и добродушно отозвалась:
   - Посмотрим.
   - Ну ладно, пока, - еще раз сказал Тодд, и они вместе с Вэном развернулись, чтобы уйти. А когда светловолсый парень заметил, что Золин не двигается с места, то удивленно спросил: - Идешь?
   - Иду, - ответил ему тот. - Сейчас догоню.
   Парни намек поняли и быстренько ретировались.
   - Ну что, пока?
   - Пока, - кивнула я.
   - Если хочешь знать, у меня еще никогда не было стродисовских магичек, - шутливо улыбнулся парень.
   - Золин, тебя даже могила не исправит, - вздохнула я.
   - Я буду этим гордиться.
   Парень покачнулся с пятки на носок и обратно. Я поджала губы. Что еще сказать? Зачем он остался? Попрощаться персонально?
   - Ну, пока, - пожала я плечами.
   - Да, пока. Кстати, я хотел извиниться.
   - За что? - удивилась я.
   - Ну, я же приставал к тебе.
   - А, - усмехнулась я. - Шпионка Демхолта. Кстати, кто этот Демхолт?
   - Да так, один идиот. Он мне должен был.
   - Шпионку? - опешила я.
   - Деньги, - возмутился парень.
   - Зачем ты тогда искал его шпионок?
   - Чтобы отомстить, - честно признался Золин. - Но давай не будем о грустном.
   - Ладно. С Эстаном все будет хорошо, - решила подбодрить парня.
   - Конечно, в Лораплине хоть магией целительства пользуются, а не травами.
   - Да, это хорошо.
   Вот уж разговорчик вышел. Здорово попрощались.
   - Ну что, пока? - чувствуя себя очень глупо, в сотый раз сказала я.
   - Да, пока. Обнимемся на прощание?
   - Давай, обнимемся, - пожала плечами я.
   И мы обнялись. Прямо как старые, закадычные друзья. Золин зачем-то постучал мне по спине, я в ответ проделала с ним то же самое. Парень оторвался от меня и натужно улыбнулся.
   - Пока, Золин. - На этот раз стало ясно - это окончательное прощание.
   - До свидания, Майки.
   Он развернулся и пошел к телеге. Его тут же стал о чем-то расспрашивать Тодд. Я на секунду прикрыла глаза и тоже развернулась. На ватных ногах добрела до домика, который выделило мне это доброе племя Лунеров.
   У меня просто сил не хватило обернуться, хотя и очень хотелось. Поэтому обернулся Золин или нет, я так и не узнала.
   В "моей" комнате было как-то тихо. Я поежилась. В душе поселилось удушающее одиночество. Вот и доигралась ты, Майки. Без дома, без друзей. Среди Лунеров. Здорово! Я легла на кровать, уставившись отрешенным взглядом в потолок. И вдруг почувствовала какой-то дискомфорт в районе спины. Недоуменно прикоснулась к больному месту и... оторвала от кофты репейник.
   Гребаный Золин!
   Это как будто стало последней каплей. Я уткнулась носом в подушку и разревелась. Снова.
   ...Интересно, сколько времени прошло? Голоса и вообще какие-либо звуки за окном давно стихли, а я все лежала на жесткой кровати. Мне так хотелось проснуться, так хотелось освободиться от этих оков, оказаться в привычной для меня комнате в Стродисе, рядом с Диной. Но это была реальность и от нее никуда не деться.
   Во мне вдруг вскипела ярость. Все это случилось из-за Аспида Гаркова. Это он отправил меня в Лораплин, он натравил на меня фенрира, он подставил с историей о Лунерах и Нуарах, это он убил конс-магов. Он загубил всю мою жизнь!
   Я вдруг ясно осознала, что теперь у меня осталось лишь одно желание.
   Я хотела отомстить.
  
  
  
  
  


РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Е.Лабрус "Заноза Его Величества" (Любовное фэнтези) | | У.Гринь "Няня для дракоши" (Юмористическое фэнтези) | | Л.Сокол "Сердце умирает медленно" (Молодежная проза) | | Я.Ясная "Игры с огнем" (Любовное фэнтези) | | Л.Лактысева "Злата мужьями богата" (Любовное фэнтези) | | К.Дэй "Я тебя (не) люблю" (Романтическая проза) | | О.Волконская "Ненавижу любя" (Короткий любовный роман) | | С.Александра, "Демонов вызывали? или Попали, так попали!" (Любовное фэнтези) | | М.Славная "У босса на крючке" (Женский роман) | | О.Чекменёва "Спаситель под личиной, или Неправильный орк" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"